Сахаров Василий Иванович: другие произведения.

Тор-4

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Оценка: 4.75*153  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Тор-4.

Сахаров Василий.

Тор-4.

Пролог.

  Император окинул суровым взглядом генералов и спросил:
  - Господа, до каких пор будет продолжаться этот бардак, и когда мы наведем в государстве порядок?!
  Начальник ГРУ Новоросской империи Алексей Добровольский и начальник СИБ Феодосий Греков переглянулись и промолчали. Они знали императора давно, еще с тех времен, когда грозный Серый Лев был обычным беглым солдатом Сергеем Левченко, который подался в пираты. Поэтому у них было время изучить привычки государя, и оба понимали, что ему не нужен ответ. Император вызвал их во дворец для того, чтобы выговориться, выплеснуть из души негатив, и генералы с самым серьезным видом, не прерывая гневную речь главного человека в государстве, ждали, когда он успокоится.
  Причиной императорского гнева стал поступок принца Виктора Строгова по прозвищу Тор. Внук государя, лихой и деятельный молодой человек, потеряв любимую жену, бросался из одной авантюры в другую. Он рисковал собой и вверенной ему эскадрой "Арго". Но при этом умудрялся уцелеть в любой передряге и взять трофеи. Везучий - говорили про него некоторые императорские сановники. Расчетливый - хитро прищурившись, возражали другие. Настоящий потомок Серого Льва - шептались ветераны, которые помнили императора молодым.
  Что сказать? Каждый прав по своему, поскольку Тор, действительно, был таким, и везучим, и расчетливым, и напоминал своего деда. Резкий и порывистый, искренний и отважный, немного сумасшедший и с авантюрной жилкой. Именно поэтому император полюбил его, выделил из своих многочисленных потомков, приблизил, дал под командование элитную эскадру и звание вице-адмирала, а самое главное - толику свободы. Никто из принцев не имел таких привилегий, и молодой Строгов ценил это, всегда был предан деду, держался в стороне от политики и оказал империи немало услуг.
  Однако совершенно неожиданно он выкинул фортель. Вернувшись из СКМ, где его эскадра в составе союзного флота принимала участие в битвах против захватчиков из Центральных Миров, Тор спланировал, подготовил и осуществил побег. Он захотел еще большей свободы и, собрав группу единомышленников, совместно с Робертом Маркиным, другим принцем, отправился на планету Гектор, забытый людьми и богами военный мир, канувшей в небытие Звездной империи. На планете в подземном ангаре находился космический корабль, скоростное судно класса "Призрак", и Строгов перегрузил на него заранее подготовленные припасы, драгоценные металлы, боеприпасы и оружие. Затем к управлению был подключен ИИ "Мастер" и Тор, оставив эскадру на своего начальника штаба Васильева, скрылся в "диком" космосе. После чего на почту императора, Грекова, Добровольского и еще нескольких человек поступили видеопослания от беглого принца, в которых он объяснял свой поступок.
  Мотивация Тора была простой и понятной. Он не видел будущего в Новоросской империи и опасался, что через несколько лет государство Серого Льва падет под ударами завоевателей из центральных миров. По этой причине Тор решил совместить приятное с полезным, поискать смысл жизни, сменить обстановку и ударить по противнику изнутри.
  Разумеется, принц догадывался, что такой поступок вызовет гнев деда и непонимание со стороны многочисленных родственников. Но его это ничуть не пугало и не смущало. Строгов понимал, что догнать его не смогут, и Серый Лев смирится с потерей любимого внука, на которого возлагал большие надежды, а потом простит и постарается получить с этого пользу. Кстати сказать, Греков и Добровольский считали точно так же, и продолжали хранить молчание.
  Тем временем император метал громы и молнии, упрекал генералов в бездействии и угрожал отправить в отставку. Ничего нового - Греков и Добровольский слышали это достаточно часто и привыкли. Как в империи кризис - они крайние. Причем неважно, в самом деле, генералы виноваты или нет. Каждый раз Серый Лев ругался одинаково и часто нагоняй воспринимался как профилактика. Дабы приближенные к трону люди не почивали на лаврах и не теряли хватку.
  Впрочем, сегодняшний разнос продолжался недолго, всего четверть часа. Видя, что соратники из "старой гвардии" ничуть не боятся его гнева и не возражают, император устало махнул рукой, присел во главе стола и приказал принести кофе.
  Начинался конкретный разговор, и генералы моментально подобрались, настроились на деловой лад и включили планшеты.
  Слуга принес поднос с кофе. Молча, император сделал пару глотков из фарфоровой чашки, посмаковал напиток и снова обратил свое внимание на генералов.
  - Итак, - Серый Лев поставил чашку на стол, - сколько людей у Тора?
  Ответил Греков:
  - С ним семнадцать человек, причем двое присоединились в последний момент.
  - Твои люди? - император усмехнулся.
  - Так точно, мои. Они слишком поздно узнали, что задумал Тор, и действовали по обстановке. Отослали мне сообщение и пробрались на корабль.
  - Виктор догадывается, что они агенты?
  - Думаю, что да. А если не догадался, у него есть время, чтобы все понять. В конце концов, у Строгова староимперский искусственный интеллект, который способен обрабатывать и анализировать огромные массивы информации.
  - Роберт Маркин, насколько я понимаю, тоже сбежал?
  - Да.
  - Это точно?
  - Ошибки нет.
  - И он отправился с Тором добровольно?
  - Они нашли общий язык и сдружились.
  Император почесал подбородок и слегка кивнул:
  - Пусть будет так. Наверное, это даже хорошо, что Маркин покинул империю. А то мне неспокойно было. Слишком много ниточек к нему после гибели старших Харфагеров и Ярослава Фатеева тянулось.
  - Вы правы, ваше величество, - в разговор вклинился Добровольский.
  - Знаю, что прав, - Серый Лев поморщился и задал новый вопрос: - Куда именно Тор направляется и какую планету выбрал?
  - Неизвестно. Но как только он появится в центральных мирах, и наша агентура его заметит, доклад будет предоставлен немедленно. Тор парень неглупый и понимает, что с поддержкой имперских спецслужб наносить удары по врагу проще. Правда, наша шпионская сеть во владениях Орландо Таги разворачивается медленно. Слишком далеко центральные миры и приходится искать обходные маршруты.
  - Это понятно. А что за корабль у моих внуков?
  - "Призрак" - судно с улучшенной системой маскировки. Мощная силовая установка. Отличная РЛС. Тоннаж около семи тысяч тонн. На вооружении четыре автоматические батареи пучково-лучевых пушек "Химера-ауто", четыре шрапнельных орудия "Вера-ауто", импульсный генератор радиоволн "Омега" и десять пусковых ракетных установок. Кроме того имеется система маскировки "Пелена-Ночь", военные разведывательные спутники и четыре вооруженных шаттла. Запас хода - девятьсот пятьдесят парсек. Идеальный корабль для проникновения на вражескую территорию. Если бы Тор сообщил о находке, наверняка, мы постарались бы заполучить "Призрак" в собственность ГРУ или СИБ.
  - Знатная "коробочка", - император заулыбался и добавил: - Внучок знает, что брать. Весь в меня.
  Генералы поддержали государя и Греков поинтересовался:
  - Ваше величество, а что с "Арго"? Строгов просил оставить командиром эскадры Васильева.
  - Раз просил, пусть так и будет. Илья наш человек, он справится. Кстати, Васильев знал о том, что планирует Тор?
  - Никак нет. Возможно, догадывался, но твердой уверенности не было.
  - Тогда Васильев займет его место.
  - Как скажете.
  - О том, что Виктор покинул империю, общественность знать не должна. Официальная версия будет гласить, что он отправился в колонию, развивать собственный мир. А особо ретивым и любознательным, под "большим секретом" и за хорошую мзду, можно сообщать, что Строгов и Маркин наткнулись на староимперский военный мир и ведут раскопки. С тех, кто получил его видеопослания, взять подписки о неразглашении. Не мне вас учить, знаете, как проводятся операции прикрытия.
  Греков и Добровольский сделали пометки в планшетах, задали несколько уточняющих вопросов и вскоре разговор перескочил на другие темы. Шла война с захватчиками из центральных миров и Новоросская империя до сих пор не оправилась от удара, который противник нанес по столичной планете. Вопросов, которые император хотел обсудить с двумя генералами, хватало. Поэтому дело принца Виктора Строгова, несмотря на резонанс, который вызвал его побег на самом верху, было далеко не самым главным.

1.

  "Теневик", мой новый корабль класса "Призрак", завис над темной стороной Дориана Грея, второго спутника планеты Амур. Мимо скользили корабли централов, в основном пассажирские лайнеры, грузовые транспорты, буксиры и патрульные боты. Но нас они не видели. Система маскировки "Пелена-Ночь" надежно скрывала "Теневик" от вражеских радиолокационных станций и на экранах чужих кораблей, в том месте, где мы находились, космическая пустота.
  Чего я действительно опасался, визуального обнаружения. Однако оказалось, что инженеры Звездной империи этот момент тоже продумали. Вдоль бортов корабля повисли голограммы, проецирующие картины космоса, и нас не смогли бы увидеть даже с пары сотен метров. Что уж говорить о десятках тысяч километров? Поэтому можно чувствовать себя в безопасности, спокойно собирать информацию о планете и думать, как лучше провести внедрение в общество централов. Был принц Виктор Строгов, а стал какой-нибудь Диего Руиз или Хосе Торрес. На Амуре много потомков латиноамериканцев, а испанский и португальский для меня, словно родные. Все-таки я родился и вырос в СКМ, а не в Новоросской империи. Хотя зачем я об этом думаю? Официальный язык делопроизводства и общения всех жителей Центральных миров - интер, смесь английского, русского и еще нескольких европейских наречий, и я, как и все мои соратники, изучал его в школе.
  Нажав клавишу общекорабельного оповещения, я сделал объявление:
  - Это Тор! Ломову, Маркину, Валееву и Трофимову прибыть на ГКП!
  Отворилась дверь на ходовой мостик и один за другим появились те, кого я вызывал. Корабль относительно небольшой. Точнее, жилые помещения занимают всего десять процентов от общего судового объема, и каюты экипажа рядом с боевыми постами. Так что далеко идти не надо. Одеты соратники по-простому, в темные комбинезоны без опознавательных знаков, у каждого на боку пистолет и планшет.
  - Располагайтесь, кому и где удобно, - произнес я и они стали занимать кресла навигаторов.
  Вот уже два с половиной месяца мы не покидали "Призрак", который совершенно незаметно стали называть "Теневиком". Стартовали с Гектора и постоянно в движении. Преодолели огромные расстояния, десятки раз встречались с боевыми кораблями централов и, наконец, оказались в логове врага, возле одной из главных планет Орландо Таги.
  Соратники присели и посмотрели на меня, а я не торопился начинать разговор и всматривался в их лица.
  Роберт Маркин, двоюродный брат. Как и я, он принц и внук Серого Льва. На родине ему некомфортно. Того и гляди прилетит пуля от родственников из клана Харфагеров или Фатеевых. Они бы его давно грохнули, как велит дворянская честь потомственных аристократов Ярги. Однако не было твердых доказательств его причастности к гибели глав кланов, и они опасались Серого Льва. Но их терпение на исходе, а Маркин это почуял и рванул куда подальше, только бы не оставаться в Новоросской империи. Ему можно доверять, хотя при первой встрече мы крепко повздорили. Только это в прошлом. Мы сдружились и сейчас у нас общий интерес.
  Георгий Ломов, бывший гвардеец и штрафник. Отличился, был замечен и получил свободу. С тех пор служит мне, как верный вассал своему сюзерену, верой и правдой. Командовал десантной партией в составе эскадры "Арго" и заслужил офицерский чин. А когда я намекнул, что собираюсь пуститься на поиски приключений, он без колебаний решил последовать за мной.
  Юрий Валеев, сержант-наемник и поисковик. С ним я знаком дольше всех, с самого детства. Он человек своеобразный, все время ищет покоя, но когда обретает его, бросает тихую гавань и опять мчится навстречу опасности. Валеев авантюрист, поэтому он снова рядом.
  Ну и последний человек на мостике, Олег Трофимов, штатный сотрудник ГРУ Новоросской империи в чине лейтенанта. Прицепился к нам со своим напарником в последний момент, тайком пробрался на борт "Призрака" и дополнительных пассажиров обнаружили в тот момент, когда вышли в гиперпрыжок. Сначала хотели их побить, а потом махнули рукой. В конце концов, грушники ни в чем не виноваты. Служба у них такая, присматривать за беспокойным принцем Тором и другим не менее беспокойным отпрыском императора Робертом Маркиным. Так что оставили шпионов в экипаже. Пригодятся, поскольку рано или поздно все равно придется выходить на связь с агентами имперских спецслужб в Центральных мирах. Одно дело собираемся делать - подрывать экономику противника, добывать секретные сведения и проводить диверсии.
  Пора начинать совещание и я обратился к соратникам:
  - Как успехи, информацию обработали?
  Ответил Маркин:
  - Да. Готовы доложить.
  - Начнем с исторической справки. Только кратко, по сути.
  За это направление отвечал Роберт и он, не заглядывая в планшет, выдал сведения, которые мне и так были известны.
  Система Ирис, в которой мы находимся, колонизирована во время Третьего исхода с перенаселенной Земли и ближайших к прародине человечества колоний. Орада - местная звезда, по характеристикам схожа с Солнцем. Планет в системе девять, из них три: Амур, Дора и Оскол; оказались пригодными для проживания людей. Очень лакомый кусок, так что заселение новых миров шло ударными темпами и за двадцать лет в систему Ирис перебросили свыше сорока семи миллионов человек. Как правило, выходцев из Латинской Америки, Африки, Австралии и колонистов в третьем поколении с планеты Новая Сицилия.
  Основным объектом колонизации стал Амур. Пять материков, много островов и шестьдесят процентов поверхности покрыто водой. Очень богатый мир, климат хороший и на планете были обнаружены огромные запасы перфенита. Кто не в курсе, это руда, из которой делают перфен, идеальный поглотитель нейтронов, промышленный синтез которого невозможен. Благодаря всем этим факторам планета очень быстро стала драгоценным камнем в короне Звездной империи людей. Не бриллиантом, конечно, как Земля, не рубином, как Новый Норфолк, и не изумрудом, как Венера. Но жемчужиной точно. По этой причине, когда началась война с негуманами, защищали Амур хорошо. Для обороны системы Ирис даже сформировали специальный флот из тяжелых мониторов с орбитальными крепостями, а на планетах строились подземные города.
  Однако негуманы все же прорвались в систему Ирис и нанесли удары термоядерными ракетами по Доре и Осколу. Это была первая атака, а за ней последовала вторая и на этот раз противник, связав боем оборонительный флот, сбросил на Амур бомбы с боевыми вирусами-модификантами. Обычное дело, поскольку на заключительном этапе войны обе стороны применяли все, что имелось в арсеналах. Поэтому общий итог боев в системе Ирис для человечества неутешительный. Флот понес огромные потери и по приказу Генштаба ушел для защиты других планет. Дора и Оскол лишились атмосферы и превратились в обугленные шарики, а жители Амура смогли вовремя спрятаться в подземных городах. Места всем не хватило и люди, которым не повезло, отомстили счастливчикам. Фанатиками религиозной секты "Последний предел", которым помогли диверсанты негуманов, были взорваны несколько атомных электростанций, и радиоактивные осадки накрыли два материка из пяти, а остальные пострадали частично.
  Наступила Темная эпоха и многие люди погибли. Кто от радиации, кто от вирусов, кто из-за аварий систем жизнеобеспечения подземных объектов, а большинство от простого голода. Но немало жителей Амура уцелели, смогли приспособиться и через тридцать лет выбрались на поверхность.
  Космос был безлюден, и посетить Амур никто не стремился. Гостей из других миров нет, связь отсутствовала, и надеяться на помощь из вне не приходилось. Поэтому амурцы, как умели, в меру своего разумения, стали возрождать цивилизацию собственными силами. Появились республики, вольные полисы, небольшие королевства, царства и даже две карликовые империи. Люди боролись с мутантами, которые появились на планете после вирусной атаки, воевали с соседями за ресурсы и разбирали развалины древних городов. Все шло своим чередом и так продолжалось до тех пор, пока не появились пираты с планеты Осака. Они прилетели на нескольких старых транспортах в сопровождении фрегата, и стали грабить амурчан. За небольшой срок захватчики покорили целый материк, расслабились и получили по сопатке. Оказалось, что у местных заправил имелись законсервированные ракеты, и они, объединившись, долбанули по кораблям чужаков "Гурами". После чего, кто из пиратов уцелел, поспешил удрать.
  Грабители исчезли, а жители Амура восстановили один трофейный транспорт, и вышли в космос, совершили путешествие в соседнюю звездную систему, обнаружили людей и вернулись с товарами. С этого момента начался новый виток развития, и когда до Амура добрался боевой флот Орландо Таги, у местных уже имелась небольшая эскадра, крупные города, армии, производства и единое планетарное правительство, которое управляло разрозненными государствами. Бороться с Орландо Таги бесполезно, слишком неравны силы, и амурчане присягнули ему на верность. Произошло это сорок пять лет назад, и планета расцвела. Заработали перфенитовые рудники, строились новые высокотехнологичные заводы и в экономику вливались огромные средства. Уровень жизни вырос, мутантов практически истребили, а местные правители, вовремя переметнувшиеся на сторону победителя, богатели и жирели.
  Такова история звездной системы Ирис и планеты Амур. А о том, что происходило в этом мире сейчас, доложил Ломов.
  В настоящий момент на планете Амур, не считая мутантов, проживает семьсот сорок миллионов человек. Примерно половина потомки первых колонистов и четверть вольные переселенцы из центральных миров. Они подданные Орландо Таги, граждане с правами и обязанностями. А еще четверть населения бесправные рабы, которых завозили в последние десять лет. В основном это военнопленные или жители миров, которые войскам Таги пришлось завоевывать.
  Социальная лестница простая. Есть аристократия, потомственные дворяне планеты Амур и богачи из других миров. Дальше ценные специалисты и чиновники, офицеры флота и армии, тофферы и крупные фермеры. Ниже обычные граждане: рабочие, крестьяне, жандармы, охотники на мутантов, солдаты и моряки, учителя, медработники и так далее. Еще ниже социалы - нищие, которые жили на социальное пособие. И в самом низу, конечно же, рабы.
  Управление осуществляется выборными органами местного самоуправления, которые подчиняются планетарному правительству из наследственных владетелей. А правительство в свою очередь под полным контролем генерал-губернатора Лионеля Дуррэ. Именно он держит в руках все ниточки, отвечает перед Орландо Таги за планету, собирает налоги и руководит гарнизоном. Кстати, помимо него есть адмирал звездной системы лорд Юрий Сильванни, который контролирует ВКС, имеет на Амуре три базы и судоремонтный завод. А еще он ведет раскопки на Доре и Осколе, ловит контрабандистов и пиратов, собирает бригады космических исследователей, отправляет на непригодные для жизни людей миры системы Ирис горняков и строит мощную орбитальную крепость. Надо отметить сразу, что это весьма деятельный человек, умный и прижимистый.
  Население распределено неравномерно. Сорок процентов в мегаполисах на материке Квентин и еще столько же на Руфусе и Каррасе, добывают перфенитовую руду, проживают в рабочих городках и занимаются фермерством. Остальные на опаленных войной материках, ютятся в поселках на океанском побережье, промышляют рыболовством, охотой, раскопками и налетами на мутантов.
  Столица - Фрипорт. Город с населением шесть миллионов жителей и мегаполис продолжает активно расширяться. Название у столицы, конечно, не оригинальное и вполне типичное для Звездной империи. Свой Фрипорт или Порто-Франко на каждой планете был, а случалось, что и не один.
  Местная валюта давно не в ходу и повсеместно используется таримский фунт. Банков, которые имеют право работать на Амуре, всего три: Таримский Государственный, Частный Инновационный и Банк Развития. Все они, так или иначе, под контролем финансовых структур Орландо Таги.
  Главный доход планеты от перфена, который, благодаря вниманию Орландо Таги, перерабатывался на месте. Следующая статья доходов - продовольствие и лекарственные травы, добыча ценных металлов и продукция несколько крупных заводов, фабрик и комбинатов. Это официальные данные, а неофициально на планете производилось до трети всех потребляемых в Центральных мирах наркотиков. На материке Шимоно, который пострадал от вирусных атак негуманов, произрастали весьма интересные травки, из которых получались сильнодействующие стимуляторы. И местные бизнесмены в союзе с криминалитетом начали поставлять эту отраву в иные миры еще до появления флота Таги, а потом только увеличили посевные площади и объемы производства.
  Ломов замолчал, и слово взял Валеев, который обрисовал криминальную структуру Амура. Официальные данные рисуют одну картину, а реальность совершенно иная. Местная власть давным-давно связана в единый неразрывный клубок с мафией и подпольные криминальные авторитеты, которых принято называть донами, чувствуют себя на Амуре весьма вольготно. Настолько, что у каждого серьезного дельца имеется частная армия, которая оформлена как военная кампания или охранное предприятие. Есть целые районы, куда жандармам и военным вход закрыт, все об этом знают и молчат. А почему? Чиновники высшего ранга получают мзду и довольны. Каждый имеет свою долю от продажи наркотиков, нелегального экспорта перфена, подпольных игр, контрабанды и проституции. А если найдется честный жандарм или чиновник, того живо на место поставят. Сначала предупредят и предложат пополнить банковский счет. Поймет - пусть живет дальше. Проявит упрямство - окажется в тюрьме по сфабрикованному делу или с ним произойдет "несчастный случай".
  За примерами далеко ходить не надо. Они в планетарной информационной сети жандармерии, доступ к которой без особого труда получил наш искусственный интеллект:
  "Капитан жандармерии Ангус Флетчер разбился на машине и погиб вместе со всей семьей. Есть доказательства того, что ДТП подстроено и в этом подозреваются люди дона Фернана Абрамовича"...
  "Инспектор Жан Михельсон обвинен в нецелевой растрате бюджетных средств и осужден на десять лет исправительных работ. Есть основания считать, что дело сфабриковано по заказу дона Эмилио Син-Карраса"...
  "Депутат Ранийского района Бертольд Кишма застрелился после изнасилования своей дочери. Это произошло в результате его конфликта с частной военной кампании "Тристан", которая принадлежит дону Валерию Де Кабанья"...
  Есть прослойка честных жандармов из Управления Собственной Безопасности, которых, скорее всего, поддерживает и курирует какая-то спецслужба Орландо Таги. Но на положение дел это особо не влияет. Простых людей, пока они не мешают местным воротилам и не путаются под ногами, никто не трогает, не угнетает и не обижает. Однако попробуй слово против донов или чиновников вякнуть - тут тебе и крышка. А Орландо Таги и его ближайшие сановники не решаются ворошить осиное гнездо на Амуре, ибо заняты другими делами. Поэтому главная и, возможно, единственная опасность для криминальных авторитетов Амура - они сами. Войны между подпольными синдикатами, кланами и семействами не редкость. Бывает, так разойдутся доны, что в ход идут не только пистолеты, винтовки, пулеметы и гранаты, но и кое-что посерьезней. Например, минометы, броневики и химическое оружие. А раз мы изначально настроены на ведение борьбы нелегальными методами, об этом забывать нельзя. Разделяй и властвуй - истина древняя, и мы считали, что именно такими методами и станем действовать. Причем неважно где, на Амуре или другой планете Центральных миров. Стесняться не надо, ибо мы на вражеской территории.
  После Валеева высказался Трофимов. Он проводил анализ целей, которые могут быть нам интересны, и грушник подошел к порученному заданию всерьез. Агент составил подробнейший список всего, что следует уничтожить или захватить при первой же возможности. Перечислять все не стоит - остановлюсь на основных объектах:
  Перфеновые рудники и заводы на Руфусе и Каррасе.
  Планетарные базы ВКС и судоремонтный завод.
  Орбитальная крепость, которая уже строится, но пока не вооружена.
  Шесть станций гиперсвязи.
  Военные городки, полигоны, склады и казармы десяти мотопехотных бригад планетарного гарнизона.
  Две армейские планетарные базы противокосмической обороны с пусковыми установками "земля-космос".
  База ВВС "Басторно", на которой находятся две дивизии летательных аппаратов "Кауц-17".
  Заводы медицинского концерна "Силения".
  Частный космодром "Эльвира" на острове Табар - база тофферов.
  Семь атомных электростанций.
  Горнообогатительные заводы и рудники по добыче и переработке редкоземельных металлов.
  Государственный космодром "Талисман", через который идет девяносто процентов официального планетарного грузопотока.
  Старый линкор класса "Уэльс", флагман флотилии "Ирис". А еще два крейсера, шесть эсминцев, два монитора, четыре тральщика и вспомогательный авианосец с тремя эскадрильями аэрокосмических перехватчиков.
  Это приоритетные цели и каждая имела привязку к системе координат, была обозначена на картах и сфотографирована. Все материалы из открытого доступа. Так же как и фотографии. Служба Безопасности централов расслабилась, и мышей не ловила. Наивные люди. Они считали, что война где-то далеко, за сотни световых лет, и в глубоком тылу им ничто не угрожает. Ну, это они зря, конечно. Новоросские агенты сюда, возможно, еще не добрались, все-таки Амур не самая главная планета Центральных миров. Но это не беда. Мы уже здесь и научим централов осторожности. В принципе, можем прямо сейчас ударить. У нас на борту десять "Гуров" с термоядерными боеголовками. Как вариант - подкрасться к линкору и всадить в него пару ПКР, а затем провести бомбардировку неподвижных наземных целей, тех же самых атомных электростанций. Но что потом? Разве ради этого мы проделали столь долгий и трудный путь? Конечно же, нет. Эффект неожиданности исчезнет и диверсантов станут искать, а нам негде восполнить потраченный боезапас, да и с топливом для корабельного реактора проблема. Так что торопиться не стоит. Пусть ракеты подождут своего часа.
  Трофимов сделал доклад и замолчал. Снова внимание на меня и я кивнул Роберту:
  - Что скажешь?
  Двоюродный брат ответил сразу:
  - Думать нечего. Амур практически идеальный вариант. Нужно спускаться на планету, а потом работать на благо родины и себя любимых. Можно поискать что-то лучше. Однако у нас топливо на исходе. Еще сотню парсек пройдем, а затем стоп, реактор сдохнет.
  Я посмотрел на Ломова, и штурмовик поддержал Маркина:
  - Согласен. Хватит по космосу бродить. Пора делом заняться.
  Взгляд на Валеева и он пожал плечами:
  - Ты командир, Тор. Твое решение для меня закон.
  Агента спрашивать не стал, он пока право голоса не заслужил, и я огласил свое решение:
  - Высаживаемся через шесть часов. Приземляемся на материк Салем, в районе вольных поселений вблизи экватора. Это вотчина охотников за мутантами. Они напоминают мне поисковиков с Аякса - сборище неудачников, авантюристов, бродяг и преступников. Наверняка, среди них мы найдем тех, кто поможет добыть документы. Пусть временные. Главное - проникнуть в один из мегаполисов, а дальше посмотрим. Если напрямую подключим ИИ к местной информационной сетке, он сам все сделает. Такие документы слепит, что нам сам черт не брат. Но это можно провернуть только на Каррасе, Руфусе или Квентине. В первой группе пойду сам. Со мной Ломов, Валеев и пять бойцов абордажной команды. За старшего на корабле остается Роберт. Корабль прячем в болотах. Связь на дежурных частотах.
  Маркин моим решением был недоволен. Ему тоже хотелось поскорее оказаться в цивилизации. Если приплюсовать к нашему полету перелет от Ярги до Гектора, мы уже три с лишним месяца без женщин. Да и скучно на корабле. Однако спорить он не стал, и я поднялся с кресла:
  - Все свободны. Ломов, готовь своих парней.
  Жора кивнул, и соратники покинули ГКП. Я остался один, но ненадолго. Вызвал навигатора, передал ему вахту и отправился в каюту, собирать вещи и проверять оружие.

2.

  Марко спал и скрипел зубами. В сотый раз его посетил проклятый сон, в котором он терял свою любимую женщину. И для него это было горькой мукой, проклятием, но он не мог ничего исправить...
  Он лежал на полу своей квартиры в центре Фрипорта. Лицо разбито в кровь. На руках наручники. Левая нога неестественно вывернута. Китель и форменная рубашка жандармского офицера разорваны.
  Ему было больно. Но боль физическая не так страшна, как душевная. Можно стерпеть издевательства и удары подонков. Однако как сдержаться, когда в нескольких метрах от тебя насилуют невесту? Это было невыносимо, и Марко закричал:
  - Отпустите ее! Я сделаю все, что захотите!
  Однако раззадоренные бугаи, цепные псы дона Николаса Демерио, не обращали на крик Марко никакого внимания. Они уже не хотели останавливаться и продолжали рвать платье Маргариты. Она отбивалась, но девушка не могла отбросить двух крепких мужиков. В сторону полетели куски ее одежды, бюстгальтер и кружевные трусики. Маргарита осталась обнаженной, и ее потащили в соседнюю комнату.
  Марко остался один. Жандарм продолжал орать и, наконец, его услышали. Появился главарь бандитов, пожилой блондин в отлично пошитом костюме за пятьсот фунтов. Он двигался размеренно и степенно. На миг остановился, покосился на видеокамеру, которая фиксировала все, что происходило в помещении, и присел перед Марко на корточки. После чего пальцем он указал за спину, в сторону комнаты, откуда доносились крики Маргариты, и спросил:
  - Что, легавый, не нравится?
  - Нет! - выкрикнул Марко.
  - Сам виноват. Не стоило тебе заводить дело о нападении на дом адвоката Огюстена и глубоко копать. Ты чужак, наших законов не знаешь, и мы тебя предупредили. Все по честному - тебе дали шанс. А ты? Нехорошо поступил. Наверное, решил, что тебя прикроют, и вмешался в наши внутренние разборки. Да только не та ты фигура, чтобы из-за какого-то майора шум поднимать, и дружки из разведки тебя подставили. Ты понимаешь, что они тебя использовали?
  Жандарм не стал спорить, а спросил:
  - Что вам нужно?
  - Правильный вопрос. С этого и надо было начинать. Нам нужны все твои контакты и агентурная сеть в городе. Всего лишь...
  - Отдам. Только оставьте Маргариту в покое. Сейчас поеду в управление и скопирую файлы.
  Блондин поднялся и усмехнулся:
  - Нехорошо. Нам известно, что вся информация у тебя дома. А ты пытаешься выгадать время и обмануть меня. Легавый - всегда останется легавым. Зря, майор. Очень зря.
  Главарь плюнул в лицо Марко, вышел и больше не появлялся, а жандарм кричал и пытался его вернуть. Но все было бесполезно. Спустя четверть часа крики в соседней комнате стихли и появились насильники. Один тащил на плече завернутое в ковер тело Маргариты, а другой нес ноутбук и планшет Марко. Они не сказали ему ни единого слова, забрали видеокамеру и удалились...
  На этом моменте Марко, как обычно, проснулся. На лице холодные капельки пота. Руки слегка трясутся.
  Глубокий вдох. Задержка дыхания. Выдох. Марко успокоился, и перед мысленным взором промелькнули новые картины из прошлого. Позорное увольнение из жандармерии - он кладет на стол начальника пистолет, пластиковое удостоверение и значок (дань традиции). Из реки достают застывшее в бетоне тело - он смотрит на него и понимает, что это Маргарита, ибо на руке жертвы серебряный браслет, его подарок. Возбуждение уголовного дела за утрату секретных документов - Марко набирается решимости и бежит из Фрипорта.
  "Как же давно все это было, а воспоминания до сих пор меня не оставляют", - подумал бывший жандарм и оглядел свое убогое пристанище, землянку в поселении бродяг, которые жили в джунглях и разбирали руины древнего города. Престижная работа, звание, квартира, машина, перспективы, банковский счет и даже фамилия - все это в прошлом. Осталось только имя...
  - Марко! - услышал он голос Дениса Торопыги, главного охотника в поселке, который не спустился в землянку. - Хватай оружие и на выход! Срочно!
  Беглый жандарм схватил портупею с пистолетом, разгрузку и старый потертый автомат "скорпион", который он привез из цивилизации, а затем выскочил из землянки и увидел, что кругом царит нездоровая суета. Бродяги бегали по поселку, и у каждого оружие. Женщины с детьми стягивались к центру, к дому старосты Ларго, а мужчины спешили на северную окраину.
  - В чем дело!? - Марко окликнул своего соседа Луку, который на бегу поправлял винтовку и подсумок с запасными обоймами.
  - За мной! - не останавливаясь, отозвался он. - Мутанты рядом! Торопыга велел занять наш окоп!
  Бродяги помчались вслед за остальными. Затем свернули, остановились в кустарнике возле огородов, и запрыгнули в окоп. Что делать они знали, не в первый раз мутанты подходили к деревне нормалов, людей без дефектов и увечий. Поэтому бродяги особо не волновались. Будь мутантов хоть пятеро на каждого защитника поселка, серьезного вреда они причинить не смогут. Во-первых, они больны и слабосильны, у кого ноги нет, руки или глаза, а у кого-то сплющенный череп или от рождения поврежденный позвоночник. Во-вторых, мутанты неорганизованны и обычно атакуют толпой. А в-третьих, у них не было нормального оружия. Нищие бродяги, само собой, тоже не армейское подразделение, на вооружении пара ручных пулеметов, ручные гранаты, немного противопехотных мин, десяток автоматов и списанные винтовки. Но по сравнению с коренными обитателями джунглей, выглядели они гораздо серьезней, и превосходили своих противников по огневой мощи в несколько раз.
  Лука, приподняв голову, осторожно раздвинул кусты и попытался разглядеть мутантов, а Марко быстро накинул разгрузку, затянул пояс с кобурой и передернул затвор верного "скорпиона".
  Слева раздался одиночный выстрел. По звуку, стрелял Манфред, лучший снайпер поселка. Потом еще один выстрел и тишина.
  - Вижу, - прошептал Лука, и Марко тоже всмотрелся в джунгли.
  Между окопом и густыми зелеными зарослями пятнадцать метров, клочок земли, засаженный синими боливанскими огурцами, и сначала Марко ничего не разглядел. Но затем качнулись лианы, и между ними появился силуэт человека.
  Не задумываясь, бродяга расстегнул клапан разгрузки, достал гранату "DS-90" и провернул предохранитель.
  - Ты не торопишься? - спросил Лука.
  В стороне затарахтел пулемет и вскоре к нему присоединились автоматы.
  - В самый раз, - ответил Марко и метнул гранату в джунгли.
  Короткий полет начиненного смертью стального яйца. Падение. Негромкий взрыв. Подлетевшая в воздух листва и грязь. На миг все стихло и бродяги услышали громкий стон.
  - А-а-а!!! - завопил Лука. - Получил!
  Он приподнялся, и Марко хотел дернуть его за руку - нельзя высовываться, но опоздал. Из джунглей открыли огонь, били из двух автоматов, и длинная очередь прошлась по груди Луки.
  Раскинув руки, бродяга выронил винтовку и упал, а Марко вжался в землю. Из зарослей продолжали строчить автоматы, очереди, сбивая с кустарника ветки и листву, проходили у него над головой, и он не мог поднять голову.
  Снова короткий перерыв. Мутанты перезаряжались или у них кончились боеприпасы. Марко прислушался. Возле дороги, которую охраняли Торопыга и его родственники, стрельба не утихала, и на слух он определил, что бой смещается в деревню. Следовательно, нормалы отступали. Такого давно не происходило и Марко, подхватив винтовку Луки, выскользнул из окопа и пополз в деревню.
  За спиной снова стрельба, а потом взрыв и спину бродяги присыпало комочками горячего грунта.
  "Надо же, - промелькнула у Марко мысль, - мутанты не только автоматами обзавелись, но и гранатами".
  Скользнув за бугорок, который был крышей землянки старого Джона, бродяга замер. Обернулся, осторожно выглянул из укрытия и разглядел мутантов. Два коренастых мужика в шкурах, уродливые и страшные, медленно шли через огород и делали короткие очереди в сторону окопа. Они двигались в полный рост, не имея никакого понятия о тактике, и Марко, прижав к плечу приклад "скорпиона", поймал мутантов в прицел. После чего, не торопясь, он плавно потянул спусковой крючок.
  Очередь. Следом вторая. Бродяга срезал мутантов, и они, пачкая кровью огурцы, упали на грядки. Однако из джунглей появились новые противники, и эти тоже были вооружены автоматами, судя по всему, старыми и надежными "рубиконами", которые иногда попадались в развалинах древних городов. Воевать одному глупо - так решил Марко, и поспешил в центр деревни.
  Он бежал быстро и невдалеке от дома старосты, в узком проулке между амбарами, нос к носу столкнулся с молодым мутантом.
  - Уфасса дилорм папалоги! - поднимая вверх что-то продолговатое и дымящееся, завопил косым ртом дикарь.
  Марко с ужасом увидел, что в руках мутанта связка тротиловых шашек с длинным фитилем, который дымится. Волосы на голове бродяги зашевелились, и он сделал первое, что пришло на ум, открыл огонь. Выпущенные в упор пули "скорпиона" разорвали тщедушное тело мутанта и отбросили его к стене амбара. После чего Марко выскочил из проулка, свернул на главную улочку поселка и вскоре оказался на площади перед домом старосты.
  - Бум-м-м!!! - возле амбаров прогремел мощный взрыв и один из них развалился.
  Бродяга огляделся. Гарнизон поселка, все боеспособные мужчины, был здесь. Многие ранены и откровенно напуганы.
  - Чего стоим!? - на площади появился Торопыга. - Живее в дом старосты! Они приближаются! Будем держать двор!
  Марко подумал, что дом станет ловушкой и могилой для всех жителей. Однако не возразил Торопыге - все равно он не стал бы его слушать, и последовал за остальными.
  Мужчины спрятались во дворе и заняли позиции возле бойниц. Забор у старосты крепкий, из бревен и древних бетонных блоков. Сразу его не разбить и небольшая надежда на благоприятный исход боя имелась. Тем более что у старосты Ларго имелась радиостанция и он, скорее всего, уже сообщил о нападении властям Эренхауза, приморского городка, в котором лесовики сбывали свою добычу. Вряд ли они пришлют помощь, шансов на это немного. Но если в городе есть крупная ватага охотников на мутантов, крутые ребята могут прогуляться к поселку и поохотиться на обнаглевших дикарей.
  - Где Лука!? - к Марко подошел Торопыга, поджарый брюнет в потертом камуфляже и ручным пулеметом "пак-21" на плече.
  - Погиб. Пулю поймал.
  - И ты его бросил? - Торопыга недобро прищурился.
  - Пришлось.
  - Ладно. Потом разберемся. Держи.
  Главный охотник протянул Марко пулемет, и он его взял. Торопыга ушел, а бывший жандарм перебросил "скорпион" за плечо и установил капризный "пак" на планширь перед бойницей.
  В поселке воцарилась тишина, которую можно назвать мертвенной. Ни шороха, ни звука, словно люди спят и сейчас глубокая ночь. Хотя сравнение неправильное. Ночью поют свои песни птицы, и в джунглях постоянное движение мелкого зверья. А тут даже птахи молчат. Не к добру.
  Неожиданно в доме заплакал ребенок, жалостливо и приглушенно. От этого Марко еще больше стало не по себе, он прижался к прохладному бетонному блоку, и в этот момент завизжала мина.
  "Откуда у мутантов миномет!? Кто научил дикарей из него стрелять!?"
  Вопросы остались без ответа. С диким воем, от которого у каждого нормального человека напрягаются нервы и ноют зубы, мина опустилась прямо во двор старосты, раздался взрыв и для Марко все вокруг померкло.
  "Какой паршивый день", - подумал бродяга, прежде чем потерять сознание.

3.

  Ведомый "Мастером", за маневрами которого присматривал навигатор, корабль опустился в джунглях экваториального материка. Нас не обнаружили, староимперская маскировка работала штатно, и "Теневик" оказался невдалеке от океанского побережья. Рядом никого. Кругом кажущиеся непроходимыми заросли и болота. Пока все шло по плану, и группа разведчиков вышла в поиск.
  Экипировались стандартно для работы в мире с нормальной атмосферой и климатом. Каждый разведчик в шлеме и полевом бронекомбинезоне, не бронескафандр и не тяжелый штурмовой бронедоспех с сервоусилителями, но тоже неплохо. За плечами рюкзаки с запасными комплектами одежды, продовольствием, боеприпасами, медпрепаратами и деньгами, которые были собраны на борту вражеских кораблей после космической битвы за Яргу. Из оружия штурмовые автоматы "марлин", пистолеты и подствольные гранатометы. Для связи группы встроенные в броню УКВ-радиостанции и дополнительно мощная армейская РДД-19У. Кроме того прихватили пару мин, мобильную РЛС, ПЗРК "блискавица", РПО "шквал" и две снайперские винтовки с ПБС. Была идея взять мехстрелка, но я решил, что в дебрях от него пользы немного и он может стать обузой.
  Вышли. Группу поглотили джунгли, и первый день прошел скучно. Жара и влажность. В бронестекло шлема бьется мошкара. В болотах змеи, сороконожки и прочая мерзость, а на деревьях завезенные с земли обезьянки, разноцветные птицы и серые питоны. Крупных хищников не видели, хотя было известно, что они здесь водятся.
  Стемнело и после сеанса связи с кораблем мы остановились. Броню не снимали, пока терпимо. На ужин армейский сухой паек.
  Ночь прошла без происшествий и утром снова в путь, до океана оставалось двадцать километров по прямой, а там городок Эренхауз - наша цель. Если все будет хорошо, к вечеру доберемся и уже ночью можно прогуляться по улочкам поселения с населением шесть тысяч человек. Кто знает, возможно, даже в бар зайдем.
  Однако пришлось задержаться.
  Ближе к полудню услышали шум боя. Захлебывались очередями автоматы и пулеметы, а иногда рвались ручные гранаты. Естественно это не могло не привлечь наше внимание, и мы двинулись на звук. Прошли пятьсот метров и после короткого затишья начал бить миномет калибром 120 мм, не меньше. Одну за другой он выпустил полтора десятка мин. Потом короткая перестрелка, словно кого-то добивали, и снова затишье.
  В этот момент группа выбралась на окраину убогой деревушки из нескольких домов и полусотни землянок. Поселок по местным меркам большой, но крайне бедный. Он принадлежал бродягам-поисковикам или охотникам на мутантов. Сомнений в этом не было, и сразу стало ясно, что поселок подвергся нападению. Немногочисленные дома горели или уже догорали. Над деревушкой медленно стелился легкий дымок и между развалин, собирая трофеи, бродили мутанты.
  Странное дело - они были вооружены огнестрелами и на широких носилках мы заметили разобранный ротный миномет, хоть и старый, но вполне рабочий. Непорядок. Местная пресса утверждала, что мутанты ходят в набеги с луками и копьями, а порой используют духовые трубки с отравленными стрелами. Да и набеги сейчас редкость, ибо большую часть одичавших племен истребили охотники. Но оказалось, что пресса многого не знала или сознательно печатала ошибочные сведения.
  Впрочем, для нас это неважно. Есть в джунглях мутанты, исковерканные болезнями и радиацией потомки первопоселенцев, или нет, нам без разницы. Джунгли промежуточный этап и бродить по бескрайним экваториальным зарослям, истребляя мутантов и разбирая развалины древних городов, мы не собирались. Не наш уровень.
  - Отходим? - ко мне подошел Ломов.
  - Погоди, - ответил я и обратил внимание на группу мутантов, которые переговаривались и при помощи рычагов приподнимали завалившиеся бетонные блоки.
  Мне было интересно, что они хотят достать из-под завала, и вскоре любопытство было удовлетворено. Они вытащили человека, припорошенного пылью мужчину в потертом армейском камуфляже расцветки "лиана". Судя по всему, он был местным, и получил контузию, еле-еле двигал руками и не понимал, что с ним происходит.
  - Поисковик, - прошептал Жора, помедлил и спросил: - Тор, выручим мужика?
  Мутанты нам не соперники, этих уродцев не больше тридцати и держались они кучкой - легкая цель для группы опытных головорезов с более мощными стволами и в броне. В джунглях никого, все в поселке, и местный житель, который мог рассказать немало интересного, нам не помешает. Поэтому я с Ломовым согласился.
  Отряд рассыпался. Оружие наизготовку. Медлить не стоило, и я отдал общий приказ:
  - Вперед!
  Восемь воинов, дав залп из подствольных гранатометов, выдвинулись из зеленки, и началось истребление мутантов. Грохот коротких очередей. Редкие разрывы гранат. Крики и стоны дикарей.
  Боя, как такового, не было. В прицеле человеческий силуэт. Выстрел и противник падает. Мутанты не успели ничего понять, как почти все полегли. Даже не интересно, вспомнить нечего. Только начали и уже конец.
  Отходим. Мою команду услышали и освобожденного бродягу вместе с двумя захваченными мутантами утащили обратно в джунгли. На развалинах осталась тройка абордажиров, которые собирали оружие. Нам оно ни к чему, но природная бережливость не давала бросить трофейные стволы и миномет. Лучше закопаем оружие в джунглях, про запас, на черный день.
  Пока контуженного местного жителя накачивали стимуляторами и приводили в чувство, я попытался пообщаться с дикарями. Один молодой и безухий, с сильно вытянутой вперед челюстью, словно у собаки. Другой старик, внешне без изъянов, но потом я заметил, что у него вывернутые в обратную сторону колени. Одеты мутанты, как и положено дикарям, в обноски и грубые шкуры, а на ногах обмотки.
  Для начала Валеев отвесил каждому пленнику несколько хлестких ударов по ребрам, ногам, рукам и копчику. Для профилактики, так сказать, дабы не упрямились, а затем я стал задавать стандартные вопросы. Как зовут? Из какого племени? Сколько воинов в отряде? Кто командир? Какова цель налета на поселок? Откуда оружие? Ну и так далее.
  Запуганные сержантом мутанты перетрусили и отвечали охотно. Язык грубый, но вполне понятный, и прорисовалась следующая картина. Они из племени Болотного Червя. Имена незатейливые, Безухий и Колено. Живут на юге, в десяти днях пути от поселка. Оружие добыли в древних развалинах - Великие Пойосоны оказали великую милость, помогли. Потом они опять не оставили племя в беде, обучили дикарей стрелять из миномета, подарили чудесный прицел и еще много всего нужного. А когда мутанты набили дичи и обеспечили семьи продовольствием, решили сходить в поход.
  Что дальше, мы уже знали. Они напали на деревню собирателей, сбили заслоны, накрыли дом местного главы из миномета и всех прикончили. Не пощадили никого, ни мужчин, ни женщин с детьми, которые прятались в доме. Кто уцелел, того они в горячке добили. После чего вспомнили, что Великие Пойосоны велели привести несколько людей. Тут из-под завалов стон и они раскопали бродягу.
  Все понятно. Кроме одного. Кто такие Пойосоны? Стал задавать уточняющие вопросы и вразумительного ответа не получил. Вроде бы есть в джунглях, в глубине непроходимых болот, святилище, в котором обитают драконы, великие хранители одичавших племен. Появились они относительно недавно, десять лет назад. Но Безухий и Колено их никогда не видели, ибо только вожди могут с ними общаться.
  Короче, тупик. Я подумал о том, что при случае нужно поймать дикарского вождя, который общался с таинственными Пойосонами, и все разъяснить. Однако это потом, когда будет время и не в ущерб основным целям.
  Оставив мутантов в покое, я направился к местному жителю, который уже пришел в себя, оклемался и был готов к беседе. Он прямо-таки рвался излить душу, и в этом нет ничего удивительного. Обычное человеческое желание отблагодарить спасителей и препарат "биотин-люкс", развязывающий языки, делали свое дело.
  - Тор, - на полпути меня окликнул Валеев, который стоял возле миномета.
  - Что? - я подошел к сержанту.
  - Посмотри, - он кивнул на минометный прицел.
  Посмотрел. Миномет старый, а прицел новенький, еще заводская смазка не высохла. Наклонился, нашел дату выпуска и обнаружил, что он изготовлен всего год назад. Кстати, очень хороший прицел, с электронным баллистическим вычислителем, и батарейки свежие. Произведен на оружейном заводе "Райботт", который являлся одним из основных поставщиков армии Центральных миров.
  - Ну и что по этому поводу скажешь? - покосившись на сержанта, поинтересовался я.
  Он пожал плечами:
  - Сдается мне, кто-то продает оружие со складов планетарного гарнизона и через посредников поставляет мутантам.
  - А зачем?
  - Да мало ли... Обстановку дестабилизировать или создать очаг напряженности...
  - Логично. Но это только прицел, а все оружие древнее.
  - Стволы старые, а боеприпасы, между прочим, тоже свежие.
  - Ладно, не забивай себе голову. Будет время, раскопаем, кто мутантам помогает. Пока это не самое важное.
  - Согласен. А что с пленниками делать?
  - Мутанты нам уже не нужны.
  Он поморщился и положил ладонь на рукоятку штурмового ножа:
  - Мне сделать?
  - Сделай.
  - А поисковик?
  - С ним пока не ясно. По обстановке.
  - Понял.
  Валеев кивнул и направился к мутантам, а я еще раз посмотрел на прицел и покачал головой. После чего махнул рукой и подошел к бродяге.
  - Тебя как зовут? - мой первый вопрос оригинальностью не блистал.
  - Марко, - ответил он, попытался улыбнуться и сухая корка на его разбитых губах, треснула.
  - Будем знакомы. Я Тор. Поговорим?
  - Конечно.
  - Вот и хорошо.
  Я попросил ближайшего воина, который развел костерок, заварить чай, и продолжил беседу с бродягой.

4.

  - Что будешь пить? - усталый бармен скользнул по мне равнодушным взглядом человека, которому на все плевать.
  - А что есть? - я присел на стул возле барной стойки и машинально поправил кобуру с девятимиллиметровым "таурусом-88".
  Бармен кивнул на полки за спиной:
  - Виски, водка, мартини, шнапс, сакэ...
  "Разницы нет, самогон с красителями", - подумал я, посмотрев на неровно наклеенные этикетки, и спросил:
  - А посерьезней напитки?
  - Коктейль "Белая берта".
  - Что это?
  - Ридорийский спирт с жидкими стимуляторами и весконийскими ароматизаторами. Убойный напиток.
  - Стимуляторы с Шимоно?
  Он фыркнул:
  - Само собой. Лучшие в галактике. Мы привозное дерьмо не берем. Тяжело вздохнув, я достал бумажник, открыл его и покачал головой:
  - С деньгами не густо. Давай пива. Для начала. Светлого. Разгонюсь, а дальше видно будет.
  Спустя несколько секунд я получил свое пиво и попробовал его на вкус. Как ни странно, приличное, с легкой горчинкой и не забористое. Именно то, что нужно, дабы утолить жажду и не захмелеть.
  Открылась дверь в бар, и появились новые посетители, Валеев и Марко. Они одеты, как и я, словно местные жители, в потертые горки. Как и положено вольным людям, без автоматического оружия, но с пистолетами. Таковы законы фронтира. Раз уж ты вольный - обязательно носи оружие, а иначе тебя никто не станет уважать.
  - Привет, - Марко остановился рядом и обратился к бармену.
  - И тебе привет, - отозвался он.
  - Мне два темных "истора"... - Марко помедлил и добавил: - А еще мне нужен Мартин.
  - Пиво получи, - бармен поставил на стойку наполненные темным напитком литровые бокалы. - А Мартина я не знаю. Что-то ты путаешь, приятель.
  - Не валяй дурака, - понизив голос до полушепота, Марко подался вперед. - Скажи ему, что Бартоло пришел. Он меня помнит.
  Бармен промолчал и бродяга, подхватив бокалы, подсел к Валееву, а я сделал вид, что сосредоточился на пиве...
  После того как я поговорил с Марко, наши планы немного изменились. Я оставил ему жизнь, и группа направилась не в Эренхауз, а в другой городок, Закатекас. Обычное поселение, в котором много случайных людей. Местные всех не знают и знать не хотят, ибо в городке не принято интересоваться, откуда человек пришел, куда направляется и что у него с пропиской.
  В итоге пришлось сделать серьезный крюк, но зато здесь, если верить нашему новому камраду, мы могли получить более-менее приличные временные документы. Сейчас день, в городке спокойно и до нас никому нет дела. Нити городского управления в руках мэра и шерифа. Они сидят в своих управах и без особой нужды на улицу не высовываются.
  Бросив на меня косой взгляд, бармен скользнул за стеллажи и достал коммуникатор. Наверняка, сейчас позвонит Мартину, который в свое время помог беглому жандарму. И нам оставалось дождаться, когда он появится. Разумеется, если Мартин еще жив и не перебрался в иное место. Однако это вряд ли. Пока висели над планетой, "Мастер" собрал информацию на некоторых местных авторитетов районного масштаба. И если верить полицейской базе данных несколько дней назад Мартин, он же Гога Горгадзе, он же Иннокентий Чабрилашвили, он же Майкл Фриснер и Кевин Зальцмахер, еще находился в городке.
  Пока бармен отсутствовал, я продолжал пить пиво и вспоминал биографию Марко. Сказать нечего - на его долю приключений выпало немало. Гораздо меньше, чем мне. Но тоже все серьезно и по-взрослому.
  Семнадцать лет назад уроженец планеты Гассария, молодой лейтенант Марко Бартоло окончил Жандармскую Академию и был направлен на Амур. Правительство Центральных Миров активно разбавляло местные кадры людьми со стороны, и Марко оказался в столичном управлении планеты, в отделе по расследованию особо тяжких преступлений. Здесь он сразу отличился, смог поймать серийного маньяка, и пополз вверх по служебной лестнице. Перспективы отличные, служебная квартира в престижном районе, спортивная машина, премии и высокая зарплата.
  Все было просто замечательно. Особенно после того как он повстречал Маргариту, местную девушку, на которой жандарм собирался жениться. Но тут на него вышли люди из РД ВКС (Разведывательный Департамент Военно-Космического Флота) и предложили провести совместную тайную операцию, суть которой проста. Бартоло предстояло взяться за расследование одного дела и в процессе при помощи агентов РД ВКС стравить между собой две мафиозные группировки. После чего агенты флота обещали вернуть жандарма с повышением на родину.
  Бартоло согласился и проиграл. Кто-то его сдал, и к нему нагрянули незваные гости. Мафия пронюхала про операцию, изъяла у Марко, который к тому времени уже стал майором, списки агентуры, и боевики дона Николаса Демерио изнасиловали, а потом убили его невесту. Для чего? Почему? Обычный прием амурских криминальных авторитетов - показательное наказание с видеоотчетом, который можно рассылать упрямым жандармам, чиновникам и судьям. Время от времени нужно кого-то наказывать и в тот момент жертвой оказался Бартоло. Грубовато, конечно. Однако действенно и срабатывает в большинстве случаев.
  На Марко насели со всех сторон, и начальство, и разведка ВКС, и криминал. Он стал крайним в провале секретной операции, о которой не знали главные жандармы планеты, и Бартоло, вместо того чтобы застрелиться или сесть в тюрьму, сбежал.
  Как у всякого жандарма, который работает, а не просиживает штаны в кабинетах, у него имелись знакомые в криминальном мире и личные агенты, не отмеченные ни в одном списке. Марко поднял свои связи и смог убраться из столицы, при помощи Мартина сделать документы и затеряться в джунглях.
  Он не герой - понятное дело. Настоящий герой, как ему и положено, взял бы пистолет и отправился к криминальному дону, перебил бы его охрану, добрался бы до злодея и приемами каратэ забил поддонка до смерти, конечно же, в результате красивого и наполненного драматизмом финального поединка. После чего наступает хэппи-энд. Злодеи раскаиваются, герой находит новую любовь и возвращается в свой кабинет. Все хлопают. Занавес. Расходимся.
  Однако жизнь не кинофильм и Марко обычный человек. Сильный и хорошо подготовленный жандарм, умный и цепкий следователь. Но при этом он подвержен страхам и сомнениям, может совершать глупости и проявлять нерешительность. Мне это понравилось - живой человек, с которым легко найти общий язык, и потому он до сих пор с нами, а не валяется в джунглях рядом с мутантами, которых прикончил Валеев...
  Тем временем моя кружка опустела, и вернулся бармен. Он дал знак Марко и бродяга приблизился.
  - Мартин тебя помнит, - сказал бармен. - Время есть?
  - Да, - Марко кивнул.
  - Мартин появится через десять минут.
  Марко вернулся за стол, а я заказал еще кружечку пива и тоже перебрался в зал, занял место в углу и замер.
  Тихо и в баре царит легкая полутьма. Никто не наседает и не торопит. Не надо ждать, пока император отдаст приказ или одобрит какое-то мое действие. Блаженное состояние покоя и в голове проскользнула мысль, что можно перебраться на один из местных экваториальных островков и отдохнуть пару недель. Однако я прогнал это желание прочь.
  В конце концов, я не один и пора работать. Если с Мартином все срастется, уже сегодня мы будем иметь комплекты документов, уйдем в джунгли и дождемся вторую группу с "Теневика", которая принесет "Мастера". Можно даже использовать один из шаттлов, ибо нормальной системы ПВО на материке Салем нет и РЛС, которые находятся на побережье, слабенькие. После чего мы арендуем частный самолет переберемся в Тангар-холл, второй по величине мегаполис Амура, и сможем подключить ИИ к планетарной информсети.
  В общем, все достаточно просто и незатейливо, а потом посмотрим. Как вариант - перехват власти в одной из местных криминальных структур. Схема примитивная - проникновение в клан, сбор информации, резкий подъем, провокация, война с другой бандой и уничтожение главарей.
  Сколько на это понадобится времени? Сказать трудно, слишком много в задачке неизвестных, но хотелось уложиться в три-четыре месяца, и для этого у меня есть все, что нужно. Во-первых, мощный искусственный интеллект, который способен просчитывать наперед действия противников и предоставлять секретную информацию. Во-вторых, слаженная команда боевиков и местный жандарм, пусть даже отставной. В-третьих, весьма приличное количество ценных металлов, которые легко обменять на фунты. В-четвертых, корабль класса "Призрак" с десятью термоядерными "Гурами". Покойный Хасан, гвардеец Орландо Таги, чей планшет попал ко мне в руки, мечтал создать собственный криминальный клан. Но это дело долгое и проще взять чужое, чем начинать работу с нуля.
  За размышлениями время пролетело незаметно, и в баре появился Мартин, смуглый брюнет среднего роста в новеньком камуфляже, в широкополой шляпе и с револьверной кобурой на широком поясе. Колоритный человек, будто латиноамериканский команданте из сериалов о земной истории. А за его спиной тройка телохранителей, настороженных крепышей. Круто. Но мы покруче будем и если понадобится, через минуту внутрь ворвутся абордажиры, которые прикрывают нас снаружи.
  Боевики Мартина разошлись по бару, а он подсел к Марко и Валееву. Разговор был по существу, и беглый жандарм передал ему пачку фунтов. Один комплект документов - тысяча монет. Нам потребуется минимум шесть комплектов, но лучше, если больше, так сказать в запас. Первые наши траты в этом мире, если не считать расходы на пиво.
  Мартин общался с бывшим жандармом недолго. Через четверть часа криминальный авторитет провинциального масштаба и его телохранители удалились, а вслед за ними бар покинули Марко и Валеев.
  Я задержался, чтобы не привлекать внимания. Посидел еще несколько минут и вышел. Не торопясь, прогулялся по Закатекасу, посмотрел на покосившиеся дома из штакетника и бамбука, улыбнулся симпатичной девчонке, которая прошла мимо, и свернул в заброшенный сад на окраине городка.
  Валеев, абордажиры и Марко находились здесь. Не было только Ломова и одного бойца - они следили за Мартином. Остальные ждали меня и жандарм доложил:
  - Документы будут вечером, десять комплектов на левых людей.
  - Реальные люди?
  - Да. Они погибли, но это еще нигде не оформлено.
  - Как долго можем пользоваться этими документами?
  - Минимум пять-шесть дней.
  - Биометрические характеристики есть?
  - Разумеется. Однако если не светиться, никто их проверять не станет.
  - Мартину можно верить?
  - Он взял задаток и пока не получит остаток меня не сдаст.
  - А потом?
  - Наверное, попытается продать беглеца. Это раньше на него компромат был, а теперь прижать этого мошенника нечем. Впрочем... если вы меня уберете, след к вам оборвется...
  - Не переживай. Ты нам полезен.
  - А что с Мартином?
  - Будем его валить.
  Марко поморщился, но не возразил, и я добавил:
  - Лично его прикончишь.
  - Кровью повязать хочешь? - он посмотрел на меня исподлобья.
  - Конечно. А ты разве против?
  - Мне терять нечего. Вот только до сих пор непонятно, кто вы.
  - Можешь считать нас дезертирами из армии Орландо Таги. Не ошибешься.
  Беглый жандарм мне не поверил, но деваться ему некуда. Из-под контроля мы его не выпустим, и пока он с нами. А дальше все зависит от поступков, которые совершит Марко.
  Вскоре к нам присоединился Ломов, а потом подошел его боец. Они доложили, что Мартин обитает рядом с баром, в отеле "Карлайл". Отлично. Далеко ходить не надо.
  Дождавшись вечера, группа разбилась на двойки и тройки, вернулась в город и сосредоточилась вокруг бара. Снова Валеев и Марко вошли внутрь, а затем появился Мартин и его бойцы. Вокруг много людей, в основном местные поисковики и охотники со своими подругами. Все с оружием, люди лихие, но разболтанные. Порядка нет, ибо на городок давно никто не нападал. А шериф со своими помощниками продолжал сидеть в участке и вмешивался в жизнь Закатекаса только в случае серьезных разборок или смертоубийства.
  - Сделка прошла успешно, - голосом Валеева пискнула рация.
  Я ответил:
  - Добро.
  На полутемной улочке нарисовались телохранители Мартина, а затем и он появился. Можно было завалить его в городе, но я решил не торопиться. Возьмем Мартина в отеле, где наверняка есть сейф с деньгами и клиентская база данных.
  Группа начала движение и возле бара остались два бойца - они займутся барменом, который видел Марко и Валеева. Видеокамер в городке нет, опасаться нечего, и через несколько минут мы собрались возле "Карлайла", двухэтажного деревянного дома с оградой из зеленых насаждений.
  - Начинаем? - спросил Ломов.
  - Да, - ответил я.
  - Пши-х! Пши-х! Пши-х!
  Раздались приглушенные ПБС выстрелы и охранники Мартина попадали наземь, а он, так и не успев войти внутрь, в растерянности замер на месте. Он еще имел шанс скрыться, но упустил его. К нему подскочил Ломов и ударил прикладом в голову.
  Мартин стал оседать. Однако упасть ему не дали, подхватили на руки и занесли в дом, где находились еще два охранника. Один спал, а второй лично встречал хозяина, и они погибли сразу.
  Группа отработала на оценку "отлично" и вскоре, получив дозу "биотина-люкс", Мартин сдал нам все и всех. В сейфе обнаружили наличность, больше ста тысяч фунтов, и флешки с данными клиентов, а в подвале нашли оружие, снаряжение и взрывчатку. Невелик прибыток, но он грел сердце. Приятно, когда все так удачно начинается и можно расценить это как примету, что и дальше удача нас не оставит.
  - Марко, - я позвал жандарма.
  - Здесь! - он посмотрел на меня.
  Кивнув на пускающего слюни Мартина, я отошел в сторону. Марко меня понял, взял пистолет и без сомнений выпустил в голову пленника пулю.
  Дело сделано. Почти.
  - Первый второму, - я вызвал бойцов, которые оставались возле бара.
  - Второй на связи, - ответили сразу.
  - Готовность две минуты.
  - Приняли.
  - Уходим!
  Поджигая отель, мы выскочили из дома. "Карлайл" заполыхал моментально, и группа стала уходить на окраину. А в баре в это самое время бойцы подняли шум. Они ворвались внутрь и один закричал:
  - "Карлайл" горит!
  Второй добавил:
  - Мутанты напали!
  Шум. Гам. Суета. Паника. Толпа повалила из бара, и вместе со всеми поспешил бармен, который в суматохе, непонятно от кого, получил два смертельных ножевых ранения...

5.

  Я проснулся от того, что услышал доклад "Мастера":
  - Господин вице-адмирал, информационная и аналитическая справки по состоянию дел в Браунсвилле подготовлены.
  Повернувшись набок, я приоткрыл левый глаз и посмотрел на часы. Время - половина второго ночи.
  - Ты с ума сошел, электронный умник? - вопрос был адресован голограмме искусственного интеллекта, который, как обычно, проецировал себя в образе пожилого офицера староимперских военно-космических сил.
  - Приказ получен четкий. Как только все будет готово, немедленно предоставить доклад, где бы вы ни находились, господин вице-адмирал.
  - Не называй меня адмиралом. Империя далеко и мы не на борту корабля.
  - Внесены изменения в статус пользователя. Как мне к вам обращаться?
  - Командир.
  - Внесены изменения в статус.
  Сон ушел и я сел на кровать. Оглядел комнату и вспомнил, что приказ предоставить доклад и аналитику по готовности, действительно, отдавал. Сам виноват. Думал, что ИИ будет пахать пять-шесть часов, а он за два уложился. Но, может, это и к лучшему. Пока соратники отдыхают, смогу ознакомиться с тем, что нарыл ИИ, и определиться с дальнейшими действиями группы.
  Накинув халат, я поднялся и подошел к большому панорамному окну, откуда открывался неплохой вид на ночной Тангар-холл.
  Несмотря на глубокую ночь, мегаполис не затихал. Миллионы огней, неоновые вывески, колонны электромобилей на дорогах и десятки тысяч людей, которые двигались по тротуарам. Все еще работали ночные клубы и были открыты круглосуточные магазины. "Золотая молодежь" прожигала жизнь и веселилась, а муниципальные рабочие чистили улицы и дороги. Спешили в ночную смену работники расположенного невдалеке ткацкого комбината "Vadd" и караулили в подворотне очередную жертву грабители. Хотя, нужно отметить, обычных преступников в мегаполисе не жаловали, ни бойцы полуподпольных криминальных кланов, ни жандармерия. Если поймают боевики донов, могут сразу инвалидом на всю оставшуюся жизнь сделать, а то и правоохранительным органам передать, ибо у них симбиоз. Жандармы не трогают криминальные кланы, а они в свою очередь не беспределят в пределах Тангар-холла.
  "Ладно, надо немного поработать", - покосившись на голограмму, подумал я, присел за стол и включил монитор мощного компьютера.
  - Командир, жду дальнейших распоряжений, - снова голос ИИ.
  - Чем заняты члены группы?
  - Два бойца дежурят. Один на первом этаже, второй на крыше. Остальные отдыхают.
  - Все спокойно?
  - Так точно, командир.
  - Продолжай отслеживать ситуацию в Браунсвилле и собирать информацию о преступных кланах Тангар-холла.
  - Слушаюсь.
  Голограмма рассеялась, и я открыл подготовленный ИИ файл. "Мастер" работник замечательный, беспристрастный, неутомимый и умный, что есть, то есть. Не спит, кушать не просит, прибавку к жалованью не требует. Проникает всюду, адаптируясь под местные условия, и вот его первая серьезная работа в мире, который принадлежит нашим врагам. В имеющие мощную защиту закрытые сети спецслужб я ему соваться пока запретил, но он и без этого справился.
  Итак, справка по Браунсвиллю. Город с населением сто семьдесят тысяч человек в шестидесяти километрах от Тангар-холла. Ничем не примечательный и тихий, до тех пор, пока год назад на самом высоком уровне не было принято решение строить рядом с ним еще один планетарный космодром, который будет в полтора раза превосходить "Талисман". Основной подрядчик государственная строительная компания, а деньги пойдут через Банк Развития. Все всерьез и без дураков.
  Новость всполошила добрую четверть планеты. Ведь это очередные инвестиции и появятся новые рабочие места. Хорошо? Для горожан и экономики, без сомнения. Однако будущие барыши привлекли к Браунсвиллю внимание серьезных людей и сразу несколько структур, как легальных, так и криминальных, выслали в этот населенный пункт своих эмиссаров. Каждый хотел закрепиться в Браунсвилле раньше других, дабы потом иметь влияние на городские власти, участвовать в дележке средств, которые уже выделены на постройку космодрома, и получить для своей строительной компании подряд. Хотя бы незначительный. Главное - начать. Ведь космодром это не только ровное поле в степи. Вокруг него соответствующая инфраструктура: склады и общежития, казармы и станции РЛС, гостиницы и дороги, монорельсы и аэропорт, бары и рестораны, магазины и бордели, больница и многое другое. Это должен кто-то строить, кто-то должен этим владеть. В каждое здание будут вкладываться деньги, а где они, там и любители наживы.
  Так началась война за Браунсвилль, и на первом этапе игроков было всего пять. Князь Родриго Хименес, вице-премьер планетарного правительства, и его компания "Dalru tincor". Глава корпорации "Байден и сыновья" господин Марюс Байден с планеты Аризона. Председатель совета директоров корпорации "UWW" господин Антоний Кариотидис, еще один член местного самоуправления. А так же два криминальных авторитета, дон Илия Кампино из Тангар-холла и дон Джеронимо Ди Баста из Фрипорта.
  Эмиссары провели разведку, попытались договориться с мэром, который всем пообещал поддержку, и прислали в Браунсвилль боевиков. Пришлые вылетели сразу, наемников Байдена перебили дружинники князя Родриго. Тех, в свою очередь, вынесли бойцы Кариотидиса. Потом, непонятно кто, грохнул мэра, ему в голову всадили пулю, когда он собирался выступить перед горожанами. И на следующий день боевики заключивших полюбовное соглашение о разделе сфер влияния донов, атаковали людей Кариотидиса.
  Второй этап ознаменовался многочисленными попытками Байдена и Хименеса вернуться, повлиять на выборы городского главы и надавить на начальника жандармерии. Рубилово было нехилое, выстрелы не стихали в Браунсвилле и его пригородах три месяца. Трупов наваляли больше двухсот и в итоге, после смерти дона Джеронимо Ди Баста, который сгорел вместе со своей океанской виллой после попадания в нее нескольких огнеметных зарядов, хозяином в городе остался дон Кампино. Он закрепился в Браунсвилле всерьез и его люди чувствовали себя там очень уверенно. Настолько, что контролировали жандармерию и нового мэра, который считал себя смертником и страшно всего боялся, но выполнял приказы протолкнувшего его наверх дона.
  Третий этап. Началось строительство космодрома, и одновременно с этим начался новый виток войны, в которую, пользуясь истощением конкурентов, добавились другие группировки. Из серьезных как минимум три: глава депутатской фракции "Осененные милостью" граф Алехандро Баскью, продовольственный олигарх Альберт Киприани и дон Базилио Вануччи из Тангар-холла. Причем воевали в основном именно доны, а остальные использовали свои связи и административный ресурс, иногда теряли людей и воспринимали это как непоправимое зло.
  Вот такая обстановка на данный момент в Браунсвилле и в подготовленных "Мастером" материалах имелись все схемы. Кто и с кем дружит, кого ненавидит и с кем связан деловыми, родственными или союзными отношениями. Здесь же досье на лидеров и боевиков с фотографиями и характеристиками, места дислокации убийц, законсервированные явки противоборствующих сторон и базы спецназа, который власти стянули в город, но в бой не пускали. А так же основанные на фактах вариации того, как будут развиваться события дальше.
  Ознакомиться с огромным массивом информации не представлялось возможным, на это не было времени и сил. Однако основное я выхватил. Все уже поделено: земли, подряды, городские районы, участки под строительство и дороги. Война утихает, но дон Вануччи, потерпев поражение, желает нанести своему заклятому "другу" и земляку дону Кампино еще один удар, последний. Сражаться в Тангар-холле нельзя - это общий дом двух криминальных авторитетов, а вот вставить противнику штырь в провинциальном Браунсвилле он был не против. Пусть не получилось закрепиться в городе, зато можно ослабить соперника, проредить ряды его боевиков, нарушить планы и показать свою силу.
  Для последнего решительного боя в пределах Браунсвилля клан Вануччи активно вербовал наемников. Не своих отморозков, с родной планеты, а пришлых, и делал это тайно, через подставных лиц, которых контролировал верный пес дона Дионисий Абракис. Так что если они ударят, все будут знать, кто их послал, но формально клан в стороне. Наемников, отставных вояк и тофферов-ветеранов, собирали в разных местах, в пригородах Фрипорта, в Тангар-холле и в самом Браунсвилле. Я сначала удивился, почему в провинциальном городке, где идет война. А ответ на поверхности. Наемников, которых присылал господин Байден, перебили не всех, и тех, кто уцелел после разгрома, бросили на произвол судьбы.
  Что мы имеем в общем остатке?
  Наша группа благополучно добралась до цивилизации, проникла в Тангар-холл, закрепилась и "Мастер" получил доступ к планетарным информационным сетям. В огромном мегаполисе мы не привлекаем к себе внимание и нас никто не ищет. Деньги на первое время имелись, и был арендован пятиэтажный хостел "Синий парус" на окраине города. Прежние владельцы надорвались, не достроили объект, и он отошел банку, который выставил его на торги и не смог продать. Здание крепкое, со всеми коммуникациями и антеннами спутниковой связи. Имеются подземные выходы в метро и единственный недостаток - отделаны всего два верхних этажа. Но для нас это несущественная мелочь. При желании в хостеле можно разместить триста человек, а нас, после присоединения двух бойцов, которые притащили в Закатекас ИИ, всего одиннадцать.
  Цель группы - проникновение в криминальный клан и перехват управления. Об этом было сказано. Мы в Тангар-холле уже шесть дней, немного отдохнули, пора двигаться дальше. Нужно ловить рыбку в мутной воде и война в Браунсвилле, которая уносит жизни криминальной пехоты и подтачивает силы кланов, идеально подходит для наших целей. Следовательно, группа намерена в нее вмешаться, пока есть такая возможность.
  Вариантов много, но необходимо сразу определиться, по какому клану работать. Вануччи слабее, и потому мой выбор пал на Кампино. Клан старый и серьезный, занимается экспортом-импортом медицинского оборудования и строительством, курирует проституцию в северных районах Тангар-холла, подпольные игорные дома, нелегальное производство алкоголя, два телеканала, сеть ночных клубов и местную эстраду. Доходы весьма приличные. Связи с чиновниками и жандармами устойчивые.
  Во главе клана дон Илия Кампино, сорокапятилетний любитель молоденьких актрис, часто мелькающий в светской хронике, как плейбой, меценат и покровитель юных дарований из богемы. Можно подумать, что он беспутный человечишка, который растрачивает свою жизнь на развлечения, и это будет ошибкой. Дон Илия держит руку на пульсе, управляет кланом в ручном режиме и его трудно обмануть. У него много родственников, каждый из которых потенциальный конкурент, и главу семейства несколько раз пытались сбросить с трона. Однако дон Илия всегда успевал нанести упреждающий удар и за десять лет извел трех двоюродных братьев, двух племянников и нескольких бригадиров, которые курировали районы или направления деятельности клана.
  Слабостей у дона мало, но они есть. Любит девочек и собирает антиквариат. А еще он уважает сильных и напористых бойцов, которых активно проталкивает их наверх, как противовес родственникам. И один из таких людей сейчас в Браунсвилле, назначен смотрящим и тоже активно вербует бойцов. Зовут его Сэм Чу, наполовину китаец, наполовину японец. Родом с планеты Осака, выходцев с которой на Амуре презирают и не любят. Сильный рукопашник и превосходный стрелок, служил в элитной штурмовой дивизии "Остерхайм", которая полностью полегла на Ярге, и прибился к дону Кампино до того, как началось вторжение ЦМ в Рукав Персея.
  Конечно же, для наемников вражеского клана Сэм Чу одна из главных целей в Браунсвилле. Поэтому его постараются убить или взять в плен. Он про опасность еще ничего не знает, но можно ему помочь. Только сделать это нужно аккуратно и своевременно. А потом через него, используя ветерана штурмовой пехоты как ступеньку, начать внедрение в семью Кампино.
  План есть, что делать нам известно, и хотя имеются шероховатости, которые придется допиливать в процессе, надо рискнуть. Причем я намерен лично стать спасителем Сэма Чу. Соратники будут против, но если начинать игру главной фигурой в ней придется стать мне.

6.

  Спустя четыре дня после того как было принято решение проводить внедрение в клан Кампино, я уже находился в Браунсвилле. Примерял новую одежду, а заодно время от времени посматривал на монитор, который отображал ключевые события городской жизни.
  - Тор, кажется, началось, - в комнату вошел Ломов.
  - Да, - в очередной раз кинув взгляд на монитор, согласился я с ним. - Наемники Вануччи уже выдвигаются.
  - И каковы прогнозы?
  - Для нас самые благоприятные. Завтра наемники атакуют базы боевиков клана Кампино, а спецназ получил приказ не вмешиваться. Сэм Чу ничего не подозревает и рассчитывает на помощь жандармов, а зря. Мэр и главный городской жандарм будут убиты первыми. А заместитель покойного начальника городской жандармерии подполковник Валенса уже перекуплен конкурентами и отдаст приказ на захват людей Кампино.
  - Он самоубийца? Кампино его достанет.
  - Нет. Если Валенса успеет получить деньги от Вануччи и сбежит. Билет на космолайнер у него на руках, комплект документов на подставное имя тоже сделан. Ему бы день простоять, на посту удержаться, и этого хватит.
  - А Сэм? Зачем он наемникам Вануччи?
  - Сэм близок к дону Кампино. Следовательно, много знает и немало видел. Пока он сможет давать информацию, будет жить. Потом исчезнет.
  - Ясно. А ты что намерен делать?
  - Окажусь в том месте, где будут брать Сэма Чу, помогу ему выбраться из ловушки и покажу свою полезность.
  - Значит, все-таки внедрение?
  - Да.
  - Когда?
  - Еще час и нужно выдвигаться. Клан Кампино тоже нуждается в бойцах и меня должны взять. Понятное дело - рядовым быком, но других вариантов, которые бы подтверждали мою легенду, я не вижу.
  - Прикрытие надежное?
  - "Мастер" постарался, - я кивнул на потертый коммуникатор с функциями подтверждения биометрических данных владельца и добавил: - Теперь я тоффер Демид Валленштейн.
  - Красивая фамилия, - Ломов усмехнулся. - Сам подбирал?
  - Нет. Так вышло.
  - А откуда коммуникатор?
  - От полиции. Два дня назад тоффер погиб, утонул в пригороде Фрипорта. Ничего криминального, обычная передозировка, вышел из бара и свалился в канал. "Мастер" стер все упоминания об этом, а потом отправил в жандармский участок приказ передать коммуникатор и все документы по утопленнику специальному курьеру. Что и было сделано.
  - Валеев забирал?
  - Он.
  - Опасно играешь, Тор.
  - Нормально.
  - А если найдется кто-то, кто знал этого Валленштейна?
  - Шансы на это невелики. Корабль тоффера покинул Амур десять суток назад и отправился в Рукав Персея. Так что не дрейфь, Жора. Прикрывай меня и слушай "Мастера". Главное - спокойствие.
  - Ты мое мнение знаешь, Тор. Не стоит тебе рисковать.
  - Мы об этом уже говорили. Я затеял эту операцию и втянул всех в авантюру. Значит, мне основной груз и тянуть.
  Он почесал затылок и задал новый вопрос:
  - Легенда продумана?
  - Да. Я - тоффер и наемник. Поссорился с командиром корабля и был оставлен на планете без денег. Прибыл в Браунсвилль, дабы заключить контракт с одной из группировок.
  - Сложный этап. Нельзя ошибиться.
  - Верно. Но и тянуть нельзя, момент благоприятный.
  - Биометрические данные тоффера "Мастер" заменил?
  Я усмехнулся:
  - Конечно.
  - А наколки?
  - Валленштейн родом с Обрии.
  - И что это значит?
  - На планете Обрия наколки не делают принципиально. Лучше скажи, твои ребята готовы?
  - Да. Куда и когда выдвигаться?
  - "Мастер" скажет.
  - А как он узнает, когда мы понадобимся?
  - Смотри, - я подошел к монитору, выдвинул консоль и стал выбирать видеотрансляцию.
  Удар по клавише и на экране жандармское управление изнутри. Еще один удар и особняк Сэма Чу на Ревирской улице.
  - Все под контролем, Жора, - я подмигнул ему.
  Ломов, который искренне беспокоился о моей судьбе, поморщился и промолчал. Ну а я еще раз сверился с прогнозом искусственного интеллекта, который продолжал просчитывать варианты, выбирая наилучший, и продолжил подготовку, переоделся и подошел к зеркалу.
  Осмотрев себя, я улыбнулся. Красавец! Молодой крепкий мужчина с курчавой бородкой в типичном для тофферов обмундировании. Серый мундир с несколькими заплатками, под кителем кобура, в кожаном ботинке с высоким берцем нож. Рядом на полу потертый выцветший рюкзак. На принца Виктора Строгова если и похож, то весьма отдаленно. Пожалуй, я готов...
  Как и было задумано, спустя полтора часа я подошел к резиденции Сэма Чу, которая находилась в особняке за высоким забором. Добирался рейсовым автобусом, а потом пешком. Нужный адрес нашел сразу и остановился перед кованными железными воротами.
  Посмотрел на местное светило и полной грудью вобрал теплый летний воздух города. После чего постарался успокоиться и поймать кураж.
  - Тебе чего? - с противоположной стороны ворот появился невысокий паренек в синей униформе с шевроном частной охранной компании "Телем", которая принадлежала дону Кампино.
  Отступать поздно и я ответил:
  - Бойцы нужны?
  - Кто такой, откуда? - охранник опустил правую руку на кобуру, а левой взялся за радиостанцию.
  - Тоффер. Прибыл с космодрома "Эльвира".
  Охранник, не упуская меня из вида, отступил, связался со своим начальником, и появились его коллеги. Ворота открылись, меня пропустили на территорию и провели вглубь особняка. Здесь обыскали и ничего подозрительного не обнаружили. Пистолет и нож изъяли.
  Далее охранники сопроводили меня в казарму, и появился человек, который должен решить, гожусь я в боевики или нет. Ничем не примечательный тип. Мордастый мужик, который, несмотря на жару, ходил в кожаной курточке. Зачем и почему? Под одеждой он скрывал бронежилет и оружие, я об этом уже знал. Тоже мне секрет. Вокруг видеокамеры, по периметру, в саду, в особняке и в казарме - защита слабая и "Мастер" контролирует обстановку. Словно мой персональный дух-хранитель или ангел.
  Мордастого типа звали Алонсо Демерис, он туповатый, но исполнительный садист и убийца. Во время последнего раунда боев за Браунсвилль по глупости положил семь бойцов, и Сэм Чу хотел его выгнать, отправить обратно в Тангар-холл. Однако не вышло. Сэм пришлый, а Демерисы уже шесть поколений служат клану Кампино и отношение к ним особое. Кстати, Алонсо в курсе, что смотрящий против него выступал, и он это не забудет. Следовательно, при первом удобном случае, ударит в спину.
  - Наниматься пришел? - Алонсо смерил меня равнодушным взглядом.
  - Да.
  - Ты в курсе, на кого мы работаем?
  - На клан Кампино.
  - Не на клан, а на семью, - поправил он меня и продолжил: - Ты тоффер?
  - Верно.
  - Как узнал, что мы бойцов набираем?
  - Слушок в баре катался, я услышал и приехал попытать удачу.
  - Что за бар?
  - "Каталина" возле космодрома "Эсмеральда".
  Он ухмыльнулся:
  - А почему не к конкурентам подался? Они больше платят.
  Я тоже усмехнулся:
  - Это меня и насторожило.
  - Давай коммуникатор.
  Я протянул руку с браслетом и Алонсо прижал к нему свой. Раздался писк, знак односторонней передачи идентификационного кода, стандартная процедура подтверждения личности. Алонсо перешлет код по инстанции и начнется проверка, которая много времени не займет. Примерно через двадцать минут информационный отдел компании "Телем" пробьет мою личность по всем базам данных, к которым имеется доступ, и подтвердит, что я именно тот, за кого себя выдаю.
  - Что умеешь?
  - Почти все. Стрелковое оружие и артиллерия, броня и летательные аппараты, нож и рукопашка. Освоил многое.
  - На каком корабле служил?
  - Рейдер "Амальфи".
  - Должность?
  - Штурмовик-абордажир, а еще комендору помогал.
  - Почему на Амуре остался?
  - С капитаном характерами не сошелся.
  - Любишь гонор показывать?
  - Так вышло. Он с самого начала на меня взъелся.
  - Сколько хочешь получать?
  - Много.
  - Этого все хотят. Но у нас для новичков ставка невелика. Пятьсот фунтов в неделю. Плюс премиальные.
  - Не густо.
  - Все в твоих руках. Если покажешь себя, в десять раз больше получать станешь.
  - Понял.
  - А раз понял, пойдем. Посмотрим, каков ты в деле. А то может и платить тебе не за что.
  Мы прошли через парный пост охраны, миновали пустую столовую, и оказались в спортзале, где шла тренировка. На ней присутствовал Сэм Чу, крепкий плечистый азиат с гладко выбритой головой, я его сразу заметил. Но он держался в стороне, разминался на брусьях. А рядовые бойцы, десять человек в одинаковых спортивных костюмах красного цвета, полукругом окружили инструктора, массивного здоровяка, который им что-то втолковывал.
  - Внимание! - Алонсо поднял руку. - У нас новичок, который утверждает, что побьет любого.
  Конечно же, я ничего такого не говорил. Да и ладно. Понятно, что сейчас меня попытаются избить, дабы я сразу осознал, где мое место. Но убивать не станут, жесткий спарринг. Возможно, сразу против нескольких бойцов. Чего-то подобного я ожидал и не удивился.
  Все посмотрели на меня. Взгляды равнодушные. Каждый в свое время был новичком и прошел через мясорубку.
  - В круг! - инструктор поманил меня рукой.
  Я вышел, замер, и он стал вызывать бойцов:
  - Гор, Эрли и Мангуст. Потолкуйте с новичком, как вы умеете, а мы посмотрим.
  Тройка боевиков, которых назвал инструктор, осталась. Ребята серьезные, поджарые и крепкие. Видно, что в драке не новички. Кто они и откуда неважно, такие же наемники, как и я, хорошо подготовленные и проверенные делами. Однако меня они не пугали. Легкий мандраж прошел и мне самому хотелось драки.
  - Начали! - инструктор отдал команду.
  Покосившись в сторону, я заметил, что Сэм наблюдает за нами, и сосредоточился на поединке. Надо показать себя сразу, чтобы он меня заметил и запомнил, шанс упускать нельзя.
  Первым меня атаковал одиночка, кажется, Эрли. Он слегка подпрыгнул и нанес красивый удар ногой в голову. Наверняка, хотел свалить меня сразу, но просчитался. Я отступил, и нога просвистела в паре сантиметров от лица. Эрли приземлился и не успел поставить блок. Мой кулак врезался в челюсть боевика, и я бил без жалости. Поэтому хватило одного удара. Раздался хруст сломанной кости, и Эрли отлетел прочь.
  Зрители, поддерживая других наемников, что-то завопили. Только я их не слушал. Вошел в боевой режим и ни на что не отвлекался.
  Остальные противники атаковали одновременно. Один справа, другой слева. Оба двигались быстро и слаженно, заметно, что привыкли работать вместе, и я сам пошел к ним навстречу.
  Все происходило стремительно. Взгляд в лица противников. Левый ближе и я бросился к нему. Он наносит прямой удар ногой, хотел меня встретить, однако я оказался быстрее. Ушел от удара, продолжил сближение и нанес противнику мощный апперкот. Боевик моментально поплыл и я добавил. Провел подсечку, бросил его на пол и пнул в лицо. Жестко получилось, но зато действенно.
  Взвыло шестое чувство:
  "Опасность!"
  Последний боевик рядом, вот-вот ударит, и я упал рядом с поверженным противником, который вопил от боли и проклинал меня.
  Над головой пролетел кулак боевика. Перекат в сторону. Он двигался следом, хотел использовать преимущество, но не смог. Я выскользнул и поднялся, а затем, крутнувшись на левой ноге, ушел вниз и сбил его правой ногой. Прием прошел. Боевик свалился, и я навалился на него сверху. Левой рукой схватил боевика за горло, прижал грудь коленом и ударил в челюсть. Причем в последний момент изменил траекторию кулака. По привычке хотел ударить в переносицу, чтобы сломанные хрящи вонзились глубже в тело, но это могло убить наемника, а мне его смерть не нужна. По крайней мере, сейчас. Поэтому удар пришелся по челюсти и противник, кажется, его звали Мангустом, затих.
  Пара секунд покоя. Я встал и огляделся. Боевики смотрели на меня с интересом. Кто недоброжелательно, а некоторые с уважением. Однако безразличие ушло. Алонсо стоял рядом с Сэмом и, наверняка, они обсуждали меня.
  - Еще один поединок! - подал голос инструктор. - Со мной!
  "Куда ты лезешь, бугай? - подумал я, глядя на него. - Забью!"
  Вслух я это, разумеется, не сказал. Молча, кивнул ему и встал в защитную стойку.
  - Отставить! - вмешался Сэм.
  Инструктор отступил, а смотрящий, за спиной которого был Алонсо, приблизился, смерил меня оценивающим взглядом и вынес вердикт:
  - Дерешься неплохо. Сейчас идешь в тир и, если не соврал, что неплохой стрелок, считай, тебя приняли в команду.
  Снова я промолчал, только кивнул. Сэм отвернулся, а Демерис хлопнул меня по плечу:
  - Пошли, тоффер, постреляем.

7.

  Для господина Теодора Майера, мэра города Браунсвилль, день начинался как обычно.
  Он проснулся в своей постели, со своей женой, в своем доме, в центре своего города, и настроение у него было паршивое. Липкий страх, поселившийся в нем после убийства предшественника, не отпускал его ни днем, ни ночью, и он боялся. Господин Майер постоянно ждал, что на него будет совершено покушение, и это не давало ему покоя. Есть охрана, жандармы и телохранители, которых прислал дон Кампино. Но мэр был уверен, что они не смогут его защитить.
  - Вставай, милый, - жена позвала господина Теодора. - Ты опаздываешь в мэрию.
  "Будь она проклята, эта мэрия", - подумал Майер и покинул постель.
  Первое, что он сделал, позвонил секретарю и уточнил график рабочего дня. Все без изменений. Утром совещание с главами городских районов. Потом подпись документов, подтверждающих, что мэрия не против нового автобана и монорельса, строительство которого начнет компания дона Кампино. Затем поездка на космодром и обед. После чего снова мэрия, встреча с депутатами фракции "Осененные милостью" и возвращение домой, под защиту крепких стен.
  Господин Майер отключил телефон, привел себя в порядок, оделся и без аппетита позавтракал. Жена, молодая актриса, которая стала его супругой после выборов на должность мэра, заметила это и попыталась приободрить мужа:
  - Котик, не переживай ты так. Все хорошо. Война заканчивается, вот-вот наступит мир, и мы начнем загребать деньги. Дон Кампино о тебе не забудет.
  Господин Майер, как обычно, с ней согласился:
  - Ты права, дорогуша.
  Спустя несколько минут он спустился вниз и к дому подъехал бронированный "кадиллак-артос", подарок дона Кампино. Точно такой же подарок как дом, вилла на побережье и жена, бывшая любовница криминального авторитета и по совместительству его соглядатай.
  Недобрые предчувствия накатили на Майера, и он едва не вернулся в дом. Однако телохранитель, двухметровый плечистый здоровяк в строгом черном костюме, открыл дверь автомобиля, и мэр занял пассажирское кресло. Мэрия рядом, сто метров по улице, поворот и центральная площадь.
  - Первый выезжает, - сказал телохранитель в рацию.
  - Ждем, - прилетел ответ.
  "Кадиллак-артос" выехал на улицу и раздался мощнейший взрыв. Заложенный под улицей фугас вздыбил брусчатку, а потом, словно игрушку, подкинул дорогой автомобиль вверх, и все вокруг окутала пыль.
  Вниз упали искореженные куски металла. Никто не выжил...
  Начальник городской жандармерии полковник Сантана узнал о взрыве через три минуты и сразу позвонил Сэму Чу:
  - В чем дело? - он услышал голос смотрящего за городом.
  - Мэра убили! - выдохнул полковник.
  - Когда?
  - Только что. Взрыв возле дома. Предварительно, могу сказать, что был применен мощный фугас, заложенный в канализационную шахту под дорогой.
  Полковник ожидал, что Сэм постарается сорвать на нем зло и начнет кричать, но смотрящий был немногословен.
  - Работай, - пробурчал Сэм Чу и отключился.
  Сантана, тяжело вздохнув, повертел коммуникатор в руках и решил отправиться на место происшествия. Вместе с несколькими жандармами, которые его сопровождали в патрульных мобилях, он выдвинулся к дому мэра, но не доехал.
  Новенькие экологичные электромобили жандармов, подарок клана Кампино, попали в пробку. Три грузовика перегородили дорогу и вокруг них суетились рабочие в ярких приметных комбинезонах оранжевого цвета. Полковник велел водителю разобраться и расчистить дорогу, а сам откинулся на спинку кресла и закрыл глаза. Он устал и не хотел ничего делать, но ему приходилось заниматься тем, что не по душе...
  - Привет от дона Вануччи, - в салоне электромобиля раздался грубый голос.
  Полковник открыл глаза и увидел, что на месте водителя находится улыбающийся мужчина, который направил на него пистолет с глушителем.
  - Погоди! - жандарм приподнял ладонь и сжался. - Не стреляй!
  Это были его последние слова. Мужчина выстрелил, и пистолет негромко чихнул. Пуля пробила череп полковника, и он умер, быстро и без мучений. После чего убийца покинул салон электромобиля и осмотрелся. Жандармы, которые сопровождали начальника, уже были мертвы, а люди в оранжевых комбинезонах, наемники, смотрели на вожака и ждали приказов.
  - Уходим! - убийца махнул рукой и быстрым шагом направился к ближайшему грузовику...

8.

  - Падла... - прошипел в мою сторону Мангуст, тот самый наемник, которого я последним свалил в спарринге.
  Как и его друзья, он затаил на меня зло. И эти ребята намекнули, что если мы вместе окажемся "в поле", то есть на совместной операции, пуля в спину мне гарантированна. А я... Что я? Только усмехнулся. Сегодня их придут убивать, и особняк будет атакован. Хорошо, если один из десяти выживет, а они думают про месть. Но таковы люди - растрачивают силы на злобу, вынашивают планы мести и представляют себе, как они станут попирать врага. А потом - хлоп! И жизнь заканчивается. Резко и неожиданно. Так что все это глупо и бесперспективно. Пустая трата сил и нервов.
  Спокойно, никуда не торопясь, я дожевал бутерброд и допил кофе. Надо отдать должное, кормили на базе клана Кампино неплохо. Да и вообще боевики хорошо устроились. Службу по охране периметра тянули два десятка лицензированных охранников компании "Телем". А наемники и потомственные боевые бычары криминального синдиката, полсотни бойцов, тренировались и по необходимости выезжали в город. Группы разбиты на пятерки и десятки, по уровню подготовки и ценности. Кто в клане давно, тот проживает в особняке, рядом с покоями смотрящего, и они вооружены. Остальные в казарме и нам стволы выдают по приказу Алонсо или Сэма. Есть бассейн, комната отдыха, тир, спортзал и выход в планетарную информсеть. Живи и радуйся, пока не получишь выходное пособие или свободный день. Однако это редкость. Обычный контракт наемника длится полгода. Срок относительно недолгий, но уцелеть сложнее, чем на войне, поскольку наемного бойца бросают в самое пекло, а выходные дни только за особые заслуги.
  Подмигнув Мангусту, который продолжал смотреть на меня с ненавистью и выделялся темными кругами под глазами, я покинул стол и вышел во двор. Хотел отправиться в беседку, чтобы посидеть рядом с курильщиками и поболтать, пока имеется время, но появился встревоженный Алонсо, который закричал:
  - Дармоеды! Живо к оружейке, стволы получать!
  "Вот и все, - промелькнула мысль. - Вануччи ударил".
  Только я об этом подумал, пискнул коммуникатор. Пришло кодированное сообщение от "Мастера".
  На ходу включил экран коммуникатора и просмотрел СМС: "Компания "Мирия-Телеком" приветствует вас и поздравляет. Вы выиграли приз - на ваш счет зачислено пять фунтов". Значит, мэр и начальник городской жандармерии уже погибли, а группа Ломова заняла позиции на улице Ферейн с тыльной стороны особняка. Отлично. Пока все по плану.
  Добежав до оружейной комнаты, я получил заранее подготовленный боевой комплект: бронежилет, каска, наколенники и налокотники, респиратор, разгрузка с шестью магазинами и двумя ручными гранатами, нож, аптечка и короткоствольный автомат "тимур". Все с чужого плеча, подгонять придется самому, и с этим ничего не поделать, ибо стандартная практика.
  - Дай еще гранат и дополнительный БК, - посмотрев на оружейника, потребовал я.
  - Не положено! - пробурчал он. - Следующий!
  Перегнувшись через пластиковый шлагбаум, который перекрывал вход в оружейную комнату, я схватил его за камуфляж и резко дернул. Он оказался рядом, моя ладонь опустилась на его горло и я снова потребовал:
  - Дай, что прошу.
  - Отпусти... - прохрипел он. - С ума сошел?
  - Гранаты и БК.
  - Получишь...
  Я его отпустил. После чего он выдал еще три гранаты и шесть магазинов, а помимо того ручной одноразовый гранатомет "арес-45".
  - Держи, фанатик оружейный, и проваливай.
  - Благодарю.
  Освобождая место, я покинул оружейку, остановился возле лавочки в парке и быстро подготовился к бою. Разгрузку на себе, поверх бронежилета, ремни затянул. Натянул налокотники и наколенники. Дополнительные магазины и гранаты в свободные карманы. Проверил медицину, порядок, все на месте, даже обезболивающее на месте. Зарядил автомат и дослал в ствол патрон, а гранатомет закинул за спину. Респиратор на ремень. Готов? Нет. Еще УКВ-радиостанция.
  Бегом к Алонсо, который находился возле казармы. У него получил радиостанцию и вместе с несколькими бойцами направился к гаражу. Однако мы не добежали. Возле ворот раздался крик, а потом рев тяжелого грузовика и в особняк влетел двадцатитонный контейнеровоз. Он легко снес красивые кованые ворота и будку охраны, промчался по дороге и замер возле особняка.
  "Если смертник, нам конец", - пытаясь укрыться от возможной ударной волны, я юркнул в гараж.
  Контейнеровоз не взорвался, в бронированной кабине был водитель, и он заперся внутри, а на территорию особняка проникли группы наемников. Было их не меньше, чем нас, но к схватке они подготовились лучше. Каждый в тяжелой пехотной броне и вооружен до зубов, много серьезных стволов, от штурмовых автоматов с подствольниками до пулеметов и гранатометов.
  Выглянув из гаража, я решил пока поберечься. Вокруг уже идет бой, бешеная перестрелка, и противник приближался к дому. Тактика обычная, одна группа давит защитников огнем, а другая прорывается.
  "Сэм Чу, наверняка, наверху, в центре управления, вызывает подмогу и жандармов, - определился я. - И мне нужно быть рядом".
  В гараж влетело несколько очередей и пули, вышибая куски кирпича и пластобетона, прошлись по потолку.
  - Прикрой! - закричал кто-то снаружи.
  - А вот теперь можно вмешаться, - сам себе сказал я и скинул "арес".
  Я подготовил гранатомет к стрельбе, выглянул и встал на колено. Поймал цель, группу из нескольких врагов, которые спрятались за неработающим фонтаном в двадцати пяти метрах от гаража, открыл рот, чтобы не оглохнуть, и выстрелил.
  Боевой заряд огненным комком пролетел по воздуху и ударил в фонтан. Взрыв! Облако дыма и пыли. Хороший выстрел, даже если вражеские наемники не погибли, то получили тяжелые ранения.
  В гараж, воспользовавшись моментом, проскользнул наемник, и я узнал Мангуста.
  - Ты!? - прищурившись, он посмотрел на меня.
  - Ага, - я согласно мотнул головой и спросил его: - Теперь мы в расчете?
  - Потом поговорим.
  - Согласен.
  Тем временем, сломив сопротивление охраны и защитников на въезде, противник занял парк и казарму. Внутри начался бой, бойцы Кампино просто так сдаваться не собирались, а мы с Мангустом по очереди опустошили пару магазинов и он предложил то, чего я ждал:
  - Надо в особняк отходить. Там Сэм и Алонсо, они скажут, что дальше делать. А то сдается мне, что плохи наши дела.
  - Ты знаешь, куда идти? - выпустив короткую, в пять патронов, очередь, поинтересовался я у него и снова спрятался внутри гаража.
  - Да.
  - Веди.
  Он бросился вглубь гаража, который примыкал к особняку, а я последовал за ним.
  Поворот. Еще один. Мы уперлись в дверь. Она была закрыта, но Мангуст надавил на нее плечом и хрупкий пластик не выдержал.
  Впереди коридор, вошли в него и сделали это вовремя. В гараж, калеча машины, которые так и не успели выехать, влетело несколько гранат из подствольников и начался пожар. Непонятно, что загорелось, но это и неважно.
  - Быстрее! - поторопил меня Мангуст и побежал вглубь дома.
  Коридор проскочили и оказались в просторном зале. Здесь уже были свои, пара наемников стреляла в противника из окон.
  - Боеприпасы есть? - обернувшись, спросил один.
  Молча, я бросил ему пару магазинов и достал гранату, провернул предохранитель и швырнул ее в сад.
  Взрыв был негромким, на мгновение он приостановил противника, и наемники, продолжая бой, снова открыли огонь.
  - Уходить надо, - снова услышал я голос Мангуста и кивнул ему.
  Мангуст помчался к лестнице, и я последовал за ним. Мы поднялись на второй этаж и здесь застали тех, кого искали. Наши командиры, Алонсо и Сэм Чу, в броне и с оружием, собирали бойцов. Они нас увидели и Алонсо, приблизившись, прохрипел:
  - Сейчас на прорыв пойдем. Вы очень кстати. Держитесь рядом.
  Мощный взрыв сотряс особняк. Краткая пауза и снова стрельба. Противник уже на первом этаже.
  Алонсо махнул рукой:
  - Не стоять! Пошли!
  Нас было девять человек. Группа небольшая, обороняться бессмысленно и надо отступать. Опять все в цвет, "Мастер" просчитал ход боя правильно.
  Один за другим наемники, боевики клана и командиры покинули второй этаж. По пожарной лестнице мы спустились с тыльной стороны дома, пробежали мимо бассейна, в котором плавали два трупа, и оказались на аллее возле забора. Перестрелка позади, а впереди тишина. Тревожная. Лучше бы там стреляли. Словно засада.
  - Короче, - Сэм Чу приподнял правую ладонь, - за стеной жандармы, не стрелять. Они нас прикроют.
  "Ну-ну, посмотрим", - по моим губам скользнула улыбка.
  Сэм открыл предназначенную для садовника калитку, и группа оказалась на улице Ферейн. Здесь, в самом деле, уже находились жандармы, три десятка блюстителей закона. Они окружили выход, перекрыли электромобилями улицу и направили на нас оружие. После чего один объявил в громкоговоритель:
  - Внимание! Сопротивление бесполезно! Положить оружие на землю и поднять руки!
  - Вы чего!? - закричал Сэм. - Мы люди Кампино!
  Раздался одиночный выстрел и боец, который стоял передо мной, получил в голову пулю. Он упал, покойник, тут все понятно, и снова объявление:
  Предлагаем сдаться! Положить оружие на землю и поднять руки! В случае сопротивления, вы будете уничтожены!
  - Жандармы, суки продажные, - тихо прорычал Алонсо. - Предали нас.
  Мой взгляд скользнул по окрестным домам. Где Ломов? Пора бы ему вмешаться.
  Словно услышав мои мысли, появились абордажиры. От сильного удара вылетел наружу стеклопакет на третьем этаже дома напротив и не успел он упасть на тротуар, как в проеме появился пулеметчик в бронекомбинезоне без опознавательных знаков. Это был Ломов, и он открыл огонь по жандармам. Длинные очереди прошлись по машинам и телам людей. Крики и суматоха. Все растерялись, кроме меня, ведь я к этому был готов.
  - В проулок! - закричал я, дернув Сэма Чу за руку, и первым пересек улицу.
  Остальные устремились за мной и в этот момент начали работу снайпера из группы Ломова, которые находились на крыше. Они отстреливали тех, кому повезло покинуть особняк, и мимо засвистели пули. Они свалили Мангуста и Алонсо, а потом и других боевиков. Остались только мы с Сэмом и, дав в сторону жандармов длинную очередь, я потащил его за собой, подальше от поля боя, каким стала резиденция местного смотрящего. Еще один этап плана по внедрению позади.

9.

  - Надо выбираться из города, - Сэм Чу постучал указательным пальцем по своему коммуникатору, а потом покосился на меня. - Слышишь, наемник?
  - Слышу, - отозвался я.
  - Предложения есть?
  - Я тут новичок.
  - Но ты парень крученый и башка у тебя вроде бы соображает.
  Я ему не ответил, а огляделся. Грязный закоулок в не самом благополучном районе Браунсвилля примерно в километре от особняка смотрящего. Пока нас не обнаружили, но это дело времени. Тут и там в городе вспыхивали перестрелки. Это вражеские наемники и жандармы добивали бойцов клана Кампино. Все выезды из города перекрыты и на помощь из Тангар-холла рассчитывать нельзя. Связь отрубили и сделано это, скорее всего, по приказу временного начальника городской жандармерии. Поэтому дон Илия Кампино о проблемах в Браунсвилле может пока еще не догадываться. А если он уже в курсе, то собирает отряды и укрепляет позиции в родной вотчине, а к нам вышлет разведку.
  Короче, ничего хорошего. Прав Сэм - надо выбираться и я знаю как. Но сразу отвечать смотрящему не стал, можно еще немного потянуть время и отдышаться.
  Пару минут мы молчали и когда я заметил, что Сэм сейчас заговорит, опередил его:
  - Есть одна мыслишка.
  - Говори.
  - На съемные квартиры и базы клана нам соваться нельзя. Верно?
  - Да.
  - По автострадам и монорельсу из города не выбраться. Так?
  - Да.
  - Частные аэродромы есть?
  - Один и он загородом.
  - А если по реке попробовать?
  - О чем ты?
  - Когда вчера в город въезжал, видел реку, которая пересекает Браунсвилль, и причалы с лодками.
  - Продолжай.
  - По-моему, все просто. Сейчас вломимся в ближайший дом, сменим одежду и спустимся к реке. Там украдем лодку или катер, а потом сплавимся вниз по течению.
  - За рекой тоже могут присматривать, - Сэм поджал губы.
  - Могут. Но ничего лучше я не придумал.
  - Ладно, - согласился он. - Попробуем. А то у меня сейчас с идеями совсем плохо. Кругом предатели и никому верить нельзя.
  Домик, в который можно вломиться, не выбрали. Кругом лачуги и старье, да и народ тут такой, что на попытку взлома может отреагировать выстрелом. Зато за углом обнаружили магазин. Черный ход рядом, и мы не медлили.
  - Ломай, - приказал Сэм.
  - Погоди, - я постучал в обшитую металлом дверь.
  Ответа нет, и я снова стал колотить по обивке.
  - Кто? - наконец, мы услышали грубоватый женский голос.
  - Товар привезли.
  - Какой товар?
  - А я знаю? У меня накладная. Сама посмотри.
  Дверь открылась и перед нами предстала полная пожилая мулатка в цветастом сарафане и сигаретой в зубах.
  - Спокойно, - Сэм толкнул женщину внутрь и вошел первым.
  Я просочился следом.
  - Ты здесь одна? - смотрящий посмотрел на мулатку и вопросительно кивнул.
  - Нет, - она испугалась, но смогла ответить. - Еще Альберто, грузчик.
  - Где он?
  - Пьяный в комнате отдыха валяется.
  - Это хорошо. Закрывай магазин.
  - А вы мне ничего не сделаете?
  - Нет. Даже наоборот. Поможешь нам, и мы тебя отблагодарим. Про дона Кампино слышала?
  - Конечно-конечно...
  - Мы его люди.
  Женщина послушно выполнила приказ Сэма и закрыла магазин, а я проверил комнату отдыха. Грузчик, в самом деле, находился здесь, он спал, и от него разило перегаром.
  Магазинчик торговал скобяными изделиями и рабочей одеждой. Нам это подходило и через пятнадцать минут, сменив наряды, в облике строителей, мы покинули наше временное убежище. Мулатку связывать не стали, скинули броню и разгрузки, велели ей присмотреть за нашим имуществом, и забрали у нее ключи от старенького автомобиля. Река недалеко, в паре километров, из оружия только пистолеты.
  Когда покинули магазин, мимо пробежали наемники конкурентов, шесть хорошо вооруженных бойцов, и один окликнул нас:
  - Видели здесь людей в броне и с автоматами?
  Сэм напрягся, а я, изобразив испуг, жалобно улыбнулся, пожал плечами и ответил:
  - Нет.
  Кивнув, наемник помчался за товарищами, а мы сели в машину и покинули опасный район.
  У реки были через десять минут, и нас никто не останавливал, хотя несколько раз попадались жандармы и бойцы противника. То ли маскировка сработала, то ли мы всем казались неопасными. А что поделать? Горожане привыкли к разборкам, и Браунсвилль, несмотря на уличные бои, продолжал жить привычной жизнью.
  Остановились на набережной, бросили транспорт, и я оглядел прогулочные катера, которые находились неподалеку. Сразу же заметил на одном черно-белый флаг - для меня знак того, что он арендован Ломовым, и уверенно направился к нему. Затем, словно так и надо, без нервов и криков, сразу прошел в рубку и застал здесь Валеева. Сержант выглядел, словно настоящий моряк. В тельняшке, которую носили еще земные мариманы, и в белой фуражке с кокардой в виде якоря.
  Сэм собирался выхватить пистолет, но я его придержал, положив руку ему на плечо. Он мне доверился, и я обратился к Валееву:
  - Старый, заработать хочешь?
  - Кто же не хочет? - он хмыкнул.
  - Нам вниз по реке нужно, до ближайшего городка. Сколько возьмешь?
  - Триста фунтов.
  - Старый, побойся бога. Много.
  В разговор вмешался Сэм:
  - Нормально. Только сразу отчаливаем.
  - Без проблем, - Валеев заулыбался.
  Прошла минута, и мы отвалили от причала. Катер выбрался на середину реки и резко набрал скорость.
  Город прошли быстро. Справа и слева степь. Все спокойно, никто за нами не гнался, и вскоре появилась связь. Коммуникаторы заработали, и Сэм с облегчением выдохнул:
  - Пронесло.
  Сказав это, он отправился на корму, звонить дону Кампино. Мы с Валеевым остались одни, и я спросил его:
  - Как Ломов с ребятами?
  - А чего им... - сержант покосился на меня. - Славно постреляли, развлеклись и отошли. Им понравилось.
  - А что "Мастер"?
  - Работает, железяка, и даже сейчас за нами присматривает.
  Валеев ткнул пальцем в видеокамеру, которая фиксировала все, что происходило в рубке.
  Дольше поговорить не получилось, меня позвал Сэм:
  - Выйди, разговор есть.
  Я остановился рядом с ним и облокотился на леер. Потом посмотрел на Сэма, который, в свою очередь, тоже разглядывал меня, и спросил:
  - Какие будут распоряжения, шеф?
  - Пока никаких, - он слегка покачал головой, помедлил и задал вопрос: - Как говоришь, тебя зовут?
  - Демид Валленштейн.
  - Я тебе обязан, Демид. Ты мне жизнь спас, прикрыл от жандармов, и такое не забывается. Сэм Чу всегда отдает долги. Надеюсь, дон Кампино даст мне возможность оправдаться и, если я уцелею, ты займешь место Алонсо. Потянешь?
  - Постараюсь, - я пожал плечами. - А что по оплате?
  - Не обижу.
  - Хорошо, если так.
  Он замолчал и задумался, а я вернулся в рубку и подмигнул Валееву. Понятно, что Сэму придется туго, и его могут запросто скормить локанийским червям - есть такая пытка в семье Кампино. Но просто так матерого боевика не свалить. Поэтому, скорее всего, он уцелеет, и дон даст ему задание отбить город. Сэм с этим справится и ему, конечно же, понадобятся верные люди, на которых он может положиться. А тут я, тоффер Демид Валленштейн. Чем не доверенное лицо? На эту роль подхожу почти идеально, хотя за мной будут присматривать. Сэм Чу не такой простак, чтобы сразу довериться своему "спасителю". Если бы это было так, его бы давно пришили и закопали.
  За размышлениями, время пролетело быстро. Катер добрался до городка Камхалгловер и причалил. Сэм расплатился с Валеевым, который отправился обратно в Браунсвилль, а нас уже ждал автомобиль с охранниками, которые доставили смотрящего и меня на местный аэродром.
  Дальше был вертолет, который полетел в Тангар-холл, и когда он приземлился, мы расстались. Сэма повезли к дону, а меня на одну из квартир клана.
  Временное пристанище оказалось однушкой на окраине. Кстати, невдалеке от "Синего паруса". Спокойно, тихо и чисто, есть ванная, а в холодильнике еда. Один минус - нет сменной одежды.
  Первое, что я сделал, помылся. Потом пошарил в холодильнике, наложил на поднос колбасу, сыр, ветчину и овощи. Как говорится - люблю повеселиться, особенно пожрать.
  С полным подносом присел на диван перед телевизором, включил его и увидел на экране "Мастера". Искусственный интеллект не оставил меня, даже здесь достал, и я спросил его:
  - Как с прослушкой в квартире?
  - Чисто, - изображение в такт голосу шевельнуло губами.
  - Какие новости?
  - В Браунсвилле закончена зачистка людей дона Кампино и клан Вануччи выводит из города наемников. Помощник покойного начальника жандармерии тоже погиб.
  - Его зачистили?
  - Нет. Он так торопился сбежать из города, что попал в аварию.
  - Идиот. Сколько боевиков Кампино смогли уцелеть?
  - Полтора десятка.
  - Каковы потери сторон?
  - Клан Кампино потерял сто семьдесят два человека. Клан Вануччи гораздо меньше, всего сорок три. Жандармерия лишилась семнадцати сотрудников. Кроме того, есть потери среди горожан. Погибших - девятнадцать. Раненых - шестьдесят девять.
  - Да уж, ночь длинных ножей. Точнее, день. Разговор Сэма Чу и дона показать сможешь?
  - Не получается. Слишком серьезная защита в доме Кампино. Пытаюсь ее взломать, но атаки провожу осторожно. Из-за этого задержка.
  - Что еще интересного?
  - Сообщение от Маркина. Запись.
  - Давай.
  "Мастер" пропал с экрана и вместо него появился братец Роберт.
  - Привет, Тор, - Маркин находился в рубке "Теневика" и слегка приподнял правую ладонь. - У нас полный порядок, ждем приказов и тоскуем. Как ты приказал, выслал разведку к стойбищам мутантов, и парни смогли взять вождя. Чисто уйти не получилось, пришлось пострелять, но абордажиры оторвались от дикарей и скоро будут на борту. По результату допроса пленного пришлю отчет.
  Маркин замолчал, кинул взгляд в сторону и снова посмотрел в объектив камеры:
  - Есть еще один момент, который может тебя заинтересовать. Сенсоры "Теневика" зарегистрировали мощный всплеск энергии в центре материка Салем. Что это, определить не удалось. Данные пересылаю "Мастеру". Удачи, брат!
  Снова на экране искусственный интеллект.
  - Данные с "Теневика" получены.
  - И что это было? Откуда всплеск энергии в джунглях, где кроме дикарей и мутантов никого нет?
  - Мне неизвестно, командир.
  - А догадки имеются?
  - Неправильно сформулирован вопрос. Я не привык оперировать догадками. Нужно больше информации.
  - Ладно. Не догадки, а версии имеются?
  - Да.
  - Подготовь список.
  - Слушаюсь, командир.
  Махнув рукой, я отключил телевизор и приступил к трапезе. Загадки подождут. Вот допросит Маркин вождя мутантов, может быть, что-то и прояснится.

10.

  Сэм Чу появился на следующий день, усталый и с потухшим взглядом. Видимо, разговор с главным боссом дался ему нелегко. Но раз уж он на своих двоих стоит, значит, смог выкрутиться.
  - Собирайся, - он бросил на пол тяжелую сумку. - Возвращаемся в Браунсвилль.
  В сумке оказался комплект одежды, легкие серые брюки, рубашка, костюм и туфли, а так же пара стволов и наплечная кобура.
  Молча, я переоделся, вооружился и сказал Сэму:
  - Готов.
  Ему моя немногословность понравилась и, выдавив из себя усталую улыбку, он сказал:
  - Будешь Молчуном. Тебе подойдет, хороший позывной.
  - Как скажешь, шеф, - я пожал плечами, и мы покинули квартиру.
  В Браунсвилль добрались на вертолете. Приземлились рядом с городом и здесь нас ждали боевики клана Кампино, три десятка отъявленных головорезов из группы силовой поддержки на бронированных джипах. Вместе с нами они въехали в город, и на одной из улиц кортеж был остановлен правительственным спецназом, который, наконец-то, получил приказ действовать. Держались бойцы вежливо и вели себя нейтрально, но сомнений в том, что дальше нас не пропустят, не было.
  Сэм позвонил дону Кампино и тот приказал не дергаться.
  Как дураки, на виду у половины города, боевики клана сидели в бронированных джипах и ждали дальнейшего развития событий.
  Прошло четыре часа, и появились представители графа Алехандро Баскью, три депутата из фракции "Осененные милостью". Они пригласили Сэма в ближайшее кафе, и я был с ним, как телохранитель и доверенное лицо.
  Смотрящий и депутаты присели за столик, а я замер за спиной Сэма и прислушался к беседе. Хотя, правильнее сказать, это было нечто среднее между переговорами и выдвижением ультиматума.
  - Сэм, ты знаешь, кто устроил резню в городе? - обратился к Чу один из депутатов, некий Родриго Унгас.
  - Да, - смотрящий кивнул. - Это Вануччи.
  - Правильно. Они использовали наемников, которые уже покинули город, и большие люди в правительстве, - депутат поднял вверх указательный палец, - решили, что доны обязаны оставить Браунсвилль в покое. Хватит стрельбы. Война должна закончиться. А иначе всем не поздоровится. Генерал-губернатора наши кровавые разборки уже изрядно утомили, и он решил вмешаться.
  - Ну и что теперь? - Сэм набычился, и посмотрел на депутатов исподлобья.
  - Он назначил на пост мэра своего человека и нового начальника жандармерии. В городе введен особый режим. Пока на три месяца. Все прежние контракты на строительство и поставки аннулированы. Будут заключаться новые, с одобрения и под контролем специальной комиссии, которую возглавит граф Алехандро Баскью.
  - Короче, вы нас обошли.
  Депутат усмехнулся:
  - Да.
  - И все жирные куски теперь ваши?
  - Не все. Наш граф человек не жадный и кое-что вашему клану достанется. Например, строительство дороги "Браунсвилль - Тангар-холл". Но это уже не наш с тобой уровень. Граф Баскью и дон Кампино решат это без нас. Так что разворачивайся, Сэм, и возвращайся в Тангар-холл. Здесь тебе делать больше нечего.
  Можно было спорить. А смысл? Клан Вануччи смог добиться поставленной цели и крепко насолить конкуренту. От Сэма теперь ничего не зависело, и смотрящий, теперь уже бывший, смирился. Конечно, он снова позвонил дону и дал полный расклад по ситуации. После чего приказал боевикам покинуть город, а сам еще на некоторое время задержался. Во-первых, следовало договориться о выдаче тел погибших и перевозке павших в бою с вражеским кланом в Тангар-холл. Во-вторых, мы забрали у мулатки в магазине оружие и броню, а заодно неожиданно расщедрившийся Сэм подарил женщине семьсот фунтов. В-третьих, было имущество клана, собранное на разрушенных базах жандармами: автомобили, оружие, документы и личные вещи бойцов. Все это тоже следовало вернуть.
  День пролетел незаметно и в Тангар-холле мы оказались поздно ночью. Все на той же съемной квартире. Дон не желал видеть Сэма, и он решил надраться, достал бутылку виски и предложил выпить.
  Присели. Разлили по первой. Выпили. Помянули убитых, на которых обоим, что Сэму, что мне, плевать. А затем начался серьезный разговор.
  - Короче, Молчун, я в немилости, - сказал Сэм. - Что будет со мной дальше, не знаю. Браунсвилль уже не вернуть и клан понес огромные потери. По деньгам, скажу тебе по секрету, больше двадцати пяти миллионов, включая взятки, которые дон раздавал чиновникам планетарного правительства. Но главная утрата - люди. Наемников за все время две сотни полегло. Это ничего. Новых наберем. А вот потомственных членов семьи Кампино мне не простят. Сто семнадцать человек, не только боевиков, но и финансистов. Потеря невосполнимая и у каждого погибшего есть родственники, которые будут считать виновным меня и постараются подставить. Только на прежних заслугах и удержался.
  - Ты к чему это говоришь, шеф?
  - К тому, парень, что опасно теперь быть со мной рядом. Я уже не уверен, что смогу вернуть должок, и предлагаю тебе валить на все четыре стороны. Мне поздно, а ты еще можешь уйти. Насчет денег не переживай, не обижу. Чтобы улететь с Амура хватит.
  Ответ был готов, но вместо этого я наполнил стопки и мы снова выпили. Затем закусили и я сказал:
  - Нет, шеф. Я с тобой.
  - Почему?
  - Ты мне нравишься. Ведешь себя, как человек.
  - Что же, это твой выбор. Я тебя предупредил и моя совесть чиста.
  - Вот именно, шеф. И не надо раскисать. Давай лучше подумаем, как выкарабкаться. Тебе терять уже нечего. Так расскажи, какие мыслишки в голове. Возможно, смогу что-то подсказать.
  - Мыслишки... - протянул он и почесал затылок. - Они есть и ты прав, Молчун. Раскисать не стоит. Мы еще поборемся, а в подсказках я пока не нуждаюсь.
  Выпили по третьей. Бутылка наполовину опустела, и Сэм отодвинул ее в сторону. Затем из своей сумки он достал обычную бумажную карту города с многочисленными отметками, растянул ее на столе и спросил:
  - Как думаешь, что я обозначал на этой карте?
  - Тут и думать нечего, - ответил я. - Каждая отметка важный объект. Цвета разные - обозначение группировок, кланов, семей. Мы - "красные". Вануччи - "желтые". Я не ошибся?
  - Молодец! Сразу все схватил.
  Он почесал подбородок и, водя по карте пальцем, стал давать расклады по нашим перспективам и планам:
  - Я уже не смотрящий за городом, а обычный бригадир, каких у дона четыре десятка. Раньше моя бригада была самой большой и наиболее подготовленной. Сейчас остались мы с тобой и еще полтора десятка боевиков, которые находились на излечении или смогли выбраться из Браунсвилля. Оружие есть. Транспорт тоже. Небольшая тренировочная база за городом. Казна бригады у меня, и ее хватит на год. Дон заданий не дает, но если мы предложим стоящее дело, которое принесет прибыль, препятствовать не станет. Усек?
  - Ага, - я кивнул.
  - Дальше. Помимо нашего клана в городе еще семь крупных семей: Вануччи, Кархард, Ди Марко, Ривера, Сильва, Кастро и Зальцмахер. Вануччи и Зальцмахеры - враги. Ривера и Кастро - союзники. Остальные - сами по себе. Помимо этого мы поддерживаем контакты с провинциальными и столичными кланами. Это немаловажно. Постоянно заключаются и расторгаются союзы, идут небольшие стычки и борьба на периферии, подальше от мегаполисов.
  - Это понятно, - очередной кивок. - Делать-то что?
  - Ударить по Вануччи в Тангар-холле мы не можем. Нам не дадут это сделать и за самовольство точно головы оторвут. Следовательно, бить нужно по союзникам наших врагов, где-нибудь в провинции. Есть семья африканов, типа тоже мафия. Называют себя клан Мгобози. Контролируют несколько приморских городов: отели, пляжи, развлечения, бордели и наркотики. С недавних пор они партнеры Вануччи и дон хочет узнать, на основе чего эта дружба. Пока тема свободна, желающих лезть на чужую территорию немного, и мы можем ее перехватить. Чую - серьезные дела Мгобози с Вануччи проворачивают.
  - А если нет?
  - В любом случае, будет отметка, что списывать бригаду Сэма Чу со счетов рано. Дон все видит и ничего не забывает.
  - Ясно. А каков план?
  - Об этом поговорим с утра. Соберем тех, кто уцелел, и выработаем решение. Устроим военный совет, а потом я постараюсь поговорить с доном. Выгорит - работаем. Нет - ищем иные варианты.
  - Например?
  Он усмехнулся и ткнул в точку на карте:
  - Исследовательский институт под курацией клана Зальцмахер. Они, как и Кампино, занимаются медициной. Только мы держим направление экспорта-импорта медоборудования, а конкуренты изобретают, тестируют и сертифицируют новые лекарства. Можно проникнуть в институт или завербовать кого-то из научных работников, а потом выкрасть базу данных. Думаю, на черном рынке за нее предложат неплохие деньги и они, хотя бы частично, покроют расходы клана в Браунсвилле.
  А вот другая тема - нелегальное производства бухла. Помимо Кампино в Тангар-холле этим занимаются Сильва. Если уничтожить принадлежащий им завод, а вину свалить на Вануччи, получится хорошо. Нам дополнительная прибыль, а противнику головная боль.
  - Но ты же сказал, что в городе не должно быть войны.
  - Так и есть. Это работа без смертоубийства. Обычная диверсия. Они пакость нам, а мы им ответку. Здесь это обычное дело.
  Что тут сказать? Я с ним согласился и расслабленный алкоголем Сэм продолжал делиться своими (нашими) планами. А мне оставалось только поддакивать, внимательно слушать шефа, который, как и большинство азиатов, не умел пить, и со всем соглашаться.
  Интересной информации много, и я был готов сидеть до утра. Однако ближе к полуночи сказалась накопившаяся усталость и, выпив по четвертой, мы разошлись спать. Сэм, как старший, упал на кровать, а я прилег на диванчик и, прислушиваясь к его храпу, долго размышлял. Прокручивал в голове различные моменты своей непростой жизни и почему-то вспомнил жену.
  Судьба. Она поступила со мной жестоко. Одной рукой щедро одарила, а другой отобрала то, что я ценил превыше титула, звания, наград и финансовых накоплений. Почему так? Вопрос древний - миллионы людей до меня задавали его себе и богам. И ответа не было, нет, и не будет.
  Короче, заснуть не получалось и я вышел на кухню, где включил небольшой переносной телевизор. Поставил на плиту чайник, и пока закипала вода, нашел пульт и выбрал новостной канал. Как раз начинался свежий информационный блок, и главной новостью была война в Рукаве Персея.
  Видеонарезка: горящие города, руины, десятки тысяч пленных, груды разбитой бронетехники и упавший на планету громадный линкор класса "Уэльс". А потом надпись на весь экран - "Победа!" После чего хорошо поставленный голос профессионального диктора:
  - Наши доблестные воины, бойцы планетарных сил и ВКС, одержали очередную славную победу. Входящая в СКМ (Союз Корпоративных Миров) система Линкольн пала. Уничтожен последний ее защитник и захвачен в плен, объявленный личным врагом Орландо Таги, адмирал Декстер. Полюбуйтесь на этого упрямца.
  Смена изображения. Корабельная тюрьма, тесная камера, на привинченном к палубе табурете сильно избитый человек в рваном камуфляже. Я не был лично знаком с адмиралом Декстером, который перемолол в системе Линкольн треть вражеского флота и на несколько месяцев задержал продвижение завоевателей вглубь СКМ. Но сомнений, что в кадре именно он, не было. Несмотря ни на что, пленник старался держаться уверенно, и его взгляд был взглядом человека, которого трудно сломать.
  Снова смена изображения. Опять боевая кинохроника и голос диктора:
  - И так будет с каждым, кто посмеет выступить против Защитника Человечества, нашего правителя Орландо Таги. А что касательно пленного адмирала, его доставят в Центральные миры и он предстанет перед судом...
  - Падлы... - без особой злобы, сказал я и переключился на музыкальный канал.
  Как раз закипел чайник и, заварив травяной сбор, популярный на Амуре, я подумал, что было бы неплохо освободить Декстера. Все-таки лучший флотоводец и стратег нашего времени, по мнению моего деда, императора Новороссии. Но возможно ли это? Вряд ли. Его отправят на столичную планету, а я на окраине.

11.

  - Первый и второй на позиции, - услышал я в наушнике доклад боевиков, которые обошли шале с тыла.
  - Принял, - ответил я.
  - Третий и четвертый выдвинулись в точку, ждем приказа, - очередной доклад.
  Я посмотрел на Свена, который был рядом, и он кивнул. Этот тоже готов.
  - Начинаем, - сказал я в микрофон и, вытащив пистолет с глушителем, первым побежал к шале, домику в швейцарском стиле. Свен помчался за мной...
  Сандкорс, приморский город клана Мгобози, мне не понравился сразу. Слишком жарко. Кругом горы мусора и мухи, крупные зеленые твари, от которых не было спасения. Они садились на гниющие объедки и дерьмо, а потом лезли в рот и нос людей. А местные жители, в большинстве потомки африкано и латино, не обращали на них никакого внимания. Нечистоплотные и апатичные, больные и развратные дегенераты, которых выдавливали из мегаполисов.
  Впрочем, за городом, где находились отели и гостиницы, лучше. Свежий океанский ветер сбивал температуру, вода более-менее чистая, а обслуживающий персонал щеголял в одинаковых костюмах. На пляжах много туристов и по волнам носились любители серфинга. В ресторанах недорогая и вкусная еда, много пива и прохладительных напитков, а в гостиничных номерах удобства, чистые кровати и кондиционеры. Рай бюджетных туристов, а для любителей острых ощущений и запретных развлечений невдалеке от побережья отели, где можно получить все, что душе угодно. Разумеется, если имеются деньги. Стимуляторы и наркотики. Мальчики и девочки любого возраста и расы, а так же животные. Шоу садомазохистов, театр педофилов, клуб зоофилов и так далее по длинному списку.
  Подобные отели вотчина клана Мгобози, которые, непонятно по какой причине, стали партнерами Вануччи. Странно это. Обычно потомки "настоящих" сицилийских донов не вели дела с африкано, ибо это считалось чем-то недостойным. Но Вануччи решили, что времена изменились, или они получали от сотрудничества с Мгобози слишком серьезную выгоду. Нам предстояло узнать, что именно связывает два криминальных клана, и для этого следовало захватить кого-то из главарей африкано. Таковых всего трое. Глава клана - Нзобо Мгобози, старый и хитрый убийца, который коллекционировал черепа своих врагов и был близок с колдунами неистребимого культа вуду. Его сын - Мдлака Мгобози, здоровенный чернокожий громила, извращенец, наркоман и садист. А так же Мкаби Мгобозе, племянница главы клана, очень красивая молодая женщина, которая руководила собственной группировкой Ум-Вутвамини (Созревающие в полдень). Что характерно, ее группировка состояла только из женщин.
  На военном совете, который собрал Сэм Чу, я познакомился с остальными боевиками его бригады и было решено, что нужно захватить Мкаби. Все-таки она женщина, и в этом, как мы считали, ее слабость. Однако в ходе операции цель поменялась. Мкаби не было в Сандкорсе, она отправилась по делам в планетарную столицу. А ждать, когда женщина вернется, мы не могли, и Сэм указал на Мдлаку. Он всегда в городе или в одном из пригородных отелей, контролирует рядовых членов клана. Поэтому берем его.
  В штурмовой группе десять человек и еще пять обеспечивали прикрытии. Мы считали, что этого достаточно, и сначала все шло, словно по маслу. Разведку провели, данные собрали, местоположение цели вычислили. Гостиничный комплекс в городке запретных удовольствий. Мдлака в центральном шале. Охранников относительно немного, всего шесть человек. Сын главы клана вел себя беспечно, предавался любимым утехам, и рядовые боевики Сэма Чу ждали приказа.
  Однако неожиданно начались неприятности. Вечером двух боевиков задержали жандармы, придрались к мелочевке и утащили в участок. А еще двоих заметили люди Мгобози, смогли их идентифицировать и они ретировались. Нас раскрыли, а Сэм куда-то исчез. Находился в гостиничном номере, держал со мной связь, а затем перестал отвечать на звонки. Рядом Ломов и с ним три абордажира, но толку от них не было, как и от "Мастера". Связь в Сандкорсе плохая и практически нигде нет камер видеонаблюдения. Поэтому отыскать Сэма даже ИИ не смог.
  Следовало принять решение, и я взял руководство оставшимися боевиками клана Кампино на себя.
  - Начинаем захват Мдлаки, - входя в просторный гостиничный номер, объявил я бойцам.
  - Пошел ты... - огрызнулся один из них, похожий на классического викинга из кинофильмов, Свен. - Нам может приказать только Сэм, а его нет.
  - А если его повязали, что будешь делать?
  Боевик усмехнулся:
  - Мы отобьемся и уйдем.
  - А потом что? Как тебя в клане встретят?
  Он промолчал и я добавил:
  - Сэм скрывается и не может выйти на связь. Или уже попался и находится в подвале африкано. А задачу выполнить нужно. Только так мы сможем вытащить своих, обменяв их на Мдлаку. Чего не ясно? Подъем!
  Бойцы переглянулись и "викинг" поднялся:
  - Ладно. Веди, Молчун.
  Вскоре мы сосредоточились в городке удовольствий, окружили шале Мдлаки и операция началась. Ломов, как и раньше, неподалеку. В случае проблем, вытащит меня. А еще были бойцы из группы Сэма, которые осуществляли наше прикрытие и обеспечивали пути отхода. Так что риск имелся, но он был вполне оправдан.
  - Стоять! - на дорожке возле шале появились два крепких чернокожих парня с автоматами. - Запретная территория! Ходи-гуляй в другое место!
  Разговаривать с ними не о чем и, вскинув пистолет, я открыл огонь. Пуля в глаз левому, вторая правому в лоб.
  - Бегом! - перепрыгивая через трупы, выдохнул я и ворвался во временную резиденцию Мдлаки.
  Здесь еще два противника и тоже с автоматами. Без колебаний и сомнений, я свалил одного, две пули в открытую грудь положил, а другого сделал Свен. Он навалился на него и, словно курчонку, свернул телохранителю шею.
  "Здоров, викинг", - с уважением, подумал я, наблюдая за его работой, и вошел в покои хозяина.
  Мдлака на месте. Совершенно один. Он курил кальян, и воздух был наполнен приторным травяным ароматом, от которого у меня моментально закружилась голова.
  - Ты кто... снежок? - здоровяк Мдлака посмотрел на меня замутненным взором.
  Удар ногой в голову был ему ответом. Добивать не потребовалось и Свен, взвалив тяжелую тушу Мдлаки на плечо, посмотрел на меня.
  Молча, я кивнул в сторону выхода. Мы покинули шале и встретились с остальными боевиками.
  - Как вы? - спросил я бойцов.
  - Нормально, - ответил ближайший. - Чисто сработали.
  - Отступаем.
  Ушли, как и пришли, через небольшую рощу, примыкающую к городку. Выбрались на дорогу, связали пленника и спрятали его в багажник автомобиля, который нас ждал. После чего отправились в Сандкорс, в частный домик, который сдавался посуточно, и добрались без происшествий. Только высадились в тихом грязном дворе, как из темноты появился Сэм.
  - Сами отработали? - улыбаясь, спросил он.
  - Да, шеф, - я улыбнулся и шагнул навстречу. - А ты где был?
  - За мной хвост увязался, а в гостинице тревожно стало. Пришлось бежать и петлять, пока не сцапали.
  - Мог бы позвонить.
  Он усмехнулся:
  - Сначала не успел, а потом так быстро драпал, что коммуникатор в номере бросил. - Сэм посмотрел на Мдлаку и кивнул на дом. - Тащите его внутрь.
  Дальше началась грязная работа, которая мне не интересна. Но хотелось узнать результат, и я остался, наблюдал за тем, что делают с пленником, слушал его крики и не кривился.
  Справились быстро, всего за полчаса, и получили результат.
  Оказалось, что клан Мгобози смог получить компромат на одного военного, некоего полковника Манориса, который командовал 174-й моторизованной бригадой в составе планетарного гарнизона. Естественно, Мгобози этим воспользовались, стали его шантажировать и вот уже целый год полковник работает на клан. Причем отдается этому делу полностью. Вывез со складов бригады половину боекомплектов, много оружия и всю медицину, подделывает документы, сбывает налево продовольствие, в основном сухпайки, и проводит финансовые аферы. Видимо, он надеялся, что клан расплатится с ним и полковник сможет вовремя сбежать. Зря. Скорее всего, как только в бригаду нагрянут с проверкой, Манориса просто убьют и сделают это так, что официальной версией станет самоубийство.
  Однако это предыстория, а реальность такова, что оружие и боеприпасы, которые есть у Мгобози, покупают Вануччи. Куда им столько, если для войны с кланами конкурентов хватает собственных запасов? Очередная загадка, разрешить которую нам не по силам. По крайней мере, пока. Хотя, конечно, интересно, зачем Вануччи две тысячи автоматов, снайперские винтовки, противотанковые и противопехотные мины, переносные зенитно-ракетные комплексы, гранатометы, системы наведения, мобильные РЛС и многое другое. Ничто из этого списка не засветилось в Браунсвилле и на черный рынок крупные партии вооружения в последний год не выбрасывались. Так сказал Сэм, и я ему поверил.
  "Еще одна задача для искусственного интеллекта", - подумал я и, оставив тело мертвого Мдлаки, который перед своей смертью позвонил жандармам и приказал отпустить задержанных боевиков, мы покинули город.
  Сэм и я добирались до Тангар-холла отдельно от группы. Я за рулем, он рядом, и в пути мы разговаривали.
  - Что скажешь, Молчун? - спросил он. - О чем думаешь?
  - Думаю, что африкано постараются нам отомстить. Они узнают, кто похитил, пытал и убил Мдлаку. Это несложно.
  - Плевать.
  - Почему?
  - Над нами дон Илия, а за ним клан. Если они рыпнутся, конец им. Конечно, африкано постараются нас подловить или отомстить, но по местным меркам мы в своем праве. У нашего клана есть враг, Вануччи. Африкано об этом знали и должны были понимать, что за такую дружбу мы можем по ним ударить. На своей территории они могли отбиться, имели полное право, но расслабились и получили по сопатке. Значит, должны утереться, погрозить нам, поскрипеть зубами и забыть про смерть Мдлаки.
  - А мне кажется, что в этот раз все может сложиться иначе. Наследник главы клана не пешка.
  - Посмотрим, Молчун. Пока я не хочу забивать этим голову. Мы все сделали. Приказ дона выполнили, и у нас нет потерь. Это главное. А что произойдет дальше можно только предполагать. День прошел? Живой? Деньги есть? Вот и хорошо.
  - Я тебя понял, шеф.
  - Ты вообще понятливый, как я посмотрю, и сделал все правильно, когда связь потерял. Не зря я тебя сразу приметил и ты далеко пойдешь.
  - Хочется в это верить, - я усмехнулся. - Но работа у нас рисковая и можно оказаться совсем не там, куда стремишься.
  - Что есть, то есть. Однако мы сами выбрали свой путь, - он помедлил и спросил: - Молчун, а ты как к женщинам относишься?
  - Положительно.
  - И это правильно.
  - А к чему спросил, шеф?
  - В гости завтра поедем. Как только доклад дону сделаю, расслабимся.
  - Бордель или сауна?
  - Кое-что получше. Сам все увидишь.
  - Поверю тебе на слово.
  - Ага. Ты уж поверь. Кстати, познакомлю с интересными человечками. Не пожалеешь.
  На время наступила тишина, а затем я спросил Сэма:
  - Шеф, а что клан будет делать с информацией, которую мы добыли?
  - Дон Илия сольет ее жандармам или кому покруче.
  - А кто покруче?
  - Спецслужбы, которые не подчиняются генерал-губернатору. Только они ничего не успеют сделать. Манориса уберут и концы порубят. Агенты могут взять в разработку Мгобози и Вануччи, но результата ожидать не стоит. Не потянут они. Здесь на всей планете чистку необходимо проводить, если имеется желание навести порядок и ресурсы. С желанием полный порядок. Орландо Таги человек жесткий и не терпит анархию. А вот ресурсов не хватает.
  - А что дальше, шеф? Чем займемся?
  - Возьмемся за одну из тем, о которых мы с тобой говорили, или дон что-то подкинет. Пока об этом говорить не будем.
  Сэм человек разговорчивый и с ним путешествовать не скучно. Факт. Поэтому пара часов пролетела быстро и когда машина въехала в Тангар-холл, мы расстались. Он поехал к дону Кампино, а меня высадил возле съемной квартиры. Только я в нее не пошел, проверился на слежку и через час оказался на базе моей группы, где принял доклады Ломова, Валеева и "Мастера".
  У воинов все без изменений, тихо и спокойно присматривают за мной, всегда готовы к бою, и отдыхают. А вот "Мастер" смог удивить. Для начала он предоставил очередной доклад Маркова с видеоотчетом допроса вождя мутантов. После чего изложил свои соображения относительно энергетического выброса в джунглях, и я ненадолго впал в легкий ступор. Слишком неожиданными были его выводы. Столько всего видел, что стал думать - меня уже ничем не удивить. Но у "Мастера" это получилось.

12.

  - Как тебя зовут? - Маркин задал этот вопрос пленному вождю мутантов, невысокому плешивому старику с большим горбом и лысым крысиным хвостом, который торчал из его штанов, свисал и касался корабельной палубы.
  "Ну и страшила", - подумал я про мутанта и придвинулся поближе к экрану монитора.
  - Теклепе, - с дрожью в голосе, ответил пленник. - По прозвищу Хвостатый.
  - Ты встречался с Великими Пойосонами?
  - Да.
  - В святилище?
  - Да.
  - Как они оказались на планете?
  - Прилетели из мира мертвых.
  - Из космоса?
  - Нет. Из мира мертвых, - повторился мутант.
  - Оттуда? - Маркин ткнул пальцем в сторону звездного неба?
  - Да, - пленник с ним согласился.
  - Кто они?
  - Боги! - мутант ответил сразу, без сомнения в голосе.
  - Когда они появились?
  - Одиннадцать лет назад. Я и еще несколько вождей услышали зов, и пошли на него. Добрались до величественного храма в джунглях и встретились с Великими, которые пообещали нам, что вскоре все изменится, показали свое могущество, и мы уверовали в них.
  - Как они выглядят?
  - Как драконы.
  Вопрос-ответ. Ничего интересного и я перескочил к концу видеофайла.
  Мутант, слегка высунув язык, карандашом рисовал на листе бумаги Великого Пойосона. И надо отметить, получалось это у него неплохо. Что и не удивительно, поскольку препарат, который ему вкололи, изначально создавался для людей, страдающих от душевного дискомфорта и замкнутости. Он должен был снимать внутренние барьеры, высвобождая творческую энергию человека, а в итоге результат оказался немного не таким, каким его хотели видеть создатели. "Биотин-люкс", в самом деле, пробуждал в человеке энергию и снимал многие моральные запреты, но одновременно с этим подавлял его волю. То есть пациент хотел что-то сделать и был готов к этому, но ему требовался приказ. По этой причине для гражданской медицины препарат не подошел, а военным он понравился, и Роберт Маркин использовал побочный эффект "сыворотки правды".
  Легкими и точными движениями мутант завершил картину. После чего оператор приблизил изображение.
  На рисунке дракон. Самый настоящий. Огромное животное весом под тонну, если сравнивать его тушу с рядом стоящим человеком. Есть чешуя и хвост. Змеиные глаза и вытянутая морда с клыками. Нечто подобное я уже видел. Но не в фэнтези и не в кино. Только сразу вспомнить не получалось. Это было связано с одной из военных баз Старой империи, которую зачищала эскадра "Арго". Точно. Где-то в архивах должны быть фотографии.
  Тем временем Роберт Маркин убрал изображение Пойосона и в кадре появился еще один рисунок пленника, храм драконов.
  - Надо же... - непроизвольно выдохнул я.
  Святилище оказалось кораблем негуманов, а если быть точнее, додекаэдром, который земляне обозначали, как линейный крейсер класса "Годзилла". Судя по рисунку, инопланетный корабль имел несколько вмятин, но выглядел вполне сносно, а рядом с ним, практически касаясь додекаэдра, находилось строение непонятного назначения. Не уступающее по размерам линейному крейсеру. Что-то вроде пирамиды с антенной...
  Конец видеосюжета. Маркин посчитал, что этого достаточно.
  Темный экран, а затем на нем появился "Мастер".
  - Что скажешь по поводу допроса пленного и его рисунков? - обратился я к искусственному интеллекту.
  - Драконы - гортайины.
  Точно. Я вспомнил, кто они.
  Гортайины одна из рас негуманов, которые воевали с империей людей. Самая загадочная раса, с которой сталкивалось человечество и о ней известно очень мало. Своей планеты у них не было, но они имели огромные космические флотилии. Причем практически все корабли были построены другими расами. По предположению земных ученых, они не тратили время и силы на создание космолетов, а поступали проще. Брали чужие корабли, перестраивали их изнутри, ставили собственные гиперпространственные движители и очень мощные реакторы. То есть адаптировали космолеты под себя.
  Фактически это раса межзвездных кочевников, которые напрямую не мешали людям. Однако они имели два существенных недостатка. Во-первых, гортайины презирали все остальные расы. А во-вторых, ели только мясо и не видели разницу между разумным человеком или неразумной коровой. Для них мы, люди, как и другие негуманоидные расы, которые можно потребить в пищу, не отличались от животных, и они всегда брали, что хотели. Нагло. Дерзко. Сметая все препятствия. Охотились и добывали пропитание. Складировали мясо и двигались к следующему миру.
  Кстати, по одной из версий, именно из-за них началась война с негуманами. На звездную систему Висконсин обрушился флот гортайинов. Они атаковали три планеты, легко уничтожили корабли прикрытия, за пару недель переловили всех людей, загрузили пленников в огромные транспорты и ушли в дикий космос. За ними вдогонку двинулся пограничный флот Звездной империи людей, но гортайинов не нашел, а столкнулся с эскадрой расы Думоскарц. Произошел бой, в котором обе стороны понесли значительные потери, и дальше уже никто не хотел разбираться, кто прав, кто виноват. Бей чужаков! Мочи всех! Мы - люди! А значит круче других рас! Человечество против всех остальных! Пора разобраться с негуманами и показать, кто в галактике хозяин! Вот и разобрались. Негуманов перебили или загнали в каменный век, из всех известных рас я только лер-ариш встречал. Но и сами рухнули в дикость, раскололись на сотни государств и ведем между собой войну.
  - Продолжай, - снова я посмотрел на экран.
  "Мастер" заговорил:
  - На основе всех собранных сведений, используя методы вариативного прогнозирования, я пришел к очевидному выводу, что гортайины здесь не случайно. Это разведка. Драконы ведут сбор информации перед вторжением, которое опустошит планету Амур. Или они проводят исследование пирамиды рядом с их кораблем.
  - То есть вариант, что они присматривают новую кормушку, исключать нельзя?
  - Так точно, командир. В любом случае, нужно ждать большого вражеского флота. Он должен появиться.
  - И когда начнется вторжение?
  - Не могу знать. Слишком мало информации. Не более двух лет. Но, скорее всего, раньше.
  - Почему так решил?
  - Энергетический всплеск, зафиксированный "Теневиком", сеанс связи между разведчиками и главным флотом гортайинов.
  - Какими силами могут ударить драконы?
  - Крупными. Настолько, что оборона планеты не продержится и часа, а флот будет уничтожен за пятнадцать минут.
  - Как разведчики гортайинов смогли незаметно оказаться на планете? Неужели они обладают средствами маскировки, не хуже, чем на "Теневике"?
  - Нет. Секрет драконов в другом - телепортация кораблей в пределах звездной системы. А еще они сильные телепаты и могли воспользоваться помощью людей. Но, вероятнее всего, применялась телепортация, ибо иные варианты слишком сложные.
  - Насчет телепортации и телепатии догадки или факт?
  - Факт. К концу войны против негуманов верховное командование Звездной империи получило некоторую информацию о драконах, и часть ее в виде инструкций оказалась у каждого искусственного интеллекта.
  - Распечатаешь эти инструкции.
  - Слушаюсь.
  - Продолжаем. Почему драконы покровительствуют мутантам?
  - Скорее всего, дикари для них, как для людей собаки. Животные, которых прикармливают. Они смотрят на хозяина с обожанием, и ему это нравится. Кроме того, они охраняют двор. В данном случае, под двором можно понимать джунгли вокруг корабля драконов.
  - Логика есть. А новые прицелы и боеприпасы у дикарей откуда?
  - Командир, ты не полностью просмотрел видеоотчет по допросу пленника, - в сухом голосе "Мастера" мне послышалась легкая издевка. - Это вопрос был задан вождю, и он ответил, что боеприпасы и небольшие партии оборудования дикарям продают охотники.
  - Зачем?
  - В последнее время охотники на мутантов испытывают трудности. Некоторые криминальные кланы и планетарное правительство считают, что опасности от дикарей больше нет и привилегии, которыми обладают вольные поселенцы на материке Салем, необходимо урезать. Поэтому охотники решили поддержать мутантов, дабы они, кровавыми набегами, снова заставили себя уважать.
  - И гортайины об этом знают?
  - Наверняка, раз они телепаты.
  - И не вмешиваются, потому что это не задевает их интересы?
  - Так точно. И это говорит о том, что они уверены в себе и ждут скорого появления сородичей.
  - Каковы твои рекомендации?
  - Считаю, что необходимо прервать операцию по внедрению в преступный клан и немедленно эвакуироваться с планеты.
  - Вот так сразу, на основе домыслов?
  - Прогнозов, - поправил он меня.
  - Хорошо, прогнозов.
  - Вероятность попасть под удар флота драконов слишком велика.
  - Я подумаю над этим. А пока изложи свое мнение относительно пирамиды рядом с кораблем гортайинов.
  - Артефакт древний. Назначение неизвестно. По форме можно предположить, что это творение расы Гор-ца-тх-инос.
  - Никогда не слышал о такой расе.
  - Она вымерла более десяти тысяч лет назад, разумные существа, внешне напоминающие птиц. Могу предоставить справку.
  - Не надо и без того голова кругом идет. Как считаешь, есть резон посылать разведку к кораблю драконов?
  - Опасно. Решение принимаете вы, командир. Однако шансы успешно провести разведку и вернуться мизерны.
  - А если нанести по кораблю удар "гурами"? Мы поразим его?
  - Возможно. Если гортайины не применят силовую защиту. Вероятность успешного поражения цели не более тридцати процентов.
  Еще раз все обдумав, я пришел к выводу, что "Мастер" во многом прав, однако торопиться и покидать планету не стоит. В конце концов, у нас имеется "Теневик" и если прижмет, есть на чем удрать. И разведка... Провести ее необходимо. Но посылать своих бойцов не надо. Ни к чему это и мы поступим иначе. Есть Марко, у которого сохранились контакты в РД ВКС ЦМ. Вот пусть местные разведчики и поработает. Они пойдут к кораблю драконов и артефакту, а мои абордажиры следом. На мягких лапах, спокойно и без нервов. А если разведчики централов используют авиацию, контроль будет осуществляться "Теневиком".
  Проконсультировавшись с "Мастером", я вызвал Валеева и Ломова, а заодно приказал ИИ в режиме видеоконференции связаться с Маркиным и Трофимовым. Сели, как в старые добрые времена, впятером. Все обсудили и немного поспорили. После чего пригласили Марко.
  Бывшему жандарму все объяснять не стали, дали только часть информации, и он согласился связаться с агентами РД ВКС. Личной встречи не будет, достаточно скинуть часть материалов разведчикам. И если они не полные профаны, то сразу начнут распутывать клубок и выйдут на цель.
  Я покинул хостел под утро. Добрался до съемной квартиры и моментально заснул.
  Однако выспаться не получилось. В начале девятого часа заявился Сэм Чу, который обрадовал меня двумя новостями. Первая - дон Илия доволен набегом на клан Мгобози и дает нам на отдых два дня. Вторая - отдых начинается прямо сейчас, и он ведет меня в самое шикарное место в Тангар-холле, в заведение под названием "Фантазия".
  Делать нечего, пришлось отправляться на гулянку, и я об этом не пожалел. Причем сразу же все начиналось красиво и весело.
  "Фантазия" оказалась элитным круглосуточным клубом для членов семьи Кампино. Кабаре. Танцпол. Бар. Сауна. Бассейн. Казино. Отдельные номера и много красивых девочек. Не каких-то там уличных, а самых лучших в городе, прямиком с конкурсов красоты и актерских кастингов.
  За все уже заплачено, беспокоиться не надо. Пей, веселись, гуляй от души, и Сэма в этом месте хорошо знали. Он прошел мимо охранников, ногой открыл дверь в просторный полутемный зал, который, несмотря на утро, был наполнен полуобнаженными девушками, всплеснул руками и закричал:
  - Привет, девчонки! А вот и мы, вам потрахаться принесли!
  Веселые вскрики красавиц, которые обрадовались появлению дорогого гостя, был ему ответом, и мы погрузились в пучину разврата.

13.

  Полковник Разведывательного Департамента ВКС Конрад Бланшар, пожилой полный мужчина, скучал. Серьезных дел, как и происшествий, давно не было. Все шло своим чередом, и он, вальяжно развалившись в кресле, не торопясь, пил романийский кофе, наслаждался покоем и посматривал в окно.
  Нарушая покой Бланшара, включился селектор и секретарь сообщил:
  - Господин полковник, к вам майор Дюфар.
  Бланшар поморщился. Слишком беспокойным человеком был Дюфар. Он постоянно фонтанировал идеями, влезал в разборки криминальных кланов Амура и самостоятельно вербовал новых агентов. Это вносило в размеренную работу отдела хаос, а Бланшар суету не любил. Однако уволить или подставить Дюфара он не решался, ибо у него имелся дядя в должности генерала, которого полковник опасался.
  - Пригласите майора, - сказал Бланшар в селектор и, тяжело вздохнув, поставил чашку на маленький серебряный поднос и повернулся к двери.
  Вошел Эдгар Дюфар, худой шатен с горящими глазами. Он быстро приблизился к столу полковника, который сравнил его с охотничьим псом, вставшим на след зверя, и положил на стол флешку.
  - Здравствуйте, господин полковник, - Дюфар замер напротив начальника.
  - Здравствуй, Эдгар, - по-приятельски доброжелательно обратился к нему Бланшар и кивнул на флешку: - Что это?
  - Бомба! - выдохнул майор.
  - Поясни.
  - Господин полковник, вы помните Марко Бартоло?
  Бланшар наморщил лоб, помедлил и кивнул:
  - Да. Ты завербовал жандарма, который должен был спровоцировать войну двух криминальных кланом. Операция "Бойцовые псы", если не ошибаюсь.
  - Так точно, господин полковник, - Дюфар заулыбался.
  - Операция провалилась. Нам влетело от начальства, и жандарм сбежал. Почему ты его упомянул?
  - Он вышел на связь и передал весьма интересную информацию.
  - Настолько интересную, что я должен ознакомиться с ней без промедления? - полковник усмехнулся.
  - Да.
  "Может, послать Дюфара в командировку или на учебу? - подумал Бланшар. - Пожалуй, только так от него и можно избавиться. Но это потом. При первом удобном случае. А пока придется посмотреть, что он принес".
  Полковник начал просмотр файлов с флешки.
  В общем-то, ничего особо интересного. Какое-то помещение и люди, которые остаются за кадром, ведут допрос уродливого мутанта. Какие-то Пойосоны. Затем странные рисунки драконов и корабля. Упоминание святилища.
  Когда воспроизведение видеофайла, наконец, закончилось, полковник посмотрел на майора и сказал одно слово:
  - Чушь.
  - Как же так, господин полковник? - быстро затараторил майор. - Бартоло сообщил, что лично видел в джунглях негуманов и космический корабль. А еще...
  - Спокойно! - Бланшар прервал подчиненного. - Где сейчас Бартоло?
  - Он прячется на материке Салем. Опасается, что мы отдадим его донам.
  - Больше он ничего не присылал?
  - Нет.
  - Значит, у нас есть допрос мутанта, его рисунки и слово беглого жандарма? Так?
  - Да.
  - Этого мало, Дюфар. Мы должны опираться на факты.
  - Вот и я о том же, господин полковник. Необходимо как можно скорее проверить и отработать оперативную информацию.
  - Каким образом?
  - Выслать на материк Салем разведгруппу.
  - Координаты объекта известны?
  - Бартоло дал.
  Полковник задумался. Ему не хотелось суетиться и напрягаться, но, видимо, придется. Дюфар не успокоится - это понятно, и можно отправить его на Салем. Пусть полазает по джунглям и болотам. Возможно, на какое-то время успокоится. А если будет результат, что маловероятно, полковник припишет заслугу себе. Как он всегда и поступал.
  - Поступим вот как, Дюфар, - словно терпеливый учитель подающему надежды ученику, сказал Бланшар. - Для начала отправишь материалы по негуманам и кораблю в аналитический отдел. Пусть разберутся, с кем придется иметь дело. Видео на экспертизу. Агентуре разослать ориентировку на Марко Бартоло. А попутно собирай группу разведчиков.
  - Все уже сделано, господин полковник, - Дюфар заулыбался. - Результаты из аналитического и экспертного отделов ожидаются в ближайшее время.
  - Добро. А кого на Салем пошлем?
  - Группу капитана Маркеса. Я с ним уже работал.
  - Подойдет. План операции подготовлен?
  - Уже распечатывается.
  - Контакт с армейцами?
  - Есть.
  - С гражданскими властями?
  - Имеется.
  - Поддержка орбитальной группировки?
  - Будет.
  - Кого оставишь за себя?
  - Майора Самахангу.
  - Молодец, Дюфар. Ступай. После полудня приноси документы. Еще раз все обсудим, я подпишу план оперативных мероприятий и отправляйся.
  - Благодарю, господин полковник. Разрешите идти?
  - Иди.
  Широким шагом майор покинул кабинет начальника, и когда за ним закрылась дверь, полковник Бланшар осуждающе покачал головой и сказал:
  - Баламут.

14.

  Перед тем как покинуть элитное заведение, усталые и довольные, мы с шефом отмокали в огромном бассейне. Кроме нас в нем находилось еще несколько человек, и Сэм указал на двух худощавых парней, моих ровесников, которые о чем-то разговаривали:
  - Видишь этих ребят?
  - Да.
  - Слева Джерри Кампино, главный оружейник клана. Справа Иеремия Кампино, управляющий концерном "Медэкспорт".
  - Это те самые интересные человечки, с которыми ты обещал меня познакомить?
  - Они самые. В свое время я оказал им услугу, и они мне обязаны. Поэтому, когда потерпела крах идея взять под контроль Браунсвилль, они за меня заступились. Так что мы союзники.
  - А как ты их выручил, если не секрет?
  - Не секрет. Парней подставили - дону сообщили, что они готовят переворот, а я смог доказать их невиновность. Поплыли к ним.
  Мы пересекли бассейн, оказались рядом с молодыми Кампино и Сэм, после взаимных приветствий, представил меня. Я держал язык за зубами и был немногословен, а шеф начал разговор на тему бизнеса.
  - Джерри, - он обратился к оружейнику, - если не секрет, что дон готовит моей бригаде?
  Молодой Кампино усмехнулся:
  - Думаешь, мне это известно?
  - Конечно. Ты ведь был у него сегодня.
  - Уже знаешь?
  - Знаю, Джерри... Я много чего знаю...
  "А Сэм все-таки не простак, только кажется таким, - промелькнула у меня мысль. - Все время рядом, пьет и гуляет, с девками периодически уединяется, и одновременно с этим отслеживает ситуацию. Хотя ничего удивительного. Был бы простаком, давно бы его схарчили".
  Краткая пауза и Джерри ответил:
  - Для тебя новая работа сразу по двум направлениям. Возьмешь на себя исследовательский центр семьи Вануччи и выбьешь бригаду Кирисона из района Оскай.
  - С центром понятно, ждал такого приказа. А вот Оскай отбить будет трудно. Работа грубая, бойцы нужны, а у меня их мало.
  - Новых наберешь.
  - Сроки?
  - Это не мне решать.
  - А деньги?
  - Дон Илия выделит.
  - И оружие?
  - Да. Я распоряжение уже получил. Полсотни стволов получишь.
  - Джерри, этого мало, - Сэм умилительно заулыбался.
  - Тебе сколько не дай, все мало. Свои схроны вскроешь.
  - Какие схроны?
  - Сам знаешь какие.
  - Это твои слова или дона?
  - Дона. Так что не думай, будто о твоих тайниках только тебе известно.
  - Понял.
  Прерывая беседу криминальных авторитетов, к бассейну приблизилась девушка с телефоном. Важный звонок для Иеремии Кампино. Мы мешать не стали и отплыли. После чего Сэм покосился на меня и поинтересовался:
  - Молчун, собственную бригаду сможешь собрать?
  - Наверное, смогу.
  - Давай без "наверное".
  - Смогу. А к чему такой вопрос?
  - Ты сам слышал, что Джерри сказал. Придется работать по двум направлениям. Очередное испытание, будь оно неладно. Я возьму на себя исследовательский центр, а ты займешься районом Оскай. Помогать тебе, конечно, буду. Но самое трудное направление достанется мне. Усек?
  - Да.
  - Вопросы есть?
  - Конечно.
  - Давай.
  - Что это за район Оскай и кто такой Кирисон?
  - Кирисон боевик и бригадир, борзый и сильный. Служил семье Кастро и за особые заслуги получил в кормление район Оскай на окраине Тангар-холла. Это рабочий район, небогатый, но многолюдный. Поэтому доход с него хороший. Не так давно Кирисон оперился, заматерел, почувствовал вкус власти и послал семью Кастро, куда подальше. Дон Аугусто, глава клана, попытался решить проблему мирным путем. Не вышло - переговорщиков убили. Потом он послал в Оскай боевиков - они исчезли. Натравил на мятежного бригадира жандармов и снова неудача. Вот уже полгода неслабый клан не может справиться с Кирисоном и, думаю, что дон Илия договорился с доном Аугусто. Кастро отдают нам Оскай, а мы решаем проблему с Кирисоном. Для них это проще, чем вести войну против беспредельщика и возможность хотя бы частично сохранить лицо. А наш дон получает еще один район.
  - Как думаешь, почему Кирисон так успешно отбивается от клана?
  - Тут и думать нечего. Сто процентов в клане Кастро у него свои люди.
  - А жандармы почему не смогли его взять?
  - Он ушел в подполье, и плевать хотел на договоренности между местными паханами. Правил не признает. Запугал жандармов на своей территории, и они больше слушаются Кирисона, чем своих начальников.
  - С чего он кормится?
  - Наркотики, проститутки, азартные игры. Обычный набор. Плюс рэкет, похищения людей и торговля человеческими органами.
  - Ничего себе...
  - Да уж, - Сэм кивнул.
  - Сколько у него бойцов?
  - Сотня профессионалов и около двухсот местных, крутые парни из работяг и уголовная шушера.
  - Почему так много? Триста человек должны большую часть его доходов проедать.
  - Верно. Но Кирисона это не заботит. Главное - удержать позиции. А потом можно и свой клан создать. В перспективе.
  - Кого дашь мне в помощь?
  - Свена... И еще двоих... Гамлета и Штурмовика...
  - Нормально. Как набор наемников вести?
  - Все покажу и расскажу, - он посмотрел на часы, которые висели над входом в бассейн, и стал вылезать из воды. - Пора, Молчун.
  - Последний вопрос.
  - Ну... - он вылез из воды и оглянулся.
  - Почему такое дело поручаешь мне, а не тем, кто с тобой давно?
  Сэм ответил просто:
  - Они не потянут.
  Шеф направился в душ и на этом наш отдых закончился.
  Что можно сказать? Пока все хорошо. Да чего уж, все просто отлично. События происходят быстро. Есть карьерный рост, и появилась возможность легализовать часть своей команды. А Кирисон не проблема. "Мастер" его просчитает, а дальше по накатанной колее - разведка, сбор и обработка информации, удар по ключевым точкам бригады Кирисона и устранение лидеров. Придется повозиться, но я себя знаю и уверен, что все получится. Только бы Сэм раньше времени не встревожился и не увидел во мне конкурента. Этот момент меня беспокоит гораздо сильнее, чем какой-то там беспредельщик Кирисон.

15.

  - Тор, а может ну его этот Амур? - спросил Ломов.
  - О чем ты? - я не понял, к чему он клонит.
  Лидер абордажиров обвел взглядом офис, который был выделен мне семьей Кампино, и объяснил, что имел в виду:
  - Командир, мы внедряемся в криминальную структуру. Точнее, уже внедрились. Легализовались и есть надежные документы. Вот я и говорю - ну его этот Амур. Планета богатая, но на отшибе. Давай бросим все, награбим, сколько сможем, и свалим отсюда на Гедеон, Красную, Мелехов, Хольц или Норфолк.
  - А что тебя здесь не устраивает?
  - Того и гляди, появится флот драконов и конец. Шансы вырваться, при таких раскладах, у нас большие. Но излишний риск мне не нравится.
  - Так-так. А грабить кого собираешься?
  - Например, клан Кампино. "Мастер" проник в их компьютерные системы и запросто может снять все средства с планетарных банковских счетов семьи. Там больше трехсот миллионов фунтов. Опять же есть банки, которые можно подломить, а еще...
  - Понял тебя, Жора, - прерывая его, я взмахнул рукой.
  - И что скажешь?
  - Нет.
  - Почему?
  - Есть несколько причин. Во-первых, хочу довести до логического конца, что задумал, и перехватить управление кланом. Нельзя останавливаться на половине пути. Во-вторых, дружище, нам нужна агентурная сеть клана, к которой "Мастер" еще не добрался. В-третьих, мне интересно, чем закончится история с драконами. Вдруг, нам с этого что-то обломится? Я на это надеюсь и постараюсь не упустить свой шанс, если он подвернется.
  Ломов кивнул и хотел выдвинуть контраргументы, но не успел.
  В комнате появился Свен:
  - Всем привет!
  Вот уже четвертый день, с подачи Сэма Чу, я бригадир. За это время успел обзавестись не только офисом, но и нанять два десятка бойцов, среди которых оказался Ломов. Свен о том, кто такой Ломов на самом деле, разумеется, ничего не знал. Для него он головорез с другой планеты, которого, непонятно почему, приблизил тоффер Демид Валленштейн, и не более того.
  - Привет, - я указал Свену на свободный стул. - Присаживайся.
  - Некогда, - он усмехнулся. - Сейчас новая партия бойцов подъедет, надо встретить и разместить.
  - Ты из-за этого зашел?
  - Конечно. Нужно доложить. Раз уж Сэм сказал, что ты старший, так и быть. Я спорить не стану. Тем более в деле ты себя уже показал.
  - Что за бойцы?
  - Наемники. Они должны были в Браунсвилль приехать, но не успели.
  - Люди надежные?
  - Пока платим, надежные.
  - Откуда они?
  - Из Фрипорта.
  - Сколько еще боевиков будет?
  - Завтра ожидаем две группы. Одна из Лосхейма. Другая из Варагуса. Но у этих подготовка слабая, обычные быки. А профессионалы появятся послезавтра, отряд зачистки из Нуэво-Каракаса.
  - Добро. Встречай наемников, а я позже подойду, посмотрю, что за люди. А потом вечером ветеранов собери. Будем думать, как нам Кирисона подловить.
  - Я тебя услышал, Молчун.
  Свен покосился на Ломова, который был увлечен чисткой пистолета, и усмехнулся. Жора сделал вид, что не заметил этого, и Свен направился к выходу.
  Снова мы остались одни, и я вернулся к тому, чем занимался, пока Жора меня не отвлек, продолжил планировать операцию по захвату района Оскай. Искусственный интеллект уже собрал и обработал первичную информацию. Карты есть. Базы Кирисона известны. Дело за малым - отработать по целям и объявить, что отныне район принадлежит семье Кампино. Бойцы, которых ко мне приставил Сэм, об этом пока не знают. Они увлечены вербовкой стрелков и пусть занимаются этим дальше. Вечером соберу всех и объявлю о начале разведывательных мероприятий. Отправлю в Оскай три группы и одна из них, которую возглавит Ломов, добудет ценного пленника, некоего Маркуса Бароева, который является правой рукой Кирисона. Это объяснит, откуда у нас информация. После чего начнется зачистка.
  В общем, пока все складно. А как иначе, если есть "Мастер", который нам помогает? С ним проиграть практически невозможно.
  Работа спорилась, и я изучал схемы района, сверялся со списками и кое-что на ходу менял. Исправления мелкие, но они были, потому что искусственный интеллект все-таки не человек, а военная система, которая кое-что упускает. В частности, он почти не учитывал такие факторы, как человеческие слабости вроде трусости, страха и жадности. Поэтому давал рекомендацию истреблять всех боевиков Кирисона. А зачем это делать, если после уничтожения главаря можно поменять бригадиров и подмять боевые группы? Они ведь не вражеские солдаты, которые воюют до последнего, ибо дали присягу и защищают флаг страны. Здесь все проще и сил на уничтожение противника мне должно хватить. ИИ делает расчет на полторы сотни стволов с нашей стороны, ибо Кирисон в обороне и на своей территории. А я считаю, что хватит семидесяти бойцов.
  Прошел час. Предварительный план атаки района был подготовлен и я захотел спуститься в кафе, дабы пообедать и выпить чая. Но опять появился гость. С поста охраны доложили, что прибыл человек из клана Кастро, и я велел привести его в офис.
  Гость оказался молодым симпатичным брюнетом и представился как Эрнесто Кастро.
  "Младший сын дона", - отметил я и спросил его:
  - Что привело вас ко мне, Эрнесто?
  - Воля отца, - он улыбнулся, открыто и дружелюбно, словно и не было за его плечами, несмотря на юный возраст, нескольких убийств.
  - И что хочет дон Аугусто?
  - Мой отец желает, чтобы ему передали Кирисона. Обязательно живого. Он уверен, что семья Кампино добьется успеха там, где мы потерпели неудачу, и готов заплатить за нашего врага кругленькую сумму.
  - Придется уточнить, как к этому отнесется дон Илия.
  - Он не против. Договоренность имеется.
  - И все-таки я уточню.
  - Конечно. А в качестве награды за Кирисона отец выплатит исполнителям весьма приличную сумму.
  - Сколько?
  - Двести тысяч фунтов.
  "Не так уж и много, учитывая, что через живого Кирисона дон Аугусто выйдет на предателя в своем клане и сможет долгое время пытать своего врага", - промелькнула мысль, но я изобразил улыбку и кивнул:
  - Очень хорошо.
  - Значит, договорились? - Эрнесто протянул ладонь.
  - Если дон Кампино подтвердит договоренность с кланом Кастро, конечно, - я пожал его руку.
  О наших планах Эрнесто не спрашивал. Задал несколько дежурных вопросов и предложил поделиться информацией о районе Оскай. Я согласился, поблагодарил его и встреча закончилась.
  В очередной раз я попытался покинуть офис и опять не успел, потому что на связь вышел "Мастер", который сообщил, что разведчики РД ВКС подошли вплотную к кораблю гортайинов, и там начинается кое-что интересное. Это я пропустить не мог и сосредоточился на трансляции, которая шла с атмосферного разведчика централов "грифон-DN".
  Разведка ВКС наживку заглотила моментально. Марко Бартоло связался со своим бывшим куратором майором Дюфаром, а он человек деятельный и гиперактивный, решил проверить информацию беглого жандарма. После чего на материке Салем началась суета. В прибрежных городках опрашивались поисковики и охотники на мутантов, а в тюрьму форта Гелиоран, куда свозились захваченные в плен дикари, приехала специальная комиссия. Одновременно с этим в джунглях высадилась группа хорошо экипированных спецназовцев космического флота. В воздухе, сменяя друг друга, постоянно висели атмосферные "грифоны", а помимо того за разведчиками присматривали спутники орбитальной группировки.
  Майор Дюфар, хоть и считался в своем департаменте разгильдяем и не особо умным человеком, который постоянно лезет на рожон, торопится и совершает ошибки, к делу подошел всерьез. А мы все это видели, поскольку "Мастер" и экипаж "Теневика" отслеживали работу поисковой группы, и надо сказать, что результаты у разведчиков ВКС появились. Причем выявилась странность. Драконы (гортайины) сами себя демаскировали, словно хотели, чтобы их обнаружили. Они особо не прятались, разрешали мутантам набеги, стремились распространить информацию о себе и даже вступали в контакты с охотниками, которых потом отпускали. Девять лет таились, а в последний год решили показаться. Для чего и почему? Пока непонятно. Однако их попытки обозначить себя долгое время терпели крах, поскольку информация о них наверх не доходила. Амур мир тыловой, который давно не попадал под боевые действия, и здесь все устоялось, поэтому шумиха никому из начальников не нужна.
  Впрочем, перехожу к тому, что смог увидеть и услышать через каналы "грифона".
  Внизу группа разведчиков, которая приблизилась к древнему артефакту и кораблю драконов. Пятнадцать бойцов, прикрывая своего командира, рассыпались по зеленке, и он вышел на связь с временным штабом, который Дюфар развернул в двадцати километрах от объекта.
  - Ягуар вызывает Алмаза! - голос капитана Маркеса, одного из лучших полевых разведчиков в группировке адмирала Сильванни.
  - Алмаз на связи! - ответ Дюфара.
  - Видим объект. Передаем картинку.
  Пошла трансляция. Корабль драконов, а рядом пирамида. Неподалеку большая группа мутантов и несколько шалашей. Самих гортайинов не видно.
  - Картинка четкая. Благодарю, Ягуар.
  - Какие будут указания?
  - Ждите.
  Спецназовцы замерли. Кажется, все успокоилось. Но нет.
  Неожиданно на корпусе корабля драконов блеснула яркая вспышка, и по джунглям пронесся огненный шквал. Стена пламени в считанные секунды буквально испепелила несколько гектаров в том районе, где находились разведчики, и в воздух поднялось огромное паровое облако. Изображение с наземной камеры пропало, остались только воздушная и орбитальная.
  - Ягуар! Ягуар! Ответь! - встревоженный голос майора Дюфара. - Почему молчишь, Ягуар?! На связь!
  Ответа не было. Без сомнения, гортайины заметили разведчиков и уничтожили. Какое оружие они при этом применили - не понятно. ИИ промолчал, значит, ему нечего сообщить.
  Облако пара быстро рассеялось, изображение с "грифона" стало четче и я смог разглядеть, что вокруг корабля драконов появилось силовое поле, а мутанты входят внутрь него.
  "Где же сами драконы? - подумал я. - Хоть бы один появился".
  Словно на заказ, из корабля выдвинулась туша пришельца. Серьезный монстр, и в принципе все как фото, которые извлек из своей памяти "Мастер". С виду типичный дракон, словно из древней земной сказки. Только прямоходящий и не летающий. Змееподобное существо, массивное и медленное.
  Гортайин покосился на мутантов и когда последний исчез в трюме, он задрал морду вверх и оскалился. Стали видны его клыки и зубы. Негуман смотрел прямо в объектив камеры, будто хотел покрасоваться, но продолжалось это всего минуту. Он последовал за мутантами, которые, как мне думается, станут кормом, а в эфире снова появился Дюфар:
  - Внимание всем! Сделан доклад в штаб ВКС звездной системы! Командование переходит к капитану первого ранга Веспе! Эвакуация полевого штаба РД ВКС! Атмосферному разведчику уйти выше, на высоту семь тысяч метров!
  - Вот это да! - я услышал голос Ломова, который тоже наблюдал за всем происходящим, находясь за моей спиной. - Что же теперь будет, Тор?
  - Войсковая операция по уничтожению противника, который демаскировал себя. Думаю, все произойдет быстро. Так что, Жора, позвони в кафе и закажи обед.
  - А что заказать? - он вопросительно кивнул.
  - Мне парочку отбивных, булочки пресные, соус, салат и яблочный сок. А себе сам выбирай.
  Ломов сделал заказ, который принесли через несколько минут, и мы, расположившись вокруг монитора, продолжили наблюдать за действиями централов.
  Полчаса ничего не происходило. В смысле, интересного. Была объявлена тревога, которая совершенно не коснулась гражданских планетарных структур. После чего вооруженные силы Амурского гарнизона, а так же корабли военно-космической группировки "Ирис", пришли в движение. Командование от каперанга Веспе перешло под управление самого Сильванни. Где-то собирались на совещания адмиралы и генералы, отсылались по гиперсвязи экстренные доклады в ставку Орландо Таги и тысячи военнослужащих занимали свои места по боевому расписанию. Все как обычно. Однако меня интересовала конкретика.
  Наконец, централы определись, что нужно делать. Они решили атаковать - самый логичный и простой вариант действий, раз уже драконы первыми начали боевые действия, и ракетные дивизионы планетарного гарнизона нанесли по противнику удар неядерными ракетами класса "земля-земля". От ближайшей планетарной военной базы до корабля гортайинов всего тысяча триста километров и первая порция ракет, которые ИИ классифицировал как "урс-40", достигли цели быстро. Вот только результат оказался совсем не таким, какого ожидали стратеги централов. Одна за другой, полтора десятка ракет ударились в силовую защиту, сдетоноривали и не причинили противнику видимого вреда. Следом прилетела вторая партия, а за ней третья. И снова ничего, поскольку силовая защита негуманов оказалась лучше любой, придуманной человечеством.
  Наступило кратковременное затишье. Адмиралы и генералы опять думали. На этот раз недолго и в бой кинули ВВС. Полная дивизия многоцелевых атмосферных аппаратов "кауц-17", ровно сто двадцать единиц, начала заходить на цель. Самолеты шли волнами-эскадрильями, по двенадцать штук, и это было красиво. Каждый нес ракеты "воздух-земля" и бомбы, а помимо того они имели пару скорострельных двадцатимиллиметровых пушек. Бомбардировка могла стать интересным зрелищем, но не стала, потому что драконы решили ударить на опережение. Корабль гортайинов озарился многочисленными вспышками, которые на фоне солнечного дня были едва видны, и передовая эскадрилья "кауцев" перестала существовать. Самолеты просто рассыпались в воздухе и "Мастер" сообщил равнодушным тоном:
  - Гортайины телепортируют боезаряды непосредственно к цели.
  Тем временем, вслед за первой погибла вторая эскадрилья, а потом третья. Остальные "кауцы" получили приказ отступить и, отстреливая тепловые ловушки, стали уходить.
  Небо очистилось. Только одинокий "грифон" продолжал парить на высоте, и централы задействовали ВКС. На орбиту вышли два монитора и линкор "Теренгардия" класса "Уэльс". Координаты цели известны, она неподвижна, можно начинать орбитальную бомбардировку.
  Мониторы и линкор произвели одновременный залп "орками", а следом выпустили "гуры", кстати, ракеты снова без ядерных боеголовок. Подобный залп способен уничтожить мощный планетарный форт, и я не сомневался, что драконам несдобровать. Однако они в очередной раз смогли всех удивить, не только централов, но и меня.
  Прежде, чем ракеты и выпущенные из разгонных орудий снаряды достигли цели, гортайины отключили силовое поле и огромный додекаэдр, вражеский корабль, исчез. Он был, и его не стало. Испарился. Пропал. Развеялся. Я понимал, что драконы повторно применили телепортацию, уже не как оружие, а как средство перемещения. А вот централы, которые не до конца осознавали, с кем столкнулись, нет. Поэтому не деактивировали ракеты, и они обрушились на джунгли.
  Взрывы! Огромные облака пара и грязевые фонтаны. Ничего не видно. Но ясно, что таинственная пирамида древней расы уничтожена. Очень уж мощный удар нанесли ВКС. А следом за ракетами упали снаряды. Все! Смотреть больше не на что.
  Я отвернулся от монитора, покосился на Ломова, который допивал сок, и он спросил:
  - Конец?
  - Нет, - я покачал головой. - Думаю, это только начало и больше напоминает разведку боем.
  - А зачем такая разведка? Теперь Орландо Таги пришлет сюда дополнительные корабли и усилит оборону планеты. Разве не так?
  - Ты прав, Жора. Но гортайины не люди и думают иначе. Это для нас, чем больше противников, тем труднее. А для них мы мясо. Следовательно, чем больше на Амуре окажется людей, тем больше пищи.
  - Выходит, нужно ожидать вторжения?
  - Верно, - я посмотрел на видеокамеру, которая висела на стене и фиксировала все, что происходило в офисе: - "Мастер", ты на связи?
  - Да, командир, - ответил ИИ через динамик компьютера.
  - Какова вероятность появления флота вторжения?
  - Она повысилась и составляет девяносто один процент и три десятых.
  - Сроки?
  - По-прежнему, неопределенные.
  - Ну и ладно. В любом случае, чем больше у Орландо Таги проблем на своих планетах, тем меньше сил он сможет выделить для завоевания чужих. Нам это выгодно. Я прав?
  - Так точно, командир, - отозвался ИИ.
  - Вот и хорошо. Подготовь шифровку, отправим деду весточку. Пусть знает, что здесь происходит.
  - Слушаюсь.

16.

  Взгляд скользнул по напряженным лицам бойцов, которые сидели в салоне микроавтобуса, и я спросил:
  - Как настроение!?
  - Нормально! - первым отозвался Свен.
  - Уделаем Кирисона! - ему вторил Штурмовик, еще один "гвардеец" Сэма Чу, который вместе со своими друзьями присматривал за мной.
  - Мы готовы! - третьим был Ломов.
  Приподняв руку, я прервал остальных боевиков и продолжил:
  - Братва, понимаю, что все вы люди опытные. Но повторяю - никакой самодеятельности, работаем по плану и прикрываем товарищей. А сейчас всем еще раз проверить броню, связь и оружие.
  Заклацали затворы и салон наполнился шумом. Боевики занялись делом, а я отвернулся и посмотрел вперед. Мы все ближе к району Оскай. Еще немного и окажемся на территории противника, соединимся с другими штурмовыми группами и атакуем базы местного пахана. Он в подвале крупного супермаркета, там его штаб-квартира, и это одна из пяти точек, по которым будет нанесен удар. Мне, конечно же, досталась главная цель. Уберем Кирисона с игровой доски и половина дела сделана. А если еще и остальные группы хорошо отработают, уже завтра Тангар-холл узнает, что район Оскай принадлежит семье Кампино.
  Все спокойно. Микроавтобус с надписью "Фрукты" и аляповатой рекламой на бортах, не спеша, приближался к цели, и я закрыл глаза.
  Итак, что мы имеем?
  Гортайины покинули Амур. Они растворились в космосе, и жизнь на планете снова вошла в привычную колею. По крайней мере, внешне. Никакой паники и нервозности. Гражданские живут привычной жизнью. Доны делают деньги и ведут криминальные войны. А военные отослали в столицу просьбу о помощи, сформировали группу исследователей и стали разбираться, с кем их свела судьба. Информации у них немного и без помощи из Метрополии они бы еще долго не могли понять, кто такие драконы. Но имелась гиперсвязь и у Орландо Таги были собственные искусственные интеллекты, не хуже "Мастера" или "Калачика", который непонятно где находится и чем занимается. Вот они-то информацию к размышлению адмиралу Сильванни и подкинули. Не знаю, что именно сообщили командующему группировкой "Ирис". Однако эти известия так сильно его встревожили, что он начал спешно укреплять оборону планеты, а затем ему подчинили планетарный гарнизон.
  Будет вторжение гортайинов или нет - сие скрыто полумраком, а пока факты таковы, что в любой момент могут появиться негуманы и военные получили в руки дополнительные рычаги давления на правительство Амура, местных олигархов и генерал-губернатора. Хорошо это или плохо? Для меня, как для человека, наверное, хорошо. А для диверсанта Тора Строгова, скорее всего, плохо. Военные давно ратуют за то, чтобы прижать криминальные кланы, поставить под контроль их доходы, заводы, нелегальные производства и боевиков. Но раньше не хватало сил, и самое главное - не было облеченного солидными полномочиями единого руководителя, а сейчас он появился. Следовательно, адмирал Сильванни может начать наступление на донов и это помешает моим планам. Хотя чего я всполошился раньше времени? В данный момент все спокойно, я продолжаю идти к своей цели, и у моей команды нет ни единого прокола. А кроме того дон Илия Кампино уже знает, что у него появился подающий большие надежды бригадир Демид Валленштейн. Сэм Чу держал главного босса в курсе своих дел и хорошо отзывался о моих достоинствах. А я наблюдал за ними через видеокамеру охраны, которую контролировал "Мастер", и посмеивался. Ничто человеческое мне не чуждо и я должен признаться, что приятно чувствовать себя умнее противника...
  - Приехали, - возвращая меня в реальность, сказал водитель.
  Я открыл глаза. Действительно, мы добрались до супермаркета "Золотой фазан" и въезжаем во двор. Следом еще один микроавтобус и фура. Документы у нас в порядке, охрана пропускает без досмотра. Еще немного и начнется бой. Высаживаемся, давим сопротивление и через склад прорываемся в подвалы.
  Пискнула рация и командир второй штурмовой группы, опытный наемник с позывным Челюсть, доложил:
  - Второй на исходных позициях! Ждем подтверждения от первого!
  Первый - это я. Челюсть со своими наемниками отрезает Кирисону путь к отступлению. И если он на месте, можно работать дальше.
  - Первый подтверждает! Операция продолжается! Действуйте!
  Невдалеке раздался взрыв. Наемники обвалили подземный ход из подвала и начинают прорыв. Мы идем навстречу и в идеале встретимся в штабе Кирисона.
  Микроавтобус остановился и, открывая дверь, я закричал:
  - Пошли!
  Боевики хлынули наружу и сразу вырвались вперед. Затрещали выстрелы и бойцы Кирисона, которые выглядели как грузчики и складские работяги, не успев достать оружие, стали падать наземь. За пятнадцать-двадцать секунд мои головорезы свалили больше десятка врагов. После чего, так и не сделав ни единого выстрела, я вошел в склад.
  Слева тень. Опасность! Все чувства на пределе и мои движения резкие, быстрые и доведенные до автоматизма. Я метнулся к ближайшему укрытию, спрятался за металлическим контейнером, и над головой прошла очередь. Пули, выбивая куски штукатурки, ударили по стене за спиной, и я приподнялся.
  Короткая пауза. Всего на пару секунд. Противник, молодой бритый крепыш, высматривал меня, а когда увидел, было поздно. Я выстрелил раньше, из "тауруса", и не промазал. Одна за другой, три пули угодили ему в голову и он, уронив автомат, завалился на спину.
  - То... - рядом появился Ломов, который хотел назвать меня настоящим именем, но вовремя опомнился и поправился: - Командир, держись в тылу! Не подставляйся! Сами все сделаем!
  Я ему не ответил, только кивнул, и двинулся по следам штурмовиков. А следы приметные, трупы и кровавые лужи на полу. Штурмовики оказались подготовлены лучше бойцов Кирисона и они были в броне. Поэтому шансов выстоять у противника немного. Имелись вмонтированные в стены и потолки автоматические ловушки, но они деактивированы "Мастером". Есть запасной выход, но там наемники. Можно вызвать подмогу, но связь Кирисона с внешним миром заблокирована.
  Бой быстро смещался вниз, в подвал, и я продолжал свой путь. Прошел через склад и выбрался на лестницу, которая уходила вниз. Спокойно и никуда не торопясь, спустился на три уровня и добрался до бункера. До появления централов один из местных богачей строил для себя бомбоубежище. А потом про него забыли, и оно исчезло из всех градостроительных планов. Вот почему люди Кастро никак не могли обнаружить Кирисона, и теперь надежный схрон стал для мятежного бригадира ловушкой.
  Наконец, я добрался до бункера. Бронированная дверь заперта изнутри, за ней несколько комнат и там прячется тот, кто нам нужен. Операция вошла в заключительную фазу, и я связался с "Мастером":
  - Порадуй меня.
  - Код двери: три пятерки, шесть, две двойки, - прошипел динамик коммуникатора и отключился.
  Штурмовики прилаживали к двери взрывчатку. Однако я их опередил:
  - Назад!
  Боевики отступили, и я набрал названный "Мастером" код. Как и ожидалось, он подошел, и бронированная створка медленно отъехала в сторону.
  Снова мне пришлось уйти назад, и штурмовики продолжили наступление.
  - Бум! Бум! - внутри разорвались светошумовые гранаты, а затем затрещали автоматы.
  Перестрелка продолжалась недолго. Вскоре все стихло, я шагнул в бункер и, осматриваясь, прогулялся по комнатам.
  Кирисон устроился хорошо. Есть бассейн, столовая, кухня, лифт и пять жилых комнат. Можно привозить девочек и развлекаться - никто не помешает, а места хватит не только хозяину, но и охранникам. Кругом ковры и кожаные диваны. В каждом помещении столик с фруктами и компьютер с коммуникатором для связи с внешним миром. Есть видеосистемы и даже один шкаф с самыми настоящими бумажными книгами, возможно, раритетными.
  - Молчун, он здесь! - в коридоре появился улыбающийся Свен, который указывал в сторону кабинета.
  - Кирисон живой?
  - Да, - он кивнул и добавил: - Живой и почти невредимый. Немного помяли при захвате, но в рамках дозволенного.
  - Пройдись по бункеру и выгони всех. Кто станет мародерничать, тому голову оторву.
  - Понял.
  - И еще. Вызови на связь вспомогательные группы. Если нужно, вышли им подкрепления.
  Свен умчался выполнять приказ, а я вошел в кабинет, где застал пару боевиков и скованного наручниками Кирисона, средних лет худощавого брюнета.
  - Кто ты!? - увидев меня и опознав командира, завопил Кирисон. - Где я тебе дорогу перешел!?
  Я присел напротив него, бросил взгляд на стол и заметил планшет, который, наверняка, принадлежал Кирисону, а затем пододвинул его к себе. Скорее всего, в нем немало интересной информации, которая мне пригодится.
  - Ответь! Кто ты!?
  Кирисон продолжал орать и, усмехнувшись, я дал знак заткнуть ему рот. Боевики с криминальным авторитетом не церемонились, живо сунули ему в рот кляп и натянули на голову полотняную маску, а потом потащили к выходу. Допрашивать пленника будем в другом месте, более спокойном, а отсюда надо уходить. Бункер запечатаю, и отходим.

17.

  Захват района Оскай прошел по плану, и он оказался под властью клана Кампино. Я свою работу выполнил, сделал все быстро, без потерь и лишних затрат. Это не могло остаться незамеченным, и дон Илия мои труды оценил. Он захотел лично встретиться с перспективным тоффером и, как только мы передали Кирисона клану Кастро, Сэм Чу лично заехал за мной и отвез в особняк клана. А там нас уже поджидал дон, который похвалил меня и сказал, что за верное служение я буду вознагражден. Ничего нового для себя я не услышал и держался уверенно. После чего наступило затишье.
  В течение недели меня никто не тревожил, и я был предоставлен сам себе, занимался с наемниками и тренировался, а ночами вызывал на связь Маркина и строил планы по дальнейшему внедрению в клан Кампино. А потом пришла ответная шифровка с Ярги. Разумеется, от моего деда. Мы сообщили ему о появлении в тылу централов гортайинов и тем самым обозначили свое местонахождение. Раскрылись - признаю. Но в этом есть свои плюсы, ибо Серый Лев обещал помощь имперских разведчиков, которые вскоре появятся на Амуре.
  Пролетела неделя и снова вызов к дону. На этот раз без Сэма. Приказ есть приказ. Я собрался и прибыл в резиденцию Кампино. Телохранители меня проверили, убедились, что в одежде нет спрятанных "жучков", а затем проводили к дону.
  Илия Кампино, моложавый усатый брюнет в строгом сером костюме, находился в своем рабочем кабинете. И когда я оказался внутри, он не обратил на меня внимания. Его взгляд был устремлен на экран встроенного в стол монитора, а на лице застыла маска озабоченности. Всем своим видом он показывал, что не стоит его тревожить. Поэтому я застыл возле входа и стоял без движения несколько минут. До тех пор пока он не посмотрел на меня и не указал на свободное кресло.
  - Присаживайся, Валленштейн, - голос дона был глух.
  Для рядового боевика, пусть даже бригадира, но не члена семьи, получить разрешение присесть в присутствии дона огромная честь. Это говорило о доверии, хотя расслабляться не стоило.
  - Благодарю, дон, - я поклонился главе клана и занял кресло.
  - Для тебя есть дело, - не стал тянуть дон. - Работать будешь отдельно от Сэма.
  - Я готов, дон Илия. Что нужно делать?
  - Сколько у тебя сейчас бойцов?
  - Полсотни. В основном наемники.
  - Этого должно хватить, - он положил на стол флешку и щелчком указательного пальца отправил ее в полет.
  Я на лету поймал флешку и Кампино продолжил:
  - В последнее время на Амуре происходят события, которые меняют привычный ход вещей. Если ты следишь за новостями, то в курсе, что генерал-губернатор лишился части своих полномочий, и они перешли к военным. С чем это связано тебе знать не обязательно, не твой уровень, да я и сам многого не знаю. Но это и неважно. Суть в другом - грядут перемены. Военные начнут закручивать гайки, и если не удастся с ними договориться, придется оставить Тангар-холл и пересидеть смутные времена в провинции. Поэтому я принял решение усилить свое влияние в районных центрах. Работа будет вестись по нескольким направлениям и тебе достается населенный пункт Чихарда в семидесяти милях от Тангар-холла. Городок с населением в пятьдесят тысяч человек. Есть заводы, которые занимаются переработкой сельхозпродукции, и рядом три горных курорта. Они принадлежат частным владельцам, а я хочу, чтобы они стали моими. Как и заводы. Ну и, само собой, местные власти обязаны поддерживать наш клан. Все инструкции, более подробно, на флешке. Задача ясна?
  Мой ответ был предсказуем:
  - Да, дон Илия.
  - Можешь задавать вопросы.
  - Каковы сроки?
  - Месяц. За этот срок ты обязан подмять Чихарду и доложить о результатах.
  - Кто будет выделен мне в помощь для юридического сопровождения сделок?
  - Янис Эрман, частный юрист с большой практикой. Он выйдет с тобой на связь.
  - Кому я подчиняюсь?
  - Только мне. Напрямую. Контакты у тебя имеются, все через моих секретарей.
  - А Сэм Чу обиду не затаит, что я выхожу из его бригады?
  - Ему сейчас не до того. Сэм отправлен в командировку, а вместо него поставлен другой бригадир. Короче, это не твоя забота.
  - А что насчет денег?
  - Не обижу.
  - Еще один вопрос. В Чихарде придется столкнуться с каким-то крупным кланом?
  - Считается, что это вотчина семьи Ди Баста. Но она сейчас сильно ослаблена и не сможет оказать серьезного сопротивления.
  Поднявшись, я снова кивнул дону и сказал:
  - Мне все ясно. Разрешите выполнять приказ?
  Дон усмехнулся и, барски взмахнув рукой, кивнул:
  - Ступай.
  Я покинул кабинет, а затем особняк. Через час оказался на своей базе и сразу попытался позвонить Сэму Чу. Однако он не ответил. Видимо, в самом деле, дон отправил его в командировку.
  Вставив флешку в компьютер, я начал читать инструкции дона Кампино, а попутно раскидал ситуацию на составляющие фрагменты.
  Дон собирался дать мне задание, и он его дал. Но я ожидал, что работать придется в пределах Тангар-холла. Отсюда вопрос - хорошо это или плохо, что придется перебраться в провинцию? По большому счету, мне без разницы. База в городе остается, а "Мастер" легко дотянется до самого отдаленного уголка планеты. В Чихарде придется заниматься отъемом бизнеса у предпринимателей, которые платят дань семье Ди Баста, а заодно предстоит поработать с местными властями. Сил для этого у меня хватит, и наглости не занимать. Правда, для принца Виктора Строгова это слишком мелкая задача. Зато для Демида Валленштейна, тоффера и наемника, огромный скачок по служебной лестнице.
  Интересно другое. Дон Илия Кампино уже получил сведения о том, что на Амуре начнется очередной передел власти. Встревоженный появлением гортайинов Орландо Таги дал дополнительные полномочия адмиралу Сильванни. А в ближайшее время, наверняка, пришлет на Амур подкрепления и своего представителя. Так должно быть по логике событий и так, скорее всего, будет. И как мне при таком раскладе поступать? Никак. Следовать своему плану, обрастать людьми и агентами, зарабатывать деньги, сметать с пути любые препятствия и готовиться к встрече новоросских разведчиков. Все просто...
  Прерывая мои размышления, раздался голос ИИ:
  - Командир, получены новые сведения о переброске сил централов на Амур.
  - Откуда сведения?
  - Разведка ВКС, я отслеживаю сообщения флотского информационного центра.
  - Докладывай.
  - Через три дня на Амур прибудет эскадра адмирала Виртэ. Состав: три линкора, шесть крейсеров, двадцать пять эсминцев, сорок два вспомогательных судов и пять войсковых транспортов. На борту десант: 90-я моторизованная бригада, 77-я пехотная полубригада и особый механизированный полк "Стальная башка".
  - Откуда идет эскадра?
  - Планета Равенна, система Дискай.
  - А кто такой адмирал Виртэ? Что-то в голове крутится, но сразу вспомнить не получается.
  - Это не он, а она. Контр-адмирал Диана Виртэ. Племянница Орландо Таги. Сорок три года. В ВКС девятнадцать лет. Классическая амазонка. Владелица планеты Равенна.
  - Так-так, а войска откуда?
  - Тоже с Равенны. Это личная армия адмирала Виртэ.
  - Дай на нее досье.
  - Слушаюсь.
  На экране монитора появилась новая папка. Название - "Диана Виртэ". Я ее открыл и сразу увидел фотографию. Привлекательная коротко стриженая блондинка в темно-синем мундире с погонами контр-адмирала смотрела на мир открыто и без страха. Образ красивый. Действительно, амазонка. Интересно, какие указания она получила от своего дяди Орландо Таги? Надо дать "Мастеру" дополнительные указания. Пусть отслеживает красотку. От нее можно ожидать любого сюрприза, а мне они не нужны.

18.

  Эскадра Дианы Виртэ зависла на орбите Амура и с борта линкора "Белая королева" стартовал адмиральский бот. Он опускался на космодром "Талисман" и внизу его уже ожидали. Командующий ВКС звездной системы Ирис адмирал Юрий Сильванни стоял возле штабного аэромобиля "веска" и постоянно поправлял ножны с тонкой шпагой, а потом пытался разгладить еле заметные складки мундира. Сегодня он был при полном параде. Седой высокий воин в белоснежном мундире со всеми положенными знаками отличия, медалями и орденами, аксельбантом и тяжелыми круглыми эполетами на плечах. Давно Сильванни не надевал этот комплект униформы, так что успел отвыкнуть и испытывал неудобство. Тем более что на подготовку к встрече не было времени. Слишком быстро все происходило и прибытие родственницы верховного правителя для военной и гражданской администрации систему Ирис стало неожиданностью.
  Впрочем, это мелочи, с которыми легко смириться. Гораздо важнее другое - адмирал лично знал Диану Виртэ. Одно время, давным-давно, она даже была его любовницей, и Сильванни сделал воинственной амазонке предложение руки и сердца. Вот только красавица отвергла любовь адмирала и посмеялась над ним. После чего пути-дороги Юрия и Дианы разошлись. Она стала хозяйкой планеты Равенна и создала собственную эскадру, а его отправили в отдаленную систему Ирис, где нет никакой возможности проявить свой талант флотоводца и отличиться. По сути, он стал охранником тылового района. Важного - это без сомнений. Однако тихого и спокойного.
  Прошло семнадцать лет с тех пор, как Юрий Сильванни виделся с Дианой Виртэ. Он так и не женился, был одинок и считал, что душевная рана, нанесенная красавицей, давно уже зарубцевалась. А вышло иначе. Как только адмирал узнал, что на Амур прибывает Диана, он вспомнил все: бурный роман, страсть и безумные ночи, горький обидный отказ и расставание. Картины прошлого предстали перед его мысленным взором, и адмиралу понадобилось сделать над собой усилие, чтобы снова успокоиться.
  "Только бы она не поняла, что я по-прежнему в нее влюблен и страдаю", - наблюдая за опустившимся на пластобетон космодрома ботом, подумал адмирал, еще раз оправив мундир, положил левую ладонь на шпагу и отправился встречать гостью.
  Дверь бота открылась. Выдвинулся пандус, который опустился на взлетно-посадочную полосу. А затем появилась Диана Виртэ собственной персоной.
  "Она ничуть не изменилась", - сразу отметил адмирал, остановившись возле нижней кромки пандуса и пожирая Диану глазами.
  Адмирал был прав. Несмотря на приличный возраст, сорок три года не шутка и юной красавицу назвать нельзя, годы не имели над Дианой власти. По крайней мере, пока, ибо лучшие медики, стилисты, косметологи и прочие хранители женской красоты, всегда находились неподалеку от Белой королевы, как иногда называли адмирала Виртэ, и она выглядела на двадцать лет.
  В отличие от Юрия Сильванни, Диана нарядилась просто. Она была в сером комбинезоне военного моряка без знаков различия и тяжелых ботинках космодесантника. А дополнялся ее наряд кобурой, которая висела на широком поясе. В остальном, все как и прежде. Белоснежная улыбка. Голубые глаза. Короткие волосы цвета соломы. Стройная фигура. Гладкая кожа. Диана была прекрасна, и снова Сильванни пришлось сделать над собой усилие, дабы загнать вспыхнувшую страсть в самый отдаленный уголок души и настроиться на деловой лад.
  Как только Диана спустилась, Юрий шагнул к ней и, слегка кивнув, сказал:
  - Приветствую вас на Амуре, госпожа контр-адмирал.
  Женщина улыбнулась:
  - Давай без официоза, Юрий. Приедем в штаб, там снова станем адмиралами. А пока нет посторонних будем общаться, словно старые друзья Ты не против?
  - Как вам угодно, мэм, - голос Сильванни был сух.
  - До сих пор обижаешься на меня? - Диана шутливо надула губки. - Зря. Между прочим, я долгое время вспоминала наш роман, корила себя за глупость и даже несколько раз порывалась пригласить тебя на Равенну.
  Адмирал отступил в сторону и указал на "веску":
  - Мы можем отправиться в штаб планетарной обороны прямо сейчас.
  Диана слегка прищурилась, осознала, что мужчина обиду не позабыл и, фыркнув, сказала:
  - У меня свой транспорт. Доберусь самостоятельно.
  Промолчав, Сильванни направился к аэромобилю, а бот опустил второй пандус и по нему выгрузил на ВПП боевой аэроблиндер "центавр-2", дорогостоящую экспериментальную модель. А затем появились закованные в тяжелую броню бойцы особого механизированного полка "Стальная башка". Лязгая сервоприводами, они заняли места в транспортном отсеке "центавра" и Диана разместилась среди своих верных воинов, которые были людьми только наполовину. Точнее, родились они людьми, но потом из-за ранений и увечий стали калеками, приняли участие в программе "Электромеханика", прошли модернизацию и снова заняли место в строю. Воины сильные, быстрые и ловкие, каждый стоил пятерых. Но имелась проблема - отказы психики и отторжение человеческими организмами металлов. Поэтому программу временно закрыли, и по приказу Орландо Таги бойцов передали в подчинение его племянницы, которая интересовалась техническими новинками и открыла на Равенне три научно-исследовательских института.
  "Центавр" и "веска" летели в штаб планетарной обороны разными маршрутами, но прибыли одновременно. Сильванни и Виртэ проследовали в главный командный пункт, который находился глубоко под землей, и здесь Диана познакомилась с высшим командным составом планеты Амур и звездной системы Ирис. Адмиралы и генералы, один за другим, представлялись племяннице верховного правителя. Однако она никого не задерживала и после официальной части, отказавшись посетить банкет, Диана покосилась на Юрия и сказала:
  - Нам необходимо поговорить. Теперь уже по делу. Разгони этих болванов, они мне надоели.
  Сильванни приказал офицерам освободить ГКП и вскоре в огромном помещении с сотнями экранов и консолями управления, остались только дежурные операторы и охрана. После чего Диана прошла к месту главного оператора, присела в удобном кресле и вывела на ближайший монитор тактические боевые схемы системы Ирис. Ее взгляд скользнул по отметкам кораблей, орбитальных платформ, спутников и наземных батарей ПКО, а затем женщина поморщилась и прошипела:
  - Оборона слабая.
  - Считаете, что в этом есть моя вина? - спросил Сильванни. - Если это так, я готов предстать перед военным трибуналом и понести наказание.
  - Не торопись в трибунал, под карающий меч попасть никогда не поздно. К тебе претензий нет. В противном случае, ты уже сидел бы в камере и ждал оглашения приговора. Я констатирую факт. Не более того. Единственное упущение - поздно обнаружил гортайинов. Кстати, ты ознакомился с документами, которые тебе пересылались?
  - Конечно.
  - И что скажешь?
  - Скорее всего, будет вторжение гортайинов.
  - А когда? Есть предположения?
  - Сроки мне неизвестны, - адмирал пожал плечами. - Наши лучшие аналитики пытаются спрогнозировать развитие событий. Однако нам не хватает данных и мощностей для обработки информации.
  - Это и неудивительно, - Диана снова поморщилась и добавила: - Информацию по гортайинам уже обработали в Метрополии. Три искусственных интеллекта, объединившись, работали сорок восемь часов и выдали результат.
  - Я могу с ним ознакомиться?
  - Всему свое время, Юрий. А если кратко, то флот гортайинов относительно недалеко и нападение на Амур произойдет через три месяца. Это первый срок с вероятностью в семьдесят три процента. Второй - пять месяцев и семнадцать процентов соответственно. Третий - год и шесть процентов. Еще четыре процента за то, что нападения не будет. В этом есть какая-то цикличность, которая вычислялась математическим путем. Штука сложная. Поэтому изучением формул и теориями заниматься не станем. Нам важны факты, а они таковы, что против нас готов выступить очень мощный противник. Он нанесет удар по системе Ирис, а затем, двигаясь путем миграции, атакует еще три наших системы: Фортуна, Ялика и Скван.
  - Значит, это миграция? - уточнил Сильванни.
  - Да. Гортайины двигаются по галактике. Маршрут определен и все, что они встречают на пути, уничтожается.
  Мозг адмирала моментально выстроил маршрут флота негуманов через системы Центральных Миров, и он спросил:
  - Каковы приказы верховного правителя?
  - За приказами дело не станет. Они будут. Всему свой черед. А пока меня интересует твое мнение. Как считаешь, что нужно делать?
  Адмирал ответил сразу, без долгих размышлений:
  - Следуя логике и служебным инструкциям, основная задача моей флотилии в этом случае оборона звездной системы и планеты Амур, с которой необходимо эвакуировать как можно больше людей. Так же придется демонтировать заводы и вывезти материальные ценности.
  - И сколько для этого понадобится кораблей?
  - Только для эвакуации некомбатантов понадобится свыше тридцати тысяч средних войсковых транспортов.
  - Верно. А время ограничено и такого количества кораблей у нас нет. Просто нет. Большая часть транспортов находится в составе флота вторжения, который завоевывает Рукав Персея. Даже если мы бросим на планете рабов и станем спасать исключительно граждан, то и в этом случае нам не хватит судов. А есть еще материальные ценности, как ты правильно отметил. Перфенит и оборудование заводов бросать нельзя. Все это деньги и ценные ресурсы. Так что проблема возникает неразрешимая.
  - И что делать?
  - Я скажу, - Диана тяжело вздохнула и на ее лице, таком свежем и чистом, неожиданно проступили мелкие морщинки.
  - Говори, - поторопил женщину адмирал, сам не заметив, что перешел с ней на "ты".
  Диана посмотрела на адмирала и сказала:
  - Эвакуации не будет.
  - Как так? - удивился Сильванни.
  - Очень просто. Орландо Таги принял решение, не спасать население планеты Амур. О приближающейся угрозе люди знать не должны. Другие миры, которые окажутся на пути вражеского флота, до последнего момента тоже останутся в неведении.
  - Неужели все люди останутся на планете?
  - Нет, конечно. Двести-триста тысяч вывезут. В основном ученых, ценных специалистов и мастеров. Но происходить это будет тихо и спокойно, без шума и под прикрытием спецслужб. Все слухи о вторжении негуманов должны пресекаться самым жестким образом. Паникеров и сплетников к стенке. Прессу, интернет и телевидение под жесткий контроль. В городах создать отряды ополчения. Официальная версия - борьба с криминалитетом. Донов и прочую сволочь заставить работать в наших интересах или расстрелять. Ты меня понимаешь, Юрий?
  - Понимаю. Вот только не ясно, в чем наш интерес, о котором ты упомянула? Ведь гортайинов не победить и значительных подкреплений мы не получим. Выходит, нас просто оставляют на съедение. Ради чего?
  - Ради новых технологий, Юра.
  - А можно подробней?
  - Гортайины раса древняя, они гораздо старше людей. Драконы владеют многими технологическими секретами и среди них телепортация. Ты сам видел - они используют ее для перемещения кораблей внутри звездной системы и как оружие. Орландо Таги считает, что мы должны узнать этот секрет.
  - Каким образом?! - адмирал развел руками. - Каким?!
  - В тот момент, когда гортайины займутся уничтожением нашей обороны, а потом высадят планетарный десант для поимки людей, отдельная войсковая группа, костяк которой составят мои пехотинцы, атакует приземлившийся корабль противника и захватит его. План есть и шансы у нас неплохие. Но об этом потолкуем позже.
  Сильванни покачал головой:
  - Ты меня знаешь, Диана. Я не чистоплюй и не тыловой теоретик. По приказу нашего правителя с орбиты ядерными боеголовками мегаполисы закидывал. Однако то, о чем ты говоришь, с трудом укладывается у меня в голове. Планету с многомиллионным населением сделать приманкой - возможно ли это?
  - Такова воля Орландо Таги и ты ее исполнитель. Поэтому обязан выполнять приказы, а не рассуждать.
  - Конечно, - согласился адмирал. - И все-таки мне не по себе.
  - Мне тоже, - призналась Диана.
  Неожиданно раздался резкий звук. Он напоминал короткую барабанную дробь и прокатился по командному пункту. Сильванни посмотрел на ближайшего оператора и, повысив голос, окликнул его:
  - Что это?
  - Сообщение от верховного командующего! - доложил оператор. - Высший приоритет!
  - Провести дешифровку!
  - Есть!
  Спустя минуту адмирал смог ознакомиться с приказом, который подписал лично Орландо Таги. Он был коротким и предельно четким - ждать нападения гортайинов и готовиться к обороне, выполнять все распоряжения контр-адмирала Дианы Виртэ, соблюдать режим секретности операций по форме А1, эвакуацию планеты не проводить.

19.

  Закинув ногу на ногу, я расположился в просторном кресле на террасе горного отеля. Тишина и покой. Близился вечер. В правой руке чашка кофе и мой взгляд скользил по лесным склонам.
  "Может пробежаться до озера, - подумал я, - размяться и окунуться в прохладную воду, освежиться и смыть накопившуюся усталость, а потом"...
  Однако додумать мысль до конца не успел. Запиликал коммуникатор и, покосившись на экран, я ответил. На связи дон Илия Кампино и я догадывался, о чем пойдет речь. Правда, ожидал звонка завтра утром, но глава преступного клана решил подстраховаться. Опытный волчара. Он чуял, что еще немного и его возьмут за пятую точку. Вот и суетился.
  - Демид Валленштейн на связи, - сказал я. - Здравствуйте, дон Илия.
  Голос Кампино прозвучал глухо:
  - Как у тебя дела?
  - Все хорошо, дон. Город уже практически под нами.
  - Что с местными чиновниками? Не прессуют?
  - Никак нет. Мы нашли с ними общий язык.
  - Подозрительных личностей в Чихарде нет?
  - Никого.
  - А где мой юрист?
  - Он сейчас с девочками развлекается. День отработал, претензий к нему нет, и я разрешил расслабиться.
  - Старый кобель.
  - Да, - согласился я с доном.
  Короткая пауза. Дон Илия размышлял. Видимо, принимал важное решение. А затем я услышал:
  - Завтра приезжай в Тангар-холл. Возьми с собой десяток бойцов. Самых лучших. Держись неподалеку от моего особняка. Возможно, понадобится твоя помощь. Как понял?
  - Я вас услышал, дон Илия, и все сделаю.
  - Отбой!
  Экран коммуникатора померк и, усмехнувшись, я продолжил пить кофе...
  События разворачивались стремительно. В систему Ирис прибыли корабли Дианы Виртэ и "Мастер" практически сразу подключился к командным сетям ее эскадры. Поэтому я имел самую точную информацию о том, что задумали централы, и стал за ними наблюдать. Местные олигархи и чиновники не знали всей ужасной правды о том, что их ожидает, а я находился в стороне. При этом осознавал - по-человечески я обязан жалеть людей, которых Орландо Таги обрек на гибель. Но, как ни странно, сохранял спокойствие. Хотя почему странно? Наоборот, все закономерно, ибо централы, хоть военные, хоть чиновники, хоть олигархи, хоть простые трудяги, мои враги. Я прибыл на Амур для того, чтобы им вредить. И если планета будет уничтожена гортайинами, которые, по мнению искусственных интеллектов противника, должны появиться через три месяца, так тому и быть. Главное - самому уцелеть, своих воинов сберечь и уйти с прибытком.
  Кстати, насчет прибытка. Основная цель Дианы Виртэ - захват корабля негуманов и демонтаж установок телепортации. Каким образом она собралась провернуть рисковую операцию, пока не ясно, но бой-баба уверенна в успехе. Это неспроста, значит, имеется какой-то план. Тем более что она женщина неглупая и ресурсы у нее серьезные. Вся планета в распоряжении контр-адмирала Виртэ и есть время на подготовку. Другой вопрос - что будет, если централы завладеют оружием гортайинов? Ответ на поверхности - ничего хорошего. Научно-техническая база у централов более чем серьезная. Они смогут разобраться с телепортами и начнут их производить. Это усилит флот вторжения в Рукав Персея, и мой дедуля потерпит сокрушительное поражение. Централы его и так уничтожат, слишком неравны силы. Но с пушками гортайинов они сделают это быстрее и с меньшими потерями, а потом продолжат экспансию. Вот я и подумал, что этого допустить нельзя. Диана Виртэ о нашем присутствии не знает, а мы ее действия отслеживаем, и было бы неплохо перехватить добычу амазонки. Пусть проводит свою операцию - мешать не станем, даже поможем, если представится возможность. А потом заберем все, что у нее есть. Таков предварительный план, который будет обрастать подробностями по ходу дела.
  Определившись с дальнейшими действиями, я сосредоточился на более приземленных целях. Городок Чихарда, куда я перебрался с отрядом головорезов, мне понравился. Точка спокойная и тихая. С востока транспортные магистрали, которые связывают Тангар-холл и столицу Амура, а с севера покрытые реликтовыми лесами горы, с огромными природными пещерами и скальными разломами. Практически идеальное место для тайной базы и, поручив прессинг местных предпринимателей, чиновников и блюстителей закона Ломову, я прогулялся по дикой природе. Целый день бродил и обнаружил место, куда можно перегнать фрегат. После чего, под руководством ИИ мой "Теневик" перелетел с одного материка на другой, и я отпустил Роберта Маркина в город. Пусть отдохнет, а то когда еще придется.
  Тем временем Ломов развил бурную деятельность и проявил недюжинный талант организатора. Никого не страшась и не опасаясь, в сопровождении боевиков и юриста, этот гововорез приходил к владельцам заводов и горных курортов. Он объяснял ситуацию и требовал продать бизнес клану Кампино. Естественно, бизнесмены сразу вызывали кураторов из клана Ди Басто и требовали помощи. Но потерпевший поражение в войне за Браунсвилль клан помочь провинциалам не мог и они смирялись. А с чиновниками и полицейскими совсем просто вышло. Ломов организовал шикарный банкет, подготовил конверты с банкнотами и от имени дона Кампино пообещал городским властям оказывать спонсорскую помощь. Всех такая постановка вопроса устроила, и нам не мешали. Что характерно, не было ни единой попытки оказать сопротивление или пожаловаться на беспредел в столицу. А зря, между прочим. Диана Виртэ и Юрий Сильванни взяли управление планетой в свои руки, а затем начали прижимать донов и аристократов. Поэтому господа адмиралы могли отреагировать на жалобу и прислать в Чихард солдат. Однако чего не было, того не было, и через две недели я мог доложить дону Кампино, что его приказ выполнен. Только зачем торопиться? Сроки еще не вышли, и я решил выждать. Юриста, который обожал женщин, окружил вниманием провинциальных жриц свободной любви, а сам включил трансляцию секретного совещания высшего командного состава звездной системы Ирис и гарнизона планеты Амур. Происходило это сегодня в полдень, и я узнал много интересного.
  Адмиралы, в данном случае я говорю про Виртэ и Сильванни, выполняя приказы верховного правителя, взялись за дело. Они собрались ввести в крупнейшие города планеты войска и прижать донов. Гиперсвязь Амура с другими мирами для гражданских заблокирована. Все банковские переводы только внутри планетарной системы. Резервисты начинают призываться на службу. Командиры воинских частей и начальники полицейских отрядов быстрого реагирования получили пакеты, которые будут вскрыты в определенный час. Начало операции завтра в полдень. Все согласовано. Для зачистки планеты от криминальных авторитетов все готово и они назначили срок начала операции, которая получила кодовое название "Серый стяг". Вот я и подумал, что дон Илия забеспокоится, когда в города войдут бронеколонны солдат, а полицейские станут занимать исходные точки. После чего начнет названивать всем бригадирам. Но опытный глава клана Кампино почуял беду раньше или у дона есть информированный источник, который не побоялся предупредить его о проблемах.
  Что дальше? Конечно, нужно собирать бойцов и ехать в Тангар-холл. Если понадобится, выручим дона Кампино. Но не потому, что мы его уважаем. Нет-нет. Все гораздо проще. У дона допуск ко всем банковским счетам клана за пределами Амура. А еще у него есть интересный чемоданчик, в котором хранятся носители информации с компроматом на влиятельных политиков и сановников при дворе Орландо Таги. Дон надеется на их помощь, если придет беда, и послал в столицу целую делегацию, пару своих родственников и Сэма Чу, который за ними присматривает. Однако поздно он спохватился. Пока послы дона Илии доберутся в Метрополию, все будет закончено. Если главу семьи не прищучат копы и военные, а мы постараемся этого не допустить, все его богатства или большая их часть, достанутся мне. Я не жадный. Но деньги нужны. Пусть не вышло закрепиться на Амуре и перехватить управление криминальным кланом, гортайины помешали. Это не беда. Под рукой Орландо Таги еще много миров и место для себя мы найдем...
  - Жора! - допивая кофе, я окликнул Ломова, который проходил мимо террасы.
  - Здесь! - штурмовик обернулся и приветственно махнул рукой.
  - Нужен отряд. Десять человек. Самых-самых. В Тангар-холл поедем.
  - Оружие брать?
  - Вооружайтесь по полной.
  - Ты с нами, командир?
  - С вами.
  - Понял.
  Ломов побежал к соседнему шале, в котором находились бойцы, а я направился в оружейку. Судя по всему, за богатства дона Кампино все-таки придется немного повоевать.

20.

  Темный автобус "ирвард" свернул за угол и остановился. На улице чисто. Прямо сейчас ни в кого стрелять не надо, и я подошел к водителю, рядом с которым сидел Ломов. Посмотрел вперед и убедился, что опасности нет.
  "Дальше не поедем, будем ждать дона здесь", - решил я.
  В этот момент радиостанция прохрипела нервным срывающимся голосом, который, судя по всему, принадлежал командиру полицейского спецназа:
  - Центр-5! Это "Клевер"! Меня прижали! Огневой контакт с донами по всему периметру! Нужна помощь! Центр-5! Жду указаний!
  Полицейскому ответил военный координатор, который находился далеко от города, но тоже чувствовал себя не в своей тарелке:
  - Клевер, успокойся! Это приказ! Держи периметр и жди подхода подкреплений! А пока подсвети огневые точки донов! Дай целеуказание лазером или обозначь объект описанием! Вертушки тебе помогут! Сбрасываю контакт с летунами!
  - Понял вас, Центр-5! Контакт принял!
  Сразу другой диалог:
  - Центр-3 на связи отряд "Омега"! Я потерял две бронемашины и трех солдат! Оружия у донов хватает! Не только стрелковое, но и гранатометы есть! Сопротивление ожесточенное! Поддержите пехотой!
  Молчание и снова голос командира "Омеги":
  - Мать вашу! Где обещанная пехота?!
  Треск помех и Ломов слегка убавил громкость, а затем посмотрел на меня и усмехнулся:
  - Вот это шоу. Давно такого не видел.
  Вместо ответа я кивнул. Прав Ломов - шоу редкое. Армейцы и полицейские централов, получив кодовый сигнал из штаба планетарной обороны, вскрыли пакеты и стали действовать по инструкции. Они входили в города, перекрывали улицы, устанавливали на дорогах блокпосты и отправляли всех подозрительных личностей в заранее развернутые в полях сортировочные лагеря. Мобильная связь отключилась, и по плану централов донов можно было взять чуть ли не голыми руками. Но... Уровень коррупции на Амуре таков, что о зачистке многие криминальные авторитеты узнали заранее. Кто за сутки, а кто за час, и рядовые боевики кланов вступили в бой. Не знаю, как обстояли дела в планетарной столице, а в Тангар-холле криминальная пехота не струсила. Боевики прикрывали своих боссов, которые пытались скрыться, и начались уличные бои.
  Армейцев и копов больше, они имели прикрытие с воздуха и бронетехнику, а помимо того за их спинами стояли десантники в тяжелой броне, которые могли усилить огневую мощь ударных подразделений и групп захвата. Вот только боевиков это не смущало, и они продолжали сражаться. А что касательно донов, главари далеко не ушли. Первую и вторую линию оцепления некоторые проскочили. Однако за ними третья и четвертая. Поэтому донам пришлось вернуться, отступить в свои резиденции или принять бой на окраинах Тангар-холла. Дерутся и ладно. Но среди них находился тот, кто нас интересовал. Разумеется, речь о доне Кампино, который не успел вызвать мою группу на усиление обороны резиденции. Благодаря ИИ мы избегали встреч с армейцами и полицейскими, а сейчас вышли в точку, где вскоре появится глава клана. "Мастер" его движение отслеживал, и дон Кампино уходил не один. С ним два десятка телохранителей, самые близкие родичи и наследник семьи Син-Каррас молодой Хулио, которого дон Илия подобрал в дороге.
  Шансы на прорыв у донов имелись. Если бы они разделились, многие могли выскочить из Тангар-холла и затеряться в провинции. Однако они уходили автоколонной, которую прекрасно видно с неба. Летчики централов передали координаты беглецов в штаб и там решили выслать на перехват два взвода десантников. А поскольку движение автоколонны идет через район Оскай, который я не так давно отбивал для Кампино, лучше места для захвата главы клана не придумаешь.
  - На выход, бойцы! - отдал я команду и первым выскочил из автобуса.
  Боевики покинули транспорт, который еще сыграет свою роль в засаде, и прижались к стене ближайшего дома.
  - Жора! - обратился к абордажиру. - Пять человек в дом! На тебе дорога! Отсекаешь десант и бьешь телохранителей дона!
  - Есть! - Ломов усмехнулся, оскалился и удобнее перехватил пулемет "гриндо-12".
  - Герберт!
  - Я!
  - Тебе три минуты! Установить мины!
  - Боевые?!
  - Нет! Дон обязан выжить!
  - Понял тебя, командир!
  Воины разбежались и занялись делом. Ломов и его бойцы, словно грабители, вломились в ближайший дом, который нависал над улицей, и заняли квартиры, которые выходили окнами на проезжую часть. Герберт с помощником поставил четыре нелетальных противопехотных мины. Они слабые и людей убивают редко. А вот контузить и выбить стекла автомобилей могут запросто. Правда, у дона Илии машины бронированные. Но есть автобус, который я лично вывел на улицу, чтобы заблокировать проезд. Вот теперь нормально. Путь у беглецов один, а на хвосте десант, который с минуты на минуту высадится с вертушек в городе. Телохранители выйдут из машин и тут подрыв мин. Потом Ломов выбивает охрану и десант, я хватаю дона Илию и отхожу в бункер Кирисона, а дальше по обстановке. Либо отсидимся какое-то время, либо по подземельям выберемся из города. Как план? По-моему, неплохой. Не сильно хитрый и потому реальный.
  Еще раз осмотревшись, я покосился на экран коммуникатора. Связи нет для обывателей и донов, а "Мастер" подключился к военным и зарезервировал для себя отдельную волну, так что у меня с этим проблем нет. Кортеж дона рядом. Еще пара минут и начнется захват.
  "Только бы не вмешался случай", - подумал я и в этот момент десантники централов не выдержали.
  Над улицей прошел десантно-штурмовой вертолет "Кайхо-джет". Он сделал круг и завис в ста метрах от крыши ближайшего здания. После чего появилась вторая вертушка, которая резко пошла на снижение и с ее борта вниз полетели канаты. Что происходит - понятно. Десантники решили перекрыть улицу и остановить беглецов. Нас они не видели, а на автобус внимания не обратили. Вот и как поступить при таком раскладе? Вариантов всего два. Атаковать десант и встретить донов. Или дать централам самостоятельно разобраться с криминальной пехотой и вмешаться в конце. Решение следовало принять быстро, и я это сделал. Нельзя упускать инициативу. Хотя бы по той причине, что централы могут нас обнаружить.
  - Жора! - наблюдая за десантниками, которые начали спуск, я прижал к губам коммуникатор и позвал абордажира.
  - На связи, командир, - ответил он.
  - Мочи централов!
  - Понял тебя!
  В одном вертолете тридцать бойцов, которых учили удерживать плацдармы, штурмовать укрепрайоны и головой вышибать двери. Не простые солдатики, которых можно убивать десятками, а они будут бестолково бегать по полю и подставляться под пули. Это элита, мало чем уступающая космодесанту. Только и мы не мальчики-зайчики. Пусть нас меньше, но вооружение не хуже и есть фактор внезапности.
  Первым начал Ломов. На третьем этаже распахнулись окна. Наружу высунулись оружейные стволы: одного пулемета, трех штурмовых автоматов и двух крупнокалиберных снайперских винтовок. Они задрались вверх, и боевики открыли огонь. Шквал из свинца и стали обрушился на вертушку, трассера вонзились в нее и "Кайхо-джет" не выдержал. Лопнули стекла и пули поразили пилотов. Попаданий много. Увести машину в сторону летчики не успели, и вертолет резко завалился набок, задымился и пошел в сторону. Десантников, которые спускались, потянуло на дома и сразу два бойца впечатались в стены, выпустили веревки и полетели вниз. А участь тех, кто находился в вертолете, оказалась еще хуже. Выпрыгнуть возможности не было, вертолет бросало из стороны в сторону, и вскоре он скрылся за домами, а потом, наверняка, рухнул на жилые кварталы.
  Впрочем, часть десантников успела приземлиться и подрывник, не дожидаясь команды, активировал мины. Один за другим раздались взрывы и вояки централов, словно кегли от удара тяжелого шара, покатились по тротуару и проезжей части. Они не должны были опомниться, нельзя дать им время. Я это понимал и, отметив, что вторая вертушка скрылась, вышел из переулка на улицу.
  Короткими очередями, словно на полигоне, начал отстреливать десантников. Пули штурмового "марлина" легко пробивали вражескую броню и раскалывали шлемы. Бойцы меня поддержали и вскоре все закончилось. Десантники погибли, нам пленники и свидетели ни к чему.
  Как только перестрелка стихла, из-за угла показались автомашины представительского класса. Все одинаковые, бронированные "мустангиры" черного цвета. Конечно же, это были доны, и план пришлось переигрывать на ходу.
  Передовой "мустангир" остановился. Из него выскочили вооруженные телохранители дона Илии в легких бронежилетах и пистолетами, а остальные автомашины попытались сдать назад.
  Пока не вспыхнул бой, и Ломов не начал уничтожать телохранителей, я закричал:
  - Это Демид Валленштейн! Сообщите дону Илии!
  Один из телохранителей метнулся в хвост автоколонны, а когда вернулся, махнул мне рукой:
  - Выходи! Дон ждет тебя!
  "Была ни была, - покидая укрытие, подумал я, - придется рискнуть".
  Охранники проводили меня к дону, и я увидел главу клана, который держался достойно, выглядел спокойно и на его коленях лежал пистолет.
  - Здравствуйте, дон Илия, - поприветствовал я Кампино.
  - Валленштейн? Как ты здесь оказался?
  - Вы меня вызывали, и я прибыл в город. Когда начались облавы, и пропала связь, оттянулся в Оскай. Район знакомый, мне здесь легче спрятаться.
  - Сколько с тобой бойцов?
  - Десять.
  - Сейчас поможешь моим ребятам освободить дорогу и останешься прикрывать отход.
  Видимо, он ожидал, что я моментально брошусь выполнять приказ. Однако я возразил:
  - Дон, не надо вперед ехать.
  - Почему?
  - Там блокпост. Не прорваться. Если позволите, я могу проводить вас в секретный бункер Кириноса. Он недалеко и о нем никто посторонний не знает.
  Кампино думал недолго и согласился со мной:
  - Веди.
  Бросив автомашины, телохранители и дон Илия, рядом с которым держался молодой щуплый парень, наследник семьи Син-Каррас, направились за мной. Люди двигались плотной группой и когда мы оказались в узком переулке, я метнулся вперед, спрятался в подъезде дома и буквально зарычал:
  - Ог-го-нь!!!
  Застучали пулеметы и автоматы. Боевики били в упор, и все закончилось быстро. Телохранители дона были уничтожены, а сам он, бледный и вздрагивающий, с чемоданчиком в левой руке и пистолетом в правой, стоял среди трупов.
  Я подошел к нему, и он спросил:
  - Что происходит, Валленштейн?
  - Скоро узнаете, дон Илия.
  Прикладом автомата я ударил его в лоб, и он потерял сознание. После чего дон упал, а я подхватил чемодан с компроматом. Дело сделано. Необходимо уходить, пока десантники не вернулись.
  - Не убивайте меня... - раздался дрожащий голосок, и я резко обернулся.
  Из-под трупа здоровяка-охранника пытался выбраться Хулио Син-Каррас. Не боец. Просто юноша. Самый обычный. Поэтому я приказал взять его с собой и через пару минут мы побежали к спасительному бункеру.

21.

  Ночью приснился сон. Странный и муторный.
  Я стоял на высокой скале и был в камуфляжном костюме. Без оружия и радиостанции.
  Над головой темные небеса и видны сразу три спутника неизвестной мне планеты. Один красного цвета. Другой почему-то синего. А третий абсолютно белый и на его поверхности проступало мужское лицо, которое было украшено приметными шрамами. В нем я уловил нечто знакомое, видел этого человека раньше. Немного напрягся и вспомнил. Да ведь это Деррик Ворон, шаман с дикой планеты. Когда-то мы встретились, он предсказал мое будущее и оказался прав. Шаман дал совет - затаиться на несколько лет и тогда беда, которая уже ходит рядом, пройдет стороной. Однако я его не послушал и потерял жену, боевых товарищей и корабль.
  Вспомнив все, что со мной произошло, я заново пережил боль утраты и захотел проснуться. Но не получилось, я не смог вырваться из царства Морфея и сон продолжался. Я все так же стоял на скале, смотрел ввысь и неожиданно белый спутник с лицом шамана потемнел, а потом рядом появился полупрозрачный силуэт человека, который напоминал призрака. Это был Деррик, и я его окликнул:
  - Что происходит, шаман?
  Ответа не ожидал. Но призрак отозвался:
  - Ты спишь, принц Тор.
  Голос шамана был глух и от него по телу пробежал озноб.
  - И что дальше? - задал я ему новый вопрос.
  - Ничего, - скользя над землей, призрак приблизился вплотную и прошептал: - Предупредить тебя хочу.
  - О чем?
  - Скоро планета, на которой ты нашел приют, окажется под ударом негуманов.
  - Гортайинов? Я об этом знаю.
  - Беги!
  - Нет.
  Краткая пауза. Призрак покачивался из стороны в сторону, а потом сам спросил:
  - Хочешь завладеть их секретами и технологиями?
  "Откуда он об этом знает? - подумал я и продолжил мысль: - А чему удивляться? Это сон. Здесь возможно все".
  - Хочу, - я кивнул.
  По телу пробежали очередные мурашки, и на миг показалось, что призрак шамана сканирует мой мозг. Под черепной коробкой появился неприятный зуд, а потом даже боль. Но неприятные ощущения быстро прошли, и призрак стал терять плотность. Он рассеивался и напоследок я услышал от него:
  - Удача снова с тобой, принц Тор. Поэтому, возможно, у тебя что-то получится. Будь осторожен и не торопись. Это мой совет. Если уцелеешь и не станешь кормом для гортайинов, мы еще встретимся. До свидания, принц.
  - Ага, до свидания, - почесав затылок, машинально сказал я и в этот момент проснулся...
  В дверь комнаты, которую я облюбовал для себя в бункере Кирисона, стучали. Первое, что сделал, по привычке положил ладонь на рукоять пистолета, а затем посмотрел на мониторы внутренней системы видеонаблюдения и обнаружил в коридоре Олега Трофимова. Сотрудник новоросских спецслужб органично влился в наш коллектив и когда мы спрятались в подземельях, взялся за раскрутку Илии Кампино и Хулио Син-Карраса. Работал аккуратно, вопросы задавал правильные и за пять дней вытрусил из них всю информацию, которая могла представлять для нас интерес. Трофимов боевик средний, но как оперативник и полевой агент незаменим.
  Разблокировав вход, я включил кофейный автомат и когда Трофимов вошел, спросил:
  - Кофе будешь?
  Агент выглядел встревожено. Видимо, сразу хотел вывалить на меня какую-то новость. Однако, услышав вопрос, замер и ответил:
  - Буду.
  Кофейный автомат приготовил две большие порции ароматного напитка. Мы взяли пластиковые стаканы, разместились в глубоких удобных креслах и я вопросительно кивнул Трофимову:
  - А вот теперь рассказывай, что произошло.
  Сделав первый глоток, Олег виновато потупил взгляд:
  - Илия Кампино мертв.
  - Повесился?
  - Нет. Попытался сбежать и Эрик Сипягин из группы Ломова его ножом достал. Рефлекс. Дон оттолкнул охранников в сторону, выбежал в коридор и устремился к шахте лифта. А тут Эрик из другого коридора вышел. Видит, пленник бежит, и метнул ему в спину клинок.
  - Печально, но рано или поздно дона все равно пришлось бы убирать. Верно?
  - Да.
  - Тогда Эрика наказывать не станем. Дон все рассказал?
  - Почти все.
  - Вот и не забивай себе голову. Лучше предоставь доклад - сколько денег мы сможем снять с его счетов, когда покинем Амур, и кого из политиков подтянем на основе имеющегося компромата.
  - Доклад нужен полный или общий?
  - Кратко изложи, что и как. А по мелочам составь подробный отчет, потом ознакомлюсь.
  Трофимов наморщил лоб, сосредоточился и начал:
  - Сначала по деньгам. На тайных счетах дона Илии Кампино двенадцать миллиардов фунтов и почти все эти средства хранятся в Таримском Государственном банке. Получение по кредитным картам и коду. А так же по векселям на предъявителя. Однако получить сможем только три четверти от этой суммы. Как известно, дон Илия отправил в Метрополию Сэма Чу и родичей. Они имеют доступ к некоторым копилкам.
  - Ничего. Девять миллиардов сумма неплохая. А что по компромату?
  - На крючке у дона Илии висело около сотни политиков, чиновников и военных Метрополии. В основе мелкая и средняя рыбешка. По-настоящему интересных фигурантов всего пять. Сенатор Орвелл с планеты Игварния, представляющий интересы родного мира при дворе Орландо Таги. Отставной адмирал Микаэль Розецвейг, председатель Ветеранского Союза Высшего Командного Состава ВКС. Министр Тарима по соцобеспечению мадам Диметролус. Глава Корабельного профсоюза профессор Челяев. А так же командующий Таримскими военно-морскими силами свет-лидер Жорж Пескарини.
  - Они на крючке крепко сидят?
  - Не сорвутся.
  - Какого рода компромат?
  - Извращения, взятки, коррупция, криминальные правонарушения, убийства.
  - Так-так...
  Не торопясь, попивая кофе, я задумался. Однако Трофимов прервал мои размышления:
  - Командир, а что с молодым Син-Каррасом делать?
  - А сам что думаешь?
  - Парень на своих родичей мафиозо, не похож. Учился на Гедеоне, специальность - экономика. Два года прожил в Метрополии, снова учился и крутился при дворе Орландо Таги, в высшем свете. Там обзавелся связями и на Амур прилетел просить у отца денег для реализации одного интересного проекта.
  - Что за проект?
  - Создание частного инвестиционного фонда для поддержки талантливых ученых, которые занимаются селекцией плодоовощных культур. Я в этом плохо разбираюсь, но залез в его ноутбук, ознакомился с идеями и пришел к выводу, что это принесет прибыль. А сейчас, когда он посмотрел новости и узнал, что родной клан разгромили, отец погиб и Син-Каррасы объявлены врагами, парень в растерянности. Очень удобный момент для вербовки. Тем более что Син-Каррасы, как и Кампино, имели свои тайные копилки. Еще несколько миллиардов, которые могут нам пригодиться. Это мое мнение, но решать, конечно же, тебе, командир. Как скажешь, так и будет.
  - Принесешь ноутбук Син-Карраса. Торопиться не стоит. Нам в подземельях еще три-четыре дня прятаться, пока оцепление не снимут, время в запасе имеется. У тебя еще что-то есть?
  Трофимов пожал плечами:
  - Что хотел - все сказал.
  - Тогда ступай.
  Сотрудник новоросского ГРУ покинул помещение, и я через коммуникатор соединился с "Мастером", который выдал пакет свежей информации о том, что происходило на Амуре.
  Диана Виртэ и Юрий Сильвани взяли планету в ежовые рукавицы. Все кланы, которые имели хоть какое-то влияние на планетарное правительство и содержали частные армии, разбиты. Аристократов и промышленников тоже проредили. За несколько дней централы перебили свыше десяти тысяч человек. Еще пятьдесят тысяч находятся в тюрьмах и фильтрационных лагерях. Сопротивляться адмиралам больше некому. Уцелели мелкие преступные группировки и полтора десятка донов смогли вырваться в провинцию, но они затаились и серьезных проблем от них ждать не стоит.
  На Амуре начинается следующий этап. У донов провели финансовую экспроприацию, и на эти средства планета в срочном порядке готовится к обороне. Из резервистов формируют батальоны, полки, бригады и дивизии, которые сводятся в корпуса. Из иных миров прибывают транспорты с вооружением, медикаментами, бронетехникой, старыми аэрокосмическими истребителями и пусковыми ракетными установками противокосмической обороны. Закладываются минные поля и на орбиты выводятся фугасы. В дополнение к древним бункерам и укрепрайонам, роются новые. А еще с Амура вывозят перфенит, заводское оборудование и ценных специалистов.
  Пока все по замыслу Орландо Таги и Дианы Виртэ. А что делать нам? Ответ на поверхности. Нужно ждать, отслеживать ситуацию и готовиться к появлению гортайинов. Тут все просто и понятно. Главное - не упустить момент и оказаться рядом с Виртэ, когда она атакует корабль драконов. Диана женщина умная и хитрая - это отмечалось неоднократно, но я смог разгадать ее план. Точнее, "Мастер" проник в командную сеть централов и предоставил необходимые данные, а я только вывел общий итог.
  Когда гортайины окажутся в системе Ирис, они разделятся. Часть флота займется уничтожением кораблей централов и много времени это не займет. После чего они создадут вокруг планеты охранный периметр и прикроют ее из космоса. А основная часть вражеских кораблей в это самое время начнет выжигать планету, отлавливать людей и складировать органику в холодильниках. Драконы появятся вблизи самых крупных мегаполисов - телепортация поможет. И Диана Виртэ решила, что удобных площадок для этого должно быть немного и рядом с одной из них, вернее, под ней, уже строится подземный опорный пункт. Гортайины ждут удара откуда угодно, но только не внутри своего периметра безопасности. Так что шансы у Дианы есть. Один рывок. Воины-механоиды атакуют драконов и захватят корабль, а инженеры быстро демонтируют установки телепортации. После чего быстрый отход. Жизни солдат не важны. Они прикроют госпожу, которая по подземным переходам скроется, окажется в безопасном месте и угодит в мою ловушку...
  Отключив коммуникатор, я усмехнулся, машинально потер ладони и сам себе сказал:
  - Пока все выходит гладко.

22.

  Штаб планетарной обороны работал в усиленном режиме. С того дня, как Диана Виртэ оказалась на Амуре, минуло почти три месяца. До предсказанного искусственными интеллектами первого срока появления гортайинов в системе Ирис оставалось двое суток. Расчет по Земле. Всего сорок восемь часов. К сожалению, для подготовки планеты Амур к обороне времени было немного. Однако племянница Орландо Таги могла собой гордиться, ибо сделано немало. И, находясь в кресле главного штабного оператора, она смотрела на монитор, впитывала поступающую информацию, обрабатывала ее и сортировала. При этом порой она хмурилась или улыбалась.
  Планета Амур поставлена под ружье. Семьдесят процентов мужского населения мобилизовали и призвали на службу в вооруженные силы. Кто в состоянии воевать, тот в строю, в одной из многочисленных частей планетарного гарнизона. А доходяги, уклонисты, трусы и потенциальные дезертиры строили укрепления, рыли подземелья и занимались эвакуацией некомбатантов в убежища, леса и горные теснины. Хотя, если смотреть правде в глаза и быть честным, судьба миллионов женщин, стариков и детей адмирала Виртэ не заботила. Она с самого начала знала, что шансов выжить у них мало. Гортайины с легкостью обнаружат скопления людей, взломают любую оборону и получат вожделенное мясо. А поскольку эвакуировать некомбатантов и гарантировать их безопасность Диана не могла, она отстранилась от этой проблемы и полностью сосредоточилась на главной цели.
  Обороной системы Ирис занимался адмирал Юрий Сильвани, который не собирался жертвовать всеми своими кораблями и хотел дать негуманам бой, а потом отойти. Наземными силами командовал молодой и рьяный генерал-лейтенант Жан Ван-Торрес. За Дианой Виртэ оставалось общее руководство и контроль, а так же подготовка к захвату вражеского корабля. Большую часть своего драгоценного времени она посвящала именно этому проекту и считала, что ловушка для гортайинов готова. Вблизи Тангар-холла, второго по величине города на планете, находилось огромное поле, которое местные жители называли Веребирскими лугами. Для приземления гортайинов место подходило практически идеально. Городские окраины в шести милях, а вокруг застройка или холмы, в которых за пару месяцев силами военно-инженерных бригад построены подземные капониры, казармы, укрытия для артиллерии и авиации, а так же ветка метро.
  Дальше все просто - так хотела думать Диана Виртэ. Негуманы приземляются и атака. Захват корабля и демонтаж установок телепортации. Отход и бегство в Сигварские горы, где ее ожидает быстроходный корабль с улучшенными системами маскировки. Приказ Орландо Таги будет выполнен любой ценой. Центральные Миры получат оружие для победы над всеми врагами, а племянница верховного правителя займет достойное место в свите своего родственника, который недоволен наследником.
  От мысли, что удачно проведенная операция возвысит ее настолько, что она сможет влиять на решения Орландо Таги, голова Дианы начинала кружиться. Фантазия рисовала перед ее мысленным взором великолепные картины, и она дрожала от нетерпения. Скорей бы уже появились гортайины... Скорей бы... Однако негуманов пока не было и разведывательные корабли, которые отправились навстречу врагам, драконов не обнаружили. Поэтому Диана заставляла себя успокоиться и возвращалась к просмотру штабных сообщений...
  "Линкор "Сервентэ Дипполо" покинул систему Ирис. Курс - Тарим".
  "Конвой "Б-88-3" занял орбитальную точку "Кайзер" и ждет посадочного места".
  "Сдан в эксплуатацию подземный укрепрайон "Хавьер". Точка нахождения - полуостров Микин. Работы проводились 16-й инженерно-саперной территориальной бригадой. Акт проверки подписан полковником Эрбертом".
  "Бунт в 96-м мотострелковом резервном полку. Порядок восстановлен силами полицейского отряда спецназначения "Щит". Арестовано 89 солдат и офицеров. При попытке сопротивления уничтожено семь человек. Дела арестованных направлены в военно-полевой трибунал".
  "В городе Даполис, регион Акай, задержан дон Че Воланден. Задержание провел наряд патрульно-постовой службы".
  "В 71-м планетарном корпусе прошла внеочередная проверка боеготовности. По тревоге на исходный рубеж смогли выдвинуться всего семь процентов подразделений первой очереди. Материально-техническое состояние корпуса - неудовлетворительное. Командный состав подготовлен плохо. В бригадах разложение и повальное пьянство. Приказом генерал-лейтенанта Ван-Торреса командир корпуса генерал-майор Веселиров отстранен от занимаемой должности и помещен под домашний арест. Новым командиром корпуса назначен полковник Ишкенов".
  "На заводе по переработке перфенита номер 9/5 произошла диверсия. Подробности происшествия выясняются".
  "Конвой "Б-88-3" получил посадочные места и входит в атмосферу планеты. Точка назначения - космодром "Талисман". Цель конвоя - эвакуация ценных специалистов и членов их семей".
  "В регионе Палатия авария. Рухнул аэрокосмический штурмовик "бернардино". Пострадавших нет. Обстоятельства аварии выясняются".
  "Закончено формирование 500-й мотострелковой территориальной бригады. Распределение в 77-й корпус планетарной обороны. Командир бригады - подполковник Эйрмунд Баш".
  "Полк "Стальная башка" занял особый укрепрайон".
  "Эскадрилья "Вихрь" вошла в состав 19-го авиакрыла".
  "Подразделения 2-й артиллерийской бригады выдвинулись на огневые позиции. Отмечена нехватка боеприпасов"...
  Одно сообщение сменялось другим, и Диана Виртэ вникала в суть любой проблемы, которая казалось важной. Если требовалось, госпожа адмирал отдавала дополнительные указания, но, по большому счету, она просто убивала время и старалась себя занять. Конечно же, Диана ждала сообщений от дальних разведчиков, которые присматривали за "диким" космосом, и ближе к вечеру долгожданный доклад поступил. Это было короткое видео и прежде, чем включить воспроизведение, Диана резко выдохнула.
  "Неужели разведчик нашел гортайинов?" - подумала госпожа адмирал и открыла видеофайл.
  Тесная рубка дальнего разведчика. Лицо пилота скрыто шлемом, и он диктует послание в штаб планетарной обороны:
  - Дальний разведчик "Т-12". Пилот - капитан-лейтенант Максим Фернбахен. В системе Белый Ловец обнаружил армаду негуманов. Свыше трех тысяч огромных кораблей класса "колониальный транспорт". Они возникли неожиданно. Меня заметили. Пытаюсь оторваться. Преследователи на хвосте. До ближайшей точки перехода в гиперпространство сорок минут...
  Вмешался бортовой компьютер:
  - Противник выпустил ракету! Контакт через три минуты! Ошибка! Одна минута! Ошибка! Контакт!
  Короткая вспышка. Экран потемнел. Конец сообщения. Пилот Максим Фернбахен погиб, но свою миссию выполнил. Он предупредил Амур о приближении гортайинов.
  Около минуты госпожа адмирал смотрела в темный экран и размышляла, а затем решила позвонить Юрию Сильванни. Однако бывший любовник опередил ее, и она услышала его голос:
  - Ты уже посмотрела доклад Фернбахена?
  - Посмотрела.
  - И что будем делать?
  - Встречать гостей. Как планировали.
  - Понял тебя, Диана. Ты отправляешься в бункер?
  - Верно.
  - Может, встретимся?
  - А ты этого хотел бы?
  - Да.
  Диана задумалась. Юрий Сильванни все еще любил ее и страдал. Мужчина понимал, что выполнить приказ Орландо Таги и уцелеть будет трудно. Поэтому хотел еще раз ее увидеть. Возможно, в последний. Чувства и чаяния адмирала для Виртэ секретом не были. Но она не любила долгих разговоров и признаний в любви, которые обязательно последуют, если она и Юрий снова встретятся. Тем более при таких обстоятельствах. Поэтому красавица ответила отказом:
  - Извини, Юрий. Я считаю, что это ни к чему.
  - Жаль, - просипел адмирал и добавил: - Удачи тебе, Диана.
  - И тебе того же, Юрий.
  Отключив коммуникатор, Виртэ резко встала и обратилась к дежурному полковнику, который смотрел на нее и ждал распоряжений:
  - Принимайте руководство штабом, господин полковник. До появления генерала Ван-Торреса вы старший офицер. Всем частям и соединениям - первый уровень боевой готовности. Транспортным кораблям покинуть Амур в течение двадцати четырех часов. Я буду находиться на запасном командном пункте.
  Полковник кивнул и занял кресло главного оператора, а Диана Виртэ, еще раз окинув взглядом рубку управления планетарного штаба, направилась к лифтовой площадке. Времени на подготовку и раскачку уже не оставалось. Послезавтра гортайины нанесут удар по Амуру.

23.

  Гортайинов ждали и все равно они появились в системе Ирис неожиданно. Огромные корабли негуманов, сигарообразные, ромбовидные, в форме пирамид и дисков, один за другим возникли в пространстве между планетами Амур и Оскол, а затем быстро сгруппировались в боевой ордер. После чего вокруг вражеской армады появилось общее силовое поле.
  Я наблюдал за этим, находясь в глубоком бункере, который был построен военными инженерами централов как ЗКП (запасной командный пункт) 43-го корпуса планетарной обороны. Опять постарался "Мастер", обеспечил меня и команду укрытием, а сам оставался на борту "Теневика" и транслировал нам все, что происходило в космосе, а затем на планете. Нас никто не тревожил, а Диана Виртэ в тридцати километрах от нашего местоположения, готовится к захвату вражеского корабля. Дергаться не надо. Держи себя в руках. Сиди и наблюдай. Жди удобного момента. Что я и делал.
  Адмирал Сильванни начал космическое сражение первым. Его флотилия была усиленна старыми эсминцами с небольшими экипажами из штрафников, и он кинул их на противника. Фактически - адмирал послал полтора десятка судов на смерть, и они не отступили. Что и неудивительно, ибо военные моряки-штрафники были обколоты боевыми стимуляторами и понимали, что назад дороги нет. Только вперед! На врага! Нашему царю показали фигу - умрем все до последнего!
  Основная группировка ВКС централов, находясь невдалеке от точки гиперпространственного перехода, отстрелялась по гортайинам ракетами и торпедами, дала одновременный орудийный залп и стала набирать скорость, чтобы уйти из системы Ирис. А эсминцы-смертники попробовали развернуть мобильные минные сети из самоходных фугасов и выбросили в космос немногочисленные торпеды. Но гортайины были начеку, чего-то подобного ожидали и отразили атаку играючи. Торпеды, ракеты и самоходные фугасы людей уничтожались на подлете. Они просто взрывались, одна за другой, а иногда десятками, и тут не обошлось без оружия негуманов, которое использовало принцип телепортации. А выпущенные "орками" снаряды силовая защита драконов отразила. После чего гортайины стали уничтожать эсминцы, которые, несмотря на свою маневренность, все-таки попадали под удар.
  Шансов победить противника или хотя бы задержать его, у адмирала Юрия Сильванни, который в это самое время находился не на флагманском корабле, а на секретной базе с теневой стороны спутника Дориан Грей, не было. Совсем. Никаких. В лобовой атаке он погубил старые эсминцы и флотилия "Ирис", разогнавшись, ушла в гиперпространство. К чему напрасные жертвы и потери? Неужели опытный адмирал идиот? Эти вопросы мог задать любой человек, который не посвящен в планы централов. А поскольку мне они известны, я таких вопросов не задавал. Все по плану. Гортайины увидели, что люди сопротивлялись, а потом отступили. Это укладывалось в их представления о нашей расе. Поэтому они не должны были заподозрить, что им уготована ловушка, и начали высадку на Амур.
  Армада вражеских кораблей разделилась. Небольшие маневренные суда, приблизившись к планете, занялись расстрелом орбитальных спутников и крепостей, автоматических артиллерийских станций и стационарных космических фугасов. Все с дальней дистанции - определение потенциально опасной цели и выстрел из телепортационного орудия. Снаряд оказывался на мишени или внутри нее, и происходил подрыв. А основная часть вражеского флота приступила к высадке на поверхность Амура и, надо отметить, это было зрелищно. Просто представьте себе - равнина вблизи опустевшего города. Обычное утро или вечер. Ничто не предвещает беды и в один миг все меняется. На поле, поднимая клубы пыли, возникает огромный космолет, а потом открываются люки и появляются гортайины. Величественные драконы, многие из которых передвигались при помощи антигравитационных платформ, двигались к ближайшему поселению, а вокруг них крутилась свита: люди, какие-то ручные птицы, похожие на больших кошек существа и даже змеи, по размерам как взрослая земная анаконда. Казалось, сами древние боги посетили мир, настолько величественно и грандиозно все выглядело. Вот только боги совсем не добрые. Если гортайинов с кем-то сравнивать, то с повелителями Ада или Хаоса, как их описывали древние земные авторы вроде Лавкрафта, Дерлета или Муркока.
  Что касательно людей, они затаились. Планетарные корпуса, которые сформированы из резервистов и мобилизованных ополченцев, плохо вооруженные и не обученные, заняли оборону в горах и лесах. Они прикрывали мирное население, которое пряталось в убежищах. А главные силы - авиация, аэрокосмические силы, батареи ПКО и ПВО, тяжелая артиллерия и бронетанковые соединения, готовились к одновременной атаке на противника. Нужен был приказ. Всего одна короткая команда и начнется битва. Отдать его могла Диана Виртэ и больше никто. А госпожа адмирал выжидала, и я переключился на ее бункер.
  Картинка с командного пункта Дианы Виртэ пошла сразу, а потом появился звук. Госпожа адмирал, как и я, наблюдала за гортайинами. Она была в тяжелой броне, и рядом стоял штурмовой автомат "марлин". Все это свидетельствовало о ее готовности лично вступить в бой с негуманами. Однако она продолжала наблюдать и командир полка "Стальная башка" полковник Сумердар, закованный в доспех монстр с искусственными конечностями, поскрипывая сервомеханизмами, приблизился к ней и проскрежетал:
  - Госпожа, воины готовы к выходу на поверхность. Ждем команду.
  Не оборачиваясь, Диана Виртэ ответила:
  - Еще пять минут, полковник. Не все корабли приземлились.
  Сумердар кивнул и отступил, а Виртэ продолжала отмечать точки приземления вражеских кораблей и на ее красивом лице появилась хищная улыбка. Она могла собой гордиться, ибо просчитала поведение негуманов, пусть и не самостоятельно, а при помощи ИИ, и подготовилась. Вражеские корабли, не подозревая о ловушке, оказались на поверхности Амура и многие приземлились в тех точках, которые были заранее заминированы. И это не какие-то локальные минные постановки против бронетехники или живой силы противника. Все гораздо серьезнее. Закладывались ядерные фугасы и противорабельные ракеты "Гур" с термоядерными боеголовками. А когда они закончились в ход пошли обычные взрывчатые вещества, вроде тротила, которых на любой рудничной планете с избытком.
  Минута. Другая. Третья. Орбитальные спутники были полностью уничтожены, и командная система централов переключилась на проводную связь. Девяносто процентов вражеских кораблей приземлись, и в космосе осталась только небольшая группировка прикрытия. Самое время перейти к активным действиям, пока негуманы не обнаружили, что оказались в осином гнезде, и Диана Виртэ отдала приказ:
  - Всем! Всем! Всем! Говорит Единица! Начинаем! Код: два, три, пять!
  Отменить команду уже невозможно. По всей планете произошла одновременная детонация сотен ядерных фугасов и противокорабельных ракет. Они взрывались вблизи вражеских кораблей, а некоторые под ними, и это было страшно. В данном конкретном случае никто не собирался думать про экологию планеты, людей и города. Главное - достижение цели. Но произошло то, чего никто, в том числе и Диана Виртэ, не ожидал. Обычные мины и тротиловые закладки, а так же ядерное оружие, ожиданий не оправдали. Детонация была и огромные грибовидные фонтаны появились. Но адское пламя, которое должно было испепелить драконов, оказалось слабее на десятки порядков. Как? Почему? В чем причина? Судя по всему, гортайины имели устройства, которые снизили мощность ядерного оружия и обычных взрывных устройств. Возможно, какие-то негаторы или преобразователи. Непонятно. Что-то впитывало в себя разрушительную энергию, а времени, дабы разобраться с этим вопросом не было. Все следовало делать быстро и люди пошли в атаку.
  В горах, лесах и брошенных городах вышли на позиции артиллерийские и ракетные установки. С тайных аэродромов взлетали тысячи атмосферных и аэрокосмических летательных аппаратов. Полки, бригады и дивизии, которые имели бронетехнику, двинулись на корабли гортайинов. Миллионы людей и десятки тысяч машин действовали по единому плану. И все это для того, чтобы отвлечь внимание от Дианы Виртэ и ее армейской группировки. Причем простые солдаты даже не понимали, ради чего идут на смерть. Они просто выполняли приказы и верили, что тем самым спасают свои семьи, которые прячутся в огромных душных бункерах и убежищах. Но это, конечно же, было не так.
  - Знатный сейчас замес начнется, - услышал я за спиной голос Жоры Ломова, который тоже смотрел на экран монитора.
  Обернувшись, я спросил его:
  - Как наши воины?
  - Готовы.
  - Проход к ветке метро проверил?
  - Три раза по нему лично прошел.
  - Мину на монорельсе установили?
  - Так точно, командир. Не беспокойся. Если Диане Виртэ повезет, и она добудет, что нужно Орландо Таги, мы ее легко перехватим.
  - Хорошо.
  Снова я посмотрел на монитор, поменял несколько каналов и смог увидеть бой штурмовиков "Стальной башки", которые начали захват вражеского корабля.

24.

  Полковник Яков Сумердар пошел в атаку вместе со своими людьми. Искалеченные воины, которым дали шанс еще немного пожить, а затем с честью погибнуть в бою, были настроены решительно. Они готовились встретить смерть, а многие даже хотели ее приблизить. Слишком мучительной была их жизнь и воины, у кого после модернизаций тела сохранились лицевые мышцы, улыбались. Ветераны-смертники рвались в битву и полковник, глядя на них, был доволен. Такой же одинокий и никому ненужный вояка с протезами вместо конечностей, под постоянной медикаментозной подпиткой, он собирался погибнуть, но перед этим выполнить приказ.
  Скрипнув, ворота бункера замерли, а движки заревели и задымились. От мощных взрывов, которые происходили вблизи вражеского корабля, пласты почвы сдвинулись и створки заклинило. Воинам и мехстрелкам пройти можно, пусть даже небольшими группами, а вот бронетехника застрянет. Мелочь. Бойцы "Стальной башки" могли обойтись без танков и броневиков. Однако до цели больше километра и необходимо доставить на борт вражеского судна инженеров, обычных людей в легких бронежилетах и касках, с автоматами и дыхательными масками на лицах.
  - Гойт! - полковник указал одному из лейтенантов на ворота. - Освободить проход!
  - Есть! - ответил офицер и вместе с бойцами бросился вперед.
  Закованные в тяжелые бронескафандры воины навалились на ворота. Они смогли расширить проход, и полковник отдал новый приказ, который прошел по командной сети полка:
  - Наступаем по плану! Шлемы закрыть! На промежуточные цели не отвлекаться! Только вперед! Все внимание на корабль, а негуманами займутся мотострелки и спецназ! Начали!
  Полк "Стальная башка", в котором было всего семьсот сорок воинов, не дожидаясь бронетехнику, в сопровождении сотни мехстрелков вышел из подземелья.
  Кругом серая пыль. Неба не видно. Земля в глубоких рытвинах и ямах. Зелени не осталось - ударная волна даже траву унесла.
  "Словно в аду оказался", - подумал полковник Сумердар и усмехнулся, а потом решительно направился к вражескому кораблю, который был скрыт пылевыми облаками.
  Сумердар не забивал голову лишними мыслями. Он просто выполнял приказ, и многое делал автоматически. С ним на связь выходили приближающиеся атмосферные штурмовики, которые должны были прикрыть отступление инженеров, и он подтвердил, что все по плану. Вклинились артиллерийские наводчики, и полковник опять ответил. А потом справа и слева появились броневики мотострелковой бригады, которая практически сразу вступила в соприкосновение с противником. Вспыхнула перестрелка, и мотострелки доложили, что уничтожили полсотни боевых животных, которые похожи на огромных саблезубых кошек. Однако Сумердар промолчал. Он знал, что боем из штаба руководит Диана Виртэ - если понадобится, она вмешается и отдаст дополнительные инструкции; а полковник и его ребята исполнители.
  Удалившись от выхода, примерно через триста метров, полк "Стальная башка" на ходу выстроился в боевой порядок. В авангарде механические стрелки, которые запрограммированы на уничтожение противника. В центре полковник и две роты. С флангов еще по две роты. В тылу взвод тяжелого вооружения с гранатометами, огнеметами, минами и кумулятивными зарядами. А уже за ними двигались бронетранспортеры с инженерами и механиками.
  "Пора ускориться", - промелькнула в голове полковника мысль, и он отдал новую команду:
  - Всем "стальным"! Режим движения - три!
  Сотни людей в бронескафандрах, поднимая клубы пыли, перешли на бег. Они мчались к цели и, пройдя через силовое поле, которое окружало вражеский корабль, вскоре ее достигли. В далеком прошлом судно гортайинов принадлежало расе лер-ариш, и по классификации людей являлось линкором класса "Звездный пес". Это вселяло в полковника Сумердара надежду, что посты управления на переделанном и модернизированном драконами корабле не были перенесены. Следовательно, захват пройдет относительно легко. Главное - не промахнуться и сразу ударить по центру управления.
  Воины замерли возле испещренного вмятинами и выбоинами борта линкора, а вокруг людей рассредоточились механические стрелки. Пыль никуда не делась и видимость по-прежнему плохая. Однако тактические системы управления постоянно сбрасывали полковнику свежие данные, и он опять усмехнулся. Его воины вышли точно к ходовой рубке линкора.
  - Занять оборону! - передал полковник воинам. - Подрывники ко мне!
  Обычно, чтобы проникнуть на вражеский корабль, абордажные команды используют специальные резаки, которые вскрывают толстую бортовую броню. Однако сейчас случай особый. Щадить вражеский корабль не надо. Пока по всей планете идут бои и люди пытаются отвлечь гортайинов, полковник должен захватить совершенно определенные механизмы и приборы. Поэтому изначально было принято решение использовать кумулятивные заряды. Так быстрее.
  Пока воины полка и мехстрелки расширяли охранный периметр, подрывники быстро установили мощный заряд. Бойцы "Стальной башки" затаились. Вот-вот должен произойти подрыв. Пошел отсчет и в этот момент в эфире прозвучал вскрик командира второй роты капитана Скарвейна:
  - Контакт! Вижу противника! Дракон!
  Рота Скарвейна находилась на правом фланге и на экране в шлеме полковника появилась тактическая схема. К позициям "Стальной башки" приближался противник. Одна большая красная точка - гортайин. Рядом две сотни поменьше - слуги дракона.
  На правом фланге раздался мощный взрыв, и вдоль борта вражеского корабля, разгоняя пыль и оставляя за собой оплавленную дымящуюся землю, прокатилась огненная волна. После чего пришел доклад Скарвейна:
  - Два-четыре уничтожен! Противник использует плазму. Потери в два-три и два-один!
  Это значило, что четвертый взвод второй роты погиб, а третий и первый понесли потери.
  - Огонь! - прорычал полковник. - Чего ждете?! Бей из всех стволов! Мать вашу!
  Завизжали роторные пулеметы, затарахтели автоматы и заклацали автоматические гранатометы. Вторая рота попыталась остановить противника, но неудачно. Снова раздался мощный взрыв, и опять над землей, вслед за ударной волной, прокатилась остаточная огненная. Стрельба стихла, и над пылевым облаком показался гортайин. Дракон оказался настолько огромным, что силуэт его тела прорисовывался сквозь дым и пыль. Негуман был ужасен. Его башка, склоняясь к земле, высматривала людей, и он приближался к полковнику.
  Кто другой на месте Сумердара, возможно, растерялся бы. Однако полковник знал, на что шел и куда вел своих воинов. Поэтому он подбодрил парней:
  - Всем "стальным"! Не дрейфить! Это всего лишь зверь! Огромный и опасный, но зверь! Кто видит гортайина - уничтожить противника!
  На дракона обрушился шквал огня. Автоматы и пулеметы, гранатометы и огнеметы, противотанковые управляемые ракеты и пушки подошедших бронетранспортеров. Люди применили все, что имели, и гортайин не выдержал. Негуман имел индивидуальную защиту, которая сродни силовой броне корабля. Но даже она не справилась и, издав громкий гневный рык, а затем, метнув в штурмовиков новую волну плазмы, раненый дракон отшатнулся и отступил. В бой, прикрывая хозяина, вступили его слуги, саблезубые кошки и вооруженные древним стрелковым хламом люди. Часть штурмовиков начала их отстрел, а две роты сгруппировались вокруг полковника.
  Одновременно с этим произошел подрыв кумулятивного заряда, который прожег броню вражеского корабля, и воины "Стальной башки" полезли внутрь. Они действовали стремительно и без колебаний - нельзя дать противнику, который превосходил людей технологически, время опомниться. Полковник Сумердар был вместе со своими ребятами и надеялся на эффект неожиданности, однако враги уже ждали штурмовиков. Люди оказались в огромном хорошо освещенном зале. В дальнем его конце находился средних размеров гортайин, а между ним и штурмовиками ползали большие змеи, которые сразу бросились на абордажников, и воинам пришлось вступить в бой.
  Воины "Стальной башки" вступили в бой. Пули и гранаты разрывали тела ползучих тварей. Но они оказались очень живучими и, даже получая смертельные ранения, теряя куски тел, змеи продолжали наступать и смогли ворваться в строй штурмовиков.
  Закипела рукопашная схватка. Во все стороны полетели оторванные механические руки и ноги штурмовиков, элементы брони и головы ползучих тварей. Кругом кровь и слизь, фонтанчики масла и пулевые росчерки. Хаос воцарился на поле боя. Однако Сумердар смог разглядеть, что гортайин пытается покинуть зал. Негуман отступал, и полковник мог дать ему уйти, но он действовал по наитию. Подобрав ручной гранатомет "фокус-4", который выронил убитый воин, Сумердар встал на тело мертвеца, поймал гортайина в прицел, зафиксировал цель и выстрелил.
  Огненный комок пронесся через зал над головами сражающихся воинов и догнал гортайина. В последний момент дракон обернулся, видимо, почуял опасность, и боевой заряд попал ему в голову.
  Череп гортайина разлетелся на куски и змеи моментально утратили агрессивность. Они стали отползать от людей, которые вновь стали их расстреливать. А туша гортайина с шумом шлепнулась на палубу.
  - Инженеры! - зарычал полковник, пальцем прижимая клавишу передачи радиосигнала. - Сюда! Живее!
  Штурмовики добили змей, взяли зал под контроль и выдвинули в коридоры группы прикрытия. После чего появились инженеры, которые осмотрели помещение и обнаружили пульт управления кораблем. По крайней мере, они так сказали, но гарантий не давали. Какие гарантии, когда вокруг все сделано негуманами? Можно что-то предполагать и не более того. Тем более что гортайины проводили модернизацию и внутреннюю перепланировку линкора, а их приборы выглядели как кристаллы с припаянными к ним полудрагоценными камнями.
  - Ищите телепортационные орудия и демонтируйте все, что может быть интересно нашим ученым! - приказал полковник инженерам. - Живее, господа!
  Гражданские специалисты разделились. Одна половина взялась за демонтаж систем управления кораблем. А другая половина под охраной воинов стала искать орудийные системы.
  Снаружи продолжалась битва. Штурмовики и мехстрелки, а затем подошедшие на помощь мотострелки и спецназ продолжали удерживать периметр. Со всех сторон наступали рабы гортайинов: люди и змеи, саблезубые кошки и какие-то мутанты. Хозяева в стороне. Они не вмешивались и люди не понимали в чем дело. А разгадка была простой. Когда сдетонировали заложенные возле корабля мины часть драконов находилась снаружи, и двигалась по направлению к Тангар-холлу. Они получили серьезные ранения и остальные гортайины, покинув корабль, пытались спасти сородичей. Эта задача была приоритетной и на людей, получив отпор, они старались не отвлекаться.
  Тем временем инженеры отключили корабельные системы - вырезали пульт управления сваркой. Силовое поле вокруг корабля исчезло, а свет внутри померк - включилась аварийка. Вторая группа инженеров сообщила полковнику, что смогла обнаружить систему управления огнем. Опять же, предположительно. Как и первая группа, специалисты второй выдрали приборы из корабельного корпуса. Как говорится, с мясом. А затем стали отходить.
  На борту вражеского корабля был оставлен ядерный ранцевый фугас. Штурмовики и технические специалисты начали покидать линкор. Отошли без потерь и полковник Сумердар подумал, что операция прошла гораздо легче, чем предполагалось. Дело за малым - вернуться в бункер с трофеями. Но это оказалось самым трудным этапом операции, потому что гортайины решили показать людишкам свою мощь и нанесли ментальный удар.
  Сначала полковник Сумендар не понял, что происходит. Дозорные доложили о приближении группы драконов, и трофеи были погружены в бронетранспортер. А затем он почувствовал, что не может пошевелиться. На плечи навалилась непомерная тяжесть. Веки стали закрываться и Сумердару захотелось упасть, а потом заснуть.
  Взгляд полковника с трудом скользнул по воинам, и он отметил, что никто не шевелится. Сотни людей: штурмовики, мотострелки, инженеры и спецназовцы - все они оказались под контролем драконов. Никто не смог оказать сопротивление негуманам, которые приближались, и конец людей был предсказуем. Вот-вот гортайины подойдут вплотную и начнут пожирать тех, кто посмел бросить им вызов, а слуги драконов будут подъедать остатки и захватывать пленников. Однако были еще механические стрелки. Они подчинялись заранее заложенным командам и попытались обстрелять противника. Конечно же, без особого успеха. Индивидуальная силовая броня прикрывала драконов, но мехстрелки задержали гортайинов. Всего на одну минуту. И за это время на помощь пехотинцам прилетели атмосферные штурмовики "коррадо".
  Две сотни старых летательных аппаратов атаковали негуманов. "Коррадо" стали осыпать гигантских драконов ракетами и снарядами, делали один заход за другим, а помимо того сказала свое слово артиллерия.
  Гортайины были вынуждены перейти к обороне, и занялись уничтожением юрких "коррадо". Контроль над людьми ослаб и полковник Сумендар, недолго думая, запрыгнул в бронетранспортер с трофеями и помчался к бункеру.
  - Отступаем! Всем-всем! Срочный отход!
  Крики полковника слышали офицеры, которые имели допуск к командной волне, и они попытались организовать грамотный отход. Только поздно. Таймер ранцевого ядерного фугаса был выставлен на десять минут, и он сработал в тот момент, когда бронетранспортер полковника влетел в бункер, вырулил на площадку транспортного лифта и начал опускаться.

25.

  Оставленный на корабле негуманов ранцевый ядерный фугас был относительно маломощным. Всего-то пятнадцать килотонн. Для уничтожения вражеского линкора этого достаточно и он рванул так, что мало никому не показалось. Корабль негуманов взрыва, конечно же, не выдержал. Он развалился так быстро, что за этим невозможно проследить человеческим глазом. Только если просматривать видеозапись в замедленном режиме. А затем над полем боя стало подниматься огромное грибовидное облако, и волны смерти, ударные, тепловые и лучевые, уничтожали все, до чего смогли дотянуться. Люди и гортайины со своими слугами - все они умирали одинаково. Броня и силовые защитные поля не выдерживали. Разрушительная энергия добиралась до плоти и превращала ее сначала в жареное мясо, а потом в прах и пепел.
  Страшная картина - даже мне и бывалым воякам, которые наблюдали за тем, что происходило на поверхности, становилось не по себе. Как говорится - врагу такого не пожелаешь. Но централы сами виноваты. Они многое просчитали правильно и хорошо подготовились к бою, поэтому захватили трофеи, которые умирающий полковник Сумердар передал Диане Виртэ. А вот про ментальную защиту, дабы прикрыть солдат от гортайинов, не подумали. Или не захотели думать, что тоже вероятно, ибо жизни простых людей и воинов для Орландо Таги ничего не значат. Этот козел целую планету драконам на растерзание оставил - подобный поступок о многом говорит. Так что о спасении воинов, пусть даже таких элитных как штурмовики полка "Стальная башка", никто из высоких начальников и многозвездных командиров, скорее всего, не задумывался. Их списали еще на стадии разработки операции, и они погибли.
  Впрочем, судьба вражеских воинов меня особо не заботила. По-человечески их жаль, как и жителей планеты Амур. Но, как я уже отмечал, они враги Новоросской империи, адмиралом и принцем которой меня сделали судьба и родной дедушка. Так что пусть погибают или выживают самостоятельно. Все в руках богов Космоса и судьбы. А мне нужно перехватить Диану Виртэ и завладеть трофеями.
  - Уходим! - сказал я, покидая место возле пульта управления бункером и отключая монитор, который продолжал транслировать кадры кипевших на планете яростных сражений.
  Воины зашевелились, быстро собрались и мы стали спускаться вниз, к ветке секретного метро. Нас немного. Кто-то присоединился на Амуре, был допущен к тайне и узнал, кто мы такие, а потом принес мне клятву на верность. Однако большую часть наемников и бандитов, бывших в моем подчинении, я распустил. Поэтому сейчас в нашей команде двадцать бойцов ударной группы и столько же людей, включая Хулио Син-Карраса и Марко Бартоло, под командой Роберта Маркина на борту "Теневика". Всего: сорок воинов и два принца. Много это или мало? Для наших целей, которые в процессе пришлось менять и корректировать, вполне достаточно. И планы у нас простые. Захватим трофеи и возьмем в плен Диану Виртэ. Постараемся покинуть Амур и систему Ирис. Дальше берем курс на один из главных миров централов, Гедеон, Тарим, Аризону или Равенну. Там встретимся с агентами новоросской разведки, которые так и не успели добраться до Амура, а потом посмотрим. Главное - сам я жив и относительно здоров, команда слаженная, прибыток имеется и корабль заправлен. А время, чтобы подумать и принять решение, у нас будет. Разумеется, если мы сможем без потерь покинуть Амур.
  Спустя десять минут отряд спустился в метро и оказался на промежуточной станции. После чего я посмотрел на коммуникатор и довольно хмыкнул. Диана Виртэ уже рядом. Она приближалась, ехала в заранее подготовленном вагончике и остановится как раз напротив нас. Почему остановится? По той простой причине, что монорельс заминирован, и противоаварийная система оповещения, которая пока отключена, в автоматическом режиме предупредит вагоновожатого об опасности.
  Я окинул станцию взглядом. Воины спрятались и готовы к бою.
  - Жора!
  Мой окрик раскатился по станции и Ломов, который стоял за толстой железобетонной колонной, отозвался:
  - Здесь!
  - Включай систему!
  - Понял!
  Жора выполнил приказ. Система оповещения включилась, просканировала монорельс и послала на приближающийся поезд сигнал предупреждения. На принятие решения вагоновожатому одна минута. Назад не повернуть. Впереди станция. Что делать? Необходимо остановиться, выслать вперед ремонтника и устранить опасность. Это логично. А если поезд промчится мимо, значит, будет подрыв и он все равно прекратит движение.
  Вагоновожатый поступил по инструкции. Поезд, небольшой локомотив и два пассажирских вагона, выскочил из темного тоннеля и замер перед посадочной платформой. Я остался на виду. В броне. С "марлином" на плече. Бронестекло шлема опущено. Воин как воин. Типичный штурмовик без знаков различия. Хоть картину с меня рисуй, настолько колоритно и героически я выглядел.
  Двери вагонов распахнулись и появились охранники адмирала Виртэ. Полтора десятка бойцов, которые, как и я, были в бронедоспехах и вооружены штурмовыми автоматами. А госпожа адмирал осталась в вагоне. Я разглядел ее через окно, и ошибки нет - это именно Диана Виртэ.
  - Кто такой?! - ко мне подскочил телохранитель. - Доклад!
  - Будет тебе доклад, - ответил я и, резко перекинув автомат в руку, выстрелил ему в живот.
  Сделанный в упор выстрел из "марлина" пробил броню и тело охранника насквозь. В его животе образовалась дымящаяся дыра и, оттолкнув мертвеца ногой, я стал расстреливать остальных телохранителей Дианы Виртэ. Хотя сделал всего одну очередь. Не в кого стрелять. Прятавшиеся в засаде воины моего отряда тоже открыли стрельбу и действовали они гораздо быстрее противника.
  На перроне только трупы. В вагонах несколько вражеских солдат и туда ворвались наши штурмовики. Причем в авангарде шли местные бойцы, которых Ломову не жаль. Все просто - свои для него новороссы, а остальные приблуды. Жора их не жалел и они, конечно же, понесли потери. Двоих убили телохранители Виртэ, и одного из пистолета лично подстрелила госпожа адмирал. Больше она и ее люди ничего не успели. Солдат убили, а Диану разоружили и сковали наручниками.
  - Кто вы?! - кричала Диана, когда я вошел в вагон. - Назовите себя! Я требую ответа!
  Никто Диане не ответил. Воины выбрасывали на перрон трупы телохранителей, а я подошел к ящикам, в которых находились трофеи. Открыл один - внутри какие-то кристаллы. Во втором тоже самое. Сам я с этими приборами не разберусь - это понятно. Нужны высококлассные специалисты, профессионалы. А таковые есть только у централов и новороссов. Еще в СКМ, но там идет война и всех ученых, кого только можно, перетаскивают в Новоросскую империю агенты деда. Следовательно, как ни крути, полноценно изучить приборы негуманов можно в двух государствах.
  Прерывая осмотр трофеев, Диана Виртэ резко вскочила. А затем она подбежала ко мне, ударила скованными руками в прикрытую броневым листом грудь и закричала:
  - Назад! Это мое!
  Нервный срыв. Красивое лицо Дианы Виртэ исказила гримаса, и она снова ударила броню:
  - Я адмирал и родственница верховного правителя!
  Ни слова ни говоря, к Диане подошел Иван Шерварт, позывной Док, штатный медик абордажиров. Он достал небольшой инъектор и сделал женщине укол в шею. Успокоительное подействовало моментально. Диана стала падать, и пришлось подхватить ее тело на руки, а потом уложить пленницу на кушетку в конце вагона.
  Больше нам никто не мешал. Без криков, спокойно, мы собрались, погрузились в вагоны и, отключив мину, помчались по монорельсу к точке выхода на поверхность, где нас поджидал "Теневик". Теперь бы с планеты чисто уйти и вот тогда можно немного расслабиться.

26.

  Не знаю, кто из светлых богов Космоса за нами присматривал и под чьим незримым покровительством мы находились, но отряд без потерь добрался до "Теневика", а затем благополучно покинул Амур. После чего фрегат вышел в космос, набрал разгон и ушел в гиперпрыжок. По всей планете кипят сражения, кругом взрывы и падают наземь сбитые драконами самолеты, а на орбите стартовавшая с Дориана Грея аэрокосмическая авиация централов храбро атакует корабли негуманов. А тут мы, прикрылись "Пеленой" и проскочили. Причем несколько раз "Теневик" брали на прицел, даже маскировка не помогала, и корабельный БИУС об этом сообщал. Но в нас так никто и не выстрелил.
  Не могу сказать, что я испытываю почтение к традиционным религиозным культам человечества. Этого нет. Пока молод и силен, все получается и, кажется, что поймал синюю птицу, про богов не думаешь и воспринимаешь проповеди жрецов, священнослужителей и волхвов, словно байки. Пусть болтают, а люди, которые нуждаются в костыле, чтобы легче было идти по жизни, слушают их и веруют. Меня это не касается, ибо мой дух крепок и мне костыль без надобности.
  Так я считал до недавнего времени, пока не погибла моя любимая женщина. Это событие основательно повернуло мне мозги. На многое пришлось взглянуть по новому, и когда я лежал в госпитале, мелькали мысли, что необходимо посетить какой-нибудь храм, помолиться или принести богам Космоса требу, а потом пообщаться с духовником. Для того чтобы снять с души тяжкий груз. Однако я этого не сделал. Нашел другую отдушину, с головой ушел в дела и попробовал заново склеить свою жизнь, найти иной путь и проложить собственный курс.
  Сложные периоды есть в жизни любого человека, вне зависимости от его социального положения, возраста, происхождения, воспитания и расовой принадлежности. Не бывает так, что есть только хорошее и светлое. Рано или поздно смерть забирает близких людей, приходят войны и болезни, наступает кризис или происходит какое-то событие, которое ставит человека на грань. Он стоит над пропастью, порой, сам того не осознавая, и размышляет - шагнуть вперед и погибнуть, дабы моментально решить все проблемы, или заставить себя существовать дальше.
  Я выбрал жизнь, оказался на планете Амур, о которой раньше ничего не слышал, ввязался в авантюру и увидел гортайинов. Кажется, обычные чужаки - еще одна раса в нашей галактики. Но нет. Не такие уж они и обычные, как выясняется. Многие древние цивилизации, в том числе и человеческие, считали гортайинов богами. Они молились им и приносили кровавые жертвоприношения, а когда драконы спускались на планеты, правители откупались от них своими соплеменниками. А как иначе, если гортайины для них всемогущие боги Тьмы и Зла, Хаоса и Смерти? Силы, которая могла бы их остановить, в галактике долгое время не было. Пока, как гласит одна древнейшая легенда, которую земные ксеноисторики нашли в хрониках расы Домц, не появился гигантский Корабль-Туман. Как он выглядел, что из себя представлял и какое имел вооружение, можно только догадываться. И если быть кратким, Корабль-Туман послали Светлые боги, и за полсотни лет он практически уничтожил гортайинов, очистил большую часть галактики от этих монстров и другие расы получили возможность развиваться.
  Насколько правдива эта легенда, которой сотни тысяч лет, сказать трудно. Рассуждать об этом не возьмусь, ибо не мое призвание строить теории о древних цивилизациях галактики. Для меня все проще. Задумался о богах, вспомнил, что гортайины тоже считались небожителями, и решил, что если они темные, то я на стороне светлых, которые просто обязаны мне помогать. А затем прочел несколько монографий и статей по истории драконов, отвлекся от забот, отдохнул и снова вернулся к своим непосредственным обязанностям. Как-никак, я вождь нашего сборного отряда и обязан думать не только за себя...
  "Теневик" вырвался из гиперпространства в реальность через пять суток и оказался в дикой системе Алтерман. Радары просканировали космос, никого не обнаружили и фрегат двинулся к следующей точке гиперперехода. До разгона девять часов и следовало принять решение - что делать дальше и куда направляться. В Новоросскую империю послали короткую гиперграмму с отчетом - ждем ответа. А пока его не было, я занялся допросом пленницы, которая все это время находилась в отдельной каюте и ни с кем не общалась. Уперлась госпожа адмирал, и разговаривать не хотела. Да и ладно. Оставили ее в покое. Временно. Пусть посидит и подумает над своими перспективами, а мы ее неволить не стали. Хотя, конечно, можно было сразу накачать женщину наркотиками и вытрясти информацию. А будь на нашем месте настоящие пираты-разбойники, одним допросом дело бы не ограничилось. Всем понятно, о чем речь - насилие, издевательства и пытки.
  С Дианой решили общаться вдвоем, я и Роберт Маркин. Пленницу привели в командирскую каюту, и когда она вошла, с порога заявила:
  - Я согласна сотрудничать.
  Относительно короткое заключение в комфортабельной каюте явно пошло Диане на пользу. До конца ей доверять нельзя, ибо женщина она крученая, соврет - недорого возьмет. Это понятно. Но начало нам понравилось, и Роберт еле заметно усмехнулся, а потом кивнул. Братец отдавал инициативу мне, и я спросил Диану:
  - По вашему мнению, кто мы?
  Машинально оправив мятый комбинезон, Диана покосилась на Маркина, а затем поймала мой взгляд. Она хотела померяться, у кого сила воли крепче. Однако практически сразу отвела взгляд в сторону и вместо ответа попросила:
  - Можно присесть?
  - Да-да. Разумеется. Простите мое неучтивое поведение, госпожа адмирал. Отвык от хороших манер. Присаживайтесь.
  Я указал на свободное кресло. Диана присела и кивнула:
  - Благодарю.
  - Кофе или чай? Может быть, минералки?
  - Нет. Не нужно.
  - В таком случае, продолжаем беседу. Я задал вопрос и жду ответа.
  Диана потянула время. Ее взгляд скользнул по каюте. Но ничего интересного она не заметила. Эмблем и гербов нет. Личные вещи, которые могли охарактеризовать хозяина, то есть меня, отсутствовали. Никаких зацепок. Просто рабочее место.
  - Вы мятежники, - сказала женщина.
  С трудом сдержав усмешку, я задал новый вопрос:
  - Почему вы так решили, госпожа адмирал?
  - Называйте меня по имени, а то приставка "адмирал" в моем случае, когда я нахожусь в плену, звучит, словно издевка.
  - Как вам угодно, Диана.
  Снова краткая заминка и ответ:
  - Вы не пираты. Экипаж слаженный. Общение в присутствии посторонних минимальное. Выправка у всех военная. На интере общаетесь с еле заметным акцентом, который характерен для жителей окраинных миров. Корабль - модернизированный фрегат класса "Минск". Вооружение и броня в основе староимперские образцы.
  - Ну и что?
  - А то, что вы полностью подпадаете под описание дезертиров и мятежников из дивизиона "Трайдент", который состоял как раз из таких фрегатов. Я права? Ведь так? Вы воины Димы Любушкина, которые смогли создать за пределами Центральных Миров базу, а теперь вернулись.
  Пленница слегка подалась вперед. Она ждала, что я признаю ее правоту. Пусть. Мне не сложно. Пока можно с ней согласиться.
  - Да, Диана, вы правы.
  Женщина улыбнулась, а я сделал незаметный знак Маркину - спокойно, не суетись.
  Кто такой Дмитрий Любушкин я знал и про дивизион "Трайдент" немного слышал. Спасибо "Мастеру", просветил.
  Когда Орландо Таги начинал восхождение на вершину властной пирамиды и создавал собственное государство, вокруг него собралась отличная компания. Там были военные, экономисты, политики, шпионы и просто бандиты. Люди разные, но все хваткие, быстрые, решительные и неглупые. Элита. И среди них был Дмитрий Любушкин, по прозвищу Карающий Меч, главный миротворец Центральных Миров. Он давил мятежи, ловил непокорных повстанцев и выжигал пиратские базы. Суровый и конкретный человек. Однако незадолго до своей гибели он стал задавать много ненужных вопросов, которые задевали верховного правителя. Поэтому его подставили. На родной планете Любушкина вспыхнул бунт. Прославленного миротворца поймали, долго мучили и убили. А когда тело героя отбили и с почестями похоронили, выяснилось, что часть армейских и военно-космических подразделений, которые подчинялись Карающему Мечу, разграбив склады, дезертировала и скрылась в диком космосе. Причем ядром этих бунтарей стал дивизион "Трайдент", любимое детище Любушкина. И как беглецов ни искали, найти не смогли. С тех пор минуло десять лет, а результат поисков нулевой. Хотя бы по той причине, что всерьез мятежников в диком космосе никто не искал.
  Тем временем, прерывая мои размышления, Диана сказала:
  - Я понимаю, почему вы меня похитили и для чего перехватили трофеи.
  - Неужели?
  - Да. Вы надеетесь вернуться, создать на основе приборов, которые захвачены у гортайинов, новое оружие, а потом свергнуть Орландо Таги.
  - Допустим, - снова я был немногословен.
  - Только у вас ничего не выйдет.
  - Почему?
  - Не хватит мозгов. У вас нет научно-исследовательской базы и промышленных мощностей.
  - Плевать. Зато трофеи не достанутся тому, кто подставил нашего командира.
  - Понимаю вас. Однако... мы могли бы договориться...
  - Вам есть, что предложить?
  - Есть, - она откинулась на спинку кресла и закинула ногу на ногу: - Я вам не нужна, получите информацию, а потом убьете или спрячете на своей базе. Еще возможен вариант обмена - все-таки я адмирал и родственница верховного правителя. Но придется раскрыться, а это риск. Поэтому, скорее всего, меня ожидают смерть или рабство. Мне это не подходит, и я вынуждена играть в открытую. Того же ожидаю от вас. Представьтесь.
  - Капитан первого ранга Демид Валленштейн, командир фрегата "Теневик", дивизион "Трайдент".
  Я соврал не задумываясь и Диану ответ устроил. По крайней мере, пока она пленница. После чего женщина продолжила:
  - Как вам известно, я долгое время являлась правительницей планета Равенна. Многое вложила в развитие этого мира. Но всегда помнила, как дядя поступил со своими ближайшими сподвижниками. Поэтому подготовила для себя путь к отступлению и у меня имеется собственная тайная база. Она охраняется преданными лично мне воинами и на ней есть научно-исследовательские лаборатории с грамотным персоналом. Для начала этого достаточно. Эта база может стать вашей. В обмен на мою свободу.
  - Нам нужно больше информации.
  - Готова ее предоставить.
  Врала Дина или говорила правду? На этот вопрос можно ответить, только прибегнув к помощи медикаментозных спецсредств или проверив информацию. Проверка дело долгое. А вот препараты применить, наверное, придется. Иначе никак.
  - Так каким будет ваше решение, каперанг?
  Взгляд на Маркина. Потом на Диану. Обработка информации. Вывод. Ответ.
  - Ваше предложение мне нравится. Однако, как вы понимаете, я не сам по себе. Мы не пираты и над нами есть вышестоящее командование. Окончательный ответ за ним. А пока позвольте пригласить вас на обед, прекрасная Диана. Продолжим беседу за столом.
  - Понимаю вас, Демид. Приглашение принимается. Только сначала мне нужно переодеться.
  - Без проблем. Я отдам распоряжение, и в каюту принесут ваши вещи.
  Проводив Диану к выходу и передав ее конвоирам, я закрыл дверь и услышал голос Маркина:
  - Интересная комбинация может получиться. Как считаешь, Тор, потянем?
  - Если прекрасная Диана не врет, обязательно.

27.

  Еще один мерзкий вечер. Настроение плохое, и я бухал. Сидел в баре "Звездный бродяга" рядом с космопортом. Стакан за стаканом опрокидывал в себя крепкое виноградное вино, не хмелел и снова вспоминал любимую женщину, которую потерял. Алкоголь не мог заглушить тоску, и я был готов сорваться. Сейчас бы ударить кого-нибудь и врезать противнику в челюсть, свалить его на грязный пол и месить ногами, ломать кости и выбивать зубы. Однако меня никто не трогал, потому что я здесь уже второй день, пару раз успел устроить драку и распугал местных буянов. Урок пошел им впрок и теперь меня обходили стороной, а подавальщицы, толстые тетки в засаленных передниках, вели себя крайне вежливо, молча, приносили выпивку и удалялись. Все без лишних вопросов. И хозяин совмещенного с гостиницей бара старый Арчи, наверное, давно бы вызвал полицию. Но я здесь не один. Рядом Жора Ломов и его головорезы, которые готовы меня прикрыть. Они не вмешиваются, дают командиру возможность отдыхать, как он считает нужным. Вроде бы в стороне, но Арчи мужик глазастый и сразу приметил, что в случае опасности эти убийцы сразу бросятся мне на выручку. А помимо того я щедрый клиент. Поэтому он терпел мое присутствие и подсчитывал прибыль.
  "Где же резидент? - я тяжело вздохнул и уже в сотый раз посмотрел на входную дверь. - Сам назначил встречу в этом баре, а все сроки уже вышли. Странно. Может, пора удирать, пока нас не накрыли спецслужбы централов? Нет. Вокруг спокойно и моя чуйка на опасность молчит"...
  - Отстаньте! - в бар забежала проститутка.
  Все, кто находился в зале, посмотрели на нее и я в том числе. Хоть какое-то развлечение.
  Это была молодая фигуристая брюнетка. Волосы длинные. Платье цветастое, с глубоким вырезом. Юбка короткая, до колен. Ножки ровные, в белых чулочках с пятнышками грязи, а на ногах испачканные красные башмачки. Подруга еще не потасканная, но заметно, что в своем деле опытная. Не мой типаж, но эта деваха тоже ничего - есть за что подержаться.
  - Стой, сука! - вслед за беглянкой в бар ворвались крепкие бритоголовые парни в потертых кожанках-безрукавках.
  Я моментально просчитал ситуацию и улыбнулся. Просто потому, что появился повод подраться и немного забыться.
  Тем временем, отступая от двери, девица закричала бритоголовым:
  - Чего привязались!? Я с вами не пойду!
  - Пойдешь, - прохрипел первый парень, обходя девушку слева.
  - Ты нам должна, - добавил второй, делая шаг вправо.
  Помогать гулящей девке, которая надеялась найти в баре защиту, никто не собирался. Сегодня здесь постоянные клиенты, в основном грузчики и ремонтники с космодрома. У каждого семья и куча проблем. За день они так устают, что с трудом поднимают кружки с пивом. Поэтому, если их не трогать, вмешиваться не станут. Ломову с бойцами плевать. А еще есть хозяин бара со своими служанками. Но он тоже влезать не захочет, ибо трусоват, а девка, судя по наряду и еле заметному акценту, не местная.
  Я оказался прав. Старый Арчи встал за стойкой и обратился к бритоголовым:
  - Забирайте свою подругу и выметайтесь! У меня приличное заведение!
  - Сейчас, - осклабился один.
  - Все путем, папаша, - добавил второй.
  Парни все ближе подступали к девушке и, наконец, прижали ее к стене. Сбежать она не могла, не выскользнуть, и девушка опять подала голос:
  - Помогите!
  Посетители таверны одновременно опустили головы, а старый Арчи отвернулся. Все сделали вид, что их это не касается.
  "Вот так всегда, - оглядывая зал и поднимаясь, подумал я. - Обыватели всего боятся и хотят избежать неприятностей".
  - Чего к девушке привязались? - я вышел из-за стола.
  - Отвали, - ответ парней был предсказуем.
  - А если не отвалю? - я замер в метре от них и увидел в карих глазах девушки крупные слезы.
  Драка началась резко, и парни атаковали не сговариваясь. Резкие и быстрые, опытные кулачные бойцы. Но я был быстрее, сильнее и опытней.
  - Получи!
  Первый противник нанес прямой удар с разворота. Он хотел попасть в голову и сразу вырубить незнакомца, который встал на защиту девушки. Однако я уклонился и когда второй попытался достать меня кулаком в корпус, поставил блок и отступил.
  Все еще не понимая, что они слабее, парни решили продолжать бой. Один выступил вперед и широко замахнулся. Его мощный кулак, набирая разгон, устремился мне в лицо, но я пригнулся и он просвистел над головой. А затем я резко выпрямился, слегка подпрыгнул и нанес ответный удар, быстрый и неотразимый. Кулак впечатался противнику в нос и послышался хруст сломанных хрящей.
  От болевого шока первый бритоголовый потерял сознание и рухнул на пол. Пришла очередь второго, и он додумался выхватить нож.
  "Дурачок", - подумал я и прыгнул навстречу опасности.
  Противник попытался отмахнуться. Однако я уже вошел в боевой режим и с легкостью отбил клинок в сторону, а затем весом своего тела свалил парня и оказался у него на груди.
  С правой и с левой, а потом повтор. Я бил его без всякой жалости и превращал в калеку. Хотя бы за то, что он посмел выхватить оружие. А если бы не было свидетелей, то я его и убил бы. Вот только вокруг люди и мне проблемы с местными полицейскими не нужны. Они хоть и тюфяки, а местные законы весьма расплывчаты, но убийством обязаны заинтересоваться, придут в "Звездного бродягу", будут проверять документы и поднимется шумиха. Придется взятку давать, а это очередная засветка для местных правоохранителей. Поэтому пришлось остановиться.
  Поднявшись, я направился к своему столу и бросил Арчи:
  - Приберись.
  Он меня услышал и позвал служанок, которые утащили избитых парней в сторону кухни, а я присел, налил вина и залпом выпил очередной стакан.
  - Благодарю.
  Подняв голову, я увидел рядом девушку. Она смотрела на меня, словно я рыцарь в сияющих доспехах. Девка еще не избавилась от иллюзий, и мне не стоило с ней общаться. Такую подругу надо сразу гнать прочь, а чтобы хорошо бежала, вдогонку рекомендуется выписать хорошего пинка. Это самый лучший способ избавиться от назойливой проститутки. Пусть проклинает и ругает. Зато не станет придумывать красивую сказку. А то ведь бабы создания странные, особенно гулящие. Вроде бы шлюхи, а как начнут фантазировать, никак не могут остановиться. Я уже ученый, сталкивался с подобными ситуациями и старался никого к себе не подпускать, а то привыкнут. Однако вместо ругательств и угроз в адрес девки, я равнодушно махнул рукой.
  - Не за что.
  - Угостишь? - девушка посмотрела на кувшин с вином.
  "Пока не поздно, надо ее прогнать", - подумал я. Но что-то на меня нашло. Совсем тоска из колеи выбила, а настроение после драки почему-то не улучшилось, и я кивнул:
  - Присаживайся.
  Улыбаясь, девка присела рядом, и я ощутил аромат духов с афродизиаками. Дорогое удовольствие для портовой проститутки. Надо быть внимательней. Впрочем, чутье на опасность молчало. В конце концов, рядом космодром и здесь хватает странностей. Люди появляются, а потом исчезают. Интересных историй о выкрутасах судьбы-злодейки можно услышать много, и девка не всегда была проституткой. Не дворянка, конечно, но воспитывали ее неплохо.
  - Эй! - я окликнул подавальщицу.
  - Чего изволите? - тетка подскочила к столику.
  - Закуски принеси, еще один кувшин вина и стакан.
  - Сейчас.
  Заказ появился через минуту. Кувшин вина, тарелка с мясной нарезкой, салат и стакан.
  Я наполнил емкости и посмотрел на девушку, которая медлить не стала. Стакан опустел в один момент и девка, выдохнув, поморщилась и не закусила.
  - Повторишь?
  - Ага, - она кивнула.
  На этот раз мы чокнулись и опрокинули стаканы одновременно. После чего она достала из сумочки тонкую пахитоску и спички, закурила и спросила:
  - Ты, наверное, наемник?
  - Почему так решила?
  - Дерешься хорошо. Заметно, что опыт немалый. Да и держишься уверенно. Не то, что эти...
  Пыхнув пахитоской, она кивнула в сторону зала, который после драки изрядно опустел.
  - В общем-то, ты права. Я наемник. А ты чем живешь?
  - По мне не видно? - она усмехнулась и махнула рукой. - Знала бы моя мама, где я сейчас и чем занимаюсь. А-а-а... Пропади все пропадом... Меня, кстати, Анхелика зовут... А тебя как?
  - Можешь называть Демидом.
  - Приятно познакомиться.
  Кивнув, я спросил:
  - Откуда ты?
  - Из Чатема. Это аграрная планета в системе Кирейно.
  - Вот как? - я снова наполнил стаканы. - Далековато тебя занесло. Давно здесь?
  - Полгода.
  - И как оказалась на Тарабаре?
  - Тебе, в самом деле, интересно?
  - Не сомневайся. Если спрашиваю, значит, интересно. Но если не хочешь рассказывать, можешь не отвечать.
  Девушка взяла свой стакан:
  - Капитан один голову вскружил, замуж позвал и я согласилась. Вместе с ним из дома сбежала, а он, гнида, мной попользовался и дружкам отдал. В карты проиграл, словно вещь. А потом мы приземлились на космодроме Тарабара и я сбежала. Сумку с вещами схватила и в космопорт. Думала, здесь полегче будет. Да только ошибалась. На корабле хоть своя каюта и удобства какие-то. А тут хорошо было, пока деньги имелись. Когда они закончились, пришлось на улицу выходить. Все равно я больше ничего не умею...
  - Выпьем, - прерывая исповедь очередной наивной дурочки, которая оказалась на панели, предложил я.
  - Давай.
  За этим стаканом был следующий. А потом еще, и еще. На пару с Анхеликой мы опустошили кувшин и меня немного отпустило. Я расслабился и даже стал шутить, а потом заказал новый кувшин вина и крепкую сигару с примесью ихтоновой пыли. Закурил и, пуская дымок, стал слушать девку дальше. Это как фон. Она что-то болтала, а мне плевать, что она несет. Потому что я думал о своем...
  Две недели назад Диана Виртэ предложила нам сделку. Госпожа адмирал отдает свою тайную базу вместе научно-исследовательским персоналом, а взамен получает относительную свободу. Но поскольку полного доверия к ней не было, мы с братом Робертом решили провести допрос, применяя спецсредства. Это хоть какая-то гарантия, что нас не обманывают.
  Разговор с Дианой был предельно откровенным и, немного поупиравшись, она дала согласие на использование "сыворотки правды". Препараты у нас имелись. Диане вкололи дозу "биотина-люкс" и она рассказала нам все. Не только про базу, но и про свою непростую жизнь. В конце концов, список вопросов не составлялся, уговора об этом не было, а мы хотели знать, как можно больше.
  В итоге выяснилось, что тайная база на одной из отдаленных заброшенных людьми планет, действительно, существует. Есть лаборатории, мастерские, склады и персонал. Но госпожа адмирал немного хитрила. В глубине души Диана надеялась, что мы не сможем взять объект под полный контроль, и она сбежит. А еще мы узнали, что у нее есть дочь. От кого она и сама толком не знала. Да и неважно это. А важно другое - ребенок для нее очень дорог и находится на той самой базе, которую Диана собиралась нам отдать.
  Допрос окончился и Диана, как только оклемалась, закатила скандал - мол, нельзя задавать личные вопросы. Но вскоре успокоилась и мы еще раз все обговорили. Нам база. Диане свободу, под нашим контролем.
  Только закончили переговоры, как была получена гиперграмма от Серого Льва. Дед настаивал на нашем скорейшем возвращении в империю. Однако мы еще не нагулялись. Подчиняться не хотелось, и мы ответили уклончиво.
  Вторая телеграмма прилетела через полчаса. Понимая, что внуки вышли из-под контроля, дед приказал, как можно скорее, выйти на связь с резидентом имперской разведки на планете Тарабар. А поскольку она находилась относительно недалеко, как раз на пути к тайной базе Дианы Виртэ, я ответил согласием.
  Далее перелет. Мы добрались до планеты Тарабар в системе Гнейзар и вышли на связь с резидентом. Он назначил встречу в баре рядом с единственным планетарным космодромом и не явился. Почему? Отчего? В чем причина? Неизвестно. Но я принял решение немного подождать. "Теневик" рядом. Диана и Хулио Син-Каррас под охраной. Вражеских боевых кораблей на орбите нет. Гарнизон Тарабара относительно невелик. Мир перспективный, можно здесь задержаться, но пока интересы иные...
  - Ты не слушаешь? - прерывая мои размышления, спросила Анхелика.
  - Слушаю.
  - И о чем я говорила?
  - О том, что местные братки решили стать твоими сутенерами, а ты их отшила. Они захотели тебя наказать, и ты забежала в "Звездного бродягу", где на твое счастье оказался я. Верно?
  - Ага, - она кивнула.
  - Продолжаем кутеж, - я потянулся к кувшину.
  Вино вскоре закончилось, а резидент так и не появился. Срочных дел нет и ближе к полуночи, прихватив еще выпивки и закуски, вместе с Анхеликой я поднялся на второй этаж таверны. Арчи упираться не стал, дал ключи от свободной комнаты. Конечно, можно отвести девушку к себе, всего три квартала пройти до следующей гостиницы, но не надо ей знать, где мое логово. Пусть даже временное. Ни к чему это.
  В комнате Анхелика повисла на мне и спросила:
  - Чем займемся?
  - А ты не догадываешься?
  Моя рука скользнула под юбку девушки, ее дыхание заметно участилось, а ресницы слегка вздрогнули.
  - Догадываюсь.
  Пальцы проникли под трусики, нащупали бритый бугорок и слегка его сжали. Анхелика сразу пришла в возбуждение и мне это понравилось. Девушка не разучилась получать удовольствие от секса и это неплохо.
  Быстро освободив девушку от одежды и нижнего белья, раздевшись, я положил ее на кровать и прилег рядом. Грудь девушки выглядела аппетитно, и соски были твердыми. Мне хотелось прикоснуться к ним губами, и я это сделал, попробовал красотку на вкус и остался доволен. Запахи приятные, а тело чистое. Губы прикоснулись сначала к одной груди, а затем к другой, и Анхелика, застонав, прижалась ко мне.
  Я вошел в нее резко. Она охнула, и я начал двигаться. Сначала не торопясь, растягивая удовольствие, а девушка, обхватив меня ногами, стала стонать и охать. И продолжалось это долго, все-таки мы выпили. Это продлило удовольствие, и мы пришли к финалу одновременно. Она застонала и вцепилась коготками мне в спину, а я зарычал, словно зверь.
  Утомленные любовной игрой мы лежали рядом и она спросила:
  - Тебе понравилось?
  Мой ответ был очевиден:
  - Конечно.
  - И что дальше?
  - Скажи, сколько я должен за твои услуги и ступай.
  - Я не ради денег с тобой пошла.
  - Из благодарности? - усмехнулся я.
  - Да... А еще ты мне понравился...
  - Это хорошо. Но деньги все же возьми. Двадцать фунтов хватит?
  Он резко вскочила с постели, схватила в охапку вещи и выбежала из комнаты.
  - Обиделась? - сам себя спросил я. - Ну и зря. Хоть бы ванную приняла.
  Устало потянувшись, я развел в стороны руки, сладко потянулся всем телом и тоже встал. Посетил ванную комнату, оделся и покинул заведение. На прощание кивнул Арчи, оставил на барной стойке пару крупных купюр, и он остался доволен.
  "Все! - решил я, оказавшись на темной улочке. - Если завтра резидент не даст о себе знать, придется покинуть планету и действовать самостоятельно.

28.

  Утро началось с осторожного стука в дверь, и я потянулся за пистолетом.
  - Кто? - я поднялся и скользнул к стене.
  За дверью оказался Ломов:
  - Командир, к тебе пришли.
  - Кто?
  - Какой-то парень. По виду, наемник. Думаю - весточку от резидента принес.
  "Слишком осторожничает резидент или не понимает, кто к нему пожаловал. Ничего, разберемся и, если понадобится, вправим агенту мозги".
  - Передай ему, что скоро спущусь. А пока скажи, чтобы приготовили завтрак.
  - Понял.
  Я умылся и оделся как местный житель. Серая рубашка и заправленные в тяжелые армейские ботинки с высоким берцем свободные брюки. После чего накинул на плечи плащ и подтянул ремень с кобурой. На голову натянул широкополую шляпу и окинул комнату взглядом. Ничего не забыл? Вроде бы нет. Вещей немного, лишнее легко бросить, а липовые документы во внутреннем кармане. Можно выходить, но перед этим я посмотрел на себя в зеркало. Ну и кого же я в нем увидел? Крепкого коротко стриженого мужчину. Глаза голубые, лицо волевое. Воин. Суровый и мужественный. Опасный и нелюдимый. Внешний облик, как мне кажется, полностью соответствовал внутреннему.
  Подмигнув своему отражению, я вышел.
  Внизу меня уже ожидал завтрак. Стол накрыт и то, что я увидел, меня порадовало. Есть яичница с беконом, обжаренные в масле кусочки хлеба, немного козьего сыра и кофейник. Впрочем, конечно, это не главное. Меня ожидал неизвестный наемник, и я его разглядел сразу. В углу, прижавшись спиной к стене, на широкой лавке вольготно расположился молодой парень. Человек как человек, но когда я начал спускаться по лестнице, он единственный не посмотрел в мою сторону. Даже не обернулся и это моментально его выделило. А потом один из бойцов Ломова, который расположился рядом с ним, ткнул в него пальцем. Так что ошибки нет.
  Не торопясь, приступил к завтраку, и наемник не выдержал. Он сам подсел ко мне и, опасливо оглянувшись на дверь, спросил:
  - Ты Демид Валленштейн?
  - Да, - подтвердил я, отправляя в рот кусочек бекона.
  - Я Малахит, пришел от Йоганна Варро.
  - И что теперь?
  - Он тебе записку передал.
  Парень катнул по столу бумажный шарик, и я его поймал.
  - Это все?
  - Ага, - он кивнул.
  - Как меня нашел?
  - От "Звездного бродяги" вчера за тобой шел. Сразу на разговор не вышел, подставы побоялся. Решил с утра записку передать.
  - Ясно. Свободен.
  Малахит, простой посыльный, поспешил покинуть обеденный зал гостиницы, а я развернул скомканную записку и прочел:
  "За мной следили, пришлось отрываться. Приходи по адресу: улица Твирц, дом 17. Чем скорее, тем лучше. Варро".
  Внизу два крестика и нолик, условный сигнал. Значит, у резидента проблемы. Не серьезные, но они есть, и он чего-то опасается. Что и неудивительно при его работе.
  Спрятав записку в карман, я продолжил завтрак. Поел с аппетитом и единственное, чего не хватало, холодного свежего пива. Однако день только начинался, и про пиво лучше не вспоминать. В конце концов, я не алкоголик какой-нибудь и с выдержкой у меня порядок.
  Вскоре, пропустив вперед бойцов Ломова, которые получили дополнительные инструкции, я покинул гостиницу и оказался на грязной улочке. Район космопорта один из самых криминальных в Тарабаре и полиция появлялась здесь только в самом крайнем случае. А то ведь всякое бывает. Идет блюститель закона по узкой улочке и сверху падает тяжелый булыжник, который разбивает ему голову. Вот и зачем подвергать себя опасности, расстраивать жену и детей? Проще обойти плохое место стороной и патрулировать более респектабельные районы.
  Я направился в центр. С неба падали дождевые капли, а с гор, очертания которых я видел вчера за городом, дул холодный ветер. Город Тарабар, который носил одно имя с планетой, находится близко к экваториальным широтам, но погода здесь, как я уже успел заметить, мерзкая. Полгода дожди и шторма, а потом шесть месяцев стоит дикая сушь и налетает саранча. При этом постоянная влажность, которая приносит множество болезней. Так что дрянь город, хоть и столица планеты, а численность населения в Тарабаре не так давно перевалила за сто тысяч человек. Солидно? Более чем, по местным меркам. Не всякий окраинный мир может похвастаться таким количеством жителей. И люди продолжают приезжать. А все почему? Ответ прост - ихтоновая пыль.
  В бескрайних сырых джунглях, которые начинаются в дне пути от Тарабара, есть жучок под названием ихтон. Каждые три-четыре месяца он перерождается, откладывает личинки и оборачивается коконом. А затем через какой-то промежуток времени, цикличность зависит от погоды, ихтон становится бабочкой, живет пару дней, оплодотворяет свои же личинки, и умирает. Однако после его перерождения остаются быстро превращающиеся в пыль коконы, которые обладают многими удивительными свойствами. Если добавлять ихтоновую пыль в алкоголь и наркотики, она повышает эффект зелья и усиливается приход. Если посыпать пылью раны, они быстро затягиваются и организм человека с бешеной скоростью регенерирует клетки организма, вплоть до того, что в некоторых случаях можно отрастить потерянную конечность, восстановить поврежденный орган и полностью оздоровить тело. А если ребенка с детства пичкать ихтоном, он пропитывает его тело, и в итоге появляется новый подвид человека. Скажем так, более сильный и крепкий, быстро адаптирующийся под изменения климата и практически никогда не болеющий. Причем все без привыкания и побочных эффектов. Именно это привлекало богатеев, которые искали альтернативу дорогостоящим сеансам регенерации в клиниках. И начался бум, который продлился десять лет.
  На Тарабар прилетели ученые, инженеры и авантюристы. В экономику планеты, несмотря на ее удаленность от Метрополии, вливали огромные средства. Был построен новый космодром, прокладывались дороги и развивались местные производства. Гарнизон, конечно же, увеличили. Одно время здесь целый корпус стоял. А в леса отправлялись тысячи собирателей ихтоновой пыли.
  Казалось, еще немного и Тарабар преобразится. Раз и навсегда. Но в итоге все закончилось пшиком. Попытки разводить жучков на фермах провалились. Собирать чудодейственную пыль оказалось крайне сложно и опасно. А тут еще медицинские магнаты вмешались. Они снизили цену на регенерацию и препараты, решив получать прибыль с большого оборота, а затем подкупили сенаторов, и правительство Центральных Миров, с согласия Орландо Таги, прекратило подпитывать экономику Тарабара.
  Снова все вернулось на исходные позиции, строительство заглохло, а гарнизон сократили до пяти мотопехотных батальонов и двух дивизионов противокосмической обороны. Впрочем, ихтоновую пыль по-прежнему собирают, но в основном этим занимаются бродяги, которые сколачиваются в бригады, мигрируют по джунглям, надеются обнаружить легендарное Великое кладбище ихтонов и моментально разбогатеть. Но пока никак. Выжить и прокормить семью на сборе драгоценной пыли можно, а вот решить свои финансовые проблемы нет. Хотя бы потому, что вольные собиратели под запретом и к этому в свое время приложили руку местные олигархи. Им выгодно, чтобы собиратели, которые находятся вне закона, сдавали ихтоновую пыль через посредников. Разумеется, по заниженной цене. А уже они, как держатели лицензий, перепродавали добычу государству или контрабандистам. Это уж как получится.
  Я почти выбрался из портового района и встрял. Невдалеке от Белого рынка, перегораживая дорогу, стояла небольшая толпа, человек десять. Люди разные, собиратели и местная босота. Конфликтная публика, шваль и отребье. Бить таких ушлепков надо, чтобы знали свое место. И один из них подал голос:
  - Это же тот приезжий, который вчера в "Звездном бродяге" Гвоздя и Кувалду избил.
  - Точно он? - спросил кто-то.
  - Зуб даю.
  - А давайте его отоварим? - предложил кто-то. - У него, наверняка, в кармане деньжата есть.
  - Так иди и отоварь - с усмешкой, предложили ему.
  - Один очкую. Кто со мной?
  - Я пойду.
  - И я с вами.
  - Ну и меня за компанию возьмите.
  Слушая это, я едва не рассмеялся. Драка, так драка. Еще одна.
  От толпы, которая обратила на меня пристальное внимание, отделились четверо. Судя по одежде и походке, дерьмо, а не бойцы. Двое точно собиратели, лица бледные и глаза с поволокой, видимо, переболели лихорадкой Расмунсона и выжили. Третий из городских босяков, пальцы в дешевых наколках и на левой щеке тату с головой местного хищника тиграта. А четвертый вообще пацан из рудничных рабочих, в кожу въелась темная пыль.
  Тяжело вздохнув, я шагнул навстречу любителям огрести неприятностей и стал их бить. Ни разговоров, ни объяснений, ни криков. Чушь это все, болтология и напрасное сотрясение воздуха.
  Первого противника свалил ударом в коленную чашечку. Ее хруст услышали многие и не успел еще ставший калекой придурок упасть, как я ему добавил. С правой ударил в челюсть и здесь кость тоже не выдержала.
  Второго сбил подсечкой, и когда он рухнул, наступил ему на грудную клетку и придавил одну сторону. Три-четыре ребра точно сломал и кости, скорее всего, вонзились в легкие.
  Третий сам перешел в атаку, и я поставил блок. Принял его удар, перехватил кисть и резко, вложив в движение силу, выкрутил руку. Он обернулся вокруг себя, повернулся ко мне спиной и я дернул руку. Снова хруст и противник потерял сознание. Что и немудрено, многочисленные разрывы связок, и выбитый плечевой сустав. Это память на всю жизнь.
  А последний, паренек с рудника, который хотел заработать на групповом избиении дешевый авторитет, собрался отступить, но не успел. Левой рукой я схватил бедолагу за ворот рубахи и скрутил ее, слегка придушил его, а потом подтянул неудачника поближе и вонзил ему в глаз палец. После чего незадачливый боец, обливаясь кровью и прижимая ладони к лицу, стал падать и я его отпустил.
  Все происходило быстро, и никто на помощь к потерпевшим не спешил. Они сами виноваты. По всем понятиям так. Нарвались и получили. Поэтому теперь они будут долго лечиться и побираться. Одним поступком все четверо сломали себе жизнь. Таков вердикт судьбы и в данном случае я привел ее приговор в действие.
  Конечно, полицейские могут решить, что я не прав. Но пока они будут разбираться, я окажусь в другом районе города. Да и ни к чему им лишняя суета, которая не сулит никакой выгоды. Если забияки обратятся с жалобой, проще объявить, что они избили друг друга, и закрыть дело.
  Оставив покалеченных забияк на асфальте, я отступил и на ходу слегка отдернул плащ, чтобы все увидели кобуру с пистолетом. Этого оказалось достаточно. Больше меня никто не пытался остановить, и я продолжил движение.

29.

  Я ожидал, что Йоганн Варро, резидент на Тарабаре, является штатным сотрудником новоросских спецслужб. Следовательно, он кадровый офицер империи, средних лет, физически хорошо развит, обучен хитрым приемам тайной войны и является профессиональным разведчиком.
  Однако Варро оказался хитрым и ловким контрабандистом, который достался Новоросской империи в наследство от Республики Ламантея. Родом он с Атлантиса и когда был молодым, в поисках приключений добрался до центральных миров человеческого ареала обитания. После чего обосновался на Тарабаре и стал тайно вывозить небольшие партии ихтоновой пыли в Ламантею. Республиканские спецслужбы его деятельность пресекли, и Варро был арестован, а затем стал внештатным сотрудником разведки и смог вернуться на Тарабар.
  Республика Ламантея пала под ударами пиратов и мятежников. На ее месте возникла Новоросская империя и со временем спецслужбы Серого Льва добрались до Варро. Деваться ему было некуда. Он начал поставлять информацию о том, что происходило в Центральных Мирах, а попутно продолжал промышлять контрабандой. Новостями с родины хитрец особо не интересовался, и потому обо мне ничего не знал. Кто таков принц Тор Строгов? Чем знаменит? Как выглядит и откуда взялся? Поэтому для Йоганна все предельно просто. Он получил приказ подчиняться человеку, который назовет пароль, и его это не обрадовало. Но деваться некуда - он на крючке и придется подчиняться, а иначе никак. Правда, контрабандист мог все бросить и сбежать с Тарабара. Но Варро на это не решился и попытался потянуть время. Видимо, посчитал, что мы вскоре покинем планету. Да не тут-то было и, проследив за нами, резидент все-таки вышел на связь.
  Мы встретились в частном доме невдалеке от центра. Я назвал пароль, а он отзыв. Затем "Мастер", который контролировал обстановку и продолжал меня оберегать, подтвердил личность резидента по сброшенным из империи физическим параметрам и послал на мой коммуникатор код безопасности. Одновременно с этим Ломов сообщил, что вокруг тихо, слежки нет, и воины неподалеку. А раз так, я перешел к делу.
  - Йоганн, - я обратился к резиденту, словно старший начальник к сотруднику, - ты готов подчиняться или попытаешься увильнуть?
  Варро, пожилой пухлый мужчина с гладко выбритой головой и в сером костюме, тяжело вздохнул, посмотрел на меня исподлобья и кивнул:
  - Я готов оказывать вам всемерное содействие. Вы в своем праве, хотя мне до сих пор неизвестно кто передо мной.
  - Называй меня - Демид Валленштейн. Этого достаточно.
  - Хорошо, Демид, - он снова кивнул и указал на беседку в саду: - Присядем для разговора здесь или в дом пройдем?
  - Прослушки нет. Можно пообщаться на свежем воздухе.
  Расположившись за столом, который находился в беседке, я спросил резидента:
  - Значит, промышляешь контрабандой?
  - Да.
  - Ихтоновую пыль в иные миры вывозишь?
  - Верно.
  - И в Новороссию?
  - На родину грузы отправляю редко. Далеко. В основном мой товар идет на Тарим.
  - И как бизнес?
  - Грех жаловаться. Денежка капает и на жизнь хватает. Риск, конечно, имеется. Однако образ контрабандиста надежное прикрытие для моей деятельности во благо империи. Раньше меня не тревожили. Раз в полгода пошлю весточку на Яргу, и этого достаточно. А сейчас война и все иначе. Приходится много суетиться и лично посещать другие планеты. Поэтому вероятность попасть в поле зрения местных спецслужб возрастает и на бизнес времени меньше. Помощники есть, без них никак не обойтись, но пользы от них немного. За каждым глаз да глаз нужен.
  - Понимаю тебя. Однако меня интересуют факты. На какую помощь мы можем рассчитывать?
  - Это зависит от того, что именно вам нужно и каковы ваши цели.
  - Буду говорить откровенно, Йоганн. Есть заброшенная и забытая людьми планета. Там секретная база, которую я намерен захватить. Но сил может не хватить. Следовательно, нужны наемники, одноразовые бойцы, которые пойдут воевать за деньги, а потом исчезнут и никто не станет спрашивать - что с ними случилось. Кроме того, необходим грузовой корабль с экипажем. Пока это все. Ты сможешь нам помочь?
  Варро ответил сразу:
  - Бойцов нанять не сложно. Даже здесь, на Тарабаре. Найти корабль тоже не проблема. Разумеется, если имеются деньги.
  - С финансами полный порядок.
  - Тогда можем заняться решением этих вопросов уже сегодня. Наемники в пригороде. Всякая шваль: пираты, бандиты, крутые бродяги и отчаянные горняки. А вот с кораблем можно не торопиться, и есть три варианта. Первый - использовать мой личный корабль. Второй - арендовать частное судно. Третий - вызвать один из кораблей, который принадлежит СИБ и замаскирован под торговый транспорт независимой компании.
  - Что у тебя за судно?
  - Быстроходный лайнер класса "пегасус". Старье, конечно. Но только снаружи. Вся начинка, от механики до электроники, новая.
  - А экипаж?
  - Люди проверенные.
  - Так-так. А корабль СИБ?
  - Ближайший в двух неделях пути, рейдер класса "овод" с дополнительными подвесками под контейнеры. Экипаж, само собой, состоит из новороссов. Он прилетел в Центральные Миры пять месяцев назад, и я помог разведчикам легализоваться.
  - На имперских разведчиков можно положиться, но ждать их долго. А брать случайное судно не хочется, есть опасность, что капитан может подстраховаться и скинуть наши координаты на сторону.
  - В таком случае, берите мой "пегасус". Так надежней. Только с одним условием.
  - Что за условие?
  - Экипаж убивать не надо. Мне эти люди дороги, я их долго подбирал.
  - Только если ты за каждого ручаешься.
  - Ручаюсь.
  - Значит, договорились.
  Основное было сказано и, обговорив вопросы аренды корабля, схемы связи и запасные точки эвакуации, где сможем встретиться в случае обнаружения спецслужбами противника, мы решили отправиться в пригород. Не стоит затягивать вербовку бойцов. Чем раньше с этим вопросом разберемся, тем лучше. Полсотни головорезов наберем и этого хватит. Сопротивления не ожидаем, ведь с нами Диана Виртэ, но если оно будет, пусть погибнут чужие бойцы, а не свои, проверенные и надежные.
  В гараже у Варро стояли две автомашины, микроавтобус и внедорожник. Взяли обе. В одной мы с резидентом и Ломов. В другой бойцы. При этом, что характерно, увидев головорезов Ломова, которые подтянулись к дому контрабандиста, Варро сделал правильные выводы. При желании, мы могли отыскать его где угодно и ребята из абордажной команды "Теневика" с ним бы не церемонились.
  Тронулись. Автомобили, отличные реплики машин с бензиновыми двигателями, которые использовались людьми еще до выхода в космос, быстро выбрались на широкую автостраду и неожиданно резко остановились.
  "В чем дело? Неужели засада?"
  Мы с Ломовым приготовились к бою, но всполошились зря. От космодрома сплошным потоком двигались тяжелые фуры с грузами, и придется немного подождать.
  - Эх! - вздохнув, я посмотрел в окно и увидел знакомую личность.
  На стоянке возле придорожного бара стояли проститутки. Сегодня у них хороший день. Раз прилетел космолет, значит, что-то привез. А дальнобойщики будут вывозить грузы, и есть вариант подзаработать. Тут все понятно. Но что среди них делала моя вчерашняя подружка Анхелика? Видимо, тоже решила поработать на окраине, подальше от тех громил, которые ее прессовали. Вот только она не местная и другие "жрицы любви" посматривали на девушку, словно на врага. Того и гляди, кинутся в драку и разобьют лицо в кровь. Это в лучшем случае. А то ведь могут в интимное место бутылку забить или лицо кислотой обжечь. Жаль ее, пропадет. Я вообще-то не сердобольный человек, но для Анхелики мог найти работенку - появилась в голове мыслишка. Тоже грязную, но более доходную. Хотя неволить девку не стану. Предложу, а дальше пусть сама решает.
  Опустив стекло, я окликнул девушку:
  - Анхелика!
  Она меня узнала и подбежала. Сначала даже улыбнулась, а потом нахмурилась.
  - Привет, - она опасливо кивнула.
  - Привет, - я улыбнулся и спросил: - Никак не уймешься, приключений ищешь?
  - А тебе какое дело?
  - Работу тебе хочу предложить.
  - Что надо делать?
  - Поедешь со мной и все узнаешь.
  - Боюсь, - она покачала головой.
  - Почему?
  - Я хоть и новичок на этой планете, и мы мало знакомы, но поняла, что ты человек непростой и опасный.
  - Не бойся. Со мной тебя никто не тронет.
  - Точно не обманешь?
  - Обещаю, если не сговоримся, тебя вернут обратно, в целости и сохранности.
  - Тебе верю, - она кивнула. - Куда садиться?
  - Назад.
  Под взглядами проституток, которые за нами наблюдали, девушка села в машину. Тем временем на дороге появился просвет, и мы двинулись дальше.
  На месте, возле бара "Золотой ихтон", в котором собирались лихие люди, оказались через четверть часа. А дальше все по накатанной колее. Ломов вызвал на разговор нескольких авторитетных наемников, предложил работу и обозначил условия. Кого-то они устроили, а кого-то нет. Но спустя час у нас уже был отряд из пятидесяти трех бойцов, которые без промедления отправились на местный космодром.

30.

  Ровно через месяц, после того как "Теневик" покинул Тарабар, я проснулся в комфортабельной комнате секретной подземной базы, которая раньше принадлежала Диане Виртэ. "Мастер" доложил, что ночь прошла без происшествий, и после завтрака я отправился в рубку гиперсвязи...
  Все получилось именно так, как мы планировали. "Теневик" без проблем добрался до заброшенного людьми мира, который назывался Фелиция. Наша пленница связалась с комендантом базы, спросила его о здоровье дочери и предупредила о своем появлении. После чего фрегат и транспорт контрабандистов приземлились на небольшом космодроме, наружу хлынули штурмовые группы, и подземный объект был захвачен. Что характерно, практически без боя. Охранники расслабились и комендант, отставник в звании полковника, подчиняясь Диане, приказал не оказывать сопротивление и сдать оружие. Поэтому желающих пострелять оказалось немного. Только на двух постах бойцы централов почуяли неладное, не захотели разоружаться и решили драться до последнего патрона, но с ними разобрались быстро. На одном пустили в подземелье газы, а на другом оборону проломили механические стрелки. Наши потери при этом незначительны - потеряли две машины, а так же пять наемников, которые по собственной глупости попали под очередь тяжелого пулемета.
  Произошло это десять дней назад, и я стал хозяином объекта, о котором никто не знал. По крайней мере, я на это надеялся, и у меня имелись основания так считать. Вот такие дела и база, надо отметить, мне досталась хорошая и автономная. Космодром. Подземный комплекс, рассчитанный на проживание тысячи человек. Склады и очистные сооружения. Мощная станция гиперсвязи. Комнаты отдыха, казармы и спортзалы. Ремонтные мастерские и лаборатории. При желании, можно просидеть здесь несколько лет - все имеется, хотя я задерживаться на базе не собирался и уже подумывал о том, чтобы отправиться на Тарим, который с недавних пор стал новым столичным миром Орландо Таги. Впрочем, об этом я пока только размышлял, а конкретного плана нет.
  Что же касательно Дианы Виртэ, то я свое слово сдержал. Она и ее дочь Мэри находились в отдельном отсеке, и никто не собирался причинять им зло. Наконец-то, мать может больше времени проводить с единственным ребенком. Разве это не счастье? Для обычной женщины, конечно. Однако госпожа адмирал человек действия и привыкла командовать людьми. Поэтому она искала способ вырваться из клетки и строила хитроумные планы. Вот только сбежать невозможно. Внешний периметр охранялся наемниками, а внутренний и корабли под присмотром бойцов Ломова. Ну и, само собой, есть "Мастер", который наблюдает за всеми, а рядом с Дианой крутится Анхелика. Девка беспутная, но не глупая и она быстро нашла общий язык с пленницей. Госпожа адмирал считала, что Анхелика моя сексуальная рабыня, через которую можно получать какие-то сведения о положении дел на базе и наших планах. А на деле девушка говорила Диане то, что мне нужно. В частности, сливала кое-какую информацию и давала посыл, что со мной лучше дружить, так как я могу нуждаться в ее услугах и знаниях. Следовательно, есть возможность покинуть заброшенный мир, но для этого необходимо доказать свою полезность и что-то предложить. Поэтому, скорее всего, вскоре она попросит о встрече, и мы будем разговаривать. А потом по итогам разговора заключим новое соглашение. Тем более что госпожа адмирал уже поняла, что никакие мы не мятежники, а новороссы. Сколько это ни скрывай, но если общаешься с человеком, рано или поздно, правда все равно проявится.
  Это по общей части, а есть еще научная.
  Диана не солгала. На базе, действительно, проживали ученые, которых возглавляли весьма именитые профессора. Группа занималась исследованиями, которые Виртэ считала особо важными и перспективными. Так что специалисты самые лучшие, как и оборудование. Люди спокойные и интеллигентные. Я поставил перед ними задачу, пообещал щедрую плату и свободу, а потом предоставил трофеи. Дальше работа и они к ней приступили. Жили ученые в лабораториях и трудились по семнадцать часов в сутки. Подгонять или ставить в лабораториях надсмотрщиков не нужно и мне это нравилось...
  За размышлениями, совершенно незаметно, я добрался до рубки гиперсвязи. Здесь застал Маркина, Валеева и Трофимова. Они пили кофе, и время от времени посматривали на экраны мониторов. Сегодня важный день. Ждем личное послание от Серого Льва. Не просто гиперграмму, а видеопослание, которое в этот самый момент мчится через сотни и тысячи парсеков к нам. Что он скажет, можно только догадываться. Однако основной посыл уже известен - не нужно быть пророком. Дед посоветовался со своими "старыми гвардейцами", которые, в свою очередь, проконсультировались с лучшими умами Новоросской империи, и хочет получить результаты наших исследований. Телепортация. Она нужна всем и Серый Лев не исключение. Оружие и новые способы перемещения грозных линкоров в космосе. Орландо Таги ради этого не пожалел миллионы людей и развитые планеты. А наш с Маркиным дедуля человек суровый и, если на чаше весов будущее его империи, он миротворца-гуманиста изображать не станет и ради победы готов на многое. Слишком велики ставки.
  - Кофе будешь? - спросил меня Роберт, когда я присел в кресло дежурного оператора.
  - Да.
  Трофимов, как младший по званию, молча, сделал кофе и передал мне чашку с ароматным напитком. Я сделал пару небольших глотков и сразу взбодрился. Навеянная сном одурь ушла и, посмотрев на Роберта, я усмехнулся.
  Он это заметил и тоже улыбнулся, а затем поинтересовался:
  - Ты чего, Тор?
  - Подумал, что мы с тобой, братец, встреваем во все авантюры. Кто-то другой, окажись на нашем месте, давно бы уже погиб, а нам все с рук сходит. Удачливые мы.
  Маркин машинально три раза сплюнул через левое плечо и согласился:
  - Ты прав.
  Тишина. Только еле слышно гудели приборы.
  Покой. Никуда не надо спешить и бежать.
  Безопасность. Нас никто не искал, а если кто и пытался, давно уже потерял следы.
  "Определенно, - промелькнула у меня мысль, - удача снова с нами".
  Звякнул зуммер. Станция гиперсвязи получила послание, и на экране монитора появился запрос о дальнейших действиях.
  Разумеется, я отдал команду открыть файл и, слегка оттолкнувшись ногой от стола, отъехал на стуле назад и приготовился к просмотру видеопослания.
  На экране возник дед. Суровый мужчина в парадном мундире. Настоящий император - отец народов, несгибаемый вождь и политик. Наш старший родич.
  Судя по обстановке, Серый Лев находился в своем кабинете. Это его любимое место. Логово старого хищника. Его взгляд был направлен в объектив камеры, и казалось, что он нас видит. Иллюзия. Но на миг стало не по себе. Кстати, не только мне. Маркин заерзал в кресле, а Трофимов вжал голову в плечи. Вот что значит авторитет государя. Хоть он и далеко, а мы его все равно немного опасаемся и уважаем.
  - Здравствуйте, внучата, - тем временем император заговорил. - Я не в обиде на вас за побег. Вы взрослые люди и поступили так, как посчитали нужным. Когда я был молодым и не тащил груз ответственности за империю, поступал так же. Никогда и никого не спрашивал. Сам выбирал дорогу и шел по этому пути до конца. Поэтому ругать вас смысла не вижу. Бесполезно это, ибо вы далеко и все равно не станете меня слушать. Так что перехожу к сути.
  Несмотря на то, что окраинные миры Орландо Таги подверглись нашествию гортайинов, натиск противника не ослабевает. Наоборот, он заметно усилился. Вражеские флотилии постоянно получают подкрепления. Из Центральных Миров идут конвои с припасами, новые боевые корабли и транспорты с пехотой, а СКМ сдает противнику одну планету за другой.
  Конечно, мы боремся, поддерживаем корпорантов, готовимся встретить захватчиков на заранее подготовленных рубежах, и посылаем навстречу угрозе рейдовые группы. Однако этого мало. Враги сильней. По огневой мощи флота они превосходят нас в семь раз. Это по самым оптимистичным прогнозам. Все это видят и понимают. Отсюда пораженческие настроения. Союзники колеблются, а корпоранты, того и гляди, вступят с централами в сепаратные переговоры и попытаются заключить за нашей спиной мир. Ждать недолго и когда это случится, расстановка сил снова изменится и перевес врага станет гораздо значительней.
  Положение дел не радует. Объяснять очевидные вещи не стану. Сами все понимаете. Скажу главное - империя нуждается в ваших разработках. Все, что сможете узнать, должно немедленно пересылаться на Яргу. Если возможности продолжать исследования не будет, вы знаете, что делать. В таком случае, необходимо вернуться. Награду за ваши подвиги гарантирую. Любые звания, любые чины, любые должности. Получите все, что угодно.
  Удачи вам, внучата. Не подставляйтесь.
  Экран померк, и я услышал голос Маркина:
  - Кажется, положение дел в империи гораздо хуже, чем мы себе представляли.
  - Не все так плохо. У Серого Льва есть в рукаве несколько козырей, - отозвался я. - Но он про них молчит.
  - О каких козырях речь?
  - Часть корпорантов, в частности, Латиноамериканский сектор, подчиняются Новороссии, а не своему правительству. Так что боевое предполье останется, даже если правительство СКМ капитулирует. А еще есть корабли бригады "Ужас". Разве этого мало? Нет. Просто дед прибедняется.
  Маркин немного помолчал, а потом кивнул:
  - Верно.
  В разговор вмешался Трофимов, для которого интересы Новороссии превыше всего:
  - Разреши вопрос, Тор.
  - Давай.
  - Каковы ваши намерения, вы будете делиться разработками с императором?
  - Само собой. Не чужие люди и тайну от "своих" хранить не станем. Разве не понятно? Если бы хотели увильнуть, ты сидел бы сейчас в тюремной камере, а не с нами кофе распивал.
  - Ясно, - Трофимов кивнул.
  Снова я посмотрел на Роберта, который контролировал ученых:
  - Кстати, что по исследованиям? Каковы результаты?
  - Они есть, - брат достал из кармана флешку. - Тут результаты и план дальнейших действий. Между прочим, полностью одобренный "Мастером".
  - С видеоотчетами?
  - Да. Все очень подробно.
  - Перешлешь на Яргу.
  - Когда?
  - Прямо сейчас, обрадуем деда.
  - Сделаю.
  Я уступил Маркину кресло оператора и покинул рубку. Только вышел и в коридоре встретил Анхелику, которая, словно заговорщик, покосилась на моих телохранителей и зашептала:
  - Диана готова. Она хочет поговорить. Прямо сейчас.
  На губах снова появилась улыбка. Кажется, мой толчок принес результат. Диане Виртэ надоело сидеть на одном месте, и она готова перейти к следующему этапу нашего взаимовыгодного сотрудничества. Без прямого давления. Если так, то хорошо. Вместе отправимся на Тарим, ко двору Орландо Таги. Заодно молодого Син-Карраса с собой прихватим. А дочь Дианы останется на базе, под присмотром Анхелики и надежной охраной головорезов абордажной команды.

31.

  Фрэнк Орвел, сенатор планеты Игварния, стоял у раскрытого окна и курил ихтоновую папиросу марки "Венедикт". Это был высокий стройный шатен в сиреневом мундире без знаков различия и регалий. Сизый дым улетал наружу и народный избранник, который представлял интересы родного мира при дворе верховного правителя, наблюдал за этим, иногда смотрел вниз на человеческий муравейник мегаполиса и улыбался. Настроение у сенатора было отличное и на это имелись веские причины.
  Несколько лет назад он позволил себе лишнего. На закрытой вечеринке для придворной элиты, куда его пригласил Илия Кампино, влиятельный дон с планеты Амур, он впервые попробовал наркотики. Разум Орвела помутился, и он потерял над собой контроль. А когда сенатор очнулся, то обнаружил, что он совершенно голый лежит на огромной кровати, которая покрыта непонятными бурыми пятнами. После чего, с трудом поднявшись, сенатор увидел на полу истерзанное женское тело, рядом с которым валялся большой старинный меч.
  Посторонних в комнате не было, и Орвел испугался. Если появится полиция, виновником станет он, ведь больше некому. А что потом? Скандал! Позор! Конец карьере. Партия, которая протолкнула его в кресло сенатора, откажется от злодея. Начнется шумиха, он станет объектом обсуждений и сплетен, его имя будет нарицательным, и Орвела отправят в тюрьму.
  "Что делать?" - только одна мысль билась в голове сенатора и, немного оклемавшись, он подумал, что можно решить проблему при помощи денег.
  Сенатор покинул комнату и первым человеком, который его встретил, оказался дон Илия Кампино. Глава криминального клана уже знал о его проблеме и пригласил Орвела в свой кабинет, где сенатор увидел видеозапись преступления.
  Он входит в особняк Кампино. Выпивает. Нюхает серый порошок, судя по всему, синтетический "Д-7". Рядом появляется симпатичная актриса Ирина Сайфер, которую дон пригласил развлекать гостей. Сенатор и девушка общаются. Они смеются, а затем, обнявшись, уходят в спальню. В какой-то момент Фрэнк Орвел снимает со стены коллекционное оружие и начинает рубить актрису. Сенатор хохочет и смеется, а потом, убив девушку, роняет оружие, падает на кровать и засыпает. Сюжет вперед. Снова воспроизведение. Фрэнк Орвел просыпается.
  Неопровержимые доказательства вины сенатора у дона имелись. Орвел оказался в ловушке и предложил Кампино денег. Однако дон хотел другого. Ему требовался свой человек при дворе верховного правителя и сенатор его условия принял. А мертвая девушка... Что поделать, такова ее несчастливая судьба... Ирину Сайфер никто всерьез не искал и вскоре про исчезнувшую актрису, одну из многих, позабыли...
  Дон Илия сенатора ценил. Поэтому по пустякам его не дергал и обращался редко. Иногда он лоббировал законопроект, который был нужен истинным правителям Амура, и участвовал в работе закрытых сенатских комиссий. Время от времени помогал членам клана Кампино устроиться в столице и получить выход на определенного чиновника. А помимо того сенатор курировал деятельность некоторых агентов криминальной семьи на Тариме. Ничего сложного, а награда всегда была щедрой. Дон Кампино не скупился, и сенатор был доволен.
  Взаимовыгодное сотрудничество семьи Кампино и Фрэнка Орвела продолжалось несколько лет. До тех пор пока Амур не был объявлен закрытой планетой, а потом подвергся нашествию негуманов. Об этом мало кто знал, спецслужбы Орландо Таги контролировали информационные потоки, но сенатор был в курсе и даже немного жалел о смерти дона Кампино. Однако затем он рассудил, что это к лучшему. Люди, которые работали на криминальный клан, теперь оказались под его полным контролем. А помимо того он смог перехватить управление несколькими банковскими вкладами Кампино. Все это должно было усилить сенатора и сделать его более влиятельным.
  Правда, объявился наглый боевик, некто Сэм Чу, и родственники покойного дона Илии, которые попытались надавить на сенатора. Но эта проблема была решена быстро. Один звонок сенатора своему человеку в полиции, следователю по особо важным делам Нику Сергорову, и лишенные поддержки клана провинциалы оказались в тюрьме. Подставить их оказалось несложно и, продолжая курить ихтоновую папироску, сенатор был убежден, что все у него хорошо и будущее не сулит никаких серьезных проблем. Однако он ошибался...
  Неожиданно зазвонил мощный стационарный коммуникатор сенатора, который находился на рабочем столе. Фрэнк Орвел поморщился и обернулся. Он не желал ни с кем общаться, но проигнорировать звонок не мог. Номер был известен ограниченному кругу абонентов. Следовательно, сенатора вызывает на связь кто-то весьма серьезный, либо личный агент, либо человек его круга: чиновник, политик или бизнесмен.
  Затушив папиросу, Фрэнк Орвел пару раз взмахнул ладонью, разогнал дым и подошел к столу. Коммуникатор продолжал трезвонить, а определитель номера показывал, что абонент выходит на связь с неизвестного номера.
  "Наверняка, кто-то из агентов", - подумал сенатор и ответил.
  - Сенатор Орвел, - сухо сказал политик.
  Он ожидал, что агент, который потревожил его покой, назовет себя и объяснит причину экстренного вызова. Но вместо этого он услышал женский голос, приятный и одновременно с этим резкий, можно даже сказать, с металлическими нотками:
  - Помнишь меня?
  Орвел передернул плечами и спросил:
  - Кто это?
  - Неужели ты забыл меня, дорогуша? Я Ирина... Ирина Сайфер...
  "Как!? Откуда!? Кто это!?" - сенатор отключил связь и рукавом мундира вытер выступивший на лбу пот.
  Снова сигнал вызова. В призраков Орвел не верил, ибо являлся материалистом. Он понимал, что его пытаются шантажировать и для начала хотят выбить из колеи. Но кто!? Сэм Чу и родственники покойного дона Кампино знали, что на сенатора есть компромат, но они к нему доступа не имели. В этом Орвел был уверен. Свои козыря Илия Кампино держал при себе. Однако есть звонок и ему назвали имя, которое он долгое время пытался позабыть. Значит, необходимо продолжать беседу.
  Глубоко вздохнув, Орвел постарался успокоиться, а затем включил запись разговора и спросил:
  - Кто ты?
  - Ирина... Сайфер... Ты меня убил, милый... Как ты мог забыть...
  - Не надо нести чушь! - прорычал сенатор. - Если есть, что предъявить, выкладывай, сучка!
  - Лови, милый...
  Раздался мелодичный сигнал. На коммуникатор пришел видеофайл.
  Не прерывая связь с незнакомкой, сенатор включил воспроизведение файла. Видео загрузилось, и на экране монитора появились знакомые кадры. Резиденция Кампино, вечеринка, сенатор, наркотики и так далее.
  Сенатор поставил видео на паузу и задал шантажистке основной вопрос:
  - Чего ты хочешь?
  - Нам нужно встретиться, и тогда ты все узнаешь, - ответила женщина.
  - Где и когда?
  - Улица Сен-Варнье, дом сорок пять, сегодня вечером, ровно в восемь.
  - Я приеду.
  - Один.
  - Разумеется.
  - Учти, попробуешь юлить или начнешь названивать своему дружку Сергорову, встреча не состоится и видео окажется в планетарной информсети.
  - Да понял я тебя, понял.
  - Это хорошо, милый.
  - Не смей меня так называть!
  - Без проблем, милый, - женщина издевалась над Орвелом.
  - Кого ты представляешь?
  - Дона Кампино.
  - Он мертв.
  - Это тебе его племянники и Сэм Чу сказали?
  - Да.
  - Они ошибались. Впрочем, это неважно. До встречи, милый.
  Женщина отключилась и сенатор, упав в глубокое кожаное кресло, дрожащими руками прикурил новую папиросу, прослушал запись разговора и задумался.
  Что по факту? Шантажист уверен в себе и, возможно, это мужчина, ибо голос легко изменить при помощи простой компьютерной программы. У шантажиста есть видео, которое по-прежнему представляет для сенатора реальную угрозу. От него чего-то хотят, ссылаются на дона Кампино и в этом есть свой плюс, ибо все можно решить тихо и мирно. Главное - разобраться, кто именно решил взять его под контроль. Если это мелкая сошка или бандиты, проблему уладит верный Сергоров, который может подключить полицейский спецназ или прикормленных уголовников. Не бесплатно, конечно, но он сделает, что нужно. А если в деле дон Кампино или серьезные люди, которые прикрываются его именем, придется умерить амбиции и подчиниться.
  - Проклятье! - ударив кулаком по столу, прошипел Фрэнк Орвел и в итоге пришел к выводу, что ему все-таки придется ехать на встречу и общаться с неизвестными шантажистами.

32.

  Красуясь, под восхищенными взглядами мужчин, Диана Виртэ прошлась по белоснежному песку тропического острова, на миг остановилась и грациозно потянулась всем телом.
  - Шикарная женщина... - выдохнул Олег Трофимов, который находился неподалеку.
  - Да, - согласился я с ним.
  В самом деле, Диана шикарная женщина. Это бесспорно. Фигуристая, стройная, загорелая красавица в красном бикини. У нее давно не было мужчины, а природа требовала свое. Поэтому я часто ловил ее заинтересованные взгляды, которые она бросала на меня или на кого-то из воинов нашей группы. Однако мне не до того - поставил цель и стараюсь не отвлекаться, а бойцы на роман с Дианой пока не решались.
  - Как считаешь, командир, если я приглашу ее посидеть в баре, она не откажет? - спросил Трофимов.
  - Рискни, - улыбнувшись и продолжая наблюдать за красавицей, которая вошла в воду, ответил я.
  - Разрешаешь?
  - Разрешаю.
  Трофимов покинул лежак и последовал за Дианой, а я надел солнцезащитные очки, посмотрел на голубое небо без единого облачка и расслабился...
  Перелет на Тарим занял три недели и моя группа из нескольких боевиков, Олега Трофимова, Дианы Виртэ, Жоры Ломова и Хулио Син-Карраса, добралась до столичной планеты Центральных Миров без приключений. Летели на "пегасусе" контрабандистов. "Мастера" оставили на тайной базе. Как ни крути, ИИ должен контролировать исследования ученых и делать это лучше всего с борта "Теневика". Чуть какая опасность, Роберт Маркин погрузит на борт корабля бойцов, трофеи, ученых и дочь Дианы, подорвет объект и скроется в глубинах космоса. Ну и кроме того Тарим не Амур. Главный мир ЦМ охранялся очень хорошо, и мой корабль могли обнаружить, даже, несмотря на староимперские системы маскировки. Так что работать пришлось по старинке, без помощи искусственного интеллекта и без поддержки фрегата.
  С Дианой Виртэ и Хулио Син-Каррасом общий язык нашел. Госпожа адмирал понимала, что ее уже похоронили и провал операции на Амуре, в случае возвращения ко двору верховного правителя, ей не простят. Орландо Таги племянницу уже не ждет и помимо того на базе оставалась Мэри, за которой присматривала Анхелика. Так что придется начинать все с нуля. А молодой наследник уничтоженного мафиозного клана затаил на правительство Центральных Миров и лично на Орландо Таги зло. Он, конечно, интеллигент, но воспитали его правильно и смерть отца, братьев, сестер и другой многочисленной родни, парень прощать не собирался. Так что на союзников я мог положиться. Пусть не на сто процентов, но уверенность, что они не попытаются меня сразу продать, имелась. Как ни крути, а мотивация поддерживать меня у них была.
  Комплекты документов в порядке. Деньги есть. Связь с агентурой новоросских спецслужб имелась. Компромат на чиновников и влиятельных людей Тарима с нами. "Пегасус" в реестре гражданских судов ЦМ и у властей претензий к экипажу нет. Нас никто не искал и не пытался поймать. Все хорошо. Мы никого не интересовали. Можно работать спокойно, и группа практически сразу перешла к активным действиям.
  Главный город Тарима назывался Бергар, в честь золотого рудника, который дал толчок к развитию этого поселения. И если двести лет назад в нем проживало триста тысяч человек, сегодня, несмотря на войны и катаклизмы, он стал мегаполисом с населением в двадцать пять миллионов. В СКМ и НРИ таких крупных городов не было, все-таки миры в Рукаве Персея окраина расселения человеческой расы. Поэтому некоторые мои бойцы, увидев многолюдную столицу централов, испытали легкий шок и почувствовали себя провинциалами. Но вскоре это прошло. Люди всегда остаются людьми, а у нас было дело.
  Группа быстро обзавелась жильем. Имея средства, снять квартиру, офис или склад не проблема. Затем появился транспорт: несколько автомобилей, мотоциклы и аэромобиль. Боевые доспехи и серьезное оружие: гранатометы и пулеметы, мины и снайперские винтовки, штурмовые комплексы и переносные зенитно-ракетные комплексы; провезти не удалось. Но купить вооружение оказалось несложно. Как легально, так и на подпольном рынке, который, само собой, частично контролировался спецслужбами ЦМ. А помимо того, для связи с Маркиным был арендован номер на станции гиперсвязи.
  В общем, буквально через три дня после высадки на планету, у нас было все, что нужно, включая средства наблюдения и коммуникаторы, а так же шпионское оборудование. И после проведения разведки, когда мы узнали, что сенатор Орвел подставил Сэма Чу и уцелевших членов семьи Кампино, мы решили взять его за жабры. Рассудили просто - он самый крупный и влиятельный человек из тех, на кого есть компромат. Если его сломаем, с остальными будет проще.
  Как ни странно, заставить сенатора работать на нас и вернуть деньги дона Кампино, которые он уже считал своими, оказалось несложно. Орвел, конечно, человек непростой, хитрый и коварный политик. Но при этом трусливый. Поэтому, как только он убедился, что мы имеем возможность обрушить его карьеру и готовы это сделать, Орвел сломался. После чего вернул половину денег семьи Кампино, которые перевел на личные счета, и пообещал оказывать всемерное содействие во всех наших делах. Что немаловажно, он так и не узнал, кто надел на него хомут, и это его бесило. Только деваться некуда, а мы сенатору не доверяли, и раскрываться перед ним не собирались. А то ведь можно как Сэм Чу и Кампино угодить за решетку.
  Следующий шаг - экспроприация финансов семьи Кампино, которые хранились на тайных счетах покойного дона Илии и были недоступны сенатору. Шутка ли - без малого двенадцать миллиардов фунтов. Такие деньги без хозяина долго не лежат. Рано или поздно до них кто-нибудь дотянется. Следовало действовать без промедления, и они перекочевали на наши счета, которые были заранее открыты в нескольких банках на подставных лиц. Нам эти деньги пригодятся в любом случае. Хотя часть счетов оказалась недоступна даже нам и в моей копилке, с учетом денег, которые вернул Фрэнк Орвел, оказалось одиннадцать с половиной миллиардов таримских фунтов. Плюс вклад Хулио Син-Карраса, который отдал две трети от того, что осталось ему от клана. И это еще четыре миллиарда фунтов. Все по-честному - он нам деньги, а мы ему относительную свободу под нашим присмотром. Будет хорошим мальчиком - поможем наказать Орландо Таги, тем более что в этом наши цели совпадают. Попробует вести двойную игру - убьем.
  Как только разобрались с финансами, продолжили шантажировать местных политиков и военных. Страховались и действовали предельно осторожно. Давили людей и представлялись наследниками клана Кампино. Но если с сенатором Орвелом обошлось без эксцессов, с другими далеко не все проходило гладко. Например, командующий Таримскими военно-морскими силами свет-лидер Жорж Пескарини, старый морской волк, в подчинении у которого были элитные бойцы спецподразделений, назначил личную встречу и попытался нас уничтожить. А министр Тарима по соцобеспечению мадам Герда Диметролус натравила на нашу группу элитных детективов-ликвидаторов. Такие вот люди - в прошлом совершили мерзкие поступки, а потом искренне удивляются, что их шантажируют. Ну-ну... Будь мы попроще, нас обязательно бы достали и уничтожили. Но группа подобралась хорошая. Мы всегда были настороже, не подставлялись и не оставляли следов. Поэтому удары наших противников приходились в пустоту, а в информационной планетарной сети появился компромат на упрямцев. Вследствие чего адмирал Жорж Пескарини застрелился, а Герда Диметролус подала в отставку и оказалась в тюрьме.
  Совершенно незаметно пролетели два месяца. Срок немалый и достигнуты определенные результаты, но люди устали. Пришло время отдохнуть, подвести промежуточные итоги и определиться с дальнейшими планами. Поэтому, оставив возле станции гиперсвязи Ломова, на тропическом острове в ста милях от столицы я арендовал курортный островной отель на берегу моря, которое носило имя братьев Ковальских. Кто они такие и чем прославились - не знаю, и лезть в информсеть, чтобы это узнать, я не собирался. Неважно. Сейчас главное - восстановить силы...
  - Она согласилась, - из моря выбрался Трофимов.
  - Удачи.
  Лейтенант ГРУ, напевая под нос веселую песенку, подхватил с лежака полотенце и ушел. Опять я остался в одиночестве и продолжил размышлять...
  Денег столько, что можно открыть свою транспортную компанию, купить несколько грузопассажирских судов или построить парочку боевых. Группа у меня, как уже было отмечено, хорошая и есть поддержка новоросской разведки. Связи на Тариме появились. Дергай за ниточки и плети паутину, которая опутает столичный мир ЦМ. Хочешь - становись пиратом и контрабандистом. Хочешь - криминальным королем или дворянином. Свобода! Но это не совсем то, ради чего я оказался в логове врага. Нужно так наступить на пятку Орландо Таги, чтобы он взвыл и начал отзывать своих воинов из Рукава Персея. И чем быстрее это произойдет, тем лучше. Значит, что? Революция и террор! Именно в этом направлении развивалась моя мысль. Хм! Но возможно ли устроить это и надо ли идти таким путем? Вопрос непростой.
  В каждом государстве существуют недовольные режимом люди, которые рано или поздно собираются в революционные ячейки, группы и организации. Это аксиома - так всегда было, и лоскутная империя Орландо Таги не исключение. Под властью верховного правителя сотни планет, каждая из которых живет или старается жить по собственным законам, морально-этическим и религиозным принципам. Между людьми слишком много противоречий, а спецслужбы и каратели Орландо Таги не всегда в состоянии вовремя разрешить или задавить конфликт. Так что восстания в Центральных Мирах не редкость. Мне это хорошо известно. Кое-какую информацию уже собрал и проанализировал, так что в теме. И только за последние десять лет было девятнадцать крупных выступлений против власти верховного правителя. Обо всех говорить не надо - это долго, а на некоторых остановиться стоит. Для примера.
  Планета Абиссиния в системе Рамо. Население исповедовало традиционное мусульманство, и ничто не предвещало беды, пока в этот мир не стали переселять колонистов с планеты Рийя, которые придерживались популярного в двадцать третьем веке учения Всепрощающего Космоса. Между коренными и пришлыми стали возникать конфликты на религиозной почве. Пролилась кровь. Религиозные деятели Абиссинии провозгласили Джихад, и переселенцы были истреблены. За сорок восемь часов погибло триста тысяч человек. После чего на планету высадился экспедиционный корпус централов, и начались бои, которые продолжались три месяца. Общий итог: два миллиона жертв среди мирного населения, уничтоженная инфраструктура, два сбитых эсминца, пропажа нескольких космических кораблей, большие потери в четырех охранных дивизиях ЦМ и партизанское движение на планете.
  Планета Пирва в системе Анжело. Индустриальный мир, где богатые так допекли рабочий класс, что начались акции протеста и забастовки. Местные магнаты попросили Орландо Таги о помощи и были присланы войска. Демонстрации и митинги оказались под запретом, а партии, которые боролись за социальную справедливость, разогнаны. По этому поводу рабочие вышли на улицы и были атакованы полицией, наемниками и регулярными войсками. А поскольку на Пирве находились оружейные заводы, рабочие смогли быстро вооружиться и дать отпор. Ну и понеслось. Несколько месяцев понадобилось правительству, чтобы навести порядок. Но во что это обошлось и какие потери среди солдат, до сих пор точно неизвестно. Много - это факт и в некоторых районах Пирва вот уже пять лет режим КТО (Контртеррористической Операции).
  Планета Сильвана в системе Астарта-4. До прихода ЦМ, этот мир являлся королевством под управлением династии Могеридов. Уровень развития слабый и централы легко покорили планету. После чего Могериды, кого не уничтожили захватчики, стали марионетками. На время все затихло, и мир стал развиваться. Многие сильванцы охотно служили в войсках ЦМ, а потом выходили в отставку и возвращались на родину. Ничто не предвещало беды и на планете находилось всего две гарнизонные смешанные бригады. Однако поступил сигнал от агентов государственной безопасности. Они сообщили, что недобитые Могериды во главе с принцем Кальвином готовят восстание. С ближайшей базы ВКС к Сильване двинулась эскадра. Но когда она добралась до места назначения, гарнизон централов уже был полностью истреблен, а мятежники, на заранее арендованных у государственных транспортных компаний судах, попытались скрыться в диком космосе. Вот только сбежать у них не вышло. Боевые корабли ЦМ догнали беглецов и полностью истребили. По крайней мере, если верить официальным источникам, которые могли ошибаться.
  Это только некоторые примеры и я делал вывод, что государство Орландо Таги колосс на глиняных ногах. Да - у централов огромная армия и могучий военно-космический флот. Да - Орландо Таги авторитетный правитель, жесткий лидер, умный и хитрый человек. Да - Центральные Миры огромная держава с огромнейшими ресурсами. Но она неустойчива и если наносить удар, необходимо бить в сердце. Есть ключевые точки, такие как Тарим, Норфолк или Гедеон. Если на них вспыхнет восстание, Орландо Таги придется по-настоящему тяжко...
  Прерывая мои размышления, запиликал коммуникатор. Это был Ломов и я ответил:
  - Привет, Жора. Что случилось?
  - Здорово, Демид. Новости от Роберта.
  - Срочные?
  - Да.
  - Понял тебя. Скоро буду в столице.
  - Жду.
  Перед тем, как отправиться на отдых, я проинструктировал Ломова и дал ему четкий приказ - тревожить меня только в самом крайнем случае. И раз уж он это сделал, действительно, произошло нечто серьезное.
  "Может, разгаданы секреты трофейных артефактов? - направляясь в отель, задал я себе вопрос и сам же на него ответил: - Разгаданы или нет, посмотрим. Не торопись и напрасно себя не обнадеживай".

33.

  В столицу взял только двух воинов из абордажной команды. Больше не надо. Пусть отдыхают соратники, пока есть такая возможность. Особенно Диана Виртэ и Олег Трофимов, которые, судя по всему, нашли общий язык, поняли друг друга и уединились в одном из номеров отеля.
  В Бергар добирался на собственном аэромобиле марки "тифон-6". Надежный летательный аппарат, который двигался на автопилоте. Так что напрягаться не следовало, и я просматривал таримские новостные каналы.
  Новостей много, но в основе чушь, которая мне не интересна...
  "Для съемок в сериале "Ленивая утка" знаменитый актер Шломо Сун сделал шестую операцию по смене пола и снова стал темнокожим мужчиной".
  И это топовая новость столицы огромного государства? Как? Почему? Кому интересен актеришка, который постоянно меняет пол и цвет кожи? Я этого не понимал, понимать не собирался и расценивал подобные новости как признак упадка. Не только ЦМ, но и всего человечества.
  "Наследник верховного правителя Гурий Таги, все еще находясь в немилости у отца, готовится к возвращению в Рукав Персея. На этот раз он возглавит частную армию, которая собрана, вооружена и обучена на деньги независимых инвесторов"...
  Второй месяц про это идет разговор, а Гурий Таги по-прежнему на Тариме, пытается вымолить у отца прощения и доказать, что он не такой уж никчемный и готов свернуть горы. Но, по мнению авторитетных аналитиков с планеты Игварния, докладами которых с нами любезно поделился сенатор Орвел, верховный правитель сына давно простил и просто мучает его, дабы наследник осознал вину и впредь действовал более разумно. А что касательно частной армии, о которой постоянно толкует Гурий, она невелика. Это эскадра из десяти старых кораблей и дивизия наемников. Такая сила на расклады в Рукаве Персея сильно не повлияет.
  "Великий пророк папинотов Зимар-хан ответил на вызов лидера божественных гедонистов первосвященника Жана Таримского. Телевизионные дебаты между давними оппонентами пройдут в студии шоумена Анри Галахера. Смотрите на Первом Центральном в 20.00 по таримскому времени. Прямая трансляция только у нас".
  Смотрел я дебаты этих религиозных деятелей. Точнее, сражение. Каждый приводит в студию по две сотни своих последователей и после недолгой перебранки на тему - мой бог круче твоего, потому что я так сказал, начиналась рукопашка. Бились последователи всерьез, и доходило до смертоубийства. Забавно, конечно, но быстро надоедает.
  "Магнат Иннокентий Лацкер снова в столице и горожан ожидают сюрпризы, бесплатные угощения в парке Победы и карнавальные шествия. Как всем известно, оказываясь в Бергаре, господин Лацкер не скупится и живет на широкую ногу"...
  Лацкер личность известная, что есть, то есть. Олигарх с планеты Сингапур. Очень богатый и экстравагантный. Принципиально не лезет в политику, живет только для себя и любит пускать пыль в глаза.
  "Пленный адмирал СКМ Сэм Декстер, наконец-то, доставлен в столицу. Какой будет судьба нашего противника и что его ожидает? Удостоит Орландо Таги его разговором или прикажет расстрелять? На эти и другие вопросы ответят эксперты передачи "Военное обозрение" на Втором Центральном канале. Сегодня вечером!"
  А вот это уже интересно. Расстрелять Декстера слишком просто. Ради этого не нужно тащить пленника из Рукава Персея. Следовательно, у верховного правителя ЦМ на адмирала есть виды. Какие? Возможно, он попытается переманить его на свою сторону. Или сделает придворным шутом. А может быть подвергнет изощренным пыткам. Все может быть и понять мотивацию Орландо Таги не просто. Даже ИИ не смог этого сделать. Очень уж неоднозначный человек правитель ЦМ и о нем мало правдивой информации. Вроде бы он на виду. Однако его истинное лицо скрыто под многочисленными масками...
  Тем временем, пока я просматривал новости, аэромобиль приземлился на пригородном аэродроме. Вместе с телохранителями я вышел на взлетно-посадочное поле и отправился на стоянку автомобилей. Здесь стоял наш транспорт. Ехать недалеко и через четверть часа мы оказались на одной из конспиративных квартир, где нас поджидал Ломов. Ходить вокруг да около не стали и сразу перешли к делу. Жора протянул мне распечатку шифрованной гиперграммы.
  Ученые практически закончили работу над трофеями. Исследовательская часть, которую курировал "Мастер", завершена, идет обработка информации. Теоретически, мы уже можем создать собственные корабельные устройства телепортации, как для ведения боя, так и для перемещения в пределах звездных систем. Полной гарантии того, что ученые и "Мастер" не ошиблись, разумеется, никто не даст. Даже мощные искусственные интеллекты ошибаются, не говоря уже про людей. Поэтому необходимо провести ряд опытов, для которых придется закупить дополнительное оборудование, построить новый корабль из высокопрочных материалов и озаботиться копированием трофейных артефактов с последующим их перепрограммированием и монтажом в корпус судна.
  Информацию принял, и далее Маркина интересовали два вопроса. Первый - стоит отправлять окончательные данные по исследованию трофеев в Новоросскую империю сразу или немного выждать? Второй - уничтожать ученых и базу, когда нужда в них пропадет, или не торопиться? Он хоть и принц, но ответственность на себя брать не собирался. Хитрец, однако. Если что-то пойдет не так, я стану крайним. Как и положено командиру, который всегда берет ответственность на себя.
  - Какие будут распоряжения? - заметив, что я отложил распечатку гиперграммы, спросил Ломов.
  Помедлив, я ответил:
  - Садись за компьютер, выходи в планетарную сеть и начинай поиск фирм, которые занимаются продажей научно-исследовательского оборудования. Список Маркин пришлет позже и мы должны сразу, без промедления, закупить все необходимое.
  Ломов усмехнулся:
  - Уже сделано. Есть адреса трех фирм: "Точные приборы", "Энер-Дагио" и "Симпсон коллай".
  - Хорошо. Закупку проведем через подставное лицо. Думаю, сенатор Орвел не откажется помочь.
  - Ага! Ему деваться некуда. А что с постройкой экспериментального судна? Здесь его будем заказывать или в провинции, подальше от бдительного ока столичных спецслужб?
  - Не торопись. С этим определимся, когда ученые и "Мастер" разберутся, какое именно судно нужно строить. Сейчас нет смысла дергаться - все равно не ясно, что именно требуется. Тем более это не основное. Кристаллы с определенными характеристиками вырастить и заложить в них программу - вот проблема. Для этого необходим специалист, который имеет допуск к тайне.
  - Как скажешь, командир. Но я бы все-таки заранее намекнул профессору Челяеву, что вскоре понадобятся его услуги. Он глава Корабельного профсоюза, многое знает и мог бы что-то посоветовать.
  - Само собой, Жора, - я с ним согласился. - Обратись к нему через наш канал. Пусть поделится базой данных по корабельным верфям. В любом случае это стратегическая информация, которая пригодится НРИ. Справишься?
  - Помощь Трофимова не помешает. Однако это позже. Пока только подготовка и сбор информации. Так что несколько дней могу и сам поработать. Светиться не стану, пошлю наемника, который не будет знать, на кого работает.
  - Добро. От Син-Карраса новости есть?
  - Нет. Он уехал в свой университет и там сидит. Ему-то что? Он легализован и может не прятаться. Числится беженцем с Амура, но претензий от властей к нему нет. По крайней мере, пока он не шумит и не рассказывает СМИ о том, что на самом деле произошло на Амуре.
  - Детективы его из вида не выпускают?
  - Нет. Работают добросовестно, профессионалы.
  - А что наши грушники?
  Говоря "наши" я подразумевал шпионов Новоросской империи на Тариме, которые медленно, но верно, обживались в тылу врага и действовали независимо от моей группы.
  - Тишина.
  - Ладно, работай, а я пока подумаю, какой ответ дать Маркину.
  Кивнув Ломову, который доказал, что может головой не только двери вышибать, но и думать, я покинул квартиру. Сделал знак телохранителям отстать и вышел на улицу.
  Огромный мегаполис продолжал жить привычной жизнью. По улицам мчались автомобили. Вдоль домов двигались потоки людей. В воздухе тысячи запахов и шум города. А над домами парили геликоптеры и аэромобили полиции, дорожных служб и богатеев, которые могли позволить себе персональное разрешение на полеты в пределах столицы. Обстановка, которая меня окружала, разительно отличалась от тропического курортного острова. Отчего я улыбнулся. Человек предполагает, а судьба располагает. Несколько часов назад я грелся на солнышке и загорал, а теперь снова в столице вражеского государства и занят делом.
  Не торопясь, я двинулся в сторону ближайшего парка, за которым находилась еще одна конспиративная квартира. Одет как большинство горожан с рабочей окраины - легкий серый костюм и плетеные тапочки. Под пиджаком пистолет в наплечной кобуре. Внимания не привлекал, и ни во что вмешивался. Шел по улице и в голове, как обычно, сотни мыслей, которые необходимо разложить по полочкам.
  Чем дальше, тем сложнее. Исследования окончены - следующий этап. Информацию отправим в НРИ, и это не обсуждается. Раз обещали деду делиться информацией в полном объеме, от своих слов отрекаться не станем. Хотя бы по той причине, что рано или поздно, мы вернемся на Яргу. Пусть Серый Лев пользуется тем, что мы добыли и узнали. Глядишь, за полгода или год, как дело пойдет, сможет построить боевые корабли с установками телепортации и дать отпор завоевателям из Центральных Миров. Но сможем ли построить такой корабль мы? Вот это уже вопрос, который волновал меня всерьез. Необходимо вырастить кристаллы любой формы и практически из любых материалов, а помимо этого заказать на верфях ЦМ корабль по собственным чертежам. Однако это волокита, постоянное наблюдение за работой, корректировка, совещания, изменения в проекты и привлечение дополнительных людей. Как следствие, вероятность, что нас раскроют, будет расти в геометрической прогрессии. Нужно мне это и хочу ли я этого? Нет. Не хочу. Не лежит к этому душа.
  Впрочем, заполучить корабль, какого ни у кого нет, заманчиво. Так что нужно думать и, прежде чем будет принято окончательное решение, хорошо бы поговорить с Робертом. Да вот беда. Все видеопереговоры на гиперстанциях Тарима записываются и могут оказаться у местных спецслужб, а гиперграммой все объяснить невозможно и это займет много времени. А тут еще вопрос ученых. Самое простое - всех перебить, чтобы не было утечки информации, а базу взорвать. Не оставить следов и скрыться. Но... Опять проклятое "но"... Что если ученые еще пригодятся? Как и база, кстати сказать. И кто будет наблюдать за работами по строительству корабля, выращиванием кристаллов и монтажом установок телепортации? Искать новых специалистов долго и утомительно, потеря времени, растрата сил и средств. Тех, кто изначально занимается проектом, уже знаем и "Мастер" составил на каждого психологический портрет, поэтому сможет выбрать для переброски на Тарим не склонных к побегам людей.
  "Думай, Тор! - подстегнул я себя. - Хотя чего думать? Свой корабль с телепортационными установками нужен, а ученые и база еще понадобятся. Поэтому сделаем вот как - пошлю на Фелицию "пегасус" и он привезет на Тарим моего братца, дочь Дианы и часть ученых, которые помогут в постройке корабля. Заодно контрабандисты доставят "Мастера", а базу придется законсервировать, перевести в режим ожидания и оставить охрану. А "Теневик" куда деть? Его можно перегнать поближе к Тариму, с этим справятся два-три человека, и спрятать. Пусть ждет вызова".
  Определившись, я повеселел. Как раз добрался до парка имени адмирала Перкинса, чей бюст стоял на небольшой площади, и обнаружил вокруг него толпу из двухсот горожан. Судя по серым комбинезонам, это были рабочие комбината по переработке пластика, который находился в квартале от парка, и они проводили несанкционированный митинг, который вскоре будет разогнан. Почему я так решил? Да очень просто. Неподалеку стояли полицейские автомобили, и правоохранители доставали бронежилеты, каски, щиты и дубинки. Наверняка, будет разгон митинга. А помимо того, рядом крутились журналисты, которые проводили видеосъемку, а эти стервятники прилетают только в том случае, когда есть, чем поживиться.
  "Вот они - будущие революционеры, которых можно использовать", - подумал я, наблюдая за митингующими со стороны, и задержался. Хотелось посмотреть на местных лидеров. Интересно, что будет дальше, и как они себя поведут.

34.

  - Граждане! - привлекая к себе внимание, Леонид Крюгер, лидер профсоюза рабочих Восточного округа, молодой поджарый брюнет в сером комбинезоне, взобрался на возвышение перед бюстом адмирала Перкинса и оглядел рабочих.
  - Говори! - поддержали его из толпы.
  - Давай, Леня!
  - Хватит молчать - мы не скоты!
  - Мочи нет терпеть произвол!
  Крюгер поднял правую руку. Толпа притихла и, бросив взгляд на полицейских, которые ждали команду на разгон несанкционированного митинга, а затем, повернувшись лицом к ведущим видеосъемку блоггерам, он заговорил:
  - Все вы меня знаете и понимаете, ради чего мы собрались! Но я напомню, в чем причина! Месяц назад произошел трагический случай! Карл Люссон, рабочий завода по переработке пластмасс "Фарбо-С" из третьего цеха, погиб на производстве! Виной этого стал отказ старого оборудования! Произошел выброс вредных паров из седьмого сепаратора и из-за химических ожогов рабочий умер мгновенно! Ужасная и мучительная смерть! А еще девять человек получили отравления и потеряли здоровье! И как на это отреагировали владельцы предприятия?! Они обвинили рабочих в халатности и отказались выплачивать страховки, а комиссия по технике безопасности из мэрии, несмотря на многочисленные нарушения и доказательства вины владельцев, поддержала тех, за кем деньги и власть! Капиталисты получают сверхприбыли на смерти и здоровье людей! Так всегда было и есть! Но мы с вами не согласны с этим и открыто заявляем о нарушениях наших прав! В то время, когда молчат все профсоюзные организации столицы, когда правозащитники и экологи делают вид, что ничего не произошло, только мы выступили на защиту рабочих! Запомните это, граждане! Профсоюз Восточного округа с вами с самого начала и до конца, каким бы он ни был!
  Оратор сделал краткую эффектную паузу, а рабочие, которые попытались возмущаться и бастовать, но были изгнаны из заводских цехов штрейхбрехерами и охранниками, одобрительно загудели. Они поверили Крюгеру, который обещал повышение заработной платы и страховые выплаты семьям пострадавших во время аварии. После чего попытались надавить на владельцев предприятия и потеряли работу. Что дальше? Два пути. Первый - тихо разойтись, получить крохотное выходное пособие, а потом искать новую работу. Второй - возмутиться, устроить митинг, пригласить журналистов и привлечь к проблеме внимание властей. Именно такой вариант предлагал Крюгер и большая часть рабочих, продолжая ему верить, последовала за ним. Люди надеялись, что видео с митинга широко разойдется в планетарной информационной сети, высокопоставленные чиновники задумаются и примут меры, а потом все разрешится само собой.
  - Сегодня, - тем временем продолжил речь Крюгер, - на сайт столичной мэрии была отправлена наша жалоба о незаконности действий владельцев "Фарбо-С", а в полицию заявление с требованием разобраться, на каком основании частное охранное предприятие "Порядок+" использует силу против граждан нашего государства! И это только начало! Вскоре юристы нашего профсоюза оформят жалобу в канцелярию верховного правителя Орландо Таги! А до тех пор, пока власти не обратят на наши проблемы внимания, мы объявляем голодовку! Прямо здесь и сейчас! Пока нас две сотни! Это немного, но полиция не посмеет нас тронуть! А вскоре к нашей акции присоединятся рабочие с фабрики "Лагуна" и ремонтных мастерских "Крип-металл"! И я уверен, что у нас все получится! Надо верить в себя, граждане, и нельзя допускать провокаций! Вы со мной?!
  Главным достоинством Крюгера было то, что он сам верил в свои слова, и люди это чувствовали. Словно вирусом, они заражались уверенностью от профсоюзного лидера, который на досуге почитывал труды древнего земного политика Ленина, и поддерживали его. Хотя Крюгер думал не о том, как помочь рабочим. Нет-нет. Это для толпы он был беззаветным борцом за социальную справедливость и равенство людей. А на деле Крюгер являлся прагматиком, который использовал чужие проблемы, чтобы сделать себе имя, приобрести известность и набрать очков для старта политической карьеры. Вот он и старался, много суетился, шел напролом и его расчет строился на том, что полиция не посмеет разгонять митинг. Хотя бы по той причине, что у Крюгера имелась договоренность с заместителем начальника полиции Восточного округа полковником Валерио Санти, которому профсоюзный деятель дал взятку. И пусть на это ушли все его сбережения, а так же наличность из кассы организации, он считал, что вскоре эти деньги вернутся. На беду рабочих обязательно будет реакция. Пусть не от чиновников, так хоть от простых горожан. Следовательно, можно легко раскрутить компанию по сбору средств для семей пострадавших рабочих, а потом от этого пирога отщипнуть себе кусок. Главное - все правильно сделать, пробить информационную блокаду и стать известным.
  Вот такие мотивы двигали Крюгером, который был уверен, что его прикрывает крупный полицейский чин. Однако он ошибался. Заместитель начальника полиции Восточного округа полковник Валерио Санти не собирался защищать "борца за справедливость" или предупреждать его об опасности. Он взял деньги от него, а потом позвонил владельцам "Фарбо-С" и получил от них еще одну взятку. Поэтому Леонид Крюгер был очень удивлен, когда наемные блоггеры и журналисты, которых он пригласил на митинг, отключили свои видеокамеры и отошли в сторону, а полицейские атаковали рабочих.
  На площади взорвались светошумовые гранаты и копы в черной броне, прикрываясь щитами и захлопнув пластиковые забрала шлемов, словно древние легионеры, которые бьются с неорганизованными варварами, несколькими группами врубились в толпу. Они лупили потерявших ориентацию протестующих рабочих дубинками и сразу сковывали наручниками. Правоохранители делали свою работу, выполняли приказ и действовали без сомнений.
  Рабочие, кто был в состоянии, стали разбегаться и Леонид Крюгер, слегка контуженный, на ходу вытирая капающую из носа кровь, был увлечен этим движением. Он помчался через парк в сторону домов и в голове у него билась только одна мысль:
  "Бежать!"
  Полицейских было гораздо меньше, чем рабочих. Естественно, они не могли остановить и переловить всех. Но лидера рабочих им приказали взять в обязательном порядке. Поэтому трое полицейских пустились в погоню за Крюгером и вскоре они его настигли.
  Пущенная в спину профсоюзного лидера дубинка, просвистев по воздуху, перетянула хребет беглеца и он, потеряв равновесие, рухнул на грязный асфальт. Произошло это уже за парком, в темном переулке, и никто не видел позора Крюгера, который от обиды на судьбу и непонимания того, что происходит, едва не заплакал.
  - Лежать! - Леонида ударили ногой в бок, а потом завернули ему за спину руки и на запястьях беглеца защелкнулись стальные браслеты.
  Снова удар в бок и новая команда:
  - Подъем!
  С трудом, Крюгер поднялся, и в этот момент произошло то, чего никто не ожидал, ни "борец за справедливость", ни полицейские. В переулке появился молодой мужчина в сером костюме и он, ни слова не говоря, выхватил из наплечной кобуры под пиджаком пистолет и открыл огонь. Незнакомец стрелял в полицейских и действовал очень быстро. Первому копу, который держал Крюгера, пуля пробила забрало и вошла в глаз. Следующему в шею. А последнему, который снял шлем и вытирал пот, угодила в лоб. Несмотря на частичную потерю ориентации, Леонид видел это четко и у него на голове зашевелились волосы.
  "Как?! Почему?! За что?! Я не хотел этого! Так не должно быть! Я всего лишь собирался провести митинг! Небольшой протест для привлечения внимания! А теперь трупы! Это же мне теперь не выкрутиться! В лучшем случае пожизненный срок! А в худшем... Да ведь этот убийца и меня может шлепнуть"...
  Глядя на мертвых полицейских, которые один за другим упали, Крюгер не сразу осознал, что незнакомец приблизился, снял с пояса полицейского ключи от наручников и освободил его. Отброшенные в сторону наручники, звякнув, улетели в канализационный слив. Это привело Леонида в чувство, и он закричал:
  - Нет! Не надо!
  Реакция незнакомца была странной. Он улыбнулся и, хлопнув Крюгера по плечу, сказал:
  - Дурак, о чем ты? Скажи сразу - жить хочешь?
  - Конечно, - Леонид быстро кивнул.
  - Тогда за мной! Бегом! И не отставать!
  Незнакомец побежал и Крюгер послушно последовал за ним. Спустя минуту к ним присоединились еще два человека, судя по широким плечам, наемники или элитные боевики криминальной столичной группировки. Они пристроились к Леониду, и он сразу осознал, что если попытается сбежать, у него ничего не выйдет.
  Петляя безлюдными дворами и переулками, группа беглецов удалялась от парка и вскоре оказалась рядом с общественной автостоянкой. Один из боевиков исчез и незнакомец, судя по всему, главарь, снова обратился к Крюгеру:
  - Как зовут?
  - М-м-меня? - слегка заикаясь, робко уточнил профсоюзный лидер.
  - Да.
  - Леонид.
  - Хорошо говорил на митинге. Мне понравилось. Учился где-то или это у тебя от природы?
  - Само получается, - Леонид пожал плечами.
  - Значит, от природы талант. Это ценно вдвойне.
  - Наверное... - не понимая, к чему клонит главарь, промямлил Крюгер.
  - Хочешь знать, что будет с тобой дальше? - на губах незнакомца появилась ухмылка, которая больше напоминала оскал хищника.
  - Хочу.
  - Я дам тебе выбор. Можешь уйти и через час окажешься в полиции, где на тебя повесят все: организацию несанкционированного митинга и убийство копов. Или уезжаешь со мной, в безопасное место, и будешь делать, что я прикажу. Все вопросы потом. На размышления тебе пятнадцать секунд. Время пошло.
  Отмерянный незнакомцем срок пролетел быстро. Однако Крюгер признал, что он прав. А поскольку в тюрьму ему не хотелось, он решил рискнуть и его ответ был очевиден:
  - Я с вами.
  Молча, главарь кивнул. После чего подъехал серебристый "сиго-кромвель" и Крюгера усадили на заднее сиденье.

35.

  Идея спасти Леонида Крюгера возникла спонтанно. Я слушал его и наблюдал за реакцией рабочих. Речь опытного оратора меня впечатлила, и когда полицейские начали разгон митинга я уже знал, что должен делать.
  Конечно, убийство служителей закона, которые всего лишь выполняли приказ, обязательно вызовет шумиху и привлечет к делу пристальное внимание следственных органов. Это очевидно и я отдавал себе отчет, что делаю. Но в этом имелись и плюсы. Во-первых, спасенный лидер профсоюзного движения становился соучастником преступления, и бегство от полиции отрезало ему пути к отступлению. Если за организацию митинга Крюгеру грозило два-три года тюрьмы - это при самом плохом раскладе, за смерть копов столичные правоохранители могут не взять его живьем при задержании. А во-вторых, полицейских в столице убивали не часто, тем более троих за один день, и это реклама Крюгеру. Пусть негативная, но она делала ему имя и становилась фундаментом репутации будущего революционера и террориста. Да-да, именно террориста. Хочет он того или нет. По той простой причине, что я так решил. Быть ему пугалом для Тарима и всех Центральных Миров. Что я и моя группа сделаем, все свалим на Крюгера, прикроемся его именем и останемся в тени. По крайней мере, до тех пор, пока нашими поисками не займутся всерьез.
  С места преступления ушли чисто и бежали таким маршрутом, чтобы не попадать под уличные видеокамеры. Затем сели в автомобиль, и я спрятал Леонида Крюгера на одной из наших съемных квартир. У беглого профсоюзного лидера стресс - пусть приходит в себя, а у меня много дел, которыми необходимо заниматься.
  Покинув явочную квартиру, я вернулся к Ломову и набросал текст гиперграммы для Роберта Маркина. Пора братцу присоединяться ко мне. "Теневика" он оставит в системе Лафонтен, которая находится в одном гиперпрыжке от столицы Центральных Миров, а сам вместе с бойцами, учеными, дочкой Дианы и "Мастером" на корабле контрабандистов переберется на Тарим. После чего, без длительного перерыва, Роберт сразу займется строительством корабля. Может и не выйдет у него ничего, но пусть попробует. Не мы его построим, так Серый Лев это сделает.
  Разобравшись с указаниями, которые ждал Маркин, я выпил чашечку кофе и снова вышел в город. Наступил вечер и, не отвлекаясь на полицейских, которые в поисках Крюгера прочесывали окрестные кварталы, я заказал такси и поехал в ПГУ (Первый Государственный Университет имени Орландо Таги), самое престижное учебное заведение на Тариме, следовательно, и во всех Центральных Мирах. Необходимо повидаться с Хулио Син-Каррасом.
  Как ни странно, но попасть на территорию элитного университета, точнее, в прилегающий к нему жилой район, где проживали студенты, оказалось несложно. Казалось бы, охрана должна быть такой, что муха не пролетит, ведь в ПГУ имени Орландо Таги обучались дети маршалов, генералов, сенаторов, министров, придворных советников и олигархов. Однако безопасность молодой элиты Центральных Миров обеспечивали самые обычные полицейские и службу они несли из рук вон плохо. В основном из-за того, что столичные мажоры и дети провинциальных олигархов хотели свободы. Говоря о свободе, они подразумевали проституток, легкие наркотики и алкоголь. Вот полиция и закрывала глаза на присутствие в районе посторонних лиц, режим охраны был мягкий и у меня ни разу не спросили документы.
  "Так-так, - покинув такси и прогуливаясь по улице, подумал я, - а ведь этот район потенциальный объект для атаки".
  Я задумался.
  Здесь никто и ни от кого не скрывал своих имен и фамилий. Находим мажоров, чьи отцы занимают серьезные посты при дворе или в ВКС. Например, сына адмирала Вискора - если мне не изменяет память, именно он руководит штурмовой группировкой "Альфа", недавно разгромившей флотилию корпорантов в системе Дина. Или дочь маршала Эвертона, командующего 17-й армией. Между прочим, той самой армии, которая прославилась своими карательными акциями на покоренных планетах Североамериканского сектора СКМ. Похищаем этих отпрысков и еще нескольких молодых людей, чьи отцы активно поддерживают агрессивную политику ЦМ в Рукаве Персея, а потом показательно казним. Как не трудно догадаться, от имени революционера Леонида Крюгера, который, конечно же, сделает об этом соответствующее заявление и оно попадет в планетарную сеть. Шума будем - волна прокатится по всем Центральным Мирам. А каков эффект? Родичи убиенных мальчиков и девочек будут в шоке - естественно. Но помимо этого Леонид Крюгер сделает себе имя, а высший свет централов поймет, что на Тариме он не в безопасности. После чего власти начнут предпринимать меры, усиливать охрану, ужесточать режим контроля, искать Крюгера, сильнее гнобить рабочих и растрачивать ресурсы.
  Впрочем, с подобным террористическим актом, который лично я расценивал как диверсионную работу в тылу врага, торопиться не стоило. Прежде необходимо взвесить все "за" и "против"...
  Завибрировал браслет-коммуникатор на левой руке, и я остановился. Вызов от моих телохранителей, которые, как обычно, двигались немного позади.
  - Слушаю, - я ответил на вызов.
  - Шеф, - на экране коммуникатора проявилось лицо Эрика Сипягина, - за тобой хвост.
  Сердечко дернулось. Неужели где-то засветился?
  - Что за хвост?
  - Двое. Предполагаю, что это наши коллеги.
  - Почему так решил?
  - Морды знакомые, Жора на инструктаже фото показывал.
  Коллеги это нормально. Мы присматривали за новоросскими шпионами на Тариме, а они время от времени наблюдали за нами.
  - Они вас заметили?
  - Дока спалили, а меня пока нет.
  - Наблюдайте за ними.
  - Принял.
  Эрик Сипягин, некогда штрафник и абордажир, а теперь мой телохранитель и разведчик, отключился. Я двинулся дальше и как бы невзначай посматривал в витрины магазинов. Разумеется, я пытался обнаружить слежку, но шпионы Новороссии на Тариме, если Сипягин не ошибся, не появлялись. Видать, опытные ребята. Но это и понятно, в логово врага сопляков и недоучек не пошлют.
  "Интересно, что им нужно? - промелькнула мысль. - Может быть, позвонить резиденту и напрямую спросить? Нет. Не стоит. Если агенты на меня вышли, значит, есть что обсудить. Пока они проверяются, а на разговор выйдут, когда поймут, что опасности нет. Или это не они? Разберемся. В любом случае, необходимо быть начеку".
  Тем временем окончательно стемнело, на столицу опустилась ночь, и я добрался до студенческого общежития, в котором проживал Хулио Син-Каррас. Тихо и спокойно, а в сквере рядом с трехэтажным зданием заметил неприметный электромобиль марки "стайер". Именно в такой машине должны находиться детективы, которых Ломов нанял для наблюдения за наследником уничтоженного мафиозного клана. Пусть сидят детективы, они меня не знают и мне с ними говорить не о чем. Раз они здесь, Хулио на месте и никуда не отлучался.
  В фойе общежития пусто. По лестнице я поднялся на третий этаж, нашел квартиру Син-Карраса и нажал на звонок.
  Хулио открыл сразу, словно ожидал гостей.
  - Коман... - он был удивлен и хотел назвать меня командиром, как привык на тайной базе Дианы Вирнтэ, но быстро прервался, поправился и продолжил: - Демид? Каким ветром тебя сюда занесло? Я думал, ты на тропическом острове, загораешь в обществе прекрасных мулаток.
  - Надоело загорать, - я усмехнулся. - В квартиру пригласишь?
  - Конечно, проходи, - он посторонился.
  Я прошел в комнату и осмотрелся. Жил Хулио Син-Каррас небогато, хотя мог позволить себе отдельный особняк с прислугой. Однако такой он человек, скромный и воспитанный, увлеченный своими идеями и не любящий понтов.
  Разместившись на диванчике возле окна, я достал из кармана прибор под названием "Элегия-9". При моем образе жизни штука нужная, можно сказать, необходимая. Она определяла наличие подслушивающих устройств в помещениях объемом до ста квадратных метров и устанавливала режим шумодавления в радиусе трех метров.
  В комнате жучков и видеокамер нет. Отлично. Можно говорить с Хулио откровенно.
  - Неужели я снова понадобился? - Син-Каррас разместился в кресле напротив меня.
  - Да.
  - И что я должен сделать?
  - Ты говорил, что бывал при дворе верховного правителя.
  - Было такое. Раньше в течение года пять-шесть выходов в свет делал. На этом настаивал мой отец.
  - А сейчас?
  Он пожал плечами:
  - Как-то не до того. Ты ведь знаешь, что я хочу собрать команду единомышленников и продвинуть свой проект. Деньги теперь имеются, осталось только людей подобрать, молодых, рьяных и перспективных.
  - А месть?
  - Я от своих слов не отказываюсь. Орландо Таги мой враг. Жду твоих команд и приказов.
  - Они будут. И для начала ты выведешь меня в свет и представишь знакомым вашей семьи при дворе.
  - Это можно. Но ты мог бы и по своим каналам попасть в высший свет столицы.
  - Хочу сделать заход со стороны. Не стоит светить свою личность перед теми, кого шантажируешь.
  - Логично. Вот только...
  Хулио прервался и посмотрел на меня исподлобья.
  - Говори, раз начал, - поторопил я его.
  - Зачем тебе это?
  - Хочу посмотреть на врага вблизи. А кроме того нужны новые связи и контакты. Мне необходимо понимать, чем дышит знать Центральных Миров, о чем сплетничает, что ее волнует, каковы слабые точки столичных аристократов и на что их можно подловить.
  - Теперь ясно. Когда начнем?
  - Чем раньше, тем лучше.
  - Диана Виртэ участвует?
  - Пока нет. В дальнейшем, она будет привлекаться, как эксперт и консультант.
  - Хорошо, - указательным пальцем он почесал кончик носа и кивнул: - Деньги есть. Это хорошо. С нужными людьми сведу - они из обедневших аристократов и за подачку смогут познакомить тебя с любым человеком, который бывает при дворе. И есть только один скользкий момент.
  - К чему клонишь?
  - Под какой личной ты появишься на сцене.
  - Тоффер Демид Валленштейн, искатель приключений, который смог вовремя сбежать с Амура и разбогатеть.
  - А если спецслужбы начнут копать и выяснят, что никакой ты не Валленштейн?
  - "Мастер" поработал хорошо, прикрытие у меня надежное.
  - Тогда сегодня я подниму свои контакты, и завтра у нас будет приглашение на благотворительный аукцион в доме герцогини Герды Абрамус.
  - Хорошо.
  Еще некоторое время мы обсуждали мой выход в свет, а когда расстались и я оказался на улице, сразу обнаружил новоросского шпиона. На углу стоял человек. Он не прятался, открыто наблюдал за мной и я расценил это, как знак, что нужно пообщаться.
  - Добрый вечер, - я приблизился к незнакомцу, присмотрелся к нему и узнал резидента ГРУ Новороссии на Тариме, с которым мы встретились впервые.
  Мозг моментально выдал основную информацию на резидента:
  "Полковник Андрей Ухватов. Штатный сотрудник ГРУ НРИ. Последняя должность - личный порученец генерала Добровольского. На Тариме седьмой месяц. Позывной - "Хват". Не женат. Тридцать шесть лет".
  - Добрый вечер, принц, - Ухватов кивнул. - Надеюсь, я не помешал вам своим появлением?
  - Нет. Но хотелось бы знать, зачем вы искали встречи.
  - Есть темы для серьезного разговора, и я решил встретиться лично. Не люблю окольные пути и долгие согласования о встрече, когда есть возможность увидеться с человеком лично и без проволочек.
  - Что же... Давайте прогуляемся и поговорим...
  Мы двинулись по улице, которая наполнялась ищущими развлечений веселыми студентами, а неподалеку, как и должно быть, контролируя обстановку, находились наши люди.
  - Суть вот в чем, принц... - начал резидент.
  - Называй меня Демид и давай перейдем на "ты", - прервал я его. - Не стоит выбиваться из образа.
  - Действительно, - согласился он со мной. - Просто не знаю, с чего начать разговор.
  - Говори, как есть.
  - Договорились, - Ухватов помедлил и спросил: - Ты помнишь староимперскую базу "Агат", которую обнесла эскадра "Арго"?
  - Помню. Система Асуриан, планета С-5577-А. База "Агат" создавалась в интересах Отдела Развития при Верховном Совете Звездой империи. Добычу на этом объекте взяли хорошую.
  - Да-да, и помимо всего прочего была получена технология производства андроидов, которую ты передал Главному Разведывательному Управлению НРИ. Император поручил курацию проекта генералу Добровольскому, мой шеф его запустил и появился результат.
  - Замечательно. Но причем здесь я?
  - Притом, Демид, что через две недели из Новороссии придет судно, которое привезет новых разведчиков и доставит первую партию искусственно созданных людей, четырех мужчин и четырех фемботов. Половину приказано отдать тебе.
  - Кем приказано?
  - Добровольским.
  Получить первых андроидов, органических гиноидов в образе прекрасных женщин, и мужчин, я не ожидал. Но если Добровольский решил расщедриться, отказываться не стану.
  - Это все? - я покосился на Ухватова.
  - Нет. Еще у меня приказ вытащить адмирала Сэма Декстера из плена. План разрабатывается, но мне нужна поддержка твоей группы.
  - В чем проблема?
  - Не хватает людей.
  - Каков твой план?
  - Я готовлю захват столичной тюрьмы, где перед встречей с императором содержат Декстера. С этим справлюсь. Но необходимо отвлечь полицию.
  - Сроки на подготовку?
  - Сорок восемь часов.
  - А в чем смысл освобождения Декстера?
  - Он герой и наши аналитики просчитали, что если адмирал сбежит от централов, в СКМ это вызовет рост патриотических чувств и сопротивление захватчикам вырастит на порядок.
  А вот это уже серьезно. Декстера охраняют хорошо, и подобраться к нему сложно. Однако это будет интересно и люди для акции прикрытия основной операции у меня есть. Так отчего не помочь землякам? Тут мы завсегда первые, тем более что все происходящее можно использовать в своих интересах.
  Подумав об этом, я остановился напротив тихой кафешки, из которой доносились ароматы сдобренного специями жареного мяса. После чего вспомнил, что с утра ничего не ел и кивнул Ухватову на вход:
  - Давай-ка перекусим и обсудим все подробней.
  Он не возражал и спустя пару минут мы сидели за столиком и делали заказ, а заодно обсуждали план освобождения знаменитого адмирала.

36.

  - Господа, лот номер двенадцать - золотые браслеты короля Ильвэ с планеты Туберон! Стартовая цена - пятьсот фунтов!
  Усиленный микрофоном голос аукционера, пожилого солидного мужчины в черном фраке, который стоял на невысокой сцене в центре зала, стих и начались торги. Некоторые из гостей, которые собрались в доме герцогини Герды Абрамус, проявили к браслетам неподдельный интерес и стали повышать цену. Но большая часть плевать хотела на золотой хлам, который выставлялся на продажу обедневшими аристократами столицы. Главное - тусовка, выход в свет, возможность на халяву поесть, повеселиться, обзавестись полезными знакомствами и привлечь к себе внимание.
  Я отошел от сцены, не торопясь, приблизился к фуршетному столику и взял бокал шампанского. Сделал глоток и поморщился. Надо отметить, напиток не самого лучшего качества. Герцогиня, чьи предки полвека назад правили Таримом, едва сводила концы с концами и аукцион для нее повод пополнить свою казну. Только ради приличия было объявлено, что мероприятие благотворительное и все вырученные от продажи средства пойдут в фонд Увечных Воинов. Контроля за этим нет, и деньги будут поделены между хозяйкой и теми дворянами, кто выставил на продажу какие-то предметы, и в итоге все останутся при своих. Герда Абрамус получит процент за организацию аукциона и привлечение покупателей. А столичные аристо, не в ущерб своей чести, наличность.
  Такие вот расклады - сплошные понты и пыль в глаза. Зал наполнен людьми, гостей больше двухсот человек. Но половина нищие дармоеды, одеты хорошо и модно, а в кармане дырка и ветер свистит. Это высший свет. Нечто подобное я уже видел на Ярге, сбор блатных и нищих. Хотя были в доме герцогини и серьезные люди. Например, второй заместитель министра финансов ЦМ господин Серго Абдуллаев, молодой и перспективный генерал-лейтенант Хуго Эмерсон, которому прочили звание полного генерала и пост командующего столичным гарнизоном, а так же знаменитый магнат Иннокентий Лацкер. Именно вокруг него, во главе с хозяйкой, собралась основная кучка нищебродов. Они окружили олигарха вниманием и Лацкеру это нравилось. Он много шутил, зачастую выдавая бородатые анекдоты, а толпа угодливо смеялась.
  "Может, зря я сюда пришел, - наблюдая за тем, как Хулио Син-Каррас пытается вытащить из толпы хозяйку, промелькнула у меня мысль. - Ведь это трата времени, а на завтра намечена операция по освобождению адмирала Декстера. Лучше бы провел дополнительную тренировку с боевиками, которых все-таки пришлось отозвать с тропического острова. Мы хоть и не в ударной группе, но рискнуть шкурой придется".
  В душе появилось легкое недовольство. Стою среди бездельников в дорогом костюме от лучшего портного столицы, собираюсь кинуть герцогине косточку, дабы она уделила мне внимание, а потом представила столичной элите, и чувствую себя не в своей тарелке. Едва не психанул, однако сдержался, а Хулио тем временем все-таки привлек внимание Герды Абрамус, смог оторвать ее от Лацкера и подвел ко мне.
  - Дружище, - Син-Каррас широко улыбнулся и слегка поклонился Герде, - я рассказал обворожительной герцогине о твоем желании сделать пожертвование в фонд Увечных Воинов, и она решила лично с тобой познакомиться.
  Обворожительной герцогиню можно было назвать с большой натяжкой. Престарелая красотка в пышном сиреневом платье и диадемой из фальшивых изумрудов. Волосы крашенные. Прическа немного растрепалась. На левой руке небольшая сумочка из кожи андильского кота. Ярко-красная помада на полных губах придавала ей вульгарности, а кожа на тонкой аристократической шейке была дряблой. Герцогиня давно мечтала о дорогостоящей процедуре омоложения в регенераторе, но пока ей это не по карману. Все деньги пожирал особняк в центре столицы невдалеке от дворца верховного правителя, но он же и являлся основным источником ее доходов. В итоге замкнутый круг. Можно продать особняк и омолодиться, а потом остаться без средств к существованию. Либо содержать здание, устраивать светские вечеринки и надеяться на удачу.
  Я скопировал широкую улыбку Син-Карраса и представился:
  - Демид Валленштейн, искатель приключений и тоффер.
  - Герда Абрамус, - герцогиня протянула мне затянутую в белоснежную перчатку правую ладонь.
  - Очень приятно, - согласно правилам этикета я слегка прикоснулся губами к ручке.
  Син-Каррас отступил в сторону:
  - Оставлю вас.
  Хулио скрылся среди гостей и герцогиня, покосившись в сторону Лацкера, раздраженно поморщилась и сказала:
  - Наш общий друг обмолвился, что вы собираетесь сделать пожертвование. Это так?
  - Все верно, госпожа.
  - И в чем проблема?
  - В том, что я хочу передать чек лично вам, а вы распорядитесь деньгами самостоятельно. Разумеется, без какого-либо отчета.
  - Чек?
  - Нет, сертификаты на предъявителя.
  Словно охотничья собака, которая почуяла дичь, герцогиня напряглась. Согласно неписаным правилам, по которым живет столичная знать, она не могла принять от человека не своего круга деньги. Даже взаймы, ибо это урон чести. Но брать деньги надо - иначе не выжить. И банкноты даются не просто так, а за услугу. Все это прекрасно понимали. Поэтому подачки и подарки, которые иногда доставались нищим столичным аристократам от людей со стороны преподносились как дар на какое-то дело или общественный проект.
  В моем случае все просто. Син-Каррас представил герцогине очередного провинциала, богатого, но без связей и неотесанного. Я даю ей сертификаты, и она тратит деньги на себя. Взамен, конечно же, помогает мне обзавестись нужными знакомствами. А сколько времени она на меня потратит, разумеется, зависит от суммы. И если я принял решение легализоваться в столичном обществе централов, подачка изначально должна быть солидной. По меркам герцогини, конечно же, а для меня убыток не серьезный.
  - Ну и какую сумму вы хотите пожертвовать? - женщина задала основной вопрос.
  - Сорок тысяч фунтов, - ответил я и, заметив, что глаза герцогини, выдавая ее волнение, слегка расширились, добавил: - Для начала. У меня есть желание делать добрые дела на благо общества, но не хочется светиться.
  - Понимаю, господин Валленштейн, - аристократка быстро взяла себя в руки, успокоилась и улыбнулась, на этот раз без фальши. - Когда я получу сертификаты?
  - Прямо сейчас.
  Достав из кармана две пластиковые карточки Таримского Государственного банка, в очередной раз я слегка поклонился и протянул сертификаты женщине. Она ловко и непринужденно спрятала их в сумочку. После чего беседа продолжилась.
  - Вы сделали доброе дело, господин Валленштейн. Что характерно, не ради каких-то выгод или популярности, а по зову души и сердца. При падении нравов в наше время это ценно вдвойне, и я убеждена, что пока в нашем государстве есть такие люди, мы не рухнем в пучину варварства. Может быть, я смогу вам чем-то помочь?
  - Было бы неплохо, если бы вы представили меня гостям и позволили бывать в вашем доме.
  - Само собой. Давайте прогуляемся, господин Валленштейн. Очень хочется узнать о вашей жизни, а заодно пообщаемся с гостями. Какие у вас планы и как давно вы в столице?
  Моя история, которую герцогиня обязательно перескажет своим подругам, была заготовлена заранее. Я рассказал красивую сказку о том, как получил наследство от дальнего родственника, и приправил все это байками из жизни тофферов. А затем упомянул, что имею средства и хотел бы стать инвестором какого-нибудь перспективного проекта. Но, естественно, не имея связей, легко угодить в лапы мошенников или попасть под безжалостный пресс государственной налоговой службы. По этой причине я попросил своего приятеля Хулио Син-Карраса свести меня с нужными людьми, и он заверил, что начинать следует с дома герцогини Герды Абрамус.
  Герцогиня тетка не простая, она многое повидала в своей жизни и была участницей нескольких интриг при дворе. Поэтому соображала хорошо и мне не поверила. Однако приняла предложенную версию без дополнительных вопросов и стала отрабатывать свои сорок тысяч фунтов.
  На бесполезную мелочевку: нищих аристократов, великосветских проституток, ищущих спонсора режиссеров, поэтов, писателей, музыкантов и модельеров; время не тратили. Герцогиня понимала, что нужно щедрому провинциалу, и первым моим знакомым стал господин Серго Абдуллаев. Он отвлекся от общения с прелестной блондинкой, которая мечтала стать телезвездой, и уделил нам целых десять минут. По меркам светского вечера это много, тем более что высокопоставленный чиновник приехал отдыхать. Но, услышав, что я потенциальный инвестор, да еще и серьезный, Абдуллаев дал мне свою визитку и сказал, что послезавтра у него будет свободное окно и мы могли бы пообедать, поговорить о делах и обсудить пару проектов.
  Далее меня ожидал сюрприз. Мероприятие посетил сенатор Фрэнк Орвелл собственной персоной. Он подошел к хозяйке, приложился к ручке, и я был ему представлен. Опять разговор и у меня оказалась очередная визитка. Вот как интересно получается, сам того не ожидая, я лично пообщался с человеком, которого не так давно развел на деньги и держу на коротком поводке.
  Сенатор отправился к месту проведения аукциона, который продолжался, а мы с герцогиней оказались возле Лацкера. Слово за слово - я был представлен эпатажному олигарху и получил от герцогини самую лестную оценку. Реклама прошла на "ура!" и вечер покатился по накатанной колее. Люди. Лица. Разговоры. Рассуждения. Я стал звездой вечера, не такой яркой, как основные гости, но свою долю внимания получил.
  Общий итог меня порадовал. В наличии полсотни визиток, из них пять-шесть представляли реальную ценность, много знакомств и десяток приглашений зайти в гости. Вечер прошел не напрасно и когда гости расходились, а произошло это в районе полуночи, я поблагодарил герцогиню, попрощался с ней и укатил на новеньком престижном авто марки "фейгок".
  Особняк покидал в одиночестве, хотя только пальцем щелкни, и выстроится очередь из красоток, которые готовы согреть постель богатого и не уродливого тоффера. Но... Завтра проводим операцию по освобождению Декстера, нужно проверить бойцов и Леонида Крюгера, а потом необходим полноценный отдых.

37.

  Пневматическая стальная дверь отъехала в сторону, и Сэм Декстер услышал голос охранника:
  - Встать! Руки за голову! Лицом к стене!
  Адмирал, косматый давно небритый худой мужчина, которого бы сейчас и жена не смогла узнать, медленно поднялся с узкой пластиковой доски и выполнил команду. Его взгляд был направлен в стену, и он подумал о том, что совершил огромную ошибку, когда не застрелился во время захвата его командного бункера. Вера предков не позволила ему приставить ствол именного пистолета к голове и потянуть спусковой крючок. Самоубийство - грех! Он решил сопротивляться, биться до последнего патрона, и надеялся, что погибнет в бою, как подобает воину, от вражеской пули. Однако злодейка-судьба распорядилась иначе. От взрыва гранаты Сэм Декстер получил контузию, потерял сознание и был захвачен штурмовиками централов. После чего ценного пленника, который смог организовать оборону системы Линкольн и на долгий срок приковал к себе ударные силы захватчиков, отправили в тыл и он прошел через все круги ада.
  Из пленника вытаскивали ценные сведения о военных силах корпорантов, и он выдал все тайны, какие только знал. Обколотый психотропными препаратами, прикованный к хирургическому столу, адмирал Декстер говорил, говорил и снова говорил. К счастью, знал он немного, ибо военачальники корпорантов своевременно меняли военные коды и шифры, а обстановка на полях сражений, какими стали звездные системы и планеты СКМ, постоянно менялась. Поэтому адмирала, как только он иссяк, немного подлечили и оставили в покое. Он сидел в одиночной камере и никого не интересовал. До тех пор пока из Метрополии не прилетел приказ Орландо Таги, который хотел лично посмотреть на ценного пленника.
  Сэма Декстера отправили в Центральные Миры. Однако дорога оказалась гораздо длиннее, чем предполагали полководцы захватчиков. Рейдовые пиратские флотилии корпорантов, вольных звездных кочевников и новороссов дежурили на космических трассах. Они совершали нападения на транспортные конвои централов, и в душе адмирала затеплилась искра надежды на освобождение или смерть. Однако судно, на котором его перевозили, шло под усиленной охраной в составе крупных конвоев, и Декстера все-таки доставили на планету Тарим, а затем определили в одну из тюрем РД ВКС.
  Что будет дальше, лишенный доступа к информации адмирал не знал, но догадывался. Он стал заметной фигурой, его имя на слуху, и появление такого пленника во дворце верховного правителя Центральных Миров станет шоу. Из него, боевого адмирала, сделают актера в спектакле. И если он правильно оценил обстановку, его должен навестить режиссер, который объяснит ему о правилах поведения на съемочной площадке и характере роли...
  Пленник невесело усмехнулся. Он не хотел быть клоуном, но прекрасно понимал, что от него ничего не зависит.
  - Круг-ом! - снова голос охранника и адмирал обернулся.
  В тюремную камеру вошли двое. Первый - стройный темнокожий брюнет в мундире полковника гвардии и кобурой на правом боку. Второй - невысокий шатен в расшитом позолотой сюртуке придворного чиновника. Вслед за ними появились охранники, которые поставили в камере раскладной стол и два стула. После чего они удалились. Остались только полковник, чиновник и пленный адмирал.
  - Присаживайтесь, господин Декстер.
  Чиновник расположился за столом и указал пленнику на второй стул, который находился напротив. А полковник отступил к стене, нацелил видеокамеру браслета-коммуникатора на стол и замер. Офицер был не только охранником, но и фиксировал встречу.
  Декстер принял приглашение гостя и присел, а чиновник смерил пленника оценивающим взглядом. Судя по еле заметной улыбке, он остался доволен и представился:
  - Я статский советник Альфред Карсон, личный порученец верховного правителя Центральных Миров мудрого Орландо Таги - да будут к нему благосклонны Боги Космоса.
  Пленник посчитал, что ему представляться нет никакого смысла и, молча, кивнул.
  Карсон покосился на темнокожего гвардейца и продолжил:
  - Это полковник Мгана. Нам поручено обеспечить ваше появление при дворе верховного правителя и провести предварительное собеседование. Вы в порядке, господин Декстер?
  - В каком смысле? - адмирал усмехнулся.
  - Здоровье в норме?
  - Да.
  - Дополнительное лечение требуется?
  - Нет.
  - Вы осознаете, где находитесь?
  - Осознаю.
  - Вам что-то требуется? Может быть, какие-то личные вещи, книги, видео, наркотики, еда или алкоголь?
  - Мне ничего не нужно.
  - Очень хорошо. В таком случае, перейдем к делу. Сейчас решается ваша судьба, господин Декстер, и я уполномочен сделать вам предложение.
  Чиновник замолчал и посмотрел на адмирала. Он ждал от него вопроса. Но пленник хранил молчание, и в камере воцарилась тишина.
  - Не хотите спросить, что за предложение? - Карсон не выдержал первым.
  - Плевать, - адмирал равнодушно пожал плечами. - Это вам нужно, значит, скажете, что велено.
  Слегка дернув шеей, словно ее натирал жесткий воротник сюртука, чиновник поморщился. Пленник не хотел идти на контакт, и в нем не было страха. Это плохо. С таким человеком работать тяжело, и будь его воля, Карсон отдал бы приказ избить Декстера, а только потом продолжил беседу. Но статский советник выполнял приказ и следовал инструкциям. Поэтому он постарался сохранить спокойствие.
  - Завтра вас примет Орландо Таги. Это великая честь для варвара с окраины. И верховный правитель намерен предложить вам перейти к нему на службу. Между прочим, с сохранением звания и наград. Клятва на верность в обмен на свободу. Хороший размен.
  - Не знаю. Кому как.
  - Нужен четкий ответ. Как вы к этому отнесетесь?
  - Отрицательно. Один раз я уже давал присягу, и нарушать ее не собираюсь.
  - Возможно, вы не до конца понимаете всю серьезность вашего положения, господин Декстер. Орландо Таги свое предложение дважды не повторяет и в случае отказа вас ожидает утилизация.
  - Я все понимаю. Мой ответ вы услышали.
  - Очнитесь, Декстер. Жизнь одна и другой не будет, а вас не станут заставлять воевать против своих соотечественников. Не стану скрывать, в последние пару лет Центральные Миры понесли серьезные потери. Не только в Рукаве Персея, но и на других фронтах. Талантливые военачальники в большой цене и нам необходим опытный полководец, который возглавит оборону одной провинциальной планеты. Она под угрозой вторжения негуманов и вы могли бы там пригодиться. Вдумайтесь, господин Декстер, вы можете стать не просто военачальником, который участвует в конфликте людей, а защитником всего человечества. Герой Человечества! Каково?! Это звучит!
  На мгновение, всего лишь на секунду, пленник заколебался. Но затем мотнул головой и ответил:
  - Нет.
  Чиновник презрительно усмехнулся и резко встал.
  - Вы сделали свой выбор, господин Декстер, и я умываю руки. Жить вам осталось немного, двадцать четыре часа, не больше, и я мог бы сломать вас, накачать спецпрепаратами и сделать покорными. Но зрители, которые будут смотреть прямую трансляцию из дворца, любят все натуральное. Прощайте.
  Гости покинули камеру и Декстер вернулся на пластиковое ложе. Он закрыл глаза и постарался уснуть. Но вместо этого в голову потоком нахлынули воспоминания. Перед мысленным взором пленника прокручивались сюжеты из прошлого, и он спрашивал себя, правильно ли поступил, проявив упрямство и ответив на предложение Орландо Таги отказом. Однако затем он вспоминал лица солдат и офицеров, которые сражались с захватчиками в системе Линкольн и погибли, и приходил к выводу, что находится на верном пути. Адмирал не мог их предать и перейти на сторону врага, а иначе он перестанет быть тем, кем является.
  С этой мыслью Линкольн, наконец, заснул. Ночь пролетела незаметно, а утром, сразу после завтрака, который состоял из кружки воды и слегка подогретой сублимированной каши, за ним пришли тюремные надзиратели. Они стали приводить его в порядок и адмирал не противился. Пленник надеялся, что во дворце выпадет удобный момент, когда он сможет наброситься на охранников, и его пристрелят. Но до дворца он был обязан вести себя смирно, а иначе укол успокоительного или смирительная рубашка.
  Для начала адмирала хорошо отмыли в бане для офицеров. Потом подстригли, побрили и подкрасили седину. Далее переодели в парадную форму военно-космических сил Союза Корпоративных Миров и прицепили на мундир все ордена, медали и знаки отличия, которые Сэм Декстер получил за годы беспорочной службы. Устроители шоу хотели показать народам Центральных Миров пленного адмирала во всей красе и ближе к полудню, перед вылетом во дворец, адмирал преобразился. По крайней мере, внешне. Белоснежный парадный мундир сидел, словно влитой. Грудь в орденах. Позолоченная портупея. На левом боку бутафорский парадный кортик. Черные ботинки блистают лаком, а на руках шелковые перчатки.
  "Красавец! - посмотрев на себя в зеркало, с горечью отметил пленник. - Таким я не был даже в тот момент, когда делал предложение жене".
  - Руки вперед! - отдал команду охранник.
  Адмирал подчинился, и на запястьях защелкнулись наручники.
  - Вперед марш!
  Под конвоем двух вооруженных бойцов в легкой броне пленник вышел во двор тюрьмы. Здесь уже находился тюремный вертолет для особо важных персон и адмирала провели в пассажирский отсек. Наручники пристегнули цепью к борту и вертолет взлетел.
  От тюрьмы, которая принадлежала РД ВКС, до дворца Орландо Таги лететь четверть часа. Немного. И адмирал Декстер, пытаясь укрепить свой дух, сам себе под нос зашептал древнюю католическую молитву, которую давно забыл, а сейчас вспомнил:
  - Corpus Christi, salve me. Sanguis Christi, inebria me. Aqua lateris Christi, lava me. Passio Christi. conforta me. О bone lesu, exaudi me. Infra tua vulnera absconde me. Ne permittas me separari a te. Ab hoste maligno defende me. In hora mortis meae voca me. Et iube me venire ad te, ut cum Sanctis tuis laudem te in saecula saeculorum. Amen.
  Прошептав последнее слово, он посмотрел на охранника, который наблюдал за ним, и в этот момент раздался взволнованный голос пилота:
  - Внимание! Мы атакованы! Ракета! Это борт номер два-три-семь-один! Мы...
  Вертолет содрогнулся от близкого разрыва ракеты, судя по небольшой мощности, выпущенной из переносного зенитно-ракетного комплекса. Осколки прошлись по кабине пилотов, и воздушное судно стало падать.
  "Вот и все - конец!" - подумал адмирал.
  Однако вертолет не разбился. Автоматические системы управления попытались посадить вертолет, и он упал на окраине столице, невдалеке от дороги. Посадка вышла относительно мягкая, поэтому охранники и адмирал не пострадали.
  Практически сразу раздался вой полицейской сирены. Рядом с дымящимся вертолетом остановилась автомашина, к нему подбежали люди, и они распахнули люк.
  В вертолет заглянул полицейский, который спросил:
  - Все живы?
  - Пилоты погибли, - отозвался один из охранников. - А мы уцелели.
  Полицейский посмотрел на адмирала, подмигнул ему, словно приятелю, а потом в его руке появился пистолет и он открыл огонь. Спокойно, словно делал привычную работу, полицейский всадил две пули в голову одному охраннику и две другому. Они такого не ожидали и даже не дернулись. А когда их тела стали оседать на пол, полицейский забрался внутрь, снял с адмирала наручники и слегка подтолкнул его к выходу.
  - Ты кто? - прежде, чем покинуть вертолет, спросил пленник полицейского.
  - Разведка Новоросской империи, господин адмирал, - ответил он и снова направил его к выходу. - Давайте поторопимся, а то скоро здесь будет очень людно и шумно.
  - Понял, - на губах Декстера появилась улыбка, и он выпрыгнул из вертолета.

38.

  Полковник Ухватов не имел серьезных ресурсов, не успел создать разветвленную агентурную сеть и не хотел прибегать к помощи местных криминальных структур. Поэтому действовал примитивно.
  Разведчики Новоросской империи знали, где находится пленник и когда его ожидают во дворце верховного правителя. За это отдельное спасибо столичным средствам информации. Доступа в тюрьму РД ВКС у них не было. Во дворец попасть тоже невозможно. Следовательно, необходимо отбить адмирала во время перевозки. Наземным транспортом его не повезут - слишком долго. Остается воздушный. К тюрьме приписаны два летательных аппарата: аэромобиль начальника тюрьмы и транспортный вертолет "скай-турбо". Аэромобиль вычеркиваем, остается вертушка, хорошая и надежная машина с системой автопилотирования. Сбить "скай-турбо" из ПЗРК не сложно, но необходимо сделать это так, чтобы не уничтожить летательный аппарат полностью. Вопрос решаемый, если в ручном режиме вовремя активировать детонатор ракеты или грамотно настроить ГСН (головку самонаведения). И остается единственная проблема - наземные силы противника, полиция и группы быстрого реагирования, которые могут прибыть на место аварийной посадки вертолета в течение четырех-пяти минут. Для благополучной эвакуации новоросских разведчиков этого времени могло не хватить, и полковник Ухватов обратился ко мне. Следовало отвлечь правоохранителей Северо-Западного округа, и я решил, что задача не сложная. Нам она по плечу и можно использовать диверсионные акции в собственных целях, для дальнейшей раскрутки "борца за справедливость и народное счастье, пламенного революционера" Леонида Крюгера. Надо только грамотно выбрать цели и подготовиться.
  Полковник Ухватов и его люди занялись подготовкой к операции по освобождению адмирала, а мои головорезы получили приказ на проведение диверсий, провели мозговой штурм и выбрали три объекта, которые легко атаковать. Первый - промышленная энергетическая подстанция, которая снабжала электричеством несколько крупных заводов и часть столицы. Второй - особняк известного промышленника и "эксплуататора" Фабио Букеро. Третий - здание полицейского управления Северо-Западного округа. Оружия у нас полно, а люди сами рвались в бой. Оставалось дождаться отмашки от Ухватова и нанести удар.
  У новоросских разведчиков все вышло просто идеально. Да и мы не оплошали. Пока Ухватов и его люди сбивали тюремный вертолет и освобождали адмирала, моя группа отвлекала на себя внимание полиции и спецназа. Здание энергоподстанции было обстреляно из автоматического гранатомета "скорпион" калибром 82 миллиметра и загорелось. Особняку Букеро досталось из гранатометов. А полицейское управление накрыли выстрелами из штурмовых огнеметов "шквал". Били с предельной дистанции и действовали без фанатизма - отстрелялись и отошли. Сработали на пять баллов и когда сбитый "скай-турбо" стал посылать в эфир аварийный сигнал, на него долгое время никто не реагировал, и тревожная группа добралась к вертушке только через четверть часа.
  Освобожденного из плена Сэма Декстера спрятали. Где именно, даже я не знал, а мне, честно говоря, и не нужно этого знать. Проблему его эвакуации с планеты разведчики НРИ решат самостоятельно, а у меня своих забот хватало. Диверсии прошли - дальше пропаганда. В планетарную информационную сеть улетело заявление Леонида Крюгера и она произвело эффект разорвавшейся бомбы.
  Видеоролик был коротким. Леонид Крюгер с огнеметом "шквал" стоял на крыше семиэтажного дома напротив полицейского управления Северо-Западного округа и говорил:
  "Граждане Тарима! Настал час, когда пролетариат вступает в вооруженную борьбу с капиталистами! Хватит над нами издеваться и попирать наши права! Мы - люди! Мы - имеем право на самозащиту! И то, что мы сегодня делаем, является закономерным ответом на аресты активистов профсоюзного движения и рабочих! Да здравствует революция! К оружию, граждане! Сопротивляйтесь классовому гнету и сражайтесь! Во имя свободы! Во имя справедливости! Во имя будущего ваших детей!"
  Сказав это, Крюгер обернулся, вскинул огнемет на плечо, прицелился и выстрелил. Конец ролика.
  Прежде, чем видео стали удалять из планетарной информсети, его успели посмотреть триста тысяч человек. Многие скопировали, пошла частная рассылка, и скрыть информацию не получилось.
  После удачной операции мы затаились. Ни к чему слишком часто дергать тигра за хвост. Людей я не опасался, а вот если к поиску "революционеров" подключат искусственные интеллекты, станет жарко.
  Моя группа занялась сбором информации, разведкой и аналитикой. Это легло на плечи Трофимова, Ломова и Дианы Виртэ, с которой я в очередной раз пообщался тет-а-тет и пообещал, что в будущем ее ждет достойное место в Новоросской империи. Деньги и титулы - на выбор, она получит все, что угодно, если и дальше от нее будет польза. Как я уже неоднократно говорил, она женщина умная и практичная. Поэтому снова подтвердила свою готовность сотрудничать. И пока группа работала, я продолжал посещать светские вечера высшего света столицы и обзаводился нужными знакомствами.
  Прошло две недели. И на чем можно остановиться особо? Есть несколько моментов, о которых стоит упомянуть.
  Аристократы Тарима узнали о похищении адмирала Декстера быстро. Но эта тема оказалась под запретом. Говорят, Орландо Таги рвал и метал. Он расценил это как личное оскорбление, и была создана специальная комиссия по расследованию происшествия. Беглеца она, конечно, не нашла. Однако виновных покарала. Под репрессии попали три десятка офицеров РД ВКС и тюремные охранники, а так же несколько придворных. Некоторых сослали в провинцию, кое-кому сорвали погоны, а трех человек даже расстреляли. Все это напугало аристократов и высший командный состав. Поэтому про Сэма Декстера предпочитали не говорить. Словно страусы, которые при опасности прячут головы в песок, люди сделали вид, что ничего не произошло.
  Зато столичная знать весьма активно обсуждала Леонида Крюгера и все, что с ним связано. Споры и разговоры не стихали. На каждом светском вечере одна из основных тем - положение рабочих и появление новоявленного революционера-террориста. А я только слушал, старался поменьше говорить и наблюдал за сотрудниками спецслужб, которые записывали эти разговоры. Судя по всему, Орландо Таги и люди, которые занимаются его безопасностью и сохранением порядка в государстве, решили, что у Леонида Крюгера есть серьезная крыша. Это верно, ибо сам по себе профсоюзный лидер ноль без палочки. Однако они считали, что его поддерживает группа заговорщиков из числа аристократов, которые хотят дестабилизировать обстановку на Тариме. Версию о вмешательстве посторонних сил они рассматривали как вспомогательную и меня это, конечно же, радовало.
  Ну и, кроме того, необходимо сказать, что меня постоянно пытались обмануть.
  Как и было условлено на вечере у герцогини Абрамус, я позвонил заместителю министра финансов господину Серго Абдуллаеву. Он пригласил меня на обед, который, между прочим, оплатил я, и мы встретились. Немного поговорили, обсудили столичные новости, и чиновник сделал мне выгодное предложение. Есть возможность по дешевке, в четверть реальной стоимости, выкупить акции солидной металлургической компании, которая находится в звездной системе Ялика. Никакого подвоха - за небольшой процент господин Абдуллаев брал продажу акций под собственный контроль. Однако это был кидок. Я знал, что в ближайшее время система Ялика окажется под ударом флота гортайинов. Сначала была система Ирис. Сейчас негуманы бесчинствуют в системе Фортуна. На очереди Ялика, а за ней Скван. Про гортайинов чиновник, конечно, умолчал. Хитрец. Он решил кинуть провинциала, который не имел доступа к государственным секретам, но у него ничего не вышло. Вежливо, не раскрывая, что знаю истинное положение дел, я отказался, и господин Абдуллаев моментально потерял ко мне интерес. По крайней мере, временно.
  После Абдуллаева были другие "доброхоты". Никто не знал, насколько я богат, но все видели, что в средствах Демид Валленштейн не стеснен. От любителей поживиться за чужой счет не было отбоя, и предложения следовали одно за другим. Но больше всех меня доставали непризнанные столичные гении, которым требовались инвесторы для их проектов. Назойливые и наглые мерзавцы. Постоянно хотелось кого-нибудь из них ударить, однако приходилось сдерживаться.
  Тем не менее, несмотря на неудобства, все шло своим чередом. Я достаточно быстро сошелся с Иннокентием Лацкером, который оказался не такой пустышкой, как можно было подумать при первой встрече, а еще познакомился с несколькими столичными дворянами и парочкой офицеров гвардии, которые время от времени за бокалом вина делились со мной не особо секретной информацией. Пока это еще не дружба. Просто мы постоянно сталкивались на различных мероприятиях и уже узнавали один другого в лицо, вместе играли в рулетку и веселились. На данном этапе этого достаточно и я был собой доволен.
  В суете пролетели две недели и на связь вышел полковник Ухватов. Он назначил встречу и я прибыл на одну из его конспиративных квартир, где он представил мне двух юношей и двух девушек, которые оказались органическими андроидами. Искусственные создания, к появлению которых на свет я имел косвенное отношение, выглядели как люди, говорили и могли выражать эмоции. От настоящих людей не отличить и заметить обман можно только в том случае, если пустить андроидам кровь или проломить череп. Мужчины - красавцы, рост метр девяносто, широкоплечие и мускулистые, ловкие и быстрые. Гиноиды - прекрасные женщины модельной внешности, блондинка и брюнетка. Я общался с новыми членами моей команды битый час, пытался подловить их на том, что они не настоящие люди, и не смог. Новоросские ученые и разведчики, которые использовали староимперские технологии, свое дело знали. Они хотели получить идеальных шпионов и сделали это, а как мы с Ухватовым ими распорядимся, зависело только от нас. Желательно особо не светить андроидов, в том смысле, что не стоило посылать их на смертоубийственные задания. Пусть пока добывают информацию. Но если они погибнут - это не беда, пришлют новых. Хотя, стоит отметить, вырастить и подготовить искусственного человека удовольствие не из дешевых.
  Простившись с Ухватовым, я отправил андроидов на съемную квартиру. Для них это первый экзамен. Смогут выжить в незнакомом городе или нет? А сам последовал за ними и убедился, что все в порядке. Они выбрали удобное место для засады, девушки заманили в темный переулок горожанина и ограбили. Потерпевший не выжил - ему сломали шею, свидетель не нужен. После чего компания взяла такси и добралась в указанное мной место. Для них все легко и просто - есть программа и приказ, они его выполняют. И хотя создатели этих существ давали гарантию, что для меня андроиды не опасны, я относился к ним с опаской. Видимо, в юности пересмотрел ужастиков, в которых киборги, как механические, так и биологические, сходили с ума и убивали хозяев. Поэтому я собирался держать их на расстоянии. Посмотрим, на что они способны, и если нужно, подкорректируем программу, а дальше видно будет. Все равно пока не прибыл брат Роберт с учеными у нас временное затишье.

39.

  - А ты неплохо устроился, Тор.
  Роберт Маркин оглядел зал ночного клуба, который был куплен мной с подачи Иннокентия Лацкера несколько дней назад, и присел за столик.
  - Здравствуй, брат, - сказал я и разместился напротив него.
  - Здравствуй, - он улыбнулся в ответ.
  - Кофе, чай или чего покрепче?
  - Пожалуй, кофе. Но только если натуральный.
  - Насчет этого не переживай. Имея деньги, можно позволить себе все самое лучшее.
  Я сделал знак Эвелине, очаровательной блондинке в костюме официантки, и она ушла на кухню.
  - Красивая девушка, - Роберт посмотрел ей вслед. - Твоя новая подруга?
  - Нет.
  - Значит, красотка свободна? Может, поухаживать за ней?
  - Рискни, - я усмехнулся.
  - Что-то не так?
  - Это фембот.
  - Ты серьезно?
  - Более чем.
  - Значит, у новоросских ученых все получилось?
  - Да.
  - И как андроиды себя ведут?
  - Как люди. Едят и пьют, смеются и плачут. Короче говоря, полностью копируют поведение человека.
  - А как отличить их от людей?
  - По внешности и поведению никак. Сканирование и рентген тоже ничего не дадут. Но кровь у них коричневая, а вместо мозгов синтетические логистические системы.
  - Интересно. И много у тебя андроидов?
  - Пока четыре. Две девушки и два парня.
  - Расщедрился дедуля. Наверное, доволен, что мы данные по исследованиям мобильных телепортов ему скинули.
  - А чего ему не быть довольным? Внуки сами все сделали и поделились бесценными секретами. Как ни крути, неплохо.
  Снова появилась Эвелина. Она подошла к столику и поставила перед нами чашки с кофе. После чего, стрельнув глазками в сторону Роберта, повернулась, и брат не сдержался. Маркин хлопнул ее ладонью по упругой попке и девушка игриво взвизгнула. А когда она удалилась, брат покачал головой и сказал:
  - Словно настоящая. Интересно, а какова она в постели?
  - Идеал.
  - Думаешь или уже проверял?
  - Это из инструкции. В ней так и написано - идеальный сексуальный партнер.
  - Ну да, ведь изначально фемботов именно для этого и создавали, как сексуальные игрушки для очень богатых людей. Только потом стали использовать для других целей.
  - Верно. И учти, что это только первая партия андроидов. Дальше - больше. Можно создавать копии реальных людей и даже негуманов, а потом их подменять. Возни, конечно, много. Но Новороссия может позволить себе привлекать для серьезных проектов самых лучших ученых и астрономические средства. Кстати, что с учеными?
  - Они пока на судне, вместе с нашими бойцами, Анхеликой и дочкой Дианы. Временные документы у них есть, таможня удовлетворена. Но для проживания на планете нужны надежные корочки и они ждут дальнейших распоряжений.
  - Это понятно. Меня интересует другое. Будут они работать добровольно или из-под палки.
  - Верить ученым нельзя. Придется их и дальше контролировать. Чем жестче, тем лучше. Оптимальный вариант - запереть в четырех стенах и никуда не выпускать, а потом, после окончания работ, быстро эвакуировать с планеты или ликвидировать.
  - Что с "Теневиком"?
  - Через сорок восемь часов он выйдет в систему Лафонтен и спрячется в астероидном поясе. Если понадобится, окажется на орбите Тарима через сутки.
  - А "Мастер"?
  - Ему не терпится подключиться к местным телекоммуникационным системам. У него информационный голод.
  Я сделал глоток кофе и задумался. Есть над чем поразмыслить. Однако Роберт задал встречный вопрос:
  - Сколько дней выделишь нам на отдых?
  - Пять.
  - Тор, этого мало. Мы на пределе, людям необходим период релаксации. Хотя бы месяц.
  - Все понимаю, Роберт. Подземелья, нервное напряжение, перелеты. Но месяц это слишком долго.
  - А куда торопиться?
  - Хочу как можно скорей получить корабль с системами телепортации и новым оружием.
  - Тогда две недели.
  - Десять дней.
  - Сойдет. Где разместишь мою группу?
  - В курортной зоне местного экватора. Там выкупили базу отдыха вдали от мегаполисов, отдохнете спокойно. Она же станет вашей базой. Твоя группа будет общаться со мной только через тебя, Диану Виртэ и Трофимова.
  - Документы?
  - Готовы. Трофимов и Диана уже везут их на "пегасус".
  - Транспортировка и обеспечение?
  - Они все сделают.
  - А дальше?
  - Как отдохнете, займетесь строительством корабля, выращиванием и программированием телепортационных кристаллов. Проект полностью на тебе. С финансами, как ты понимаешь, проблем нет. Выходы на лаборатории и проектные мастерские получишь - все готово. Когда сделаете проект корабля, разместим заказ на лучшей корабельной верфи Тарима. Твоя группа будет работать в закрытом режиме. Свобода перемещений ограничена. Ты сможешь покидать базу, а другие нет.
  - И кем я буду?
  - Негоциантом с планеты Ламид.
  - Никогда о такой не слышал.
  - Аграрный мир на окраине. Информацию о нем и легенду получишь.
  - Выходит, я смогу бывать в высшем свете Тарима? - он усмехнулся.
  - К чему это спросил?
  - Знаю, что ты там бываешь.
  - Откуда? - я тоже улыбнулся.
  - Во время переходов между гиперточками "Мастер" перехватывал записи столичных телеканалов, которые крутились в провинции, и пару раз мелькнуло твое лицо.
  - Да уж... От искусственного интеллекта скрыться сложно...
  - Это точно. И раз уж речь о "Мастере", давай сразу решим, он остается у тебя или продолжает обеспечивать и контролировать ученых.
  - Пока вы отдыхаете, он поработает на меня - есть опасность обнаружения моей группы искусственными интеллектами централов и "Мастер" нас прикроет. Потом разберемся.
  - Я так и думал. Но это тактические задачи. А что у нас со стратегией? Каковы планы на будущее?
  - Строим корабль, пытаемся создать на Тариме предпосылки к социальной революции, обрастаем агентурной сетью и собираем информацию. Когда корабль будет полностью готов, можно выскочить на транспортные магистрали централов и заняться пиратством.
  - Вот это мне по душе. Пиратство интересней секретных разработок. Однако куда сбывать награбленное добро и где прятаться после набегов?
  - Я об этом уже думал. Прятаться можно на Фелиции и других заброшенных планетах. А добычу сбывать контрабандистам и криминальным боссам.
  - На них есть выходы?
  - Есть. Ты не представляешь, сколько мутных типов в высшем свете Тарима. Особенно среди чиновников. На кого ни посмотри, либо коррупционер, либо контрабандист, либо крышует мафиозную структуру.
  Он рассмеялся, задорно и весело. Но потом снова стал серьезным и я спросил:
  - Ты чего, смешинка в рот попала или последствия стресса после длительного перелета сказываются?
  - Тор, ты говоришь про "элиту" государства. Но забываешь, что я тоже принц и в отличие от тебя, брат, вырос при дворе Серого Льва. Кому как не мне знать, что в высших эшелонах власти много корыстных и коррумпированных людей. И неважно, в Новороссии мы или в Центральных Мирах. Люди были и есть остаются людьми, со всеми своими хорошими и отрицательными качествами.
  - В самом деле, я как-то забыл, что у тебя опыта общения с "элитой государства" больше...
  Разговор продолжился. Мы обсуждали наши дела и строили планы на будущее. Говорили три часа, до тех пор, пока не позвонил Трофимов, который сообщил, что группа Маркина уже на базе. После чего мы расстались. Роберт отправился отдыхать, а я приказал Эвелине переодеться в вечернее платье. Сегодня у Иннокентия Лацкера день рождения и это хороший повод, чтобы познакомить его с гиноидом. Олигарх девушек любит, особенно блондинок, и было бы неплохо иметь рядом с ним своего агента.
  Отправив Эвелину переодеваться и наводить марафет, я задумался о том, что сейчас происходит в Рукаве Персея. Пока есть время, включил коммуникатор и вошел в сеть. Однако ничего нового не узнал. В новостях одни победные реляции. Централы заявляли о скором поражении варваров, при том что в СКМ и НРИ они сами считались дикарями, и продолжали отправлять на фронт все новые и новые флотилии. Про нашествие гортайинов, разумеется, тишина.
  - Я готова, господин, - раздался голос Эвелины, которая подошла ко мне так, что я этого не заметил.
  Окинув взглядом гиноида, я остался доволен. Прекрасная девушка, без малейшего намека на искусственные импланты, ботокс, силикон и пластические операции. Макияж скромный. Платье не откровенное, на шлюху не похожа. Именно такой типаж нравился Лацкеру и, поднявшись, я протянул Эвелине руку и повел соблазнительную красотку к выходу. Думаю, вечер будет интересным.

40.

  Медленно, но верно, боевые эскадры централов давили сопротивление флотилий СКМ. Они занимали один сектор за другим, брали под контроль звездные системы и точки гиперперехода, а пехота захватчиков высаживалась на планеты, уничтожала опорные пункты корпорантов и проводила зачистку. После чего централы формировали из местных коллаборационистов вооруженные силы и вспомогательные полицейские части, оставляли небольшой оккупационный корпус и двигались дальше.
  Разумеется, корпоранты сопротивлялись. Строились боевые корабли, а переведенная на военные рельсы промышленность производила вооружение. Привлекались наемники и пираты, звездные кочевники и союзники. Формировались новые эскадры, десятки армий и сотни дивизий. Пропаганда побуждала граждан СКМ быть патриотичными и не жалеть в борьбе с захватчиками сил. Но всего этого, чтобы остановить централов, оказалось недостаточно и под пятой захватчиков оказались пять секторов. Первым пал Арабский сектор. За ним Британский и Североамериканский. Далее очередь дошла до Индийского и Французского, а Латиноамериканский отделился от Союза Корпоративных Миров и переметнулся под крыло императора Новороссии. Ресурсы корпорантов стремительно таяли и президент Теодор Девис, за спиной которого стояли богатейшие олигархи и влиятельные политики оккупированных секторов, был готов начать с врагом сепаратные переговоры. НО! Был один момент, который нельзя обойти. За время войны, которая унесла миллионы людских жизней, в СКМ сформировалась военная партия. Она управляла армейскими соединениями и ВКС, имела огромное влияние на граждан, частично контролировала СМИ, промышленность и экономику. А поскольку военные собиралась драться до последнего солдата, любое предложение политиков о переговорах сразу же расценивалось как предательство.
  С каждым днем, просматривая сводки с фронтов, Теодор Девис все больше убеждался, что мир жизненно необходим, и договариваться с централами нужно как можно скорее. Однако как обойти военную партию? Этот вопрос мучил его до тех пор, пока президент оккупированного Североамериканского сектора Альберт Негоро не посоветовал ему подставить упрямых адмиралов и генералов. А сделать это он предлагал очень просто. Противник подступает к Новой Саксонии, планете Германского сектора в системе Кайзер. Мир густонаселенный, с развитой промышленной базой. Если СКМ его потеряет, военно-промышленный потенциал и без того ослабленного Союза снизится сразу на шесть процентов. Допустить этого нельзя, и вояки были готовы биться за него, собрав в кулак последние скудные резервы. Надо отметить, что шансы на победу, пусть даже временную, у них были неплохие. Но Теодор Девис имел право назначить на должность командующего Объединенным флотом своего человека, желательно, какого-нибудь тупого вояку, который не сможет победить централов. Так же в его полномочиях отдать прямой приказ кочевникам и наемникам, чьи эскадры входили в последнюю мощную группировку ВКС СКМ. А еще был вариант через нейтральные каналы сообщить о планах Генштаба СКМ противнику. Три этих фактора могли резко изменить ход грядущей битвы. И если она будет проиграна, влияние военной партии снизится, ее лидеров можно обвинить в измене и арестовать. Благо, правительство и Генштаб находились в одном месте, в городе Тиспорт на планете Альбертина, и дотянуться до конкурентов президенту было не сложно. Таким маневром Девис возвращал себе полноту власти в СКМ и устранял конкурентов, а в дальнейшем примерял на себя мантию миротворца.
  Решение было принято, и президент Союза Корпоративных Миров приступил к его осуществлению. Он собрал военный совет и, выслушав начальника Генштаба, одобрил план по обороне системы Кайзер и объявил о назначении вице-адмирала Арнольда Барроуза командующим Объединенного флота ВКС СКМ. Лидеров военной партии, для которых Барроуз был своим, это устроило, и приказ Девиса не оспаривался. Если президент считает, что этот военачальник лучшая кандидатура, так тому и быть. В конце концов, у политиков свои резоны, а планы по обороне системы Кайзер все равно будет составлять Генштаб.
  Арнольд Барроуз, которого героический адмирал Декстер считал тупым исполнительным служакой, в самом деле, был простоват. Он никогда не придумывал ничего нового, не совершал непредсказуемых действий и действовал строго по инструкции. Однако ему хватило мозгов, чтобы понять одну простую истину - президент ведет свою игру. Поэтому, прежде чем отбыть в систему Кайзер, адмирал попытался поговорить с Девисом. Барроуз хотел получить разъяснения по поводу своего нежданного назначения и дополнительные инструкции. Но президент не пожелал с ним встречаться, отговорился делами, и адмирал принял командование Объединенным флотом.
  Корпоранты стали готовиться к сражению, которое могло серьезно повлиять на ход войны, и ресурсов не жалели. Все самое лучшее отправлялось в систему Кайзер, которую буквально нашпиговали автоматическими артиллерийскими станциями, мобильными космическими фортами, минами, брандерами, шпионскими спутниками, помехопостановщиками и торпедами с системой распознавания "свой-чужой". Общая численность кораблей Объединенного флота впечатляла. Одних только кораблей первого ранга: линкоров, крейсеров и авианосцев; восемьдесят три единицы. Эсминцев, фрегатов, корветов, тральщиков, мониторов и тактических кораблей малого радиуса действия более пятисот. Плюс к этому в распоряжении Барроуза находились четыре с половиной тысячи аэрокосмических истребителей, шесть орбитальных крепостей и планетарная армия из восьми миллионов человек с дивизионами противокосмической обороны, танками, орудиями, системами ПВО и атмосферными летательными аппаратами. Сила! Никогда до этого момента Барроуз не командовал таким количеством космических кораблей и наземной армией. У кого другого от подобного карьерного взлета могла закружиться голова, но адмирал был старый служака и оценивал свои возможности достаточно здраво.
  Да, корпоранты смогли выставить серьезную силу. Но треть Объединенного флота состояла из кораблей, которым необходим ремонт. Еще треть принадлежали наемникам, звездным кочевникам и союзникам, которые были ненадежны и всегда думали о своей выгоде, а только потом о выполнении поставленной боевой задачи. Экипажи многих кораблей состояли из резервистов и наспех обученной молодежи. Боеприпасов, в первую очередь термоядерных ракет "гур", не хватало. А планетарные силы обороны формировались не за счет регулярных дивизий СКМ, а на основе местного ополчения. Воевать при таком раскладе, учитывая, что флот завоевателей по огневой мощи будет втрое превосходить корпорантов, трудно. А если централы решат применить фугас "Д", деформатор гравитационного поля огромной мощности с радиусом действия в полтора миллиона километров, оборона СКМ будет уничтожена. Следовательно, встречать вражеский флот придется не вблизи точки гиперперехода, а на подступах к планете.
  Впрочем, Барроуз не отчаивался. Он получил рекомендованный Генштабом план оборонительного сражения и действовал. Командующий проводил тренировки с командным составом, инспектировал личный состав и устраивал внеочередные тревоги. По его настоянию количество брандеров и дешевых автоматических артиллерийских станций в системе Кайзер было увеличено вдвое. А еще адмирал требовал от Генштаба новые тяжелые корабли и получил два линкора, три артиллерийских крейсера и один авианосец с сотней аэрокосмических истребителей на борту. Может быть именно они, эти корабли, решат исход сражения. Адмирал на это очень сильно надеялся и старался сохранять спокойствие. В конце концов, если его давний недоброжелатель и соперник адмирал Декстер стал героем, то и он сможет. Хотя, конечно, в плен к врагу лучше не попадаться.
  Наконец, наступил грозный час испытаний, и томительное ожидание осталось в прошлом. Флот завоевателей вышел из гиперпространства в системе Кайзер, и его авангард состоял из полусотни тяжелых кораблей. После чего адмирал облегченно выдохнул - если на острие атаки вражеских сил линкоры и крейсера, значит, фугас "Д" применяться не будет. По крайней мере, пока. А в честной драке, которая пройдет на своей территории, Барроуз мог потягаться с централами на равных, даже, несмотря на численное и огневое преимущество противника.
  Бой начался. Артиллерийские станции корпорантов открыли огонь и стали посылать в корабли централов все, что имелось в арсеналах. Снаряды, торпеды, шрапнель, пучки высокоэнергичных протонов и ракеты - все это устремилось к вражеским линкорам и крейсерам. Одновременно с этим сдвинулись с места тысячи мелких брандеров и самоходных мин, которые управлялись простой навигационной программой, и вскоре космос озарили многочисленные тусклые вспышки.
  Авангард централов имел определенную цель - удержать плацдарм и расчистить точку гиперперехода для основных сил флота вторжения. Поэтому линкоры и крейсера, выпуская сотни разведывательных шаттлов и спутников, медленно сдвинулись с места, создали общий силовой щит и открыли огонь. Они били из всех стволов, исключая разгонные орудия, и плотность огня была такой, что централы смогли создать практически непроницаемую завесу. Пучково-лучевые и шрапнельные орудия централов уничтожали любую угрозу, а что проскакивало сквозь заградительный огонь, встречалось силовыми полями и мощной толстой броней.
  Для Барроуза тактика противника сюрпризом не стала. Она была стандартной, и пока все шло по плану. Часть торпед, мин и снарядов, тем временем все-таки смогла добраться до кораблей врага и пробить силовую защиту противника. Один линкор, выбрасывая в космос струи воздуха, мусор и человеческие тела в скафандрах, развалился пополам. Еще два корабля, предположительно, крейсера класса "Секира", получили серьезные повреждения. Результат незначительный, но он имелся. Пока корпоранты, которые сосредоточили свои основные силы возле планеты, даже не вступили в бой, а захватчики уже понесли потери.
  Снова полыхнула светом точка гиперперехода и появились главные силы централов. Мощные штабные компьютеры, мало чем уступающие искусственным интеллектам, обработали поступающую информацию, и адмирал удовлетворенно кивнул. Опять без сюрпризов. Силы противника соответствовали прогнозам аналитиков Генштаба. Дальше централы, на ходу расстреливая автоматические артиллерийские станции, форты и брандеры, двинутся к планете, и когда доберутся до нее, потеряют десятую часть кораблей. Потом начнется битва флотов и вот тут уже адмирал покажет, на что он способен. Шансы на победу пятьдесят на пятьдесят с небольшими погрешностями, а это уже неплохо.
  Построившись в боевой ордер "бриллиант" и прикрыв транспорты с десантом линкорами, завоеватели направились к Новой Саксонии. Они никуда не торопились, уничтожали помехи и тратили боезапас. Опять все по плану корпорантов, кроме одного. Централы двигались медленно, словно чего-то ожидали или тянули время. И если они ждали подкреплений, еще одну группировку, которая вскоре выйдет из гиперпространства, чаша весов склонится на сторону захватчиков. Однако возмущения гиперполя в районе точки выхода из гиперпространства не было. Дополнительных сил у противника нет и волноваться не стоило. Но адмирал Барроуз забеспокоился. Что-то не так. Чутье подсказывало ему - опасность близко, еще немного и крах.
  "Старею, - продолжая наблюдать за приближением противника, подумал Барроуз, - сам себя извожу домыслами, а надо смотреть на факты, которые говорят, что все в порядке".
  Прогнав прочь беспокойные мысли, адмирал сосредоточился на управлении флотом и спустя несколько часов, когда флот вторжения приблизился к планете, начался линейный бой и первыми отстрелялись корабли СКМ. Разгонные орудия "орк" выплюнули навстречу централам стальные болванки. Следом пошли термоядерные ракеты "гур" и противокорабельные торпеды. Авианосцы выпустили в космос тысячи аэрокосмических истребителей, штурмовиков и торпедоносцев, а с планеты дали залп дивизионы ПКО.
  К вражеской армаде устремилась лавина смерти, которая должна была пробить силовое поле врага и уничтожить десятки кораблей. Таким был расчет корпорантов, но произошел сбой. Снарядов, ракет и торпед было выпущено меньше, чем положено по спланированной схеме боя, на тридцать процентов. И, судя по докладам, которые поступали на штабное судно адмирала Барроуза, не стреляли наемники и кочевники. Вместо того чтобы поддержать корпорантов, нарушая построение, они выходили из боя.
  - Что происходит?! - закричал адмирал. - Что эти ублюдки делают?! Свяжитесь с ними!
  - Сэр, они не отвечают! - доложил Барроузу дежурный офицер связи.
  Адмирал стукнул кулаком по пульту управления:
  - Кто именно дезертирует с поля боя?!
  Ему ответил сын начальника Генштаба, перспективный офицер в звании капитана первого ранга Рональд Филиппсон:
  - Уходят все наемные эскадры. Оперативно они подчиняются трем лидерам: капитану Вилсону Кровавому, командору Бласко Холоду и хану Эдварду Хампо. Под их командованием сто семьдесят три корабля разных классов.
  Барроуз понимал, что это крах. Ему не быть героем и в историю он войдет как человек, который проиграл важнейшее сражение в борьбе за независимость СКМ. Планы рухнули. Требовалось быстро все менять. Но президент Девис просчитал его правильно. Несмотря на весь опыт, адмирал Барроуз растерялся. Пусть ненадолго, но командующий впал в ступор - это в тот самый момент, когда он должен был действовать. Драгоценные секунды и минуты уходили. Офицеры штаба не решались потревожить адмирала, который молчал, и тогда произошло то, чего никто не ожидал.
  К пульту управления флотом подошел Рональд Филиппсон. Без сомнений он выдвинул дублирующую консоль и стал отдавать приказы:
  - Всем! Всем! Всем! Говорит - Первый! Наемники нас предали! Меняем схему боя! Отходим на орбиту и группируемся в ордер "монолит"! Место сосредоточения тяжелых кораблей - зазор между орбитальными крепостями "Вальда" и "Шверин"! Кораблям второго ранга в эшелон прикрытия! Малая авиация в третий эшелон и ждать приказов! Эскадренным навигаторам проложить курс! Движение по готовности! Контроль на эскадренных флагманах! Отходим!
  Филиппсон поступил против всех правил. Он нарушил Устав, и за это его можно было расстрелять. Прямо здесь и сейчас, без суда и следствия. Но он единственный, кто решился на поступок, и адмирал Барроуз, наблюдая за ним, уважительно сказал:
  - Далеко пойдете, капитан первого ранга. Разумеется, если переживете это сражения.
  - Так точно, сэр, - Филиппсон кивнул и отступил от консоли управления.
  Действия каперанга заставили адмирала Барроуза очнуться и вновь взять на себя командование флотом.
  Битва продолжилась. Удар Объединенного флота по централам не причинил противнику особенного вреда. Несколько кораблей получили повреждения и оттянулись в тыл. После чего уже захватчики дали залп и корпоранты сразу потеряли пять крупных кораблей и полтора десятка средних. Так же была повреждена орбитальная крепость "Вальда", которую взрывы толкнули в сторону планеты и, лишенная возможности корректировать свой курс, повинуясь силе притяжения, огромным огненным комком она полетела вниз.
  Раз за разом происходил размен ударами. Сила против силы. У кого больше огневая мощь, тот и победитель. Корпоранты оказались слабее, но они продолжали сопротивляться, а когда централы приблизились вплотную, на дистанцию в двадцать-тридцать тысяч километров, в бой вступили аэрокосмические силы Объединенного флота. Тысячи юрких истребителей связали боем выскочившие навстречу перехватчики противника, а штурмовики и торпедоносцы атаковали корабли.
  Началась хаотичная свалка. Теперь централы, которые не ожидали, что "москитные силы" корпорантов смогут прорваться в центр ордера, немного замешкались, и адмирал Барроуз поступил так, как предписано правилами. Он приказал флоту, точнее, тем кораблям, которые еще сохранили способность уйти в гиперпрыжок, отступать. Остальным судам предписывалось прикрывать отход маневренной группировки и садиться на поверхность планеты.
  Отступление практически сразу превратилось в бегство и если бы не храбрые пилоты аэрокосмической авиации, а так же экипажи поврежденных кораблей, команды орбитальных крепостей и наземные дивизионы ПКО, немногие смогли бы прорваться к запасной точке гиперперехода, набрать разгон и покинуть систему Кайзер. Своими жизнями герои выкупили жизни сослуживцев, и адмирал Барроуз увел за собой пятьдесят три корабля, из которых семнадцать были первого класса. И прежде, чем отдать команду уйти в гиперпрыжок, он связался с начальником Генштаба Эйнардом Филиппсоном, который уже знал о поражении, но хотел получить личный доклад командующего.
  Барроуз человек довольно простой. Он был краток и во всем винил только себя, ибо именно он нес ответственность за флот. Поэтому адмирал собирался предстать перед судом военного трибунала. Но Филиппсон-старший был гораздо хитрее и смог разглядеть второе дно. За наемников, которые скрылись в неизвестном направлении, отвечали военные - это факт. Однако деньги они получали от президента Девиса. И тут уже все просто - кто платит деньги, тот музыку и заказывает. Барроуз, конечно, виноват. Но главная проблема поражения, по мнению Филиппсона, была именно в президенте.
  К счастью, у лидеров военной партии имелся план на случай предательства политиков. И когда президент Девис обвинил Генштаб в поражении, Филиппсон и его соратники подняли по тревоге три штурмовых полка, которые вошли в столицу. Здесь они столкнулись с отрядами полицейского спецназа и бойцами частных милитари-компаний, которые выдвигались для ареста членов военной партии. Кто выстрелил первым, так и осталось неизвестным. Но выстрелы были и появились убитые. После чего в столице завязались уличные бои, и Союз Корпоративных Миров стал погружаться в пучину гражданской войны.
  Пока лидеры СКМ делили власть, а остатки Объединенного флота уходили в гиперпрыжок и драпали в сторону тыловых баз, армада завоевателей добила последние корабли корпорантов на орбите Новой Саксонии, уничтожила орбитальные крепости и начала обстрел планеты. За трое суток беспрерывной бомбардировки централы уничтожили девяносто пять процентов систем ПКО и практически все военные базы. А в завершении драмы закономерный итог - на планету посыпался десант.

41.

  Меня легко толкнули в бок, и я услышал голос Анхелики:
  - Демид, вставай.
  - Не хочу, - пробурчал я.
  - Вставай. Ты сам просил разбудить тебя пораньше.
  - Ладно...
  Открыв глаза, я потянулся всем телом, откинул в сторону одеяло и посмотрел на девушку, которая накинула шелковый халатик и направилась на кухню.
  После того как мы вернули дочь Диане Виртэ, она снова со мной. По крайней мере, до тех пор, пока госпожа адмирал находится на исследовательской базе и за ней есть, кому присмотреть. И наше новое сближение произошло случайно. Иннокентий Лацкер, который, как я и предполагал, запал на Эвелину и сделал ее своей любовницей, пригласил меня провести вечер. Он будет с девушкой. Следовательно, для приличия, мне тоже необходима спутница. Выбор невелик, надежных людей под рукой не так уж и много. А брать очередную великосветскую дурочку не хотелось. Поэтому я вызвал Анхелику. Тот вечер удался, а затем мы оказались в одной постели и вот уже десять дней вместе. Куда я, туда и она, хотя к нашим секретам девушку, конечно, не подпускаю. Она многое видит и знает немало интересного о деятельности моей группы. Но, что немаловажно, язык держит на привязи, лишнего не болтает и ведет себя естественно.
  Я посмотрел на часы. Утро. Половина девятого. По меркам столичного прожигателя жизни, очень рано и можно поспать еще пару-тройку часов. Однако сегодня произойдут очередные диверсии, которые устроят "революционеры" Крюгера, и необходим контроль с моей стороны. Сбоев быть не должно, Ломов и Трофимов, а помимо них еще и "Мастер", занимаются обеспечением операций. Но лучше самому проследить, так мне спокойней.
  В остальном все ровно. Мое лицо примелькалось в высшем свете Тарима, я был проверен спецслужбами централов и они убедились, что моя биография чиста - за это спасибо "Мастеру", который еще на Амуре все подчистил. Появилась репутация и есть "друзья", которые на днях обещали познакомить меня с Гурием Таги. А это новый уровень и можно так обыграть встречу, что появится шанс оказаться в свите наследника верховного правителя Центральных Миров. А потом... Кто знает, что потом... Если подсуетиться и сделать все правильно, можно подменить Гурия Таги андроидом...
  Конечно, это всего лишь планы, которые могут в любой момент измениться. Но, тем не менее, на Ярге готовят андроидов-двойников для главных персон ЦМ. А вот получился их подменить или нет, бабушка надвое сказала. Даже искусственный интеллект не способен просчитать подобную операцию. Поэтому как бы ни хотелось одним махом одолеть противника, путем устранения и подмены вражеских вождей, обольщаться не стоит. Лучше сконцентрироваться на более реальных планах.
  А что же у нас с планами? Все по-прежнему, работаем по четырем основным направлениям:
  Проект - "Социальная революция", который развивается своим чередом. В планетарную сеть постоянно сбрасываются короткие агитационные видеоролики "революционеров" и проводятся мелкие диверсии. Все это будоражит общество централов, привлекает к проблеме внимание, отвлекает полицию и спецслужбы, не дает противнику расслабиться и побуждает рабочий класс к неповиновению, забастовкам и стачкам. Соответственно, срываются сроки поставок продукции для армии и флота.
  Проект - "Шантаж", благодаря которому моя группа имеет поддержку нескольких влиятельных столичных чиновников и получает ценные сведения. Кое-кто из моих воинов считает, что надо действовать проще - давить тех, кто попался на крючок, и выжимать из них все соки. В данном случае секретные сведения и финансы. Но я считаю иначе и рассматриваю данный проект как долгосрочный. Поэтому действуем осторожно, получаем немалые объемы информации, в частности о финансировании вооруженных сил, строительстве боевых кораблей и перемещении вражеских эскадр. Затем обрабатываем это и отправляем в Новороссию.
  Проект - "Шпион". У меня четыре искусственных существа. Держать их в кладовке глупо и андроиды уже работают. Эвелина стала любовницей Иннокентия Лацкера и олигарх не чает в ней души, кажется, влюбился. Второй гиноид - брюнетка Агния, спутница Серго Абдуллаева. А Габриэль и Деметрий, андроиды-мужчины, резво прыгают в койках столичных красоток, которые много знают и любят болтать.
  Ну и, конечно, проект - "Корабль", который стартовал несколько дней назад. За основу взят староимперский линейный крейсер класса "черная акула", который построит корабельная верфь "Блэквуд". Вооружение будет поставлено самое лучшее, от фирмы "Райботт". А кристаллы выращиваются в лабораториях фирмы "Биотех Т". За Маркиным и его людьми общий контроль, а с меня контроль за ними. С финансами полный порядок, денег не жалеем, и через полгода получим результат. Разумеется, если не засыплемся...
  - Я тебе кофе принесла, - в спальне снова появилась Анхелика, чистая, гладкая и весьма соблазнительная.
  Девушка поставила на кровать поднос с кофейником и чашками, а затем присела рядом. Однако, честно говоря, кофе меня не привлекало, а хотелось другого. Я говорю о сексе. Но пришлось себя одернуть. Кажется, нет ничего сложного. Только протяни руку, и красивая сочная девушка окажется в объятьях. И все-таки есть проблема - я заметил, что Анхелика ко мне привязалась. Для меня она никто - сам с собой я мог быть честным, просто временная любовница и не более того. А для девушки, судя по ее поведению, взглядам и горячности, с какой она мне отдавалась, наши отношения стали чем-то серьезным. Настолько, что Анхелика даже строит относительно меня какие-то планы. А оно мне надо? Жениться на ней я не собирался. Развивать отношения тоже. И, как бы хорошо мне с ней не было, в ближайшее время придется отослать Анхелику подальше. Возможно, на базу Роберта Маркина...
  Прерывая мои размышления, запиликал коммуникатор. Звонил Ломов и я ответил:
  - Слушаю.
  Слегка взволнованный голос Жоры:
  - Демид, включи новости.
  Дотянувшись до пульта, я включил настенный телевизор.
  Канал "ЦМ-1" - новостной. По экрану, на фоне видеоряда из грозных космических кораблей, которые зависли над неизвестной мне планетой, крупными буквами ползет надпись - П-О-Б-Е-Д-А!
  Надпись ушла, видеоряд замер и в углу экрана появилось окошко с диктором, который бодрым голосом озвучил новость:
  - Сограждане! Наши доблестные войска разбили очередной флот Союза Корпоративных Миров и захватили планету Новая Саксония. Это событие окончательно надломило противника и по сведениям нашей разведки враги сцепились между собой. Словно собаки, которые дерутся за кость, корпоранты, эти варвары с окраины, бьются за право капитулировать. Еще день-другой, и остатки СКМ войдут в состав нашей империи. После чего произойдет перегруппировка сил, и наши овеянные немеркнущей славой флотилии обрушатся на Новороссию, последнее крупное государство дикарей в Рукаве Персея. Победа за нами! Враги будут повержены! Человечество станет единым! И под руководством нашего мудрого верховного правителя Орландо Таги оно двинется к новым великим свершениям! Слава армии и флоту Центральных Миров! Слава победителям! Слава Орландо Таги!
  Диктор заткнулся и пропал с экрана. Пошел очередной видеоряд. Ничего интересного - подбитые корабли корпорантов, толпы пленных солдат, разрушенные города и воины централов, которые передают на родину приветы.
  Отключив телевизор, я взял кофе, сделал пару глотков и задумался.
  Что мы имеем?
  Первое - СКМ потерпело сокрушительное поражение. Новая Саксония находится в системе Кайзер, а это практически в центре территории корпорантов. Половина миров СКМ оккупирована завоевателями и силы моих земляков на исходе.
  Второе - в СКМ междоусобица. Вряд ли централы врут, поскольку этот вариант возможен и рассматривался Генштабом НРИ как один из наиболее вероятных в случае череды крупных поражений.
  Третье - прозвучало, что ЦМ есть империя. Случайная оговорка диктора? Вряд ли. Не тот информационный ресурс. Тем более что давно ходит слух о желании Орландо Таги стать императором. Верховный правитель - титул серьезный. Но император звучит значительно лучше. Значит, подобных оговорок вскоре станет больше. Народ к ним привыкнет и когда из дворца дадут отмашку, появится инициативная группа товарищей, которая легко соберет миллиарды подписей и Центральные Миры станут Центральной империей, а лучше Общечеловеческой.
  Четвертое - враги все ближе к границам Новороссии и я на это повлиять не могу. Что делал, то и буду делать дальше.
  - Ой! - Анхелика неловко повернулась, опрокинула поднос, и по простыням разлился кофе.
  На лице девушки появилась виноватая улыбка, такая милая, что невольно захотелось прижать ее к себе и сказать пару ласковых слов. Однако я промолчал, покинул постель и отправился в ванную комнату.
  Спустя четверть часа я был готов покинуть квартиру, и Анхелика собиралась отправиться со мной. Но сегодня она мне не нужна. Поэтому я велел девушке остаться дома, а сам спустился в гараж и сел за руль недорогого "ситроена-карро". Раз уж собрался посмотреть, как мои головорезы проводят очередную диверсию, лучше всего делать это из неприметного автомобиля.
  Набрав номер Трофимова, я дождался, пока он ответит, и задал всего один вопрос:
  - Вы готовы?
  - Да, - разведчик ответил коротко.
  - Все в порядке?
  - Да.
  - Приеду через пятнадцать минут.
  - Понял. Ждем. Дополнительная команда будет?
  - Нет.
  Отключившись, я собрался выехать из гаража. Курс на район Урса, где диверсанты собирались захватить коммуникационную вышку и подключиться к телевизионным приемникам двух миллионов человек. Для чего? А чтобы обратиться к людям с призывом подниматься против капиталистов и в прямом эфире казнить главу страховой компании, которая не выплатила пособия семьям погибших при аварии рабочих. Однако пришлось ехать совершенно в другом направлении.
  В очередной раз запиликал коммуникатор. Номер принадлежал Эвелине. Это важно. Гиноид мог звонить только в том случае, если произошло нечто экстраординарное.
  - Слушаю.
  - У меня важные новости, - в динамике приятный и нежный голосок искусственной подделки под человека.
  - Какие именно?
  - Клиент не тот за кого себя выдает.
  "Вот это сюрприз, - промелькнула у меня мысль. - Выходит, не я один скрываюсь под чужой личиной".
  - Где встречаемся? - я постарался унять любопытство.
  - Время ограничено - полчаса. Клиент отпустил меня в магазин. Удобно встретиться в кафе "Лия".
  - Выезжаю.
  Где находится гламурное кафе "Лия", одно из самых дорогих и престижных заведений в столице, я знал. Пусть диверсанты проводят операцию самостоятельно, им подсказки не нужны, а я встречусь с Эвелиной.
  - Кто же ты, Иннокентий Лацкер? - сам себе пробурчал я под нос и выехал из гаража на улицу.

42.

  Президент СКМ Теодор Девис потер покрасневшие от недосыпания глаза и закинул в рот таблетку стимулятора. После чего посмотрел на экран монитора, которой отображал положение дел в столице, поджал губы и покачал головой. Он недооценил военных и был вынужден констатировать, что потерпел поражение. Штурмовики, которые подчинялись Генштабу, смогли сломить сопротивление полиции и спецназа. Опытные воины в тяжелой броне, применяя минометы, гранатометы, мобильные ракетные комплексы, мехстрелков и бронетранспортеры, с боями пробивались к Президентскому дворцу и сметали любые преграды. Еще час, максимум, два, и все будет кончено. Вояки уничтожат последние заслоны и его арестуют.
  Следовало что-то предпринять. Например, задействовать силы флота, который охранял столичный мир. Но адмиралы-охранники, которых Девис долгое время прикармливал, заявили, что будут соблюдать нейтралитет. Скоты! Они не верили в своего президента, а он не мог их наказать. И что же делать? Бежать. Иного выхода нет. Необходимо отступить на периферию, укрыться в мирах, которые находятся под контролем секторальных директоров, и уже оттуда вести переговоры. Либо с военными, которые не захотят продолжения гражданской войны. Либо с захватчиками. Это как фишка ляжет.
  Девис вызвал своего секретаря Алоиза Кайруса. Тот появился незамедлительно, так как находился в соседнем помещении, где принимал последние сообщения с фронтов. Чем-то неуловимо похожий на шефа, Алоиз Кайрус, как всегда элегантный и свежий, подошел к столу Девиса и склонился в легком почтительном поклоне.
  - Вызывали, шеф?
  - Да, - стимуляторы немного взбодрили главу СКМ, и он был готов принимать здравые решения. - Что нового?
  - В столице уличные бои. Резервов нет. В секторах смятение. На линии фронта продолжаются сражения.
  - Что в Новой Саксонии?
  - После орбитальной бомбардировки централы высадили десант. Спустя час отключился маяк последнего узла гиперсвязи.
  - Выходит, пал еще один мир?
  - Да, шеф.
  - Как оцениваешь наши шансы в столице?
  - Мы не удержимся.
  - Твои рекомендации?
  - Необходимо бежать.
  - Куда?
  - Я взял на себя смелость связаться с Альбертом Негоро и лидер Североамериканского сектора обещал принять нас в мире Искра.
  - Впервые слышу о такой планете. Где она?
  - Дикий мир, который североамериканцы осваивали втайне от нас. Система Диоген.
  - Хитрецы... - протянул президент.
  - Да, - согласился секретарь. - Однако сейчас скрывать координаты нет никакого смысла. Централы о нем уже знают. А раз так, то Негоро решил, что нам тоже можно сообщить координаты его логова.
  - А как доберемся до Искры?
  - Я все продумал. Мы покинем планету на флагмане 22-го тяжелого дивизиона линкоре "Иллинойс". Корабль только что вышел из ремонтного дока и командир вам предан. Экипаж отборный. Люди надежные, не подведут.
  - Командир корабля Закария Фолкнер, если не ошибаюсь?
  - Он самый.
  - Помню его - служака. Весьма исполнительный офицер и жадный до наград.
  - Да.
  - Он уже знает, куда ему суждено отправиться?
  - Нет.
  - Экипаж точно не подведет?
  - На борту, помимо экипажа, взвод наших спецназовцев.
  - Это хорошо. Когда линкор подойдет к Альбертине?
  - Он уже на подходе. Встанет на орбиту через четверть часа.
  - Хорошо. Готовься к эвакуации. Все секретные данные стереть. Кого мы сможем взять, реши сам. Кто остается, должен умереть. Ты меня понял?
  - Да, шеф, - Кайрус кивнул.
  Секретарь покинул кабинет Девиса и президент осмотрелся. В помещение не было ничего по-настоящему ценного. Вся важная информация по управлению государством в личном коммуникаторе и в голове. Поэтому вскоре президент покинул кабинет и в сопровождение многочисленных охранников, секретаря и свиты, переступая через тела расстрелянных спецназовцами чиновников правительства, которым не было места на линкоре, направился к собственному шаттлу...
  Контр-адмирал Закария Фолкнер машинально оправил белую тужурку, и представил, как выглядит со стороны. Образцовый офицер флота СКМ. Подтянутый и стройный, на голове короткий седой ежик волос и фуражка, форма просто идеальна, а погоны блестят восьмиугольными золотыми звездами. Пример для всех Военно-Космических Сил.
  Взгляд адмирала скользнул по лицам подчиненных. Офицеры его корабля, такие же как и он служаки, стойкие оловянные солдатики верные своему президенту Теодору Девису. Они были преданы ему, а он, в свою очередь, берег линкор, держал его вдалеке от ожесточенных сражений и платил военным космолетчикам щедрое жалованье. Преданность в обмен на деньги и статус. Ничего нового.
  - Командир, - в миниатюрный наушник Фолкнер услышал голос коммодора Петаччи, дежурного офицера, который находился на ангарной палубе, - шаттл президента Девиса на борту. Через минуту он и его свита будут у вас.
  - Принял.
  Закария Фолкнер не знал, куда должен отправиться, но догадывался, что придется вывозить президента СКМ в безопасное место, и его навигаторы уже проложили курс к ближайшим точкам гиперперехода. Приказ есть приказ. Однако в его душе было сомнение.
  "Готов ли ты Закария бросить своих близких, которые остаются на Альбертине, и отправиться на край света за президентом? - сам себя спросил командир "Иллинойса", и сразу же ответил: - Нет, к этому я не готов".
  Открылись двери большого лифта. В сопровождении настороженных спецназовцев в броне и охранников в штатском появился Теодор Девис, а за ним несколько чиновников его личной канцелярии и секретарь Алоиз Кайрус.
  - Смирно! - скомандовал Фолкнер, сделал три четких шага вперед и, вскинув руку к фуражке, отрапортовал Девису: - Господин президент! Экипаж линкора "Иллинойс", в моем лице, рад приветствовать вас на борту!
  - Вольно! - бросил Девис и прошел мимо командира корабля.
  - Вольно! - повторил контр-адмирал и двинулся вслед за главой СКМ, который направился в особые гостевые апартаменты.
  Коридор и пара поворотов. Стюарды стояли у открытых настежь дверей корабельного жилого комплекса. Спецназовцы черными бронированными статуями застыли на входе, а агенты в штатском бросились проверять помещения.
  Пользуясь заминкой, Фолкнер спросил Девиса:
  - Господин президент, какие будут приказы?
  Не оборачиваясь, Девис ответил:
  - Готовьтесь покинуть систему.
  - Куда направляемся?
  - Координаты получите у моего секретаря.
  Девис вошел в апартаменты, а Фолкнер получил от секретаря дополнительные указания, развернулся и направился на ходовой мостик.
  На ГКП адмирал подошел к большому иллюминатору из бронестекла и посмотрел на окружающий его черный космос, расцвеченный тысячами огней. Подобно юрким рыбкам скользили эскадрильи аэрокосмических истребителей "Мираж-3000". Висели невозмутимые туши линкоров и авианосцев охранного флота, который по-прежнему соблюдал нейтралитет. А рядом с ними тяжелые крейсера, эсминцы, фрегаты, корветы, тральщики и мониторы. Все эти корабли должны были остаться на орбите, а линкору "Иллинойс" предстояло отправиться в дальний путь.
  - Нет! - подумав о семье, которую нужно бросить по приказу проигравшего битву за власть президента, Фолкнер кулаком ударил в бронестекло.
  - Что случилось, Закария? - к нему подошел его друг и заместитель капитан первого ранга Вилли Пак, невысокий светловолосый мужчина с азиатским разрезом глаз.
  - Ничего, Вилли. Просто чувствую себя последним мерзавцем.
  - Ты не согласен с приказом?
  - Верно. Не согласен.
  - И что ты надумал, командир?
  Фолкнер посмотрел по сторонам, наклонился к Паку и сказал:
  - Надо захватить Девиса и разоружить его охрану, а заодно вызвать на связь Генштаб.
  - Не ожидал от тебя такого, Закария, - Пак немного помолчал и добавил: - Уважаю.
  - Ты со мной?
  - А куда мне деваться? Конечно с тобой, моя семья тоже на Альбертине.
  - В таком случае, начинаем. Вызывай командиров корабельной полиции и наших абордажиров.
  - Есть!
  После состоявшегося между Фолкнером и Паком разговора, командирам подразделений МР и десанта были отданы соответствующие команды, и они, многим обязанные Фолкнеру, разумеется, его поддержали. Покидать родственников и близких людей, оставшихся на Альбертине, никто не хотел. А некоторые понимали, что если они спасут президента, гражданская война продолжится, и будут новые жертвы. Поэтому спустя десять минут началась операция по захвату Девиса. Вот только бойцов на борту линкора было не так уж и много, полурота десанта и взвод военных полицейских, а помимо главы СКМ, требовалось атаковать и другие цели. Во-первых, следовало обезвредить минимум треть офицеров корабля. А во-вторых, предстояло взять под контроль рубку связи, которая находилась под охраной президентского спецназа.
  Фолкнер сыграл на корабле боевую тревогу, приказал открыть арсеналы и вооружить матросов. Взвод десанта атаковал апартаменты президента. Второй взвод десантников, разделившись, начал штурм рубки связи и президентского шаттла. А военные полицейские приступили к аресту и ликвидации офицеров, на которых командир не мог положиться.
  Командир корабельного десанта майор Найтли надеялся, что сможет застать охранников Девиса врасплох, но они были профессионалами. И как только по коридорам застучали ботинки десантуры, а по внутрикорабельной связи зазвучал голос Фолкнера, охранники заняли оборону и приготовились драться до конца.
  Абордажиры сунулись к апартаментам и их встретили шквалом огня. Они отошли, и начали забрасывать штурмовиков гранатами, но толку с этого было немного. Проектировщики свое дело знали и предусмотрели укрытия для охраны.
  Бой принимал затяжной характер, и для майора Найтли время сжалось. Секунды текли словно минуты. Он огляделся вокруг, прикинул потери в личном составе, и решил, что прямой атакой противника, а именно так он уже относился к спецназовцам, не взять. Следовало сменить тактику, и Найтли решился.
  - Работаем по варианту два! - отдал он команду своим бойцам, и они приступили к тому, что умели делать лучше всего.
  Вариант два подразумевал действия на вражеском судне, которое беречь совсем не обязательно. Результат требовался сразу и к переборкам жилого блока прилепили тяжелые кумулятивные заряды. Десант отошел, и серия взрывов пробила сразу несколько проходов в апартаменты президента.
  Снова десант перешел в атаку. В проемы полетели гранаты, и началась зачистка помещений. Взрывы. Взрывы. Взрывы. Следом шквал огня из штурмовых автоматов, и пошли бойцы. Половина блока пройдена и на пути десанта опять закрытые двери. Снова на переборки лепятся заряды. Подобно консервной банке, вскрывается очередное помещение, и все по старой схеме.
  Так мятежники дошли до последнего помещения, зала, в котором укрылся Девис. С президентом оставалось всего пять бойцов, секретари и пара чиновников.
  - Живее, Найтли, - подбодрил майора Фолкнер. - Действуй быстрее и жестче! Президент может вызвать помощь, и кто-то из адмиралов охранного флота запросто ударит нам в спину! Никому нельзя верить! Или мы захватим Девиса или нам всем крышка! С Богом!
  - Есть, сэр! - по привычке ответил Найтли и посмотрел на оставшихся с ним бойцов: - Сейчас подрыв! Помещение перед нами большое и имеет укрытия, так что вместо обычных, применяем фосфорные гранаты! Выжгем всех, а иначе мы трупы! Президента, желательно, взять живьем! Слышите?! Желательно! Работаем!
  - А-а-а! - поддержали своего командира десантники, и как только очередные взрывы вскрыли переборку, в проем полетели мощные термитно-фосфорные гранаты, способные плавить даже металл боевой брони.
  Ярчайшие вспышки. Нестерпимый жар объял комнату для проведения совещаний, и все, кто там закрепился, сгорели в адском пламени, не оставив после себя даже пепла. Все, кроме президента, которого телохранители заранее облачили в боевой модифицированный бронескаф "Кираса".
  - Задача выполнена! - удостоверившись, что Дженкинс хоть и контужен, но жив, доложил майор на ходовой мостик.
  - Отлично! Тащи президента в рубку связи!
  - Есть!
  Связь между Фолкнером и Найтли прервалась, и командир "Иллинойса" на открытой волне обратился ко всем военным кораблям с историческими словами:
  - Всем! Всем! Всем! Говорит командир линкора "Иллинойс" контр-адмирал Закария Фолкнер! Изменник родины, бывший президент СКМ Теодор Девис, арестован! Объявляю о своем переходе на сторону Генерального штаба ВС СКМ! Готов передать арестанта лично начальнику Генштаба Эйнарду Филиппсону!
  С этого момента для СКМ началась новая эпоха.

43.

  Эвелина, приставленный к олигарху Иннокентию Лацкеру фембот, смогла узнать некоторые тайны любовника. Она не человек, а искусственное создание с заложенной программой. Поэтому андроид был полностью сосредоточен на выполнении задачи и подмечал то, что не видели обычные люди. А навыки и знания Эвелина позволили фемботу взломать пароли Лацкера в его личном планшете и добыть информацию, которая могла моментально превратить олигарха в преступника. При условии, что она станет известна спецслужбам централов. Но я ее разглашать не собирался, ибо враг моего врага может стать моим другом. А в том, что Лацкер враг Орландо Таги сомневаться не приходилось.
  В общем, хорошо все обдумав, я принял решение пообщаться с Иннокентием один на один. Сделать это, когда рядом с ним телохранители, затруднительно, и был составлен довольно простой план. Эвелина потащила любовника на пляж, и он пошел за девушкой, словно послушный теленок за маткой, а по дороге автомобиль с телохранителями попал в аварию. Ничего серьезного, обошлось без жертв. Однако на полчаса Лацкер остался без охраны и когда вместе с Эвелина приехал в элитный пансионат "Юрвайн" на берегу океана, здесь уже находилась моя группа. Мы с Анхеликой на виду, а неподалеку боевики Ломова, которые в любой момент готовы поспешить на помощь. Если понадобятся, скрутят олигарха, и он исчезнет.
  Встретить меня Лацкер не ожидал, но отстраняться не стал и принял приглашение посидеть в баре. Девушки, одна настоящая, а другая искусственная, побежали купаться. На красоток было приятно смотреть, и мы с Лацкером, расположившись на террасе пансионата, наблюдали за ними и дегустировали экзотические коктейли. Разговор как-то не клеился, ибо олигарх, оказавшись без охраны, которая раньше всегда крутилась неподалеку, заметно нервничал. Время уходило, скоро охранники Лацкера доберутся до "Юрвайна", а поговорить с ним следовало без посторонних глаз и ушей. Поэтому я решил взять быка за рога и, поставив стакан с очередной порцией коктейля на столик, посмотрел на море и сказал:
  - Недавно слышал одну презабавную авантюрную историю, которая может тебя заинтересовать.
  - Поделишься? - Лацкер закрыл глаза и откинулся на спинку плетеного кресла.
  - Конечно, - я помедлил, усмехнулся и начал рассказ: - Десять лет назад знатный дворянин Аякс Лансере с планеты Сильвана, которая находится в системе Астарта-4, был вызван к своему сюзерену принцу Кальвину из династии Могеридов. Принц сказал своему верному вассалу, что вскоре на планете вспыхнет восстание против оккупантов-централов, но силы неравны и жители Сильваны все равно потерпят поражение. Родной мир Лансере и Могеридов останется под железной пятой захватчиков. Однако это не конец борьбы, а переход на новый уровень. Часть жителей планеты, самые ценные специалисты и наиболее знатные аристократы, будут эвакуированы на планету за пределами зоны контроля военно-космических сил Центральных Миров. А еще одна часть переберется на планету Сингапур и Аяксу Лансере придется стать их предводителем. Его задача - зарабатывать деньги для колонии в диком космосе, контролировать финансы Могеридов, до которых не доберутся спецслужбы Орландо Таги, вести разведывательную деятельность и готовить почву для проведения диверсионно-террористических операций в Центральных Мирах.
  Подготовка Могеридов к восстанию была раскрыта. На Сильвану прибыли каратели, которые снова взяли планету под контроль, а потом они пустились в погоню за принцем Кальвином, который успел скрыться. Командир эскадры централов контр-адмирал Фанье доложил об уничтожении мятежных беглецов. Но, на самом деле, из десяти кораблей Могеридов погибли только четыре. Принц Кальвин, к тому моменту уже король, уцелел и скрылся, обосновался на необжитом суровом мире и обрел там союзников, дезертиров из дивизиона "Трайдент" и беглых религиозных фанатиков с планеты Абиссиния. А благородный дворянин Аякс Лансере поселился на планете Сингапур, сменил имя, фамилию и лицо, стал преуспевающим бизнесменом-олигархом и руководит рядом компаний, которые приносят ему огромную прибыль. А чтобы он не был слишком самостоятельным, под видом телохранителей, рядом с ним всегда гвардейцы короля Кальвина...
  - Хватит! - Лацкер-Лансере прервал меня, ударил по столику кулаком, отчего стаканы с коктейлями полетели на пол, и попытался подняться.
  - Сидеть! - одернул я его.
  Олигарх подчинился и снова упал в кресло, а к нам подбежали услужливые официанты. Один быстро подобрал осколки стаканов, второй протер пол, а третий, не задавая лишних вопросов, поставил на столик новые напитки. После чего они испарились, словно их тут и не было, а Лацкер осмотрелся, не обнаружил непосредственной опасности, и спросил:
  - Чего ты хочешь? Денег? Власти?
  - Сотрудничества, - ответил я.
  - Не понимаю тебя, тоффер, - он покачал головой.
  - Как и ты, я недруг Орландо Таги.
  - Докажи это.
  - Тот факт, что ты до сих пор на свободе, а не в темнице централов, уже говорит о многом.
  - Кто ты на самом деле?
  - А сам как думаешь?
  - Не хочу гадать, слишком много вариантов. Ты можешь быть пиратом, контрабандистом, криминальным авторитетом, авантюристом или шпионом какого-нибудь окраинного мира. Сам скажи.
  - Разведка Новороссии.
  - Это та самая Новороссия, которая в Рукаве Персея? - уточнил он.
  - Верно.
  Лацкер-Лансере задумался. Он один, охранников-надсмотрщиков рядом нет и посоветоваться не с кем, а я его не торопил и не подгонял.
  Наконец, спустя пару минут, он снова заговорил:
  - Допустим, ты обо мне все знаешь. Откуда информация?
  - Эвелина, - понимая, что Лацкер сам обо всем догадается, я кивнул в сторону пляжа.
  - Она профессиональный шпион?
  - Да.
  - Серьезная девушка, ловко обвела меня вокруг пальца. Теперь заберешь ее?
  - Заберу.
  - Жаль.
  - Мне так спокойней. Да и тебе. Вдруг, у твоих коллег возникнет мысль накачать ее "сывороткой правды" или подвергнуть пыткам? Не хочу рисковать.
  - Разумно, хотя, должен признаться, я к ней прикипел. Ну да ладно. Говори - чего хочешь? Чтобы понимать твой интерес, мне необходима конкретика.
  - Хорошо. Конкретика, так конкретика. Я хочу устроить на Тариме революцию.
  - Серьезная заявка. На фантазера и мечтателя ты не очень похож. Следовательно, под таким заявлением имеется основа.
  - Не сомневайся, она имеется.
  - Леонид Крюгер твой проект? - он сразу понял, что к чему.
  - Мой.
  - А чем можем помочь мы?
  - Мне известно, что вы задумали убить Орландо Таги. Операция "Крыса".
  Лацкер бросил гневный взгляд на Эвелина, которая уже нежилась на белоснежном песочке, и процедил сквозь зубы:
  - Сучка...
  Я его понимал. Долгих десять лет, он координировал сильванскую шпионскую сеть на Тариме, изображал беспутного расточительного олигарха, готовил совершенно секретную операцию и считал себя королем теневых игр. Информацию хранил так, что постороннему она не доступна, а все, что касалось операции под кодовым названием "Крыса", после ознакомления сразу стиралось с жесткого диска. Но Эвелина до этих файлов добралась и смогла частично восстановить, а я с ними ознакомился. И пусть они не давали возможности увидеть весь план, основное я понял. Лацкер-Лансере собирался уничтожить Орландо Таги физически, по секретному тоннелю, который сейчас строился, протащить под дворец верховного правителя ядерный фугас и подорвать его. Выживших не будет и пострадает огромный мегаполис, но сильванцев, которые жаждали мести, это не заботило. Они хотели отомстить и шли к своей цели. Еще несколько месяцев и операция вступит в завершающую фазу.
  Выдохнув и успокоившись, Лацкер сказал:
  - Мне придется рассказать землякам о том, что мы раскрыты.
  - Понимаю. Но от тебя зависит, как ты подашь информацию. Донеси до них мысль, что мы не враги, а союзники. И еще добавь, что попытка моего устранения ничего не решит. Как и ты, я не одиночка, и Эвелина не единственный мой агент.
  - Сделаю. Однако, что дальше, каким ты видишь наше сотрудничество, если собираешься устроить революцию, а мы готовим уничтожение Орландо Таги?
  - Одно другому не мешает. Я не против уничтожения верховного правителя. Но хотел бы предложить уменьшение мощности взрывного устройства. А после смерти старшего Таги я могу поставить вместо него двойника, который будет находиться под нашим полным контролем.
  - Не выйдет. Рано или поздно, его раскусят.
  - Пусть. Однако перед этим он успеет отдать ряд приказов, которые кинут Центральные Миры в хаос гражданской войны.
  - Мне необходимо подумать, посоветоваться с земляками и, возможно, связаться с королем Кальвином.
  - Конечно. Сколько времени тебе понадобится?
  Лацкер пожевал губами, одним махом опустошил стакан коктейля и ответил:
  - Десять дней.
  В этот момент, прерывая нашу беседу, появились телохранители Лацкера. Тройка крепких поджарых боевиков моментально рассредоточилась по террасе, а четвертый приблизился к "хозяину" и спросил:
  - С вами все в порядке, сэр?
  - Да, я в полном порядке. Возвращаемся в город.
  Сказав это, Иннокентий Лацкер, он же Аякс Лансере, резко поднялся и направился к выходу из пансионата.
  - А госпожа Эвелина? - задал ему вопрос охранник.
  - Она остается, - небрежно бросил олигарх через плечо.
  Сильванцы удалились. Я остался в одиночестве и, продолжая наблюдать за девушками, которые вновь полезли в воду, проанализировал беседу с Лацкером и остался доволен. Лишнего не сболтнул и обозначил свои намерения. Остается ждать ответа, который, как мне казалось, будет положительным. И если все получится, как мне хочется, петля на шее Орландо Таги затянется еще туже.

44.

  После падения Новой Саксонии и кровавого передела власти в СКМ, на фронтах в Рукаве Персея наступило кратковременное затишье. Обе стороны, централы и корпоранты, готовились к новым сражениям и перегруппировывали силы. Командующим флота вторжения по личному приказу Орландо Таги был назначен адмирал Саймон Вискор, флагман карательно-штурмовой группировки "Альфа", которая провела несколько успешных операций против упрямых корпорантов и ядерными ракетами выжгла две планеты в системе Дина. Вискор не блистал военными талантами, но он всегда добивался поставленной цели, и затягивать окончательный разгром СКМ не собирался. Верховный правитель Центральных Миров требовал добить корпорантов и, как можно скорее, обрушиться на другие государства Рукава Персея. Война, которая шла вдали от территории ЦМ, истощала огромное государство, люди устали и хотели относительного покоя. Но имелся и личный мотив Орландо Таги - его задел дерзкий побег адмирала Декстера. Это больно ударило по самолюбию верховного правителя, и он собирался показать всем пока еще независимым мирам свою мощь.
  Саймон Вискор о побеге Декстера знал. Все-таки не последний человек в военной иерархии централов. Он понимал, чего добивается верховный правитель, и не хотел навлекать на себя его гнев. Поэтому ударная группировка централов в системе Кайзер приготовилась к новому броску, как считал Вискор, последнему, и целью огромной армады стала столичная планета Альбертина в системе Либертад.
  Флот из двух тысяч боевых и семисот транспортных кораблей с десантом провел общую синхронизацию, разделился на эскадры, разогнался и совершил прыжок в гиперпространство. Между системой Кайзер и Либертад шесть промежуточных остановок. Перед каждой новой точкой гиперперехода заслоны противника: небольшие вспомогательные флотилии корпорантов, минные поля, ракетные ловушки и космические бастионы. Однако Вискор был уверен, что сметет их со своего пути без особого труда и через триста часов основные силы его армады вступят в сражение за Альбертину. Конечно же, ослабленные прежними битвами, побегом наемников и предательством президента СКМ корпоранты будут в очередной раз разбиты. После чего десант централов захватит столичную планету, и адмирал Вискор доложит Орландо Таги о победе.
  Корабли завоевателей висели в размазанном мареве гиперпространства, а на Альбертине, тем временем, готовились к обороне. Президент Девис погиб и власть в Союзе Корпоративных Миров перешла в руки военной хунты из трех человек. Первым стал начальник Генштаба Эйнард Филиппсон. Вторым глава военной партии престарелый маршал Раймундо Эскобар, опытный политик и богатый промышленник. А третьим заочно назначили героического адмирала Декстера, который, если верить новоросским спецслужбам, освобожден из плена и на дальнем разведчике, в обход вражеских форпостов, в это самое время мчался на родину. Филиппсон взял на себя управление вооруженными силами, а Эскобар гражданское администрирование и дипломатию. Оба были упрямцами и людьми чести. Так что сдаваться вояки не собирались. Они прекрасно знали, куда ударят завоеватели и стали готовить систему Либертад к сражению, спешно созывать на помощь немногих оставшихся верными прежним договорам союзников и эвакуировать мирных жителей.
  К Альбертине стягивались остатки разгромленных флотилий, наемники и космические бастионы из тыловых районов. А Раймундо Эскобар, не обращая внимания на коллаборационистов, которые спешили предать Союз Корпоративных Миров и перейти на сторону централов, помчался в Новоросскую империю. Зная корпоративных олигархов и секторальных директоров, он был уверен, что не сможет убедить их сражаться. Особенно после смерти президента Девиса. Кто хотел видеть родные планеты независимыми, тот сам пришел на помощь и продолжал предоставлять военным ресурсы. Остальные в нейтралитете - это в лучшем случае. И главную надежду на спасение СКМ Эскобар возлагал на императора Новороссии. Серый Лев, конечно, хитрец и пользуясь слабостью корпорантов, перетянул к себе Латиноамериканский сектор. Но сейчас есть общий враг и он должен понимать, что если Альбертина падет, следующими на очереди станут миры Новороссии. Так неужели император откажет в помощи?
  Примерно такие мысли крутились в голове Раймундо Эскобара. И когда его скоростная яхта прибыла на Яргу, он убедился, что не ошибся. Серый Лев принял его в своем личном кабинете. Произошло это ночью, встреча один на один. Эскобара, который торопился, но не надеялся, что аудиенцию назначат сразу, ничего подобного не ожидал. Поэтому он не успел подготовиться, его парадный мундир с медалями и орденами остался в каюте корабля и Эскобар был в простом сером костюме. Император тоже не наряжался, он сидел за своим рабочим столом в халате и пил кофе.
  - Ваше величество, - оказавшись в кабинете, начал маршал, - я полномочный представитель Союза Корпоративных Миров...
  Следуя древней традиции, Эскобар собирался произнести небольшую приветственную речь и вручить императору верительные грамоты. Однако Серый Лев, не дослушав его, махнул рукой и прервал гостя:
  - Не надо излишнего официоза, господин маршал. На это нет времени. Я знаю, кто вы и зачем прибыли. Это главное. Так что давайте говорить по делу.
  - Как скажете, ваше величество, - согласился Эскобар, который моментально подстроился под манеру императора вести переговоры, осмотрелся и кивнул на пустое кресло рядом с собой: - Разрешите присесть?
  - Разрешаю, - милостиво кивнул Серый Лев и когда маршал разместил грузное тело в кресле, усмехнулся: - А мы ведь с вами раньше уже пересекались, маршал.
  - Не припомню, - Эскобар наморщил лоб.
  - Налет на систему Эсфирь. Если не ошибаюсь, именно вы командовали пограничной флотилией, когда систему атаковали пираты Лойги Багрового.
  - Да, было такое, я шесть лет командовал оборонительными силами ВКС в системе Эсфирь, - согласился с императором маршал. - Но причем здесь вы?
  Серый Лев усмехнулся:
  - К тому моменту Лойга Багровый уже давно был мертв и пиратов возглавлял я, прикрываясь его именем и авторитетом для нанесения ударов по СКМ. Славное времечко было.
  - Вот как... - Эскобар, который тогда с трудом отбил пиратов и лишился трех патрульных кораблей, озадаченно почесал нос. - Для вас, ваше величество, это было славным временем, а меня едва не отправили в отставку.
  - Ладно, - император поморщился. - Что было, то прошло. Давайте говорить о том, что есть сейчас. Чего именно вы от меня ждете?
  Эскобар ответил сразу, без долгих размышлений:
  - Мы ожидаем военной помощи. Не одной эскадрой, которая не сможет повлиять на ход сражения за Альбертину, а полноценным флотом. И хорошо, если этот флот будет усилен кораблями эскадры "Ужас".
  - В какие сроки флот должен прибыть в систему Либертад?
  - Чем скорее, тем лучше. У нас есть информация, что главные силы противника уже покинули Новую Саксонию и направляются к нашему столичному миру. Предварительно, через шесть-семь суток, сломив сопротивление оборонительных флотилий, они выйдут в точку финиша.
  - Каковы ваши силы?
  Маршал тяжело вздохнул и ответил:
  - Остатки Объединенного флота под командованием адмирала Барроуза, несколько пограничных соединений, Альбертинская охранная эскадра и отдельные дивизионы корпоративных флотилий четырех секторов: Японского, Германского, Арабского и Китайского. Общая численность флота - шестьсот вымпелов и две тысячи аэрокосмических аппаратов: истребители, штурмовики и торпедоносцы. Аналитики нашего Генштаба утверждают, что по огневой мощи мы слабее централов в шесть раз. Правда, на Альбертине сосредоточено много пехоты, бронетехники и дивизионов ПКО, а на орбите планеты висят космические крепости и бастионы, но, как показала практика боев, этого мало.
  - Остальные сектора не пришлют свои корабли для защиты столицы?
  - Нет.
  - Почему?
  - Они утеряли волю к борьбе, понесли огромные потери и готовы сдаться. А некоторые уже открыто оказывают помощь завоевателям.
  Император замолчал. Он оказался на распутье и задумался.
  С одной стороны помочь СКМ необходимо. Лучше бить врага вдали от своих границ - это аксиома. И возможности у Серого Льва имелись. Самые лучшие корабли Новоросской империи были сосредоточены в Латиноамериканском секторе, всего в трех гиперпрыжках от Альбертины и, получив приказ, они окажутся в системе Либертад раньше завоевателей.
  А с другой стороны слишком велик риск. Если флот НРИ потерпит поражение, кто остановит централов на границах империи? Крупных резервов уже не останется, а централы, даже если понесут серьезные потери, довольно быстро пополнят свою группировку за счет подкреплений, изменников и наемников. А потом нанесут добивающий удар, и Новоросская империя прекратит свое существование.
  Серому Льву в очередной раз предстояло принять решение, которое скажется на судьбе миллионов людей, и он его принял. Воевать так воевать. Флот империи поможет корпорантам, старым врагам и соперникам. Но перед тем, как объявить об этом, император решил немного поторговаться.
  - Если мы окажем вам помощь, чем расплатится Союз Корпоративных Миров?
  Эскобар пожал плечами:
  - У нас ничего нет. Казна пуста - мы банкроты. Все ресурсы брошены на войну. Лишних кораблей нет.
  - А лишние планеты?
  Маршал пожевал губами и сказал:
  - Ваше величество, давайте договоримся так. Если мы разобьем централов и отбросим их от столицы, вы получите половину трофеев и разрешение правительства СКМ на оккупацию и разграбление миров, в которых закрепились предатели. Разумеется, все это будет оформлено документами, официально, на правительственном уровне.
  Император кивнул:
  - Принимается. Вы получите помощь нашего флота, который будет усилен эскадрой "Ужас", ушкуйниками и союзниками империи.
  - Спасибо, ваше величество, - Эскобар кивнул. - Я был уверен, что вы нас не бросите.
  Обговорив ряд дополнительных условий, император и маршал расстались. Эскобар вернулся на борт яхты, которая сразу же стартовала, а император вызвал своих верных адмиралов и поставил перед ними боевую задачу. После чего имперский флот в Латиноамериканском секторе, не дожидаясь подхода ушкуйников, дорамцев и "черепах" эскадры "Ужас", пересек невидимую космическую границу между СКМ и НРИ. Командовал этими силами комфлота-3 Лука Димитров, старый соратник Серого Льва.
  Имперские корабли прибыли в систему Либертад, опередив централов на двадцать часов, и новороссов встретили, словно спасителей. У Союза Корпоративных Миров вновь появился шанс отстоять свою независимость, и Димитрова беспокоило только одно, опоздание грозных кораблей эскадры "Ужас" и союзников. Однако он связался с Яргой и в главном штабе ВКС его заверили, что они уже в пути и появятся через пару часов после начала сражения. Необходимо выдержать первый удар централов, а затем подойдут главные калибры, "черепахи" с орудиями повышенной дальности "ТКС-44", деформаторами гравитационного поля. Они переломят ход битвы и Димитров, выслушав наставления начальника ВКС адмирала Гамильтона, заверил его, что не отступит и обязательно удержит резервную точку гиперперехода.

45.

  - Вызывал, командир? - в мой кабинет, который находился в нашем ночном клубе, заглянула Диана Виртэ.
  - Да, - взмахом руки я пригласил ее войти и указал на диван возле стены: - Извиняюсь, что выдернул тебя с курорта, но необходима личная встреча. Посиди пару минут, я сейчас добью одну схему.
  - Как скажешь, командир, - улыбнулась загорелая женщина, в которой благодаря косметике и смене имиджа трудно было узнать прежнюю Диану, и присела на диванчик.
  Я снова уткнулся в планшет. Верный "Карай" служил мне уже не первый год и пока без сбоев. Качество, однако. Что сделано в Звездной империи, как правило, работает долго. Сенсорный экран реагирует на прикосновения сразу, быстродействие микропроцессоров великолепное, а дополнительные опции защиты доступа к базе данных служат гарантией, что без моего ведома в тайны нашей группы никто не проникнет. Будь у Лацкера-Лансере подобный планшет, Эвелина вряд ли смогла бы узнать его секреты.
  Впрочем, все это посторонние рассуждения. Сейчас на экране монитора полные списки придворных Орландо Таги и, просматривая их, я условно делил людей на группы и категории. Первая группа - ближний круг верховного правителя, люди, которые рядом с ним постоянно, его доверенные лица, личные охранники и слуги, секретари и косметологи, медики и прочие придворные. Вторая группа - рабочая: гвардейцы, помощники секретарей, министры, порученцы, главы департаментов и охранных структур, финансисты и хозяйственники. Третья группа - медийные личности, которые видят главу Центральных Миров редко, но выступают от его имени на заседаниях различных комитетов и на телевидении.
  Людей вокруг Орландо Таги, разумеется, немало. Дворец "Асирон", в котором сейчас проживал верховный правитель, огромен и в нем только обслуживающего персонала пять тысяч. Но прежде всего меня интересовали те, кто имел к нему прямой доступ и при подмене верховного правителя мог достаточно быстро определить, что перед ними двойник. Эти люди наиболее опасны и, если моя затея осуществится, они должны быть уничтожены. Поэтому всех в отдельный список первоочередной ликвидации.
  Предварительный план прост и незатейлив. Иннокентий Лацкер сообщил о моем интересе своим кураторам. Затем они связались с королем Кальвином, получили указания и вызвали меня на переговоры, которые прошли в теплой и дружеской обстановке. Сильванцы начеку, я и мои охранники тоже. Но это нормально. Главное - общий интерес. По этой причине сговорились быстро, провели совместный мозговой штурм и разбили нашу общую операцию на фрагменты.
  Сильванцы продолжают рыть под "Асирон" глубочайший подкоп и готовят мощное взрывное устройство, которое превратит дворец в пыль.
  Я жду прихода очередного корабля из Новоросской империи, который привезет андроида-двойника Орландо Таги, и попутно провожу мелкие акции против его режима с целью сделать из Леонида Крюгера неоспоримого лидера борьбы за социальную справедливость.
  Когда все будет готово, сильванцы подготовят взрыв, а у меня появится двойник верховного правителя, "Асирон" перестанет существовать и операция перейдет в активную фазу.
  На сцену выйдет двойник Орландо Таги. Он будет не один, а вместе с несколькими гвардейцами, которых мы с Лацкером знали и могли заранее вывести в точку встречи с "верховным правителем". Андроид появится в штабе столичного гарнизона, окружит себя солдатами и сразу начнет искать злоумышленников, террористов, диверсантов и заговорщиков. Естественно, на эту роль уже назначены люди из его ближнего круга. И одновременно с этим начнется революция, которую возглавит Леонид Крюгер. Хаос. Много крови. Репрессии. Развал государственного аппарата и армии. Кругом будет царить неразбериха и, пока двойника не раскроют, он успеет выполнить свою миссию.
  Таковы предварительные планы. Вероятнее всего, активная фаза начнется через три-четыре месяца. За этот срок Роберт Маркин как раз построит корабль с телепортационными установками гортайинов и, в случае серьезных проблем, я всегда смогу скрыться и заняться пиратством. Как бы ни сложилось, урон Центральным Мирам будет нанесен очень серьезный. Настолько, что централы прекратят экспансию в Рукаве Персея или, как минимум, ослабят натиск на Новороссию и это даст моему деду серьезное преимущество.
  Конечно, нельзя исключать провала. Спецслужбы централов работают вполне профессионально и у верховного правителя имеются искусственные интеллекты. Следовательно, нас могут раскрыть, обложить со всех сторон и придется спасаться бегством. Шпионы врага могут выйти на сильванцев или на меня. Корабли пограничных флотилий ЦМ могут обнаружить и уничтожить корабль, который перевозит андроида-двойника. В последний момент Орландо Таги может покинуть дворец "Асирон". И чем больше я размышлял над планом, тем больше находил в нем слабых мест. Однако отступать нельзя, слишком многое поставлено на кон. А потом я решил, что можно немного усложнить план и добавить в него дополнительных людей. Само собой, не просто так, потехи ради, а преследуя собственные цели. Поэтому вызвал Диану Виртэ.
  Отключив планшет, я посмотрел на женщину, которая наблюдала за мной, и указал ей на кресло рядом со столом. Дополнительного приглашения не требовалось. Диана пересела с дивана в кресло, и я спросил ее:
  - Как дела на острове?
  - Неплохо, - ответила она.
  - А на верфи?
  - Это не моя зона ответственности, - Диана пожала плечами. - Строительством корабля и кристаллами занимается Роберт, который контролирует ученых. Я обеспечиваю безопасность островной базы.
  - Наверное, скучно?
  - Да, - согласилась она.
  - Потерпи еще немного. Скоро спокойный период закончится, и ты займешь место, под стать твоему происхождению и деятельной натуре.
  - Не понимаю тебя, Тор. Поясни, о чем идет речь. Ты собрался переправить меня в Новороссию?
  - А ты бы этого хотела?
  - Только если не будет иного выхода.
  - Твоя помощь все еще необходима мне здесь, и речь идет не о Новороссии. Готовься к тому, чтобы вернуться ко двору своего дядюшки.
  - Глупость! - она нахмурилась. - Для Орландо Таги я давно покойница. И если он узнает, что я жива, мне промоют мозги и вытрясут всю информацию. Это самоубийство. Не только для меня, но и для вас. Разве я не права?
  - Успокойся, Диана, - я приподнял ладонь. - Ты права, только не все знаешь.
  Она замолчала и я пояснил:
  - Есть мнение, что Орландо Таги умрет и его место займет самозванец, который объявит, что дорогая племянница выполняла специальное задание. Но, наконец, она вернулась и снова занимает свое место при дворе. А помимо того назначается его преемницей и наследницей власти.
  - Ты серьезно? - голос Дианы, видимо, от волнения, заметно охрип.
  - Да.
  - Это не шутка?
  - А я похож на шутника?
  - Нет, - она покачала головой.
  - Я когда-нибудь бросался пустыми обещаниями и словами?
  - Нет.
  - В таком случае, прими эту информацию как данность и пока у тебя есть время, подумай, как станешь управлять Центральными Мирами. И только не говори, что мысленно не примеряла на себя корону верховной правительницы.
  Ошарашенная известиями Диана крепко призадумалась. Она молчала пару минут, а потом снова стала засыпать меня вопросами:
  - Гурий тоже умрет?
  - Вряд ли. Шансы на это не велики.
  - А придворные?
  - По крайней мере, половина дворцовых слуг и охранников, все, кто окажутся рядом с Орландо Таги в определенный момент, погибнут.
  - Как долго сможет продержаться самозванец?
  - По обстановке. Минимум, неделю.
  - Народные волнения в этот период ожидаются?
  - Да.
  - Хорошо, - слегка прищурившись и машинально потерев ладони рук, сказала она, настраиваясь на деловой лад. - Сколько времени даешь на подготовку?
  - Три месяца.
  - Срок большой. Я уж подумала, что все произойдет в ближайшие дни.
  - Это не от меня зависит.
  Диана хотела знать все. Однако я решил дать ей лишь часть информации. Незабвенный земной полководец Суворов говорил: "Каждый солдат должен знать свой маневр". Вот и у нас так же. Я Диане доверяю, потому что знаю ее мотивацию, и она находится под постоянным контролем, с одной стороны "Мастер" приглядывает, а с другой Трофимов, с которым госпожа адмирал продолжает сожительствовать. Но даже Роберт Маркин не в курсе подробностей операции по уничтожению Орландо Таги, а женщина тем более, и это правильно. По этой причине с Дианой общались недолго, и когда она покинула мой кабинет, я снова включил планшет и задумался.
  Устранение верховного правителя Центральных Миров, его подмена и неожиданное возвращение Дианы Виртэ - все это очередная авантюра. Хотя шансы на успех весьма велики и есть еще один момент, которому я уделял пристальное внимание. Сильванцы не такие простые ребята, как это может показаться. Следовательно, изменение первоначального плана повлечет за собой другие изменения. Я уверен, что они попытаются вести свою игру. Но в чем ее суть? Сам я разобраться в этом не мог и попросил о помощи "Мастера", который за час накидал несколько перспективных вариантов.
  Король Кальвин тесно сотрудничает с дезертирами из "Трайдента" и абиссинцами. Про это уже упоминалось. Возвращаться на родную планету сильванцы желанием пока не горят, у них новая родина. Она в диком космосе, перспективный мир, который необходимо обживать. И у них те же самые проблемы, что у всех колонистов. Новой планете нужны люди, техника и ресурсы. Так что после гибели Орландо Таги сильванцы, каратели Любушкина и абиссинцы постараются воспользоваться хаосом на Тариме и совершат несколько пиратских набегов на этот столичный мир, транспортные конвои и космические базы.
  Если "Мастер" не ошибался, а такое возможно, мне они мешать не станут. Пусть грабят таримцев, не жаль. Однако, подумав об этом, я задал себе резонный вопрос:
  "Раз сильванцы будут грабить централов, почему бы тем же самым не заняться моей команде?"
  В самом деле, вопрос грабежа централов за многочисленными делами и составлениями планов совершенно вылетел у меня из головы. А зря. Планета переполнена богатствами: кораблями, оборудованием, ценными металлами, роботами, складами, банковскими хранилищами и секретными разработками. Что-то из всего этого под шумок можно захватить и вывезти. Но больше всего меня интересовали личные тайники верховного правителя. Наверняка, они у него есть и мне хотелось до них добраться.
  Представив себе, какие сокровища за годы своего правления скопил Орландо Таги, я хмыкнул и поднялся. После чего, заложив руки за спину, прошелся по кабинету. Мозг работал четко, без сбоев, словно мощный компьютер. Я перебирал варианты, и от перспектив кружилась голова. А что если андроид-двойник сможет править долго и обман не раскроется? Что если Диана сможет удержать в узде военачальников и политиков? Что если я смогу контролировать ее и дальше? При таких раскладах о грабеже речь уже не идет. Я и моя команда станем тайными кукловодами Центральных Миров. Сотни планет окажутся в моей власти. Миллиарды людей. Десятки тысяч боевых кораблей. Пожалуй, даже дедулю переплюну.
  Встряхнув головой, я прогнал мечты. Хватит! Так и рехнуться недолго. Надо быть реалистом и смотреть на все здраво. Поэтому лучше всего вернуться к планшету и составить список объектов, которые подвергнутся разграблению после смерти верховного правителя и появления самозванца. Разумеется, в том случае, если нас не раскроют, и не придется срочно бежать.

46.

  Пробившись в систему Либертад, огромный флот централов вышел из гиперпространства и начал перегруппировку. Переход прошел именно так, как рассчитывал адмирал Саймон Вискор. В промежуточных звездных системах корпоранты оказывали сопротивление и пытались задержать завоевателей. Вот только силы были неравны, и централы хорошо подготовились. Поэтому сторожевые космические бастионы, охранные флотилии из старых кораблей и вооруженных транспортов, минные поля и немногочисленные артиллерийские станции уничтожались походя. Армада не понесла серьезных потерь и теперь собиралась нанести добивающий удар. Еще одно сражение и Союз Корпоративных Миров прекратит свое существование. Однако в конечной точке захватчиков ожидал неприятный сюрприз в виде полноценного новоросского флота, который прибыл на помощь корпорантам.
  Армада завоевателей, расчистив пространство вокруг своей позиции, зависла в космосе. Адмирал Вискор держал свой штаб на флагманском корабле, грозном линкоре класса "Бранденбург", который назывался "Герой Сиванги". Его взгляд был прикован к мониторам управления. Он обрабатывал поступающую информацию, выхватывал основное и выбирал предложенные боевыми компьютерными системами варианты сражения.
  В звездной системе Либертад находилось всего три планеты, две из которых не были пригодны для жизни, и пять полностью функциональных постоянных точек выхода в гиперпространство. Именно этот фактор, большая транспортно-пропускная способность звездной системы, являлся причиной того, что Альбертина стала столичным миром Союза Корпоративных Миров.
  Централы находились в точке "Эрвин". Между ними и Альбертиной напичканный автоматическими артиллерийскими станциями, самонаводящимися торпедами и самоходными минами, космос. Основные силы корпорантов прикрывают планету. Через три точки выхода в гиперпространство: "Сай", "Кафа" и "Рим"; продолжается эвакуация транспортных кораблей СКМ. В пятой точке, которая называется "Шанти", флот новороссов. И это странно. По какой-то причине имперцы не спешили соединяться с корпорантами.
  "Что это? - задал себе мысленный вопрос адмирал Вискор. - Глупость? Нерешительность? Хитрость? Почему имперцы выжидают?"
  Ответа не было и командующего флотом вторжения это беспокоило. Но оттягивать начало сражения нельзя. Миллионы воинов ждали его приказа, они рвались в бой, и Вискор принял решение. Адмирал выбрал один из вариантов сражения. Командный компьютер моментально разослал схему по всем кораблям армады и флот начал перестроение.
  План централов был стандартным. Авангард из тяжелых кораблей, сформировав общее силовое поле, движется к Альбертине и уничтожает заслоны. Центр из кораблей второго ранга, крейсера и канонерки, фрегаты и эсминцы, служит резервом и охраняет транспорты с десантом. В тылу идут вспомогательные суда, корветы и авианосцы, которые выкинут аэрокосмические истребители и штурмовики уже непосредственно в разгар сражения, когда два флота сойдутся в решительной схватке. Если имперцы все же вступят в битву, соединиться с корпорантами они не успеют, централам до планеты два часа хода, а новороссам два с половиной. Следовательно, все, на что способны новороссы, нанести фланговый удар, который завоеватели смогут отразить. С серьезными потерями - Вискор это признавал. Но победа в любом случае достанется централам.
  Армада двинулась к планете и начало сражения никого не удивило. Централы приближались к цели и несли незначительные потери, а корабли корпорантов и новороссов продолжали удерживать оборонительные позиции.
  Наконец, спустя час, настал черед ракетных ударов. Корпоранты отстрелялись и выпустили почти тысячу "гуров" с термоядерными боеголовками. Мощность залпа впечатляла, но завоеватели были к этому готовы и навстречу ракетам устремились шрапнели, снаряды мелкокалиберной артиллерии и пучки высокоэнергичных протонов. Огненная завеса уничтожила большую часть "гуров", а остальные столкнулись с силовыми полями кораблей. Однако за первым залпом последовал второй, который был подкреплен крупнокалиберными снарядами "орков". Сражение вступало в решающую фазу и централы, не останавливаясь, дали ответный залп.
  Произошел размен ударами и Вискор был удовлетворен. Пока все шло по плану. Потери, конечно, есть, но они невелики, а новороссы по-прежнему на месте, выступают в роли наблюдателей и статистов. Адмирал усмехнулся и в этот момент поступил доклад офицера из рубки КИП (Контрольно-Измерительных Приборов):
  - Возмущение гиперполя в точке "Шанти"!
  Судя по данным в штабном компьютере Вискора, к новороссам вот-вот должно прибыть подкрепление, пять кораблей первого ранга, линкоры или крейсера, и полсотни второго, вероятнее всего, фрегаты, рейдеры и эсминцы. На ход сражения кардинально они повлиять не могли, и адмирал не обратил на это особого внимания. Он снова сосредоточился на битве с флотом корпорантов и время от времени, когда это требовалось, отдавал дополнительные приказы.
  Космос полыхал сотнями неярких всполохов. Взрывались снаряды и ракеты. Иногда отдельные "гуры" вонзались в общее силовое поле линкоров авангарда, и оно мерцало холодным белым пламенем. А впереди Альбертина, расцвеченная миллионами огней столичная планета, вожделенная цель, и перед мысленным взором Вискора, помимо его воли, проплывали картины грядущего триумфа. Не Гурий Таги, не Ираклий Красный, не кто-то из сотен адмиралов армады вторжения, станет победителем СКМ. Все они выбыли из гонки. Остался только он, Саймон Вискор, и верховный правитель ЦМ Орландо Таги обязательно отметит его заслуги. Возможно, даже сделает наместником новой провинции в Рукаве Персея из нескольких звездных систем...
  - Выход вражеских кораблей в точке "Шанти"! - очередной доклад вырвал Вискора из плена радужных грез.
  - Определить типы кораблей, - спокойно обронил адмирал.
  Офицер доложил практически сразу:
  - Сорок восемь целей класса "корвет-фрегат-эсминец", идентифицированы как корабли ушкуйников и легкие суда дорамцев. А так же пять кораблей первого ранга, идентифицированы как "карманные линкоры" проекта 787 новоросской бригады "Ужас".
  Адмирал Вискор моментально напрягся. Более года назад император Новороссии пригласил своих союзников на презентацию собственной мощи и показал шесть новых кораблей: "Ужас", "Кошмар", "Убийца", "Каратель", "Палач" и "Возмездие". Были проведены учебно-демонстрационные стрельбы, и видео с этого мероприятия разошлось по всем планетам Рукава Персея. Разумеется, вскоре оно попало и к централам, и ученая группа армады вторжения сообщила, что если это не хитрая постановка, то новороссы обладают принципиально новым оружием, которое основано на деформации гравитационных полей. Но поскольку имперцы берегли корабли бригады "Ужас", вскоре Вискор и другие адмиралы централов, решили, что они не существуют. И вот мифические корабли, которыми новороссы пытались запугать соседей и централов, готовы вступить в сражение.
  - Ставки возрастают, - сам себе под нос прошептал Вискор и просмотрел имеющуюся в архиве информацию о ТТХ "ужасов".
  Тоннаж - сорок пять тысяч тонн. Четыре силовые установки С-15Т. Экипаж - сорок два человека. РЛС "Карат-3" и БИУС "Аквамарин-Раус". Запас хода - четыреста парсек. На вооружении одно орудие повышенной дальности "ТКС-44". Скорострельность, предположительно, десять выстрелов в минуту.
  Больше достоверных данных не было. Неизвестна дальнобойность орудия "ТКС-44". Неизвестна толщина брони кораблей и мощность силового поля. Неизвестна система прицелов и внутренняя планировка кораблей. Но имеется упоминание, что по сведениям стратегической разведки орудия "ТКС-44" могут давать сбои и один из кораблей бригады "Ужас" от этого уже пострадал, во время учебных стрельб произошел выброс энергии из реактора и от радиации погиб весь экипаж.
  Тем временем сражение продолжалось. Армада завоевателей в несколько раз превосходила корпорантов по огневой мощи и защитники Альбертины, теряя корабли и орбитальные крепости, начали отступление. Дистанция между авангардом централов и передовыми линиями обороны корпорантов сократилась до тридцати тысяч километров. По меркам космической битвы это уже ближний бой и обороняющаяся сторона бросила в контратаку аэрокосмическую авиацию. "Москиты" корпорантов имели шанс прорваться к крупным кораблям и десантным транспортам. Допускать этого нельзя и Вискор собирался отдать команду авианосцам сбросить аэрокосмические истребители, дабы они связали боем торпедоносцы и штурмовики СКМ. Но в этот момент сказали свое веское слово имперцы. Флот Новоросской империи покинул позицию в точке гиперперехода "Шанти", на ходу перестроился и направился к Альбертине. А пять кораблей бригады "Ужас", выдвинувшись вперед, открыли огонь из своих грозных "ТКС-44".
  Дистанция между новороссами и централами была огромной, более трех миллионов километров. При всем своем желании помочь защитникам Альбертины имперцы не могли достать завоевателей ни ракетами, ни "орками", ни торпедами. Однако это смогли сделать "ТКС-44". Нос передового "ужаса", который своим силуэтом походил на черепаху, озарился короткой вспышкой, и находящийся на правом фланге атакующей армады централов линкор "Маршал Журден" исчез. Он перестал существовать. От него не осталось даже осколков. А в космосе появились огромные воздушные пузыри. Это было необычно. Непонятно. Необъяснимо. И поэтому страшно.
  - Линкор "Маршал Журден", 19-й дивизион прорыва, уничтожен, - сообщила Вискору равнодушная компьютерная система.
  Взгляд адмирала скользнул по показаниям из рубки КИП. Приборы зафиксировали возмущение гравитационного поля в точке нахождения погибшего линкора и более ничего, ни взрывов, ни излучений реактора. Вискор заскрипел зубами, а имперцы нанесли новые удары. Корабли бригады "Ужас" отстрелялись, и централы лишились еще трех кораблей: линкора "Светоч", тяжелого артиллерийского крейсера "Умар Дейя" и авианосца "Смертельный Вихрь".
  "Десять выстрелов в минуту - пятьдесят потерянных кораблей от общего залпа", - провел нехитрые подсчеты Саймон Вискор и ужаснулся. Доверенная ему армада могла быть уничтожена новороссами за четверть часа. Следовало сделать нечто такое, что удивит противника, заставит его замешкаться, отвлечься, и адмирал Вискор решился пойти с козырей.
  Корабли армады завоевателей погибали один за другим. Однако передовые линкоры централов, совершая опасный маневр, ворвались в порядки отступающих корпорантов и, продолжая вести бой, временно смешались с ними. Десантные транспорты начали отступление. Авианосцы сбрасывали аэрокосмическую авиацию и тоже уходили к спасительной точке гиперперехода. Часть эсминцев, отвлекая на себя внимание, помчалась навстречу новороссам. А один из контейнеровозов, неприметное судно снабжения, под охраной двух рейдеров, пробившись через заслоны авиации корпорантов и свалку боевых кораблей, вышел на орбиту Альбертины.
  - Общее отступление! - отдал команду Саймон Вискор и все корабли централов, за исключением тех, которые двигались навстречу имперцам, и аэрокосмических истребителей прикрытия, набирая скорость, устремились вслед за десантными транспортами и авианосцами.
  Список потерь централов стремительно возрастал. Но два "ужаса" вышли из строя. Теперь уже всего три корабля вели огонь по захватчикам, которые драпали, и их скорострельность упала. Для Вискора, который за несколько минут потерял пятую часть кораблей, как правило, самые серьезные боевые единицы, это было огромной удачей. Однако он понимал, что все равно не успеет спасти армаду от полного уничтожения. Мало того, что "ужасы" продолжают выбивать его корабли. Так еще корпоранты воспрянули духом, перегруппировались и начинают преследование централов. Значит, выхода нет. Придется применить оружие массового поражения, гравитационный космический фугас класса "Д" - последний довод королей, как его называл казненный Ираклий Красный.
  Связавшись с брошенным на орбите Альбертины контейнеровозом, на котором находился фугас, адмирал Вискор отдал личный приказ на активацию супероружия:
  - Ноль! Пять! Три! Омега! Ноль! Шесть! Янки! Зулу! Девять!
  Кодовая фраза прозвучала и командир обреченного контейнеровоза, обколотый наркотиками смертник, ударил по красной кнопке.
  Контейнеровоз развалился на мелкие куски и от него во все стороны стали расходиться гравитационные волны. Невидимая сила сначала смяла в лепешку орбитальные крепости Альбертины, а затем обрушилась на планету и корабли корпорантов. Спасения не было. Чтобы удрать, скорости кораблей, которые попали под удар гравитационного фугаса, не хватало. А про оставшихся на Альбертине людей и говорить нечего. Полтора миллиарда некомбатантов и двадцать миллионов солдат СКМ погибли вместе со своим миром, который подобно космическим кораблям, начал раскалываться на куски.
  Альбертина перестала существовать через три минуты. Флот корпорантов и аэрокосмическая авиация централов погибли через четыре. Флотилии эсминцев, которые двигались навстречу имперцам, и арьергард армады завоевателей, оказались под ударом гравитационных волн через пять. Но самое главное - после активации фугаса "Д" произошла расфокусировка "ТКС-44" и корабли бригады "Ужас" стали обычными "карманными линкорами" без артиллерии, а другие орудия новороссов достать отступающих централов не могли.
  Битва завершилась неожиданно для всех сторон. Правительство СКМ погибло вместе с планетой. Новороссы лишились двух десятков кораблей и поспешили покинуть систему Либертад. А Саймон Вискор, адмирал Центральных Миров, спас половину армады вторжения и большую часть десанта. После чего, передав командование флотом своему заместителю адмиралу Грабчеку, он заперся в каюте, наговорил на планшет последнее видеопослание семье и застрелился.

47.

  Мужской голос в динамике коммуникатора звучал глухо и обезличено:
  - Ты слышишь меня, тоффер? Я знаю, что слышишь. Короче, вот как будет - через полчаса сядешь в такси, и у тебя будет сумка. В ней кредитные карты на предъявителя номиналом не больше пятидесяти тысяч фунтов. Общая сумма - пять миллионов. Едешь по автостраде "Кийон" до бульвара Сан-Квентин. Коммуникатор не выключаешь. Тебе позвонят, и в пути получишь новые указания. Понял?
  Мой ответ был коротким:
  - Да.
  - Красавчик, - в голосе рэкетира, который пытался меня шантажировать, несмотря на механическое искажение голоса скрэмблером, появились самодовольные нотки.
  - Есть небольшие проблемы, - я решил потянуть время.
  - Какие?
  - Пять миллионов сумма немалая, мне придется заехать в банк и получить кредитки. Это может занять некоторое время, и я могу не уложиться в срок...
  - Заткнись! - оборвал меня рэкетир. - Не вешай нам на уши лапшу. Мы профи и все о тебе знаем. Ты привилегированный клиент Таримского Государственного Банка и у тебя на счету семьдесят миллионов. Филиал банка через дорогу от твоих апартаментов. Один звонок и требуемая сумма окажется у тебя через двадцать минут. И учти, мы за тобой наблюдаем. Сделаешь неверное движение, и твоя курочка умрет. Но перед этим она пропустит через себя десяток жадных до женской ласки мужиков, а потом ее будут резать на куски. Я понятно объясняю?
  - Понятно.
  - Больше юлить не станешь?
  - Нет.
  - Надеюсь, ты не будешь совершать глупости, и мы разойдемся краями. В конце концов, мы у тебя не забираем последнее. Адье! Звони в банк, выполняй инструкции и жди следующего звонка.
  - Погоди!
  - Что?
  - Я должен услышать голос девушки.
  - С ней пока все хорошо. В следующий раз пообщаетесь.
  Рэкетир отключился и, посмотрев на хмурого Жору Ломова, который сидел за столом и медленными глотками тянул из большого хрустального бокала холодную минералку, я поморщился. Ситуация неприятная. К стенке меня не приперли, но удар прилетел с той стороны, откуда никто не ожидал. Это плохо. Не зачет.
  Операция по уничтожению Орландо Таги набирала обороты. А помимо того продолжал строиться корабль, который будет оснащен телепортационными установками гортайинов, и развивался проект "Леонид Крюгер". Дел невпроворот, времени катастрофически не хватало, и я все-таки решил расстаться с Анхеликой. Ее присутствие меня отвлекало, а навязчивость девушки часто раздражала. Поэтому я снял для нее отдельную квартиру в центре столицы, выдал любовнице приличную сумму денег и посоветовал поступить в какой-нибудь престижный университет. Она молодая и неглупая, а я предоставляю ей шанс начать новую жизнь, и Анхелика со мной согласилась. Девушка сообразила, что спорить глупо, но надежду, что мы еще будем вместе, не теряла. Сама для себя определилась, что сможет изменить судьбу, стать другой, образованной и утонченной, а потом снова попытается сблизиться. Пусть. Я ее не разочаровывал и не разубеждал. Если хочет жить иллюзиями - это ее право. Главное - мы разошлись без ссор, скандалов и взаимных претензий. А чтобы Анхелика не вздумала болтать лишнего и не попадала в неприятности, к ней были приставлены частные детективы, и квартира бывшей любовницы находилась под постоянным контролем.
  Анхелика съехала от меня, и я про нее не вспоминал. С головой погрузился в дела и со дня на день ожидал прибытия новоросского судна, на борту которого привезут копию Орландо Таги. И моя целеустремленность достигла такого предела, что я отсекал все лишнее. Где-то в Рукаве Персея кипели ожесточенные сражения и уничтожались планеты. На окраинах Центральных Миров гортайины захватывали очередную звездную систему и пожирали людей. Лопались банки и рушились финансовые империи. В столице кто-то кого-то убивал, а при дворе верховного правителя плелись хитрые интриги. Все это меня не касалось. Я сосредоточился на достижении цели и шел к ней, приближал смерть Орландо Таги и готовил переворот, а в результате прозевал удар, хотя мог остеречься.
  В последнее время, благодаря регулярным появлениям в высшем свете, я стал заметной фигурой в столице. Поэтому, естественно, за мной присматривали. Как оказалось, не только государственные спецслужбы и охранные структуры влиятельных людей, с которыми я знакомился, но и криминалитет. Судя по всему, одна из Бергарских группировок решила поиметь с меня доход, и бандиты похитили Анхелику, а заодно убили детектива, который бросился спасать девушку. И вот теперь с меня требуют пять миллионов таримских фунтов. Сумма приличная, но я могу ее заплатить, и после звонка в банк уже через десять минут перед моими апартаментами появится курьер, который передаст деньги. Но надо ли мне этим заниматься? Как ни крути - Анхелику придется спасать. Хотя бы потому, что она знает обо мне многого такого, чего бы знать не стоило. Опять же я сам виноват. Мог отдать приказ Ломову, и он бы ликвидировал девушку так, что от нее даже пепла не осталось. Однако я проявил мягкость. Как говорится - ни одно доброе дело не должно остаться безнаказанным. По этой причине надо мной и всей нашей организацией навис карающий меч. Если бандиты начнут пытать Анхелику, она заговорит и куда информация уйдет потом, можно только гадать.
  Встряхнув головой, я прогнал беспокойные мысли, посмотрел на голографический проектор, вмонтированный в стену, и сказал:
  - Мастер!
  В центре комнаты моментально возникла голограмма искусственного интеллекта, который отозвался:
  - Я здесь, командир!
  Первый вопрос, который я хотел ему задать - почему он вовремя не предупредил, что Анхелике грозит опасность. Однако передумал. Ведь и так все ясно. Искусственный интеллект не всемогущ и его возможности ограничены. Он следит за постройкой корабля и выращиванием кристаллов, корректирует действия ученой группы и наблюдает за тем, что происходит вокруг меня, а в дополнение к этому ведет сбор данных и просчитывает операции, которые проводят диверсанты "революционного лидера" Леонида Крюгера. Информационные объемы, которые обрабатывает ИИ, огромны, а мощностей не хватает. Так что прикрыть Анхелику он не мог. Но зато "Мастер" поможет отловить шантажистов.
  - Откуда был звонок? - спросил я "Мастера".
  - Улица Юлиуса де Карье, дом номер семнадцать, подвал. Принадлежит туристической фирме "Южные склоны", которая закрылась два месяца назад.
  - Анхелика там?
  - Да. С вероятностью в девяносто шесть процентов.
  - Кто именно мне звонил?
  - Некто Элвис Ромарио, матерый уголовник и внештатный сотрудник 5-го Управления СБ.
  "А вот это уже интересно", - промелькнула у меня мысль, и я задал новый вопрос:
  - Предварительный анализ готов?
  - Так точно, - голограмма ИИ слегка кивнула и шевельнула губами: - Но, должен заметить, командир, что ради этого мне пришлось использовать все свои ресурсы и временно отключиться от наблюдения за нашими основными проектами.
  - Ничего, наверстаем. Докладывай.
  "Мастер" начал доклад. Уложился в три минуты и когда он закончил все прояснилось.
  Оказывается, мы имеем дело не с обычной криминальной группировкой, которая промышляет похищениями людей и шантажом, а с нелегальным бизнес-проектом нескольких офицеров столичной Службы Безопасности во главе с майором Георгом Нер-Вархартом. По долгу службы он и его подчиненные вели наблюдение за провинциалами, которые появлялись в Бергаре, собирали на них информацию, точно знали, в чем их слабые места и каковы финансовые возможности. После чего, если фигурант не представлял интереса для СБ, брали его в оборот и трясли с него деньги. Это то, что сразу смог узнать искусственный интеллект. И будь централы расторопней, они тоже могли выйти на след преступной группировки. Но криминальные офицеры СБ действовали крайне осторожно, не наглели, сами не подставлялись и для черной работы использовали бандитов. Поэтому в поле зрения других спецслужб и полиции не попадали. В конце концов, это я могу подключить к делу староимперский ИИ, который имеет доступ ко многим базам данных и способен проводить грамотный анализ полученной информации, а местные сыскари о таком помощнике могут только мечтать. Искусственные интеллекты в Центральных Мирах, конечно, есть, но они занимаются иными вопросами и задачами.
  Выслушав "Мастера", я снова посмотрел на Ломова:
  - Твои рекомендации?
  Жора хитрых схем и планов придумывать не стал:
  - Отвозим вымогателям деньги и подключаем боевиков. Ты спасаешь Анхелику и мы зачищаем банду. Свидетелей не останется. У нас возможности хорошие, даже "безов" в состоянии достать. Особенно если "Мастер" прикроет. Все обставим так, что это криминальные разборки.
  "Нет, надо действовать иначе", - подумал я и обратился к искусственному интеллекту:
  - А ты что скажешь?
  - Эта группировка может быть полезна при проведении операции "Двойник".
  Как не трудно догадаться, речь шла о подмене Орландо Таги. "Мастер" строил долгосрочные планы, и я был с ним согласен. Если мы перехватим инициативу, то сможем заставить "безов" и уголовников, которые на них работали, действовать в наших интересах.
  - Решено, - определился я. - Берем организаторов группировки живьем. С уголовниками по обстановке. Жора, поднимай боевиков и вызывай Трофимова. "Мастер", отслеживай ситуацию и продолжай собирать информацию, нам необходимо знать, где сейчас находится майор Нер-Вархарт. Ну а я делаю заказ денег в банке. Наверняка, "безы" этот вопрос контролируют. Работаем, господа!
  Процесс запущен и каждый занялся своим делом. Спустя семь минут к моему жилищу подкатили четыре неприметных автомобиля с боевиками, одна группа подчинялась Ломову, вторая Трофимову. Через двенадцать минут "Мастер" локализовал местонахождение лидера группировки майора Нер-Вархарта и основных фигурантов банды. Затем прибыл банковский курьер, которого сопровождали охранники, и после идентификации моей личности, он передал мне чемоданчик с пятью миллионами таримских фунтов. Все готово, можно выдвигаться, и я покинул квартиру.
  В правой руке чемоданчик. Я в удобном легком сером костюме от лучших портных Бергара. Под пиджаком наплечная кобура, в которой находился пистолет, а в правом ухе мини-передатчик. На лице улыбка, а на душе полное спокойствие. В самом деле, чего переживать? Группа Трофимова уже выехала на захват Нер-Вархарта, боевики Жоры в турфирму, а я под прикрытием Ломова и под наблюдением "Мастера". Так что поймал такси, отправился к бульвару Сан-Квентин и сразу же пошел вызов на коммуникатор. Это был Элвис Ромарио.
  - Слушаю, - ответил я на вызов.
  - Ты молодец, тоффер, - сказал он. - Не стал звонить в полицию и дергаться. На перекрестке Ллойда и Калахера останови такси. Выйдешь и сворачивай в сквер, который будет слева. Там тебя встретят два парня, они сами к тебе подойдут. Отдашь им деньги и возвращайся к себе. Девку привезут через сорок минут.
  - Где гарантии?
  - Мы люди серьезные, гарантия одна - наше слово. Можешь отказаться, но иначе мы не работаем.
  - Условия принимаются, но сначала я хочу поговорить с Анхеликой.
  - Без проблем.
  В динамике взволнованный голос девушки:
  - Демид, ты спасешь меня!?
  - Да. Ты в порядке?
  - В порядке. Приезжай скорей, мне страшно.
  - Успокойся...
  Обрыв связи. Я выполнил указания Ромарио, покинул такси на перекрестке и вошел в тихий сквер, где меня ожидали невысокие приземистые парни. Они не в группировке, обычные исполнители, которые не знали, кто платит им деньги и что в чемодане. За нами наблюдали со стороны, я это знал, и потому изобразил нервозность, отдал парням чемоданчик и когда они ушли, поступил доклад "Мастера":
  - Наблюдение снято.
  Молча, я мотнул головой и рядом остановился автомобиль, в котором находился Ломов. Его бойцы уже начали захват подвала, где томилась Анхелика, и мы направились туда.
  Когда добрались до места, все было кончено. На полу валялись скованные наручниками люди, три уголовника и один "безопасник", который контролировал операцию по изъятию денег. Сработали чисто, а вскоре привезут майора. Неплохо все вышло и, если "безопасники" смогут быть нам полезны, они будут жить дальше...
  - Демид!!! - с истошным криком из подсобки выскочила растрепанная Анхелика и бросилась мне на грудь.
  Скажу честно, я испытал неловкость. Не люблю все эти нежности на публику и при свидетелях.
  - Ты пришел... Ты спас меня... Я знала, что ты меня не бросишь... Миленький... Любимый...
  "Мы в ответе за тех, кого приручили, - всплыла в голове фраза из какого-то старого земного фильма, а может быть книги. - Беспутная девчонка отогрелась на моей груди, придумала себе любовь и теперь надо с ней что-то решать. Но что? Не знаю. Будем думать. А сейчас надо разобраться с "безами" и уголовниками. Это главное"...
  - Ну-ну, все позади, - отстранился я от девушки и, обхватив ее лицо ладонями, улыбнулся. - Потом поговорим. Езжай ко мне домой и приведи себя в порядок.
  - Хор-ро-шо... - всхлипывая, отозвалась она, и направились к выходу.
  Я проводил ее взглядом и приступил к допросу пленного "безопасника".

48.

  Проблема с похитителями была решена. Они не знали, кто я на самом деле, просчитались и проиграли. Рядовые исполнители были ликвидированы боевиками Ломова. А офицеры СБ во главе с майором Нер-Вархартом оказались в подвале, где были подвергнуты медикаментозному допросу. После чего ими занялся Трофимов, который завербовал "безопасников" и каждый подписал договор о готовности сотрудничать с разведкой Новоросской империи. По сути, этот документ ничего не значил, ибо мой отряд не имел никаких полномочий от имперских спецслужб. Но разве это важно? Мы просто делали то, что необходимо для достижения наших целей, и Нер-Вархарт со своими подельниками мог нам пригодиться. Тем более что деваться им все равно некуда. На каждом столько преступлений, что хватит на несколько смертных приговоров, а мы давали им относительную свободу и деньги, а взамен требовали беспрекословного подчинения. При этом понимали, что мерзавцы когда-нибудь попытаются нас предать. Однако пока они решатся на рискованный поступок, мы уже сделаем, что нами задумано.
  Все снова вернулось в прежнее русло. Перепуганных "безопасников", которые под медикаментозным воздействием на видеокамеру рассказали о своих прегрешениях и согласились сотрудничать с врагом, отпустили. "Мастер" опять взял на себя контроль над нашими проектами. Ломов и Трофимов занялись проведением диверсий в интересах развития проекта "Леонид Крюгер". А я отправил Анхелику подальше от себя, сплавил ее на тропический остров, и продолжил заниматься подготовкой операции "Двойник".
  Тоннель под дворцом верховного правителя с каждым днем становился глубже и длиннее. Службы безопасности централов на наш след так и не вышли. Леонид Крюгер время от времени напоминал о себе громкими лихими акциями против капиталистов и эксплуататоров, а его видеоролики, которые постоянно появлялись в планетарной информационной сети, пользовались неизменной популярностью среди рабочих. В ответ полиция бесновалась и проводила карательные операции против наиболее одиозных профсоюзных лидеров. А Орландо Таги собирался объявить себя императором. Как ни включишь новостные каналы, разговор один и тот же. Прикормленные политологи, социологи, блоггеры, обозреватели и аналитики рассуждали о том, что Центральные Миры ожидают перемены. И главным изменением будет провозглашение империи. А кто станет ее главой очевидно - наш любимый, великолепный, мудрый, победоносный, собиратель планет и звездных систем, гарант стабильности и процветания, верховный правитель Орландо Таги.
  Я наблюдал за этим и улыбался. Орландо Таги мечтал о короне, но не знал, что его участь предрешена. Уже собран и готов мощнейший боезаряд, который уничтожит дворец "Асирон". Уже прибыл на Тарим его двойник, который заменит верховного правителя. Уже определены группы столичных рабочих, которые в определенный момент поднимут восстание против олигархов и добавят в то, что происходит, еще больше хаоса. Уже подготовлены офицеры СБ и гвардии, которые станут свитой двойника и помогут ему, по крайней мере, временно, перехватить управление Центральными Мирами. И уже имеется замена двойнику, Диана Виртэ, которая готовится исполнить свою роль.
  План становился четче. Он обрастал деталями и, раз за разом убеждаясь, что все идет своим чередом, я запускал "Карай" и пытался определиться с нашими дальнейшими действиями. Я чертил схемы, анализировал действия самых разных людей, от Лацкера-Лансере до придворных генералов, сравнивал психотипы и обдумывал основные варианты, которых было три:
  Первый - Орландо Таги погибает и его место занимает андроид. Он перехватывает управление и вступает в переговоры с лидером повстанцев Леонидом Крюгером, казнит Гурия Таги и своих приближенных, которые будут объявлены заговорщиками, проводит реформы и назначает Диану Виртэ своим преемником. После чего уходит в отставку, держится в тени и, в конце концов, исчезает. Диана, которую мы контролируем, прекращает войну в Рукаве Персея и отзывает в Центральные Миры боевые эскадры, а моя группа остается при ее дворе, продолжает гнуть свою линию, оказывает влияние на политику сотен миров и богатеет.
  Второй - все, как и в первом случае, но двойника раскрывают. При таком раскладе главным его разоблачителем становится Диана, которую поддерживают повстанцы Крюгера, и в итоге она все равно перехватывает власть. А дальше по обстоятельствам. Скорее всего, вспыхнет гражданская война, и армады централов в Рукаве Персея лишатся поддержки. Как ни крути, моему деду и корпорантам, которые, несмотря на потерю столичной планеты и правительства, продолжают сражаться, это выгодно. Впрочем, как и нам, ибо под шумок, пользуясь неразберихой, мой отряд сможет добраться до схронов Орландо Таги и сбережений местных олигархов, а затем вовремя слинять.
  Третий - благодаря счастливому стечению обстоятельств и покровительству богов, Орландо Таги спасается. Наш план летит в топку и все, что мы сможем выжать из этой ситуации, атаковать здания Генерального Штаба Центральных Миров и захватить, а при невозможности этого, уничтожить искусственные интеллекты, которые находятся в бункере под ним. Заодно и столицу сожжем, если получится. А потом грузимся в корабли, свои и захваченные у противника, расстреливаем всех, кого встретим на орбите и в космосе, уходим, как можно дальше от Тарима, и переводим дух.
  Еще раз отмечу, что это основные варианты, а вообще-то их больше сотни. Может изменить Диана Виртэ. Может поднять восстание один из адмиралов или генералов Орландо Таги, который решит сам стать верховным правителем. Может взбунтоваться Гурий Таги, к которому примкнет часть придворных сановников и военных. Боезаряд, который рванет под дворцом, может сдетонировать не так, как нужно. Да мало ли что может произойти. Просчитать все пути развития событий даже "Мастер" не в состоянии. Поэтому, отключая "Карай", я переключался на более приятные темы. Например, размышлял о том, какие именно богатства можно заполучить во вражеской столице, и список выходил весьма внушительный. Все-таки это сердце огромного межзвездного государства, а не заштатная провинциальная планета на окраине галактики.
  1. Искусственные интеллекты в бункере Генштаба, о которых я уже упоминал. Там их три и еще один законсервирован. Каждый стоит миллиарды империалов, если притащить ИИ в Новоросскую империю или найти достойного покупателя. По сути именно они на пятьдесят процентов управляют Центральными Мирами и военными действиями вражеских флотов, армий и пограничных флотилий, а заодно контролируют финансы и экономику. А люди... Что люди? Они их контролируют и проверяют.
  2. Клиники омоложения с регенераторами, которые производились в Звездной (Старой) империи. Раньше у меня их было два. Один продал, а другой был уничтожен вместе с "Забиякой". Не порядок. Я такой крутой звездный бродяга, принц НРИ и планирую взорвать самого могущественного человека в человеческом ареале обитания, а регенератора нет.
  3. Архивы и оборудование Государственного Таримского Института Военных Технологий: новейшие разработки боевой техники, космических кораблей, разнотипного вооружения, стимуляторов, медицинских препаратов и роботов, а так же староимперские гипноблоки (ментальные обучающие излучатели) и гипнокарты.
  4. Запасы ценных металлов и драгоценностей крупнейших банков в Центральных Мирах: Таримском Государственном, Частном Инновационном и Банке Развития. Это не считая частных банков и копилок столичных аристократов, олигархов, политиков и чиновников.
  5. Загородный дворец верховного правителя "Новая Ливадия". Именно там, по сведениям, которые получены от Дианы Виртэ и подтверждены из других источников, Орландо Таги хранит свои главные богатства. Про золото, платину, прочие металлы и драгоценности не говорим. Это само собой. Главное - староимперское наследие: архивы и карты Звездной империи, символы власти и редкие приборы. В свою сокровищницу верховный правитель даже родственников не допускал. Видимо, не зря. Но одно известно точно - богатства там хранятся несметные. А иначе зачем дворец охраняет специальная охранная часть гвардейцев? Не рота, не батальон и не полк, а полнокровная 2-я гвардейская бригада "Титан". И бойцов этой бригады набирают на отдаленных планетах, а командует этим соединением генерал Зигмунд Фольскарр по прозвищу Верный Пес, один из немногих, кто был с Таги с самого начала и пережил чистки элиты.
  Номер шесть, семь, восемь, девять и так далее. Перед моим мысленным взором проносились радужные картины наполненных сокровищами кладовых, которые я взломаю, и в этот момент завибрировал коммуникатор. Зачем-то я срочно понадобился Иннокентию Лансере-Лацеру, и ответил:
  - На связи.
  - Беда! - выдохнул Лацкер. - Необходимо срочно встретиться.
  - Где и когда?
  - Прямо сейчас. Я уже еду к тебе.
  - Ты один?
  - Со мной Жозеф. Будем у тебя через пять минут.
  - Жду.
  Лацкер отключился и пока он добирался, я объявил по всем своим структурам боевую тревогу. Не знаю, что происходит, но нервы у шпиона Могеридов стальные. И если он говорит о беде, значит, в самом деле, произошло нечто серьезное.
  Спустя пять минут, когда Лацкер и его охранник Жозеф Раули, по совместительству главный куратор резидентуры Могеридов на Тариме, вошли в мои апартаменты, я уже был не один, а с Ломовым. Гости присели, по их встревоженным лицам было заметно, что они нервничают, и невольно это стало передаваться мне. Однако я заставил себя сохранять спокойствие и спросил Иннокентия:
  - В чем дело?
  Он обвел помещение взглядом и уточнил:
  - Прослушка есть?
  - Нет.
  Иннокентий кивнул и ответил на мой вопрос:
  - В тоннеле под дворцом взорвался горнопроходческий комбайн. Служба дворцовой охраны имеет датчики сейсмической активности, которые, наверняка, это зарегистрировали. Так что все планы летят к чертовой матери. Если гвардейцы всерьез встревожатся, они эвакуируют Орландо Таги из "Асирона" и все наши труды насмарку.
  - Когда это произошло?
  - Одиннадцать минут назад, мы были рядом и сразу помчались к тебе.
  - Почему комбайн взорвался?
  - Неизвестно. Скорее всего, техническая неисправность или брак. Сейчас это уже неважно.
  - Что предлагаете?
  Ответил Жозеф, широкоплечий брюнет с суровым лицом:
  - Надо сворачиваться.
  - Сколько не дошли до расчетной точки:
  - Триста пятьдесят метров. Планировали, что работая в режиме шумоподавления, горнопроходческий комбайн пройдет это расстояние за неделю, а теперь чего уж... Не вышло...
  Жозеф пожал плечами и замолчал, а я предложил:
  - А давайте взорвем бомбу в конечной точке тоннеля.
  Снова в разговор вступил Лацкер:
  - Но ведь это не по плану. Ядерную боеголовку решили не использовать, и она за пределами столицы, а обычной взрывчатки для стопроцентного уничтожения цели не хватит.
  - Плевать на сто процентов, - я махнул рукой. - Две трети дворца все равно завалит. Даже если не получится уничтожить Орландо Таги, мы дадим ему понять, что он не в безопасности и заставим этого гада нервничать.
  - А успеем? - Иннокентий покосился на Жозефа, поджал губы и в сомнениях слегка покачал головой.
  - Должны, - вынес свой вердикт резидент Могеридов. - На закладку заряда необходимо пятнадцать минут, если отдать приказ прямо сейчас. Гвардейцы уже проверяет близлежащую территорию, но они не знают, в чем причина подземного взрыва и верховный правитель не успеет удрать.
  - Значит, договорились? - я протянул гостям ладонь. - Время пришло. Покажем Орландо Таги, что не все у него под контролем?
  Жозеф опустил на мою ладонь свою:
  - Договорились.
  Лацкер последовал нашему примеру, и его ладонь легла поверх руки резидента:
  - Пусть фортуна не оставит нас.
  На ходу отдавая приказы группе взрывников, которые должны заложить в тоннель мощнейший неядерный фугас, гости вышли. Ну а я стал отдавать приказы своим бойцам, агентам и диверсантам, а заодно вызывать на связь новоросских разведчиков. В очередной раз в мои планы вмешался случай. Однако я был к этому готов. Не впервые со мной подобное происходит и если не теряться, всегда можно выкрутиться и даже остаться с прибытком.
  - Тор, так чего делать-то? - спросил Жора Ломов.
  - Униформу полиции и гвардии подготовил? - задал я встречный вопрос.
  - Только тридцать комплектов.
  - А машины "скорой помощи"?
  - Есть две.
  - Нормально. Переодевай наших парней в гвардейцев и копов. Будем первыми, кто начнет разгребать развалины и отыщет Орландо Таги.
  - Ясно. Ты с нами?
  - Конечно.
  - Тогда я тебе мундир капитана гвардии дам. Подойдет?
  - Да.

49.

  Ничто не предвещало беды, и для верховного правителя Орландо Таги день начинался, как обычно.
  Он проснулся в шесть часов утра и прогнал наложниц, которые согревали его постель минувшей ночью. После чего появились слуги, массажисты и придворный врач. Биологический возраст правителя приближался к отметке шестьдесят девять лет, но он еще ни разу не проходил курсы омоложения и для своего возраста этот низкорослый скуластый брюнет выглядел неплохо. Однако года давали о себе знать, все чаще ныли полученные в молодости раны, и Таги стал задумываться о необходимости вернуть молодость. Возможности имелись, любой регенератор столичных клиник будет предоставлен ему в течение пяти минут, но ложиться в клинику не хотелось, и он постоянно оттягивал этот момент.
  В семь часов, пройдя обследование врача и привычно приняв дозу легких стимуляторов, Орландо Таги плотно позавтракал и попутно выслушал доклад второго советника Бориса Карлова. Такова была привычка верховного правителя и ничего, что всерьез могло бы его заинтересовать, он не услышал.
  В столице продолжались диверсии возомнившего себя великим революционером Леонида Крюгера и росло недовольство рабочих. Сановники встревожены, но это мелкие уколы, которые ни на что всерьез не влияли, и верховный правитель был уверен, что при желании данную проблему можно решить очень быстро. Когда придет срок, на поимку Крюгера будет нацелен один из искусственных интеллектов Генштаба, который просчитает все его ходы, и через двадцать четыре часа бунтарь окажется в тюрьме, предстанет перед судом и будет казнен. А пока пусть работает полиция. Справятся копы, честь им и хвала, награды и привилегии. Не справятся, значит, шеф столичной полиции и его близкие родственники отправятся в ссылку.
  Гортайины, мерзкие инопланетяне, разорили очередную звездную систему на окраине Центральных Миров, и ушли в дикий космос. Оказавшиеся на их пути охранные космические пограничные бастионы уничтожены, захватить образцы оружия негуманов не удалось и о судьбе адмирала Дианы Виртэ, которая пропала на Аяксе, до сих пор ничего неизвестно. Предложение адмирала Ульфссона о применении против гортайинов новейших видов вооружения отклонено искусственными интеллектами Генерального Штаба. Пока Центральные Миры не в состоянии на равных противостоять этой расе негуманов и лучше их не злить. Так считали староимперские ИИ, и в этом вопросе Орландо Таги был с ними согласен. Может быть, настанет день, когда флоты людей смогут остановить гортайинов и развеять армаду врагов в пыль, но не сейчас. Следовательно, необходимо выжидать, бросать ресурсы на развитие флота и армии, мириться с потерями, не трепать себе нервы и воспринимать появление драконов как стихийное бедствие.
  В Рукаве Персея не стихали сражения за осколки Союза Корпоративных Миров. Адмирал Саймон Вискор уничтожил вражескую столичную планету и последний крупный флот корпорантов, а затем отступил под ударами новороссов и применил гравитационный фугас "Д". Поступил правильно, вывел из строя имперские корабли бригады "Ужас" и спас собственный флот. Но затем он проявил непростительную слабость и застрелился. А сменивший его на посту командующего армадой вторжения адмирал Теодор Грабчек, несмотря на полученные подкрепления, проявлял нерешительность. Он боялся, не желал принимать линейное сражение с новороссами и предпочитал вытеснять их с территории СКМ маневрами. Орландо Таги это не устраивало, он хотел получить победную реляцию как можно скорее. Поэтому верховный правитель решил отстранить Грабчека от командования и отправить в Рукав Персея своего наследника Гурия. Сын уже бывал на фронте и потерпел поражение, но сейчас все иначе. Гурий осознал ошибки, стал сдержанней, и ему надо дать второй шанс.
  Взбунтовалась планета Арахна в звездной системе Эльдорадо - бунт подавлен. Построен новый завод по переработке перфена на планете Глобари - угроза перфенитового дефицита отступила. Начинаются восстановительные работы на планете Аякс - магнаты и олигархи спешат застолбить самые выгодные участки, делят земли погибших донов и дерутся. Командующий 34-й пограничной флотилии адмирал Пафнутий Рицц вел тайные переговоры с сепаратистами в звездной системе Сантана и подозревается в заговоре - арестован, ведется следствие. В звездной системе Велес обнаружен очередной космический артефакт, законсервированная староимперская космическая станция, которая была спрятана в астероидном поясе, таримские ученые и военные просят выделить дополнительное финансирование на экспедицию - средства выделены...
  В огромном государстве, которое возглавлял Орландо Таги, постоянно что-то происходило. Чиновники, придворные советники и искусственные интеллекты не всегда могли решить проблемы самостоятельно. Поэтому верховному правителю приходилось постоянно держать руку на пульсе, быть в курсе основных событий и принимать важные решения. Он к этому привык, и все делалось быстро.
  Завтрак был окончен и в девять часов, переодевшись, верховный правитель занялся приемом просителей. Это были ученые, строители, бизнесмены и артисты. Все они хотели его видеть. Каждый стремился донести Орландо Таги собственные мысли, о чем-то попросить и поделиться проектами. Люди буквально заглядывали ему в рот, ловили каждое слово, раболепствовали и унижались. А верховному правителю это было приятно. Даже более того, он нуждался в преклонении, и, глядя на склонившихся людей, невольно, вспоминал прошлое.
  Ведь кем он был более полувека назад? Седьмым сыном планетарного феодала, который сам себя называл королем. Шансов на возвышение у юного Орландо Таги не было, отец его недолюбливал, а старшие братья часто обижали. Однако ему повезло. Родную планету Орландо посетила эскадра космических наемников под командованием старого маршала Бекхайма, который помнил еще Звездную империю в расцвете ее могущества. Маршалу понравился смышленый принц, который задавал много вопросов, и он забрал его с собой.
  Бекхайм научил Орландо всему, что знал и умел. Он дал ему толчок и развил таланты провинциала, прикрыл юношу и помог собрать команду верных сторонников, которые решили объединить планеты человеческого ареала обитания и выбрали Таги своим лидером. В восемнадцать лет Орландо вернулся на родину, сверг отца и отправил в ссылку братьев. В девятнадцать он уже был хозяином планеты. В двадцать под его контролем оказалась звездная система, а под командованием флотилия кораблей. Таги шел к цели, и вот он верховный правитель. Давно уже нет большинства соратников, он сам их уничтожил. Орландо стоит на вершине пирамиды, и во всей галактике нет ни одного человека, который бы мог встать с ним вровень. Но при этом он все же вспоминал детство и юность, унижения и страх перед более сильными родичами, и льстивые речи просителей грели его душу. Отец и заносчивые братья умерли в безвестности, а он, не самый умный и не самый сильный отпрыск своего родителя находится в огромном дворце, скоро провозгласит себя императором и перед ним склоняются миллиарды людей...
  - Господин, - прерывая ритуал аудиенции, к Орландо Таги приблизился начальник дворцовой охраны генерал Роджер Валтари, - кажется, у нас возникли некоторые проблемы.
  Верховный правитель недовольно поморщился:
  - Выражайся яснее, Роже... Какие проблемы? И вообще, что значит "кажется"? Ты генерал гвардии, а не молоденький скороспелый лейтенант из училища. Поэтому изъясняйся четко.
  - Сейсмические датчики центрального охранного поста зафиксировали рядом с дворцом глубинный подземный взрыв.
  - Я ничего не почувствовал, - Таги пожал плечами.
  - Он для нас не опасен, сил взрыва невелика.
  - Тогда в чем дело?
  - Есть подозрение, что взорвалось некое механическое устройство в тоннеле, строительство которого несанкционированно. И пока мы не узнаем, в чем причина, согласно инструкции я обязан вас срочно эвакуировать. Это следовало сделать еще полчаса назад, но дежурный дворцовой смены охраны не осмелился вас тревожить, стал самостоятельно выяснять причины сейсмической активности и вызвал меня. Разумеется, он будет наказан. Но потом. Сейчас необходимо обеспечить вашу безопасность, господин.
  - Считаешь, что мне грозит опасность?
  - Такую вероятность исключать нельзя.
  Орландо Таги не любил покидать дворец "Асирон". Если он куда-то выезжал, то в "Новую Ливадию" или на один из собственных тропических островов. И если бы с просьбой эвакуироваться к нему подошел кто-то другой, скорее всего, он ответил бы отказом. Но Валтари, который обладал чутьем на опасность и был ему предан, верховный правитель доверял.
  Верховный правитель посмотрел на очередного просителя, молодого талантливого художника Александра Андреотти с окраинной планеты, который просил о великой милости, разрешении нарисовать портрет Орландо Таги, величаво взмахнул рукой и сказал:
  - Прошу прощения, господин Андреотти, я вынужден удалиться, важные государственные дела. Мы продолжим наше общение в другое время.
  Конечно, верховный правитель мог ничего не объяснять художнику, и легко обошелся бы без красивых жестов. Но аудиенция транслировалась в планетарную информационную сеть, на канал, который имел три с половиной миллиарда подписчиков, и следовало сохранять спокойствие, деловитость и величавость.
  Художник поклонился и отступил к выходу, а верховный правитель покинул кресло, которое очень сильно напоминало роскошный царский трон, и в сопровождении телохранителей последовал за генералом Валтари.
  Они быстро двигались по длинным дворцовым коридорам, и молчали. Генерала заботила только скорейшая эвакуация господина. А Орландо Таги размышлял о том, надо ли отдать Валтари дополнительные распоряжения о спасении гарема, сокровищницы и архива. Однако он решил, что говорить об этом не стоит. Валтари профессионал и знает, что делать, наверняка, уже обо всем позаботился.
  Генерал и верховный правитель подошли к лифту и поднялись на крышу "Асирона", где находилась площадка для аэромобилей. Оставалось сесть в ближайшую машину, покинуть дворец и перелететь в бункер Генштаба за городом, место, которое спасет драгоценную жизнь Орландо Таги даже от мощнейшего ядерного взрыва. Но не судьба...
  Дворец, величественный каменный комплекс из десятков соединенных переходами и арками архитектурных шедевров, парков и фонтанов, вздрогнул и стал рассыпаться на куски. Орландо Таги не устоял на ногах, упал и больно ударился копчиком. После чего, не успев закричать, куда-то покатился. Часть стен и перекрытий дворца обрушилась, крыша провисла, и потерявший ориентацию верховный правитель должен был упасть вниз, пролететь сорок пять метров и шмякнуться на внутреннюю площадь перед дворцом. И он бы упал, и пролетел, и шмякнулся, но его спас один из телохранителей. Он вовремя включил мобильный антигравитационный пояс, подхватил своего господина, и Орландо Таги почувствовал, что летит.
  Полет был неровным и нестабильным. Антигравитационный пояс был рассчитан на максимальный вес в сто пятьдесят килограмм, а вооруженный телохранитель в броне и верховный правитель вместе весили больше двухсот. Следовало опуститься и телохранитель начал снижение. Он старался планировать плавно, но сделать это было трудно. Тем более что вокруг продолжали падать стены и куски крыши, а так же поднимались клубы пыли, жуткая смесь из цемента, известки, каменной взвеси и гари. Разглядеть, что-то крайне сложно. Но все, что нужно, Орландо Таги увидел.
  Огромный дворец "Асирон", его гордость и символ величия, был разрушен. Произошел подземный толчок, сравнимый с сильнейшим землетрясением, и большая часть зданий рухнула. Людей завалило. Живые, наверняка, есть, но верховный правитель никого не заметил. Верный Валтари и телохранители, судя по всему, погибли, когда обвалилась крыша. А что самое плохое - на развалинах начинался пожар, снизу вверх валили густые клубы черного дыма и вот-вот начнет прорываться пламя, которое может поджарить летунов.
  "Кто!? - глядя на развалины, мысленно негодовал Орландо Таги. - Кто посмел уничтожить мой дворец!? Кто рискнул совершить на меня покушение!? Найду! Я обязательно найду этих сволочей и они заплатят за все!? Самые изощренные пытки для подлых злоумышленников! Однако всему свой черед. Сначала необходимо выбраться в безопасное место, собрать заседание Особого Совета и объявить в столице Чрезвычайное положение. Подключить к расследованию всю мощь искусственных интеллектов Генштаба и, сохраняя спокойствие, ждать".
  Тем временем антигравитационный пояс не выдержал нагрузки и отключился. Телохранитель и верховный правитель упали на каменные обломки с трехметровой высоты. В тело Орландо Таги вонзился кусок арматуры, металл пробил ему бедро левой ноги и повелитель миллиардов людей завопил от дикой боли.
  - А-а-а-а-а!!! - его истошный крик разнесся над руинами дворца.
  Телохранитель, которого от повреждений спасла броня, ни слова не говоря, вытащил из тела господина железку и при помощи ремня перетянул ему бедро. После чего он сделал Таги обезболивающий укол, взвалил верховного правителя на плечо и быстро устремился туда, откуда были слышны сирены приближающихся автомобилей "скорой помощи".
  Орландо Таги вновь стал терять ориентацию, то ли от боли, которая пока не отступила, то ли от кровопотери, то ли от пережитого стресса. Но он оставался в сознании и когда верный телохранитель вытащил его из развалин на дорогу, верховный правитель увидел, как невдалеке останавливаются полицейские и медицинские автомобили. Из них выскакивают люди и бегут к нему.
  "Спасен"... - с облегчением подумал Таги и ошибся.
  - Кто вы такие!? - неожиданно закричал телохранитель, который почуял неладное, и скинул с плеча автомат. - Стоять!
  Гвардейцу никто не ответил. Полицейские сразу открыли огонь из автоматического оружия, и телохранитель стал отстреливаться.
  - Спасайтесь, мой господин! - прорычал гвардеец, закрывая Орландо Таги собой. - Прячьтесь в развалинах! Это не полиция!
  Откуда и что взялось. Только что верховный правитель считал, что силы его оставили и он не в состоянии пошевелиться. Но когда над головой засвистели пули, он на карачках быстро пополз обратно в развалины, в которых можно было спрятаться. Только далеко он не ушел. Застрелив двух или трех лже-полицейских, телохранитель сам получил в грудь очередь из пуль повышенной пробиваемости. Легкая дворцовая броня не выдержала и, захлебываясь кровью, он упал. А затем к нему подскочил один из санитаров "скорой помощи" и выстрелил из крупнокалиберного пистолета в голову. Гвардеец погиб, а верховного правителя догнали, остановили и прижали к земле, вонзили в спину шприц с дозой быстродействующего наркотика, и он потерял сознание.

50.

  Наглость - второе счастье. Присказка старая, и в нашем случае она стала руководством к действию.
  Боезаряд, который был взорван в тоннеле под дворцом "Асирон", представлял из себя вагон с особо мощной взрывчаткой "лиортекс-87". Взрывотехники Жозефа на заранее подготовленной антигравитационной платформе доставили этот фугас в конечную точку, эвакуировались и произвели дистанционную инициацию подрыва. В результате чего большая часть дворца, который охранялся так, что к нему не подберешься, была разрушена. И пока в столице царил хаос, группы Трофимова, Ломова, бойцы Жозефа и вызванные на подмогу новоросские разведчики срочно выдвинулись к развалинам.
  Шансов на то, что Орландо Таги спасется, было немного. Но они имелись и, если это произойдет, мы хотели попытаться его захватить. Как? Об этом не думали и планов не строили, поскольку времени в обрез. Понадеялись на "Мастера", которого срочно подключили к операции, и на нашу удачу.
  Искусственный интеллект не подвел. Он действовал нагло, уже не скрывая свое присутствие в телекоммуникационных системах Бергара, взял под контроль дорожные камеры видеонаблюдения в районе "Асирона" и один из гражданских спутников на орбите. После чего практически сразу выдал результат. "Мастер" обнаружил Орландо Таги, который уцелел и был спасен телохранителем. Ну а дальше мы действовали по обстановке. Под видом полицейских, гвардейцев и медиков, наши группы стали стягиваться в одну точку, а искусственный интеллект направлял настоящих копов из групп быстрого реагирования в сторону.
  Телохранитель верховного правителя смог понять, что перед ним не настоящие полицейские и до конца исполнил свой долг. Он смог пристрелить троих наших бойцов из группы Трофимова и столько же ранил. Профессионал и сильный воин, спора нет. Однако во второй раз спасти господина гвардеец уже не смог. Не судьба. Мы захватили самого могущественного человека в галактике и быстро, пока местные службы безопасности не опомнились, по транспортному коридору, который нам обеспечил майор Нер-Вархарт, отошли на ближайшую запасную базу в городе.
  База была обычным арендованным складом, из которого можно легко уйти по разветвленным канализационным системам и скрыться. Не самое лучшее место, чтобы прятать верховного правителя, но и не самое плохое. Первый и второй этап операции позади. Теперь следовало приступать к третьему и выпускать на сцену двойника. Но перед этим, пока к складу подъезжали безопасники Нер-Вархарта и прикормленные нами гвардейцы, которые станут свитой андроида, был устроен небольшой военный совет.
  Присутствовали только заинтересованные в продолжении операции люди и командиры групп: Диана Виртэ, Трофимов, Ломов, Лацкер-Лансере, полковник Ухватов, Роберт Маркин и я. Присесть было негде, на складе отсутствовали условия для проведения совещаний. Поэтому, образовав круг, мы стояли в пустом гулком помещении, рядом с которым в каморке под присмотром боевиков и андроида находился верховный правитель, и первым пришлось высказаться мне.
  - Господа, наш час настал, - скользнув взглядом по лицам соратников и союзников, сказал я, немного помедлил и продолжил: - Операция началась раньше, чем мы предполагали. Но, возможно, это даже к лучшему. Пока все выходит так, как нам нужно, и через полчаса двойник Орландо Таги отправится в Генеральный штаб, займет Командный Пункт Планетарной Обороны и приступит к ликвидации "предателей", которые хотели его "свергнуть". Леонид Крюгер выступит через пять-шесть часов, когда столичная полиция будет полностью дезорганизована. Диана Виртэ появится рядом с "любимым дядюшкой" через восемь часов. Если все пойдет по плану и двойник оправдает наши ожидания, я займу место рядом с ним одновременно с Дианой. Всем вам хорошо известно, что поставлено на кон. Сомневаться поздно, пора делать, что задумано. У кого есть вопросы, замечания, заявления и предложения? Говорим коротко и по делу. Время ограничено, у нас осталось десять минут.
  Тишина. Люди смотрели один на другого. Никто не решался высказаться первым и, наконец, вверх поднялась рука полковника Ухватова. Он, конечно, знал, что я что-то замышляю. В конце концов, не зря принц Тор потребовал сделать копию Орландо Таги и, как можно скорее, переправить ее на Тарим. Но о моем сговоре с сильванской агентурой Могеридов он был не в курсе. И уничтожение дворца "Асирон" для него являлось событием, которого он никак не ожидал. По этой причине ему пришлось отменять все операции, которые проводила разведывательная сеть ГРУ Новороссии на Тариме и срочно подстраиваться под наши действия. Кто-то другой мог бы психануть, сорваться в крик и стал бы требовать отчета. Однако Ухватов орешек крепкий и реагировал правильно, помог нам и был готов помогать дальше. Да и как иначе? Ведь это выгодно его родине и Серому Льву.
  - В действия двойника, которого вы готовили по собственной программе, вмешиваться не могу и со своими советами лезть не буду, - сказал полковник. - Однако хотелось бы знать, что станет с Орландо Таги?
  - Да-да, - встряла Диана Виртэ, - мне бы тоже хотелось это узнать.
  - И нам, - обронил Лацкер-Лансере.
  Они посмотрели на меня, и я ответил:
  - Орландо Таги обладает таким объемом секретной информации, что убивать его нельзя. Это глупо и если он оказался у нас в руках, точнее, у меня, придется верховному правителю поделиться своими знаниями. До тех пор, пока в голове Орландо Таги есть крупицы полезных сведений, его жизнь вне опасности. Ну и конечно он может пригодиться нам как консультант двойника.
  - Таги останется здесь? - поинтересовался Лацкер.
  - Нет. Его перевезут в другое место, более безопасное и надежное. Предупреждаю - о его местонахождении даже я не буду знать. Так сказать, во избежание недоразумений между нами. Мы все в одной лодке и у нас общий интерес, но давайте говорить честно - полного доверия нет, и не будет, ибо каждый преследует собственные цели. А судьбу Орландо Таги решим сообща, когда произойдет окончательный перехват управления власти в Центральных Мирах.
  - Разумно, - Лацкер кивнул и задал новый вопрос: - Мы, в данном случае я говорю о сильванцах, будем иметь доступ к информации, которую предоставит Орландо Таги?
  - Да.
  - Полный доступ, без купюр?
  - Да.
  Разумеется, делиться всеми объемами секретных сведений, которые выдаст Таги, я ни с кем не собирался. Но здесь и сейчас, ради достижения общих целей и консолидации наших усилий, следовало соглашаться с союзниками. Неважно, что произойдет потом и как сложатся наши отношения. Главное - получить результат сейчас.
  - Я предлагаю немного изменить план, - снова высказалась Диана.
  - В чем именно?
  - Думаю, мне можно отправиться с двойником прямо сейчас.
  - Нет.
  - Почему? - она надула губки.
  - Это слишком опасно. Сама посуди - если кто-то из военных Генштаба решит пойти на риск вызвать гнев верховного правителя и устроит Орландо Таги полную проверку, двойника раскроют сразу. И ты пострадаешь вместе с ним. Готова пойти на такой риск?
  - Ты прав, командир, - согласилась со мной Диана. - Лучше выждать.
  Больше вопросов не было, и я разорвал круг:
  - Расходимся.
  Склад опустел. Лацкер помчался к Жозефу, который готовил команды погромщиков - одновременно с выступлением революционеров Крюгера они атакуют важные столичные объекты и начнут грабежи. Ухватов тоже уехал, решил поучаствовать в разграблении врагов, но в отличие от сильванцев нацелился на лаборатории, институты и исследовательские центры. Трофимов отправился курировать Крюгера, который нервничал и никак не мог настроиться на деловой лад. Ломов с боевиками, обеспечивал охрану периметра и поджидал гостей. Диана решила позвонить дочке. А мы с Маркиным прошли в кладовку, где находилось бесчувственное тело верховного правителя. Он лежал на деревянном настиле и рядом с ним на корточках сидел андроид-двойник, который открыл ему правое веко и всматривался в зрачок.
  - Что он делает? - вопросительно кивнул Роберт, посмотрев на андроида.
  - Сканирует сетчатку глаза Таги.
  - Зачем?
  - Чтобы больше походить на настоящего верховного правителя. Отпечатки пальцев он уже скопировал, а заодно взял образцы крови, пота и волосяного покрова. Теперь занимается сетчаткой, вставит подходящую линзу, подстроит ее под нужные параметры и готово. Даже если будет проверка по сетчатке глаза, андроид ее пройдет.
  - Серьезный подход... - с нотками уважения к проделанной работе, протянул Роберт и поинтересовался: - Какая у меня задача? В сторонке постою и прикрытие обеспечу?
  - Нет. Ты спрячешь Таги и будешь тянуть из него информацию.
  - Где пленника прятать?
  - Сам определись. Мне это знать пока не стоит.
  - Не доверяешь нашим союзниками?
  - Верно. Не доверяю.
  - Пленника беречь?
  - Само собой. Хоть и мерзавец, но человек ценный и будет полезен долгое время.
  - Когда из него информацию вытаскивать?
  - Как только медицинскую помощь окажешь, так и начинай. Чем скорее, тем лучше. Связь будем поддерживать через "Мастера".
  - Что именно необходимо узнать?
  - Для начала коды доступа к личным архивам и управлению искусственными интеллектами в обход Генштаба, а так же нужны каналы связи с засекреченными группами ликвидаторов. Все это я должен знать через два-три часа. Потом перерыв, дай пленнику восстановиться и переходи к тайникам. Учить тебя не надо. Где схроны и сокровищницы, что в них и как обезвредить ловушки. Уверен, тайников у него много, и мы должны добраться до них раньше наследников и конкурентов.
  - Ясно. Когда могу забирать Таги?
  - Как только прибудут гости.
  - Уходим через канализацию?
  - Да.
  Еще несколько минут мы обсуждали, как использовать пленника, а двойник верховного правителя продолжал заниматься своим делом. А затем прибыл майор Нер-Вархарт со своими подельниками, и следом появились гвардейцы. Причем ни те ни другие толком не понимали почему они оказались на этом складе. Безопасников привел Нер-Вархарт, а гвардейцев заводила компании дворцовых офицеров из высшего света молодой лейтенант Диего Минибаев. Ломов доложил, что свита для Орландо Таги здесь и спустя три минуты вместе с андроидом я вышел из каморки. На мне по-прежнему мундир капитана гвардии, а двойник верховного правителя в оборванной и грязной одежде настоящего Орландо Таги.
  Офицеры СБ и гвардии, полтора десятка мужчин, стояли на том самом месте, где недавно проходил военный совет заговорщиков, и спорили. Взорван "Асирон". Это крупнейшая вражеская диверсия или теракт, кому как удобнее обозначать, за последние двадцать лет. В столице тревога. Орландо Таги пропал и никому неизвестно что с ним. В штабах и гражданских учреждениях паника. Полиция, наземные войсковые части, военно-космические силы и частные охранные компании на службе государства приведены в состояние повышенной боеготовности. Офицеры обязаны находиться на службе, а вместо этого примчались на какой-то склад. Отсюда спор, который я быстро прекратил.
  - Смир-но!!! - во всю мощь легких заорал я, звук прокатился по складу и отразился от серых стен.
  Все замолчали и посмотрели на меня, а я машинально оправил мундир и поправил кобуру с пистолетом, сделал шаг вперед и заговорил:
  - Господа офицеры! Я капитан гвардии Демид Валленштейн! Выполнял личное задание верховного правителя Орландо Таги и скрывался под личиной тоффера! Сейчас маски сброшены! Враги нанесли свой коварный удар! Они хотели уничтожить нашего лидера! Но просчитались! В последний момент верховный правитель смог спастись и он перед вами! Смир-но!!!
  Из тени выступил двойник. Он двигался как Орландо Таги и был его точной копией. А когда он заговорил, сомнений уже не оставалось - андроид с поставленной задачей справится.
  - Господа, - голос двойника звучал негромко, но весомо, - в данный момент я не могу никому доверять. Однако Демид Валленштейн поручился за вас и я считаю, что он выбрал достойных людей. Мне необходимо срочно попасть в Генеральный Штаб, и я хочу, чтобы вы меня сопроводили. Справитесь с этим?
  Завороженные и ошарашенные неожиданным появлением верховного правителя офицеры, что безопасники, что гвардейцы, дружно выдохнули:
  - Так точно!
  Дальше все по схеме. Я передал инициативу Нер-Вархарту и Минибаеву, сказал им, что появлюсь в свите верховного правителя позже, и они повезли двойника в Генеральный Штаб. Авантюра чистой воды, но дерзость берет города, и я надеялся на успех.

51.

  Чем хороши андроиды и другие псевдоразумные искусственные создания, так это тем, что они четко выполняют приказы и не отступают от заложенной программы. В принятии решений они не такие гибкие, как люди, и не обладают свободой воли. Но зато им неведом страх, и они не знают, что такое сомнение. Андроиды просто делают, что должны. Поэтому двойник Орландо Таги действовал решительно, шел напролом, сметая любые преграды, и это обеспечило успех нашей авантюры.
  Когда двойник появился в здании Генерального Штаба, там все стояли на ушах. Естественно, имелись инструкции по действию в чрезвычайных ситуациях. Однако обрушение дворца "Асирон" и исчезновение верховного правителя выбили придворных генералов, маршалов и генералиссимусов из привычной колеи. Взобравшись на вершину властной пирамиды, Орландо Таги стал опасаться самостоятельных людей, которые могли принимать нестандартные решения и действовать по собственному разумению. Всех своих соратников, кто выделялся из общей массы, он давно уничтожил и последним был Ираклий Красный. На смену личностям пришли строевые служаки, которые жили по уставам и правилам, но при этом постоянно оглядывались на верховного правителя. И когда произошел кризис, они растерялись. Никто не желал брать на себя ответственность, и ни нашлось никого, кто бы ударил кулаком по столу, послал всех вышестоящих начальников к черту и взялся за наведение порядка в столице. Именно по этой причине двойник Орландо Таги, которого сопровождали офицеры СБ и гвардии, без помех прошел все внешние караулы, наорал на начальника охраны и дежурного по Генштабу, а затем занял Командный Пункт Обороны.
  Этот момент был самым опасным в нашем плане. Если бы начальник охраны, к слову сказать, боевой полковник с наградами за храбрость, осмелился по полной программе проверить двойника, обман был бы раскрыт. А еще он мог экстренно подключить к решению проблемы искусственные интеллекты, которые легко бы разоблачили обман. Но этого не произошло. Человеческий фактор сыграл свою роль и андроид получил доступ к управлению огромнейшим государством.
  Как только двойник занял кресло главного оператора, он незамедлительно поднял по тревоге ближайшую гвардейскую часть - 5-ю бригаду "Светоносные", и приказал гвардейцам прибыть к Генеральному Штабу. Приказ был выполнен быстро и комбриг, генерал-лейтенант Валерий Ямамото, предстал перед верховным правителем, который велел сменить охрану Генштаба, взять под арест весь высший генералитет и сформировать штурмовые группы захвата. Ямамото, верный служака, предки которого на Земле были японскими аристократами, подчинился беспрекословно. Для него Орландо Таги, словно сегун для самурая - его слова не подлежат сомнению. Поэтому высшие офицеры Генштаба, три десятка увешанных орденами и медалями генералов, были взяты под стражу, а батальон охраны, сдав оружие, отправился в казарму. И, что характерно, никто не посмел сопротивляться. Ни один человек не схватился за именной пистолет, саблю или кортик. Такова психология служак - они действуют по правилам и подчиняются обстоятельствам. Ситуация уже имела прецеденты в земной истории. Для примера, можно вспомнить сталинские чистки конца тридцатых годов двадцатого века, когда прошедшие огонь, воду, медные трубы, плен и кровавую войну бравые комбриги, комдивы, комкоры и командармы покорно шли на бойню, позволяли бойцам НКВД крутить себе руки, терпели пытки и отправлялись в лагеря. Век сейчас другой, а люди оставались людьми. На этом строился наш расчет, и он себя оправдал.
  Впрочем, двум офицерам Генштаба, которые отвечали за внутреннюю безопасность, полковнику Арно и генерал-майору Бурлакову, удалось сбежать. В последний момент они успели выскользнуть из кольца гвардейцев и скрылись в городе. Непонятно, то ли такие умные и хитрые, то ли почуяли опасность, то ли имели какие-то грехи. В любом случае, им повезло, а заниматься их поисками на тот момент было некогда, да и некому.
  Двойник окружил себя охраной. За час он добился собственной безопасности, и мы с Дианой могли к нему присоединиться, однако решили не торопиться. Все шло своим чередом, а мы продолжали наблюдать, и готовили выступление Леонида Крюгера перед рабочими.
  Следующим приказом мнимый Орландо Таги ввел в столице режим ЧС - Чрезвычайной Ситуации. После чего штурмовые группы "светоносных" и присоединившихся к ним бойцов 3-й гвардейской бригады "Макгрегор" занялись массовыми арестами. Под стражу брались полицейские и "безопасники", главы департаментов и чиновники, придворные сановники и отставные генералы, лидеры политических партий и владельцы медиаресурсов. Все они доставлялись в центральную столичную тюрьму, которая была рассчитана на двадцать пять тысяч посадочных мест. Причем уголовников, которые занимали камеры, пинками выгоняли на улицу, а их шконки занимала элита Центральных Миров.
  На исходе пятого часа, когда тюрьма уже была заполнена арестованными под завязку, столица окончательно погрузилась в пучину хаоса. Рядовые полицейские, чиновники, сотрудники СБ и работники крупнейших корпораций лишились руководства. Они не понимали, что происходит. Страх перед вооруженными гвардейцами, которые носились по улицам на бронетранспортерах и патрулировали небо над городом при помощи боевых ударных дронов, сковал людей. Словно обезьяны, которых загипнотизировал огромный питон Каа или дракон-гортайин, они впали в ступор. И в этот момент на сцену вышел Леонид Крюгер. Открыто, никого не опасаясь, в сопровождении вооруженных боевиков Трофимова он приехал на крупнейшую столичную фабрику корпорации "Инрак электроникс", разоружил охрану, остановил работу предприятия и при помощи внутренней системы оповещения позвал рабочих на митинг.
  Чем ближе был момент выступления, который станет стартовой точкой для начала социального взрыва и восстания, тем больше Леонид Крюгер волновался и переживал. Он не хотел начинать революцию и не был к этому морально готов, ибо понимал, что прольются реки крови, а крайним потом объявят именно его. Но кто же будет спрашивать его мнение? Нас оно ничуть не заботило. Мы вложились в него и сделали лицо беглого профсоюзного лидера узнаваемым брендом, а еще нам необходим его талант убеждать толпу. А поскольку отступать от наших планов мы не собирались, пришлось вколоть ему лошадиную дозу стимуляторов, и все наладилось. Страх Крюгера отступил, и он выступил перед толпой из двадцати семи тысяч рабочих. "Революционер" призвал их использовать подходящий момент, выйти на улицы и показать обнаглевшим "акулам капитализма", что рабочий человек тоже гражданин и имеет права.
  Люди Крюгеру поверили. Снова он доказал свою полезность и огромная толпа рабочих двинулась с окраины в центр. Выступления Крюгера уже были в планетарной информационной сети, связь бунтовщикам не блокировалась, и ядро стало быстро обрастать сочувствующими, погромщиками и выпущенными на свободу уголовниками. Живой людской поток, сметая со своего пути немногочисленных полицейских и грабя оружейные магазины, начал движение по столице, и остановить его можно было только одним способом, применив оружие.
  В этом направлении все шло, как надо, и сбоев не было. А вот у двойника возникла первая проблема. Роберт Маркин начал допрос Орландо Таги и выяснилось, что у верховного правителя стоит гипноблокада, которая не позволяет применять для допроса медицинские препараты. Пришлось действовать дедовскими способами, осторожно, стараясь не навредить здоровью важного пленника. В сроки Роберт не уложился и первостепенные данные, которые необходимы для успешного продолжения операции: коды доступа к личным архивам верховного правителя и управлению искусственными интеллектами в обход Генштаба, а так же каналы связи с группами ликвидаторов; были получены с опозданием. А когда двойник попытался взять ИИ Генштаба под контроль, произошло то, чего никто не ожидал. Искусственные интеллекты впали в спящий режим и отключились от внешних коммуникационных систем, а бункер, в котором они находились, оказался заблокирован, и охранная система сообщила, что в случае попытки получить несанкционированный доступ, объект будет уничтожен.
  Что случилось? В чем проблема? Сначала подумали, что Орландо Таги специально дал неверную информацию. Но затем разобрались, в чем причина. Виновниками оказались беглые офицеры безопасности Арно и Бурлаков. Перед побегом они сменили коды доступа и, удалив из бункера немногочисленный обслуживающий персонал, перевели систему в автоматический режим. Хитрецы почуяли неладное и обыграли нас. Без трех ИИ, которые обеспечивали управление государством, нам придется туго. Мы это прекрасно понимали. Однако, даже, несмотря на это, запущенный нами процесс происходил лучше, чем мы могли ожидать. В конце концов, у нас имелся собственный искусственный интеллект, который тоже многое может, и он продолжал нам помогать. А Орландо Таги все-таки дал доступ к собственным архивам, конечно же, совершенно секретным, и выдал канал связи с личными ликвидаторами, которые были готовы в любой момент исполнить любой его приказ.
  На исходе шестого часа после того как двойник занял КП, случилось то, что должно было произойти. На подступах к центру города толпа протестующих рабочих и криминальные элементы столкнулись с гвардейцами. Командир 3-й бригады генерал-майор Остин Штейфон приказал солдатам открыть огонь по рабочим, и крупнокалиберные пулеметы бронетранспортеров начали крушить толпу. Жертв было много. За несколько минут более семисот пострадавших, половина из которых погибли. А когда люди начали разбегаться, и некоторые, особо упертые, попытались закрепиться в домах и оказать гвардейцам сопротивление при помощи захваченного в оружейных магазинах и у полицейских оружия, свое веское слово сказали боевые ударные дроны, которые накрыли огневые точки бунтовщиков ракетами "воздух-земля".
  Естественно, в основном пострадали ни в чем не повинные люди - так всегда, страдают именно они. Конечно же, были разрушены дома. На улицах трупы, куски тел, кишки и кровь. Кадры с митинга, демонстрирующие избиение рабочих, моментально разлетелись по информсети. Но именно этого мы и добивались. Чем хуже - тем лучше. И не надо никого жалеть, поскольку мы на территории противника. Может быть, из столичных обывателей кто-то жалел миллионы погибших людей на Ярге, столичной планете Новоросской империи? А может кто-то из них выступал против войны в Рукаве Персея, против уничтожения Альбертины или против подавления восстаний в пределах Центральных Миров? Нет. Ничего такого не было. Жители Бергара радовались победам своей армии и с ликованием встречали радостные вести с фронтов. А теперь беда постучалась в их дома и я не испытывал ни малейшего сожаления, а двойник Орландо Таги, бездушная биомеханическая машина, которая руководила гвардейцами, и подавно.
  Понеся потери, толпа откатилась на окраину столицы. Прозвучал призыв - к оружию, товарищи! Его услышали и подхватили. Снова Леонид Крюгер зажег сердца людей своими речами и на улицах города, словно грибы после дождя, стали появляться баррикады. А вскоре боевики Трофимова и диверсанты полковника Ухватова, собрав самых отчаянных рабочих и преступников, атаковали расположение 100-й мотострелковой бригады внутренних войск в пяти километрах от Бергара и захватили оружейные склады. Толпа стала стремительно вооружаться, у бунтовщиков появились ПЗРК и бронетранспортеры, но на серьезные действия против гвардии бунтовщики не решались и мы продолжали держать ситуацию под контролем. Пока все ограничивалось перестрелками и двумя сбитыми дронами.
  Тем временем "Мастер" пытался определить, где находится основной претендент на пост верховного правителя после Орландо Таги. Само собой, речь идет о Гурии Таги. Он достойный сын своего отца, хитрый и ловкий прохвост, интриган и подлец. Следовало его ликвидировать, пока он не натворил бед и не стал вставлять нам палки в колеса. Однако здесь нас снова ожидала неудача. Как только Гурий Таги узнал о разрушении дворца и пропаже отца он незамедлительно вылетел из провинции Орму-Янк, которая находилась на соседнем материке, в столицу. Вылететь-то вылетел, но до конечной точки не добрался и даже ИИ не смог его обнаружить. Нет Гурия Таги! Исчез, словно его предупредили, что в Бергаре опасно. И нам оставалось ждать, когда он себя проявит. "Мастер", разумеется, не всемогущ и должен отвлекаться, но рано или поздно ИИ его вычислит. Всему свой черед, а пока мы с Дианой отправились на помощь двойнику. Настал наш черед показаться на сцене, и мы к этому готовы.
  Ровно через восемь часов, как андроид начал отдавать приказы от имени Орландо Таги, мы оказались на КП Генштаба. Диана сразу занялась сортировкой арестованных представителей элиты, которые продолжали томиться в тюрьме. Это ее направление, ибо со временем она сменит двойника, и пусть самостоятельно решает, кто из придворных, военных и чиновников ей пригодится. Ну а я присел на место второго оператора штаба, вызвал на связь "Мастера" и он немедленно доложил:
  - Командир, только что обнаружен Гурий Таги. Он на борту линкора "Глазго-8" - это флагман Таримской военно-космической орбитальной группировки. Гурий ведет переговоры с адмиралом Шукраном, пытается убедить его, что в столице переворот и настоящий Орландо Таги убит. Адмирал ему пока не верит, он в сомнениях, но Гурий не один. Вместе с ним Бурлаков и Арно. Втроем они смогут дожать адмирала.
  - Трансляцию разговора дать можешь? - поинтересовался я.
  - Нет.
  - А версию в формате аудио?
  - Тоже нет. Я получил доступ только к черновой стенограмме, которая автоматически сбрасывается в штаб ВКС.
  - Ясно. Твои рекомендации?
  - Необходимо от имени Орландо Таги отдать приказ особо преданным адмиралам, чтобы они блокировали Таримскую орбитальную группировку и задержали Гурия. Или напрямую обратиться к Шукрану.
  - Отработаем оба варианта. Продолжай наблюдать за Гурием.
  - Слушаюсь, командир.
  Я почесал затылок. Да уж... Заварили мы такую кашу, что расхлебывать ее придется долго...

52.

  От мощного наземного взрыва бункер Генштаба вздрогнул, и от стен отвалилось несколько пластиковых панелей. На мгновение свет в подземелье померк и воцарился сумрак. Казалось бы, радоваться нечему, адмирал Фридрих Шукран нанес удар по столице и применил высокоточный бетонобойный боеприпас. На поверхности полыхают и рушатся здания, а ударная волна проносится по улицам, и умирают люди. Гражданская война во всей своей красе. Однако я улыбнулся.
  - Что, весело тебе?! - ко мне подскочила растрепанная Диана Виртэ. - Весело!? Мы едва не погибли и следующая ракета нас накроет!
  - Успокойся, - ответил я. - Улыбка от нервного напряжения. А следующей ракеты не будет. Я в этом уверен.
  Женщина набрала полную грудь воздуха и на мгновение задержала дыхание, а когда выдохнула, уже спокойным тоном спросила:
  - Как выкручиваться станем, командир?
  С ответом я не торопился. Мой взгляд скользнул по бункеру, и я подумал, что все не так уж плохо, как могло быть...
  Гурий Таги проявил себя и стал действовать. Мы попытались нейтрализовать его, но опоздали. Всего пять минут не хватило нам, чтобы отдать прямые приказы адмиралам Таримской орбитальной группировки. Командующий Фридрих Шукран все-таки поверил наследнику Орландо Таги, пошел на риск и встал на его сторону. После чего сразу отдал приказ игнорировать приказы из штаба ВКС, который находился под нашим контролем, и в режиме видеоконференции вышел на связь с бункером Генштаба.
  С адмиралом Шукраном общался двойник. Он держался, как и положено верховному правителю, казался строгим и суровым, не проявлял эмоций и говорил строго.
  - Мой господин, - адмирал, пожилой и совершенно лысый потомок индийцев или пакистанцев в парадном мундире, слегка кивнул двойнику, - вы меня знаете, я человек прямой. Поэтому буду говорить прямо. Возникла ситуация, при которой необходимо подтверждение вашей личности. Если я не прав - понесу ответственность, и вы покараете меня. Однако сейчас, на фоне всего, что происходит в Бергаре, моя жизнь ничего не стоит, и я готов ею пожертвовать.
  Вместо ответа двойник задал встречный вопрос:
  - Мой неразумный наследник рядом с тобой, адмирал?
  - Да, - подтвердил Шукран и видеокамера слегка сместилась в сторону, показывая Гурия Таги, который был бледен и заметно нервничал.
  - Офицеры Генерального Штаба полковник Арно и генерал-майор Бурлаков, наверное, тоже рядом?
  - Да, - видеокамера снова сместилась на лицо Шукрана.
  - Они изменники, адмирал. Именно мой сын и эти офицеры Генерального штаба решили меня уничтожить. Именно они взорвали "Асирон" и сейчас пытаются меня добить. Изменники хотят захватить власть и ты, верный Шукран, потворствуешь им...
  - Нет! - адмирал на миг заколебался, а затем резко встряхнул головой и перебил андроида. - Я не буду ничего слушать! Сначала вы, мой господин, обязаны подтвердить личность! А только потом мы будем разговаривать о том, кто заговорщик! Следующий сеанс связи через десять минут! Думайте!
  Экран померк, и двойник посмотрел на меня. Он ждал дополнительных указаний, но их не было. Необходимо тянуть время, и больше в данной ситуации ничего не сделать. Выиграем хотя бы десять минут. За это время получат приказы резервные флотилии ВКС, которые не подчиняются Шукрану, будут готовы к бою наземные и морские дивизионы ПКО, а так же аэрокосмические истребители, и вступят в игру элитные ликвидаторы Орландо Таги.
  Пока Шукран в очередной раз советовался с Гурием, мы многое успели. Дивизионам противо-космической обороны и полкам аэрокосмической авиации был отдан приказ приготовиться к бою. Резервные флотилии ВКС в ближайших звездных системах получили сообщение, что Гурий Таги и Шукран подняли мятеж, а потому необходимо срочно спешить на выручку верховному правителю. Удалось выйти на связь с командирами нескольких кораблей из Таримской орбитальной группировки и, по их словам, они не собирались вступать в конфликт, поэтому уведут свои корабли подальше от планеты. Лидерам личных террор-групп Орландо Таги отправлено указание уничтожить Шукрана и Гурия Таги, а так же всех, кто их поддерживает. Командование космических орбитальных бастионов обороны выразило готовность сражаться против Шукрана, если он начнет боевые действия. А Диана Виртэ освободила из тюрьмы полсотни сановников и военных, на кого она могла оказать влияние, и на их основе начала формирование нового штаба.
  Второй сеанс связи с орбитой результатов не дал. Шукран снова требовал, чтобы верховный правитель прошел проверку, для чего ему необходимо на шаттле подняться на орбиту и лично посетить линкор командующего. А двойник изображал гнев и грозил адмиралу всеми возможными карами. Но вот беда - Шукран был упрямым отморозком, родственников не имел и, приняв решение, от него уже не отступал.
  В общем, переговоры закончились неудачей и начались боевые действия.
  Группировка Шукрана состояла из пятнадцати старых линкоров, четырех авианосцев, восьми артиллерийских мониторов, полусотни крейсеров, сотни эсминцев и двухсот вспомогательных судов, от тральщиков до десантных кораблей. По сути это флот обороны столичной планеты, резерв Орландо Таги. Но все новые корабли находились в Рукаве Персея, на фронте. Как и лучшие экипажи. И помимо кораблей адмирал имел космодесант, три полнокровные бригады с тяжелым наземным вооружением.
  Против Шукрана мы могли выставить всю мощь наземных сил, многочисленные дивизионы ПКО с ракетами "земля-космос", аэрокосмическую авиацию и орбитальные бастионы в количестве шести штук. Шансы одолеть мятежника были на нашей стороне. Но когда дошло до реальных боевых действий все пошло совсем не так, как нам хотелось.
  Когда один линкор и два крейсера Таримской группировки ВКС попытались покинуть орбиту и отойти от планеты, Шукран их обстрелял. По кораблям был дан залп из разгонных орудий, они потеряли ход и в дело вступили группы абордажиров с борта флагманского линкора. Мятеж внутри мятежа оказался подавлен в самом начале. После этого уже никто из командиров кораблей не выходил с нами на связь, и группировка атаковала бастионы. Точнее, Шукран имитировал атаку, и бастионы объявили о своем нейтралитете. Сволочи! Командиры крепостей боялись Шукрана больше, чем Орландо Таги, и командующий, не размениваясь на захват бастионов, начал орбитальную бомбардировку. Он хотел одним точным ударом, без больших жертв среди мирного населения, решить все проблемы, уничтожить КП Генштаба и двойника. Что-что, а опыт бомбардировок у адмиралов Орландо Таги был богатый.
  Началась перестрелка. Дивизионы ПКО сбивали летящие к планете ракеты и крайне неуверенно пытались обстреливать мятежные корабли. А полки аэрокосмической авиации сгруппировались в единое соединение и готовились выйти на орбиту. Однако летчики медлили. Мы их подгоняли, а они колебались.
  Наконец, семь корабельных ракет прорвались к столице. Четыре были сбиты зенитчиками, две сдетонировали в атмосфере, видимо, команду на самоликвидацию отдали с кораблей, ведь внизу у космолетчиков семьи, а одна ракета должна была нас прикончить. И она бы нас уничтожила, но вовремя вмешался "Мастер". Он активировал систему помех, которая сбила настройки ракеты и та упала в пяти кварталах от здания Генерального штаба. Сколько людей при этом погибло, неизвестно, но думаю, что немало. А мы уцелели...
  - Ты слышишь меня, командир? - прервала мои размышления Диана. - Как выкручиваться станем?
  - Занимайся своим делом, - ответил я. - Это не твоя забота, разберемся.
  - Как скажешь.
  Диана кивнула и, опустив голову, отошла от меня, а я снова сосредоточился на управлении боем и наших операциях. Двойник продолжал работать. Он выходил на связь с командованием ВКС, командирами наземных баз и бастионов, летчиками и "безопасниками", которых возглавил получивший генеральское звание майор Нер-Вархарт. Мне оставалось только контролировать его и время от времени дополнять. В остальном же он справлялся. Где нужно, там угрожал или отдавал категорические приказы, а в особо сложные моменты делал упор на патриотизм. Это всегда действовало раньше и действует сейчас. Как сказал кто-то из древних землян: "Патриотизм - последнее прибежище негодяя"; и это истина. Как только политики не справляются, сразу начинается патриотическая истерия. Много шума и крика, воззваний к славе предков и слова о любви к родной земле. А по сути-то все просто - чужой кровью политики закрывают собственные просчеты. И двойник справлялся. Он приказал транслировать в планетарную информсеть кадры с разрушенными зданиями Бергара - смотрите люди, что творят безумные мятежники. А еще он готовился выступить в прямом эфире и объяснить народонаселению планеты и всем гражданам Центральных Миров, что происходит, в нашем изложении. Правильное решение, пора подключать средства массовой информации, а заодно дать публичность Диане, которая начнет переговоры с "революционером" Леонидом Крюгером и очень быстро завоюет славу миротворца.
  А Шукран и Гурий Таги... Ну что сказать? У них был единственный шанс на победу, и они его упустили. Если бы ракета поразила бункер Генштаба, и мы с двойником погибли, тогда именно Гурий стал бы следующим верховным правителем и ему простились бы все прегрешения. Но андроид уцелел. КП продолжает функционировать и жертвы среди мирного населения мятежникам не простят. Это очевидно, и дальнейшие события подтвердили морю правоту...
  Получив данные с планеты, Шукран заколебался и приказал прекратить обстрел, Тарим не заштатная провинция, где ради достижения цели можно творить все, что угодно. А силы планетарной обороны наоборот, резко активизировались, и дали по кораблям мятежной группировки мощнейший залп. Причем отстрелялись все: армейские дивизионы ПКО, морские ракетные платформы и подводные океанские ракетоносцы, а вслед за ними половина орбитальных бастионов. Они били вразнобой, не координируя действия. Однако полторы тысячи ракет с термоядерными боеголовками не шутка. Шукран попытался увести свои корабли из-под удара, но было поздно. На орбите Тарима вспыхнули сотни огоньков - это "гуры" попадали в линкоры, крейсера и эсминцы. В течение трех минут группировка мятежников потеряла шесть линкоров, десять крейсеров и двадцать других судов. Это без учета того, что многие получили повреждения. Шукрану следовало спасаться, пока разгневанные трансляцией из столицы армейцы не произвели второй залп, и он принял решение отступить.
  Корабли мятежников стали покидать орбиту Тарима и в этот момент на них налетели аэрокосмические истребители, штурмовики и торпедоносцы. Свои бились против своих. Потери были огромными. Распадались от попаданий шрапнели и высокоэнергичных протонов аэрокосмические аппараты. Разламывался на куски огромный оборонительный бастион, в который угодило несколько снарядов из трехсотмиллиметрового "орка". И выпускали в космос пузыри воздуха поврежденные линкоры. Однако Шукран и Гурий Таги удрали. Бросив подбитые корабли, они увели полтора десятка линкоров и крейсеров, оторвались от юрких истребителей и направились к ближайшей точке гиперпространственного перехода.
  - Победа! - не сдержав эмоций, радостно завопил один из гвардейцев охраны, который наблюдал за трансляцией сражения.
  - Заткнись! - одернул его другой и указал на ближайший монитор. - Еще не конец.
  В самом деле, сражение продолжалось. Пока наше внимание было приковано к орбите, адмирал Шукран выложил свой последний резерв. Его авианосцы выбросили в космос почти шестьсот истребителей, а десантные корабли шаттлы с космодесантом и боевой техникой. После чего авиация мятежников без особого труда пробила коридор к планете и шаттлы начали экстренный спуск. Цель - Бергар. Угроза серьезная. Три бригады тяжелой элитной штурмовой пехоты с бронетехникой могли пробиться к Генеральному Штабу и добраться до нас.
  "Надо отдать команду зенитчикам сосредоточиться на уничтожении десанта", - промелькнула мысль.
  Однако двойник меня опередил, и я услышал его уверенный властный голос:
  - Внимание! Говорит Первый! Силам столичной ПВО и ПКО! Приоритетная задача - уничтожение шаттлов! Всем аэрокосмическим полкам - отбить вражескую авиацию! Гвардейским бригадам занять оборону в районах "Стар-Ирх", "Лордас" и "Белая площадь"...
  Посмотрев на андроида, я подумал, что имперские биотехнологии сделали отличную работу, а потом снова направил взгляд в монитор.
  Десант отобьем, сомнений в этом нет. Но потери будут серьезные. Впрочем, солдаты чужие и потому их не жаль. Свои в Новоросской империи остались или рядом со мной, а эти так, расходный материал, который обязан до конца исполнить свой долг и храбро погибнуть, героически защищая верховного правителя. Если справятся, а они обязаны это сделать, мы им в центре столицы еще огромный памятник поставим.

53.

  Информационная планетарная сеть транслировала речь Орландо Таги к жителям столицы, гражданам планеты Тарим и всех Центральных Миров. Он объяснял людям, что происходит в Бергаре, и оснований не верить ему у обывателей не было. Видно же, что верховный правитель, Защитник Человечества и Гарант Стабильности, говорит искренне и не лжет. Он устал, но находится на своем посту и выводит государство из очередного кризиса. А проклятые заговорщики, Гурий Таги, адмирал Шукран, группа офицеров Генштаба и высшие придворные сановники, находятся в тюрьме или готовятся бежать как можно дальше от Тарима. Именно от них все беды, горести и проблемы. Именно они не прислушивались к чаяниям простого трудового люда, что привело к выступлению рабочих и акциям неповиновения. Именно они решили захватить власть в обход федеральных законов. Именно они взорвали дворец "Асирон". Именно они бомбили столицу. Именно они заставили офицеров и моряков Таримской орбитальной группировки изменить присяге. И именно по их злокозненному умыслу на улицах Бергара космодесантники сражаются против гвардейцев.
  Без сомнения, правда на стороне верховного правителя, который всегда радел о нуждах человечества. Он наведет порядок, и злоумышленники предстанут перед суровым, но справедливым, судом. Всему свое время. Однако сейчас Орландо Таги нуждался в поддержке народа. Поэтому он призывал всех верных долгу военных и полицейских, а так же простых людей, не поддаваться на провокации мятежников. Центральные Миры не какая-то банановая республика в медвежьем углу галактики, а светоч цивилизации, и вскоре кризис закончится. Надо только немного подождать...
  Глядя на экран, кряжистый седовласый мужчина в мундире генерал-лейтенанта гвардии, хотел верить верховному правителю, очень уж убедительно он говорил. Но не верил, и причина была одна - он очень хорошо знал Орландо Таги и понимал, что выступает двойник. Конечно же, профессионал своего дела. Наверное, талантливый актер, которому сделали пластическую операцию. Отличить его от верховного правителя крайне сложно. И все-таки это не он.
  Генерала звали Зигмунд Фольскарр. Он был командиром 2-й гвардейской бригады "Титан", носил прозвище Верный Пес и являлся главным охранником загородного дворца "Новая Ливадия". Если бы опытный физиономист посмотрел на его лицо, скорее всего, он бы вынес вердикт, что генерал типичный тупой садист, недалекий и с ограниченной фантазией. Лицо грубое, почти квадратное. Надбровные дуги, словно у питекантропа, выдаются вперед. А череп заметно сплюснут и на его макушку, словно на поднос, можно поставить чашку кофе или кружку чая. Однако, несмотря на внешность, Фольскарр обладал острым умом и, к слову сказать, имел три высших образования, одно техническое и два гуманитарных. А его внешний вид был следствием того, что он родился и вырос на планете Спарта-2 с полуторной силой тяжести. Кстати, все солдаты его бригады являлись выходцами из этого мира, о котором мало кто знал.
  Поморщившись, генерал выключил телекоммуникатор, присел в глубокое кресло и попытался проанализировать полученную за последние двенадцать часов информацию. Взрыв во дворце. Аресты в столице. Введение режима ЧС. Столкновения с рабочими. Мятеж Фридриха Шукрана и Гурия Таги. Мозг Фольскарра работал четко, словно компьютер. Он складывал кусочки мозаики, пытаясь увидеть общую картину. Однако из-за нехватки достоверных данных она раз за разом рассыпалась. Хотя некоторые выводы он все-таки сделал.
  На КП Генштаба не Орландо Таги, а его двойник. Все преданные верховному правителю люди, которые знали его лично, находятся в тюрьме или в бегах. Следовательно, идет захват власти в Центральных Мирах, и какие цели преследует новая власть неизвестно. Орландо Таги, вероятнее всего, погиб вместе с дворцом "Асирон", со своими придворными и всей 1-й гвардейской бригадой "Элита". Фридрих Шукран и Гурий Таги что-то знают. Но на связь с ним они не выходили. Почему? То ли про него позабыли, то ли были уверены, что он не станет вмешиваться. В столице идут ожесточенные бои между космодесантом и гвардией. Пока силы равны, но после речи двойника бойцы Шукрана долго не продержатся. Они не имеют прикрытия с воздуха, народ настроен против них, и вскоре в сражение вступят армейские мотострелковые бригады и расквартированные рядом с Бергаром подразделения внутренних войск. А затем Шукран, окончательно убедившись в собственном поражении, прихватив Гурия, сбежит на окраину Центральных Миров или еще дальше, в дикий неизведанный космос.
  Таковы расклады, а теперь самое главное - как обязан поступить Фольскарр в этой ситуации, что он должен сделать и надо ли что-то делать?
  Зигмунд Фольскарр носил прозвище Верный Пес, и оно соответствовало действительности. Он никогда не подводил Орландо Таги, всегда был ему предан, без жалости карал его врагов и не вмешивался в придворные интриги. Генерала нельзя было увидеть в "Асироне" или на публичном мероприятии среди придворных, и при этом все, кому надо, знали, что он и его свирепые воины неподалеку, в любой момент готовы вступить в бой и защитить верховного правителя. Но это не потому, что Фольскарр любил, боялся или уважал Орландо Таги. Все гораздо проще. Генерал и его бригада были наемниками. Спарта-2 планета бедная, с суровым климатом, постоянными ледяными ураганами, жестокими океанскими штормами и метеоритными дождями. Однако потомки первопоселенцев, скандинавов, немцев, греков и курдов, свой мир любили. Какая-никакая, а родина. Вот только выжить на ней сложно и чтобы обеспечивать существование колонии они были вынуждены зарабатывать средства к существованию наемничеством. Основным нанимателем на протяжении последних сорока лет являлся Орландо Таги и спартанцы были ему верны. Настолько, что верховный правитель даже доверил генералу Фольскарру и его парням охрану своих главных сокровищ, которые находились в огромных подвалах "Новой Ливадии".
  Итак, Зигмунд Фольскарр оказался перед выбором. Он мог вмешаться в битву, которая кипела на улицах столицы, и склонить чашу весов на чью-то сторону. А мог оставаться в тени и выжидать. Кто бы ни пришел на смену настоящему Орландо Таги, с ним можно договориться. Хотя... А что если новая власть имеет претензии к спартанцам, которые неоднократно участвовали в карательных операциях против мятежников, бунтовщиков и непокорных планет? Если это так, придется подготовиться и заминировать дворец, чтобы богатства верховного правителя не достались врагам.
  "Идея здравая, - подумал Фольскарр, - страховка необходима".
  Генерал хотел вызвать начальника штаба бригады и командира минно-взрывной саперной роты, но на его коммуникатор поступил вызов и он отвлекся. Кто вызывает Фольскарра на связь, он не знал, номер незнакомый. Поэтому сначала генерал хотел сбросить звонок. Однако любопытство заставило его ответить.
  - Кому я понадобился? - спросил комбриг.
  - Это Гурий Таги, звоню с флагмана адмирала Шукрана, - услышал он ответ. - Здравствуйте, генерал.
  - Приветствую вас, - сказал спартанец, который раньше добавлял "ваше высочество", приятную для молодого Таги формулировку, а сейчас решил не торопиться.
  - Вы знаете, что происходит в столице?
  - Да.
  - Я не имею права отдавать вам приказы. Но я наследник своего отца, вашего нанимателя, и прошу вас о соблюдении контракта. Вы признаете меня правопреемником Орландо Таги?
  - А разве не он только что выступал по всем информационным каналам? - генерал включил режим недалекого служаки.
  - Перестаньте валять дурака, господин генерал. Вы прекрасно понимаете, что это не отец. В противном случае он бы уже давно отдал вам приказ выдвинуться к Генштабу. Однако настоящие заговорщики не знают, как отец с вами общался, и потому не рискуют.
  - Ладно-ладно. Что вы предлагаете?
  - Ваша бригада должна оказать поддержку космодесанту и одновременно с вашим наступлением уцелевшие корабли Таримской группировки адмирала Шукрана двинутся к планете и отвлекут на себя аэрокосмическую авиацию. У нас еще есть шанс на победу. Действуйте, генерал, и вы получите все, о чем можете только мечтать. Я клянусь!
  В конце голос Гурия сорвался и Фольскарр, который мог бы с ним согласиться, ответил отказом:
  - Нет.
  - Что это значит, генерал? Вы отказываетесь подчиняться?
  - Отказываюсь.
  - Будьте вы прокляты! - закричал молодой Таги и отключился.
  Представив себе, как Гурий продолжает вызывать на связь других генералов, которые могли оказать ему поддержку, и требует выполнения своих приказов, Фольскарр хмыкнул. Никто не встанет на его сторону, он упустил победу, и спартанцам влезать в гражданскую войну не стоит. Земляков надо беречь - для Фольскарра, под командованием которого находилось пять тысяч спартанцев, это было законом.
  Еще раз подумав, что поступает правильно, генерал вызвал своих офицеров и вместе с ними на лифте спустился в дворцовые подвалы. Это был огромный лабиринт с длинными коридорами, отсеками-кладовыми, бронированными заслонками, автоматическими пулеметными гнездами, минными противопехотными ловушками и охранными системами. Меры безопасности были беспрецедентными, даже "Асирон" не имел подобной охраны. И это не просто так, чтобы потешить самолюбие верховного правителя. Загородный дворец хранил такие сокровища, что за их обладание многие люди были готовы продать душу.
  С древними архивами и библиотеками все понятно - информации в староимперских компьютерах и бумажных книгах, которые были напечатаны еще на Земле, в хранилищах хватало. С сокровищами, антиквариатом и драгоценными камнями тоже полный порядок - три огромных отсека буквально завалены статуями, царскими и королевскими реликвиями, монетами, бриллиантами, старинными мечами, картинами, иконами, святыми постаментами и прочими дорогостоящими раритетами. Но все это не то. Главное - предметы, которые существовали в Звездной империи в единственном числе, сокровища даже не земной цивилизации, а всей галактики. Причем назначение многих артефактов до сих пор неизвестно. Орландо Таги собирался создать специальную группу, которая займется разбором, исследованием и классификацией сокровищ, но постоянно оттягивал этот момент и приезжал в "Новую Ливадию", чтобы потешить собственное самолюбие и отдохнуть в тиши дворцовых подвалов, набраться сил и вновь обрести душевное равновесие. Видимо, такова его натура - свое никому не отдам и не покажу, сам сокровищам буду радоваться, в одиночку. Хотя совсем в одиночку не получалось. Генерал Фольскарр тоже навещал подвалы и о многих артефактах знал гораздо больше верховного правителя. Однако перед Орландо Таги этим не хвастался и эрудицией не блистал. Ни к чему и в его случае это дополнительная гарантия избежать гнева верховного правителя.
  Если же говорить конкретно, с учетом того, что многие артефакты были запакованы и контейнеры не вскрывались, из всех сокровищ Фольскарр выделял пять предметов, которые, по его мнению, представляли наибольший интерес и ценность:
  Первый - череп и часть костяка неизвестного существа, которое при жизни напоминало шестиметрового рогатого быка с тремя парами рук и двумя ногами. Череп как череп, всего лишь кости. Вот только под этим череп находился все еще живой мозг, который впал в спячку и порой, пробуждаясь, телепатически общался с разумными существами в радиусе десяти метров. Существо непростое, по уровню развития и мощи разума оно на несколько порядков превосходило обычного человека. Не общительное, но если оно давало Орландо Таги какой-то совет, он обязательно приносил реальную пользу и прибыль, помогал одержать победу или решить проблему, которая казалась неразрешимой. Сам для себя Фольскарр определился, что это древний полубог, который от всего устал и ушел в отпуск.
  Второй - обычный серый булыжник. Камень, не более того, как показывали всевозможные экспертизы. Однако, при определенном нажатии на него, он открывал проход на планету земного типа в неизвестной звездной системе. Это была дверь три на три метра, и она оставалась открытой в течение двух часов. Интересно было бы посмотреть, куда ведет проход, но посланные в него разведчики: автоматические и живые люди в скафандрах; исчезали и после прохода портал моментально закрывался, а затем камень не реагировал несколько часов.
  Третий - серебряное кольцо, артефакт земного происхождения, по крайней мере, экспертиза показала, что он был сделан на прародине человечества в районе Египта семь тысяч лет назад. Оно исполняло желания. По сути, творило то, что в древности называлось магией. Но был минус - для того, чтобы кольцо выполнило желание, необходимо быть сумасшедшим шизофреником. Да и желания, сказать по правде, оно выполняло только бытовые. Например, могло материализовать бутылку водки или килограммовый золотой брусок. Однако дело не в этом. Важно, как оно работает, кто его сделал, какова технология и можно ли артефакт перенастроить? Пока вопросы оставались без ответа.
  Четвертый - толстая книга, сделанная из тончайших листов металла неизвестного происхождения с обложкой из кожи. Трофей Звездной империи, захваченный в центральном храме расы Думоскарц, книга их пророков. Фолиант непростой, обладал собственной силой необъяснимой природы, мог левитировать и навевать на людей желание совершить самоубийство. Рунические письмена расшифровке не поддавались, их знали только жрецы расы Думоскарц. Однако, если верить описаниям ксенопсихологов Звездной империи, в книге информация не только о будущем галактики, но и о тайнах мироздания, мощнейших видах вооружения и способах завладеть наследством древнейших цивилизаций, которые исчезли задолго до появления Думоскарц.
  Пятый - хрустальная пирамида высотой около метра. Она транслировала картины, которые можно было принять за кинофильм в жанре фэнтези. Орки и эльфы, гномы и драконы, прекрасные пейзажи и различные ситуации: войны, интриги, пожары, ссоры и откровенные любовные постельные сцены. Может быть, это телевизор с записывающим устройством, который был произведен неизвестной цивилизацией и никак не выключится? Возможно. Но был один момент, который эту теорию опровергал. Иногда из пирамиды-телевизора выпадали какие-то вещи и живые существа. Например, монеты, обломки оружия, трава, камни и даже небольшие животные вроде кролика. И все это было реальным.
  Именно эти артефакты больше всего интересовали генерала Фольскарра, хотя было много других. Все они ожидали исследователей и продолжали пылиться в подвалах "Новой Ливадии", а генерал их оберегал.
  - Эх! - тяжело вздохнул Фольскарр, наблюдая за тем, как солдаты затаскивают в подземелье огромные ящики, в которых находилась взрывчатка.
  - В чем дело, Зигмунд? - начальник штаба бригады генерал-майор Партолус посмотрел на него.
  - Будет жаль все это взрывать, - снова комбриг тяжело вздохнул.
  - Думаю, до этого не дойдет, и мы сможем договориться с новым хозяином Центральных Миров.
  - Я тоже на это надеюсь. Но если нас прижмут к стенке, колебаться не стану, пошлю все к черту, нажму на красную кнопку и поведу бригаду на прорыв.

54.

  - Жора! - я позвал Ломова, который сидел неподалеку, смотрел в монитор и кушал бутерброд с ветчиной.
  - Чего, командир? - он повернулся ко мне.
  - Ты почему не в броне?
  Он пожал плечами и, продолжая жевать бутерброд, ответил:
  - Так спокойно же... Десант почти уничтожен... Мы в бункере и кругом охрана... В коридорах одних мехстрелков почти сотня... Не считая гвардейцев и наших ребят...
  - Расслабился? - я почувствовал, что начинаю закипать. - А еще ничего не окончено! Живо в броню заковался! Бойцов проверь и пройди по бункеру, посмотри, что и как! Команды "отбой" не было!
  Ломов моментально отложил бутерброд, вскочил и исчез. Наверное, он не понимал, что со мной и почему командир нервничает. А я, сказать по чести, и сам не понимал, в чем причина. Вроде бы все в порядке. Адмирал Шукран сделал последнюю попытку достать нас и захватить КП Генерального Штаба. Но у него ничего не вышло. Десант никто не поддержал, наши войска и примкнувшие к гвардии отряды "революционера" Леонида Крюгера заставили противника перейти к обороне и теперь методично его добивают. Опасности нет - все хорошо. Однако мне стало не по себе. Шестое чувство нашептывало, что нам по-прежнему угрожает опасность, и это меня нервировало.
  Взгляд скользнул по главному помещению бункера, операционному залу. Двойник Орландо Таги продолжал отдавать приказы. Диана Виртэ на связи с городской тюрьмой, дистанционно сортировала арестованных. Трофимов неподалеку от любовницы и тоже занят, руководил действиями революционеров и поддерживал связь с сильванцами, нашими боевыми группами и новоросскими разведчиками. Рядовые операторы обеспечивали работу штаба, а закованные в бронедоспехи охранники, в основном гвардейцы верховного правителя, застыли вдоль стен и напоминали статуи. Норма. Я должен был успокоиться, но все-таки предчувствие беды не оставляло меня.
  - "Мастер", - я вызвал на связь искусственный интеллект.
  - Здесь, командир, - на экране проявился выбранный ИИ образ, лицо старого адмирала в форме Звездной империи.
  - Докладывай о результатах.
  - Продолжаю отслеживать ход боевых действий в столице - на улицах без изменений, космодесант зажат в тиски и должен капитулировать в течение получаса. Вызвал "Призрак", корабль уже внесен в общий государственный корабельный регистр централов как боевая единица Особого Отряда под личным командованием верховного правителя с высшим приоритетом прохождения транспортных потоков. Через шесть часов "Призрак" прибудет на орбиту Тарима. Строительство корабля по технологиям гортайинов, несмотря на гражданскую войну, продолжается, верфь вдали от столицы. Работы выполнены на восемьдесят шесть процентов. При условии, что темпы строительства останутся прежними, через две недели судно может начать ходовые испытания. Корабли адмирала Шукрана в точке перехода. Гурий Таги пытается подбить армейских генералов на мятеж, но неудачно. Роберт Маркин выходил на связь семнадцать минут назад - Орландо Таги продолжает выдавать информацию. Базы данных, полученные от пленника, скопированы. Наши союзники, новоросские разведчики и сильванцы, ведут собственную игру. Они требуют от нас делиться сведениями, которые предоставил Орландо Таги. Однако сами грабят исследовательские институты и разоряют архивы централов, а делиться добычей не хотят...
  - Понял тебя, - я прервал "Мастера" и приказал ему: - Еще раз проверь систему безопасности бункера.
  - Слушаюсь, командир.
  ИИ временно отключился, а я покинул пост оператора и вошел в оружейную комнату рядом с операционным залом. Здесь были только свои, боевики Ломова, бывалые абордажиры, и полтора десятка механических стрелков. Жора тоже находился в оружейке и он уже надел бронедоспехи.
  - Что-то случилось? - Ломов посмотрел на меня и вопросительно кивнул.
  - Пока нет, - я покачал головой и сказал: - Для меня тоже броню и оружие подготовьте.
  Услышав это, абордажиры заметно напряглись - если командир решил экипироваться по-боевому, то это неспроста. Явных признаков опасности по-прежнему не было, но мне никто не возразил. Наоборот, бойцы помогли облачиться в броню, и я взял штурмовой автомат "марлин", оружие надежное и знакомое. После чего проверил связь и несколько раз присел. Скрипнув сервомеханизмами, тяжелый бронедоспех послушно повторил мои движения и на губах появилась еле заметная улыбка. Как ни крути, а в броне спокойней.
  Впрочем, улыбка с лица сползла сразу, так как на связь вышел "Мастер":
  - Командир, обнаружено слабое место в системе безопасности. Третий отсек, шестой коридор. Он смыкается с заброшенной вентиляционной шахтой Генерального штаба. Теоретически, через нее возможно несанкционированное проникновение в подземелье.
  - Слышал? - я посмотрел на Ломова.
  - Так точно!
  - Живо туда и прихвати побольше мехстрелков, да и гвардейцев тоже прихвати. Если нужно, взорви коридор.
  - Понял!
  Командный пункт Генштаба это не только бункер с операционной системой. Это комплекс подземных сооружений, рассчитанный на работу и проживание тысячи человек. Часть помещений, например, казармы и столовые рядового состава, законсервированы за ненадобностью. И если с чем-то сравнивать КП Генштаба, то с линкором, который спрятан под землей на глубине ста метров.
  Ломов и абордажиры метнулись в коридор, но опоздали. Нас тряхнуло, где-то невдалеке произошел подземный взрыв, а затем система внутреннего оповещения сообщила:
  - Тревога! Прорыв в третьем отсеке!
  Командиры космодесанта оказались хитрее, чем мы предполагали. Пока звездные штурмовики сражались на улицах столицы с гвардейцами, группы специального назначения проникли в подземелье. Наш просчет - мы упустили такую возможность из вида, и теперь нам предстояло за это расплатиться.
  Бой начался практически сразу, третий отсек рядом с операционным залом. И мне пришлось принять в нем участие. Вместе с боевиками Ломова я выскочил из оружейной комнаты и в центральном транспортном коридоре, который по ширине мог пропустить тяжелый танк, мы лоб в лоб столкнулись с космодесантом.
  Перед нами, щелкая по полу металлическими ножками, двигались механические стрелки с пулеметами. Перед космодесантом тоже. Произведенные на одном и том же заводе машины сразу открыли огонь. В разные стороны полетели сегменты лап и куски металла, а пули крупнокалиберных пулеметов, пролетая сквозь строй мехстрелков, прошлись по бронедоспехам.
  - В сторону! - завопил Ломов и толкнул меня в ближайший отсек, который оказался комнатой отдыха операторов.
  Мы, а вслед за нами полтора десятка бойцов, вломились в помещение. Остальные бойцы, как правило, гвардейцы, попали под шквальный огонь. На них обрушился свинцовый ливень, и даже броня не смогла их защитить. Космодесанту, кстати, тоже досталось, и передовая группа полегла полностью.
  Сколько врагов проникло в подземелье, мы не знали. Но их цель очевидна - уничтожение КП и двойника. Следовательно, они попытаются как можно скорее пробиться в операционный зал, а нам необходимо их задержать до подхода подкреплений. Все просто и меня пугало только одно - если они решат, что не смогут добиться цели, в ход пойдет какое-то мощное взрывное устройство, которое обвалит подземелье. Погибнут свои и чужие. Плохой расклад, но десантники люди отмороженные, а значит, могут решиться на отчаянный шаг и напоследок громко хлопнуть дверью, чтобы их запомнили.
  Тем временем перестрелка в центральном коридоре стихла. Механические стрелки самоуничтожились и поубивали всех людей , кто не успел спрятаться. Еще некоторое количество боевых машин осталось в строю, на охране лифтовых шахт и особо секретных помещений. Однако на ход боя они всерьез повлиять не могли. Теперь все в руках людей.
  - Выходим! - подал команду Ломов и посмотрел на меня: - Командир, не рискуй!
  Кивнув, я остался на месте, но отсидеться в тылу не удалось. За передовой группой космодесанта пошла вторая, более многочисленная. Боевики Ломова и гвардейцы вступили с ними перестрелку. С обеих сторон моментально появились потери и наши бойцы стали отступать. Я увидел, как они, отстреливаясь, отступают. И тут уже хочу я или нет, необходимо отходить с ними, а иначе окажусь в ловушке.
  Достав противотанковую гранату, я выдернул чеку и закричал:
  - Бойся!
  Свои меня услышали, мы на одной радиочастоте, и пригнулись. После чего я швырнул гранату в наступающих десантников и замер в дверном проеме отсека.
  Граната, которая взрывается в замкнутом пространстве, не щадит ни своих, ни чужих. Но наши бойцы получили остаточные осколки, а космодесанту досталось крепко. Двоих насмерть, осколки прошили броню, и несколько человек получили контузии. И хотя это их не остановило, бой продолжался, я выиграл пять-шесть секунд, которые использовал для бегства.
  На ходу стреляя в десантников из "марлина", я выскочил из помещения в коридор и, не отпуская спусковой крючок, рванул в сторону операционного зала. Бойцы меня прикрывали, как могли, и я словил всего пару пуль, которые щелкнули по броне и отскочили.
  Стоп! Я в относительной безопасности. За спиной операционный зал и там кавардак. Кто-то из рядовых операторов бежит или прячется под стол, гвардейцы занимают оборону, а члены моей команды: андроид, Диана и Трофимов; продолжали работу.
  Мимо меня проскочили отступающие боевики Ломова, а потом появился Жора. Он хромал, но двигался, отошел из коридора последним и выдохнул:
  - Все! Наших там больше нет!
  Нет, так нет. Я ударил по рычагу закрытия отсека, и операционный зал оказался отделен от противника броневой заслонкой. Преграда серьезная и если бы мы столкнулись с обычными пехотинцами, она могла задержать их надолго. Однако космодесант всегда рвется к цели и сметает любые преграды. Поэтому враги долго не думали, прицепили к броневой заслонке несколько фугасов и произвели подрыв.
  У нас была одна минута, и мы использовали ее полностью. Соорудили из подручных средств баррикады и спрятались за ними, а всех, кто не мог сражаться, включая андроида, через запасной выход отправили к лифту. Там пара мехстрелков и небольшая группа гвардейцев - они их прикроют, а потом и мы оттянемся.
  Бронированная заслонка раскололась и распалась на куски. Внутрь полетели гранаты, противник расчищал проход. Свет в операционном зале погас, и включились тусклые лампочки аварийного освещения. Все вокруг в дыму и копоти. Где свои, а где чужие, разобрать сложно. Стрелять придется осторожно.
  Есть! В нескольких метрах сквозь дым прорисовался силуэт бронескафа. Противник, в этом сомнений нет.
  Я открыл огонь. Тяжелые бронебойные пули раскололи шлем врага, и он рухнул. Мои выстрелы были первыми и одновременно с этим стали стрелять все, кто находился в зале.
  Свистели пули и взрывались гранаты. Поймать шальную очередь очень легко, и я пригнулся. На карачках обогнул баррикаду, выглянул из-за нее и дал длинную очередь по ногам наступающих десантников. Попал? Вряд ли.
  Отход назад, перекат, замер.
  Снова дал очередь, еще одну, и еще.
  Взрывы! Крики раненых! Отрывистые команды командиров! Стрельба! Казалось, еще немного и десантники нас дожмут. Очень уж рьяно они рвались вперед. Но в самый последний момент их атаковали с тыла пять или шесть механических стрелков. Стальные пауки вынырнули из дыма. Судя по камуфляжу и опознавательным знакам на металле, они были последним резервом космодесанта. Однако мехстрелки открыли огонь не по нам, а по нашим врагам. И я услышал в шлеме голос "Мастера":
  - Принимай подкрепления, командир. Я вражеских мехстрелков перепрограммировал.
  - Благодарю, - отозвался я и добавил: - Получишь медаль.
  Снова ИИ нас выручил. Мехстрелки переломили ход боя и космодесантники, понеся серьезные потери, прекратили атаку. А спустя четыре минуты они получили прямой приказ от своего комбрига - капитуляция. Все десантники, которые вели бой в городе, сдались, а вслед за ними и спецназ.
  Я снова выжил и вскоре, усталый и опустошенный, сняв шлем, брел по направлению к лифту. Хватит подземелий. КП разрушен. Здесь делать больше нечего и пора выбираться на поверхность.


Оценка: 4.75*153  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  М.Новак "Добро пожаловать в сказку!" (Попаданцы в другие миры) | | М.Боталова "Академия Равновесия 3. Сплетая свет и тьму" (Любовное фэнтези) | | Е.Болотонь "Кольцо на счастье, или Академия Тёмной Магии" (Приключенческое фэнтези) | | К.Лазарева "Запретный плод" (Любовное фэнтези) | | С.Бельский "Монстр 2. Улей" (ЛитРПГ) | | J.Liss "Мне не нравятся рыжие" (Современный любовный роман) | | С.Суббота "Право зверя. Книга I" (Любовное фэнтези) | | А.Северова "Темный лорд." (Исторический любовный роман) | | А.Минаева "Дыхание магии" (Приключенческое фэнтези) | | К.Воронцова "История о попаданке-реалистке" (Попаданцы в другие миры) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Котова "Королевская кровь.Связанные судьбы" В.Чернованова "Пепел погасшей звезды" А.Крут, В.Осенняя "Книжный клуб заблудших душ" С.Бакшеев "Неуловимые тени" Е.Тебнева "Тяжело в учении" А.Медведева "Когда не везет,или Попаданка на выданье" Т.Орлова "Пари на пятьдесят золотых" М.Боталова "Во власти демонов" А.Рай "Любовь-не преступление" А.Сычева "Доказательства вины" Е.Боброва "Ледяная княжна" К.Вран "Восхождение" А.Лис "Путь гейши" А.Лисина "Академия высокого искусства.Адептка" А.Полянская "Магистерия"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"