Савчук Александр Геннадьевич: другие произведения.

прода 16.07

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Оценка: 8.87*43  Ваша оценка:

   Глава 1.
   Вызов от императора был совсем некстати. Я только-только вернулся из трудного похода, где дважды чуть не расстался с такой полезной штукой как жизнь. Сначала ловушка, которую хитрые древние маги установили для защиты своих сокровищ, а потом и стая нечисти. Чуть не съели нас, паразиты! И вот, заявляюсь я в дом родной, а мне даже отдохнуть не дают! Император требует! Нет, Эдгар мужик неплохой, но сердить его не стоит. Раз требует, надо ехать.
   - Любимая, прости. Сама видишь, его величество зовет.- Сказал я, глядя в глаза Виктории.- Но это не надолго! Через пару часов вернусь. Не скучай!
   - Я все понимаю.- Ответила моя невеста.- Езжай! У нас еще будет достаточно времени.
   - Ваше сиятельство, придется отложить общение.- Граф де Монтекур понятливо кивнул.- Рэдфорд, пока затопи баню. Страсть как помыться хочется!
   В качестве маленькой мести я отправился к императору в дорожной одежде. Вот натопчу ему там грязными сапогами, будет знать! И пока добрался до дворца, вспомнил все нехорошие слова, какие знал. Нет, ну в самом деле, что такого важного могло случиться, что мне даже отдохнуть с дороги времени не дали? Я тут как проклятый тружусь, сокровища империи добываю, нечисть гоняю, эльфов спасаю - и никакой благодарности! Даже молоко за вредность не дают. У меня, между прочим, даже фиксированного оклада нет, и ордена здесь не водятся. Может и начнут делать, но когда это будет? А я невесту столько времени не видел! Что еще говорить, Эдгар император и душитель свободы. Злодей коронованный!
   Во дворце встречные слуги шарахались от меня, лишь завидев мою злую физиономию. Правильно, не стоит мне под горячую руку лезть! Растопчу! Добрался до императорского кабинета, но меня не пустили даже в приемную. Велели обождать немного. Дескать, у его величества сейчас посол со свитой, и в приемной места свободного нет. Действительно, народу было столько, что я секретаря с трудом видел. Ладно, обожду, деваться все равно некуда.
   - А чего это Серый Барон в таком виде?- Донесся до меня чей-то тихий голос. Скосив глаза, я увидел двух дворцовых слуг, которые выглядывая из-за угла, обсуждали мою персону.
   - Да кто ж его знает!- Сказал второй.- Не иначе ратился с кем-то! Смотри, камзол с пятнами крови, да и плащ потрепан! А лицо какое злое, видно не всех душегубов извел. Вот и недоволен!
   - Чтобы от Серого Барона кто-нибудь ушел? Сказки рассказываешь!- Не согласился с ним первый.
   Стоп, стоп! Серый Барон? Это чего они так меня величают? Неужели из-за того, что я серые камзолы ношу? Вот и еще одним прозвищем обзавелся! Меня больше другое интересует: это кто же мне такую репутацию супермена присвоил? Я сам себя таким не считаю, рано или поздно я столкнусь с чем-нибудь и не справлюсь. Вот тогда-то и возникнут проблемы. Вполне возможно, что на это и рассчитывает кто-то из моих врагов, сейчас возвеличить меня, пусть даже только в глазах остальных, а потом в грязь втоптать. Схема известная, не раз применялась в разных странах матушки Земли. Надо быть внимательней, да и собственную разведку заводить пора. Иначе схарчат меня.
   Из дверей приемной начали выходить люди. Все нарядные, в дорогих одеждах. И все с изумлением смотрели на меня, не понимая, откуда во дворце взялось такое чучело. В ответ я зыркнул глазами из подлобья. Чего вам надо? Стоит мужик, ну и пусть стоит! В своих дворцах командуйте!
   - Барон Воронов, можете войти!
   Я вошел. Охрана приблизилась, чтобы принять оружие. Держите! Сдал меч, кинжал, отцепил перевязь с метательными ножами, достал засапожник. Из ножен между лопаток извлек маленький нож. Снял атакующий перстень. Вручил все это богатство гвардейцу и вошел в кабинет к императору.
   - Барон, почему вы в таком виде?- Эдгар удивленно приподнял бровь.
   - Прошу прощения, ваше величество, но ваш посыльный застал меня в тот самый момент, когда я только переступил порог своего дома. Как верный слуга вашего величества я не стал тратить время на смену одежды, вместо этого я незамедлительно поспешил прибыть во дворец.
   - Где же вы пропадали столько времени, барон? Маркиз де Салан уведомил меня, что вы покинули лагерь возле сокровищницы древних несколько дней назад? И должны были давно быть дома?
   - Ваше величество, человек предполагает, а Единый располагает! Так сложились обстоятельства!
   - Ладно, этот вопрос мы разберем потом.- Император вдруг весело сверкнул глазами. Я пригласил вас, чтобы сообщить новость. На вашу личность поступил заказ. Кто-то нанял убийц, что отправить вас за Грань. Что на это скажете?
   - А что тут скажешь?- Я пожал плечами.- Удивляюсь, почему этого не сделали раньше? Чего ждали? Я ведь многим мозоли оттоптал. А убийцы пускай приходят! Встретим со всем нашим гостеприимством.
   - К сожалению, вам это не удастся!- Эдгар слегка откинулся в кресле, продолжая иронично поглядывать на меня. - Дело в том, что наемных убийц, которым поручили исполнение заказа, нашли задушенными на пороге главы клана. А еще ему в кабинет, прямо на стол, кто-то подбросил фигурку черного тигра. Глава совсем не глуп, он тут же отказался от выполнения заказа и сообщил заказчику, что барона Воронова охраняют некие силы. Не думаю, что заказчик окажется глупее главы клана наемных убийц.
   - Надо же!- Так же иронично хмыкнул я.- С такими защитниками я могу вообще меч на гвоздик повесить. Интересно, за какие такие заслуги мне столько счастья привалило?
   - Я к этому не причастен.- Категорично заявил Эдгар.- Мастера сами принимают решения. И никому не объясняют причины своих поступков. Но не спешите с мечом расставаться, "Черные Тигры" только от наемных убийц вас защитили! Насчет остального, заботьтесь о своей безопасности сами.
   - Ясно.- Действительно, а почему "тигры" обо мне такую заботу проявили? И ведь спросить не у кого.- А имя заказчика случайно вам не известно?
   - Нет. Глава клана профессионал, и заказчиков не выдает. Теперь о другом.- Эдгар резко превратился из неплохого мужика в императора. Я непроизвольно вытянулся по стойке "смирно".- Вот, возьмите эти документы. Я поручаю вам передать их владельцу.
   Он протянул мне несколько листков пергамента. Бросив на них взгляд, я замер на месте.
   - Граф Родион де Роста помилован моим указом.- Властно сказал император.- Его имя вновь внесено в Книгу родов империи. Так же я даровал бывшему виконту титул графа. Но, в связи с тем, что его отец давно умер, а земли и замок отошли по наследству младшему брату Родиона, я жалую ему бывшее владения барона де Врена, расположенные неподалеку от земель магистра магии Зоренга. Я повелеваю, графу де Роста открыть в своих владениях школу фехтования, и обучать в ней юношей, из дворянских родов, которые не в состоянии оплатить обучение. Со всем старанием. Империи нужны хорошие воины! Как минимум половина из его воспитанников должны получить звание мастера меча!
   Вот Эдгар загнул! Помиловал преступника, а взамен укрепил свои позиции среди обедневших родов империи! Теперь, многие из тех, кому обучения у мастера не светило по причине финансовых проблем, смогут воплотить свою мечту. Да еще и в будущем рассчитывать на хорошее место в армии или гвардии! И весь геморрой на голову Гордиона! Уже не знаю, что я бы выбрал, доживать свой век в должности капитана замковой охраны, или вернуть титул, а в придачу получить столько проблем! С другой стороны, Гордион еще не стар и теперь, когда скрываться больше не надо, он вполне может жениться. Детишки пойдут! Ну а насчет проблем со школой фехтования, справится, с божьей помощью!
   - Зоренг знает?- Спросил я.
   - Нет. И я жду графа в столице через неделю!
   - Хорошо. Сюрприз будет.- Я аккуратно свернул пергамент.- Завтра же отправлюсь. И графа обязательно привезу.
   - Тимэй, а где же ты пропадал?- Император снова исчез, а Эдгар появился.
   - К эльфам в гости заезжал.- Хмуро сказал я. Воспоминания об этих высокомерных леших испортило и без того плохое настроение.
   - И как? Неужели они тебя пустили в Лес?- Заинтересовался Эдгар.
   - Как же! Даже разговаривать не стали!- Огрызнулся я.
   - А зачем ты вообще к ним поехал?
   - Просто так. Интересно было.- Рассказывать о спасенном нами эльфе я не хотел. Вообще не хочу иметь с ушастыми ничего общего.
   -Ну-ну. - Эдгар сделал вид что поверил, но допытываться не стал.- Хорошо, иди отдыхай.
   Поклонившись, я покинул кабинет. Забрал оружие и поехал домой.
  
   На следующее утро я снова отправился в путь. Вчера я уговорил семейство де Монтекур погостить у меня еще несколько дней. Как оказалось, граф, получив от Эльмиры контакты строительной артели, успел построить собственную баню, чему был несказанно рад. Баня действительно пошла ему на пользу, стали меньше болеть суставы и наладился аппетит. О полном выздоровлении мечтать пока не приходилось, но и этот результат впечатлял. Камила только за это готова была носить меня на руках, но я отказался. Зачем мне будущую тещу в гроб раньше времени загонять? Я тяжелый! Во с Ларатой посоветуюсь, может, еще чем-нибудь тестю поможем.
   Виктории я подарил те самые украшения, которые из кладовки древних магов увел. В награду насладился видом сияющих глаз, и украдкой (пока родители не видят) сорвал поцелуй. Весь оставшийся вечер ходил как шальной.
   Выехали мы в привычной компании, кузены, Мирон и я. Колмана в этот раз брать не стали, дорога спокойная. Я бы и от кузенов отказался, но Рэдфорд настоял. Я рассказал ему о смене статуса Гордиона, и намекнул о вакантном месте капитана замка Зоренга, но он решил отказаться. Придется Зоренгу нового капитана себе искать.
   Прошли через портал, в Югоре задерживаться не стали. На обратном пути к Макиру и Анне заедем. До замка Зоренга дорога была привычная, но на середине пути дождь пошел, и пока мы доехали, вымокли до нитки. Даже плащи не спасли.
   Зоренг был в родном замке. И в Академию не сбежал, и по делам на другой конец империи не отправился. Увидев в каком виде, я к нему явился, о тут же усадил меня к горящему камину, а одежду высушил каким-то хитрым заклинанием. Прямо на мне. Не предупреждая. Когда он сделал пасс и от моих штанов пар повалил, я чуть со страху дара речи не лишился. А вдруг бы он что-нибудь неправильно сделал? И лишил меня очень важной части тела? Я еще с момента нашей первой встречи понял, что Зоренг редиска конкретная!
   - Зоренг, пригласи сюда Гордиона, пожалуйста.- Попросил я мага.- Мне вам кое-что сказать надо. Очень важное!
   - Хорошо, сейчас Гордион придет.- Зоренг свистнул Антошку и отправил его за капитаном.
   Гордион быстро явился на зов. Сердечно поздоровался со мной и сел в предложенное кресло.
   - Уважаемый магистр Зоренг.- Со скорбным видом начал я.- Так уж вышло, что именно мне приходится сообщать об очень печальном известии. Вашего капитана больше нет!
   - Не понял тебя Тимэй?- Вытаращил на меня глаза магистр.
   - Действительно, Тимэй, какая-то несмешная шутка!- Поддержал его Гордион.- Вот же я! Перед тобой сижу!
   - Нет!- Печально покачал я головой.- Не вижу я Гордиона перед собой! А жаль! Он моим другом и учителем был! Честное слово, я буду скорбеть о нем до конца дней моих!
   - Тимэй, прекращай свой балаган!- Зоренг кажется начал злиться.- Не смешно! Есть что сказать - так говори! Или может тебе лекарю показаться?
   - Вот, читай!- Я протянул Гордиону, вернее уже графу де Роста, императорские грамоты.
   Родион принял от меня пергамент, развернул его, и прочитав несколько строк, прямо впился глазами в текст. Побледнев, он схватился рукой за воротник, словно ему не хватало воздуха. Дочитав, он уставился пустым взглядом в стену, намертво зажав в руке пергамент.
   - Гордион, что с тобой?- Взволнованно спросил Зоренг.
   Не получив ответа, он начал тормошить капитана за плечо. Гордион очнулся от шока и перевел взгляд на меня.
   - Тимэй, зачем ты это сделал?- Спросил он помертвевшим голосом.
   - Что именно?- Поинтересовался я.
   - Зачем ты просил императора о моем помиловании?
   - Я этого не делал!- Открестился я.
   - Клянешься?- Требовательно спросил Гордион.
   Я поднялся с кресла и выпрямился во весь рост.
   - Клянусь, что никогда не просил его величество Эдгара Третьего о помиловании Родиона де Роста!- Торжественно сказал я. Но, садясь обратно, добавил.- Я герцога Рамайского попросил.
   - Зачем???- Застонал капитан.
   - Затем, чтобы ты снова стал тем, кем являешься по праву рождения!- Жестко ответил я.- Чтобы дети твои могли титул получить! Чтобы ты перестал скрываться, и начал жить нормальной жизнью! Чтобы ты ко мне на свадьбу приехал, иначе же тебя в столице не увидеть? А еще потому что ты первый человек, которого я встретил в этом мире! С Зоренгом-то мы на моей планете познакомились! Правда, здороваешься ты странно.
   И почесал некогда ушибленную макушку.
   Зоренг вырвал из рук своего капитана пергамент и быстро прочитал его. Потом еще раз, уже более вдумчиво.
   - Родион, ты чего так всполошился?- Вопросил Зоренг.- Тимэй все правильно сделал! У меня не удалось, а он сделал! Поздравляю тебя, дружище!
   - Да я ничего... Просто все так неожиданно.- Пробормотал новоиспеченный граф.- Так, Тимэй, рассказывай все по порядку! И со всеми подробностями!
   И я принялся рассказывать. Говорил я недолго, в принципе рассказывать было нечего. Зорег, узнав что я отказался от желания, посетовал. Такая вещь всегда может пригодиться, но я только отмахнулся. Не знаю, что от герцога требовать! Лучше попросить, по крайней мере, так отношения не испортишь. А ставить в неудобное положение советника императора весьма чревато. А вдруг ему мое желание не понравиться? Даже не желание, а сам факт, что его заставляют что-то делать!
   - Значит, Эдгар решил сделать первый шаг.- Задумчиво сказал Зоренг, когда я замолчал.- Он давно подумывает о военной академии. Сейчас большинство мастеров меча учеников себе сами набирают, а император хочет это дело на поток поставить. Пусть даже не все воспитанники мастерами станут, остальным тоже дело найдется.
   - А еще, мне кажется, что война не за горами.- Вложил и я свою лепту.- В мирное время большая армия не нужна, только казну разоряет. Раз потребовалось много подготовленных воинов, значит, есть вероятность войны. Правда, не знаю с кем.
   - Школа фехтования!- Может Родиону самогона капнуть? Слишком уж вид у него ошеломленный.- Сколько же учеников ко мне его величество направит? И где столько денег взять? Их же кормить, поить, одевать надо! Да и на оружие тоже монета нужна. Пока научатся правильно меч держать, сколько клинков поломают!
   - Я думаю, Эдгар на это дело золота отсыплет немного.- Успокоил бывшего капитана Зоренг.- Да и я тебе выделю пару тысяч. Без возврата. Считай это моим вкладом в оборону империи.
   - Я тоже денег дам.- Поддержал я мага. Денег мне было жалко, но и остаться в стороне я не мог.- И еще, я там меч привез. Тот самый, который обещал. Понимаю, мастером я еще не стал. Но, если говорить честно, вряд ли когда стану. Бойцом, но не более. А тебе этот меч подойдет, все-таки глава целой школы!
   - Один не справлюсь, инструктора нужны, сержанты. Слуги тоже. - Продолжал подсчитывать Родион.
   - Найдешь, наемников подыщешь, из тех, кто решил остепениться. А вот насчет слуг, меня послушай! В моем мире был такой монастырь, Шаолинь называется. Вернее не один монастырь, но это не так важно. Там монахи не только богу молились, но и боевые искусства изучали. А в остальное время работали. С полной отдачей. И еду выращивали и полы мыли. Да все сами делали! Тем самым свой дух закаляли, ну и тело тоже. Вот установи у себя такие порядки, кому не понравиться, скатертью дорога! Правда, у тебя благородные будут, как бы проблем не вышло.
   - Не выйдет!- Родиону очень понравилась моя мысль, да и в себя он уже пришел.- Уверен, ко мне самых безденежных отправят. Благородное происхождение и отсутствие благородного металла в кармане. Знаю я таких! Некоторые аристократы чуть-чуть богаче крестьян живут. И работать руками не боятся. Не поверишь, многие из них обедают не каждый день. Расскажешь мне подробней об этом монастыре?
   - Расскажу.- Пообещал я.- Только долго я задерживаться не могу, уж извини. И так невесту столько не видел. Да и дела в столице есть. Вот что, тебе через неделю надо перед императором появиться, приезжай на пару дней раньше. Остановишься у меня, там и поговорим спокойно. А я сегодня еще в Югор вернуться хочу, там у Макира в трактире заночую. Утром в столицу. Как вам такой план, ваше сиятельство?
   - Как же я отвык от этого обращения!- Пожаловался Родион.- А никуда не денешься, придется снова привыкать. Зоренг прости, но больше капитаном твоей стражи я быть не могу. Как Тимэй сказал, нет у тебя больше капитана!
   - Да я понимаю.- Усмехнулся Зоренг.- Не переживай дружище! Все к лучшему! А нового капитана я найду.
   На этом все закончилось. Меня уговаривали остаться на обед, но я торопился в Югор. Благо дождь уже кончился. Мои сопровождающие успели высушить свою одежду, и перекусить. Меч я графу вручил. Де Роста ломаться не стал, а принял подарок с удовольствием. Теперь у него полный комплект: меч и кинжал. Еще я кувшин "драконовки" оставил, пусть отпразднуют.
   Не смотря на прошедший дождь, дорогу не слишком размыло. Добрались до Югора без происшествий. Макир встретил нас радостно, да и Анна чувствовала себя хорошо.
   - Макир, крышу над головой предоставишь?- Спросил я, обнявшись со старым другом и поцеловав сестренку.- На ночь?
   - Глупые вопросы задаешь, Тимэй!- Широко улыбаясь, ответил Следопыт.- Причем ответ сам знаешь!
   - Ну а вдруг!- Усмехнулся я.- А как насчет покушать?
   - А вот с этим сложнее.- Макир сквасил физиономию прожженного скряги.- Надо посмотреть, может и завалялось что-нибудь!
   - Да мне хоть корочку хлеба!- Жалобно протянул я.
   - Ладно уж, иди за стол!- Рассмеялась Анна.- Будет тебе корочка!
   И не обманула. Корочку хлеба принесла. На отдельной тарелке. Вот только эта корочка, почти в половину каравая затянула. Ну, еще так, по мелочи. Борщика наваристого, ребрышек бараньих, салатов пять штук. Колбасы, ветчину, сало копченое да сыр я вообще не считаю. Разве это еда? Не еда, так, закуска. Овощей разных. Рыбки. Остановилась тогда, когда площадь столешницы закончилась. Все равно буду всем рассказывать, что меня только корочкой хлеба угостили!
   Все съесть не получилось, хотя видит бог, я старался. Анна настоящая мастерица и стряпух подобрала отличных. Вкусно! А вот размер желудка подкачал! Что поделать? Нет в жизни справедливости! Сыто отдуваясь, я поднялся из-за стола и подошел к Макиру, стоящему за стойкой.
   - Замечательно у вас кормят!- Сказал я.- Как вижу, многим твой трактир приглянулся?
   -Да! Спасибо Единому, грех жаловаться!- Макир с удовольствием осмотрел заполненные столики.
   Народу и в самом деле хватало. Купцы, чиновники, даже парочка дворян со слугами. И все с аппетитом уплетали предложенные яства. И довольно высокие цены их не смущали.
   - Ладно, пойду наверх. Объелся.- Пожаловался я. - Потом, как освободишься, зайди. Разговор есть и не один.
   - Зайду, разумеется.
   Я было повернулся к лестнице на второй этаж, как вдруг уловил чей-то взгляд. Установив от кого он исходит, я изменил планы.
   - Похоже подниматься незачем. - Поведал я Макиру.- Пока ты занят, собеседник здесь найдется.
   Прошагав к столику, за котором сидел одинокий человек, в костюме небогатого купца, я без приглашения сел на стул.
   - Здравствуй, Кот.- Сказал я.
   - И вам здравствовать, ваша милость.- Не слишком радостно, но и без агрессивности ответил главный вор Югора.
   - Смотрю, зубы вырастил.- Продолжил я светскую беседу.
   - Пришлось. - Вздохнул он.- Без зубов есть трудно. А здесь кормят вкусно. И необычно.
   - Рецепты с моей родины.- Просветил я вора.
   - Теперь понимаю, откуда такие блюда.- Кивнул он.
   - Зло на меня держишь?- Прямо спросил я.
   - Есть, немного.- Не стал отрицать Кот.- Правда, когда узнали, что вы весь общак действительно в храм отдали, себе даже монетки не взяли, как-то даже уважать стал.
   - Ты уж извини, за прошлый раз.- Повинился я.- Немного вспылил. Не люблю, когда моих близких обижают. Зато дошло быстро. Так ведь?
   - Так.- Вздохнул он.- До самого тупого дошло. Зато теперь трактир - территория нейтральная. Так решено было. Раз мы не можем с владельца деньги брать, пусть хоть так пользу приносит. А мы здесь встретиться можем, с разными людьми. Потолковать, обсудить все. И никто за нож не схватится, все правила знают. Мы даже по счетам честно платим!
   - Вот это мудрое решение!- Одобрил я.- Юрмар!
   Здоровяк немедленно приблизился.
   - Принеси кувшин, ты знаешь какой.
   Не прошло и минуты, как кувшин был на столе.
   - Что это?- Подозрительно спросил вор.
   - "Драконовка", высшего качества!- Я придвинул емкость к собеседнику. - Не бойся, не отравлено. Вдруг у тебя настроение соответствующее будет, а выпить нечего. Бери, не стесняйся!
   Кот хмыкнул, но кувшинчик взял. Литра на три кувшинчик-то.
   - И еще сказать тебе хочу.- Я приглушил голос.- Не для всех, для тебя только. Ну, еще если в Мормакс весточку дашь, благодарен буду. Его величество новую службу создает, воров и убийц ловить. И не так как сейчас это стража делает, а по-взрослому. И работать там люди опытные будут, со всеми полномочиями. Так может профессию сменить? Пока не поздно? И учти, договориться, как со стражей, не получится.
   Я решил немного жути нагнать, пропаганда она и на Мархе пропаганда. Даже такая.
   - Точная информация?- Немного напрягся Кот.
   - Из первых рук.- Ответил я.- Смотри, сейчас еще есть время соскочить, потом уже разговоров не будет. Вернее будут, но не всем они понравятся.
   - А расписка моя?- Вдруг вспомнил вор.
   - Расписка? А! Ну, ты слово держишь, так и я соответственно. Могу ее вернуть, или в камине спалить. Взамен, если не изменишь род деятельности, могу сотрудничество небольшое предложить.
   - Это как?
   - Ну, не всеми ты доволен. Так ведь? Уверен, есть воры, которые тебе мешают. А убрать своими руками ты их не можешь! Зато я смогу.
   - Стучать, значит предлагаешь?- Ощерился он.
   - Дурак! Стучать я тебя заставить могу.- Усмехнулся я.- А я тебе сотрудничество предлагаю. Не спеши, обдумай все услышанное. Захочешь поговорить, свяжешься со мной через Макира.
   Я поднялся со стула. Информацию к размышлению я дал, крючок закинул. Без плотных контактов среди "воров в законе" все равно не обойтись. Это только в книгах и фильмах опера преступления силой мысли раскрывают. В жизни без стукачей среди преступников не получится. И, чем выше статус завербованного, тем лучше для дела. Полностью искоренить криминал невозможно, но есть шанс основательно его проредить. Чем я и думал заняться.
   Пусть из предпринятых десяти вербовок хоть одна сработает, уже будет неплохо.
   - Ах, да! Совсем забыл!- Я немного задержался.- Тут ко мне в дом пара придурков влезла. Навела их девка, злобная да глупая. Но это не твоя печаль! Краденное у них обещался Хромой выкупить, да по такой цене, что я почти по земле от смеха валялся. Будь другом, передай ему, что времени сейчас нет. Но, если он и дальше на мое имущество будет рот разевать, я очень огорчусь. Даже аппетит пропадет. И тогда ему, и не только ему, будет плохо. Передашь?
   - Передам, при случае.- Вор очень пристально посмотрел на меня. - Непростой вы человек, ваша милость! И в себе уверенны.
   - Все под Единым ходим.- Серьезно ответил я.- Просто я знаю, чего хочу! И умею.
   Кивнув ему на прощание, я пошел наверх. Обожрался я все-таки. Тяжко.
  
   С рассветом мы были в столице. С Макиром легко договорились обо всем. Собирать слухи, при этом никуда не вмешиваясь, он без колебаний согласился. Значит, у меня один город прикрыт. Пусть не сто процентов, но достаточно для начала работы. А с остальными потом разберемся.
   Еще Макир очень обрадовался, что его бывшему командиру возвращено его доброе имя.
   - Эх, кабы не трактир, пошел бы к нему сержантом!- Посетовал он.
   При этом Следопыт хорошо понимал, что трактир это более хлопотно, но и гораздо прибыльней. А женатому человеку надо семью кормить.
   Дома было все спокойно. Виктория встретила меня радостно, не иначе как поджидала. Граф еще отдыхал, а вот графиня пила чай в гостиной.
   - Барон, вы вернулись!- Приветливо сказала она.- Право, как неудобно получается! Мы заняли ваш дом, мешаем вам спокойно отдыхать. Но, надо признаться, эта ваша баня, просто чудеса творит! Даже я стала чувствовать себя гораздо моложе. А мой муж вообще готов в ней поселиться!
   - Ваша светлость, мой дом - ваш дом! - Склонил я голову.- Вы можете оставаться здесь, сколько будет вам угодно. И вы ничуть не ограничиваете меня. Наоборот, я рад вашему присутствию!
   Обменявшись любезностями, мы разошлись. В день моего возвращения я не успел зайти к Джару, и теперь решил наверстать это упущение. Интересно, что он там придумал? Но расставаться с Викторией я не желал. Даже на минутку. Значит, можно совместить приятное с полезным.
   - Дорогая, не составишь мне компанию?- Спросил я.
   - С удовольствием!- Ответила Виктория.- Куда мы идем?
   - Мы идем на выставку достижений орка-механика с дипломом.
   В мастерской нас встретил Джар, а за спиной его стояло что-то большое, загадочное, накрытое куском полотна.
   - Вот, господин барон. Я закончил!- Орк горделиво оскалил клыки.
   Он снял полотнище и представил на мой суд свое творение.
   - Мать моя женщина! Ты как это сделал? И что ты сделал?
   Аккуратная и компактная швейная машинка в моих чертежах, превратилась в огромный и сложнейший агрегат, размером в половину малолитражного автомобиля. Ножной привод, о котором я рассказывал орку, скромно пристроился внизу, рядом с непонятным устройством. Игла, с уже заправленной нитью, хищно блестела, готовая протыкать все и вся.
   - Челнок я так и не сумел сделать.- Повинился орк.- Вместо него я вот такую конструкцию приспособил. А все остальное по вашим чертежам.
   Он указал на устройство, которое так привлекло мое внимание. Я с умным видом оглядел ее, пару раз многозначительно хмыкнул и одобрительно кивнул. Если честно, я и сам не понял принцип работы. Но я не технарь, я так, погулять вышел. Главное чтобы работало.
   - Продемонстрируй, что у тебя получилось.- Приказал я.
   Джар сел на стул, сноровисто заправил два куска ткани, сложенные вместе и качнул привод огромной ножищей. Агрегат заворчал, зашуршал, забурчал, но начал выполнять возложенные на него задачи. Иголка словно оголодавший цыпленок принялась клевать ткань, оставляя за собой ровный шов. Джар виртуозно менял направление шва, и машинка слушалась своего создателя. Наконец, закончив демонстрацию, орк протянул мне образец.
   - Что скажешь, дорогая?- Спросил я Викторию, рассматривая строчки.
   - Эта штука может шить?- Звезда моя взяла простроченную ткань, поковыряла шов ноготком, попробовала его на разрыв и довольно улыбнулась.- Какие ровные стяжки! И так быстро!
   - Вот тут можно менять усилие. - Пояснил орк, указывая на небольшой штырек.- Для тонкой ткани, для плотной, и даже нетолстую кожу шить можно. Я пробовал! И иглы разные есть! Только нить нужно ровную, иначе плохо получается. Шелковая лучше всего идет.
   - Ну, ты даешь!- Развел я руками.- Не ожидал, что у тебя получится! Сложно будет еще одну такую сделать? И что по затратам выходит?
   - Собрать можно, только в первый раз трудно. Если все части в наличии, сборку за один день можно выполнить! А затраты от количества зависят. Можно в разных мастерских заказ сделать, а потом только собрать.
   - Джар, я думаю ты не откажешься немного золота заработать?- Спросил я.- Правда не знаю, как ее продавать? Не сам же я буду по гильдиям бегать? Тут человек с определенной хваткой нужен. К тому же, надо успевать, пока ее наши конкуренты копировать не стали! Вот что, заказывай части еще на две машинки, а я подумаю как сбыт наладить! И, подумай над способом сделать ее компактней, а то не везде ее поставить можно. Клеймо поставь, своего клана и личное. Пусть все знают, кто ее сделал! Ну, а пока прими заслуженную награду! Ты настоящий мастер!
   Я высыпал на его мозолистую ладонь горсть золотых монет.
   - Спасибо вам, ваша милость, но только это не моя заслуга.- Пробормотал орк, глядя на деньги.- Это же ваш чертеж был. Вот если бы я сам такое придумал, был бы мастером, а так....
   - Глупости говоришь!- Оборвал я его.- Чертеж может и мой, но сам я никогда бы такое не сделал! Руки у меня кривые и соображалки не хватает. Да и замену челноку ты сам разработал. Мастер ты настоящий!
   Вернувшись в дом, я озадачил Мирона поиском единственного знакомого мне купца. Того самого, которому я фокус со шкатулкой показал.
   - Мирон, срочно разыщи мне купца Левмона и передай, что я хочу его видеть. И как можно скорей! Скажи, что есть дело на очень крупную сумму.
   - Все сделаю, господин барон!- Пообещал вампир и умчался на поиски купца.
   - Тимэй, я понимаю, что ты не можешь говорить о своей родине, но я теряюсь в догадках.- Виктория смотрела на меня испытывающим взором.- Ты говоришь на языке, о котором никто и никогда не слышал, ты обладаешь столь разносторонними талантами, что просто не вериться, как это все может быть в одном человеке. И ведешь ты себя очень необычно.
   Блин, но почему граф отказался сообщить ей обо мне? Что я родился в другом мире? Зачем эти проблемы? Но я не хочу больше врать Виктории, пусть она все сейчас узнает, а не после свадьбы. Иначе получается, что я обманываю ее. А я этого не желаю!
   Словно услышав мои мысли, граф де Монтекур появился в гостиной.
   - Ваше сиятельство, я не знаю причин, по которым вы решили не сообщать своей дочери правду обо мне, но я так больше не могу.- Без приветствий и прелюдий набросился я на графа. - Я не прошу вашего разрешения, я просто ставлю вас в известность!
   - Тимэй, я вовсе не против этого.- Мягко сказал граф, вовсе не обидевшись на мои резкие слова.- Просто мне казалось, что именно ты должен все ей рассказать. Вот, этот момент настал.
   - Отец, о чем рассказать?- Виктория переводила взгляд с меня на графа.- Тимэй, что происходит?
   - Капельку терпения, дорогая, сейчас ты все узнаешь.- Я успокаивающе взял ее за руку.- думаю, в моем кабинете мы можем спокойно поговорить. А если нам кто-нибудь попробует помешать, разрублю на сотню частей! Пойдем!
   Мы поднялись на второй этаж, я отварил дверь в кабинет, посторонился, пропуская Викторию и вошел вслед за ней. Усадив девушку на диван, я сел в кресло напротив. Мгновение помолчал, собираясь с мыслями, и решительно начал:
   - Мое имя не Тимэй. Меня зовут Тимофей Воронов. И я никогда не был в Альдаре. В этом мире я появился несколько месяцев назад.
   - В этом мире? Значит....
   - Да. Я родился и жил в другом мире. И в моем мире нет магии.
   Рассказ затянулся на пару часов. Виктория слушала очень внимательно. Вопросов она задала множество, но первым был о моем семейном статусе в том мире. Узнав, что я никогда не был женат, она успокоилась и потом уже просто удовлетворяла свое любопытство. Надо отметить, что хоть вопросов было много, но заданы они были весьма корректно. Другая бы взяла меня за глотку и вытрясла все, вплоть до младенческих воспоминаний, но воспитание не позволило Виктории глубоко лезть в душу. В конце я извлек из тайника смартфон и сделал несколько снимков. А Виктории не показал. Просто попросил сидеть смирно и смотреть на меня. Появилась у меня одна интересная мысль.
   - Теперь ты знаешь все. Ну, большую часть. - Я уже пересел с кресла на диван, и теперь сидел рядом с Викторией.- Что скажешь? Изменилось ли твое отношение ко мне? Ведь я родился в другом мире. Но я люблю тебя, люблю всем сердцем, всей душой! Примешь ли ты меня, такого, какой я есть?
   В ответ девушка прижалась щекой к моему плечу. Несколько минут мы молча сидели, боясь пошевелиться и спугнуть это потрясающее чувство единения душ. Внезапно Виктория шмыгнула носом.
   - Что такое? Чем ты расстроена?- С тревогой спросил я.
   Она молча помотала головой, еще сильней прижимаясь ко мне и пряча лицо. Я сорвался с дивана и встал на колени перед любимой.
   - Виктория, Вика, что с тобой? Не молчи, скажи хоть что-нибудь!
   - Все хорошо!- Глаза у нее были мокрые, но губы улыбались.- Просто я так счастлива!
   Я, продолжая давить коленями пол, обнял ее и поцеловал в соленые от слез глаза. Старое, веками проверенное средство, не подвело и уже через секунду слезы прекратились. Я бы с превеликим удовольствием простоял так не один час, но и так наше общение затянулось. То, что мы находимся наедине до свадьбы, было нарушением всех приличий, а я не желал чтобы по дому начали гулять слухи. Потому что рано или поздно эти слухи выплеснутся за пределы дома и неизвестно к чему приведут.
   - Пойдем?- Тихонько сказал я.- Не стоит заставлять твоих родителей думать о нас плохо. А еще я есть хочу.
   - Пойдем.- Рассмеялась она. И тут же гордо добавила.- У меня единственной будет муж из другого мира! Не то, что у прочих!
  
   После обеда ко мне пожаловал Левмон. Купец степенно поклонился, войдя в гостиную, и без стеснений принял от служанки бокал вина.
   - Господин барон, ваш слуга сказал, что вы хотели меня видеть.- Сказал он, оглаживая бороду.- Вам потребовались мои скромные услуги?
   - Да, потребовались.- Не стал я тянуть время.- Скажите, вы хороший купец?
   - Я думаю что хороший.- Если купец и был удивлен моим вопросом, он этого не показал.- Начинал я с очень небольшой суммы, оставленной мне отцом в наследство, а теперь мое состояние входит в сотню самых богатых купцов столицы. И в гильдии я на хорошем счету.
   - В таком случае вы сможете по достоинству оценить мое предложение. Прошу вас, идите за мной.
   В мастерской купцу было продемонстрировано чудо технической мысли. Суть Левмон уловил быстро. Он чуть ли не обнюхал машинку, пощупал каждый выступ, придирчиво осматривал сшитые куски ткани. И тут же проявил свою купеческую хватку.
   - Ваша милость, вы же понимаете, что получать деньги вы будете до того момента, пока кто-нибудь не разберет вашу машинку, скопирует ее и начнет продавать дешевле?
   - К сожалению понимаю.- Вздохнул я.- Единственным выходом я вижу сделать много машинок и продать их в короткий срок. Чтобы успеть собрать сливки до печального момента.
   - Это правильное решение, но я могу предложить еще один вариант. - Купец еще раз взглянул на агрегат.- Что если обратиться к магу, хоть к тому же господину Нанику? Он может наложить охранные заклинания на корпус, чтобы при попытке взлома, весь механизм уничтожался! Это хоть частично обезопасит ваше изделие.
   - Мысль хорошая, но механизм периодически надо смазывать.
   - Тогда наберем несколько человек, обучим их, дадим им амулеты для доступа к механизму, и пусть они оказывают услуги по обслуживанию. И взять с них клятву!
   - Это возможно.- Я прикинул варианты. - Господин Левмон, вы возьметесь за это дело?
   - Разумеется, господин барон, разумеется!- Купец оживленно потер руки.- На этих механизмах можно хорошо заработать! И я не упущу такой возможности! Обговорим условия?
   - Обговорим.
   Признаться, будь на моем месте толковый экономист или человек имеющий опыт бизнеса, можно было бы получить более хорошие условия, но и так прибыль должна быть великолепной. А я последнее время был очень озабочен состоянием своих финансов.
   До свадьбы осталось меньше трех месяцев. А где саму свадьбу праздновать? В моей усадьбе все гости не поместятся, а в доме де Монтекур я не хочу. Со стороны буду казаться голодранцем, кем в принципе и являюсь. Ресторанов больших в империи нет, да и принято, чтобы свадьба была в доме жениха. Купить большой дом в центре столицы мне просто не по карману. Вообще-то мне еще доля малая от сокровищ древних полагается, но насколько она будет весомой? А свадьба у меня будет по-русски! То есть широкая, звучная и хлебосольная! Только вот золота на это мероприятие надо приличное количество. Да и потом на что-то жить надо. Вот и хватаюсь за любой доход.
   Когда все условия были оговорены, и купец умчался продумывать рынок сбыта, я обратился к графу за помощью.
   - Ваше сиятельство, император согласился на создание оперативно-следственной группы розыска. Ее руководителем назначен маркиз де Салан.
   - Я знаю маркиза.- Кивнул граф.- Достойный и уважаемый человек. Великолепный командир. Служил на границе, боролся с контрабандистами. Даже в Тайной канцелярии успел послужить. Его вся империя знает, император не раз ставил его в пример. Правда иногда бывает излишне строг.
   - Мне тоже показалось, что маркиз будет хорошим начальником. И с характером его справимся. Но вот где остальных сотрудников брать? А выбирать надо тщательно, количественный состав группы пока не утвержден, но я не думаю что он будет большим. У вас никого нет на примете?
   Граф, судя по реакции, ждал этого вопроса и тут же выдал с десяток имен. Одно из них заставило меня встрепенуться.
   - Макс Прем? Как же я о нем забыл!
   - Вы знаете Према?- Удивился граф.
   - Еще бы! Он меня в тюрьму сопровождал. Да еще и отдельную камеру выбил и тюфяк тоже! Благодаря этому срок пролетел мгновенно!
   - Ах, да! Анри рассказывал.
   - А где он? Я его сегодня не видел.
   - Он покинул столицу сегодня утром. Есть некоторые мелкие проблемы, которые срочно требуется урегулировать. Завтра или послезавтра он вернется. - Граф помолчал, а затем продолжил.- Тимэй, я очень благодарен тебе за гостеприимство, но завтра мы тоже возвращаемся в наш дом. И не уговаривай, остаться мы не сможем. В конце концов, это нарушение правил приличий. Но, наш дом всегда открыт для тебя.
   - Благодарю Аскольд и все понимаю.- Раз граф перешел на "ты" то и мне не грех. Тем более что он сам ранее разрешил. - Признаюсь, я хочу, чтобы вы остались, но с другой стороны, не так далеко вы и уезжаете.
   - А еще я хочу свою баню опробовать и с твоей сравнить.- Признался Аскольд.
   - Интересно будет услышать результаты.- Я слегка потянулся, разминая мышцы спины. Устал я что-то.- А теперь, не хотите скоротать время за игрой?
   - Тимэй, я не одобряю азартные игры!- Строго сказал граф.
   - Так это не азартная игра, то есть не на деньги. Просто детская забава.
   - Что же, можно попробовать.
  
  
   - А-3!
   - Ранил.
   -А-4.
   - Ранил.
   - А-5.
   - Вы ошиблись, сэр! Черная Борода никогда не был в этих водах! Результат вашего выстрела - дохлая селедка вверх брюхом!
   Большинство попаданцев учат неразумных аборигенов играть в благородные и высокоинтеллектуальные шахматы. Причем сами попаданцы, как правило, имеют первый разряд. Как минимум. Невзирая на земную профессию, характер и область интересов. Правда, некоторые из нашей братии предпочитают нарды. А вот я в шахматы играть почти не умею, так, в школе баловался немного. И нардами никогда не увлекался. Поэтому я обучил будущего тестя "морскому бою". Игра простая, но завлекательная. Правила граф уяснил быстро и после первой же партии вошел во вкус и потребовал продолжения банкета. Когда нас нашли обеспокоенные дамы, потерявшие своих мужчин, у нас шло нешуточное сражение. С переменным успехом. Поддаваться я не стал. Зачем? Лучше от игры удовольствие поучить! Графиня тут же присоединилась к мужу, помогая ему в нелегком бою, а Виктория приняла мою сторону. Жалко конечно, что ей пришлось против родителей выступить, зато она сражалась на стороне будущего мужа. Удовольствие получили все!
   Потом графиня поинтересовалась, какие еще игры распространены в моем мире. На секунду я опешил, ведь Анри утверждал, что его мать не в курсе моей истории? Но Аскольд, видя мое замешательство, поведал, что пока я просвещал Викторию, он составил беседу с женой.
   - А я сразу сказала, что Тимэй абсолютно не похож на наших дворян.- Заявила Камила.- Правда я списывала это на Альдару, но потом меня посетило сомнение. Эмигранты из Альдары хоть и редкость, но периодически появляются в империи. И по слухам, воспитание дворян в Альдаре почти не отличается от нашего. А вы явно выбивались из картины.
   Вот так! Моя будущая теща - Холмс в юбке! А я ее за тихоню и домоседку держал. Блин, у меня такое ощущение, что вокруг меня одни папаши Мюллеры собрались. И каждый мою личность своим колпаком накрывает. И о какой следственной группе может речь идти, когда тут каждый второй Мэгрэ, а третий Пуаро?!
   - Так какие же игры есть?
   - Если я начну все перечислять, и рассказывать правила, хоть кратко, в аккурат к свадьбе закончу.- Пожаловался я.- Их ведь сотни! Некоторые требуют специальных приспособлений. Пожалуй, я закажу несколько комплектов настольных игр, но это потом. А сейчас, если желаете, могу вам рассказать историю о пиратах.
   Весь оставшийся вечер занял вольный пересказ "Острова сокровищ" в моем исполнении.
  
   Глава 2
   И снова вызов во дворец. Как я устал от всего этого! Не успел я Викторию и ее родителей проводить, как человечек из дворца прискакал, весточку от императора притаранил. А в весточке той, черным по белому говорилось, что желает меня император видеть, причем незамедлительно. И отказа не примет. Зараза венценосная!
   Пришлось ехать. Еще и погода хулиганит! Дождя можно сказать, что и нет, так моросит чуть-чуть, но настроение от этого не улучшается. Скорей бы уже снег лег, хоть грязи этой меньше стало бы. Хорошо еще, что в столице дороги камнем мощенные, иначе вообще грустно было бы. А на проселочных дорогах сейчас что делается? Нет, умные люди в такую погоду дома сидят. И, за неимением телевизора в камин смотрят.
   В общем, до дворца я добрался, пусть и в плохом настроении. Поздоровался с императорским секретарем, сдал оружие знакомым гвардейцам, прошел проверку у дежурного мага и явился пред ясные очи Эдгара Третьего.
   - Барон, я вызвал вас по поводу предполагаемого состава вашей группы.- Возвестил император.- Надо определяться и начинать подготовку. Маркиз прибудет через три дня, я дал ему небольшой отпуск. К этому времени надо подобрать кандидатуры.
   - Ваше величество, да я бы с радостью! Только вот знакомых у меня здесь мало. Кого рекомендовать, не знаю.- Покаялся я.
   - Ничего, вы определитесь, какого типа вам нужны сотрудники, а мы подумаем, кого вам предложить.- Подбодрил меня он.
   - Тогда я предлагаю начать с двух полноценных групп. Это на тот случай, если придется работать в двух местах одновременно.- Начал я.- Больше, я думаю, сейчас набирать нецелесообразно. Можем не успеть подготовить. Сами группы будут формироваться в процессе обучения. Нам нужны разумные, хорошо разбирающиеся в законах и делопроизводстве. Это буду следователи. Потом, оперативники. Про оперативников я вам рассказывал, понимаете, какого типа сотрудники нам нужны. Далее идут эксперты. Вот тут придется прибегнуть к помощи магов. И алхимиков. Нужно чтобы они могли точно определить, применялась ли на месте преступления магия, какого характера, и возможное считывание ауры преступника. И некромантия, если будет возможность. Менталисты обязательно. Алхимик будет работать по профилю, определять различные вещества. Так же нужен тот, кто сможет разобраться с ранами на теле. Каким оружием были нанесены, с какой силой, с какого расстояния? Еще множество факторов. Группа силовой поддержки, которая сможет штурмом небольшой дом взять. Если придется атаковать замок, будем армию просить. И еще архивариус. Принимать разумных надо не обращая внимания на титулы. Некоторые простолюдины сто очков форы дворянам дадут! На некоторые должности можно и женщин брать.
   - Женщин?- Удивленно поднял бровь Эдгар.
   - Женщин.- Подтвердил я.- Женщины в большинстве своем более усидчивы и аккуратны. В отличие от нас, мужчин. Поэтому с документами они смогут работать лучше. К тому же если придется женщину обыскивать, не мужикам же это поручать? Они о деле тут же забудут!
   - Это точно!- Эдгар уже улыбался в открытую.- Действительно, а если придется аристократку досмотреть? Скандал будет!
   - Скандалов и так хватит.- Вздохнул я.- Чтобы их было меньше, нам полномочия нужны очень серьезные.
   - Полномочия будут.- Успокоил меня император.- Да, это не просто группа получается, это прям организация!
   - А для этой организации и материальная база нужна.- Решил я выложить требования полностью.- Нам нужно помещение, в котором будут не только кабинеты и лаборатория, но и морг. И костюмерная. А так же полное оснащение группы. Амулеты там, спецсредства, прочее.... В общем, сумма выйдет изрядная.
   - Это я уже понял.- Император потер виски, осознавая, что заботы еще даже не начались.- И когда можно будет ждать от группы результата?
   - Не менее чем через полгода.- Отрезал я.- Подготовить людей за более короткий срок вряд ли получится. При условии что я сам не полностью представляю, как будет проходить учеба. Это еще не говоря, что людей пока что и нет вовсе. Да, а чем привлекать будем? Какое жалование? Чтобы люди могли полностью отдаваться работе, деньги зажимать не стоит! И еще, я требую в обязательном порядке проверять каждого у менталиста раз в четыре месяца. Думаю, чаще не стоит.
   - Это разумно. - Согласился император.- Вот что, сейчас пойдешь к герцогу Рамайскому, у него есть кандидатура. Но решать тебе. Не подойдет - не принимай!
   - Слушаюсь! - Я поклонился и направился к выходу.
   - Ах, да! Совсем забыл!- Остановил меня оклик императора.- Тимэй, так ты говоришь, просто хотел к эльфам в гости съездить? И они тебя, злодеи, не пустили?
   - Так и было!- Я с каменной физиономией кивнул в ответ.
   - Просто мне сегодня депеша из Леса пришла, так в ней разрешение некому барону Воронову на одно посещение этого самого Леса. Не знаешь, за что такая милость?
   По ехидной ухмылке Эдгара и зяблику было ясно, что он в курсе всего случившегося.
   - Понятия не имею! - Открестился я.
   - И больше в гости к ним не собираешься?
   - Нет. Они меня не накормили, не напоили, и спать не уложили! Я обиделся и больше с ними дружить не хочу!
   - Право твое, только я такое им сообщать пока не буду. Кто знает, как у тебя жизнь повернется?- Император аккуратно свернул пергамент и перевязал его зеленой ленточкой.- Пусть пока у меня полежит. Может и пригодится когда-нибудь!
   На это мне ответить было нечем, и я отправился к герцогу.
   - Барон, как вы относитесь к Тайной канцелярии?- Огорошил меня герцог первым же вопросом.
   - В принципе положительно, не считая единичного случая в Югоре.- Чистосердечно ответил я.- Правда, не так уж часто я сталкивался с "канцелярами". Тофар, Льюис и Литтон в Мормаксе, этот начальничек, о котором я докладывал, вот и все. А, нет! Был еще один персонаж, в замке Зоренга появлялся. Хем его звали. Имя не настоящее, настоящего я не знаю. Забавный такой!
   - И что же с ним не так?- Заинтересовался герцог.
   - Да, нет, хороший мужик. Есть в нем азарт, хватка, да мозги работают. Неплохой опер получился бы. Просто как вспомню, что за прикрытие он себе выбрал!
   - Я рад, что вы хорошего мнения о моем сыне.- Герцог тепло улыбнулся, а меня холодный пот прошиб. Вот так дела! Хем его сын? А я обещался ему рожу начистить!
   - Скучно ему в Шестом отделении.- Поведал высокопоставленный отец.- Вот он и решил к вам проситься. Как вы на это смотрите?
   - Почему бы и нет?- Пожал я плечами.- Но, только при условии, что он будет подчиняться все приказам.
   - Это безусловно.- Герцог с самым серьезным видом кивнул.- Более того, я вам это гарантирую. Если будут проблемы, обратитесь ко мне!
   - При всем уважении, но беспокоить я вас не буду.- Твердо возразил я.- Если Хем, или как там его на самом деле, будет в нашей с маркизом группе, то и разбираться с его поведением будем мы. Он не маленький мальчик, чтобы папочке на него жаловаться. Сами воспитаем и перевоспитаем.
   - Вот это правильно! Вот это замечательно!- Советник взял со стола колокольчик и позвонил. Заглянувший в кабинет секретарь только кивнул на вопросительный взгляд герцога.- Кстати, он в приемной. Можете забирать его прямо сейчас.
   - Заберу.- Вздохнул я.- Побеседуем.
   - Отлично. Да, я передал гранд-мастеру ваши требования насчет магов, он обещал подобрать кандидатуры.
   - Можно из тех, у кого сила не так велика. Главное, чтобы знаний хватало.- Посоветовал я.
   - И это тоже учтено. А виконта де Монтекур вы тоже примите?
   - С этим сложнее. Возможно, в силовую поддержку. Оперативником ему вряд ли стать получится, слишком уж характер прямолинейный. А воин он отличный, тем более я его в рукопашном бою немного натаскал. Но, я еще подумаю.
   В приемной меня ожидал старый знакомый. Теперь стоящий передо мной человек нисколько не напоминал мелкого воришку. Прямая спина, открытый взгляд, приветливая улыбка, скромная одежда. Он не бросался ко мне на грудь, не кричал, что счастлив меня видеть. Он просто ждал меня.
   - Добрый день.- Поздоровался я, не называя по имени. Настоящего я не знал, а Хемом величать неудобно.
   - Здравствуйте, господин барон.- Негромко ответил он.- Граф Ранэр, к вашим услугам.
   - Ваше сиятельство! - Я поклонился по всем правилам этикета.
   - Оставьте, барон! Для вас я просто Генрих!
   - Молодец, первую проверку прошел.- Я сбросил с себя всякое притворство.
   - И много еще таких проверок будет?- Нисколько не обидевшись, спросил граф.
   - Достаточно.- Я улыбнулся ему.- Что же, погода на улице отвратительная, а поговорить нам надо. Может быть, вы предложите подходящее место?
   - Разумеется, прошу вас!
   Мой, возможно, первый оперативник, привел меня в огромный вытянутый зал, стены которого были полностью завешаны картинами. Никаких пейзажей и натюрмортов, только портреты.
   - Итак, Генрих, почему ты решил оставить неплохую должность и попытать счастья в новом деле?- Без предисловий спросил я.
   - Скучно мне там.- Генрих смотрел открыто и спокойно.- К тому же на меня большое впечатление произвели ваши действия в замке Зоренга. Я подумал, что могу у вас чему-нибудь научиться, но теория мало чего стоит без практики. Как только я узнал от отца о создании новой группы, я тут же решил попробовать себя этом деле. Но вы не думайте, барон, я не попрыгунчик какой-нибудь! Просто когда Шестое отделение только формировалось, я решил что там смогу пользу приносить, а на самом деле большую часть времени слоняюсь по империи, как мышь по пустой кухне. Дела хочу! Настоящего!
   - Во-первых, предлагаю общаться по именам, если только ситуация не требует обратного. Во-вторых, если ты настроен на лихие атаки, на живые действия, на ежеминутные подвиги - забудь! Большую часть времени опер проводит за бумагами. И шевелит мозгами. Если он куда-то бежит, значит, он уверен что это надо делать!
   - Я понимаю...- Попытался вставить словечко маг. Но я его оборвал.
   - В-третьих, работать придется с разными разумными. Я собираюсь привлечь к сотрудничеству всех, кого посчитаю нужным. И простолюдинов в том числе. И не факт, что у тебя будет должность выше какого-нибудь вчерашнего свинопаса. Возможно, тебе придется подчиняться ему. И не твой титул, ни титул твоего отца роль в этом играть не будут. Сможешь работать в таких условиях?
   - Смогу.- Твердо и уверенно сказал он.- Я все понимаю, кто лучше работает - тот и старше. И в этом нет урона чести! Но я хочу стать лучшим! Для этого готов много трудиться и выполнять все приказы.
   - Вот слова настоящего мужчины!- Восхитился я.- Мне импонирует ваше отношение к будущей службе, но окончательное решение будет принято после прибытия маркиза де Салана. Но я уверен, что маркиз меня поддержит.
   Я специально указал, что именно маркиз является главой нашего предприятия. Я действительно не собирался делать из него "зицпредседателя Фунта", а надеялся на сотрудничество. Кандидатуры подобрать я и сам могу, но решение будем принимать коллективно.
   - А чьи это портреты?- Спросил я, вертя головой по сторонам.
   - Это императоры Мелинские.- Ответил граф, с уважение взирая ни лики бывших властителей.
   - О как! Не устроишь ли мне маленькую экскурсию?
   - Прошу!
   Около часа мы бродили по галерее. Граф Ранэр неплохо знал историю, но иногда он затруднялся ответить, чья физиономия изображена на очередном полотне. Нет, каждый портрет был подписан, но вот как проявил себя тот или иной император, граф вспоминал не всегда. Ну это и понятно, портретов было очень много. Временами в галерею забредали другие аристократы, но нашей экскурсии они не мешали. Можно было бы пригласить специального слугу, который на зубок знал всех императоров, но я отказался от его услуг. Мне было интересно послушать Генриха. Мне с ним работать, а не со слугой.
   Так, потихоньку, мы добрались до конца. а последнем портрете был изображен Эдгар Третий, собственной персоной. Судя по всему, написан портрет был лет десять назад. Но, с тех пор нынешний император ничуть не изменился. Так, морщины на лбе немного глубже стали, да волосы чуть-чуть поредели. А так все тот же Мелинский Ястреб!
   - Да, столетия в лицах!- Только и смог сказать я, глядя на увешанные стены.- Я думаю, далеко не каждый род империи может похвастаться таким знанием своих предков!
   - Не каждый.- Подтвердил мой экскурсовод.- Нет, в бумагах, в архивах, все есть, но большинство молодых дворян даже прадедушку назвать не могут. Сейчас мало кто родовое древо учит, а раньше такие знания были обязательны. Боюсь, что такое отношение может привести к увяданию аристократии.
   - Все может быть.- Согласился я с ним.
   Напоследок я еще раз взглянул на портрет Эдгара и внезапно мои ноги отказались мне служить. Я пошатнулся и чтобы не упасть, крепко схватил Генриха за плечо.
   - Тимэй, что с тобой?- Взволнованно воскликнул он, поддерживая мое тело.- Голова кружится? С сердцем плохо? Эй, сюда! Кто-нибудь!
   Материализовавшиеся слуги отвели меня на маленький диванчик, подсунули кубок с холодной водой, который я осушил в мгновение ока.
   - Лекаря!
   - Не надо лекаря!- Остановил я графа.- Я уже пришел в себя. Дайте еще воды!
   Вода была тут же предоставлена. Теперь я пил маленькими глоточками и это помогло мне окончательно собраться.
   - Генрих, ты случайно не знаешь, кто писал портрет нынешнего императора?- Спросил я, отхлебывая еще водички.
   Тот только пожал плечами. Такие подробности ему неизвестны.
   - Это портрет кисти мастера Аландра.- Пожилой, седовласый слуга, видимо тот самый знаток имперского рода, появился рядом совсем незаметно.- Он написал его девять лет назад.
   - Мастер Аландр, как же слышал!- На знакомое имя Генрих отреагировал.- Еще бы, один из знаменитейших художников последнего столетия! И самый дорогой! А он разве жив еще?
   - Жив.- Слуга говорил уверенно.- Правда, старый он уже. Почти не принимает заказов.
   - А где он живет?- Спросил я, чувствуя, как мое сердце екнуло.
   - Здесь, в столице.- Слуга мельком взглянул на мой перстень.- Если желаете, ваша милость, я могу дать вам адрес.
   - Буду очень благодарен.
   Пока слуга ходил за бумагой, пока записывал адрес, я твердо встал на ноги. И хотя Генрих настаивал, от услуг лекаря отказался. Принял бумажку с адресом, попрощался с графом Ранэр, и спешно покинув дворец отправился к художнику.
   Что заставило меня так спешить? Всего лишь подпись мастера в уголке портрета. Четыре буквы и символ. СССР и перекрещенные серп и молот.
   Еще с момента беседы с первосвященником я жаждал найти того, кто странствующему священнику рассказал о земных религиях. Но как его было искать? Столько лет прошло, да и зацепок никаких. Но, подсознательно я все время ожидал какой-нибудь намек, хоть ниточку, которая помогла бы мне в поиске. И вот оно, свершилось! Не может быть простым совпадением! Нет в мелинском алфавите буквы "С". Вернее она есть, но пишется совсем по-другому. А серп и молот? Нет, точно не совпадение!
   Адрес моего возможного земляка был мне незнаком. Не так я хорошо столицу знаю. И от сопровождения отказался! Ни кузенов, ни Мирона с собой не взял. Рэдфорд настаивал, но у меня дурное настроение было. Отказался и приказал, чтобы за мной не ездили. А то с ветерана станется тайком со мной охрану послать. Вон, Анри везде один ездит и ничего! Чем я хуже?
   Пусть столицу я знаю плохо, но где какой район располагается, я в курсе. Художник жил на другом конце города, где тоже был "дачный поселок". С трудом нашел нужную мне усадьбу. Но все же нашел.
   - Эй, есть кто-нибудь?- Я заколотил кулаком по воротам. Дождь, вот и охранники попрятались. А нет, одного вижу.
   - Что вам угодно?- Вежливо, но не слишком приветливо спросил меня воин.
   - Мне угодно видеть мастера Аландра!
   - Прошу прощения, ваша милость, но мастер никого не принимает.- Равнодушно ответил воин. Подумаешь, баронишка какой-то приехал! Даже без свиты!
   Так и что мне делать? Не штурмом же дом брать? По виду охранники совершенно ясно, что приказ им получен никого не впускать, и он его выполнит. Как поступить? О!
   - Подожди воин.- Обратился я к охраннику.- Я проделал долгий путь, чтобы увидеть мастера. Понимаю, ты не можешь впустить меня, но прошу передать ему записку. Если после этого, мастер не захочет со мной встретиться, я уйду.
   И вместе с карандашом и обрывком бумаги я извлек из кармана пару золотых монет. Сумма для обычного охранника существенная, тем более что я не прошу нарушить приказ. А записку передать можно!
   - Хорошо, ваша милость.- Уговорился воин.- Пишите. Все передадим.
   Прикрываясь плащом от надоедливого дождя, я быстро начертал на бумажке по-русски: "У вас продается славянский шкаф?", и отдал послание стражу. Ну и монетки тоже. Тот, свиснув из караулки напарника, направился к дому. Напарник остался приглядывать за моей особой. Мало ли чего? Ждать пришлось всего несколько минут. Из дома, с криком "где он?" выскочил старик лет семидесяти. Невысокий, худощавый, с всклоченными седыми волосами. На ходу сделал знак охраннику, и он распахнул ворота. Я соскочил с Крома и ведя его в поводу, вошел в ограду усадьбы. Старик подбежал ко мне, неверящим взглядом вгляделся в мое лицо и осторожно прикоснулся ко мне кончиками пальцев.
   - Шкаф продан.- Прерывающимся от волнения голосом, по-русски сказал старик.- Осталась никелированная кровать. С тумбочкой!
   И заплакал.
  
   - Так сколько уже вы в этом мире живете, Александр Михайлович?- Спросил я, сидя в уютной гостиной и потягивая вино.
   - Да уже почти пятьдесят лет.- Ответил хозяин дома.- Мне на то время всего двадцать один год был.
   Александр Михайлович, удостоверившись, что я действительно его земляк, чуть ли не силой утащил меня в дом. Первые минуты мы сумбурно пытались задать друг другу сотни вопросов, и тут же пытались отвечать на них. Наконец, мы немного успокоились, выдохнули и принялись беседовать уже более спокойно.
   - Как же вы умудрились место жительства поменять? И какой год был, когда вы родину покинули.
   - 1988 год. В июле это было. А по поводу моего билета сюда? Сейчас.- Он ненадолго вышел, а по возвращению продемонстрировал мне знакомую многолучевую звезду.- Знаешь что это такое?
   - Еще бы!- Я фыркнул.- Меня эта штука тоже сюда перенесла. Правда, к ней маг прилагался. А к вашей?
   - А к моей нет.- Старик сел в кресло, бросив амулет портала на столик.- Эта штука у моей семьи хранилась. Дед мой, рассказывал, что когда ему еще двадцати не было, он нашел в лесу умирающего человека. Он говорил, что этот человек умер на его глазах, а потом превратился в прах. Остался только этот амулет. Не знаю почему, но и дед и отец прятали его. Хотя оба были коммунистами. Не из-за золота, из которого он сделан, но хранили. Я сам много раз спрашивал отца, почему не сдать государству, но отец всегда отмахивался. Он был уверен, что рано или поздно, объявится тот, кому эта штука нужна. А получилось, что этот амулет меня в путешествие отправил.
   - Без мага?- Удивился я.- Как такое возможно?
   - Ты знаешь, Тимофей, мой отец первым секретарем горкома был, в крупном городе большой пост занимал. Я единственный ребенок в семье. С детства крепким здоровьем не отличался. Даже в армию меня не взяли, хотя отец настаивал. Говорил, раз не служил, значит не мужик. А что поделать? Так вот, в детстве болел часто, болеть скучно, начал рисовать. Как оказалось, есть у меня способности к этому. Потом художественное училище закончил. Только вот не сложилась моя карьера величайшего художника Советского союза! У отца враги были, многим он насолить успел. Его не трогали, так подлянки мелкие. А на мне отыгрались по полной. Выставку знаешь, как трудно получить? Комиссии разные, то, се. То к одному придерутся, то к другому. И отец еще масла в огонь подливал, говорит, рисуй действительность, а не рыцарей своих. У меня "Айвенго" любимая книга была, вот я серию рисунков и сделал. Хорошо, говорю, нарисую. И нарисовал, как в магазине девки за помадой и колготками в очереди стоят, как синяки возле пивного ларька "жигулевским" полируются. Батя мне тогда в ухо заехал. Жесткий был человек. Коммунист. Причем настоящий. Ну а я в комсомоле состоял. А потом отец умер. Прямо в кабинете. Сердце у него больное было, вот и не выдержало. И совсем грустно стало. В стране перестройка, черт знает что твориться. В Москву я решил податься. А там и без меня художников хватает. И большинство из них, никому на фиг не нужны. Заработать можно, я картины на Арбате продавал, на заказ портреты писал. Только суета это все и никаких перспектив. Я мечтал о тихой мастерской, спокойной работе, персональных выставках. А взамен слонялся по Москве как бобик, без прописки и будущего. Выпивать начал. Решил устроиться в Подмосковье, в клуб, оформителем. Там хоть мастерская была, да и времени хватало. Думаю, напишу пару шедевров, тогда уж точно выставка будет. Нет, как не стараюсь, комиссия не принимает. Однажды надрался до чертиков, зачем-то этот амулет на себя нацепил, и давай во весь голос на судьбу жаловаться. Так мне захотелось очутиться там, где этих поганых рож не будет. Стиснул я звездочку золотую, аж ладонь проколол. В этот момент все и свершилось.
   - Как же так? Ведь хоть капля магии нужна?- Поразился я.
   - Капля-то и была.- Ухмыльнулся бывший комсомолец.- Как через несколько лет выяснилось, у меня очень большая предрасположенность к магии была. Даже в нашем мире. Если бы я здесь родился, мог бы великим магом стать. А так, моя крупица, плюс жизненная сила, толчок амулету дали. Мгновение, и я здесь очутился. Правда, весь мой магический дар выгорел, так что магом мне стать не удалось.
   - А дальше?
   - Дальше? Выкинуло меня почти на границе империи. Там меня хуторяне нашли. Память мне отшибло, только имя свое помнил. Я им говорю "Александр", а они все "Аландр, да, Аландр". Ну, так я имя и поменял. Почти три месяца у них жил. Язык выучил. Магов поблизости не было, глушь страшная. Память возвращаться не спешила. А вот рисовать я не перестал. Однажды хозяина хутора на обрезке доски так угольком нарисовал, что все диву дались! Вот и говорит хозяин этот, иди-ка ты в столицу, там свой талант найдешь где применить. Все равно из тебя крестьянина не получится.
   - И что, сразу в столицу?
   - Ага, прям! Откуда деньги на дорогу взять? Пристроился я к обозу купеческому, всякую грязную работу делал. За это меня кормили. И до города довезли. Колед называется. А в городе, кому я нужен? Можно было бы амулет продать, вещь дорогая, но подумал я, раз это единственное, что на мне было, кроме трусов, значит и продавать не стоит. Память к тому времени еще не вернулась, только во сне образы разные. Думаю, а вдруг я дворянин? И по этому амулету можно будет мою семью найти? Не показывал его никому, боялся что отберут.
   - Ну а в Коледе как?
   - О! Там я себя умно повел!- Дед пригладил макушку, словно хваля сам себя.- Пристроился я в одном месте, мусор таскал, да улицы чистил. И нужники тоже. Месяц деньги копил. А потом купил бумаги хорошей, да карандашей пару. Нарисовал я портрет градоначальника. Видел его несколько раз, когда он по улице проезжал. И подарил портрет ему. Не лично, через охрану передал. Понравился ему портрет, он меня на службу к себе взял. Дочерей у него семь штук было, да почти все на выданье. Вот я их портретики малевал, чтобы женихам рассылать. Потом уже в другой город перебрался, а через несколько лет и в столицу попал. Мне Эдгар Второй титул дал, теперь я шевалье Аландр! Вот как. - Смеясь закончил он.
   - Ну а память?- Не унимался я.- Ведь вспомнили все? И почему земными изобретениями не воспользовались? Можно же было денег заработать?
   - Память ко мне на третий год вернулась. К тому времени я уже и так деньги хорошие имел. Почему не объявился? Сначала боялся, вдруг меня какая-нибудь инквизиция в оборот возьмет. А потом, привык к этой жизни. Думаю, ну кто я такой, чтобы чужую историю менять? Да и не умею я ничего, кроме как кистью работать!
   Он поворошил дрова в камине и продолжил.
   - Один раз я рассказал все. Священнику бродячему. Но последствий не было. Может он и не доложил, руководству своему?
   - Не успел.- Сказал я.- Священник тот в деревню попал, в которой чума бушевала. Там людей лечить пытался, да силы все растратил. Когда помощь подоспела, он уже мертв был. Только часть записей его осталась, а по ним выяснить с кем он разговаривал, и где, совершенно невозможно. А зачем на портрете императора серп и молот изобразили?
   - Пошутить захотелось!- Весело взглянул из-под бровей на меня художник.- Представляешь, императора комсомолец рисует!
   Домой я в этот вечер не вернулся. Александр Михайлович ни в какую не пожелал меня отпускать. Я только с Рэдфордом связался, сказал, что ночевать не приеду. А еще приказал, чтобы Мирон из тайника смартфон достал и ко мне привез. И до самого утра мы говорили о матушке-земле.
  
  Глава 3
   -Ну как, возьмешься?
   - Не боись, Тимоха, сделаем!- Михалыч, махнул рукой.
   Как только Мирон привез смартфон, я попросил Александра Михайловича написать портрет Виктории. Зря я что ли ее фотографировал? Раньше я думал попросить какого-нибудь мага, перенести изображение на бумагу, чтобы в кабинете у меня ее портрет был, но таким подарком судьбы, как землячество с одним из самых знаменитых художников империи, грех было не воспользоваться. Увидев смартфон, Михалыч долго поражался, насколько продвинулась техника. А когда я огласил свою просьбу, он не колеблясь ни секунды, согласился. И тут же начал делать наброски. Я объяснил, что заряда батареи надолго не хватит и художник схватился за карандаш. Наброски он делал следуя совершенно безумной системе, на одном листке он рисовал глаз, на другом ухо, на третьем улыбку. Как потом объединять это все в один портрет? По звездам, не иначе. Но он специалист, ему видней!
   - За сколько сделаешь?- Поинтересовался я.
   - Месяц, не меньше.- Не отвлекаясь от набросков сказал Михалыч.- Я за последний год ни одного заказа не взял. Старость, что поделать! Зато у меня двадцать три ученика, да! Но портрет твоей невесты я сам напишу. Может это будет моя последняя работа. Так пусть она будет славной!
   - И сколько мне это будет стоить? Услуги такого знаменитого художника не всякому по карману. А я человек небогатый!- Я скромно потупил глаза.
   - Да ладно!- Ухмыльнулся он.- Денег у меня и так достаточно. И детей обеспечил, и внуков. Что я, с единственного земляка буду золото требовать? Пусть это будет моим подарком к свадьбе. На свадьбу-то пригласишь?
   - Семен Семеныч!- Укоризненно протянул я.- Как же иначе?
   - Вот так то.- Удовлетворенно крякнул старик. Хотя какой он старик, вон как карандаш в руках порхает! Глаз еще острый, а рука тверда. - Все, общее я набросал, но хорошо бы твою красавицу в живую увидеть.
   - Так в чем дело?- Удивился я.- Поедем ко мне, в баньке попаримся, по рюмке выпьем. А потом и к ней в гости заедем.
   - В баньку я с удовольствием, а вот пить уже много лет как бросил.- Он еще раз окинул взором свои наброски и довольно вздохнул.- Кабы не пьянка, может я и сюда бы не попал. Хотя, я не жалею! Жизнь я прожил хорошую, в достатке и с любимым делом. И жена была, дети есть, внуки. Все хорошо!
   - А чего не хватает?- Полюбопытствовал я.- Человек такое существо, что ему всегда чего-нибудь да не хватает.
   - Земляка хотел встретить, так это, слава Единому, сбылось. Теперь даже не знаю, чего пожелать.- Михалыч на секунду задумался, а потом хитро взглянул на меня.- А ты что, золотая рыбка?
   - Нет, какая из меня рыбка.- Вздохнул я.- Тем более золотая. Просто интересно.
   - Кофе хочу!- Заявил он.- Сколько лет прошло, а иногда во сне снится! Просыпаюсь, во рту вкус кофе, даже кажется, что запах по комнате витает. Но нет его здесь. Я уже к кому только не подходил, и к купцам и путешественникам и магам. Нет кофе! У тебя случайно не завалялось с килограмм?
   - Откуда? - Рассмеялся я.- Сам бы сейчас не отказался! Но, неужели это единственное, чего в жизни не хватает? Может еще что-нибудь?
   - Нет, ничего я больше не желаю!- Твердо сказал он.- А в гости я к тебе заеду, только не сейчас. У меня зуд в руках появился, верный знак, что портрет будет великолепный. Мне сейчас работать надо, и времени я терять не хочу! К невесте твоей потом заедем. А в принципе.... Я и так справлюсь!
   Он извлек из ящика стола что-то вроде лупы, только без стекла. Повернув на рукоятке медное колечко, он начал рассматривать изображение Виктории через перламутровую дымку, которая появилась в оправе.
   - Что это за штука?- Заинтересовался я.
   - Магическое увеличительное стекло.- Поведал он.- Моя придумка! Давно еще, лет тридцать назад, я с одним магом общался, вот и подсказал ему идею. Сколько мы тогда заработали!
   Он мечтательно закрыл глаза.
   - У нас их с руками отрывали! И ювелиры, и книжники, и те у кого зрение не в порядке, а вылечить не получается. Сам знаешь, не каждую болячку можно вылечить. Даже магия не всегда помогает!
   - Надо будет и мне такую штуку прикупить.- Ну вот, а я думал, где мне увеличительное стекло брать? При осмотре места преступления крайне полезная вещь!
   Я бы с удовольствием остался у Михалыча еще на несколько дней, но время поджимало. Завтра маркиз де Салан приедет, а у меня еще кандидатуры не подобранны. Где их взять? Одна надежда, что высшие силы помогут. В лице императора и его советника.
   Распрощавшись с земляком, мы с Мироном отправились в дом родной. Хорошо еще, что небо плакать перестало. Даже солнышко выглянуло. Может бабье лето началось? Я был бы рад этому, до смерти надоели дожди.
   Кром тоже радовался хорошей погоде, бодро перебирал копытами, жизнерадостно фыркая при этом.
   - Мирон, хочу тебя попросить. Мне требуется тот, кто смог бы научить моих людей как нужно воровать. Возьмешься?- Спросил я.
   - Зачем это вам, господин?
   - Ты же знаешь, что создается служба, которая будет убийц и воров ловить? Ну, вроде стражи, только лучше. Так чтобы воров ловить, надо знать, как они воруют.
   Мирон почесал мочку уха.
   - Это не ловушки древних искать. - Заметил он.- Я им все расскажу, а они будут таких же как я ловить? Чтобы на рудники отправить? Не нравится мне это. Но если вы прикажете...
   - Не прикажу.- Остановил я его.- Это в твои обязанности не входит. А ты не раб, чтобы я тебя заставлял. Жаль, но ничего не поделаешь. Буду как-нибудь по-другому действовать. Только подумай, как ты дальше жить планируешь? За то, что ты мне жизнь спас, когда ловушку древних увидел, я готов сейчас же отпустить тебя на все четыре стороны. И наплевать, что я за тебя отвечаю, по закону. Даже денег немного дам. Но куда ты пойдешь? Опять воровать? Второй раз никто тебя из темницы не вытащит. А я тебе новую жизнь предлагаю. Но не заставляю. Взрослый уже, своя голова думать должна.
   И Мирон задумался. Нет, я уверен, что и ранее он ситуацию обдумывал, но решения от него никто не требовал. Этот миг казался для Мирона далеким. А вот настал. Одно дело служить человеку, который тебя от пожизненного срока отмазал, но совсем другое лично встать против вчерашних друзей-приятелей. Тяжело это, как не оправдывайся, кардинально жизнь менять.
   - Так, здесь где-то лавка была, которая бумагой и чернилами торгует. Давай остановимся, у меня чернила заканчиваются.- Прервал я молчание.
   Лавка нашлась быстро. Товар дорогой, и лавка была расположена на оживленной улице. По соседству с ней торговали тканями, ювелирными украшениями и алхимическими зельями. Еще специями. А вон та лавка, не иначе кондитерская, уж больно запах вкусный оттуда идет. Даже я, хоть и не сластена, носом задергал. Надо будет купить парочку чего-нибудь. Или троечку. И народу много было. Столичные жители, радуясь, что с неба не капает, покупали необходимые для них товары, да и просто прогуливались.
   Отдав поводья Крома Мирону, я направился в канцелярскую лавку. Уже на входе мое внимание привлекло одно семейство. Мужчина средних лет, судя по камзолу мелкий чиновник, прогуливался вместе с женой и дочкой, лет шести. На физиономии мужчины застыла важность, возведенная в квадрат. Наверняка он сам себя считает очень крупной фигурой, могущественной и великой. А всех остальных, соответственно, грязью и ничтожествами. И в семье у него жесткая диктатура, вон как жена ему робко в лицо заглядывает. Но дочку он, видимо, любит, она себя более раскованно ведет, нежили, чем мать. А еще девочка изо всех сил пыталась выглядеть взрослой, но учуяв запах сладостей, начала дергать папашу за рукав. Не надо быть семи пядей во лбу, чтобы понять, о чем она родителя просит. Тот что-то сказал ей, явно не желая приобретать дочке лакомство. Девочка топнула ножкой и потребовала более настойчиво. В ответ мужчина отвесил доченьке приличную затрещину. Девочка отлетела на несколько шагов, не удержалась на ногах и шлепнулась на мостовую.
   В эту же секунду тело девочки вдруг выгнулось дугой, она хрипло закричала, ее пальцы, ломая ногти начали царапать камень мостовой. Ее мать кинулась к дочери но наткнулась на непреодолимую преграду. Для меня это выглядело словно мерцающая дымка. Нечто похожее я видел, когда Юджин щит против огня устанавливал. И источником этой магии было тело маленькой девочки.
   Вслед за мерцающей дымкой, которая словно большой мыльный пузырь, не позволяла никому подойти к ребенку, пошла магия ударная. Красноваты всполохи начали разлетаться в разные стороны, сталкиваясь с людьми превращали их тела в пепел, а некоторых заставляла корчиться от боли. Крики паники, рвущим душу набатом, звучали со всех сторон. Один из этих всполохов коснулся лошади, на которой передвигался Мирон, и животина рухнула замертво. Сам вампир успел вовремя бросить поводья как своей лошади, так и Крома и откатился в сторону. Но, следовать примеру многих и бежать как можно дальше от смертельных всполохов, он не спешил. А я стоял в ступоре и ничего не понимал.
   - Тимэй, убей ее!!! - Срывая горло закричал Мирон впервые назвав меня по имени.- Убей!!! Иначе все погибнут!!!
   Убить? Кого убить? Эту девочку? Словно во сне я обнажил меч и на закостеневших ногах сделал шаг к маленькому сотрясаемому судорогами телу. Потом еще один. И еще. Браслет, отражающий магические атаки ощутимо нагрелся. Других воздействий на мое тело я не ощутил, и магический щит преодолел. Приблизившись к девочке, я поднял меч, слабо соображая, что происходит. А вот ударить я себя заставить не смог. Так и стоял, с занесенным над головой мечом. Убить ребенка?
   Внезапно появились трое мужчин, которые прорвавшись через магическую преграду, начали действовать.
   Неизвестные мужчины действовали слаженно и решительно. Один мгновенно распахнул собственный магический щит, ограждая людей от смертельных ударов, а двое других бросились к маленькому, сотрясаемому судорогами телу. Сноровисто нацепили на девочку какой-то амулет и защелкнули на запястьях браслеты. Девочка всхлипнула и обмякла.
   - Можете убрать меч, господин барон.- С видимым облегчением выдохнул один из магов.- Теперь уже опасность миновала.
   Я опустил руку с клинком и не с первого раза попал в устье ножен. Боже мой, еще немного и я бы убил ребенка! Понимаю, что много разумных сегодня погибли из-за нее, но как я бы смог жить потом? Зная, что на моих руках кровь маленького человечка! Мать девочки пыталась пробиться к своему дитя, но маг, державший ранее магический щит, не давал ей это сделать. Видимо не все еще было кончено.
   - Что это было?- Каркающим голосом спросил я.
   - Неконтролируемый выброс магической энергии.- Пояснил один из магов, держа ладонь на груди ребенка.- К сожалению, такое иногда случается.
   - Я чуть было не убил ее.- Сглотнув тягучую слюну, признался я.
   - Поверьте, если бы это сделали, вас никто не стал бы винить. - Ответил тот же маг.- Мы случайно здесь оказались. В такой ситуации, обычно есть только один выход. Жизнь ребенка. Против жизней многих разумных. Вы посмотрите, не менее пятнадцати погибших!
   - Что с ней будет?
   - Она не виновата. Мы отвезем ее в Академию, там ей смогут помочь. И научить пользоваться своим даром. Надо еще выяснить, почему родители не показывали ее Ищущему магу. Такой уровень дара не остался бы незамеченным.
   Мать несчастного ребенка наконец прорвалась к девочке, и прижала ее к себе, обильно поливая горючими слезами. А я подошел к сидящему на мостовой отцу семейства, пару секунд смотрел на него, а потом врезал прямо в глаз. От души.
  
   В эту ночь я не мог спать. Только закрыв глаза, я видел тех людей, которые ушли за Грань. Я снова ощущал их отчаянье, их боль. Но и это было не так страшно. Мой меч опять взлетал ввысь, но в отличие от реальности он опускался прямо на тоненькую шею. А я вскакивал в постели, покрытый липким потом, и с проламывающим грудную клетку сердцем. И снова пытался забыться. Не удивительно, что утром я выглядел как классический зомби. Пришлось прибегнуть к холодной воде и горячему чаю.
   Встреча с маркизом де Салан была состояться во дворце императора. Но, присутствие самого Эдгара, или герцога Рамайскго на ней не ожидалось. Нам просто выделили пустой кабинет, где мы спокойно могли обсудить все вопросы. Как я не торопился, маркиз прибыл на встречу первым.
   - Добрый день, ваша светлость.- Поклонился я маркизу, входя в кабинет.
   - Здравствуйте, господин барон.- Доброжелательно ответил маркиз, но улыбку как обычно зажал. Реально Железный Феликс. Главное чтобы не Дровосек.
   Может его пощекотать? Перышком по пяткам? Или анекдот рассказать? Нет, боюсь, тут более суровые меры нужны.
   - Итак, ваша светлость, я понимаю, что император все вам рассказал обо мне?- Я с ходу взял быка за рога.- Значит, терять времени не будем. У вас есть подходящие кандидатуры?
   - Есть.- Маркиз разложил на столе несколько свитков.- Вот список магов, имеющих интерес для нас. А вот список разведчиков и сотрудников городской стражи. Список составлен с запасом, будем отбирать лучших. Есть младшие судьи, готовые сменить службу. Знают законы и умеют оформлять документы.
   - Что по помещению? Не на улице же нам сидеть? Под березкой.
   - И помещение есть. Неподалеку. Только надо там небольшой ремонт сделать. Бригада строителей уже ждут указаний. Все оплачивает казна.
   - Отлично!- Я потер руки. - Тогда может посмотрим помещение? А потом и по всему остальному решим.
   - Согласен.- Маркиз легко поднялся на ноги.- Пойдемте.
  
   - Отличный дом!- Я с восхищением оглядывал дарованное нашей службе пристанище.- И ремонт на уровне. Только надо кое-что переделать. Кабинеты сделать, приемную. Камеры в подвале. Ну и для архива помещение подобрать.
   - Слуги понадобятся.- Маркиз мыслил как всегда разумно.- Кухарка, конюх, прочее. И надо комнаты отдыха сделать, неизвестно сколько времени мы тут будем проводить.
   - Согласен. В общем, работы много. - Я озабоченно почесал макушку.- А когда начнем сотрудников подбирать?
   - Завтра. Думаю пригласить несколько кандидатов сюда. Все равно, строители с подвала начнут, будет где побеседовать.
   - Ваша светлость, в списках я не увидел имени одного человека, который, как мне кажется, может стать ценным сотрудником.
   - Вы о Преме?- Дождавшись утвердительного кивка, маркиз на мгновение задумался.- Прем действительно хороший офицер. Но, насколько я знаю, он доволен теперешним местом службы. Согласится ли он?
   - А я попробую его уговорить.
   - Что ж, дерзайте.
   Несколько часов мы обсуждали будущее нашей группы. Я честно рассказывал о моем прошлом опыте работы, тем более, что маркиз прекрасно был осведомлен о месте моего рождения. Начертали десятки планов, составили пяток инструкций. Сошлись во мнении, что для более результативной работы требуются реальные дела. Маркиз пообещал поговорить с императором, чтобы нас начали отправлять на места преступления. Как говорил Жеглов, когда реальные дела распутываешь, учеба быстрей движется.
   - Так и думал, что вас здесь застану.- К нашей компании присоединился магистр Тофар.- Рад вам сообщить господа, что с сегодняшнего дня я являюсь куратором вашей группы. Вы счастливы?
   - Очень! - Фыркнул я.- Тофар, ну неужели во всей империи не нашлось для нас другого куратора? Моложе, симпатичней, и другого пола?
   - Тимэй, Тимэй!- Укоризненно покачал головой маг.- Ты практически женатый человек, а все о других женщинах мечтаешь! Не стыдно?
   - Стыдно должно быть тебе, за мысли обо мне недостойные!- Отрезал я.- В отличие от вас, уважаемый магистр, я говорил об эстетической стороне дела. Согласись, работать с красивой женщиной гораздо приятней, чем со старым и лысым мужиком.
   - Ну нету сейчас никого подходящего!- Развел руками Тофар.- Клянусь, как только появиться подходящая кандидатура, тут же спихну вас. Мне лишние заботы тоже радости не прибавляют!
   - Ладно, не прибедняйся. Лучше скажи, чего пришел? Не только же новым назначением похвастаться?
   - Хотел узнать, когда вы собеседование проводить планируете. На меня еще и ментальную проверку кандидатов повесили.
   - Завтра.- В беседу вступил немногословный маркиз.- Утром и начнем.
   - Господа, я беру на себя оперативных работников.- Заявил я.- Все равно, в магии я ничего не понимаю, да и степень подготовки младших судей оценить не смогу. Кстати, предлагаю ввести звания, как в армии. Будет гораздо проще работать.
   - И какое звание вы мне предлагаете?- Невозмутимо спросил маркиз.
   - Майора. Если численный состав группы будет увеличен, присвоим полковника.
   - А себе?- Тут уже заинтересовался Тофар.
   - А я буду капитаном. И заместителем по оперативной работе. Форму потом разработаем. Как думаете, император согласится?
   - В этом есть смысл.- Согласился маркиз.- Со званиями и дисциплину поддерживать будет легче. А его величество тоже одобрит, я не сомневаюсь.
   - Тофар, помнишь мага, который шкатулки для векселей делал?- Спросил я.
   - Разумеется. Неужели решил наконец, что с него стребовать?
   - Хочу предложить ему разработать несколько полезных для службы вещей. За счет казны, разумеется.
   - Хорошо, рисуй, я ему передам. Или сам навестить его хочешь?
   - Нет, времени не хватает. А рисунки и описание готовы.
   Я передал Тофару рисунок наручников, к которым я планировал магический замок приспособить. А еще электрошокер. Тоже магический. Надо будет с алхимиками побеседовать, пусть слезоточивый газ сделают. Ну, или нечто похожее. Вдруг из домов злодеев выкуривать придется?
   Тофар обещал все передать. Обговорив еще несколько вопросов, мы разъехались в разные стороны.
  
  
   На следующее утро мы вместе с Мироном подъехали к зданию группы имперского розыска. Именно так было решено именовать нашу новую службу. Я надеялся, что в будущем эта группа разрастется до полноценной структуры, подчинив себе городскую стражу. Но для этого необходимо очень сильно постараться.
   Мирон накануне подошел ко мне сам. После памятного разговора, когда он отказался делиться воровской премудростью, Мирон ходил задумчивый. Очень задумчивый. Я не торопил его, внутренне ожидая, что он примет верное решение. И я не ошибся.
   - Господин барон, я согласен.- Сказал молодой вампир.- Я готов рассказать о всех воровских приемах.
   - Отлично! Тебе будет выплачено жалование, как привлеченному специалисту. Лишние деньги тебе явно не помешают. А почему ты передумал, если не секрет?
   - Я подумал о своем будущем.- Признался Мирон.- Раз уж Единый отвел от меня смертный приговор, не стоит заново лезть в петлю. Проблема в том, что я ничего больше не умею. Только воровать.
   - Не вижу проблемы!- Не согласился с ним я.- Ты молод, мозги у тебя есть. Можешь выбрать дело по душе и прекрасно жить. Сам-то чем хотел бы заняться?
   - Да не решил пока!- Отчаянно выпалил он.
   - Смотри, как решишь, говори. Помогу, чем смогу. Я добро не забываю.
   Вот так у нас появился преподаватель воровских искусств. Но занятия ему вести пока рано, сначала надо штат набрать.
   - Доброе утро, ваша светлость.- Поздоровался я с маркизом.- Как проходит отбор?
   - Там вас ожидают семь кандидатов на должность оперативного работника.- Маркиз указал мне на бывшую гостиную, где томились потенциальные опера.- Это те, кто прошел проверку Тофара. А я сейчас займусь "законниками".
   Маркиз вручил мне несколько жетонов, с изображением идущего по следу пса. Наверное, в любом мире сыщиков будут "легавыми" называть. Такой жетон сам император для нас придумал, шайтан в короне! Зато к жетону прилагался личный приказ Эдгара, за его подписью, и с его печатью, о всеобщем содействии подателю сего. То есть, полномочия у нас были просто космические. По крайней мере, в границах империи.
   Немного волнуясь, я подкрался к двери. Тихонько заглянул в щелочку. Семь фигур, расположились на стульях. Две из них мне знакомы, это Макс Прем и граф Ранэр. Вчера мне удалось найти Према и поговорить с ним о новой службе. Как я и надеялся, он с радостью принял мое предложение. Хотя я честно предупредил о нелегкой работе. Но тут сработал дополнительный фактор, император назначил сотрудникам группы очень неплохое жалование, а как я понял, с финансами у Макса туговато.
   А еще император позволил нам расследовать дела, так сказать, в частном порядке. За денежку. Если нам поручали расследование официально, то мы работали за оговоренное жалование, а если к нам обращались за помощью в обход официальных структур, то и платили нам заказчики. Это было сделано потому что, некоторые прошения на имя императора по две недели в секретариате своего часа дожидались. А преступления надо расследовать по горячим следам. Главное условие было соблюдать законность и составлять отчет о следствии.
   Удивительно, шесть разумных сидят так, чтобы было видно дверь, а вот седьмой развалился на стуле, демонстрируя спину в шикарном, расшитом золотом, камзоле. Не понял, говорили, что у каждого кандидата опыт есть? Пусть и не совсем подходящий.
   Стараясь не шуметь, я распахнул двери, быстрым, но плавным движением переместился к растяпе, и прижал острое, блестящее лезвие кинжала к его горлу.
   - Правило номер один: в незнакомом месте никогда не садись спиной к двери.- Прошептал я ему на ухо. - Понял?
   В ответ он сдавленно что-то промычал.
   - Вот и отлично!- Уже во весь голос заявил я, вернув кинжал обратно в ножны.- Рад всех приветствовать. Я барон Воронов, заместитель маркиза де Салана по оперативной работе. Так как вы все претендуете на место оперативников, именно я буду вас обучать. И командовать вами тоже буду. Предупреждаю, будет трудно. В империи никогда не было такой службы, хотя многие методы поиска преступников хорошо известны и применяются в страже и Тайной Канцелярии. Мы первые, кто будет заниматься именно расследованием преступлений. Не охраной покоя граждан, как это делает стража и не выявлением заговоров и шпионов. Оставим это Тайной Канцелярии. Мы должны найти тех, кто ни в медный грош не ставит законы империи, и передать их в руки правосудия. Тем самым мы делаем воздух в нашей стране чище.
   Я прошел к свободному стулу, сел и продолжил:
   - Теперь я попрошу каждого назвать свое имя и прежнее место службы. Если таковое имеется. Ну, кто первый?
   - Наверное я.- Молодой парень, не старше двадцати, с красивым лицом и оттопыренными ушами порывисто вскочил со своего стула.- Виконт Мар де Барат, год прослужил на западной границе. В штабе. Надоело бумаги перебирать.
   - Барон Викат ла Руен, - тот самый щеголь, которому я горлышко кинжалом пощекотал. Взгляд спокойный, вроде бы зла на меня не держит.- Три года в гвардии. Хочу попробовать себя на новом месте.
   Садясь он немного передвинул свой стул. Молодец.
   Следом поднялись сразу двое.
   - Я Полар, а это мой младший брат Алар. - Представился старший, лет тридцати. Младшему на вид двадцать пять.- Из охотников мы. Пять лет в армии его величества прослужили. Последних два года разведчиками.
   - Макс Прем, шевалье.- Вот и мой знакомый.- Лейтенант городской стражи.
   - Граф Ранэр. В недавнем прошлом служил в Тайной канцелярии. Мастер боевой магии. Немного владею лечебными плетениями.
   - Рустар, отставной старшина флота его величества.- Крепыш лет около сорока, с мозолистыми руками, сиплым голосом и шикарными усами. - В стычке с пиратами был ранен, с флота списали, но уже поправился.
   - Отлично.- Я потер ладони.- Хочу сразу отметить, что ваши прежние звания, как и заслуги, не имеют никакого веса в новой службе. Как и титулы. Сейчас вы все рядовые. Необученные рядовые. И только от вас будет зависеть, какое звание вам будет присвоено. Если кого-нибудь не устраивает такое, попрошу на выход. Состав оперативного отдела еще не утвержден, так что на место выбывших найдем замену. Это я говорю сейчас, чтобы не возникло вопросов потом. Есть желающие покинуть нас?
   Я пристально вглядывался в лица, но колебаний и сомнений не обнаружил. Не иначе как кто-то уже провел с ними беседу.
   - Что же, раз все решили остаться, начнем. Как вы видите, помещение для нас еще не готово, строители только начали приводить дом в порядок, так что занятия наши будут проходить в разных местах. А пока я расскажу вам, как будет проходить наша служба.
   И я начал рассказывать. Описал действие следователей, экспертов, и разумеется самих оперативников. Кратко остановился на важности своевременно проведенных действий, о работе со свидетелями. О том, как важна любая мелочь. Но в тоже время внушал, что версия, не подтвержденная фактом, просто мысль, которую как известно, к делу не подошьешь.
   - Запомните, вы не должны идти на поводу эмоций.- Втолковывал я.- К каждому подозреваемому вы должны подходить беспристрастно, и только неопровержимые доказательства могут позволить назвать подозреваемого преступником. Поймите, покалечить чужую жизнь легко. Очень легко! Поэтому ваши действия должны быть многократно проверенны.
   - Это понятно!- Кивнул виконт де Барат.- Работать нужно по закону, все-таки с живыми людьми дело имеем.
   Все поддержали коллегу одобрительными замечаниями. Некоторое время мы потратили на высказывания, которые не слишком отличались по содержанию. Затем я снова продолжил:
   - Оперативник должен уметь стать своим в любой компании. Иногда, чтобы получить необходимую информацию, придется работать в плотном контакте с возможным свидетелем. Следовательно, надо обладать артистическим умением. Это и будет вашим домашним заданием. Завтра, вы должны прийти сюда в каком-нибудь образе. Переодевайтесь в купцов, ремесленников, нищих. Да в кого угодно! Главное - полностью соответствовать выбранному образу. На этом ознакомительную беседу закончим. Вопросы?
   - У меня вопрос.- Де Барат поднялся со стула.- Зачем надо в нищих переодеваться? Я понимаю в купца, но нищего и так можно допросить. Тряхануть сильней, и все.
   - Объясняю, Если вам приходится пытать свидетеля, это говорит о полном вашем непрофессионализме. Привыкните получать сведения с помощью палача, считайте, что зря получаете жалование. Не скрою, иногда и в пыточную придется клиентов сопровождать, но это крайний вариант. Есть еще один немаловажный фактор. Если мы будем расследовать преступления с помощью силы, очень скоро о нас пойдет дурная слава. И вместо того, чтобы сотрудничать с нами, имперцы начнут нас бояться и ненавидеть. Вот этого допустить совершенно нельзя. - Тут я позволил себе усмехнуться.- К тому же, надо вам проследить, кто в определенный дом заходит, что вы станете делать? Станете напротив дома во весь рост и начнете дворянский перстень полировать? А нищий, это один из образов прикрытия.
   - Нам что, придется милостыню просить?- Ужаснулся ла Руен.
   - Один из вариантов.- Подтвердил я.- Поэтому я говорил о том, что придется забыть о титулах. Нашу работу в белых перчатках не сделаешь. Больше вопросов нет? Тогда все свободны.
   Огорошенные информацией стажеры потянулись к выходу. Когда они уже собирались выйти, в дверь протиснулся Мирон.
   - Прошу прощения, позвольте пройти, виноват, очень срочное дело!- Приговаривая на ходу, мой слуга, а по совместительству новый преподаватель протиснулся через стажеров.
   Подойдя ко мне, он протянул два кошелька, кинжал и золотой браслет.
   - Господа!- Окликнул я уходящих. Дождался, пока они обернутся и продолжил.- Оперативник должен быть внимательным. Всегда. Иначе это просто смех.
   Увидев в моих руках свое кровное имущество, Прем, Ранэр, де Барат и Полар в один голос произнесли фразы, которые приличные люди знать не должны. И очень нехорошо посмотрели на Мирона.
   - Позвольте вам представить, преподавателя по воровским искусствам Миронала. Он будет обучать вас ухваткам воров.
   Надо отдать должное, будущие опера сумели себя сдержать. Спокойно разобрали свои вещи, уважительно кивнули Мирону и удалились. А я тяжело выдохнул.
   - Трудные попались?- Участливо спросил Мирон.
   - Да нет, нормальные.- Я еще раз вздохнул.- Просто я не привык людей обучать. Ранее никогда не приходилось, тем более с нуля. Ничего, справлюсь. А ты молодец!
   - Я подумал, что их сначала заинтересовать надо!- Хитро блеснул глазами вампир.- А то никакого уважения к такому молодому преподавателю, да еще и не дворянину. А так они меня слушать более внимательно будут.
   - Я и говорю - молодец.
   Обсудив с маркизом и Тофаром первый день, я отправился домой. У меня еще сегодня встреча с Викторией.
   Уже несколько дней мы занимаемся с ней переводом "Сказки о царе Салтане". По-русски Виктория уже довольно неплохо читает и говорит, но все равно, консультация по некоторым выражениям ей необходима. Русский текст сказки я давно уже написал.
   Сказки Пушкина я выучил наизусть благодаря моей второй самоволке, во время службы в армии. После первой я углубленно изучал строевую подготовку, а вот после второй наказание было куда серьезней.
   Километрах в десяти от нашей части, находился полигон. Несколько гектаров полей, изрытых окопами, воронками от снарядов и огневыми позициями. Хотя гражданским проход на территорию полигона был категорически запрещен, время от времени, несознательные личности туда просачивались. Охотники стреляли птичек и зайчиков, грибники набивали лукошки, а ягодники прочесывали поля в поисках земляники. Были и более мутные типы, они цветной металл собирали. От неразорвавшихся снарядов, брошенного имущества и тд и тп. Правда, после нескольких подрывов, эти граждане переключились с разборки боеприпасов на сбор черного металлолома. А заодно прихватывали все, что попадется под руку.
   И посредине полигона стояло двухэтажное здание. С большим подвалом. В это здание, а точнее в подвал, после учений свозили мишени и прочий хлам до следующих военных игр. Но все это добро надо охранять, иначе по кирпичику все растащат. Вот и отправляли туда залетчиков, сроком на две недели. С одной стороны, для солдата там раздолье. Никаких отцов-командиров, никакого напряга, сиди и радуйся. Спать можно сколько угодно, три раза в сутки отзвонился дежурному, доложил, что все в порядке и дальше дрыхни. Но это только первых дня три.
   Зима. Кругом снег по пояс. Тоска. Через неделю готов на стены лезть от скуки. Телевизора нет, интернета тоже. Даже сотовый телефон отобрали. Наверное, чтобы я в ЦРУ не сообщил о количестве запасенных мишеней. Еду подвозят. А в самом здании даже лампочки не во всех помещениях есть. Честное слово, я был готов сутками плац топтать, лишь бы поскорей оттуда уехать. Но мне повезло. В подвале, среди всякого хлама я обнаружил томик Пушкина, со сказками. Так как это было моим единственным чтивом, я выучил эту книгу от одной ободранной корки, до другой. К тому же Пушкина учить легко, он как-то сам собой запоминается. Вот и пригодилось.
   Виктория была без ума от этих стихов. Ничего подобного в империи не было. Ну, еще бы! Пушкин это наше достояние, русское, в единственном экземпляре! Вот и решила она сделать перевод сказок на мелинский. Не для продажи, для души! А я ей помогал, по мере своих скромных возможностей.
   К тому же, это был отличный повод для встреч. Хотя меня и так в дому де Монтекур всегда встречали как родного. Да и свадьба не за горами. Кроме поэзии, я часто беседовал с графом, на разные темы. Умнейший мужик, жаль только что здоровье его подвело. Непременно предложил бы ему работу. Но и так, я договорился с ним, что он будет нас консультировать. По-моему, ему были вовсе не важны деньги, что платились за консультации, он снова хотел ощутить себя нужным. И я был рад ему в этом помочь.
   Анри теперь был занят, ему предложили отличное место - телохранителем в имперской службе охраны. Это было ощутимое повышение его социального статуса. Такие предложения делаются один раз в жизни и упускать эту возможность, просто глупо. Разумеется, императора охранять ему еще не доверяли, но лиц рангом пониже он уже оберегал. Да и мне легче, не пришлось объяснять, что в моей группе он только силовой поддержкой сможет заниматься. Ну, нет у него оперского чутья, не его это!
  
  Глава 4
   - Проходите, уважаемый Краст, проходите.
   На следующее утро я пришел не один. Со мной был тот самый старик Краст, с которым мы пили в трактире, в ночь после знакомства с Викторией. Накануне я уговорил его сменить род деятельности и стать завхозом в здании нашей группы. Ну и решил привлекать его к делу, по мере надобности. Вот как сейчас, например. Вчера я дал задание моим стажерам, сменить внешний вид, а сегодня буду принимать экзамен. Помня об остром глазе и высоких аналитических способностях Краста, я попросил его присутствовать на экзамене в качестве привлеченного специалиста. Вот и запустил его в комнату первым. Сам тоже собирался зайти, но замер на пороге. Обвел взглядом всех присутствующих, поперхнулся, и с трудом выговорив: " я сейчас", закрыл дверь и пустился бежать. Завернув за угол я остановился и позволил себе выпустить душивший меня смех наружу. Несколько минут я самозабвенно хохотал, пугая фиолетовых крокодилов, шастающих по коридору. Что? Их здесь никогда не видели? Так потому и не видели.
   Успокоился, вытер слезы и пошел к стажерам. Сейчас я им устрою критику! Оболдуи! А вот смеяться над ними не стоит, это может отбить у них всякое желание работать.
   - Так, и что мы имеем? Уважаемый Краст, может вы что-нибудь скажете?
   - А что тут скажешь, господин барон.- Старик почесал седую макушку.- Вот те двое нормально справились. А остальных побьют, вздумай они в таком виде куда-нибудь пойти. Да вы сами все видите!
   - Это точно. Что же, начнем оценивать выполнение домашнего задания.
   Виконт де Барат решил, по моему совету, изображать нищего. На старый камзол он пришил несколько заплат, обмотал левую руку и голову белоснежными бинтами. В комплекте с сытой, гладко выбритой и румяной физиономией это смотрелось весьма оригинально. И уши топорщились еще заметней.
   Братья-разведчики переоделись пекарями. Для этого они обсыпались мукой и измазались тестом. Зря старались.
   Барон ла Руен нарядился рядовым городской стражи. В принципе неплохое прикрытие, но выполнено небрежно.
   Прем выбрал образ землекопа. Он так же измазал дешевую и потертую одежду. Только глиной. Рядом с его стулом стояла лопата.
   А вот Хем, он же граф Ранэр, порадовал. Потертая одежда, прожженная во многих местах, стойкий запах химикатов. Даже на руках и лице шрамы от ожогов чем-то изобразил. Вылитый алхимик.
   Последним я осмотрел Рустара. Бывший флотский старшина оделся купцом. Дорогой камзол, обилие золотых украшений и спесиво-важная физиономия.
   - Так, дорогие мои соратнички, что же у нас получилось. Краст, назови основные ошибки.
   - Вот этот господин нищего изображает, да только не бывает таких нищих. Лицо сытое, холеное. Волосы ухоженные. Бинты чистые, да и камзол, несмотря на заплаты не так уж стар. И заплаты так не пришивают, сразу видно, что не на прорехи, а на целую ткань сверху положили.
   Он перешел к братьям.
   - Где же это видано, чтобы пекари в такой одежде по улице ходили?- Удивился он.- Они в пекарнях в накидках работают, чтобы одежду мукой не испачкать. Пахнет от вас вином и салом копченым, а должно хлебом пахнуть.
   - Вот вы господин, обычным стражником прикинулись, а выправка у вас офицерская! Стражники-то, они попроще будут. И взгляд у них не такой. И сапожки у вас стражнику не по карману.
   - Одежду вы глиной испачкали, и осанка трудовая. Это точно. А под ногтями чисто. И ладошки только слегка грязноватые. У настоящих землекопов земелька во все складочки проникает, каждую точечку заполняет. И волосы тоже чистые, пота трудового не знают.
   Он осмотрел оставшихся.
   - Вот тут хорошо. Нечего сказать!
   - Сами все слышали.- Я обвел взглядом стажеров.- При выборе образа надо учитывать все мелочи. Не только одежда, но и запахи должны соответствовать. И все остальное тоже.
   Я подошел к Прему и замахнулся. Макс сверкнул глазами, готовый отразить мой удар.
   - Вот видите!- Я опустил руку.- Прем, вы сейчас землекоп. На вас дворянин замахнулся. Что землекоп сделать должен?
   Макс сообразил быстро. Взгляд его стал испуганным, голова ушла в плечи, а спина изогнулась.
   - Вот это другое дело!- Удовлетворенно заметил я.
   - Господин барон, а вы знаете, что в Тайной Канцелярии точно так же шпионов готовят?- Задумчиво сказал Ранэр.
   - Да? Я не знал. Но что это меняет? Эффективная методика может использоваться в разных ведомствах. К тому же это занятие имеет двойное дно. Если вы научитесь менять образ, учитывая все мелочи, то и раскусить другого, чей род занятий вызывает сомнения, вам будет значительно легче. Мало ли как злодей нарядится решил, для вас это не будет проблемой.
   - Получается, что добиваясь одной цели, мы попутно достигаем и другой?- Мгновенно сообразил ла Руен.- И все ваши занятия таковы?
   - Почти.- Улыбнулся я.- Умный человек всегда сможет извлечь информацию даже из обрывочных сведений. Вот только будет ли такая информация полезной?
   Чтобы закрепить интерес стажеров к розыскной работе я пересказал им несколько рассказов о Шерлоке Холмсе. Разумеется, адаптировав их под существующую реальность.
   Так прошли две недели. Я, как мог, обучал стажеров, припоминая все, что могло бы пригодится в работе. Мирон делился воровскими премудростями, Колмана я попросил прочитать несколько лекций по ядам и противоядиям. Но не только привлеченные специалисты делились знаниями, это охотно делали сами стажеры. У каждого из них был свой опыт, каждому было что сказать. И такие беседы для меня были на вес золота. Несмотря на то, что я уже неплохо ориентировался в этом мире, многое было непонятно. А спрашивать у окружающих не всегда было уместно.
   Провели мы несколько тренировок со следственной и экспертной частью. Для слаженной работы всего коллектива. А еще я обучал стажеров методикам допроса. Перекрестный допрос, добрый и злой, остальная классика жанра. Для практического занятия я испросил разрешения посетить темницу.
   Наблюдать за тем, как потасканный мужичок, задержанный за мелкую кражу, теряется и паникует во время допроса, было весьма занимательно. Тем более, что допрашивали его сразу семь человек! От испуга мужик рассказал не только что знал, но и о чем не ведал до сегодняшнего дня. Стажеры обогатились знаниями о личной жизни всех соседей мужика, о судьбах его собутыльников и их домашних питомцах.
   А в начале третьей недели меня вызвали к герцогу Рамайскому. Конкретно так вызвали. Посыльный от герцога разбудил меня и передал письмо. А затем стоял над душой, не давая сделать лишнее движение. Даже позавтракать не дал. Пришлось подчиниться, и выехать во дворец.
   - Барон, нужна ваша помощь!- Без предисловий заявил герцог.
   - Все, что в моих силах, ваша светлость.- Поклонился я.
   - Произошла кража. У главы гильдии ювелиров, мастера Олинара, украли очень ценную вещь. Как это произошло - неизвестно. Возьмите своих людей и езжайте к ювелиру. Это очень важно!
   - Но они еще не готовы!- Попытался открестится я.
   - Зато вы готовы!- Отрезал герцог.
   Мне ничего более не оставалось, как вызвать команду и выехать на место преступления.
   Главный ювелир оказался гномом средних лет. Он встретил нас в своем доме. То, что здесь что-то произошло, было видно невооруженным взглядом. Нервозность и волнение прямо в воздухе витает. Мастер Олинар бегло представил нам свою семью, жену и трех сыновей и потащил нас в кабинет.
   - Мастер Олинар, расскажите, что произошло?- Спросил я.
   - Дело в том, что сообщество гномов империи, решили преподнести его величеству дар, как своему сюзерену. Оружейники выковали кинжал, из самой лучшей, небесной стали. Такая сталь куется нескольких лет и ингредиенты для нее просто немыслимо дороги. Усилили ее самыми могучими заклинаниями. А мне доверили украсить рукоять и ножны сапфирами и черными алмазами.
   Ого! Черные алмазы самые дорогие драгоценные камни империи! За небольшой камень, в пару карат можно купить несколько деревень. Их добывают только в одном месте на планете, и место это находится за пределами империи Мелин. Теперь понимаю, почему такая шумиха. И подарок его величеству и ценность немалая!
   - Кинжал мне принесли три дня назад.- Продолжал ювелир.- Я успел украсить ножны, и частично рукоять. Сегодня я планировал закончить работу. Вчера вечером я поместил кинжал в свой личный сейф. Вечером нас с женой пригласили к графу Петару, моему старому другу. Вернулись мы поздно. Встал я с рассветом, решил продолжить работу, но когда я открыл сейф, кинжала там не оказалось!
   - Сейф был взломан?- Спросил я.
   - Нет. И более ничего не пропало.- Опередил мой следующий вопрос гном.- Более того, уже готовые ножны остались на месте. И много других ценностей. Амулет, открывающий сейф я всегда ношу с собой.
   - Хорошо, начинаем работу.
   С собой я взял ла Руена, Према и Рустара. Кроме того в группу вошли мастер магии Карлип Ламунд, близкий друг Лестара Руника и новоиспеченный следователь Иллар. По моему указанию, маг принялся исследовать сейф, расположенный тут же, в кабинете. За гобеленом. Вмурованный в стену железный ящик, с массивной дверцей и кучей навешанных заклинаний. Пока маг занимался сейфом, опера-стажеры рванули опрашивать слуг. Следователь сел за стол ювелира и начал фиксировать все происходящее на бумаге. Я же осмотрел окна и дверь. Следов проникновения не нашел. Может другим повезет?
   Но в этот день удача задержалась в очереди за молоком и к нам явно не спешила. Стажеры возвращались с печальными лицами и пожимали плечами. Маг перебрал все амулеты и припомнил все заклинания. Потом прошелся по дому, сверяя ауру с места преступления. Пришло время предварительного подведения итогов.
   - Что ж, господа, кто имеет что сказать?- Спросил я, предварительно выдворив ювелира из кабинета. Нечего ему нас слушать.
   - Сейф не взламывали, за это могу поручиться.- Ламунд был очень убедителен, да и его квалификацию подтверждал Руник.- Есть следы хозяйского амулета. В кабинете зафиксированы следы ауры самого ювелира, двоих его сыновей и жены. Отпечатков пальцев, кроме хозяйских, нет. Вероятно, у вора очень сильные амулеты. Или это был маг.
   - Слуги не видели никого постороннего. И ничего подозрительного.- Начал отчитываться Прем.- Охрана в доме надежная, как в магическом, так и физическом плане. Двоих охранников я знаю, они ранее в городской страже работали, потом к ювелиру ушли. Он платит лучше. Толковые и честные воины. За ночь охрана несколько раз обходит дом, правда в кабинет не заходили. На двери заклинания стоят. Сюда может входить только сам ювелир, члены его семьи и доверенный слуга. Он заходил в кабинет, после того как мастер Олинар уехал в гости. Все было в порядке.
   - Под окнами кабинета следов не обнаружено.- Добавил Рустар.- Накануне был дождь, возможно следы просто смыло.
   - Итак, что мы имеем?- Задумался я.- Некто, защищенный могучими амулетами, проникает в дом, вскрывает сейф и похищает только кинжал. Другие ценности он не взял. Непонятно как он проник в дом?
   - Если у него есть доступ к очень сильным амулетам, то есть и какой-нибудь отводящий глаза. - Вступил маг.- Такие амулеты огромная редкость, я встречал только их только дважды. И все они используются Тайной Канцелярией.
   - Возможно.- Согласился я с ним.- Ладно, сильные амулеты это наша версия. Давайте подумаем, кому выгодна эта кража?
   - Конкурентам главы гильдии ювелиров.- Предположил Прем.- Возможно, из этого хотят раздуть скандал и сместить его с места.
   - Или тем, кому не нравятся гномы.- Внес свою лепту Рустар.- Подарок-то его величеству предназначался. И подарок именно кинжал.
   - Обе версии имеют право на существование.- Признал я.- Необходимо выяснить, кто был в курсе того, что кинжал находится в доме Олинара. Мирон рассказывал, что в империи есть воры экстра-класса. Нанять их очень непросто и дорого. Так вот, эти воры могут украсть все что угодно, не оставляя при этом следов. Особенность этих специалистов в том, что они никогда не возьмут ничего, сверх заказанного. Уверен, тут побывал именно такой вор. Я просто не представляю, кто бы утащил один лишь кинжал, не тронув остальных богатств. Не каждый граф имеет такие суммы, какие хранятся в сейфе ювелира. Вот только как искать такого вора? Их имена, а тем более личности известны единицам. Придется просить людей у городской стражи и трясти все притоны. Может чего-нибудь и найдем. Прем, опроси ювелира самым тщательным образом. Рустар, на тебе связь с маркизом де Салан. Пусть договориться насчет подкрепления. И менталиста надо пригласить, хотя я и не верю, что слуги замешаны. Тут их небось по три раза на дню проверяют. Ла Руен, а ты чего молчишь?
   Действительно, барон ла Руен не принимал участия в нашем разговоре напряженно обдумывая какую-то мысль.
   -Вы знаете, я пойду, проверю одну догадку.- Сказал он.- Скорей всего полная чушь, но проверить надо.
   И он покинул кабинет. Странно, о чем это он?
   Прем пригласил ювелира и мы начали составлять список. Кто знал о кинжале, кто мог слышать? Вероятно, наводчик среди них. Придется потревожить уйму народа, но другого пути я не вижу. В это время, остальные начнут прочесывать столичное дно. Пусть легендарные воры и живут в тени, но должны же быть посредники, которые принимаю заказы? Вот их и стоит поискать. Блин, ну хоть бы одна улика!
   - Мастер Олинар, это тот кинжал?- Раздался голос ла Руена.
   Мы все разом обернулись к барону. Ла Руен стоял в дверях, держа в правой руке красивый кинжал, с лезвием небесного цвета. А левая ладонь лежала на плече мальчишки, лет десяти. По-моему, это младший сын мастера? Сейчас мальчишка стоял низко опустив голову.
   - Он! Клянусь Каменной Ладонью, он!- Ювелир вихрем подлетел к барону, выхватил из его рук драгоценный кинжал и внимательно осмотрел лезвие. - Небесная сталь! Никакого сомнения! Как вы его отыскали? И где?
   - Об этом вам лучше расскажет ваш сын.- Усмехнулся ла Руен и кивнул на мальчика.
   - Тумар?! Ты?! Н-но к-как??- От потрясения ювелир даже начал заикаться.
   В ответ мальчишка только всхлипнул и еще ниже опустил голову.
   Разъяренный ювелир с рычанием кинулся к родному сыночку, и мне явно послышалось в его рыке "я тебя породил, я же тебя и убью". Блин, надо что-то делать, причем срочно. Не то мы раскроем первое, для нашей группы, убийство в рекордные сроки.
   Хоп! Я незаметно облокотился на книжную полку, стараясь надавить всем весом, и она не вынеся такого отношения, рухнула как индекс Доу-Джонса. Бесценные и очень тяжелые фолианты, со страшным шумом шмякнулись об пол. Ювелир вынырнул из пучины безумия и медленно обернулся ко мне. Ну а я сделал вид, что любуюсь прекрасным гобеленом. А к рухнувшей полке не имею никакого отношения. Честно, честно!
   В это время похититель кинжала каким-то чувством понял что убивать его не будут, по крайней мере немедленно, вскинул физиономию с покрасневшими глазами на грозного папашу.
   - Все равно я оружейником буду!- Тонким голосом, но с явным вызовом выдал он.- Не буду ювелиром, не заставишь!
   - Ах, ты!- Мастер Олинар вскинул руку, но в этот момент до него дошло, что устраивать семейные разборки на глазах у посторонних людей, мягко говоря, не разумно.
   Он опустил карающую длань и медленно выдохнул.
   - Господин барон, я считаю, что ваши люди великолепно справились и благодарю вас за помощь. Буду рекомендовать вас всем моим знакомым. Его светлости я сообщу. От меня что-нибудь требуется?
   - Да, прошу вас написать расписку, что похищенное возвращено вам в целости и сохранности и что претензий вы не имеете.- Лезть в семейные отношения мне вовсе не хотелось.
   Гном быстро начертал несколько строк, я прочитал написанное и передал документ следователю. Пусть лежит в архиве, на всякий случай.
   - На этом позвольте откланяться. Если возникнут новые проблемы, вы знаете, к кому обратится.- Я быстренько выпроводил команду и вышел сам.
   До ворот особняка ювелира мы шли молча. Лишь за воротами я остановился.
   - Рассказывай!- Мрачно потребовал я.
   - Когда мы только вошли в дом, я заметил взгляд младшего сына ювелира. - Начал отчет ла Руен.- Мальчишка очень пристально смотрел на наше оружие. И знаете, это был не просто любопытный взгляд, не интерес мальчишки к оружию, не оценка будущего воина. Мне показалось, что он смотрел как мастер-оружейник. Было что-то такое в его взоре. Когда выяснилось, что следов взлома нет, и неизвестно как вор вообще проник в дом, я подумал, а не причастен ли сынок к этому происшествию? Решил проверить, ты ведь сам говорил, что интуицию со счетов сбрасывать нельзя! Пошел к нему и просто поговорил. Мальчишка и признался.
   - Поверить не могу! Но зачем он это сделал? Чтобы отцу насолить?
   - Нет, тут все гораздо проще.- Улыбнулся ла Руен.- Парень мечтает оружейником стать, а отец против. Он старших сыновей к семейному делу пристроил и младшего тоже хотел. А тот упрямится. И вот, отцу привезли кинжал, из легендарной небесной стали. Такие клинки крайне редки, их только трое гномов-оружейников куют, а секрет никому, кроме учеников не передают. Да и стать учеником у такого мастера практически невозможно. Мальчишка захотел просто посмотреть на работу мастера, ну и испытать его немного. Палку построгать, гвоздик разрубить. Отец бы ему никогда это не позволил, вдруг испортит подарок его величеству? А вчера, когда Олиандр был в купальне, перед выездом в гости, пацан утащил амулет, открывающий сейф, и взял кинжал. Амулет тут же вернул, отец ничего не заметил. Он рассчитывал как следует рассмотреть кинжал, а когда родители вернуться домой и лягут спать, снова взять амулет и вернуть драгоценный клинок на место. Но родители задержались, и мальчишка попросту уснул. А утром поднялся шум и он испугался.
   Я стоял молча. Чувство было такое, как будто меня оплевали с головы до ног. Надо же! Величайший сыщик всех времен и народов решил отсталых аборигенов обучать! Круче меня только Шерлок Холмс, да и тот литературный персонаж. Сам же не раз говорил, что необходимо подмечать все мелочи! Загордился, Тимоха? Пару дел распутал и решил, что нет тебе равных? План уже составил, воров элитных ловить решил? А то, что разгадка у тебя под носом не подумал? Нет, тебе не в розыске работать надо, тебе в лучшем случае гнилые помидоры перебирать светит!
   - Сегодня вы все видели, что может случиться, из-за невнимательности и плохой проработке версий.- Я не собирался оправдываться, но раз уж взвалил на себя ответственность обучения, должен даже негатив использовать во благо.- Я поступил как полный глупец. Не обратил внимания на семью потерпевшего, не попробовал выдвинуть других версий, кроме непревзойденных воров, и чуть было не загубил все дело. Сейчас мы едем в трактир и все будут пить за мой счет. Ла Руен, выношу благодарность за блестяще раскрытое дело!
   И мы поехали отмечать наше первое раскрытие.
  
  
   В следующие дни к нам обратились еще два клиента. Первый хотел, чтобы мы проверили бухгалтерские книги его управляющего. Пришлось ему отказать, ибо не было среди нас специалиста нужного. Кстати, неплохо было бы такого завести, что-то я этот момент не продумал. Надо будет маркизу де Салану идейку подкинуть.
   Зато второй клиент оставил после себя неизгладимое впечатление. В тот день мы сидели в комнате для занятий, строители уже закончили перепланировку и отделку и теперь у нас были и кабинеты и приемная и многое другое. Правда, дежурного в приемной мы завели позже. Мирон едва успел начать новую тему, о перемещении чужого добра в свой карман, как дверь распахнулась и в комнату влетел молодой вампир, в очень интересном виде. Грязный камзол, застегнутый на пару пуговиц и надетый на голое тело, порванные на коленях штаны, и прическа напоминающая воронье гнездо. На поясе болтались пустые ножны от меча. Неизвестный замер на пороге, обведя присутствующих безумным взглядом, и внезапно бухнулся на колени. Теперь понятно происхождение этих дыр.
   - Умоляю! Найдите! Отыщите! Умоляю! Немедленно! Все что попросите! Умоляю!- Безумец полз на коленях, капая на пол слюной и скулил.
   Мы соскочили со своих мест, пораженные таким визитом и не понимая чего этот тип от нас хочет. А он продолжал скулить и выкрикивать мольбы о помощи. По дворянскому колечку на его руке я определил, что перед нами шевалье. Жаль, что имя его так не определить.
   - Эй, ээ-эй! Шевалье! Вы меня понимаете?- Я присел на корточки перед вампиром и пощелкал пальцами у него перед глазами.
   Шевалье с видимым трудом сфокусировал зрение и склонил голову набок. Прямо как послушный пес. Даже скулит похоже.
   - Шевалье, что с вами произошло?- Попытался я достучаться до остатков разума.- Расскажите все нам, и мы вам поможем!
   - Найдите ее! Срочно! Разыщите! Любые деньги! Я без нее жить не смогу!- Скороговоркой выпалил он.
   - Так, ясно, что дело нечисто.- Я выпрямился во весь рост, а то коленки затекают.- Пригласите мастера Феллара.
   Мастер магии Феллар был нашим штатным лекарем. Его реальный возраст приближался к ста пятидесяти, но выглядел он лет на тридцать. У магов это обычное дело. И как большинство магов, Феллар постоянно искал себе занятие. Долгая жизнь, щедро отмеренная магическим источником, тоже имеет свои минусы - со временем все наскучивает. И апатия у этих личностей - обычное дело. Не зря Зоренг то на границу служить идет, то новые заклинания тестирует. У каждого свой способ разогнать хандру. Когда Феллару предложили войти в новую группу, он тут же согласился. И даже не из-за денег, просто ради интереса. Специалистом он был великолепным, по крайней мере, все вывихи и ушибы, полученные на тренировке, он исцелял мгновенно.
   Пока Мирон бегал за магом, несчастный продолжал стоять на коленях, выдавая все новые порции бреда. Правда, разнообразием они не отличались, все то же "найдите, разыщите". Войдя, Феллар сразу возложил на макушке сумасшедшего свою ладонь. Несколько секунд он прислушивался к чему-то, закрыв глаза.
   - Приворотное зелье, передозировка!- Отрывисто выдал он, закончив исследование.- Необходимо срочно напоить его антидотом, или он окончательно сойдет с ума! Сейчас я принесу лекарство.
   Он быстро принес нужный пузырек.
   - Вот, шевалье, вы это сейчас выпьете, и вам станет легче!- Мягким голосом сказал маг, приближаясь к безумцу.
   - Нет! Вы хотите лишить меня ее! Я вам не позволю! Негодяи! Нет!
   С ловкостью, которой никак нельзя было от него ожидать, вампир вскочил на ноги, увернулся от Полара, толкнул Алара и попытался сбежать. Но путь ему преградили Ранэр и де Барат. Тогда вампир швырнул в нас стулом и в мгновение ока взлетел на стол. Цапнул ладошкой воздух у ножен, убедился в их пустоте и принялся отбиваться от нас голыми руками. Но мы быстро спеленали юношу, не позволяя ему оказать серьезного сопротивления. Не то, что мы за себя боялись, просто не хотелось, чтобы он сам пострадал. Феллар быстренько влил ему в рот какое-то зелье, вампир икнул, чихнул и обмяк. Через секунду раздалось тихое сопение мирно спящего человека. Уложив страдальца на стол, мы начали приводить комнату в порядок. Хоть стулья не поломал, крепкие оказались.
   - Феллар, сколько он проспит?- Спросил я.
   - Час, может два.- Пожал плечами маг.- Потом у него будет жутко болеть голова и несколько дней помучается расстройством желудка. Интересно, где он такую дозу получил?
   - Вот очнется, тогда и узнаем.
   - Боюсь, что не выйдет.- Маг еще раз просканировал голову пострадавшего своей рукой.- Скорей всего он напрочь забудет несколько последних часов.
   - Я слышал о новой забаве молодых бездельников.- Рустар неодобрительно посмотрел на спящего.- Приглашают несколько гулящих девиц, а сами выпивают слабенькое приворотное зелье. Так чтобы на пару часов хватило. Говорят, ощущения другие. Вот и перестарался, наверное.
   - Я думаю, дело было не так.- Не согласился с ним Ранэр.- Обычно такие забавы в веселом доме устраивают, а там зелье проверенное. Тут же явный концентрат.
   - И сапоги из разных пар.- Заметил Алар.- Скорей всего из дома таким выскочил.
   - Или у такого же бедолаги второй сапог спер, а свой оставил.- Включился Полар.- Видите, размеры на один отличаются?
   - Ладно, пока он не очнется, все равно ничего не узнаем.- Вывел я заключение.- Может хоть что-нибудь вспомнит.
   Шевалье очнулся через два часа. Сначала он не понял, где находится и как тут оказался. Потом, к удивлению лекаря, начал вспоминать и вспомнил почти все.
   Звали шевалье Шир де Эррад. Ему было девятнадцать лет. Накануне, он с друзьями решил отдохнуть. Они забрели в один трактир, где сдавались комнатки на втором этаже. Так сказать для непродолжительных встреч на нейтральной территории. Сначала друзья выпили, затем выпили еще раз. Это так им понравилось, что веселье продолжалось пару часов. Но, к изумлению шевалье, спиртное его в тот вечер почти не брало, друзья уже под стол переместились, а он все еще держался. И тогда подсела к нему девица.....
   Вот тут память шевалье допустила сбой. Он ничего не помнил о прошедшей ночи и о том, как оказался в другом конце столицы, с пустыми карманами и чужих сапогах. Как выяснилось, оба сапога ранее виконту не принадлежали. Зато у шевалье появилось непреодолимое, просто маниакальное желание найти вчерашнюю девицу. Эта мысль была настолько завладела сознанием юноши, что он просто не мог думать о чем-то другом. Он начал приставать к прохожим, кричать, метаться со стороны в сторону. А потом, в его воспаленный мозг пришло воспоминание о новой имперской службе, которая может найти все, всех и вся. И он побежал за помощью.
   - Веселый у вас вечер получился, шевалье. - Сочувственно сказал я.- И чего вы хотите от нас? Найти эту дамочку?
   - Упаси Единый!- Он вскочил и попятился.- Ни в коем случае! Наоборот, я прошу вас сохранить все в тайне! Поймите, у меня скоро свадьба и если происшедшее станет известно родным моей невесты, свадьбы не будет! Обокрали меня, ну и демон с ними! Главное, мой дворянский перстень не тронули. Но это понятно, продать его почти невозможно, за это смертная казнь полагаться. Я благодарен вам за лечение, но более ничего не желаю!
   - Воля ваша.- Пожал я плечами.- Но вы помните ту девицу?
   - Нет, - шевалье потер виски.- Только помню, что у нее были рыжие волосы.
   - Информации мало. Раз вы не желаете продолжения дела, так тому и быть. Но почему эта девка использовала именно приворотное зелье? Да еще в таком количестве? Обокрасть вас можно было бы гораздо проще.
   - Возможно, у нее не было под рукой другого средства?- Выразил свое мнение Феллар.
   - Полар, Алар, Ранэр езжайте в этот трактир, вытрясите из трактирщика всю информацию и у меня на столе должно лежать его согласие на сотрудничество.- Приказал я.- Развел у себя в заведении бардак, так пусть теперь пользу приносит. Иначе, в следующий раз не приворотным зельем, а ядом угостят.
   Забегая вперед, хочу сказать, что девицу эту так и не нашли. Зато трактирщик, напуганный нашими сотрудниками, зорко следил за тем, чтобы его клиентов никто не смел обижать или обворовывать. Ну и то хлеб.
  
  Глава 5
   И снова мою жизнь решили отнять. Черт возьми, ведут себя так, как будто у меня этих жизней целая авоська! А у меня она одна, да и та неказистая! Да и ту я не отдам, самому нужна!
   Дело в том, что в последнее время я почти не был дома. Занятия с группой занимали все дневное время, а по вечерам я ездил к Виктории. Домой я приезжал только переночевать, да и то не всегда. В моем кабинете стоял отличный диван, который вполне соответствовал моим требованиям. А терять время на поездки домой нерационально. Но в это вечер я решил спать под крышей дома моего.
   Когда я подъехал к воротам, Михмар привычно доложился об отсутствии происшествий и уже распахнул створки, раздалось чье-то очень гневное рычание:
   - Тимэй! Я сейчас тебя убью!!!
   Ко мне приближалось чудовище, с горящими глазами, оскаленными зубами и скрюченными пальцами. Блин, а стая нечести не такая уж и страшная!
   - Владир, успокойся!- Я попытался говорить мягко и тихо, искренне надеясь, что мои амулеты смогут сдержать его атаку.- Владир, давай обсудим все как разумные люди! Владир, а у меня пиво есть! Может, выпьем по кружечке? Я тебе даже пару кружек налью!
   - Я приезжал к тебе три раза! Я отправил тебе два письма! ГДЕ МОНЕТЫ!!!!??????
   - Есть, есть монеты! Если ты немного успокоишься, я тебе их с удовольствием отдам! Честно, честно! Чтоб мне в жизни больше "драконовки" не пить!
   Маг немного успокоился и уже не выглядел как враг рода человеческого. Хух! Похоже, я еще немного поживу!
   - Пойдем, как раз ужинать пора, а я есть хочу!
   - Сначала монеты, потом ужин!- Выдохнул он.- Тимэй, ты просто сволочь! Пообещал мне монеты из другого мира, а сам спрятался. Еще немного и я бы тебя точно убил.
   - Тогда монеты не получил бы.- Хмыкнул я, вручая повод Крома конюху.- В моем завещании ты не упомянут. Пришлось бы тебе с моими наследниками дело иметь, а они не так дружелюбны как я!
   Владир не отступал от меня не на миг, но я чуть ли не силой оставил его в гостиной, мотивируя свое поведение тем, что монеты находятся в тайнике, а я не собираюсь выдавать его месторасположение всяким, не слишком надежным личностям. Тем, которые за блестящий кружочек родину продадут. Владир возмутился, сказав, что за одну монету, даже самую ценную, он родину не продаст. А вот штук за пять....
   В кабинете я добыл мой старый кошелек, выгреб оттуда горсть мелочи. Что же ему отдать? Все монеты не подарю, может еще самому пригодятся. А ну как ветку метро проложат "Махра - Земля", а мне билетик не на что купить будет? Или монисто сделать захочу? Правда, для монисто у меня монеток мало, но все равно отдам лишь часть!
   - Вот, держи, вымогатель! - Я положил на стол семь монет.- Обязательно его величеству пожалуюсь! Что это такое твориться в империи, у бедных баронов маги деньги вымогают!
   - Не вымогают, а требуют обещанное.- Поправил меня Владир.- Боже, какая тонкая работа! А что за металл? Определенно, это не медь, не серебро и не золото! Герб какой интересный. А что здесь написано?
   - Понятия не имею.- Я говорить правду не собирался, и так уже слишком много народу обо мне знают.- Мне передал эти монеты человек, заслуживающий доверие. То, что они из другого мира, у меня лично, сомнений не вызывает. А вот из какого, и что гласят эти надписи, я не знаю.
   Владир перебирал монеты, внимательно вглядываясь в каждую черточку, и урчал от удовольствия. А я урчал животом от голода.
   - Так, монеты получил? Теперь пошли ужинать. - Решительно заявил я.- Успеешь еще налюбоваться.
   - Пойдем.- Согласился маг.- Ты мне еще и пиво обещал!
   - В конец ежики охамели!- Возмутился я.- Жаль, что ты себя в тот момент со стороны не видел! Я не только пиво, я бы тебе луну с неба пообещал! Любую, на выбор. Ладно уж, налью кружечку.
   Одной кружечкой дело не ограничилось, но и слишком много мы не пили. Сначала разговор шел о монетах, но я быстро его оборвал, заявив, что все равно ничего в этом не понимаю и отвлекаться от такого занимательного процесса как пищеварение не намерен.
   - Почему ты письма мои не читал?- Спросил Владир.
   - Письма?- Устало взглянул я на него и позвал служанку: - Почту за последних два дня!
   - Сейчас, господин барон!
   Девушка ненадолго ушла и вернулась с подносом. Горка писем могла сравнится с Эверестом в масштабе 1:100. Ну, почти. Все равно впечатляло.
   - Треть из этих писем - приглашения в гости.- Пояснил я.- Остальные содержат просьбу о продаже меча. Одного из мечей. Ты знаешь, о чем я говорю?
   - Разумеется.- Кивнул Владир.- После того как ты преподнес его величеству клинок, все только об этом и говорят. А ты, как я понимаю, продавать не желаешь?
   - Не то чтобы я не хотел продавать, я не хочу продавать кому-либо. Вот сам посмотри, кроме меня такие мечи есть у его величества, моего учителя и мастера, который преподает фехтование в Академии. Ты его наверняка знаешь.
   - Знаю. То есть ты хочешь, что бы этими мечами владели достойные люди, так?
   - В общем, да.- Согласился я.- А просто продавать богатенькому бездельнику я не хочу. И читать все письма у меня нет ни времени, ни желания.
   - Тебе бы секретаря завести.- Буркнул Владир.
   На несколько минут мы прекратили беседу, отдав все внимание еде. Я с удовольствием разделывал зажаристую курочку. Мне несколько раз говорили, что дворянину не пристало питаться такой просто пищей, мол, надо только куропаток и прочих мелких пичуг есть, но я стоял на своем. В этих куропатках и мяса-то почти нет! Да, вкусно. Но мало. А мне и курица нравится.
   - Тимэй, много слухов ходит о вашей новой группе.- Внезапно сказал Владир.- Говорят, что вы хотите получить контроль над городской стражей. В каждом городе империи.
   - Ого! И откуда у этих слухов ноги растут?
   - Не знаю.- Пожал плечами Владир. - Но говорят так, будто это уже решенный вопрос. А как на самом деле?
   - Если такое и случится, то не в ближайшие годы.- Отрезал я.- Нам самим бы на ноги встать.
   - Я просто о чем, если захотите взять на себя городскую стражу, проблем будет много. Они привыкли не только на жалование жить. Сам наверное знаешь, выкупить воришку из тюрьмы, не проблема. А еще с лавочников деньги за дополнительную охрану берут, поборы на рынке, прочие мелкие и не очень ухватки. Не все, но очень многие.
   - Да знаю я!- Отмахнулся я.- Работы много предстоит. Порядок в империи навести непросто. Но, без толковых законов это невозможно.
   - Будь осторожен, ты и так многим в тарелку плюнул. Могут и на крайние меры пойти.
  
  
   На следующий день у нас был запланирован "выход в народ". Это не первое мероприятие такого рода, а заключалось оно в том, что все стажеры, переодевшись, шли в людные места и собирали слухи. Это необходимо чтобы выработать определенные и очень полезные навыки. Добыча информации для опера гораздо важней умения крутить руки. Искусство перевоплощения они усвоили уже вполне удовлетворительно, тем более, что лезть в узкоспециализированную компанию было незачем. Достаточно прикинуться наемником и посидеть в трактире. Или походить по рынку, наемник и там может появится. Хотя, костюм наемника не всем пришелся по душе, и ребята экспериментировали. Главное, чтобы по шее не получили.
   Вечером стажеры собрались в кабинете для занятий. Начав отчет, они подробно рассказывали, в каком образе и в каком месте сегодня провели день. А уж потом вываливали на меня все слухи, которые им удалось собрать. Без исключений. Подведя итоги, мы совместно вычленяли из этих слухов рациональные зерна и заносили их в архив. Возможно, в будущем нам это пригодится.
   Кроме всякой ерунды, сегодня стажеры принесли несколько настораживающие вести. Во-первых, на окраине пропали три девушки, от пятнадцати до семнадцати лет, а во-вторых, в столице начали появляться притоны для "золотой молодежи". В этих притонах молодым людям, дворянского происхождения, давали особое вино. После принятия пары чаш такого вина, им виделись чудесные сны на яву. Это сообщение меня не на шутку встревожило, если пропавшие девицы могли и сбежать куда-либо, то наркотики это вещь более серьезная. Этого джина обратно в лампу загнать почти невозможно. И я поспешил во дворец.
   Герцог Рамайский принял меня, заставив прождать в приемной не более часа. Что поделаешь, забот у него полно и без меня. Но тут особый случай.
   - Ваша светлость, империя находится на гране большой беды!- Заявил я с порога, не утруждая себя положенными по этикету приветствиями.
   - Слушаю вас, барон.- Очень серьезно отреагировал герцог, понимая, что без дела я бы не пришел.
   Пересказав собранные слухи, я начал рассказывать о чудовищной проблеме наркотиков в моем мире. Количество жертв от этой гадости, сопоставимо с жертвами Второй Мировой Войны.
   - Это так серьезно?- Мрачно спросил герцог.
   - Более чем.- Не менее мрачно ответил я.- По косвенным признакам можно заподозрить, что наркотики, которые появились в столице, очень слабого действия. Скорей всего, это отвар некоторых трав. Но в будущем, они могут стать гораздо сильней и стать причиной гибели многих разумных. Тем более что удар направлен на будущее империи - молодых дворян. Если удастся подсадить их на эту гадость, потом можно использовать их как марионеток. Диктовать через них свои условия игры.
   - А в мирных целях эти ваши наркотики могут применятся?
   - Еще как могут!- Кивнул я.- В медицине. У нас их дают больному, чтобы он не чувствовал боли. Часто раненый умирает не от самой раны, а от болевого шока.
   - Я слышал об этом.- Уверенно сказал герцог.- Некоторые лекари используют какие-то отвары. Правда, амулеты с подходящим заклинанием гораздо удобней.
   Он ненадолго задумался, просчитывая варианты.
   - Может, вы перегибаете, барон? Попросту у дворян есть деньги, а торговцы хотят продать свой товар с наибольшей прибылью.
   - Может и так. Прибыль - дело святое, но не в этом случае. Некоторые аристократы употребляют очень много вина, в связи с чем теряют нормальный облик, так не запрещать же из-за них вино? Но тут другое дело, наркотики вызывают привыкание, а вслед за легкими отварами пойдут более тяжелые препараты. А многие дворяне живут лишь развлечениями, и меры в них не знают.
   - Что вы предлагаете?- Взглянул на меня очень жестким взглядом герцог.- Я могу поднять стражу, могу дать вам гвардию. Сегодня же император издаст указ, о запрещении этой дряни, под страхом смертной казни.
   - Нет, ваша светлость!- Воскликнул я.- Запрещая вы можете наоборот, разжечь интерес. Разрешите мы по-тихому накроем оба притона, адреса которых нам известны, изымем всю дрянь и доставим распространителей в пыточные подвалы Тайной Канцелярии. Необходимо срочно выяснить, есть ли еще такие заведения, чем именно травят жителей империи, и кто за всем этим стоит? А в народ надо пустить слух, о том как вредны эти увлечения. Чем чудовищней будут описаны последствия, тем лучше. И церковь подключить.
   - Действуйте!- Одобрил мой план герцог.- Я предупрежу нужных людей, вам будет оказано полное содействие. От меня что-нибудь нужно?
   - Приказ. Одна из точек расположена в доме графа де Шарни. Если мы заявимся туда без приказа, могут быть проблемы. И людей. Моих может не хватить.
   Через пять минут я получил и приказ и десяток людей.
  
   Уже стемнело, поздней осенью вообще темнеет рано. Народа на улицах было совсем мало, отличное время для штурма. Проведя краткое совещание, мы решили действовать нагло и быстро, приказ в моем кармане позволял сравнять дом с землей и никто меня бы не осудил. Тем более, что этот дом только принадлежал графу де Шарни. Он никогда не жил там. У графа хватало недвижимости, и в столице тоже, чтобы жить в таком маленьком, по его меркам, доме. Зато сын графа использовал его для гулянок, с многочисленными друзьями. И именно там, с недавнего времени, некто начал предлагать мажорам особое вино. Видно сынок графа, узнав о новинке, сам их пригласил.
   Я смотрел, как люди герцога занимают позиции. Он не поскупился, выделил настоящих профессионалов. Четверо из его десятка были магами. Отличными магами.
   - Может, просто усыпите всех в доме, а потом мы зайдем и заберем плохих ребят?- Спросил я одного из них.
   - Там амулетов понатыкано, я их отсюда чувствую.- Ответил он.- Но, кое-что мы сделать можем. Герцог разрешил использовать особые амулеты.
   По его знаку бойцы расставили возле дома три шара, с футбольный мяч каждый. Явно магические штуки. Хотя мне было бы спокойней имей бы я под рукой гранаты со слезоточивым газом. Посмотрим, на что эти мячики способны.
   Маг прошептал заклинание, и дом окутала перламутровая дымка. Красиво, зараза! Может выпросить такую штучку на пару дней? Буду сидеть на лавочке, пить вино и любоваться на переливы и всполохи.
   Но веселье было недолгим, дымка померцали и потухла. И это все? А где большой бум? А где фейерверки и белый флаг из окна? Что вообще произошло?
   - Теперь они не смогут пользоваться активной магией и атакующими амулетами в течение пяти минут.- Пояснил маг в ответ на мой вопросительный взгляд.
   О как! Ну и это уже неплохо! Я было рванулся на штурм наркоманского притона, маскирующегося под графский дом, но безымянный маг схватил меня за шиворот и удержал на месте.
   - Стой тут!- Прошипел он.- Парни и без посторонних все сделают!
   На долю секунды я оторопел. Меня, барона Воронова, победителя нечисти, спасителя эльфов, добытчика сокровищ древних магов и пугателя фиолетовых крокодилов за шкирнях хватают?! Как воришку малолетнего, петушка на палочке стырившего?! Да я за одним столом с императором "драконовку" стаканами пил!!!
   - Это кто еще тут посторонний?- Просипел я, перехватив его ладонь, которой он продолжал держать меня за воротник, и нажал на точку между большим и указательным пальцем.
   Когда хватка немного ослабла, довернул злодейскую кисть, врезал ему локтем под ребра и каблуком по голени.
   - Будешь знать, как хватать руками заслуженных баронов! - С чувством сказал я.- Еще раз рискнешь, я тебя Акеле скормлю!
   И помчался в дом. Следом за мной бежали Ранэр, Рустар и Прем. Остальные потрошили другой адрес.
   Нет, все-таки ребята герцога настоящие звери! Разве можно так с живыми людьми поступать? Без церемоний согнали всех присутствующих в гостиную, тем кто за меч пытался взяться, надавали тумаков, и железки острые отобрали. Причем быстро так! Сидят теперь шестеро отпрысков, в компании со слугами, и слезки от обиды незаслуженной вытирают. А еще одного, в бессознательном состоянии, за руки за ноги несут.
   - Что с ним?- Спросил я.
   - В отключке.- Коротко и емко прозвучал ответ.
   Так, раз видимых повреждений не заметно, стало быть парнишка дурмана перекушал.
   - А где эти твари?
   - Там.
   Получив столь исчерпывающую информацию, мы направились искать злодеев и нашли их в самой дальней комнате. Четверо людей, столь благочестивой внешности, что аж подозрительно.
   - Так, - рыкнул я, оглядывая четверку.- Ну и кто вам разрешил благородных сынов империи травить? Чем травили, кстати?
   - Господин, мы не понимаем, о чем вы говорите?- После секундного замешательства ответил старший из них.- Мы мирные торговцы, привезли вино из княжества Болор. Но, уверяю вас, вино совершенно безвредно!
   - Ах безвредно?! Да еще из княжества?! Тогда почему вы не поступили как честные торговцы? Почему втихомолку продаете? - Я набрал воздуха в грудь для следующего вопроса, но потом махнул рукой.- Буду я еще время на вас тратить! Везите из в Канцелярию, там палач быстро ответы узнает! А я пока с молодежью побеседую.
   Торговцев дурманом увели, предварительно тщательно обыскав. Забрали все их вещи и все вино, которое нашлось. Мне показалось, что под шумок ребята и несколько кувшинов с нормальным вином прихватили, но внимания на этом я заострять не стал. Пусть выпьют за здоровье императора.
   - Вы знаете кто мой отец!- Вопил один из молодых любителей веселья, временами оглаживая заплывающий глаз.- Мой отец граф де Шарни! Этот дом принадлежит ему! Как вы посмели ворваться сюда!
   - Замолите любезный и ответьте - с чего это сыну графа де Шарни с демонологами якшаться?- Лениво спросил я.
   Юнец пару раз дернул челюстью и с трудом сглотнул. Демонология была под стражайшим запретом, и наказывалась весьма сурово.
   - Какие еще к Темнейшему демонологи?- Снова завопил он.
   - Вот такие, которые вас демоническом вином поили.- Так же лениво продолжил я.- От этого вина сначала картинки радужные видишь, а потом безропотным слугой демона становишься. Разумных будешь ему скармливать и пятки целовать. И детей никогда не будет, потому как мужчиной быть перестанешь.
   - Мы же не знали!- Икнул другой мажор.- Думали просто вино!
   - Врешь!- Ласково улыбнулся я.- Нечем вам думать! Вино в лавках продается, а такое только втихомолку. Чтобы церковь не узнала. Веселья вам захотелось? Вместо того чтобы стране своей служить, великой ее делать, только на развлечения и способны! От крестьян больше пользы, чем от вашей компании!
   - Я не знаю, кто вы, но уверяю, мы верные сыны церкви и демонам не служим!- Пришел в себя графский сынок.- Мы действительно ничего не знали об этом вине! Что же теперь с нами будет?
   - Давно эту гадость принимаете?- Спросил я.
   - Нет! Только пятый день!
   - Тогда может все и обойдется.- Вздохнул я.- Идите в церковь, покайтесь и молитесь усерднее. Особенно если почувствуете, что вас к этому вину тянет. Демонические козни сильны, но Единый сильнее! Может и простит вас, глупцов!
   Напугав таким образом молодежь, я связался со второй группой. У них все тоже прошло вполне успешно. Притон, расположенный рядом с борделем средней паршивости, взяли без шума и пыли. Еще двое барыг были задержаны, дурман изъят. Теперь ими Тайная канцелярия займется, может еще точки есть? Да и выяснить, что за гадость в вино подливали надо.
  
  
   Палачи Тайной Канцелярии не зря свой хлеб ели и к утру выяснили все, что нас интересовало. И немного больше. К счастью, никакой наркомафии не было, а были ушлые ребята, решившие заработать немного золотых монет. В вино они добавляли настой из ядовитых жуков, живших в княжестве. Для человека их яд был не слишком опасен, если только штук десять за раз цапнут, а вот настой из них обладал галлюциногенными свойствами. Привыкания он не вызывал, по крайней мере никто о таком не слышал. Да и добыть этих жуков не такая простая задача, мало их, и живут обособленно. Тем более осень на дворе, не сегодня-завтра белые мухи полетят. Какие тут насекомые? Но звоночек был и насторожиться надо.
   Сейчас угрозы наркомании нет, но кто знает, может она появится завтра? Растений, содержащих в себе дурман полно, очередной ботаник выяснит, что травка, которая под забором растет, веселье дает и начнет использовать ее направо и налево. А нам потом с последствиями разбираться! Можно вытребовать у императора указ и внимательно следить за обстановкой, но как только не боролись с наркотиками в моем мире? Даже массовые расстрелы не помогли.
   А не попробовать ли мне заручится поддержкой криминалитета? Есть же там здравомыслящие люди, которые не пойдут на торговлю отравой ни за какие барыши? Или пойдут? Скорей всего такие найдутся. Хуже другое, сейчас о наркотиках почти никто не знает, а вот если я подниму эту тему, некоторые несознательные личности могут бросить на поиски кайфа все силы. А я совершенно не знаю местных воров и их иерархию. Что Малик, что Мирон, они никогда не входили в высшие эшелоны воровской власти, и рассказать о много не могли. Потому что сами не знали.
   Думаю, надо съездить в Мормакс. Шило вполне адекватный человек, хотя и со своими интересами. Коту из Югора до него далеко. И "драконовку" я ему обещал. За помощь в поисках Элис я рассчитался, но он же просил приезжать в гости, как "драконовка" будет. И я обещал. Почему бы не навестить его? А там посмотрим, как разговор пойдет.
   Выдал задание моим стажерам, разузнать все о пропавших девицах. Если с заезжими молодцами уехали, причем добровольно, Единый им судья. А вот если их похитили, надо разобраться.
   С собой взял только Мирона. В Мормаксе есть портал, дел там на пару часов, так зачем свиту таскать? Рэдфорд правда ворчал, что моя охрана деньги получает исправно, но не отрабатывает вложенные в них средства, по причине очень самонадеянного барона. Но я ответил ему, что переход через портал тоже денег стоит и немалых. Рэдфорд подумал и согласился со мной. И пошел гонять лодырей и бездельников.
   Снова переход через портал и мы с Мироном в Мормаксе. При таких магических устройствах и техника не нужна. Зачем дорогой самолет, если можно в мгновение ока перенестись за пару тысяч километров? И экология не страдает. Теперь я понимаю, что этот мир не пойдет по техническому пути, если только не научатся совмещать магию и технику. Но пока они и так неплохо живут.
   В подарок трактирщику Муну (он же Шило) я вез не только самогон. Еще я прихватил мясорубку. В трактирном бизнесе вещь безусловно полезная. Император хоть и тянул долго, но все-таки нашел людей и средства. Эдгар сам показал мне готовые зеркала, правда, довольно скромного размера. Примерно 30 на 30. Но это уже был прорыв. Прибыль должна быть колоссальной. Под шумок, пользуясь его хорошим настроением, я выпросил три зеркала с личное пользование. Одно себе оставлю, бриться по утрам, а два других Виктории и ее маме подарю. Точно обрадуются. Вот только вернусь из Мормакса и поеду радовать.
   Еще мастера Эдгара начали массово штамповать перья для письма. Нашей службе уже были пожалованы несколько десятков канцелярских принадлежностей. Мужики новинку оценили и пользовались с удовольствием.
   Насчет качественного самогона, Эдгар решил повременить. Видимо не желал ссорится с гоблинами и разрушать их монополию. А может решил переварить другие новинки. Хотя, как он признался, для себя приказал изготавливать несколько бочонков ежемесячно.
   Мормакс ничуть не изменился. Разве что люди начали более тепло одеваться, и луж на мостовой стало больше. Хотя мостовая была сделана таким образом, что много влаги на ней не было, почти вся она стекала в канавы по бокам дороги. Кром, а за ним и лошадка Мирона, бодро цокали копытами, приближая нас к искомому трактиру. А на меня нахлынули воспоминания. Если свернуть вон на ту улицу, приедешь к гостинице "Два Гуся", где жили мы во время поисков. В той стороне стоит дом, в котором удерживали Элис. И меня по ребрам пинали. А здесь я впервые орка увидел, даже несколько. Живое тогда дело было, интересное. А сейчас я все больше и больше в административных делах роюсь. И это еще только начало! Вот наберутся мои ребята опыта, выйдут в самостоятельное плавание, а я новую группу готовить буду? И так до старости? Представил себя седым, с тростью, вещающим курсантам о своей бурной молодости. Нет! На мой век работы хватит!
   Мун занимался привычным делом, протирал кружки, стоя за барной стойкой. Выражение лица у него было самое что ни на есть философское. Вот так стоит, кружку трет и о вечном размышляет. Даже не подумаешь, что этот приятный и обходительный трактирщик - старший вор Мормакса. По случаю холодной осенней погоды, в трактире было довольно людно. Но сразу заметно, буйных и пьянчуг здесь не любят. В основном посетителями были семейные пары, решившие отдохнуть в приятном месте. Хотя одиночек тоже хватало. Даже какой-то дворянин мясо ест и вином запивает.
   -Здравствуй, Мун!- Приветствовал я вора, заходя в трактир. - И ты здравствуй, Барс!
   За соседним со стойкой столиком сидел тот самый вампир, с которым мы тщательно размялись в прошлый раз. Он мне даже глаз подбил, кошак быстрый!
   - О-о-о! Ваша милость! Какими судьбами?- Приветливо расплылся в улыбке Шило.- Давненько вы к нам не заглядывали!
   Барс молча склонил голову. Злобы я в его глазах не заметил.
   - Все дела, Мун, дела! - Я подошел к стойке.- Я тут привез тебе кое-что по случаю.
   И кивнул на Мирона с бочонком в руках.
   - Никак опять дракона поймали!- Всплеснул руками Мун. Посетители, слышавшие наш разговор, навострили уши.
   - Да, попался на днях, и я сразу о тебе вспомнил.- Усмехнулся я.
   - Так, ваша милость, может вам в отдельный кабинет?- Услужливо поклонился трактирщик.- Там вам никто не помешает от подвигов ратных отдохнуть.
   - Давай в отдельный.- Вроде бы лениво и вальяжно согласился я. Отлично, будет разговор. Иначе бы он меня в общем зале посадил.
   Мун ставил вместо себя служанку, а сам повел мою милость в отдельный кабинет. Мирона я оставил в зале, потребовав чтобы его хорошо накормили. Мун забрал у него бочонок и приказал принести обед.
   - Ну, здравствуй, Шило.- Сказал я когда дверь в кабинет закрылась.
   - Здравствуй, Тимэй.- Совершенно спокойно ответил вор.- Чувствую, опять тебе помощь понадобилась?
   - Совет нужен. Совет от умного человека.
   - Какой же совет может вор дать?- Шило вроде бы улыбался, но глаза его смотрели холодно.- Ты же теперь не просто похищенную девочку разыскиваешь, ты теперь таких как я ловишь.
   - Ловлю.- Не стал я ваньку валять.- И сдавать своих я тебя не прошу. А вот совет нужен.
   - Тогда говори. Или вина принести?
   - Думаю, пара бокалов по такой погоде не повредит.
   Когда принесли вино и закуски я начал рассказывать.
   - Шило, ты ведь знаешь, что я в империи недавно? Так вот, на моей бывшей родине я занимался тем же, чем и здесь. Воров ловил, убийц. Но было еще кое-что. Скажем так, есть некоторые эликсиры и порошки, которые доставляют человеку несказанную радость и удовольствие. Стоит выпить или вздохнуть такое вещество, как человек погружается в сладостный дурман, весь мир кажется ему несказанно прекрасным, а сам он словно парит в небесах. Потом действие состава проходит. Если хочешь снова испытать эти ощущения - прими новую дозу. И вот это очень плохо.
   - И почему это плохо?- Поинтересовался вор.- Вот вино тоже человека радует, а мы его пьем.
   - Дело в том, что человек очень быстро привыкает к этой дряни. Иногда достаточно и одного раза. Чем дольше принимаешь, тем меньше испытываешь наслаждение, но обходится без него ты уже не в состоянии. Есть такое понятие как "ломка", вот и этих страдальцев ломает без их отравы. Они на стенку лезть готовы от боли, и только новая доза может ненадолго избавить их от страданий. И как все в этом мире, такие препараты стоят денег. Очень много денег. Какое бы состояние не имел человек, рано или поздно деньги заканчиваются. И тогда он берет чужие деньги, даже против воли их хозяина. Ты можешь сказать, что воры и грабители тоже берут чужое, но тут другое дело. Если они пойдут воровать, они не будут придерживаться воровских правил, не будут соблюдать ваши законы. Их даже смертью не напугать, они уже мертвы, как только начали употреблять эту гадость.
   - Неужели все настолько плохо?- Шило уже слушал очень внимательно, видимо его зацепил мой рассказ.
   - Ради дозы сын убьет мать, а мать продаст ребенка извращенцам. Не качай головой, я сам это видел. И не раз. А если вор эту отраву употреблять начнет, и попадется в руки стражи, его даже пытать не надо. Посидит сутки в камере, и сам все расскажет.
   - Что ты от меня хочешь?
   - Шило, как ты сказал, я теперь по другую сторону. И буду ловить воров, грабителей и убийц, пока буду в силах. Но я не хочу беспредела. Если вина не доказана, на рудник никого не отправлю! И мои люди будут работать так же. А наркотики - это беспредел. Начнутся преступления, будем и вас тоже трясти. Император готов издать указ, о смертной казни за распространение этой дряни, но всегда найдутся те, кто желая набить карман пойдет на такой риск. И подсаживать на это дело будут детей. Их легче привлечь. Родители, видя как страдает его ребенок без дозы, сами отдадут последнее. Я хочу, чтобы воры тоже объявили наркотики вне закона. Вне вашего закона. А в остальном, будем жить. Если сможем поймать вора или убийцу - пойдет в тюрьму. Не сможем - значит плохо работали. Но хватать первого попавшегося мы не станем. Как и выбивать показания. Что скажешь, Шило?
   - Пей вино, Тимэй. Очень хорошее вино.- Сказал Шило и задумался.
   Я неспешно делал глоток за глотком действительно очень хорошего вина. И ждал.
   - Думаешь, эти наркотики уже появились в империи?- Спросил наконец вор.
   - Думаю, пока их здесь нет.- Покачал я головой.- Может они еще много лет не появятся. А может их уже завтра на центральной площади продавать будут. Я смотрю в будущее, и не хочу, чтобы оно было печальным.
   - Хорошо, я переговорю с некоторыми старшими ворами.- Решил Шило.- Со всеми пока говорить не стану. Но мы тебя услышали. И будем ситуацию отслеживать.
   - Спасибо тебе.- Искренне поблагодарил я.- Если будет нужна помощь, обращайся. Но, только если это не заставит меня нарушать клятву!
   - Да я понимаю!- Усмехнулся вор, взирая обычным ироничным взглядом. - А "драконовка" хорошая?
   - Обижаешь!- Возмутился я.- Когда это у меня плохая была! Я тебе еще один подарок привез, мясорубка называется! И несколько рецептов. Вот тут все записано. Попробуй, может понравиться. В Югоре трактир "Добрый Борон" эти рецепты использует, так многим по вкусу пришлось.
   - Слышал я про этот трактир!- Захохотал Шило.- Бедного Кота чуть удар не хватил, когда ты общак у него забрал! И главное, все до монетки в церковь отнес!
   - Ну, погорячился я тогда! - Смущенно ответил я.- А что, неужели за это меня никто наказать не хотел?
   - Хотели, да только ты себе денег не взял! Это многим понравилось. И ворам по ушам за своих близких надавал! Это тоже понравилось. Мы ведь в церковь сами деньги носим, только не такие суммы, разумеется. Да и потом Кот с тобой встречался, говорит, хороший ты мужик, хоть и барон. Предупреждение твое он мне передал.
   - И что?
   - Стар я уже меняться. Да и сам я на дело не хожу. Я в Мормаксе что-то вроде судьи. За порядком слежу, чтобы, как ты говоришь, беспредела не было. Так что я тоже пользу приношу! Ладно, показывай свои рецепты!
   Еще около часа мы просидели в кабинете, беседуя о кулинарии, да и просто о пустяках. Потом я шлепнул себя по лбу и повинился, что ничего не привез в подарок детям трактирщика. А ведь хотел! пусть я никогда их не видел, но все равно мог бы и привезти что-нибудь. Пообещал исправиться. А потом поспешил к выходу.
   Когда я вышел в общий зал, мне сразу не понравилась обстановка. Куда-то подевались почти все посетители, зато ребят с бандитской внешностью прибавилось ощутимо. Не иначе Барс решил подстраховаться и позвал подмогу. На всякий случай. И самое главное - я не видел Мирона! Столик, который он занимал, обступили человек десять, закрыв его от моего взора. Ну, гады, если с головы Мирона хоть волос упал, порву! Всех, в порядке живой очереди! Я было потянулся к мечу, но тут услышал голос Мирона.
   - А вот еще подходите! Внимательно смотрите! За хорошее зрение - пять монет премия! Поймай за хвост удачу и мешок денег в придачу! Раз, шарик побежал, два, шарик побежал, а на третий убежал! Кто шарик видел - говори, да монету получи!
   Нет, все-таки не они гады, а Мирон гад! Придется ему голову оторвать! Не так давно у нас зашел разговор об обманах населения, и я привел пример "наперсточников". Даже показал, как это делается. Правда, я катать не умею, руки у меня не под то заточены, но общий принцип объяснил. Но я не знал, что он заинтересовался. Паразит мелкий!
   Я растолкал широкоплечих мордоворотов, и увидел довольного вампиреныша, который двигал три наперстка по столу, кося глазом на солидную кучку монет. Вот он остановился и тертые, крутые ребята, но в то же время терпилы ушастые, загомонив начали делать ставки. А вот кое-кто начал требовать проверить этого наглого мошенника. Блин, судя по накалу в голосах крикам, Мирона сейчас будут бить. А если еще и за руку поймают! Уверен, не под одним наперстком шарика нет.
   Дабы сохранить Мирону целые конечности, я смахнул со стола все наперстки и отвесил крепкого леща вампиру.
   - Ты что же это делаешь?- Зашипел я.- Кто тебе разрешил? А ну верни уважаемым господам все деньги и пошла за мной!
   - Но это честный куш! - Возмутился Мирон, потирая ушибленный затылок.
   - Ужина лишу! - Пригрозил я.
   - Тимэй, где ты берешь таких слуг?- Раздался голос Муна за моей спиной.- И куда ты дел прошлого?
   - В маги определил.- Буркнул я.
   - Может, хоть этого мне отдашь?
   - Сам убью! Помощники не требуются!- Буркнул я.- Собирайся, и пошли!
   Поворачиваясь, к выходу, я заметил как Мирон сгреб в карман горсть монет со стола.
  
  Глава 6
  
   - Вика, любовь моя, закрой глаза!- Попросил я свою невесту.
   - Зачем?- С любопытством спросила она, разглядывая плоский, покрытый тканью, предмет в моих руках.
   - Затем, что я тебя прошу.- Улыбнулся я.
   Присутствующие в гостиной граф и графиня де Монтекур вполне разделяли любопытство дочери, но в разговор не вмешивались, прекрасно понимая, что дурного я не сделаю.
   - А что там?- Спросила Виктория прижмурив только один глаз. Вторым она пыталась проникнуть сквозь тканевый покров, но способностей рентгена у нее не было.
   - Вика, чем дольше ты тянешь время, тем сильней будет твое любопытство.- Нравоучительно произнес я.- А неудовлетворенное чувство весьма опасно, особенно для женщин.
   - Ну хорошо!- Она честно зажмурилась.- И сколько мне сидеть с закрытыми глазами?
   - Всего мгновение, одно мгновение.- Я быстренько сбросил ткань с зеркала.- Все, можешь открывать свои чудесные глазки! Смотри!
   Вика распахнула глаза и тут же ойкнула. Небывалое чудо, в виде стеклянного зеркала, пусть и не слишком большого, немедленно поразило ее. По сравнению с серебряными и бронзовыми зеркалами, это было произведение искусства и технического гения. Да что она, я и сам с удовольствием побрился утром, глядя в такую привычную на Земле вещь. Мастера императора постарались на славу, тяжелая оправа из серебра, украшенная искусным орнаментом из самоцветных камней, уже была немалой ценностью. Прибыль от производства зеркал обещала быть поистине колоссальной.
   - Зеркало? Такое четкое и чистое?- Шепотом произнесла пораженная девушка.- Как? Из чего оно?
   - Это стеклянное зеркало, правда, пока не слишком большое.- Любуясь ее потрясенным видом сказал я.- Их совсем недавно начали делать мастера его императорского величества, и на днях они поступят в продажу. А это я тебе в подарок выпросил. Держи, только осторожно. Тяжелое!
   Пока Виктория рассматривала свое отражение, недоверчиво прикасаясь пальчиками к прохладной поверхности, ее матушка не сдержав любопытство, ходила вокруг дочери кругами.
   - Ранее таких у нас не делали.- Негромко сказал граф.- Твоя идея, Тимэй?
   - Не совсем идея, но моя.- Признался я.- У меня на родине зеркала производят уже много сотен лет. Делают любые размеры. Некоторые даже потолок в спальне зеркалами покрывают. Здесь такие большие пока не получаются, трудно сделать стекло, прозрачное, без пузырьков и равномерной толщины. А я тут не советчик, сам никогда стекло не варил. Просто подсказал идею, а мастера ее воплотили в жизнь.
   - Зеркальный потолок?- Граф на секунду задумался, а потом широко улыбнулся, представляя семейную жизнь в такой спальне.- Ну и затейники в твоем мире живут!
   Он посмотрел на жену и дочь, и снова улыбнулся, теплой любящей улыбкой.
   - Ты знаешь, я очень счастлив, что моя девочка ведет себя как и любая другая девушка в империи. Она начала интересоваться нарядами и украшениями. С удовольствием ездит с матерью по магазинам. Уже не замыкается когда к нам в гости приходят ранее незнакомые мужчины. Хотя гостей у нас немного, сын несколько раз приглашал своих новых сослуживцев на обед. И все это благодаря тебе. Когда вы поженитесь, я буду спокоен за дальнейшую судьбу своих детей! Как же повезло Виктории, что Анри познакомил вас.
   - Ваше сиятельство, это мне повезло, что я встретил на своем пути такого друга как Анри и обрел свою вторую половину. У мужчины должны быть как друзья, так и семья. Иначе он рискует превратиться в озлобленного, никому не доверяющего, одиночку. А это плохо. Человек, который живет только ради себя, обречен на одиночество. И некому помочь, поддержать в трудную минуту, подставить плечо... А так, друзья у меня уже есть, скоро жена будет, а там, Единый даст и детишки пойдут!- Я аж зажмурился от такой картины.- Чем не жизнь?
   - Тут ты прав, Тимэй.- Вздохнул Аскольд.- Семья это очень важно. И с внуками не затягивайте!
   - Как только свадьбу сыграем, сразу же займемся!- Клятвенно пообещал я будущему тестю, и мы дружно рассмеялись.
   - Тимэй, спасибо тебе за такой подарок!- Виктория, не стесняясь родителей, чмокнула меня в щеку.- Это просто чудо какое-то!
   Тут я перехватил взгляд графини и слабую нотку зависти в нем. Балбес, ей же тоже такое зеркало хочется!
   - Ваше сиятельство, прошу меня простить, совсем я запамятовал!- Я метнулся к сумке и выудил оттуда еще одно зеркало. Полностью копия первого, разве что узор немного отличается.- Вот, примите от меня подарок!
   Графиня охнула и взяла в руки такой необходимый для любой женщины предмет. Картина повторилась, только теперь уже Виктория восхищенно заглядывала через плечо матери. Глядя на них, мы с графом переглянулись и понятливо хмыкнули.
   Когда страсти немного улеглись, моя невеста полностью подтвердила слова, ранее произнесенные графом. Она начала расспрашивать меня о платьях. А именно, о свадебных платьях.
   - Тимэй, а в твоем мире невесты тоже белые платья надевают?
   - Где как.- Ответил я.- Стран много и обычаи разные бывают. Хотя в большинстве действительно белые.
   Тут перед моими глазами пронеслись картинки с одного сайта, посвященные необычным свадебным нарядам. Нет, не тем, что в экзотических странах приняты, а когда молодые только что из психушки сбежали. И сразу в ЗАГС, пока санитары не скрутили. Много там занятного было, начиная с обнаженки и заканчивая нарядам из дохлых кошек. Да, количество сумасшедших последнее время реально зашкаливает. Это все от холестерина и солнечной радиации. А может и от неумелых акушеров, которые каждого третьего ребенка головой об пол роняют.
   Нет, о таких нарядах ей знать не надо! А то еще и обо мне плохо подумает. А я хороший!
   - А какие платья? Я имею ввиду, как пошиты?
   - Я не художник, но постараюсь нарисовать.
   Следующий час я самоотверженно рисовал свадебные наряды. Уверен, что любая девушка с Земли справилась бы с этим гораздо быстрей и точней, но я не модельер и не портной! Ну не помню я какие там выточки, вставочки и прочие важные подробности! А Вика и мама ее требовали от меня подробностей! Да еще надо было изображать только приличные в имперском обществе модели. Наконец я устал, но так как дамы не собирались проявить хоть какую-нибудь милость, я изобразил женскую фигуру в мини, с огромным декольте. Как будто муфточку на тело натянули, и причем не самую большую. Зато фата на макушке.
   - Неужели и такое у вас носят?- Пораженно вымолвила графиня.
   - И не только такое.- Подтвердил я.- В жаркое время еще откровенней наряды носят. Изобразить?
   - Нет, нет!- Замахала руками Камила. А вот Аскольд, по-моему, был совсем не против.- Вы устали, барон, хватит на сегодня!
   Она бережно собрала все мои зарисовки и унесла в одно ей ведомое место. Надеюсь, не в отдельный кабинет для размышлений? Все-таки я старался.
   Пробыв в гостях еще час, я начал собираться домой. Завтра выясню, что мои ребята по пропавшим девчонкам накопали. Чувствую, что-то неладное там! А это значит, что сегодня надо отдохнуть. Все, домой, домой.
   Но планам на отдых сбыться было не суждено. Как только я подъехал к воротам родного дома, рядом остановилась карета. Ничем ни примечательная, без гербов на дверце и прочих опознавательных знаков. Запряжена она была четверкой довольно посредственных, на мой взгляд, лошадей. Кто это ко мне пожаловал?
   Из открывшейся дверцы кареты появилась знакомая фигура. Тот самый молчаливый секретарь-советник Эдгара, Несскас.
   - За мной?- Спросил я, уверенный в ответе.
   Кивок.
   - К императору?
   Кивок.
   - Срочно?
   Кивок.
   - Хорошо.- Вздохнул я, понимая, что отдых накрылся медным тазом.
   Только я хотел направить Крома в сторону дворца, как посланник императора отрицательно покачал головой. На мой вопросительный взгляд он кивнул в сторону кареты. Ну что же, хоть подремлю по дороге.
   Оставив Крома моим охранникам, я сел в карету и как только она тронулась, провалился в глубокий сон.
   Снилась мне какая-то ерунда, будто венчаемся мы с Викторией в парке Пушкина, в моем родном городе, а нас охраняют от неведомой напасти четыре танка. Рота спецназа, с огромными ножницами в руках, внимательно оглядывают окрестности, готовые распустить любого врага на лоскуты. Свидетелями у нас Сергей Шойгу и Николай Басков. А сам обряд Петр Первый проводит. Зыркает на нас грозно выпученными глазами, шевелит усами и все время вопрошает: " А вы вступили в Партию "Единая Монголия"? Мы отвечаем, что не успели, каемся, обещаем исправиться, но тут выскакивает Жириновский и призывает нас строить коммунизм в Антарктиде, ибо только коммунисты достойны доверия, а все остальные подонки! Однозначно! А хор Турецкого хлопал в ладоши и распевал "Все идет по плану"....
   Проснулся я от легкого прикосновения Молчуна, это так я моего спутника окрестил. Другое имя все равно не прилипнет. И проснулся я с тяжелой головой, будто вчера был веселый вечер, лилось ручьями спиртное, рвались рубахи и меха баянов, а сегодня наступило горькое разочарование в поведении недостойного разумного человека. Вот говорила мне бабушка, не спи в карете, когда на такой странный вызов его императорского величества едешь! Вообще-то она такого не говорила, но если бы знала, какая судьба меня ожидает, обязательно сказала бы.
   Помотав головой в разные стороны, как конь Пржевальского, и растерев виски, я пришел в себя.
   - Приехали?- Спросил я Молчуна.
   Кивок. Нет, с этим мужиком по душам не поговоришь, и вчерашний матч "Спартака" не обсудишь. Что же, у каждого свои проблемы.
   Вылез из кареты, чуть не упав при этом, умудрившись наступить на полу собственного плаща. Вот так дела! В этой части дворцового комплекса я никогда не был. То что это дворец императора, сомнений не вызывает, по башням и шпилям видно, но находимся мы где-то на задворках. Интересно, почему именно сюда приехали?
   Молчун покинул карету не в пример тише и аккуратней. Он-то точно знал зачем мы здесь и уверенно зашагал к дверному проему, поманив меня за собой. Делать было нечего, и я затопал вслед. Добравшись до двери, Молчун выбил по ней замысловатую дробь и дверь открылась. Даже не пришлось за веревочку дергать. Гвардеец, открывший дверь молча впустил нас и тут же удалился. Я снова шел за Молчуном. Бесконечные переходы и замысловатые повороты навивали мне мысли, что неплохо было бы едой и водой запастись. А ну как заблудимся? По здешним лабиринтам можно годами ходить!
   Но вскоре наши хождения закончились. Молчун остановился в каком-то закутке, нажал на завиток лепного узора, и перед нами распахнулась дверь тайного хода. Становится все интересней и интересней. При свете магического фонарика, мы спустились на несколько этажей вниз, по каменной винтовой лестнице. Теперь мы были в подземелье, и эхо наших шагов гулко отражалось от каменных стен. Через полсотни метров, мы свернули в тупик.
   - Ваше величество, а нельзя было днем встретиться? У вас в кабинете, или ко мне бы приехали? Я бы вас в баньке попарил!
   - Помолчи, Тимэй.- Его императорское величество, Эдгар Третий, был предельно серьезен и смотрел на меня испытывающим взором.- Зоренг рассказал мне, что ты уже в курсе своего статуса истинного имперца. Теперь я спрошу тебя, согласен ли ты применить свои силы на благо империи, и меня лично?
   - Ваше величество, я сказал вам что являюсь вашим верным слугой и от слов своих отказываться не собираюсь.- Я отставил хохмы и опустился на колено. - Располагайте мною по вашему усмотрению! Готов выполнить любой ваш приказ!
   - Не приказ, - Эдгар покачал головой. - Просьбу. Если ты готов, пошли.
   Он коснулся каменной стены в глубине тупика и монолитная, на вид кладка, разъехалась в разные стороны. А за ней обнаружился активированный портал. Не понял? Насколько мне известно, порталы без солнечного света не работают, а тут, в подземелье, ни один лучик не проникает. Может, спецразработка, в единственном экземпляре? Или свет сюда в ведерке приносят? Молчун шагнул в арку первым, следом я. Император шел замыкающим. Уже привычное ощущение перехода и мы оказались в огромной зале с каменными стенами. Магические светильники и обычные факела ярко освещали внутреннее пространство зала, хотя смотреть особо было не на что. Пусто было здесь, не считая мраморной плиты в центре, которая возвышалась над полом.
   - Это усыпальница первого императора, Кеннета Победоносного.- Голос прозвучавший в тишине склепа был мне незнаком.- Здесь его прах, и здесь же сердце империи!
   Это говорил Несскас. Впервые я слышал его голос. Значит, он не немой? Но почему он ранее всегда молчал?
   - И именно здесь каждый император раз в год должен провести некий ритуал, дабы укрепить защиту правящей династии.- Добавил подошедший Эдгар.- Если, вместе с императором этот ритуал проведет и истинный имперец, эффект будет гораздо сильней. За последние двадцать лет в империи был только один истинный, а теперь вас двое.
   - А кто первый?- Задал я глупый вопрос.
   - Я.- Коротко произнес Несскас.
   - А почему ранее ты всегда молчал?
   - Говорить было не о чем.- Отрезал он.
   Да, не очень то мой коллега разговорчив! Да и шут с ним! Зато, раз он столько лет является истинным имперцем, и до сих пор живой, значит, мне сердце и печень во время этого ритуала не вырежут.
   - Хорошо, что от меня требуется?- Повернулся я к Эдгару.
   - Сначала сними все магические амулеты.- Потребовал он.- И сложи их возле той стены.
   Несскас уже стоял в означенном месте и снимал с себя украшения. Много снимал, одних колец штук пять было. А еще браслеты, цепочки с подвесками, карманные фигурки. И от каждой исходило магическое сияние. Я последовал его примеру и снял свои. Хотя что там было снимать? Браслет и кольцо, Юджином подаренное. Более у меня ничего не было. Ах, да! Еще мой баронский перстень, он ведь тоже теперь с магической составляющей.
   - Оружие оставлять?- Спросил я.- Там клеймо магическое.
   - Не надо.- Ответил Мелинский Ястреб, снимая свои украшения.- Готовы?
   Мы кивнули.
   - Тогда пойдемте.
   Мы втроем приблизились к надгробью.
   - Что теперь делать?- Спросил я, остановившись возле мраморной плиты.
   - Встань на колени и молись.- Император первым подал пример.- Молись о процветании империи, о защите проживающих здесь, о том, чтобы Единый и далее помогал нам.
   - Но я не знаю ваших молитв!- Воскликнул я.
   - Это не важно. Молись как умеешь. Главное - делай это искренне.
   Я встал на колени. Каменный пол был холодным и жестко принял мои колени но я не обращал на это внимания. Какое-то время вполне простоять так смогу. Надеюсь, не придется всю ночь молиться? Но, положа руку на сердце, за империю, которая стала моим домом действительно стоит вознести молитву.
   - Тимэй, - вдруг сказал Молчун.- В первый раз может разное мерещится, не пугайся и поступай как велит тебе сердце.
   Я кивнул ему и три головы склонились над могильной плитой. Привычным движением я осенил себя крестным знамением и начал. Отче наш, иже еси на небесах...
   Молился я долго. Сбиваясь, забывая некоторые молитвы, да и знал я их немного. Но молитва шла от чистого сердца, искренняя и чистая. Иногда я просто говорил. Не обращаясь конкретно к Единому, молился той силе, которая есть в каждом мире, чтобы не говорили атеисты. И просил сохранить империю, укрепить ее, даровать мир живущим на той планете. Просил поддержать Эдгара, хорошего и сильного правителя и не допустить гражданской войны, которая неминуемо начнется при смене правящей династии. Просил даровать защиту от нечисти, болезней и глупости. Я слышал краем уха Эдгара и Несскаса, но какие именно слова они произносили, я не разбирал. Да и не хотел вслушиваться.
   Меня снова посетило то самое чувство единения со всем живым, которое я уже испытал во время принятия присяги. Снова мое сердце стучало в такт с остальными, мои легкие наполнялись воздухом, каким дышали и другие разумные планеты. И с каждой молитвой, с каждым словом это чувство становилось все сильней.
   И тут я услышал какой-то скрежет. Звук был настолько инороден, что я сбился и поднял голову. Эдгар и Несскас все так же стояли на коленях, читая молитвы. Звук раздался снова. Я оглянулся и тут же вскочил с колен. К нам приближались два десятка разумных.
   Люди, вампиры, гномы. Три орка и даже эльф. Между них мелькали зеленые физиономии гоблинов. Объединяло их одно - жажда нашей крови. Шелестело оружие извлекаемое из ножен, скрежетали клинки, касаясь друг друга, взгляды, наполненные ненавистью не сулили нам ничего хорошего. За их спинами мерцала арка портала, из которой выходили все новые и новые враги. Заговор!
   - Ваше величество, опасность!- Закричал я, выхватывая меч.
   Но император не слышал меня, погрузившись в транс молитвы, он продолжал стоять на коленях. Я толкнул в плечо Несскаса, но и тот никак не отреагировал на меня. Неужели враги знали что все так и будет и решили подловить императора когда он практически беззащитен? И все амулеты лежат возле стены!
   А дальше со мной произошло нечто, что объяснить я просто не могу. Оставив человека и вампира возле могилы, я извлек из ножен кинжал, в пару к мечу и шагнул навстречу врагам. Их было много, очень много и я не надеялся выиграть этот бой, но поступить по-другому я не мог. Какая-то сила наполнила меня, и все стало ясным и понятным. Есть враги и их нужно остановить! Если другие не могут биться, значит я буду сражаться в одиночку. Я громко захохотал и нанес удар первым.
   Мой клинок, выкованный на далекой Земле, описав сияющую дугу, легко миновав меч молодого аристократа, отсек ему голову. А я уже разворачивался к следующему врагу.
   Звон стали и крики нападавших наполнили зал. По какой-то причине, заговорщики не стремились к стоящему на коленях императору, они вообще не приближались к нему. Каждый, пришедший в этот склеп хотел только одного, убить сначала меня. А убив меня, они убьют и остальных, это я знал точно! Не понимал откуда, но знал. И я бился!
   Потом, через некоторое время, я вспоминал этот бой и удивлялся нелогичности произошедшему. Но в тот момент, я не думал ни о чем. Удар, выпад, блокировать чужой клинок, отвести кинжалом и ударить самому! И еще! И еще! Я хохотал в лицо врагам, радуясь их промахам и прорехам в их защите! Каждый поверженный мною наполнял мою душу уверенностью что я смогу выстоять, и плевать что его место немедленно займет новый враг! И его одолеем, дайте только время! Это мой бой, самый главный в жизни! Удивляло лишь одно - почему среди противников нет магов?
   Но, в какой-то момент все круто изменилось. Действия заговорщиков стали более согласованными и продуманными. Мое тело уже получило несколько ран, пусть и поверхностных, но силы мои начали слабеть. Меч казался мне все тяжелей и тяжелей, поднимать его было невыносимо сложно. Чувство легкости покинуло меня, и я понял, что через несколько мгновений я умру. Слишком много нападавших, мне не выстоять!
   - Помощи! Я прошу помощи! Хоть кто-нибудь!- Закричал я, срывая голос.
   Могучий орк, оскалив клыки, легко взмахнул длинным мечом и обрушил его на меня. Выставив навстречу ему свой клинок, я не удержался и упал на колени. Этим тут же воспользовался какой-то вампир, с кроваво-красными глазами, и его узкий меч, похожий на шпагу, метнулся к моему горлу, но был отбит чужим клинком. И в этот момент враги отступили.
   - Не время отдыхать, малец!- Прогудел чей-то голос.- Видишь, сколько злодеев привалило!
   Рядом со мной возник пожилой, но все еще крепкий мужчина. Самое невероятное что фигура его была почти прозрачной, но вот клинок в его руке отливал вполне реальным серебром.
   - Ничего, выстоим!- Прогудел призрак.- Всегда побеждали и сейчас спуску не дадим!
   - Кеннет!- Ахнул я, глядя на первого императора.
   - И не я один!- Ухмыльнулся он.- Но и ты столбом не стой! Бой еще не закончен!
   Зал склепа и без того большой, внезапно разросся до невероятных размеров. От количества врагов двоилось в глазах, но и помощь была внушительной. Плечом к плечу, со мной и Кеннетом вставали все новые и новые призрачные фигуры, покойных императоров. Тех, кто хранил империю при жизни, тех кто не оставил ее и после смерти. Потомки Кеннета без страха смотрели на врагов, вынимая клинки из ножен.
   - За Мелин!- Воскликнул Кеннет.
   - За Мелин!- Громогласно поддержали его остальные.
   - За Мелин!- Вскинул я свой меч.
   Противники тоже заорали что-то, и началось побоище. Две армии сошлись в беспощадной схватке, разя друг друга. Сталь против стали, живые против мертвых! Мы с Кеннетом бились спина к спине, защищая и обороняя. В меня словно вдохнули новые силы, я перестал чувствовать усталость и боль от полученных ран. Все то, чему меня учили Гордион и Рэдфорд, что успел показать Анри, все припомнилось до мельчайших деталей. Мой клинок как проворная спица, как неотвратимое наказание, как суровое возмездие находил все новые и новые жертвы. Не знаю, сколько продолжался этот бой, но в какой-то момент все закончилось. Врагов больше не осталось, но и императоров тоже. Рядом остался только Кеннет. Он устало обвел взглядом поле битвы.
   - Выстояли, как всегда выстояли!- Тяжело выдохнул он.- А ты молодец! Знатно помог!
   И он медленно растворился в воздухе. А я потерял сознание.
  
  
   - Тимэй, очнись! Тимэй!- Кто-то хлопал меня по щекам, как нервную барышню, приводя в чувство.
   Открыв непослушные глаза, я увидел физиономии Эдгара и Несскаса, склонившиеся надо мной.
   - Очнулся? Вот и славно! Вот, выпей! Это поможет!
   К моим губам поднесли небольшую флягу, и я глотнул вина, настоянного на травах. Потом еще раз. И переведя дух, еще. Наконец мне стало легче, и я смог сесть.
   Все тот же зал, но никаких следов прошедшей битвы. Мой меч покоился в ножнах, а на моей одежде не было ни капельки крови.
   - Что это было?- Слабым голосом вымолвил я.- Где Кеннет?
   - Прости, Тимэй, у каждого по-разному первый ритуал проходит.- Повинился Эдгар. - Но мы все знаем! Все видели! Он показал нам! Спасибо тебе, за то, что защитил нас!
   Я отобрал у него флягу и в три глотка добил содержимое.
   - Так был бой или нет?- Выдохнул я.
   - И был, и нет.- Эдгар отбросив всякие условности сел рядом со мной.- Он был в твоем сознании. Понимаешь, Кеннет был не простым императором. Он создал империю и вложил в нее всего себя. Перед смертью, он собрал лучших магов и священников, и приказал им провести один ритуал, позволяющий оставить его душу здесь. Приказ был выполнен и он не ушел в Вечный Круговорот. Его душа по-прежнему оберегает империю. С ним нельзя поговорить, он не является по ночам в виде призрака, но он все еще здесь. Оберегает, заботится.
   - Откуда тогда взялись враги?
   - Их принес ты.- Включился в разговор Несскас.- Подсознательно ты ждал какой-то опасности от сегодняшнего действия и был готов выступить против угрозы. Вот магия первого императора и воплотила твои страхи. Со мной было нечто похожее, только не с таким размахом! Поистине, настоящая битва!
   - Ты истинный имперец, хоть и не родился здесь.- Сказал Эдгар.- Теперь Мелин твой дом и ты всегда будешь оберегать его.
   - Ваше величество?- Промолвил я.
   - Что? - Откликнулся он.
   - А как часто надо этот ритуал повторять?
   - Раз в год.
   - Очень хорошо, потому что второй битвы я сегодня не выдержу.
   - Не переживай, такое случается только в первый раз. Это еще и проверка. Выстоишь ли ты перед угрозой или побежишь? - Успокоил меня император.
   - Все окончено? Тогда отвезите меня домой. - Попросил я. - А с вас, ваше величество, бочонок самого лучшего вина!
   - Вместе разопьем!- Кивнул Эдгар.- А может, сегодня во дворце заночуешь?
   - Пожалуй, заночую.- Согласился я.- Сил нет никаких. А пить я один буду! Вы мне в битве не помогали!
   Но пили мы, разумеется, втроем.
  
  Глава 7.
  
   - Итак, господа оперативники, чем порадуете? Что удалось узнать о пропавших девицах и почему у вас физиономии такие?
   Семеро стажеров, будущий цвет имперского сыска, действительно выглядели необычно. За прошедший месяц я неплохо успел их изучить, но таких эмоций до сих пор не видел. На лицах застыло какое-то мрачное удовлетворение. А еще отблески кровожадности в глазах. Ой, чую, натворили дел, ребятишки!
   - В общем, так, шеф!- Переглянувшись с остальными начал граф Ранэр, он же бывший Хем.- Одна девица уже домой вернулась. Правда, не девицей, а замужней женщиной. Любовь у нее с одним парнем была, но родители против были. Не хотели за него свою дочь отдавать. Вот молодые и сбежали тайком. Обвенчались в храме, все честь по чести. А потом боялись домой вернуться. Да и, гм, заняты были. Теперь все хорошо, батя этой девицы дочку вожжами выпорол, а новоявленному зятю глаз подбил. А затем дал свое благословение, хоть и запоздалое.
   - Это все хорошо, молодые счастливы, задница и глаз заживут скоро, а с другими-то что?
   - А вот с другими плохо.- Перехватил пальму лидерства ла Руен.- Пропали девки. Стали выяснять, подруг расспрашивать, установили, что у каждой из них недавно ухажер появился. Описание в обоих случаях полностью совпадает. Молодой, смазливый, одет хорошо. По слухам, личный слуга какого-то графа или маркиза. Этот тип примерно две недели девиц обхаживал. Девицы собой весьма привлекательны, из приличных семей. Но, не богатые. Между собой не знакомы были. Что он им наобещал, непонятно, только сбежали эти девицы с ним. Одна десять дней назад, другая на следующий день.
   - Та-а-ак, раз парень один, а девиц двое, значит тут о внезапной любви говорить не стоит?- Подался вперед я.- По крайней мере, со стороны парня? Не гарем же он собирает?
   - Истинна!- Подтвердил Рустар.- Описание этого хлыща мы подробное взяли, даже мага специально к подругам пропавших водили. Получили портрет, в общем.
   - Я всю городскую стражу в том районе опросил. - Принял эстафету Прем.- Несколько стражников вспомнили этого парня. Видели его неоднократно. Один стражник даже трактир припомнил, где он его несколько раз встречал. Поехали мы в этот трактир, выяснили. Никакой это не слуга, а тварь настоящая!
   - Эмоции за дверь и рассказывайте подробней!- Рыкнул я.
   - Поставщик "молодого мяса" он!- С омерзением выплюнул Прем.- Девицам молодым головы затуманивал и с собой увозил. А потом в бордель отдавал!
   - Погоди, насколько я знаю, в бордели добровольно идут?- Не понял я.- Все знают, что если хозяина борделя прихватят на насилии, ему петля счастьем покажется!
   - Это так, - подтвердил ла Руен.- Да только этот бордель необычным был. Есть такой домик, на тихой улочке. Официально купцу принадлежит, да только купца такого никто в столице не знает. В этом доме девиц держали, для извращенцев разных! Тем, кому Темнейший папочкой приходится! Сволочи больные! Твари!
   Он внезапно замолчал, словно подавившись куском ненависти.
   - На заднем дворе захоронку нашли.- Глухо сказал Полар.- В ней двенадцать трупов. Девчонки, молоденькие совсем. Никого спасти не успели.
   Он тоже замолчал.
   - И?
   - Теперь на месте этой захоронки четыре кола торчат!- С вызовом, уверенным в своей правоте голосом, воскликнул де Барат.- Всех, и этого хлыща тоже! Такие как они не должны жить!
   - Вот вы устроили!!!- Я вскочил с кресла, не в силах сдерживать спокойствие.- Мне только "Белой Стрелы" здесь не хватало! Вы что натворили?
   - Шеф, но это же мрази были!- Тихо сказа Алар.
   - Мрази! Но вы то не вольные мстители! Вы представители закона! Надо было их в суд передать! Или вы сомневаетесь в судьях наших? Думаете, оправдали бы их? Я вам сколько раз объяснял, мы не судьи и не палачи! Мы должны найти преступника, его вину доказать, а приговор только суд выносить может!
   Я рухнул обратно в кресло, переводя дух.
   - Как человек и дворянин я вас прекрасно понимаю и одобряю.- Немного успокоившись сказал я.- Но как ваш непосредственный начальник, понять и простить не могу! Кроме того, они бы нам как свидетели пригодились бы. Бордель вы уничтожили, а клиенты остались! Теперь они новое место искать будут! И вы знаете, где они в следующий раз объявятся?
   - Шеф, но мы ведь не совсем бездари.- Взял слово Прем.- Не сдержались, признаю, но перед этим допросили, как следует. Список тех клиентов, имена которых известны, уже передан в Тайную Канцелярию. Преступление такого рода позволяет использовать для допроса Камень Истины. А там и на остальных выйдем!
   - Вот что вам сказать? С делом вы справились на "отлично". А с кольями переборщили. Если вы их на куски порубили, можно было бы списать на необходимую самооборону. А так, не знаю, что и придумать!
   - Виноваты, что тут скажешь!- Ранэр тяжело вздохнул.- Какое наказание его величество назначит, такое и будет. Мы ко всему готовы!
   - Вон с глаз моих, думать буду!
   На выходе Рустар немного задержался.
   - Шеф, а что это за "Белая Стрела" о которой вы упомянули?
   Рассказывать им это или нет? С их энергией всего можно ожидать. А, была не была!
   - У меня на родине существовала группа, которая называла себя "Белая Стрела". Они сами выносили приговор преступникам и сами же исполняли его. - Тут я увидел, как загорелись его глаза.- Не вздумай! Помни, ты и все остальные клятву давали! Вы пришли сюда, чтобы законными методами с преступностью бороться! Все, свободны!
   В принципе не все так уж и страшно. Здесь нет прокуратуры, нет правозащитников, нет либералов. Зато есть полномочия, которыми его величество наградил нас весьма щедро. И есть у нас право, казнить на месте, если вина доказана. А в этом случае доказательств хватит.
   Да и мужиков понять можно, увидеть такое и сдержать себя не каждый сможет. Но накрутку им сделать стоит, иначе могут возомнить себя оружием Единого и начнут вершить справедливость направо и налево. А вот это уже недопустимо. Опер не карает и не милует, опер делает свою работу и выполняет взятые на себя обязательства. А приговоры пусть судьи выносят.
   - Не заняты, барон?- В кабинет вошел маркиз де Салан.
   - Нет, уже нет.- Ответил я, встречая начальника.
   - Я в курсе произошедшего и доложил об этом его величеству.- Маркиз осмотрел кабинет, выбрал кресло и сел.- Император не считает их виновными. Сказал, что они сэкономили время судьям и палачу. Но впредь просит быть более благоразумными.
   - Я знаю.- Вздохнул я.- Но, согласитесь маркиз, трудно в такой ситуации сдержать себя. Им еще через многое придется пройти, если они хотят жить по закону.
   - Еще его величество приказал вам как можно быстрей прибыть во дворец.- Не обращая внимания на мои реплики, добавил маркиз.
   - По этому поводу?- Поинтересовался я.
   - Нет, там что-то другое.
   Странно, зачем я Эдгару понадобился? Бочонок вина мы кажется допили. Нет, точно допили. Да и не стал бы Эдгар меня на новый бочонок звать, запоями наш император не страдает. Мастером меча не станешь, если пить с утра и до вечера. Не иначе как очередную головную боль для меня придумал.
   Ладно, придется съездить. Благо что дворец от помещения нашей конторы не слишком далеко. Из дома мне пришлось бы ехать гораздо дольше.
   Эдгар принял меня в своем кабинете. Сразу остановил меня, как только я принялся объяснять ситуацию с самоуправством парней.
   - Тимэй, империя на пороге большой войны.- Начал он.- Благодаря твоему магу, мы вскрыли большую часть шпионской сети и выявили несколько предателей. Нам удалось выяснить, что была проделана очень большая работа со стороны наших врагов, по подготовке к масштабному вторжению. И боюсь потеря сети их не остановит. Если бы нам угрожало только одно королевство, я бы не переживал. У империи достаточно хороших воинов, и хватает боевых магов, чтобы отразить нападение. Но против нас выступят сразу три государства! А это очень большая сила! К тому же, на помощь эльфов рассчитывать не приходится. Они бы и рады сдержать клятву, но есть некоторые факторы, не позволяющие им это сделать. А еще, недавние события в интендантстве и аресты многих причастных к этим событиям, не добавляют уверенности в настроении дворянских родов.
   - Война это всегда горе.- Сказал я.- Это смерть и разруха. Чем я могу помочь империи? Я ведь не полководец. Меня даже воином назвать сложно. В строю биться не умею.
   - Я хочу чтобы ты отправился в небольшое путешествие по империи.- Пристально глядя на меня сказал Эдгар.- Поезди по разным уголкам, посмотри на настроения. Возможно, тебе что-нибудь удастся разглядеть, что пропустили мои люди. Да и просто империю посмотришь.
   Странный приказ! Отправлять меня на такое задание, при условии, что я сам еще не до конца изучил местные реалии. Какой в этом прок? Темнит что-то его величество!
   - Ваше величество, а как же мои парни?- Попытался я соскочить.- Нам же еще работать и работать! Мы в самом начале и допускать их к самостоятельной работе еще рано. Они такого начудят, что вся наша зарождающаяся репутация псу под хвост пойдет!
   - Ничего страшного, - отмахнулся император.- Месяц без начальства они как-нибудь переживут. Надо и к самостоятельности привыкать. Возьмешь с собой виконта де Монтекур, лишний меч в дороге не помешает.
   - Но у меня свадьба через полтора месяца!- Привел я еще один довод.
   - Вот через месяц и вернешься, времени для организации хватит!- Не стал слушать меня Эдгар.
   - Ваше величество, почему у меня складывается такое впечатление, что вы просто хотите удалить меня из столицы на этот срок?- Прищурился я.- Чем я вам здесь мешаю?
   - Вы забываетесь, барон!- Вскипел Мелинский Ястреб.- Вечер вам на сборы, завтра утром быть во дворце, получите сопроводительные бумаги и предписания! Все, разговор окончен!
   И меня выперли из кабинета. И как все это понимать? Что такое произошло, что мою личность в столице видеть не хотят? То, что у императора есть на это свои причины, к гадалке не ходи, но вот какие? Мог бы просто меня к Зоренгу отправить. Или к Гордиону, на его школу посмотреть. К чему такие сложности? И Тофар меня совсем недавно уверял, что войны не будет. Дескать, после вскрытия шпионской сети и чистке среди военных чинов, противникам империи еще несколько лет потребуется на новую подготовку. Нет, странно все это! Но ехать придется, приказ есть приказ.
   Связался по амулету с Рэдфордом, дал ему указания о подготовке к выезду, а сам заехал к Виктории. Не могу же я уехать не попрощавшись? Виктория была расстроена, но прекрасно понимала, что от меня уже ничего не зависит.
  
   Ночью заметно похолодало, а когда утром я выглянул в окно, увидел, что осеннюю грязь от моего взора спрятал белый покров. Снег! Первый снег, что я увидел в этом мире! В тот момент он показался мне таким родным и близким, что я чуть не прослезился. Как можно в день первого снега куда-то ехать? Сейчас бы слепить большого и важного снеговика, в снежки поиграть! А потом пить горячий, душистый чай. Но моего желания никто не спрашивал, придется выдвигаться в путь. Надеюсь, это еще не последняя зима на моем веку.
   К дворцу подъехали всем составом. Юрмар как всегда управлял фургоном, Мирон, Колман, Михмар и я ехали верхом. Акела, здорово прибавивший за последнее время в размерах, радовался прогулке, и залезать внутрь фургона наотрез отказался.
   Оставив своих спутников за оградой, я направился к воротам.
   - Господин барон, его величество ждет вас.- Сказал мне дежурный маг.- У меня есть приказ установить на ваших спутников следящие заклинания. Это все, кто отправляется с вами в путь?
   - Еще должен быть виконт де Монтекур.- Ответил я.- Условились с ним здесь встретится. Он еще не появился?
   - Нет, но как только появится, я передам ему, чтобы ожидал вас здесь. И подзовите пожалуйста вашего пса. Я и на него заклинание наложу. В дороге разное может случится. Вашему магу я отдам ключи от "следилки".
   Кивнув магу, я прошел на территорию дворца. Интересно, зачем это Эдгару понадобилось на моих спутников "следилку" вешать? Мутит что-то его величество, в хитрые игры играет. Неприятно одно - не люблю быть болванчиком. Мог бы сразу сказать, зачем меня из столицы выгоняет. Что, думает я бы отказался участвовать в его затее? Эдгар мужик умный, что попало не станет делать. Значит, мне действительно лучше пока в неведенье побыть.
   - Тимэй, вот предписание по твоему путешествию.- Сказал император, протянув мне сложенный лист бумаги. - Вот деньги на дорожные расходы. Кроме того я даю тебе приказ, за моей подписью, о праве командовать любыми войсковыми частями, если на то будет необходимость. А равно стражей любого города и отделами Тайной Канцелярии.
   - За что такая честь, ваше величество?- Нахмурился я.- У меня нет желания становиться полководцем. Планирую тихо и мирно поездить по империи месяц, и вернутся назад. В истории ввязываться не собираюсь.
   - Это на всякий случай.- Успокоил меня Эдгар.- Наблюдения за тобой показывают, что ты все равно какое-нибудь приключение найдешь. Так пусть у тебя поддержка будет. И вот еще, возьми амулет связи. Он настроен только на одного собеседника. Меня. Такие не у каждого аристократа есть, уж поверь мне. О любых проблемах сообщать мне немедленно. Все понял?
   - Так точно!- Вытянулся я.- Разрешите исполнять?
   - Иди уже!- Усмехнулся он.
   На улице я сразу заметил Анри, беседующего с Колманом. Не удержавшись, я зачерпнул горсть снега, слепил снежок и отправил его прямиком в широкую спину друга. Хлоп! Попал! Точно между лопаток! Анри резко развернулся, наполовину вытащив меч, озираясь в поисках злодея, посмевшего напасть на благородного виконта. Да еще и со спины! Второй снежок почти угодил ему в грудь, но Анри успел вовремя увернуться.
   - Тимэй! Взрослый человек, а ведешь себя как ребенок!- Завопил он.- Не боишься, что я тебя проучу за твои шуточки?
   - Но-но! Отставить вопли!- Принял я строгий вид.- Вы, господин виконт, телохранителем являетесь? Так будьте любезны, храните мое тело! И не сметь отвлекаться на разные мелочи, не то Виктории пожалуюсь!
   - Только и можешь, что за юбку прятаться.- Проворчал он.- Мужчина называется!
   - Ладно, потом тебе уши надеру, за слова твои.- Пообещал я.- Пора выдвигаться. Что там у нас по плану?
   Я развернул предписание. Ничего не понимаю? Эдгар говорил, что поручает мне обследовать дальние уголки империи, но в его записях первым пунктом стоит город Фален, что находится всего в нескольких часах езды от столицы. Что там такого важного? Все больше и больше убеждаюсь, что дело с этой поездкой нечисто.
   - Едем в Фален.- Скомандовал я, и мы отправились в путь.
   Как я не ожидал сюрпризов от этой поездки, но такого даже предположить не мог. Сюрприз случился как только мы отъехали пару километров от столицы.
   Акеле надоело передвигаться своим ходом и он принялся намекать что вовсе не прочь прокатится в таком удобном фургоне, как наш. Пришлось немного притормозить. Запрыгнув в фургон, Акела сначала все тщательно обнюхал, а потом внезапно зарычал. Зверю я доверяю, он не раз свою разумность демонстрировал, значит стоит обратить внимание.
   - Стоп!- Я поднял руку.- Что-то не так! Юрмар, ты чего в фургон загрузил?
   - Да, так, всего по мелочи.- Без тени смущения заявил наш хомяк.
   Причем хомяком он был в самом лучшем смысле этого слова. У него всегда могло найтись все что угодно, от ниток с иголкой до магически зачарованных палаток, в которых можно даже в самый лютый мороз спать. В одном нижнем белье. Вот и теперь, почти половину фургона занимали разнокалиберные тюки и сундучки. Над одним, довольно большим тюком стоял Акелла и настороженно рычал.
   - Уж не мышь ли там?- Пошутил я, откидывая плотную ткань.- Нет, не мышь. Заяц!
   - Здравствуй, Тимэй!
   - И тебе не хворать, ваше высочество! Какими судьбами?
   Николас, четвертый принц империи, вылез полностью из-под мешковины, поправил шапку и взглянул на меня безмятежным взором.
   - Я с тобой решил поехать.- Заявил он, усаживаясь удобней.
   - Вот так взял и решил?- Я задумчиво посмотрел на мальчишку.- Разумеется, никого в известность ты не ставил? Я о его величестве, если ты не понял.
   - Не-а!- Мотнул головой этот негодяй.
   - Но при этом сделал так, что найти тебя практически невозможно? "Следилки" кто снимал?
   - Брата попросил. Он отцу завтра расскажет! Пока твои люди с придворным магом беседовали, я в фургон и пробрался.
   - Юрмар, проверь хорошо, все ли на месте? От этого мелкого типа всего можно ожидать.- Я просто был поражен этой подставой. Вот же пройдоха! На подвиги потянуло!
   - Мешок с копчеными колбасками не так завязан.- Поддержал мою игру воин.- Наверняка стянул половину.
   - Да не брал я ничего!- Возмутилось его высочество. - У меня свое есть! Вот! И денег я взял!
   Он вытянул из-под своей тощей, но благородной задницы, плотно набитый мешок.
   - Акела, а ты куда смотрел?- Напустился я на серого приятеля.
   Тот укоризненно взглянул на меня, мол я-то тут при чем? Сами за фургоном не следили, вот и набежали всякие! Хорошо еще, что не всю колбасу сожрал!
   - Все! Теперь мне император точно голову отрубит!- Вздохнул я.- Анри, передай Виктории что я ее любил! И вы, прощайте! Мертвому слуги, а тем более охрана не нужны! Эх! Жаль, так и не успел пожить!
   - Почему это отец тебе голову рубить должен?- Купился Ник.- Ты же меня не похищал! Я сам сбежал!
   - А потому, что я сейчас спущу с тебя штаны и выпорю ремнем как следует!- Рявкнул я.- А такого оскорбления монаршей семьи император точно не простит! Держите его, пока не сбежал!
   Анри тут же сцапал раскрывшего рот принца, а я извлек из кармана амулет прямой связи с императором и сжал его в руке.
   - Тимэй? Что случилось?- Услышал я удивленный голос Эдгара.
   - Ваше величество, прошу прощения, что отвлекаю от государственных забот, но у меня произошло чрезвычайное происшествие! Спутник у меня неожиданный появился! Откликается на Николоса и утверждает что он ваш сын. Вы там проверьте, его высочество на месте? Если да, то я этому самозванцу уши надеру!
   - Как он с тобой рядом оказался?- Устало спросил Эдгар.
   - В фургон залез, пока все отвлеклись. "Следилки" с него брат снял. Талантливая семья у вас, ваше величество!
   Некоторое время Эдгар молчал, скорей всего перебирая варианты и вспоминая свою молодость. А вариантов было всего два: или я возвращаю пропажу во дворец или беру его с собой. Если вернуть, придется за принцем круглосуточное наблюдение устанавливать. А лучше приковать его к чему-нибудь большому! А если со мной отпустить, то как бы чего плохого не случилось. И где гарантия, что принц завтра опять не удерет? Хоть целую роту ему в сторожа давай. Наконец он заговорил:
   - Тимэй, мне очень трудно далось это решение, но не мог бы ты взять его с собой?
   - Могу, ваше величество!- Вздохнул я, ожидая этих слов.- Но, только на одном условии!
   - Каком? Если надо...
   - Нет, нет, нет!- Перебил я императора, хотя это было очень рискованно с моей стороны.- Я возьму его с собой если только его высочество поклянется во всем слушаться меня. Если нет, я тут же разворачиваю коней!
   - Николас! Ты слышал? Поклянись, что будешь слушаться барона, как меня!- Сурово произнес Эдгар.
   - Клянусь!- Обрадовано пискнул принц, понимая, что во дворец его сейчас не повезут.
   - Тимэй, то предписание, что я тебе дал, можешь порвать.- Вернулся ко мне император.- Просто поезди месяц где-нибудь и возвращайся. В любом большом городе обратись в купеческую гильдию и тебе выдадут деньги. Столько, сколько потребуется.
   - Благодарю вас, ваше величество, но деньги у меня есть.- Отклонил я предложение.- Вы мне на расходы дали, личные были, да еще и его высочество не с пустыми руками дворец покинул. Кстати, а вы в сокровищницу давно заглядывали? И еще, сдается мне, он не только деньги прихватил.
   Император выругался как последний бродяга. Хорошая память у его величества, не забыл молодость наемничью! Не во дворце же он таким выражениям обучился.
   - Ладно, потом разберемся!- Отрубил он.- Тимэй, если что-нибудь случится, даже если тебя просто что-то насторожит, поднимай все силы, которые будут тебе доступны. Бумаги у тебя есть, как знал, что пригодятся! Может людей прислать? Хороших, надежных?
   - Нет, большой отряд будет слишком заметен. Постараемся быть тише воды, ниже травы.
   - Очень мудрая тактика, придерживайся ее!- Одобрил Эдгар.- Я надеюсь на тебя, Тимэй! Сбереги мне этого сорванца!
   - Клянусь вернуть его высочество в целости и сохранности!- Пообещал я. А что было делать? Раз взвалил на себя такую ношу, утверждать что ты не верблюд поздно.
   Сунув амулет обратно в карман, я навис над Ником.
   - Раз ты поклялся меня слушаться, то запомни - до возвращения во дворец ты не его высочество, принц Николас, а.... а мой племянник из дальней провинции. Если узнают, что принц с такой маленькой охраной по империи шатается, за нами буду охотиться куча нехороших дяденек. Только вот как с твоей внешностью быть? Могут встретиться аристократы, которые бывали во дворце и видели тебя.
   - Щас!- Николас зарылся с головой в свой мешок.- Это не то, это тоже. Где же оно? А! Вот!
   Вынырнув из мешка, он продемонстрировал какой-то амулет, на длинной цепочке. Нацепив его на шею, Ник горделиво выпрямился.
   - Ну как?
   - Замечательно!- Одобрил я.
   Внешность принца немедленно изменилась. Совсем немного, но теперь в нем сложно было признать сына императора. Просто немного похожий на него парнишка.
   - А если маг по пути встретится?- Поинтересовался я.
   - Хоть десять!- Пренебрежительно фыркнул Ник.- Это последняя разработка Тайной Канцелярии! В единственном экземпляре!
   - Так ты еще и в хранилище Тайной Канцелярии пробрался?- Изумился я.
   - А чего у них такая защита слабая?- Насупился принц.- Думают, если хранилище во дворце, то и защищать его не надо?
   - Нет, домой к себе я тебя точно не приглашу. - Усмехнулся я.- Куда поедем?
   - Дядюшка, а может на север отправимся? Я там не был никогда!- Хитро блеснул глазами Ник, уже предвкушая приключения.
   - Возможно, дорогой племянник, возможно. Только вот портала в Фалене нет. А на конях мы туда долго ехать будем.
   - Так можно вернуться в столицу!- Предложил Анри.
   - Нет, возвращаться плохая примета.- Не согласился я.- Делаем так, едем в Фален, как и собирались, там ночуем, а утром решим, куда дальше путь держать. Ник, завтра купим тебе коня, а сегодня придется в фургоне проехать. Акелу не обижать, колбасу не воровать!
   - Да не трогал я колбасу-у-у-у!!!!
  
  
   Фален открылся перед нами когда солнышко уже ушло на покой. Почти полноценная зима и темнеет рано. Фален - город небольшой, обнесенный стеной. Это в столице уже стены только центр от всего остального отделяют, да и то чисто символически. А здесь еще границы сдерживали растущий город.
   Аристократы въезжали в любой населенный пункт бесплатно, равно как и их сопровождающие, но я бросил пару монет стражнику, поинтересовавшись месторасположением приличной гостиницы или постоялого двора. Пожилой сержант, с седой бородой, ловко поймал монеты и подробно объяснил, как найти ночлег.
   Постоялый двор назывался "Стол и Подушка". Уж не знаю, что хозяева имели ввиду, то ли у них столы мягкие как подушки, то ли подушки твердые как столешницы, но по словам сержанта это был самый лучший постоялый двор в городе. Если обманул, я ему бороду в зеленый цвет перекрашу.
   Сам постоялый двор оказался намного приятней его названия. Как только мы подъехали, навстречу выскочили расторопные слуги и поспешили забрать наших коней. Вопрос с фургоном тоже решился быстро, нам предоставили отдельный сарай, который можно было запереть магическим замком. Колман добавил к этому свою фирменную охранную систему, уверив меня, что ни один вор не сможет ее преодолеть.
   Хозяин заведения, как и положено ему по профессии, толстый и солидный, встретил нас у входа и тут же рассыпался в извинениях. Дескать, остались только три комнаты, две двухместные и одна трехместная. Решено было заселятся следующим образом: я и Ник, Анри и Колман, ну а последнюю заняли Мирон, Юрмар и Михмар. Еще возникла проблема с Акелой, хозяин сначала не хотел чтобы в его драгоценных комнатах жил полуволк, но эту проблему удалось быстро решить с помощью лишней монеты.
   Расселившись и сменив одежду мы спустились на первый этаж, где находилась обеденная зона. Как уважающие себя дворяне, Анри, я и Ник заняли самый лучший стол, из тех, что оставались на "чистой" половине. Кроме нас дворян было немного. По соседству с нами сидели два шевалье, в довольно небогатой одежде. Еще был барон. Остальные места занимали купцы, чей наряд был гораздо богаче. Это понятно, громкий титул не всегда сопровождался тугим кошельком.
   Оголодавший за целый день Ник, с жадностью принялся поглощать великолепно приготовленное жаркое, автоматически демонстрируя безукоризненные манеры. Видимо этикет, без которого во дворце и вздохнуть нельзя настолько въелся в парня, что это стало его натурой. Что же, не самая плохая привычка.
   - Ух, как вкусно!- Заявил малолетний представитель правящей династии покончив с мясом.- А что еще есть?
   - Да всего хватает.- Усмехнулся я.- Только ешь медленней, не то живот болеть будет. Вот, возьми салат. Выглядит аппетитно.
   -Угу! - Согласился со мной Ник, подтягивая к себе тарелку.
   - Тимэй, тебе вина налить?- Спросил Анри.- Кьянское, пятилетнее.
   - Давай!- Я подставил кубок.
   К нашему столу подплыл сам хозяин заведения.
   - Господа, всем ли вы довольны? Может, будут какие-либо другие пожелания?
   И он демонстративно скосил глаз на одну из служанок, обладающей весьма обильными формами. Вот так, оказывается тут обслуживание по полной программе!
   - Нет, ничего более не надо, нас все устраивает.- Поспешил отказаться я.
   - Если желание возникнет, только скажите!- Проникновенно сказал хозяин.
   В этот момент дверь распахнулась, и в зал ввалился тяжело раненый алкоголем дворянин, лет двадцати пяти. При виде его остальные дворяне и сам хозяин недовольно поморщились.
   - Кто такой?- Тихонько спросил я.
   - Мой постоялец, барон ла Петрац.- Так же тихо ответил хозяин.- Его земли неподалеку. Иногда он приезжает сюда развеется. Хочу вас предупредить господа, барон весьма вспыльчив.
   - Не беда, но за предупреждение благодарю.
   На самом деле мне было плевать на этого пьяницу. Чем он может быть нам опасен? Будет возникать, нашинкуем на дольки. Понятно почему он приезжает в город, хочется почувствовать себя кутилой. Но в столице цены выше, а здесь можно и удаль показать и не слишком потратится. Просто Фален стоит в стороне от самых оживленных трактов и не пользуется особой популярностью, несмотря на относительную близость к столице. Пусть гуляет, раз хочется.
   Набравшийся барон оглядел зал мутным взором и остановился на нашем столе. Разум его работал в очень ограниченном режиме, но на ногах он стоял вполне крепко. И перебирая этими самыми ногами, барон прошагал именно к нам.
   - Господа, это мой постоянный столик и я буду вам признателен если вы немедленно освободите его!- Не совсем внятно произнес барон.
   В ответ на такое предложение Анри помрачнел и потянулся за мечом, но я остановил его. Не хочу в первый вечер вне столицы быть свидетелем убийства. А произойдет именно оно, этот алкаш виконту не соперник.
   - Барон, если вы посмотрите немного в сторону, увидите что освободился прекрасный стол, где можно отлично поужинать. А мы, как видите, кушаем, и прерывать это занятие не желаем.- Спокойно сказа я.
   - Вы осмелились перечить мне?- Удивился барон и икнул.- Тогда я убью вас! Вставайте и обнажите свой меч!
   Анри дернулся во второй раз.
   - Спокойствие, барон, спокойствие!- Я за меч хвататься не спешил.- Поединок приведет к очень плохим последствиям.
   - Каким?- Удивился он.
   - Вы верный слуга императора?- Спросил я.
   - Верный!- Подтвердил он.
   - А случись вдруг война, вы будете защищать империю?
   - Буду!
   - Вот видите! Я тоже защитник империи. А если будет поединок, то что произойдет?
   - Что?- Барон похоже начал терять нить разговора.
   - Один из защитников империи погибнет!- Скорбно сказал я.- И выиграют от этого только враги империи. Мы же не доставим им такой радости?
   - Не-а!- Помотал головой мой собеседник. Потом почесал затылок, собрал осколки сознания в кучу и спросил. - А что же тогда делать?
   - Садитесь за соседний столик и отдыхайте.
   - Нет, так не пойдет!- Не согласился пьяница.- Мы должны выяснить, кто из нас лучший! Тогда другой признает себя побежденным! И не придется никого убивать!
   Надо же, почти в нирване а соображает! Но это ненадолго!
   - Хорошо, давайте выясним.- Вздохнул я.- Совсем недавно я узнал, что у его величества есть отряд лучших в империи воинов. Представляете, они не только мастерски владеют мечом, но и в состоянии вышибить дверь головой. Это на тот случай, если меч сломается. Не хотите попробовать? Мне не удалось проделать такое, хотя, видит Единый, я старался! Но такой великий воин как вы, может превзойти мой результат. Я вижу, что вам это по силам!
   - Л-л-егко!- Вымолвил барон и прежде чем я успел еще хоть что-то сказать, ринулся на дверь, наклонив голову.
   Бам-м-м!!! В дверь он не попал, координация подвела, зато в косяк вписался изумительно. Косяк крепким оказался, и не поддался атаке подгулявшего, и не очень умного, дворянина. Барон медленно сполз на пол, закатив глаза и высунув язык. Подскочившие слуги воздели поверженного барона на руки и понесли его в комнату на втором этаже.
   - Идиот!- Констатировал я и принялся за десерт.
  
  Глава 8
   - Где этот паразит?!- Завопил я, сбегая по лестнице.
   - Глубокоуважаемый барон, не соблаговолите ли уточнить, какой именно паразит интересует вас в данный момент?- Вежливо поинтересовался Анри, намазывая маслом кусок булки.
   - Все! Трое!- Уже начал рычать я.- Хотите подробностей? Загибайте пальцы! Паразит первый, мелкий, вредный и высокородный! Паразит второй, клыкастый. Пока еще. И паразит третий, охранный, в скором будущем безработный. Где они!!!
   - Успокойся, Тимэй, скоро вернутся.- Анри был невозмутим.- Садись завтракать.
   Колман, сидя за этим же столом, в разговор благоразумно не вступал. Наверняка он на принца уже все что можно навесил и точно знает где в этот момент находится его высочество.
   Пыхтя от возмущения, я сел за стол. Расторопная служанка немедленно поставила передо мной тарелку с яичницей и кружку чая. Живот невольно забурчал, и я решил не истязать его. Принялся завтракать. Потом всех убью.
   Все дело в том, что вчера я никак не мог уснуть. Думал о Виктории, о предстоящей свадьбе, об оставленных на произвол жестокой судьбы стажерах. Ворочался с боку на бок, пытался считать овец, а когда они надоели, стал считать утконосов. Они хоть и не способствуют быстрому засыпанию, зато выглядят прикольно. А еще представить, как они танцуют диско! В общем, уснул заполночь. Ну, утром меня разбудить никто не догадался, ведь мы никуда не спешим! А я и рад был этому, посапывал себе в удовольствие и не знал, какие дела творятся.
   Оказалось, Ник проснулся очень рано. Даже раньше Анри. И тут же сагитировал Мирона и Юрмара пойти за покупками. Коня купить надо, одежду сменную, еще кое-что по мелочи... Не знаю, каким образом он их уговорил, может, просто оказать принцу не посмели, но вся троица благополучно смылась. А я теперь метаю молнии и зарабатываю язву, сжигая остатки нервов.
   Нет, я прекрасно понимаю, что для принца простой поход за покупками - настоящее приключение. Кто его из дворца на рынок отпустит? Да как можно, чтобы его высочество по базарам шлялся? И что там покупать, во дворце всего полно! А если чего-то не найдется, озаботим слуг, и все будет доставлено. А тут сам пройти по рынку может! Хорошо еще, что сопровождение взял! Иначе я бы его точно домой отправил!
   Волнуюсь я. И даже не потому, что в случае какой-либо неприятности император с меня голову снимет, просто нравится мне этот парнишка. Умный, шустрый, беззлобный, любознательный! Всем хорош, но уши я ему все-таки надеру!
   Троица вернулась когда завтрак подходил к концу. Впереди вышагивал по уши довольный принц, следом топал Мирон, настороженно кося глазом. Замыкал шествие Юрмар, нагруженный покупками. Вопреки моим опасениям их было немного.
   - А меня обокрасть хотели!- Широко улыбаясь, с гордостью заявил Ник.
   Мирон отчетливо застонал. Наверняка он уговаривал его высочество сохранить происшествие в тайне, и теперь опасался моей реакции. Но я после еды добрый. По крайней мере, пороть без разговоров всех троих, как ранее собирался, я не стал.
   - Подробности?- Я нахмурил брови.
   Ник и Мирон наперебой стали рассказывать. В принципе, ничего сверхсеръезного не произошло. На рынке, некий криминальный субъект заметил у Ника золотые монетки, которые тот доставал из кармана. И решил переместить эти монеты из кармана принца в свой. Но, на его первую беду, рядом был Мирон, который все уловки карманников отлично знал. Второй бедой был Юрмар, который просто опустил свой могучий кулак на голову бедняги. Убить не убил, но сознания лишил. На этом дело и закончилось, но для принца это было совершенно новым впечатлением. Ранее он покидал дворец без разрешения и свиты, но гвардейцы обычно быстро излавливали его высочество и передавали в руки царственного родителя. Николас получал ремня, гвардейцы благодарность и все затихало до следующей выходки.
   - А еще мы видели ватагу наемников, они с магом решили на дракона идти!- Продолжал захлебываться впечатлениями Ник.- В трех днях пути отсюда дракона видели! Может, с ними пойдем?
   - Нет, на дракона мы не пойдем.- Категорично ответил я.- Много времени затратим, дело это опасное, да и жалко мне дракона. В чем его вина? Живет себе спокойно, а какие-то нехорошие люди его убивать идут! И зачем?
   - Некоторые части драконьей туши алхимики покупают.- Тихо заметил Колман.
   - Вот, из-за людской жадности драконов становится все меньше и меньше!- Я воздел указательный палец к небу.- Попомните мои слова - наступит тот день, когда драконов совсем не останется!
   - Так другой пользы от них нет.- Заметил Анри.
   - От комаров вообще никакой пользы, вот их и истребляйте!- Отрезал я.- А то летом от них спасения нет. А драконы красивые и величественные! Пусть живут!
   - Хорошо, куда в таком случае поедем?- Спросил Ник, утаскивая с моей тарелки пирожок с ягодами.- Я на север хочу!
   - А на севере сейчас холодно.- Возразил я.- Там уже настоящая зима.
   - А куда?
   - Думаю, отправимся в ближайший город, где есть портал, и навестим моего друга и учителя Родиона де Роста. У него школа фехтования, интересно посмотреть, как дела идут.
   - У! Школа фехтования!- Недовольно сморщился Ник.- Чего интересного?
   Тут его посетила хорошая мысль.
   - Тимэй, у тебя же остались еще чудесные мечи?- С хитринкой в глазах спросил он.
   - Остались.- Ответил я вполне понимая куда он клонит.
   - Подари?- Умильным голоском промурчал он.- Или продай! У меня деньги есть, ты не подумай!
   - Знаешь, что? Я пожалуй подарю тебе меч, но когда твой учитель фехтования скажет что ты усиленно занимаешься и готов стать мастером меча!- Так же хитро ответил я.
   Николас, в отличие от своего старшего брата, вовсе не горел желанием становится мастером. Он занимался, выполняя положенный минимум, но и только. Его величество был недоволен, но сделать ничего не мог. Мастерами не становятся по принуждению.
   - Только так?- Омрачился Ник.- Может я все-таки куплю его у тебя?
   - Нет, маленький хитрец!- Засмеялся я.- Мои мечи будут только у настоящих мастеров и хороших людей. Ты хороший человек, но не мастер. И даже не пытаешься стать им!
   - Ладно, я подумаю.- Пробурчал принц.- Но куда нам ехать?
   - Тимэй, а ты слышал о цветах Ларронар? - Внезапно спросил Колман.
   - Нет, я как-то не интересовался ботаникой.- Удивленно ответил я, не понимая при чем тут цветы.
   Самое обидное было то, что все остальные похоже отлично знал, о чем идет речь.
   - Есть старая традиция, цветы Ларронар мужчины дарят своим избранницам в знак вечной любви.- Негромко начал пояснять Колман.- Существует легенда, что девушка приняв такой букет, как бы подтверждает свое намеренье не просто выйти замуж, а прожить с этим мужчиной всю жизнь. Эти цветы связывают пару крепче любых слов.
   - Красиво. Где купить можно?
   - Нигде! Они очень редкие. Но и не в этом дело. По старинному обычаю цветы Ларронар нужно добыть самостоятельно. Это трудно, но тем самым ты подчеркиваешь, что готов ради своей невесты на любые подвиги. А чтобы ушлые женихи не покупали у рисковых торговцев такие букеты, дедушка теперешнего императора издал указ, по которому всех недобросовестных женихов считать лгунами, лишать их дворянского титула и имущества. А затем высылать из империи. Вот и не торгуют. Да и сказать по правде, уже давно женихи не дарят таких букетов.
   - Правда?- Спросил я у Ника.
   - Чистая!- Подтвердил он.- Это указ и поныне действует.
   - А какие сейчас цветы? Зима на носу, вон снег лежит!
   - Это здесь, а на юге, на некоторых островах они только собираются расцвести.- Колман оказывается имел четкий план действий.- Ларронар - поздние цветы.
   - Значит, ты предлагаешь отправиться за цветами?- Уточнил я.- Но ты не учел одну важную вещь. Если мы их найдем, сколько они простоят? Успеем ли довести?
   - Тимэй, - улыбнулся маг.- Во-первых, эти цветы будучи сорванными стоят меся как минимум, а во-вторых, я все-таки маг. Могу обеспечить их сохранность.
   - А на каких островах искать это чудо? Их там сотни!
   - Я точно знаю, где росли такие цветы пять лет назад.- Победоносно сказал Колман.- Надеюсь, они все еще там! И время как раз убьем, глядишь месяц и пройдет.
   - Кстати, о месяце?- Я повернулся к принцу.- Ник, ты знаешь, зачем меня его величество из столицы удалил? По глазам вижу, что-то знаешь!
   - Знаю, Тимэй.- Очень серьезно ответил Николас.- Но тебе не скажу. Это не моя тайна. Поверь, ничего плохого не будет, но знать раньше времени тебе не надо. Лучше поедем за цветами!
   Вот так! Ну чуяла моя душа, что эта поездка неспроста! Эдгар еще тот жук, интересно, что он там придумал? Может все-таки Ника попытать, авось расколется? Нет, не расколется. Значит, плывем по течению. За цветочками.
   - Поехали!
  
  
   Юрмар подкинул полено в костер и передвинул котелок. Передвинул неаккуратно, немного воды выплеснулось на угли и они обиженно зашипели.
   - Завтра прибудем в Тобилан.- Сказал Колман щурясь на огонь.
   - Давно бы там были, если бы не один мелкий и надоедливый шкет.- Буркнул Анри.
   - Эй, повежливей! Все-таки о принце говоришь!- Гордо выпрямился Николас.
   - Принцы во дворце сидят! - Ответил Анри моей любимой в последние дни фразой.
   Николас на секунду задумался, но тут же принял не менее горделивую позу.
   - Эй, повежливей! Ты о любимом племяннике достопочтенного барона Воронова говоришь!- С тем же апломбом выдал он под всеобщий смех.
   Решение поехать за редкими и легендарными цветами было принято еще неделю назад, и мы бы давно достигли портового города Тобилан, но нас здорово тормозил Ник. Просто воспользоваться порталом ему было неинтересно, и он всеми правдами и неправдами тормозил наш поход. Не проходило и дня чтобы он не высказал очередное свое желание. "Давайте заедем в этот город, там уникальную породу лошадей разводят". Заехали. Посмотрели. Буквально несколько минут, что принц лошадей никогда не видел? А раз они уникальные, так это означает, что в конюшне его величества точно такие есть. Вот если бы какую-нибудь горбатую и тощую клячу увидеть? Таких в дворцовой конюшне нет. Значит, поедем в другое место, там великий пророк живет, который всех разумных насквозь видит. Приехали. Оказалось что пророк этот уже двести лет как ноги протянул, оставив после себя каменную плиту с выбитыми символами. А вот что эти символы означают - ни одна зараза не знает. То ли великую мудрость, то ли матерные частушки. Посмотрели на плиту лично, почесали затылки, плюнули и поехали дальше.
   И так всю неделю. Самое интересное, что все ворчали, но только для приличия. Дело в том, что жизненоважной цели у нашего похода не было. Добудем эксклюзивные цветочки - хорошо. Не добудем? Зато прокатимся. Ник это уловил сразу и использовал ситуацию в своих целях. Ему нравилось быть не принцем империи Мелин, не почти готовым разведчиком и дипломатом, каким его делал отец, а простым мальчишкой, путешествующим в хорошей компании. Ну а мы восприняли это положительно и просто отдыхали.
   Зато Ник всерьез решился получить чудесный меч и тренировался каждое утро. Обычно его противником был Анри, он все-таки мастер и мог больше дать нежданному ученику. Но и остальные вносили свой вклад в обучение принца. Мирон учил его владеть ножом и рассказывал, как проникать в чужие жилища, Колман делился своим опытом по организации шпионских сетей. Кузены учили выбирать место для ночевки, искусству разведения костра в любых погодных условиях и как торговаться на рынке за понравившуюся вещь.
   Вообще Николаса никто не воспринимал как принца. Все видели в нем обычного мальчишку, словно себя в молодости. Еще этому способствовало то, что Ник ни разу всерьез не напомнил о своем статусе. Понятно, что такая ситуация продлится только до окончания нашего путешествия.
   Передвигались мы в основном через порталы, но тут решили проехать верхом. И не рассчитали времени. Пришлось ночевать на природе. Благо что у запасливого Юрмара было все необходимое. Четыре палатки, зачарованные магически, в которых всегда тепло. Еда, в количестве достаточном накормить десять орков. И овес для лошадей нашелся. Вот теперь мы сидим у костра и готовим ужин.
   - Так, кажется испеклись.- Сказал я и начал выгребать из углей картошины.
   - И ты будешь это есть?- Недоверчиво спросил Анри, с опаской глядя на обугленные шарики.
   Остальные готовились кушать похлебку и те самые копченые колбаски, в краже которых был почти несправедливо обвинен принц. Почти потому что одну он все-таки съел.
   - Еще как, С аппетитом!- Закивал я.- Михмар, передай соль.
   Я аккуратно разломил картошину, вдохнул ароматный пар, и посыпал желтоватую мякоть крупной солью и с наслаждением откусил кусочек. Под пристальными взглядами я доел картошину, оттряхнул черные от залы пальцы и решительно разрезал следующую. Пока я солил одну половинку, вторую у меня нагло спер его высочество.
   - Ешь, ешь!- Ободрил я его. -Во дворце только не проговорись, что пищу бедняков пробовал. Не поймут.
   Ник осторожно откусил кусочек и зашипел, широко открыв рот. Правильно, горячая, сперва остудить надо. Но вся прелесть печеной в углях картошки, что ее надо есть именно горячей. Немного остыв, она теряет половину своего незабываемого вкуса.
   Юрмар подсунул Нику кружку с холодным молоком, которым он запасся в последнем населенном пункте. Ник потушил пожар во рту, задумчиво прожевал и снова откусил. Так, кусая и запивая молоком, он смолотил три картошины. Пальцы, губы, нос и подбородок покрылись липкой грязью. Ну, есть печеную картошку и не испачкаться можно только в одном случае, если заставляешь кого-нибудь чистить ее для тебя. Но тут была полная самостоятельность.
   - Прежде чем спать ложится, умойся, как следует.- Сказал я.- Ха, видел бы тебя сейчас твой учитель по этикету!
   - Это мысль!- Кивнул Ник.- Надо будет обязательно во дворце такое устроить и ему на глаза попасться. Может хоть на час дара речи лишится? Ладно, умоюсь. А сказку расскажешь?
   - Какую еще сказку? Тебе же не семь лет? Кстати, насчет сказок. А где виконтесса де Пирон? По-моему она тебе понравилась?
   - Понравилась.- Не стал отрицать принц.- Она умная. Даже очень умная. И храбрая. Но таков удел женщины - сидеть дома, пока мужчины путешествуют и подвиги совершают!
   - Щас как дам больно!
   - Да шучу я шучу! - Захохотал Ник. - Ее в поместье увезли. как раз через недели три вернется.
   - И ты решил в это время по империи погулять? Ну ты и жук! Хорошо, будет тебе сказка!
   Я начал рассказывать сказку о потерянном времени, разумеется, с некоторыми поправками. Как только я закончил повествование, обнаружил, что Ник сладко спит, прижавшись к теплому боку Акелы.
  
   Утром, свернув лагерь, мы продолжили путь. Империя Мелин была поистине велика и если на севере уже полноправно хозяйствовала зима, то здесь, на юге, было еще тепло. И деревья стояли зеленые. Родных для меня березок здесь не было, натуральные тропики с густыми зарослями и невиданными деревьями. Как таковой зимы тут вообще не было, зато был сезон дождей. Но мы должны были закончить свои дела до его начала. Более всего местный климат не нравился Акеле, бедный зверь уже настроился на снег и мороз, а тут хозяин его в другой конец империи утащил. Хотя по ночам было довольно прохладно.
   - Если поторопимся, к обеду будем в городе.- Уверенно высказался Колман, который уже путешествовал по этим краям.
   - Добро! Может, и корабль сегодня наймем.- Для того, чтобы обследовать пару островов нам было необходимо плавсредство, не кролем же плыть.
   - Кораблей здесь много, - успокоил меня Колман.- К тому же, большой океанский корабль нам не нужен. Достаточно будет рыбацкое судно нанять.
   - Тихо!- Внезапно Анри поднял руку.- Слышите?
   Впереди, за поворотом наезженной дороги действительно раздавался какой-то шум. И шум этот мне очень не понравился. Лязг металла и приглушенные крики.
   - Михмар! Срочно проверь, что там?- Скомандовал я.- Только не подставься, аккуратно посмотри!
   Михмар соскользнул с коня и растворился в зарослях. Я быстренько натянул тетиву арбалета. Остальные тоже готовились к неприятностям. Юрмар извлек лук и стрелы, Колман проверил амулеты, Анри тоже вооружился арбалетом. Береженого и Единый бережет.
   - Ник, если начнется заварушка, прячься за меня и ни каких геройств! Ты меня понял?- Строго спросил я.
   - Я понял.- Отставил мальчишеский тон принц.- Не беспокойся, у меня очень хорошие защитные амулеты.
   - Кто бы сомневался! Но все равно, поберегись.
   Михмар возник на дороге, словно призрак целлюлита из холодильника.
   - Что там?
   - Нападение на купеческий обоз! Разбойников около трех десятков, охранников у купцов человек восемь осталось! Еле держатся! Один бандит с этой стороны на стреме был, там в кустах и остался. Еле его заметил!
   - Мирон, остаешься здесь! Ник, ты тоже! Михмар, Юрмар, готовьте луки! Колман, постарайся выбить тех разбойников, у которых будет магическая защита! Анри, мы с тобой постараемся хотя бы по два выстрела из арбалетов сделать! Все, на выручку!
   Почему я принял решение вступиться за неизвестных мне купцов? Тут все просто, пока впереди разбойники, мы не сможем проехать. Да и не по человечески, в беде ближнего оставлять. А если еще вспомнить о моей профессии....
   Михмар шел впереди, указывая путь. Следом Анри, затем Колман и я. Юрмар замыкающий. Уже через сотню метров шум битвы, до этого приглушенный густыми зарослями, был отчетливо различим. Михмар сделал знак, еще один поворот, и мы вышли на большую просеку. Что тут у нас?
   Десяток телег и фургонов, несколько лошадей уже лишившихся своих седоков. И горстка воинов, отражающих нападение толпы оборванцев. Блин, классические разбойники - грязные, в лохмотьях и рожи противные! Но воюют ладно, несколько трупов охраны это отчетливо доказывают.
   Выжившие охранники, судя по магической дымке окутывающей их фигуры, пользуются амулетами защиты. Но, если принять во внимание насыщенность этого покрова, амулеты у них вот-вот сдохнут. А еще, в тылу разбойников очень неприятный на вид дядя стоит, и в бедных охранников чем-то вредным для здоровья пуляет.
   - Колман, вот тот мужик - маг. Займись им. Остальные, залп по расхитителям купеческой собственности!
   Две стрелы и два болта устремились навстречу бандитским рожам. И все нашли свои цели. Я лихорадочно натягивал тетиву, планируя сделать еще хоть один выстрел, а в это время кузены уже по три стрелы в полет отправили. Молодцы, чем больше выбьем с дистанции, тем меньше для ближнего боя останется. Есть! Мгновенно наложил болт и выстрелил. И снова попал.
   Колман, словно сбесившийся светофор метал в противника то красные, то желтые, то зеленые всполохи. И не без результата! Вражеский маг или уступал силой Коману, или уже достаточно потратил энергии на купеческих охранников, но достойного сопротивления оказать не мог. Все, что у него вышло, это кокон глухой защиты. Но Колман методично и планомерно взламывал его. На просеке раздались оглушающие крики, нас наконец заметили. Разбойники вопили от досады и страха, а охранники получив прилив новых сил, отчаянно рубили всех вокруг. Двое или трое разбойников, видно самые трусливые, уже метнулись в чащу. Э, нет, так дело не пойдет! Засядут в кустах и стрелу пустят!
   - Анри, вперед! Руби их!
   И мы с виконтом, обнажив мечи, ворвались в толпу бандитов. Нападавших много, но вооружение у них скудное. Дубины, крестьянские топоры, какие-то ржавые клинки. Против двух бойцов, защищенных магическими амулетами, бандиты мало что могли сделать. Хоть и пытались. Но, кузены, выпустив еще несколько стрел, рванули нам на подмогу.
   Хех! Мой меч укорачивает одного из бандитов, кинжал добивает раненного виконтом, а рядом, подобно молнии в тело очередного злодея вгрызается топор Юрмара. Не успеваю повернуться к следующему врагу, зато Акела сбивает его с ног и впивается клыками в горло. Хех! Некогда обращать внимание на серого друга, пора встречать еще одного злодея!
   Участь разбойников была решена. Охранники купеческого обоза, быстро справились с оставшимися на их долю бандитами, поспешили оказать помощь уже в наш адрес. Да и стрелами многих выбило! Несколько человек успели сбежать в лес, но преследовать их мы не стали. В этих зарослях без проводника делать нечего. Вытерев лезвие меча, я подошел к уцелевшим охранникам.
   - Благодарю вас за помощь, ваша милость!- Навстречу мне вышел рослый воин, лет сорока. Наверное старший среди охранников.
   - Не стоит благодарностей, Жаль, что не успели раньше. Кто это был?
   - Банда эта недавно в этих краях объявилась, но уже успели несколько обозов разграбить. Магом прикрывались, сволочи! Пятерых наших положили, да купцов двоих!- Ответил тот же воин и запоздало представился.- Гарс Медоед.
   - А почему Медоед?- Спросил я невольно улыбнувшись.
   - Да по молодости так прозвали. Сладко очень любил.- Ни сколько не смутившись ответил воин.
   - А теперь?
   - И теперь люблю, правда уже не так сильно.
   Из-за телег выбрались два гнома, одетые как купцы.
   - Ваша милость, какое счастье что вы проезжали здесь! - Подбежал к нам один из них. Второй отошел к телам погибших и встал возле них на колени.- Вы же в Тобилан направлялись?
   - Туда.- Не стал скрывать я. А что скрывать, дорога одна. - Я смотрю, у вас потери?
   - Да, - проследил за моим взглядом гном.- Сын его и племянник. Первыми полегли, даже амулеты не спасли. Меня Саридом завут, а друга моего Ярсом.
   - Барон Воронов.- Представился я в ответ.
   - Тимэй, что с магом делать будем?- Спросил подошедший Колман.
   - В смысле? Он что живой?- Не понял я.
   - Живой, я его оглушил только.- Подтвердил маг.
   - Ваша милость, отдайте его нам!- С горящими глазами взмолился гном.- За его голову купеческая гильдия пятьдесят золотых империалов назначила, мы вам сотню выплатим! Только отдайте нам!
   Закон? Его соблюдать надо. Но и право на месть в империи никто не отменял! Вроде бы совсем недавно я отчитывал стажеров за самосуд, а теперь сам собираюсь так поступить? Но у меня есть два смягчающих обстоятельства: первое - я сейчас не при исполнении, а второе.....
   - Это не мой пленник. Тот, кто в бою одолел пусть и судьбу решает. Но я не против.
   - Дополнительных денег не надо.- Колман сразу отмел возможность нажиться на купцах.- Пятьдесят золотых и делайте с ним все что захотите.
   - Договор!- Сарид незамедлительно извлек из кармана пухлый кошель.
   Оставив их решать финансовые вопросы, я подошел к Анри.
   - А где кузены?- Спросил я.
   - За лошадьми и фургоном отправились.- Анри внимательно оглядывал поле боя в поисках недобитков.- Да и Ника с Мироном надо проверить. Мало ли что?
   - Блин, как я про них забыл?- Мне стало плохо от мысли, что кто-нибудь из разбойников мог побежать в тут сторону.
   Я был готов уже бежать вслед за кузенами, но увидел как из-за поворота появился наш фургон. Рядом с Юрмаром сидел Ник и махал мне рукой. Ох, прямо камень с сердца!
   - Ваш племянник двоих разбойников уложил.- Сказал Юрмар.
   - Как?!?
   - Ну, дядюшка, у меня же не только защитные амулеты есть!- Хитро подмигнул мне его высочество.- Они сами на нас с Мироном выскочили! Честно-честно! Мы их даже не искали!
   Бли-и-ин!!! Я до свадьбы не доживу! И так седины наверное прибавилось! Нет, это первый и последний раз когда я принцев по империи сопровождаю! Если еще такое случится, тут же сдам на руки родителю, и пусть он сам с ним мучается!
   Я втянул воздух сквозь плотно сжатые зубы и внезапно обратил внимание на лицо Юрмара. Наш могучий боец словно превратился в соляной столб. Не единого движения, дыхания нет, глаза из орбит лезут, а сам взгляд куда-то мне за спину обращен. Обернувшись я осознал причину ступора моего охранника.
   В пылу сражения я не обратил особого внимания на купеческих бойцов. Теперь, когда они сняли шлемы, я увидел, что среди мужчин была и девушка. В кольчуге, с мечом в руке, с длинными, черными как смоль волосами, она выглядела как женское воплощение бога войны! А когда она повернулась к нам и я увидев ее лицо, полностью разделил восхищение Юрмара. И понял, что Юрмар поражен в самое сердце.
   Валькирия!
  
  Глава 9
   Воительницу звали Ниана Лапка. Ей было двадцать два года. Последние семь лет Ниана тянула нелегкую наемничью долю, и уже пять лет как она была награждена прозвищем. Все это я узнал немного позднее, когда переговорил с Медоедом. А вот Юрмар даже не подумал навести справки. Как только ступор немного спал, он сглотнул набежавшую слюну и решительно направился к девушке. Пару минут Юрмар что-то ей говорил, Лапка внимательно слушала, а потом подняла ручку, и небольшим, но очень крепким кулачком врезала Юрмару в ухо и ушла. А Юрмар стоял на месте, в окружении смеющихся наемников.
   Наш маршрут совпадал с купеческим, и было решено проделать оставшийся путь сообща. Мало ли что еще может приключится? Наемники погрузили тела павших товарищей на телеги, быстренько собрали трофейное оружие, какое заслуживало хоть какого-нибудь внимания, и наш совместный отряд тронулся в путь. Нам тоже предлагали долю в трофеях, но я отказался. Возиться с откровенным хламом не хотелось, с деньгами проблем не было. А если бы возникли, всегда можно через купеческую гильдию императорскую денюжку получить. Даже Юрмар, пораженный своей красавицей, ничего не прихватил.
   Когда мы немного отъехали от места нападения, я направил Крома поближе к фургону.
   - Юрмар, можно узнать, что ты такого девушке сказал, что она тебе ухо пометила?- Спросил я.
   - Да я сказать-то толком ничего не успел!- В сердцах сплюнул на дорогу воин.- Сказал, что красивая она очень, что понравилась мне. Предложил ей с нами в путь отправиться. Если надо я бы неустойку по ее контракту оплатил! Только стал говорить, что заплачу, еще даже не сказал, за что как в ухо получил. Огонь- девка! И кто ее Лапкой прозвал?
   - Кто прозвал, я не знаю. Но знаю почему. Вон она какая, красавица! Гибкая, женственная, притягивающая взоры! Настоящая Лапка! А в лапке когти есть, в чем ты успел убедиться. А еще ты балбес! Посмотри, кто ее окружает? Ну?
   - Наемники. - Мрачно взглянул на купеческих охранников Юрмар.- Воины отличные. Только ведь я не хуже!
   - А не об этом! Ее мужчины окружают, причем постоянно. И сам подумай, сколько раз она уже всяческие предложения выслушивала? Если бы она на каждое соглашалась, кто бы ее уважал? А ее уважают, это сразу заметно.
   - Все равно не отступлюсь! Я тут подумал, наверняка там, куда мы едем, цветов не на один букет. Если я ей цветы подарю, может согласиться выслушать.
   - Вот это дело! - Я полностью одобрял решение Юрмара.- Найдем мы тебе букет, точно найдем! Только продумаю хорошенько, что ты хочешь ей сказать и что ты хочешь ей предложить. А пока попробуй переговорить с Медоедом, он вроде бы мужик неплохой, может и подскажет что-нибудь.
   Оставив Юрмара обдумывать свое будущее, я решил связаться с кем-нибудь из стажеров. Что происходит после моего отъезда? Ведь не зря меня Эдгар от столицы подальше отправил? Может что-то удастся узнать? Я достал амулет.
   - Ранэр? Как у вас дела?
   - Все хорошо, шеф!- Бодро отрапортовал Генрих.- Одну кражу раскрыли. И одно убийство. Графа Хамиса в собственном доме убили.
   - А убийца, разумеется, дворецкий?- Решил пошутить я.
   - Как ты узнал, шеф?- В голосе Генриха звучало неподдельное удивление.- Мы ведь только закончили!
   - Ну, это же элементарно!- Я добавил в голос уверенности и снисходительности. - Кто еще графа убить может как не дворецкий?
   Ту я не выдержал и рассмеялся. Генрих понял что я его дурачу, поддержал меня.
   - Более никаких происшествий? - Спросил я.- Что там Стальной Маркиз делает?
   Я рассказал стажерам о Железном Феликсе, без уточнения в какой стране жил этот человек. Эти рассказы так понравились, что де Салана тут же перекрестили в Стального Маркиза. Наш начальник об этом прекрасно знал, но комментарий от него мы не дождались. Как обычно маркиз был очень скуп на эмоции. Вот вернусь и расскажу, как враги расправились с Железным Феликсом. Интересно, где мощный магнит добыть?
   - Пока не улыбался.- Дежурно ответил Генрих. - Даже когда "цепочников" поймали.
   - "Цепочников"? - Не понял я.
   - Ну, да! - Подтвердил он.- Правда, это не наша заслуга, там городская стража отличилась. Ты же знаешь, шеф, в столице есть три театра. Это те, у кого собственное помещение есть, мелочь, на рынках выступающую я не считаю. Так вот, между владельцами театров настоящая война за хорошие пьесы идет. Один из этой троицы, господин Сталикер, заказал у поэта Алгеса пьесу в стихах. Алгес пьесу писал, но очень медленно. В других театрах новые постановки, а у Сталикера репертуар старый. Тогда Сталикер и его жена Елера, поэта этого умыкнули и в подвале своего театра цепью к стене приковали. Стали требовать, чтобы поэт пьесу как можно быстрей дописал, иначе кормить не будут. Алгесу делать было нечего, пришлось призвать вдохновение, ну ты понимаешь, кушать-то хочется, и в рекордные сроки дописал. Кстати, отличная пьеса получилась! Сталикер пьесу получил, а потом задумался. Что делать? Отпускать нельзя, за похищение по головке не погладят. Убивать? Так рука не поднимется. А тут Алгес говорит ему, я стихотворение другу обещал написать, вот написал, передай пожалуйста! Сталикер передал, не сам, мальчишку уличного послал. А в том стихотворении Алгес просьбу о помощи зашифровал. Друг все понял, к страже побежал. Ну, те в театр, нашли поэта, живого и здорового. Теперь Сталикера и Елеру все "цепочниками" зовут!
   - Подожди, а разве их на рудник не отправили?
   - Нет, Алгес сказал, что претензий не имеет. Говорит, что у него в подвале куча новых идей появились, и теперь он не один десяток пьес написать сможет! Одну уже начал, "Цепь поэта" называется. Так что хозяева театра штрафом отделались. Да что им тот штраф, к ним народ валом валит! Все хотят посмотреть где Алгеса держали. Уже экскурсии водят в "Темницу голодного поэта"!
   - Вернусь в столицу, обязательно схожу! - Вот я балбес! Знал же что театры есть и ни разу Викторию не пригласил!
   - Шеф, а ты где сейчас?
   - Путешествую по необъятным просторам империи. - Мне не хотелось сообщать свое местоположение. Не то, что я не доверял Ранэру, но лучше прислушаться к своим опасениям.- Значит, ничего необычного не произошло?
   - Нет, ничего не припомню. Разве что ночью труп какой-то девки нашли. Зарезали ее, видно приятели. Девка-то не из приличных. Но этим стража занимается.
   - Хорошо, работайте я скоро приеду.
   Значит, ребята не знают что происходит? Вероятно так. Генрих, не смотря на то, что его отец является советником императора, обязательно рассказал мне, все, что ему стало известно. Что же придумал Эдгар?
  
  
   Портовый город Тобилан значительно отличался от всех других городов, ранее видимых мной. Начиная с того, что крепостная стена со стороны суши была лишь обозначена, когда со стороны порта поражала своей высотой. Да и толщина ее внушала уважение. Сам порт раскинулся вдоль береговой линии протяженностью более трех километров. А может и больше, весь порт я не обследовал. Сам город был наполнен морской тематикой, это понятно, основную прибыль здесь всем приносило море. Кто-то ловил рыбу, кто-то работал в порту, кто-то баловался контрабандой. Все при деле были. Тобилан не самый крупный портовый город империи, но жителей хватало. Как и разумных в форме. Серьезно, столько военных я и в столице не видел! Как сказал Колман, нападение пиратов на порт было не редкостью, а посему приходилось содержать большой гарнизон для охраны города.
   Спасенные нами гномы предложили остановиться у них, но я отказался. Два трупа близких родственников не создадут в доме комфортной обстановки.
   - Колман, ты хорошо город знаешь?- Спросил я, распрощавшись с купцами и их охраной.
   - Прилично, - Колман глубоко вдохнул наполненный солью воздух.- Пять лет назад тут был. Почти четыре месяца прожил. Связи среди контрабандистов налаживал. Хорошее времечко было!
   - Тогда подскажи гостиницу приличную. Сегодня нам надо отдохнуть, а завтра будем корабль искать.
   - Есть неподалеку приличное место, "Золотая Акула" называется. А прежде чем корабль искать, надо в местном отделении Тайной Канцелярии разрешение получить. Здесь с этим строго, а ну как решат что мы недоброе задумали?
   - Хорошо, заедем и получим. Надо будет другую одежду купить, в этой жарко.
   Гостиница и впрямь была приличной. В три этажа, с просторными и чистыми номерами. Мы заняли почти целое крыло, я, Анри, Ник и Колман получили по отдельному номеру, а остальным достался трехместный. Как только заселились, Мирон и Махмир слезно начали отпрашиваться у меня, дабы осмотреть местные достопримечательности. Ребята честно трудились, да и в гостинице было спокойно. Я вручил каждому небольшую премию и отпустил. Достопримечательности в новом городе осмотреть - дело святое! Ребята радостно поинтересовались у гостиничного слуги, где находится ближайший бордель, и умчались.
   - Ник, я надеюсь, ты никуда не сбежишь без моего ведома? - Поинтересовался я. - Если что, портал здесь есть, отправить тебя домой можно очень быстро!
   - Нет, Тимэй, я все понял.- С самым честным взором ответил принц.- К тому же я немного устал. Но, завтра мы по рынку пройдем? Интересно посмотреть чем здесь торгуют.
   -Сходим, обязательно сходим.
   Я отправился в купальню, омыть свое бренное тело после дороги дальней и трудов ратных, а в голове крутилась мыслишка. Портал здесь есть, что если мне оставить Ника на попечение Юрмара и Колмана, а самому на пару часов к Виктории в гости? Ну, может чуть больше чем на пару часов, но все равно, быстро обернусь. Соскучился я. Через амулет мы, разумеется, говорим почти каждый день, но хочется в живую пообщаться. Вот только император приказал мне носа в столицу не показывать, как бы не осерчал правитель. Эдгар мужик крутой, может и покарать сгоряча. Поговорю я с Рэдфордом, может ему что-нибудь известно?
   - Рэдфорд, как обстановка? Все в порядке? Я тут домой решил на пару часов заглянуть.
   - Тимэй, не вздумай приезжать!- Услышал я в ответ взволнованный голос ветерана.- Я не могу тебе ничего объяснить, клятву дал, но в столицу сейчас тебе ни в коем случае нельзя! И вообще, постарайся поменьше светиться! Тут такая история началась!!! Сиди тихо, иначе всю игру поломаешь!
   И амулет ветерана замолчал. Вот это поворот! Получается, император, отослав меня, какую-то игру начал? А Генрих мне ничего не сказал. Значит, он тоже под клятву попал. Интересные танцы получаются. И Ник молчит. Правда, его высочество сказал, что мне ничего не угрожает, но подробностей не сообщил? Не нравится мне, когда мою личность в темную используют!
  
  
   Утром получить разрешение в Тайной Канцелярии не удалось. Инспектор, который должен был его выдать, отсутствовал, и вернуться обещал только через два дня. Я мог бы достать бумагу, которую мне Эдгар дал, шмякнуть ее об стол и потребовать все и немедленно, но мне посоветовали особо не светится. Значит, будем соблюдать режим "тише воды, ниже травы". Эти дни мы потратили на закупку необходимых вещей и отдых. Колман правда порывался по старой памяти контрабандистов найти и их услугами воспользоваться, но я решительно воспротивился этому. Не доверяю я таким личностям, а у меня принц на попечении. Лучше обождать немного.
   На третий день, со мной связался Макс Прем.
   - Шеф, у нас проблемы! - Сразу выпалил он.
   - Что случилось?
   - Ранэр говорил, что девку мертвую нашли? Так у нас за последних три ночи уже пять трупов женских! Кто-то по ночам девок режет! Да как режет! Люди уже о возвращении Мясника поговаривать начали!
   - Так, успокойся и давай подробности!
   - В общем, три ночи назад, гулящую девку зарезали. Никто особого внимания не обратил, мало ли в столице убийств! Подумали что ее дружки по пьянке приговорили. Задержали парочку приятелей, в темницу отправили и думали, что дело окончено. А на следующую ночь сразу три трупа нашли! В одном районе. И две девчонки из вполне приличных семей. Одна служанкой в трактире работала, домой спешила после смены. Ее в нескольких метрах от дома нашли, ножом кто-то истыкал. Другая, от подружки бежала, засиделась до полуночи. Третья, как и первая, достойным поведением не отличалась. В этом районе на ночь патрули стражи усилили, так утром в соседнем районе еще две жертвы! В столице волнения начались, император лично приказал найти убийцу живого или мертвого, в кратчайшие сроки. Нас тоже на это дело кинули.
   - Свидетели? Какая либо другая информация? Маги что говорят?
   - Маги смогли ауру снять, только неполную. Амулетами, гад, прикрывается! Свидетелей почти нет, есть один пьяница, под забором спал. Говорит, проснулся от возни какой-то, а рядом с ним, мужик в девчонку нож вонзает. Этот пьяница так испугался, что замер на месте. А когда убийца ушел, бежать бросился. Только утром к страже обратился, мерзавец! Если бы сразу шум поднял, глядишь и успели бы задержать. По его словам, мужик высоким был, в плаще и шляпе. Лица разглядеть не удалось, но одежда добротная. Маги в его памяти покопались, но ничего толкового не выяснили.
   - Собери полную информацию, во что были одеты, какого роста, какого цвета волосы. Все, до последних мелочей! Понял? Еще раз опросите всех, кто живет поблизости, ну не может такого быть, что девок режут, и никто ничего не слышит! Потом характер ранений, куда чаще всего удары наносились, с какой силой? Что за нож был, или может кинжал? Опроси всех в трактире, где девчонка работала, не уходил ли кто-нибудь следом за ней? Маги пусть дополнительно поработают, может что-нибудь и зацепят. Важна любая мелочь! Давай, действуй! Как только закончите, сразу мне полную информацию!
   Вот не было печали! И я в столице появиться не могу! Ребята хоть и головастые, но мне бы своим глазком глянуть. Может поговорить с Эдгаром, пусть какой-нибудь амулет на меня навесит, чтобы не узнал никто?
   С императором я связался. Правда толку от этого разговора не было. Эдгар даже слышать не хотел о моем возвращении. Сказал, что ввел дополнительные силы в столицу, и убийцу непременно поймают. Блин, дополнительные патрули могут заставить его на дно залечь, а через несколько дней новые трупы найдут! Как можно так к делу относиться? Эдгар же разумный правитель и такую ерунду несет!
   Прем, собрав все факты в один мешок, снова связался со мной. Опустив лишние подробности удалось выявить одну деталь - все жертвы носили белые платки. В столице сейчас это модно, многие носят, но далеко не все. А тут только белые платки на голове. Это уже зацепка.
   - Шеф, мы священника на место убийства приглашали. Он сказал, что возможно убийца одержим демоном. - Добавил Прем.
   - Демонолог в столице? Где "красная братия" на каждом углу? И магов полно? Как-то слабо верится.
   - Мне тоже, но священник уловил остатки демонской сущности. Может не сам убийца, а нож его?
   - Меня еще один факт беспокоит, почему никто не слышал криков девушек? Представь, ночь, темная улица, девушка идет домой. Внезапно ее догоняет какой-то мужчина, с ножом в руке. Естественно, любая девушка закричала бы, а тут никто не слышал криков. И не на пустыре дело было, среди жилых районов.
   - Скорей всего было применено какое-то ментальное заклинание или амулет. Девушки наверняка сами подходили к своему убийце.
   - Ясно. Работайте, а я тут подумаю.
   Возникла у меня мысль, хоть и избитый прием, но сработать может. Осталось найти нужного человека и кажется, я знаю где его искать.
   - Анри, давай сделаем так, ты иди получать разрешение на выход в море, а я прогуляюсь немного. Колмана с собой возьми, сразу как получите разрешение, отправляйтесь в порт и найдите небольшой корабль. Колман знает на какие острова нам надо попасть. А я Мирона возьму.
   - За Николасом кто присматривать будет?- Поинтересовался Анри.
   - Ох! Ну, давай монетку бросим!
   Бросили. Ник пошел со мной.
  
   Подворье купцов, которым мы оказали помощь, стояло почти в центре города. Встречать нас вышел Сарид, собственной персоной.
   - Ваша милость, наконец-то вы смогли найти время, чтобы посетить наш скромный дом!- Весьма доброжелательно воскликнул он.- Прошу вас, проходите!
   - Глубокоуважаемый Сарид, я не навещал вас, потому что не хотел мешать приготовлениям к похоронам. Позвольте еще раз выразить свое глубочайшее соболезнование. Нелегко терять близких.- Ответил я.
   - Этот так, но жизнь устроена таким образом, что потери неизбежны. Купцы часто гибнут. И охрана не всегда спасает. Вот моя охрана, очень хорошие воины, но в этот раз столкнулись с превосходящими силами. Я не виню их. Они честно выполняли свой долг, ни один из них не сбежал. Даже когда казалось, что смерть заберет всех нас. Да что мы на пороге разговариваем! Прошу за стол!
   Отказать приветливому хозяину, так чтобы не обидеть его было невозможно. Хоть время и поджимало, но пришлось воздать должное обильному угощению. Со свой стороны я в грязь лицом не ударил, и выставил на стол кувшин "драконовки". Родственник и напарник уважаемого Сарида к нам не вышел, как и жена хозяина. Пообедали в мужской компании. Ник вел себя безукоризненно, в разговоры не лез, вопросов не задавал. Когда все правила приличия были соблюдены, я перешел к сути визита.
   - Глубокоуважаемый Сарид, скажите, собираетесь ли вы в дорогу? В ближайшие дни? Не сочтите мой интерес за выпытывание ваших коммерческих тайн!
   - Особых тайн нет, пока я никуда не поеду. Товар доставлен, причин, покидать город нет. Вам что-то нужно? Говорите, я сделаю все, чтобы помочь вам!
   - Мне надо поговорить с одним из ваших охранников. Если можно наедине.
   - Кто именно вас интересует?
   - Лапка.
   - Вот как?- Гном смерил меня задумчивым взглядом.- Осмелюсь сказать, что эта девушка многих покорила своей красотой, но, ни разу не дала повода усомниться в своей нравственности. И члены отряда очень любят ее. Как верного соратника, как сестру. Прости меня, но за непристойное предложение они даже дворянина не пощадят. Тем более, что один из воинов сам дворянин, и может вызвать на поединок!
   - Вы меня не так поняли!- Рассмеялся я.- Клянусь, что не предложу Ниане Лапке ничего, что могло бы бросить тень на ее честное имя! Речь пойдет совсем о другом.
   - Хорошо. Пройдите в мой кабинет. Лапка сейчас подойдет. Там вам никто не помешает.
   Сначала я планировал оставить Ника на попечение Мирона, но принц воспротивился этому.
   - Тимэй, не знаю, что ты задумал, но лучше если я буду присутствовать при разговоре.- Заявил он.- Девушка почувствует себя более спокойно, если рядом будет ребенок. Предложения интимного характера не делают в присутствии детей.
   - Ох, Ник! Не устаю тебе удивляться! То ты ведешь себя как обычный мальчишка, то из-за этой обманчивой внешности проглядывает такой мудрый политик, что просто диву даешься! И как у тебя это получается?
   - Тимэй, тебя бы так обучали!- С тяжелым вздохом ответил его высочество.
   - Ладно, уж! Пойдем, успокоитель девичьих сердец!
   Лапка не заставила себя долго ждать. Лишь только я успел сесть в кресло, как она возникла на пороге. Сегодня на ней не было кольчуги и шлема, да и вооружение было представлено одним кинжалом на поясе. Наемница окинула меня холодным взором, который, впрочем, немного смягчился при виде Ника, залезшего с ногами на диван. Нет, варит голова у принца, ничего не скажешь!
   - Вы хотели меня видеть, Ваша милость?- Спросила она, отвесив скромный поклон.
   - Хотел. Присаживайтесь, поговорим.- Я старался выглядеть наиболее миролюбиво.- Скажите, когда заканчивается ваш контракт?
   - Через год.- Мой миролюбивый вид не помог, девушка все равно напряглась. Ее опасения были понятны, если бы я хотел нанять всю ватагу, то говорил бы со старшим наемником, а тут беседую именно с ней.
   - Мне нужна помощь. Более того, помощь нужна жителям столицы.- Не стал я ходить вокруг.- Работа на несколько дней, связанная с очень большим риском. Но и оплачивается хорошо. Вот в этом кошельке пятьдесят золотых. И это не окончательная сумма.
   - Почему именно я?- Невольно заинтересовалась наемница.
   - Потому что вы девушка. И можете постоять за себя. Мне нужна именно такая. С другими девушками - наемницами я не знаком.
   - Что нужно сделать?
   - Вы слышали о новой службе, по розыску преступников, которая недавно была создана в столице?
   - "Кобели"?
   - КАК?!!!- Поперхнулся я от неожиданности.
   - Ну, у них на эмблеме пес изображен. В народе их "кобелями" называют.- Ниана простодушно похлопала ресницами.
   Ник захохотал первым, пока я еще боролся с возмущением. Злядя на него рассмеялся и я, а затем и Ниана поддержала наше веселье. Нет, ну надо же! Я тут бьюсь, службу создаю, преступность пугаю, репутацию создаю, а нам такое неблагозвучное прозвище навесили! Узнать бы кто до этого додумался!
   - Ниана, вы просто чудо, но не советую так называть моих парней. Они между прочим, жизнями рискуют и добрые дела делают. Преступников ловят, убийц и воров. Не стоит их так пренебрежительно называть.
   - Прошу простить меня, ваша милость.- Наемница потупила взор. Чтоб мне больше никогда в бане не париться, если это не актерская игра! Тем лучше для меня.
   -Чем же я могу помочь?- Спросила девушка.
   В ответ я честно рассказал об убийствах в столице. Все, что мне удалось узнать по этому делу, без утайки. Ниана слушала очень внимательно, не пропуская ни одного слова.
   - Патрули из городской стражи, это хорошо. Но они могут напугать убийцу. Он заляжет на дно, а через несколько дней снова выйдет на охоту.
   - И вы хотите, чтобы я прогулялась по ночным улицам столицы в белом платке?- Догадливо спросила она.
   - Именно это я и хотел предложить.- Кивнул я.- Вас снабдят лучшими амулетами, вам установит ментальную защиту сам магистр Тофар. Вы подготовленный боец, и сможете продержаться несколько мгновений до прибытия помощи. Что вы скажете по поводу моего предложения?
   Наемница задумалась. Я не мешал ей, дело было весьма серьезное. Никакая магическая защита не даст полной гарантии, тем более, если тут замешана демонология. Глупцы, вызывающие демона, думают, что смогут удержать его в подчинении, но никому еще это не удалось. Рано или поздно демон поработит своего "хозяина" и начнет диктовать свои правила. И всегда демонология сопровождается трупами, кормить демона нужно кровью и душами. В ответ, призвавший получает весьма могущественные силы. Это и становится причиной вызова демонической сущности.
   - Я согласна!- Лапка решительно тряхнула головой.- Но у меня есть несколько условий.
   - Я слушаю.
   - Вы выкупите мой контракт, заплатив все неустойки.- Начала перечислять Ниана.- Эти пятьдесят золотых пойдут Медоеду и его людям в качестве компенсации. И вы возьмете меня на службу!
   - Первое и второе условие меня устраивают. А вот третье?- Я задумался.- Скажу честно, у меня достаточно охраны. И взяв девушку на службу, я могу получить проблемы в будущем. Мои люди, да и я сам, не привыкли сражаться рядом с девушками. Боюсь, что в следующем бою, мои люди будут невольно оберегать вас, вместо того, чтобы беречь мою жизнь. Может как-нибудь деньгами?
   - Дядюшка, ты не правильно ее понял.- Внезапно подал голос с дивана Ник.- Мне кажется, что Ниана хочет поступить на службу не к тебе лично, а стать первой женщиной- сыщиком.
   - Это так?- Я перевел взгляд на наемницу.
   - Да! - С вызовом ответила она.- Именно это я и имела ввиду!
   - Причины?- Коротко осведомился я.
   - Работа в столице, хорошее жалование, перспективы в будущем. Не так уж и мало! Век наемника короток, а женщины-наемника тем более. Я трижды была ранена, и никто не даст гарантии, что в следующем бою меня не убьют.
   - Но погибнуть можно и разыскивая преступников.- Возразил я.
   - Можно. Но все-таки в некоторых случаях вам без женщин не обойтись! - Задорно улыбнулась она.- Значит, вам придется брать на службу кого-нибудь. Так почему не меня?
   Признаться я не раз уже задумывался об этом. Да и ранее говорил об этом. И императору, и маркизу. Но, пока что найти подходящую кандидатуру не удалось, так может это наш шанс? Девушка неглупая, боевой опыт имеет. Остальному научится, было бы желание.
   - Хорошо! - Я хлопнул ладонью по столу.- Обещаю, если справишься с этим делом, возьмем в наши ряды. Только вот кем ты будешь среди "кобелей"?
   - Там посмотрим, остаться мне Лапкой или сменить прозвище!- Наемница снова улыбнулась.- Стало быть, мы договорились?
   - Раз ты выдвинула свои условия, у меня тоже будет одно.- Я не спешил подтверждать соглашение.- Когда я вернусь в столицу, ты выслушаешь Юрмара. И не станешь бить его в ухо. Решение принимать только тебе, но выслушать надо. Согласна?
   - Согласна!
   Время поджимало, и я срочно связался с Тофаром. Объяснив ему ситуацию, я попросил мага встретить девушку в столице, обеспечить жильем и всем необходимым для работы. Ну и объяснить стажерам, что это их будущий соратник, а посему вести себя надо соответствующе. Тофар обещал взять дело под свой личный контроль.
   Решив финансовые вопросы с Саридом и Медоедом, я проводил Ниану до портальной установки. Будем ловить убийцу на живца!
  
   Глава 10
  
   - И это наш корабль? - Недоуменно спросил я.
   - А что тебе не нравится?- Анри с усмешкой взглянул на меня.- Нам же не океан пересекать, острова, на которые нам нужно попасть, в двух днях пути. А может, и быстрей доберемся. Для этого большого корабля не требуется. Пошли на борт.
   Я стоял на месте, с чувством, что меня жестоко обманули. Словно ребенку пообещали огромную шоколадную конфету, а в результате решили откупиться карамелькой в замызганном фантике. Идя в порт, я, подогреваемый прочитанными в детстве книгами, надеялся вступить на палубу гордого и красивого парусника, а передо мной качался на волне невзрачный баркас. Может эта посудина называлась и по другому, знатоки парусных судов, точно сказали бы, какому земному судну она соответствует, но для меня это просто баркас. Парус был, в данный момент свернутый, но всего один. Команда состояла из четырех человек, и они вовсе не выглядели суровыми морскими волками. Нет, внешность была вполне достойная, загорелые лица, крепкие, просоленные фигуры. Но по глазам было видно, что это обычные моряки, а не суровые джентльмены удачи. И ужасный запах рыбы, пропитавший каждую доску на этом судне.
   Нет, я прекрасно понимаю, что для такого непродолжительного путешествия не стоит тратить большие деньги. Но, душа требовала настоящего корабля! Такого, как в книгах Станюковича, Жюль Верна и Майн Рида! А тут что? Обычная рыбацкая посудина! Ладно, может в будущем и представится случай осуществить детские мечты!
   В поход за цветами мы отправлялись впятером. Михмар и Мирон остались присматривать за лошадьми и прочим имуществом. Острова, на которые стремились, были невелики. Куда там на конях? Еще у меня была мысль оставить на берегу Ника, но поразмыслив решил держать его рядом с собой. Риск все равно есть, но тут хоть лично пригляжу. А в компании Мирона и Михмара он может со скуки в какую-нибудь историю влипнуть. Я даже Акелу брать с собой не стал, где ему на судне естественные надобности справлять?
   Благодаря своему небольшому размеру, баркас, гордо именуемый "Рассекатель волн" смог подойти вплотную к причалу, и на борт можно было подняться по сходням. Опасливо взирая на прогибающиеся под моим весом доски, я осторожно переместился на плавсредство. Следом поднялись Колман и Юрмар. Анри шел замыкающим, а вот принц вновь повел себя как обычный мальчишка.
   - Эгей!!!- Одним махом его высочество преодолел сходни и тут же ловкой обезьяной взлетел на самую макушку мачты.- Отдать швартовы! Поднять паруса! Курс на восток, якорь мне в селезенку! Пятнадцать человек на сундук мертвеца!!! Й-о-хо-хо, и бутылка рома!!!
   - Ник! А ну спускайся, паршивец! Никогда больше не буду тебе историй рассказывать! - Я уже пожалел, что последних два дня пересказывал ему истории о пиратах. Даже несколько картинок нарисовал.
   - Карамба!!! - Его высочество взглянул на меня как на сухопутную крысу, взявшую на себя немыслимою смелость указывать доблестному корсару, но все же спустился.
   Команда взирала на нас с философским спокойствием, мол дурью богатенькие пассажиры маются. Что с них взять? Один из моряков приблизился к Анри, посчитав его старшим в нашей компании.
   - Ваше сиятельство, мы готовы отправиться в путь по вашей команде.- Молвил он.- В трюме мы отгородили место для вас, там же и вещи сложить можете.
   - Хорошо, показывайте.- С важным видом кивнул Анри.- И можем отплывать. Время не ждет!
   Мои спутники отправились осматривать предложенные покои, а я решил задержаться на палубе. Ник остался со мной. По всему, принц твердо решил стать пиратом на несколько дней, и сдернув с головы шляпу, повязал красный платок. Глядя на него я решил доставить парню несколько приятных мгновений.
   - Так, юнга! - Гаркнул я боцманским голосом.- В команде Черной Бороды не было и не будет любимчиков! Выполнять все приказания, иначе, клянусь акульим плавником, ты на собственной шкуре узнаешь, что такое судовая кошка- семихвостка! Немедля покинуть капитанский мостик и приготовиться к отплытию!
   Ник важно козырнул мне и отошел в сторонку, не мешая морякам заниматься их делом. Тот, который говорил с Анри, занял свое место возле штурвала.
   Ну, хоть частично, но детские меты сбылись! Я на корабле и мы выходим в открытое море! Судно, несмотря на свой непрезентабельный внешний вид, оказалось на диву маневренным и юрким. Миновав корабли, стоящие в стороне от пирса, "Рассекатель волн" медленно, но верно принялся набирать ход. Стоп, а как он вообще движется? Парус так и остался скрученным на мачте, а судно идет вперед?
   - Капитан, я могу задать несколько вопросов?- Обратился я тому, кто стоял у штурвала.
   - Вилф, к вашим услугам, ваша милость.- Слегка поворачивая штурвал ответил капитан.
   - Скажите, Вилф, а как ваш корабль двигается без парусов?
   - Магией, господин!- Капитан недоуменно взглянул на меня. - Там, на корме, установлен кристалл с заклинаниями. Они -то и дают импульс, который заставляет корабль идти вперед. Остается только курс выдерживать.
   -А парус тогда зачем?
   - В море нельзя на одну только магию полагаться. А ну как кристалл испортится, или заряд закончится? К тому же, услуги мага довольно дороги, иногда лучше под парусом идти. Если ветер попутный. А сейчас, как вы сами видите, полный штиль. Но к вечеру ветерок поднимется, это уж точно!
   Действительно, что-то я глупость сморозил. Теперь, после слов капитана, я четко увидел на корме знакомое свечение. Хорошая вещь эта магия! И экологически чистая! Ни мазута тебе, ни соляры. Удивляюсь, как они только на автомобилях еще не ездят? Никто не додумался повозку на магической тяге сделать?
   - Вы хорошо знаете эти воды?- Задал я новый вопрос.
   - Отлично, господин. - Если капитана и раздражал мой треп, то он никак этого не показывал.- Я двадцать лет здесь хожу. Служил на торговом судне, а потом рыбалкой занялся. На хорошую рыбу и цены хорошие. На жизнь хватает.
   - Значит, до нужного нам острова путь знаете?
   - Разумеется! Вот только остров Альбатроса, на который ваш маг указал, у нас, моряков, дурной славой пользуется. Подходы к нему трудные, к берегу не причалить. Придется на ялике добираться. Пресной воды там почти нет, а зарос он так, что через дебри и не пройти. Да и люди там пропадали, иногда целыми отрядами. Просто исчезали, без следов и все.
   - Там никто не живет?
   - Нет, я же говорю, с водой там плохо. А так-то остров довольно большой.
   Он снова довернул штурвал, выдерживая прежний курс.
   - Если ничего не случится, завтра, к обеду, будем на месте. Но шторма не будет, точно говорю. Хотя к вечеру немного засвежеет.
   И в этот момент я понял, что являюсь самым последним балбесом. Если здесь к вечеру становится немного прохладно, то что сейчас в столице делается? Снег, наверное уже приличный, а я вчера наемницу через портал в легкой одежде отправил! Нет, ну не идиот ли я? После здешнего климата, прямиком в сугробы! Вот схватит девчонка воспаление легких, и я тому виной буду! Одна надежда, Тофар ее должен встретить. Надеюсь, он что-нибудь предпримет!
   Нам повезло, шторма не было. Корабль шустро рассекал волны, вполне оправдывая свое название. Команда нам не докучала, а мы старались не путаться у них под ногами. В трюме нам отгородили небольшой уголок, где были подвешены пять гамаков. Не самое удобное ложе, но пару ночей вполне можно пережить. Ник излазил весь корабль, вдоль и поперек, а потом капитан разрешил ему немного постоять у штурвала. Сил принцу не всегда хватало, чтобы повернуть корабль на нужный курс, и тогда капитан приходил ему на помощь. Глядя на счастливую физиономию его высочества, я даже немного завидовал ему. Как мало для счастья ребенку надо! И я был рад, что у Ника получился такой насыщенный событиями поход.
   Но не всем путешествие на корабле пришлось по нраву. У бедняги Юрмара открылась морская болезнь и он, пугая окружающих зеленым лицом, то и дело перевешивался через борт. Даже от еды отказался. И это при том что качки особой не было. Нет, все-таки он целиком и полностью сухопутный человек.
   Как славно дышится в открытом море! Я стоял на палубе, опершись о борт и смотрел на волны. Непередаваемое ощущение! Солнце, уже клонившееся к закату играло нежными лучиками по морским просторам, заставляя их вспыхивать яркими блестками. Особый, чуть солоноватый, но удивительно бодрящий воздух наполнял мою грудь и я не мог надышатся им.
   - Тимэй, смотри! Там дельфины!- Крикнул Ник, указывая рукой направление.
   Действительно, чуть в стороне, наш корабль сопровождали эти морские странники. Весело играя в волнах, они то и дело выныривали на поверхность, издавая забавные звуки. Казалось, что они точно знают о целях нашего похода и полностью одобряют его.
   - Это добрый знак! - Словно услышав мои мысли сказал капитан Вилф.- Дельфины добрые и умные! Они знают, кто с какими мыслями и целями выходит в море. И, раз они здесь, удача на вашей стороне! У вас точно все получится, ваша милость!
   - Спасибо на добром слове, капитан! - Улыбнулся я. - Я смотрю, у вас тоже почитают дельфинов? Просто я совсем недавно прибыл в империю, и много чего еще не знаю.
   - Ууеееееыыыы! Кхы!- Высказал свое мнение Юрмар с другого борта. Перегнувшись, он кормил рыбок поменьше размерами, чем дельфин. Бедняга!
   - Мы верим, что это морские ангелы Единого.- Ответил капитан, осеняя себя священным кругом.- Много раз случалось, что дельфины спасали потерпевших кораблекрушение. Обидеть дельфина, все равно что Единому в лицо плюнуть.
   Он немного помолчал и продолжил.
   - Раньше, если человек по неосторожности убивал дельфина, его приносили в жертву. Топили в море. Сейчас не все так строго, однако, дельфинов даже самые отчаянные пираты не обижают.
   - Ну а если в сети случайно попадется? - Заинтересовался я.
   - Они умные, обычно в сеть не идут. Бывает, конечно, только редко. Стараемся высвободить, вреда не причиняя.
   Капитан скомкал разговор и удалился. Видимо есть у него на душе грех, не уследил однажды. А может я и не прав, просто говорить об этом не хочет. А ну как его отца или брата в жертву принесли, за убийство дельфина? Не будем прошлое ворошить, незачем это.
   До самой темноты я стоял на палубе. Смотреть на море оказалось гораздо приятней, чем сидеть в душном, пропахшем рыбой трюме. Честное слово, вот поженимся, и вытребую у Эдгара отпуск, на пару недель. Возьму Викторию, и увезу на море! Не обязательно сюда. Империя велика, найдется какое-нибудь курортное местечко.
   Спал я превосходно. Несмотря на неудобный гамак, тихий шелест волн убаюкивал не хуже, чем учебник по сопромату. Сны были легкими, цветными и воздушными, но вот что именно мне снилось, я не запомнил.
   - Тимэй, вставай! Завтракать пора!- Ник, его мелкое и надоедливое высочество тряс меня за плечо. Вот неугомонный, поспать спокойно не дает!- Вставай, Тимэй! Капитан говорит, что через часа три будем на месте! Ветер, говорит, очень удачный! Тимэй, они парус подняли!
   - Да встаю я, встаю! Брысь отсюда, дай хоть умоюсь!
   Когда водные процедуры и непродолжительный завтрак были окончены, мы начали готовиться к высадке на остров Альбатроса. Колман заставил нас всех надеть сапоги из очень толстой кожи, которые мы купили по его указанию.
   - На острове может быть много змей, - пояснил он. - Смотрите куда наступаете и за что хватаетесь. И вот еще.
   Он каждому протянул по маленькому пузырьку.
   - Это противоядие. Если вас укусит змея, необходимо немедленно выпить.
   - Лучше змеи, чем эта качка! - Простонал бледный Юрмар.- В жизни больше не поднимусь на борт корабля!
   - А как отсюда до берега доберешься?- Тут же спросил ехидный Ник.- Вплавь?
   Юрмар со стоном закатил глаза.
   Кроме оружия у каждого была фляга с водой и немного провизии. Долго задерживаться на острове мы не планировали, но запас должен быть. Жизнь такова, что не знаешь, где тебя опасность поджидает.
   Пользуясь случаем, я спросил у Колмана о слухах, насчет острова. Все-таки вчерашние слова капитана мне запомнились.
   - Ничего страшного там нет. - Успокоил меня маг.- Вода там действительно плохая, да и мало ее, а в остальном, все это слухи. Я лично бывал здесь несколько раз и всегда благополучно возвращался. И не я один.
   Интересно, а зачем это Колман на этот остров вообще ездил? Да еще и не один раз? Цветочки собирал? Как-то не верится. Может расспросить как следует? Ладно, пока сделаем вид, что об этом не задумывался. Угрозы я не вижу, хотел бы он мне зло причинить, возможностей ранее было предостаточно. Да и Тофар гарантию дал, что Колман, он же Херман, камня за пазухой не держит. А Тофару я верю.
   - Вот он, остров Альбатроса. - Оповестил нас капитан, как только мы поднялись на палубу.
   Остров был совсем рядом, хотя корабль еще не достиг его берегов. Ранее я думал, что это будет совсем небольшой островок, но в реальности он имел весьма внушительные размеры. Остров Альбатроса высоко возвышался над уровнем моря, густо заросший деревьями и кустарником. Подойти к нему вплотную бело непросто, большое количество рифов плотным кольцом окружали его. Но впечатление остров производил самое благоприятное. Может попросить его в собственность у императора? Буду жить там как князь Гвидон. А если удастся деву-лебедь спасти, можно будет и с водоснабжением вопрос решить. Интересно, тут такие водятся? И тридцать три спецназовца, с дядькой Черномором лишними в хозяйстве не будут! А еще град на острове поставить! Главное, потом тонко намекнуть деве-лебедю, что я женат и гарем мне не нужен. Достаточно и прочих благ. Вот только до материка долго добираться. А если портал?
   Пока я примерял себя на роль острововладельца, "Рассекатель волн" сбросил парус и отдал якорь. Моряки сноровисто спускали ялик на воду.
   - Когда ждать вашего возвращения?- Спросил напоследок капитан.
   - Думаю, до ночи мы управимся. - Ответил я.- Но, может быть и заночуем. Это уж как повезет. Надеюсь, у вас нет мыслей оставить нас на этом острове?
   - Как можно, ваша милость!- Искренне возмутился капитан.- Мы честные моряки! Будем ждать столько, сколько потребуется! Это я к тому, что вдруг что-нибудь случится, а у меня нет людей организовать ваши поиски.
   - Ждите нас три дня. Если не вернемся, возвращайтесь обратно и расскажите все моим людям. Они знают, что делать.
   И я снова начал сомневаться, правильно ли я делаю, что беру принца с собой? Если что, мне головы не сносить! Но, оглянувшись на Ника я понял, не останется, как бы я его не уговаривал. Ладно, будь что будет!
   Юрмар, страстно желая ощутить твердую почву под ногами, залез в ялик первым. Дождавшись пока все остальные займут свои места, моряки взялись за весла. Вдвоем, они развили такую скорость, и так искусно управлялись, что к песчаной отмели, которую мы наметили для высадки, ялик добрался мгновенно. Пообещав внимательно наблюдать за берегом, они отчалили.
   Счастливый Юрмар лежал на песке, счастливый Ник носился вокруг нас, а я извлек кинжал, готовясь нанести некоторый убыток местной флоре.
   - Ну и где эти цветы?- Спросил я.- Кто-нибудь вообще скажет, как они выглядят? О, может вот этот?
   Я подошел к кустарнику, и уже было приготовился срезать цветок, немного похожий на розу, как вдруг меня остановил оклик Колмана:
   - Тимэй, подожди! Не трогай его!
   Маг сам подошел к цветку, внимательно осмотрел его, достал из-за пояса кожаные перчатки и аккуратно сорвал бутон.
   - Ядовитый, но очень полезный! - Пояснил он, пряча свою добычу в мешок.
   - А вон тот? - Я указал на другое растение.
   - Его "разлучником" называют.- Ухмыльнулся Анри.- Дарить такое любимой не рекомендуется.
   - Ну я так не играю! - Я убрал кинжал в ножны и насупился. - Здесь вообще есть цветы Ларронар?
   - Тимэй, можно с тобой наедине поговорить? - Колман подошел ко мне.
   Анри корректно вернулся к Нику и Юрмару, который выглядел гораздо лучше, а я обратил свой взор на мага.
   - Хочешь рассказать, зачем мы на этот остров приплыли? - Доброжелательно спросил я.- Хотя не надо, сам догадаюсь. Спрятал здесь что-то?
   - Не я. У одной группы контрабандистов здесь схрон был. - Колман слегка потупился.- Они все погибли, это я точно знаю. Хочу схрон проверить. Там кое-какие товары были. А цветы мы по дороге соберем!
   - Далеко этот схрон? И зачем тебе вообще с контрабандой связываться?
   - До тайника за час доберемся! - Успокоил меня Колман.- Понимаешь, ты платишь мне весьма хорошие деньги, но из родного дома мне пришлось бежать практически с пустыми карманами. Хочу немного заработать. Кто знает, что нас в будущем ждет?
   - Твое стремление мне понятно. И цветы можно по дороге поискать. Но вот я с контрабандой связываться не хочу. Но долю с удовольствием приму. Веди!
   Когда мы тронулись в путь, у меня возник один вопрос.
   - Так, а сколько, собственно нам цветов надо?
   - У меня скоро тоже свадьба, если ты не забыл.- Включился в беседу Анри.- Думаю, букет для моей невесты лишним не будет.
   - Я тоже хотел бы букет привезти.- Откликнулся Юрмар.- Ниана сейчас будет в столице жить, может и обратит на меня внимание?
   - Мне не для кого.- Отклонил предложение Колман.
   - Ну а ты, твое высочество? Не желаешь виконтессе подарок сделать? - Поддел я принца.
   - Нет, пока не желаю! - Ник хитро взглянул на меня.- Рано мне еще женится! Если потом понадобится, еще раз съезжу. Юрмар, составишь мне компанию?
   Юрмар снова позеленел, представив еще одно путешествие по морю.
   - Хватить издеваться! - Оборвал я принца.- Это не повод для шуток! И потом, Юрмар служит мне и куда ему ехать или плыть, тоже буду решать я!
   - Все понял, больше не буду! - Покаялся Ник и тут же сменил тему.- Так, это получается, три букета, по пятнадцать цветов каждый. Нам нужно собрать сорок пять штук! Так чего мы стоим? За дело, господа, за дело!
   - Вот неугомонный! - Покачал головой Анри.
   Первый цветок мы нашли как только покинули песчаный пляж. Срезать его предоставили честь его высочеству. Ник важно надул щеки, выстроил нас в ряд и торжественно срезал цветок. А потом вручил его мне, под всеобщие аплодисменты.
   Что могу сказать? Цветок Ларронар оказался миленьким, но далеко не роскошным. Формой точь-в-точь наш земной колокольчик, только лепестки белые, с красной каемкой. И чего это растение легендарным сделали?
   А вот дальнейший путь потребовал от нас некоторых усилий. Тропинок на острове нет, направлений почти тоже. Все заросло густым кустарником, так что преодолеть эти заросли - задача не из легких. Колман сказал, что раньше тропинки здесь были, но потом все заросло. Климат тут такой, для растений благотворный. Встречались нам и полянки, но чаще приходилось прокладывать дорогу с помощью мечей. Сюда бы более сабля подошла или мачете, но чего нет, того нет. Мы и без них справились! Перли сквозь кустарник, как чиновники по бюджету, оставляя за спиной лишь жалкие клочки. И высматривали по пути цветочки для милых дам.
   Когда Колман скомандовал привал, в нашей общей копилке было четырнадцать цветков. Маловато будет! А тут еще и Колман со своим тайником! Точно придется на ночлег устроится.
   - Вот здесь и находится пещера! - Колман возбужденно скакал возле ничем не примечательной скалы. - А в пещере товары. Очень дорогие товары. Вход заклинанием закрыт.
   - Отпереть сможешь?
   - Разумеется! Я его сам накладывал!
   Несколько пассов, непонятные слова, странная геометрическая фигура, слетевшая с ладоней мага, и казалось бы монолитная стена разъехалась.
   Колман запалил магический фонарик и нырнул в пещеру.
   - А мы?- Возмущенно протянул Ник.
   - Идем! - Решился я. Мне ведь тоже интересно.
   Магические фонарики нашлись в объемном рюкзаке Юрмара. Вот же какой хозяйственный и запасливый мужик! Если выпотрошить его поклажу, думаю там предметы на все случаи жизни найдутся! Что не может не радовать.
   На всякий случай оставили запасливого мужика снаружи, а сами проникли в закрома контрабандистов.
   - Что, все уже украдено до нас? - Спросил я Колмана.
   Маг стоял посреди просторной пещеры, в окружении пустых ящиков, бочонков и драных мешков. Невооруженным взглядом было видно, что ценностей здесь нет. Кто-то нас опередил.
   - Кто еще знал про тайник! - Огорченно сказал Колман.- Все вынесли, ничего не осталось! Хотя...
   Он метнулся в угол пещеры и принялся яростно отгребать землю и мусор. Через минуту он выпрямился, держа в руках медную шкатулку.
   - Так, что тут у нас?- Крышка шкатулки была тугой, но долго сопротивляться магу она не смогла и жалобно звякнув напоследок, распахнула свои недра.
   - Золото! Не менее тысячи империалов! Это была захоронка Копченого, я сам случайно узнал.
   - Теперь ты доволен? Пошли цветы искать.
   Теперь цветы почти не попадались. За два часа мы разыскали только девять штук. В поисках нам пришлось зайти вглубь острова. Там все больше встречались голые скалы, и все меньше высоких деревьев.
   - Тимэй, смотри! - Ник дернул меня за рукав.
   Проследив за его пальцем, которым его высочество совершенно некультурно указывал направление, я увидел поляну, с очень интересным сооружением.
   - Что это?- Анри прищурился разглядывая объект внимательно.
   - Не знаю.
   - Пойдем, посмотрим? - Ник, как обычно, приплясывал на месте.
   - Ну, давай посмотрим.
   На дальнем от нас конце поляны стояла пирамида, полностью состоявшая из кристалла. На вид он напоминал аметист, но я не геолог, и могу ошибиться. Высотой около двух метров, она стояла там очень давно. Вершина отломана, грани расколоты. Все это было видно издалека. Заходящее солнце четко освещало пирамиду и лучи, проходящие через нее, вспыхивали на траве разноцветными пятнами. Прямо под нашими ногами. Как красиво. И как-то смутно знакомо....Черт!
   - Ник, стой!!!
   Но Ник уже наступил на одно из пятен магической ловушки, и вся поляна мгновенно превратилась в гигантскую воронку.
   Мы полетели вниз. В темноту.
  
  
  Глава 11
  
   Если говорить по правде, мы не упали. Мы скатились. Кубарем. По склонам "воронки" словно с большой горки. А куда мы летели, я не заметил. Как тут заметишь, когда в одной куче руки, ноги и остальные части тел пятерых человек?
   Соломки нам никто не подстелил. Рухнули на что-то твердое и не фига не гладкое. Мое левое плечо резанула сильная боль, из глаз посыпались искры, из груди вырвался стон, а небо над головой исчезло. "Воронка" затянулась, и мы остались в полной темноте.
   - О-уууу! - Простонал я. - Кто жив остался? Подайте голос!
   - Я живой! - Так же как и я простонал Анри.- И вроде целый. Только спину ушиб.
   - А я ребрами об что-то ударился! - Просипел Юрмар.
   - А я цел и на ком-то лежу.- Подал голос Ник.
   - На мне ты лежишь. - Снова произнес Анри.- Слезай, мне и так не сладко.
   - Колман, ты живой?- Спросил я в темноту, но ответа не получил.
   - Сейчас, дотянусь до мешка и свет зажгу.- Юрмар зашуршал в темноте и через мгновение вспыхнул магический фонарик.
   - А-а-а-а! - Без особой паники, скорее от неожиданности вскрикнул Ник.
   - Что случилось? - Я попытался сесть, но левая рука не слушалась. И очень сильно болела.
   - Тут скелеты везде! - Звонко воскликнул принц.
   Я, сначала встав на четвереньки, а затем и в полный рост, огляделся. Да-а, вот занесло-то нас! Весь каменный пол был усыпан бедолагами, вернее их останками. Выбеленные временем кости, обрывки одежды, ржавое оружие, между которыми трепыхались мои спутники. Анри, Юрмар, Ник. А колман лежал не подавая признаков жизни.
   - Колман!
   Проковыляв к магу я нагнулся и приложил палец к его шее.
   - Живой! - Пульс прощупывался четко.- Юрмар, Анри, помогите ему! У меня что-то с левой рукой!
   Мужики приподняли мага, похлопали его по щекам, плеснули в лицо водичкой из фляги. Эти высокопрофессиональные действия дали результат и маг со стоном открыл глаза.
   - Что случилось? - Обведя нас мутным взором, спросил Колман.- Где мы?
   - Мы упали.- Любезно просветил его Анри.- Твой череп столкнулся с черепом какого-то бедолаги. Твой оказался тверже. Его раскололся. А где мы? А демон его знает!
   Действительно, Колман шмякнулся на чьи-то останки и своей головой расколол череп неизвестного бойца. Правда и сам пострадал, но не смертельно.
   - Сейчас!
   Маг залез в свой мешок, выудил оттуда небольшую бутылочку и отхлебнул пару глотков. Видимо, вкус у эликсира не был похож на шампанское, ибо он зажмурился, сморщился, а из-под опущенные век потекли слезы. Пока маг приходил в себя, Анри решил заняться моей рукой.
   - Тимэй, где болит? Вот тут? - Анри ощупывал мою руку, заставляя скрипеть зубами от боли.- А вот здесь?
   - Везде болит, костолом чертов! - Огрызнулся я.
   - Это не перелом, это вывих.- Констатировал он, не обращая внимания на мои возгласы. - Сейчас поправим. Юрмар, держи его!
   В ту же секунду могучие руки Юрмара обхватили меня, а Анри со всей дури дернул поврежденную конечность.
   - УУУУУУУ! - Взвыл я. В плече что-то хрустнуло, но теперь рука двигалась, хоть и с трудом.
   - Хух! - Колман снова открыл глаза. Зелье подействовало и взгляд его был теперь осмысленным.- Вот, возьмите и выпейте по глотку.
   Он притянул нам флягу, правда не ту, из которой пил сам. Отхлебнули по глоточку горьковатой жидкости. В голове прояснилось, боль немного стихла. Теперь надо осмотреться и искать выход.
   - Это магическая ловушка была? - Спросил Ник.
   - Да, и она сработала. - Ответил я. - Колман, сможешь воронку отсюда открыть? Мне что-то наружу захотелось!
   - Сейчас посмотрим.- Маг начал ощупывать потолок сканирующими заклинаниями.- Это займет какое-то время, осмотритесь пока.
   Я осмотрелся. Мы попали в какой-то подземный зал, из которого шел ход в неизвестном направлении. Сам зал имел размеры десяти шагов в ширину и не менее двадцати в длину. До потолка было метров пять или шесть. Нет, скорее шесть. Как только нам повезло отделаться такими легкими травмами? И почему тогда здесь столько останков?
   В настоящее время, эти самые останки проверяли Анри и Юрмар. Отдельно откладывали найденные деньги и украшения. Не мародерство, просто разумный подход. Беднягам уже не помочь, а нам деньги всегда пригодятся.
   - Здесь почти нет моряков.- Подвел итог Анри. - Одежда не морского покроя, оружие больше для суши предназначенное. Амулеты уже разрядились, эти люди погибли несколько десятков лет назад. Это по монетам установить можно.
   Так вот зачем они в кошельках рылись! А я грешный подумал, что в свой карман хотят денюжку положить.
   - И погибли они в основном от каких-то заклинаний. - Добавил Юрмар.- Переломы не опасные, могли бы жить. По крайней мере, большая часть.
   - Здесь атакующие заклинания были, только уже все иссякли.- Подал голос Колман. - Сначала срабатывала магическая ловушка, разумные падали вниз, а тут их встречала другая магия. Не знаю, зачем было такое устраивать. Почему не уничтожить пришедших на поверхности?
   - Может, хотели чтобы тела не нашли? - Предположил я.- Колман, что там с выходом?
   - Открыть смогу, только не сразу. - Маг увлеченно выпускал одно плетение за другим.- Система очень старая, я такие только в теории проходил. Не знаю, сколько веков назад ее устанавливали. Сейчас я поставлю магического взломщика, он действует медленно, но верно. Потребуется часа четыре, а может пять.
   - Это хорошая новость. Столько мы продержимся. - Заявление Колмана придало нам сил и бодрости.
   - Тимэй, а как выбираться будем? - Внезапно задал вопрос подошедший ко мне Ник.
   - О чем ты? - Я не сразу понял его высочество.
   - Я о том, что веревки у нас нет, а до потолка довольно высоко. Не допрыгнуть. Даже если мы пояса снимем, и одежду на ленты порежем, "кошку" сделаем из этого хлама, что под ногами валяется, все равно трудно будет.
   - И что ты предлагаешь?
   - Давай по коридору пройдем? Ведь не зря он здесь? Ты магию видишь, если будут ловушки - вернемся назад. Может найдем что-нибудь вроде лестницы? И обследуем подземелье заодно. Очень уж это место интересное. Ты в курсе, что здесь амулеты связи не работают?
   - А ты откуда знаешь?
   - Я испугался немного.- Понурив голову признался принц. - Пока вы все тут осматривали, я попытался с отцом связаться. Так, на всякий случай. Не удалось. А у меня амулет самый лучший в империи. Специально изготовленный для членов императорской семьи. Только ты другим не рассказывай, что я испугался!
   - Ник, страх есть в каждом, и в этом нет ничего постыдного. Я же знаю, ты мужественный человек. И все остальные об этом знают. Но, то что амулеты не работают, это плохо. Сейчас посоветуемся.
   Совет организовали быстро, благо все рядом находятся. Обрисовал ситуацию, попросил высказать мнение.
   - Я за то, чтобы исследовать коридор.- Сказал Колман. - Управляющие нити заклинаний ведут туда, следовательно, там находился центр. Мне интересно, для чего вся эта система?
   - Мне все равно. - Пожал плечами Юрмар.- Но веревки у нас действительно нет. Можно попробовать сплести из одежды. Но я не думаю, что такая веревка получится крепкой. И за что "кошку" цеплять? До деревьев далеко, а в земле она не удержится. Под нашим весом, точно.
   - Пошли! Не торчать же на одном месте несколько часов! - Анри деловито поправил пояс с мечом.
   - Тогда доставайте светлячки и пойдем. Только я иду впереди. Слушать меня очень внимательно. Не дай Единый еще во что-нибудь вляпаемся!
   Туннель, по которому мы двигались, был явно природного происхождения. Ну, мне так кажется. Правда, кое-где виднелись следы обработки. Учитывая, что остров это не материк, вряд ли туннель будет очень длинным.
   Возможно, магические ловушки здесь и были, но в далеком прошлом. Я не увидел ни одной. Но все равно, шли мы очень медленно. Да и на стены стоило посмотреть.
   - Что это такое?- Спросил Анри, освещая фонариком стену.
   - Настенная роспись, выполненная в примитивной манере молотком и зубилом. - Голосом очень умного профессора произнес я. - Изображает, как хорошие ребята били плохих. А может и наоборот. Но кто-то кого-то бьет. И жестоко.
   На стене были изображены сцены какой-то битвы. Грубо вырубленные картинки от времени почти стерлись, но можно было разобрать, как группа вооруженных мужиков шла в атаку на другую, не менее вооруженную, толпу. За спиной у первых стоял невероятно огромный воин, с копьем в руках. Видимо, это какой-то легендарный вождь. Или не легендарный, а просто очень здоровый и агрессивный.
   - А тут еще одна битва! - Юрмар осветил другой участок стены.
   - И еще! - Теперь настала очередь Колмана.
   - И везде один и тот же вождь с копьем. - Анри сравнил изображения. - Интересно, а кто этот вождь?
   - Кто знает? - Колман потер рисунок, пытаясь разглядеть подробности. - судя по всему, эти изображения были сделаны много веков назад. Сколько битв тогда было, сколько вождей! Попробуй угадай, кого тут изобразили.
   А Ник ходил от одной картины к другой, наморщив лоб, будто пытаясь вспомнить нечто давно забытое. На секунду замирал, смотрел на изображение, пожимал плечами и шел дальше.
   - Ник, в чем дело? - Спросил я.
   - Не знаю, Тимэй.- Принц почесал затылок.- Знаешь, я как будто знаю эти рисунки. Но вот вспомнить ничего не могу.
   - Ну и не беспокойся! Не помнишь, так и не надо. Нам выход найти надо, а не загадки давно минувших дней разгадывать. Идем дальше.
   Но за следующим поворотом, начались проблемы. Примерно десять метров каменного пола были усеяны пятнами магических ловушек. И останками еще десятка разумных. Пройти можно, с трудом но можно. На обезвреживание Колману времени много надо, попробуем преодолеть "заминированный" участок.
   - Анри, шаг вперед, потом два шага вправо, шаг вперед и теперь налево. Осторожно, не запнись о скелет! Ну, вот! Зачем было череп пинать? Ах, он тебе ногу поставить мешал? И на нервы действует? Ладно, только больше не надо. Мало ли куда эта черепушка прикатится!
   Изображая из себя, то ли учителя танцев, то ли мастера ушу, я давал команды по прохождению. Справились все благополучно. Юрмар, по хомячей привычке, на ходу цапнул меч павшего воина, который почему-то не был покрыт вездесущей ржавчиной, и теперь с интересом разглядывал его. На рукояти меча камушки, по виду, драгоценные вставлены, так что находка стоящая.
   - Я вот все размышляю, странная магия здесь применена. - Задумчиво сказал Колман. - Словно смесь имперской старой магии и камлания орочьих шаманов. Кто мог такое сделать?
   - Блин, да что это такое!- Возмутился я.- Здесь, что клуб любителей загадок старины? Лично я хочу выйти отсюда, набрать цветов и вернуться домой! И хватит размышлений на высокие темы!
   Нет, ну в самом деле! То вождей угадывают, то заклинания на составляющие раскладывают! Тут дела поважней есть.
   Надоели! Ходят, нудят, вместо того, чтобы делом заниматься. Загадки им подавай! С их куриными мозгами простейший ребус не разгадать! И вообще, давно пора указать им всем место, которое они заслуживают! То есть на уровне плинтуса.
   О, вот еще один участок магических ловушек! И опять мне их проводить! Дармоеды, только и могут за мой счет жить!
   - Юрмар, ты совсем тупой? Хочешь, чтобы тут все рухнуло? Недотепа! Я сказал шаг влево, а ты какого демона так ноги раскорячил? Это же не шаг, это все три шага! Наконец-то понял! Хотя чего удивляться, в твоей голове мозгов нет и никогда не было! Колман! А ты куда без команды прешь? Делай, что я тебе говорю, а на остальное не замахивайся! Господи, с кем работать приходится!
   Прошли. Ха, без меня фиг бы они прошли! Вот Колман, вроде бы маг, а ничего толкового сделать не может. Зачем я ему вообще плачу? Он должен мне быть благодарен за то, что я ему убежище предоставил! Еще и жалование требует. Мало того, что требует, он еще и недоволен. Запасов финансовых нет! Даже в тайник контрабандистов залез. Надо будет те деньги, что он нашел отобрать. Это штраф ему, за то, что меня сюда затащил. Точно, заберу деньги. Я его кормлю, вот и хватит с него!
   Анри тоже гусь хороший! Мечом махать умеет, и на этом таланты его заканчиваются! Ведь ежу понятно, что место в команде телохранителей он только благодаря мне получил. Ни ума, ни фантазии одни благородные порыв в башке!
   О Юрмаре и говорить нечего. Тупой бык. Много воли я своим слугам дал, пора это все исправить! Загоню в стойло, а нет, так и на все четыре стороны отправлю! Хотя, так поступать не стоит, он достаточно моих секретов знает. Как бы языком трепать не стал. Лучше горло перерезать и колодец. Мертвые не кусаются! Точно, это теперь мой девиз будет. А еще мертвые не говорят!
   Гляди, как между собой переглядываются! Явно что-то нехорошее против меня замышляют! Ну, нет господа, я вам не по зубам! Может, когда следующая ловушка будет ничего им не сказать? Наступят и привет Единому! Нет, пожалуй не стоит, а то вдруг и в самом деле ход обрушится. Ничего, я подберу подходящий момент.
   И вообще, пора уже достойное место в этом мире занять! Я уже столько для империи сделал, а все еще барон. А во всем Эдгар виноват, император чертов! Я ему хранилище древних магов на блюдечке преподнес, а доли своей так и не получил! И за обряд тоже. Я истинный имперец! Я должен как минимум советником императора стать! И получить все с процентами! Жаль, что самому мне трон не светит. Зато можно сменить Эдгара на другого императора, посговорчивей и более щедрого. Хм, а это мысль! Надо уточнить, кто из кандидатов более подойдет и подумать, как лучше все устроить.
   Детей Эдгара придется вслед за ним отправить. Они папашкиной смерти мне не простят! Да и не велика потеря! Толку-то от них! Вот принц идет, на меня мрачным взглядом смотрит. Может с него и начать? А потом и до остальных доберемся!
   - Юрмар, давай! - Вдруг заорал Анри, и в тот же миг воин схватил меня, блокируя движения.
   А виконт и маг рванулись ко мне.
   Твари! И что я вас раньше не порешил?! Да и сейчас еще не поздно. Я долбанул каблуком Юрмару по голени. Здоровяк взвыл, но руки не расцепил. Зато Колмана я встретил ногой в грудь, да так, что он отлетел к стене, в которую и впечатался. Ничего, сейчас я и с остальными разберусь!
   - Тимэй, не надо! - Закричал Ник.- Остановись!
   - И ты щенок туда же? Удавлю!
   Только я врезал затылком в физиономию Юрмара, гад Анри, поставленным мною же ударом, заехал мне в солнечное сплетение. Пока я воздух ловил, Колман влил в мой раскрытый рот какую-то гадость, и тело перестало повиноваться мне.
  
  
   Ярость бурлила во мне. Сволочи, успели спеленать! Что они мне уготовили, почему сразу не убили? Вот что значит не слушать свои желания, хотел же их на куски разорвать! А сейчас я даже высказать все не могу!
   - Снять с него защитный браслет?- Спросил Анри.
   - Нет, тут другой принцип. Я и так справлюсь.- Заявил Колман, прикасаясь пальцами к моим вискам.
   Что со мной произошло? Я в самом деле хотел смерти этим людям? Реально обдумывал план свержения императора и убийство его детей? С какого бодуна у меня такие мысли?
   - Тимэй, ты меня слышишь? - Передо мной возникло обеспокоенное лицо Ника.- Ты пришел в себя?
   Я попытался пошевелить губами и к моему облегчению это удалось.
   - Слышу! - Просипел я.- Что случилось? Что со мной было?
   - Попал ты, Тимэй, под воздействие одной гадости.- Ответил Колман.- Очень неприятная вещь, из-за которой ты чуть с ума не сошел. Потерпи немного, скоро действие моего эликсира прекратится.
   Я облизнул пересохшие губы и попросил воды. Флягу мне дали. Сам я воспользоваться ею не смог, руки пока еще не работали, и Юрмар помог мне напиться. После нескольких глотков мне значительно полегчало.
   - А теперь рассказывайте! - Потребовал я окрепшим голосом.
   - Это Колман заметил.- Начал говорить Анри.- Я сначала ничего не понял, ты внезапно стал очень раздраженным. И смотрел на нас нехорошо, будто примериваешься, в какое место кинжал вонзить. А потом реально за меч взялся. Идешь, под нос что-то бормочешь, и смотришь так страшно! А Колман тут и шепнул мне, что ты не в себе.
   - Я тоже не сразу внимание обратил.- Перехватил нить повествования маг.- Но в какой-то момент заметил, что ты ведешь себя неадекватно. Я уже неплохо изучил тебя, и такое поведение для тебя нехарактерно. Решил проверить тихонько. Есть у меня для этого один полезный амулет. Вот тогда-то я все и понял. Ты шел впереди нас, и пока твое внимание было сконцентрировано на ловушках, которые были внизу, ты пропустил ту, которая была наверху. Ну, это я так думаю. И получил заряд гадости, которая вызывает приступ ярости, подозрительности и заставляет видеть во всех окружающих злейших врагов. Я такое несколько раз видел. Пришлось тебя обезвредить.
   - Подожди! - Я смог приподняться.- У меня же ментальная защита высшего порядка! И в браслет защита от магических воздействий вмонтирована! Как это возможно?
   - Очень просто, - Колман сел на пол рядом со мной.- Там не магия была, а алхимия. Во время моей молодости я участвовал в поисках сокровищ. Клад был спрятан много веков назад, и сулил большой куш. Нас собралось шестеро разумных. Долго утомлять не буду, но клад мы нашли. А заодно получили по порции такой же гадости. Я хорошо помню, как мой лучший друг шел на меня с мечом. Их шестерых нас осталось двое. Потом уже я узнал, что давно такие ловушки были очень популярны. Алхимическая смесь консервируется специальным заклинанием и может сохранять свойства на несколько тысяч лет.
   Некоторое время я переваривал полученную информацию, попутно разминая конечности. Получается, я хапнул порцию неизвестного газа, мгновенного действия, отчего моя крыша резко съехала? А почему другие дозу не получили? Почему я один в счастливчиках оказался?
   Эти вопросы я озвучил вслух, но Колман только пожал плечами. Возможно, запасы вредной алхимии закончились именно на мне. А может система не в состоянии выдавать много порций за один раз. В любом случае, мне очень повезло, что рядом оказался Колман, и он знал что делать. Жизнью я магу обязан, и не только я. Еще бы немного, и мой меч точно снес чью-нибудь голову.
   - Давайте вернемся, там наверное уже выход готов!- Хлюпнул носом Ник.- Как-нибудь выберемся.
   - Ну, уж нет! - Рыкнул я.- Теперь мы точно до конца дойдем! Нужно же выяснить, из-за чего я пострадал!
   Минут десять пришлось подождать, пока действие парализующей микстуры закончится. Кстати, не забыть попросить Колмана еще такого приготовить. Может пригодится. Наконец я скомандовал "подъем".
   - Друзья, прости меня за то, что я вас убить хотел, а императора свергнуть.- Повинился я.- Честно слово, я так больше не буду!
   - Да мы все понимаем, Тимэй! - Хлопнул меня по плечу Анри.- Это не твои желания были, а этой отравой навеяны. Признаюсь, не хотел бы я оказаться на твоем месте.
   - Тимэй, ты действительно собирался свергнуть отца?- Ник требовательно взглянул на меня.
   - Ну, я обдумывал такую ситуацию.- смущенно сказал я.
   - Гад! - Припечатал принц.
   Но тут же подал мне руку, которую я со всей серьезностью пожал.
  
   Дальнейший путь был на удивление безопасен и короток. Пятнадцать метров, два поворота и тупик. Реальный тупик. Ни сундука золота, ни могущественного артефакта, ни свитка с самой главной тайной вселенной. НИ! ЧЕ! ГО! Пыльный, затянутый паутиной тупик.
   - Нет, ну это надо же! Что за день сегодня, все украдено до нас! - Я был так зол, что готов был перевернуть весь этот сволочной остров. - Цветов не нашли, тайник контрабандистов почти пустой, здесь вообще голяк! Даже лестницы нет!
   Анри попытался простучать стены, надеясь на скрытый бонус, но не нашел даже заначенной бутылки портвейна. Даже куска засохшей пиццы! Обидно!
   - Ладно, делать нечего.- Я выдохнул грязное ругательство. - Пойдемте назад. Нужно выбираться из этого места.
   Мои спутники с удрученным и разочарованным видом потянулись за мной. Проделали такой путь, преодолели столько препятствий, кое-кто даже по физиономии получил, и полное отсутствие награды! Это кого угодно в тоску вгонит.
   - Чертов туннель! - Зарычал я.
   Эмоции, которые я испытал сегодня оставили тяжелый груз на сердце. И их просто необходимо было сбросить. Сам не до конца осознавая, что делаю, я выхватил меч и рубанул по каменной стене туннеля. В тот момент я точно спятил, иначе зачем мне рисковать любимым клинком? И случилось чудо - клинок пронзил камень словно бумагу!
   - Не понял?- Я аккуратно потянул меч на себя, и он легко вышел из монолитной стены.
   - Тимэй, как ты это сделал?- Ник выглянул из-за моего плеча.
   - Кто бы мне объяснил!
   Подойдя к стене, я ощупал отверстие. Все точно, никакого обмана зрения. Но как такое возможно? Простучал стену, звук глухой. Камень.
   - Анри, попробуй своим мечом, только не со всей силой.
   Виконт приставил свой клинок к стене и плавно надавил. С бил с размаха, и у меня получилось пробить стену легче, но и Анри вполне справился. Его меч ушел в стену по самую крестовину.
   - Теперь отойди, попробую вырезать кусок.- Заняв место виконта, я начал пластать стену.
   Это не камень, это что-то по составу напоминающие гипсокартон. Но вот звук он издавал чисто каменный. Толщина преграды составляла около метра, а вот за ней была пустота. Пять минут работы и получилась достаточная дыра, чтобы можно было пролезть.
   - Ну, что? Проверим что там? Я первый!
   - Тимэй, будь осторожен!- Сказал Колман.- Неизвестно, что там за ловушки.
   - Я аккуратно.
   Пролез в дыру, освещая себе путь фонариком. Вроде бы чисто. Впереди коридор в пять шагов, а потом какое-то помещение.
   - Тимэй, как ты там?
   - Убивать вас желания не возникает. Заходите по одному.- Позвал я своих спутников.
   Дождался пока все пролезли через дыру, и только тогда двинулся вперед. Короткий коридорчик вывел в небольшую пещерку. Здесь, судя по всему, и находилось то, что пытались скрыть и защитить неизвестные маги. В принципе, я ожидал большего. Посреди пещеры стоял каменный, покрытый рисунками и письменами, саркофаг, а вокруг него несколько шкатулок.
   -Давайте сначала посмотрим, что в этих шкатулках.- Предложил я.
   Четыре из пяти шкатулок были наполнены серебряным и золотыми монетами, а вот в пятой скрывалось настоящее богатство. Черные алмазы. Камни, которые больше всего ценятся в империи. На глазок там было около сотни камней, различного размера. Да мы богачи! Я на эти деньги такую свадьбу отгрохаю, что не только столица, вся империя обзавидуется! Да что там империя, на весь этот мир прогремим!
   - Тимэй, я глазам не верю! - Анри заворожено перебирал золотые монеты.- Тут такое богатство, не у каждого герцога столько черных алмазов есть!
   - Точно! Потом поделим на всех! А теперь давай выясним, что в этом каменном ящике!
   - Это могила.- Неожиданно изрек Николас.- И могила какого-то очень влиятельного разумного.
   Он подошел к саркофагу и принялся изучать рисунки. Принц хмурил лоб, беззвучно шевелил губами, пытаясь припомнить что-то давно забытое, прямо как недавно в туннеле. Минут десять он напряженно думал, а затем резко развернулся.
   - Тимэй, нам срочно надо выбираться отсюда! - С горящими глазами и побледневшим лицом воскликнул принц.- Пошли назад, и будем решать, как подняться на поверхность! Это очень важно!
   - Ник, погоди! Тут что-то угрожает нам? - Спросил я.
   - Угрозы никакой нет, но нам срочно надо на поверхность! Тимэй, думай, как нам выбраться!
   - А что тут думать?- Пожал я плечами.- Лестницы мы все равно не нашли. Будем пытаться сделать веревку и кошку. Раз ты так настаиваешь, пошли. Только шкатулки с собой заберем.
   - Тимэй, может, оставим все здесь?- Неуверенно промямлил Ник.- Пусть все будет на своих местах? Потом заберете.
   - Ну уж нет! - Не согласился я.- Ник, я понимаю, что ты обнаружил нечто ценное, и это нечто находится именно в этом саркофаге. Ведь так? Но без добычи мы отсюда не уйдем. Должны же мы хоть что-то получить за все наши мытарства?
   - Тимэй, если я прав, то награда будет просто огромной.- Попытался вразумить меня принц.- Но, поступай как знаешь! В конце концов, в этих шкатулках только деньги и камни. Они не так важны! Пойдем, не будем времени терять!
   Обратный путь, до того места где мы провалились в туннель, прошел без приключений. Даже новой порции вредной для здоровья и психики алхимии никто не получил. Видимо зелье реально закончилось. И как раз на мне! Бывает же такое!
   - Сработало! Путь открыт! - С довольным видом возвестил Колман.
   Его заклинание сделало свое дело, и потолок снова превратился в воронку. Но, что самое замечательное, до нижнего края воронки было всего метра четыре!
   - Анри, давай сделаем так, ты ко мне на плечи залезешь и попробуешь дотянуться до края. Если получится, вонзай в землю кинжалы и выбирайся. Найди лиану или длинное дерево. Спустишь нам и мы тоже выберемся.- Предложил я.
   - Хорошо, тогда я все тяжелое здесь оставлю.- Внес свое предложение виконт и принялся скидывать с себя все, что могло помешать.
   - Тише ты пятками, уши мне оттопчешь!- Ворчал я, пока Анри пытался дотянуться до вожделенной свободы.
   - Сейчас, еще немного! - Раздался его голос.- Почти дотянулся!
   - Подожди, вставай на мои ладони! - Приказал я, подставляя руки к собственным плечам. - Готов? По-о-оехали!
   Слыша треск личных мышц я все-таки смог немного подкинуть Виконта и он вонзил кинжалы в слой почвы. И словно человек-паук полез по стенкам воронки. Через минуту до нас донесся его счастливый крик:
   - Все! Я добрался!
   А мы остались ждать внизу. Анри, понимая, как нам уже не терпится покинуть подземелье, вола тянуть не стал, а мигом раздобыл длинную и прочную лиану. Первым по ней вскарабкался Николас. Затем я и Колман. В подземелье оставался только Юрмар.
   - Ну что ты там возишься?- Крикнул я в нетерпении.- Вылезай скорей!
   - Сейчас! Только вы сначала лиану поднимите! Я там немного вещиц собрал. Здесь все равно сгниют, а в хозяйстве пригодятся!
   - Вот хомячья натура! - Выругался я, но лиану вытянул.- Юрмар, ну и на кой тебе эти ржавые клинки? Они же в дело уже не пойдут! В переплавку хочешь отдать, так за это медяки только получишь. А мы сегодня и так разбогатели!
   - Клинки пусть и ржавые, зато рукояти камнями украшены! - Пропыхтел здоровяк выбираясь из подземелья.- Денег мало не бывает! Мне еще с Михмаром делиться! Ах, как же хорошо на твердой земле стоять! Под солнышком!
   Под землю мы провалились поздним вечером, а сейчас поверхность острова Альбатроса, ну и наши физиономии заодно, освещали ласковые утренние лучи. Только в этот момент я осознал, что сильно устал и проголодался. Надо устроить завтрак и подремать пару часов.
   - Ник, теперь-то ты можешь рассказать, что мы там нашли?- Спросил я, растягиваясь на травке.
   - Расскажу! Обязательно! - Ник извлек из кармана амулет связи и сжал его в руке.
   - Николас? Что-то случилось?- Раздался на поляне глас императора всея Мелин.
   - Случилось, отец! Ты один? - Ник был крайне взволнован. С того самого момента как осмотрел саркофаг, он находился в взвинченном состоянии.
   - Нет, у меня из Тайной Канцелярии люди. Что случилось?
   - Сделай так, чтобы нас не слышали!- Потребовал Ник.
   - Сейчас.- Эдгар прекрасно понимал, что по пустякам сын его бы не побеспокоил.- Готово, можешь говорить.
   - Отец, мы нашли могилу Степного Ветра! - С торжеством в голосе выдал его высочество.
   Я переглянулся с остальными и в их глазах увидел такое же непонимание. Кто такой Степной Ветер, чем он знаменит, и почему принц придал этой могиле такое значение?
   - Сын, ты уверен?- После небольшой паузы хриплым голосом спросил Эдгар.
   - Я уверен! Целиком и полностью!
   - Копье в могиле?
   - Не знаю, мы не стали вскрывать гробницу.- Вот теперь еще какое-то копье появилось.
   - Где она?
   - Остров Альбатроса. Это неподалеку с городом Тобилан, мы сюда на рыбацком корабле приплыли.
   - За каким демоном вас туда занесло?
   - За цветочками.- Невинно ответил Ник.
   Император еще минуту помолчал, обдумывая ситуацию.
   - Так, я сейчас же отправляю к вам военный фрегат! - Теперь уже говорил Мелинский Ястреб.- И немедленно соберу надежных магов. Потом ты активируешь маячок. Они переместятся к вам с помощью индивидуальных порталов. Сам я не могу сейчас покинуть столицу, но, вместе с одним из магов будет герцог Рамайский. Он примет командование.
   - Хорошо, буду ждать от тебя сигнала. - Послушно ответил Ник, и отключился.
   - А теперь давай рассказывай! - Потребовал я.
   - Может, сначала поедим? - Ник потер живот, который в ответ издал голодное урчание.
   - Ладно, давай поедим. - Согласился я.
   Особых изысков у нас с собой не было, хлеб, копченое мясо, сыр и несколько яблок. Но мы не привередничали, а с аппетитом поглощали запасы. Жалко, что чаю не согреть, котелок мы с собой не взяли. Да и воды оставалось немного. Надо будет с корабля добавки попросить, судя по всему, мы здесь немного застряли.
   Наконец принц насытился и начал свой рассказ:
   - Вы все знаете, что мира со степными орками у нас нет. Да и у других государств, которые граничат с ними тоже. Не один раз императоры пытались заключить договор с орками, но это практически невозможно сделать. Орки раздробленны на кланы, у них нет верховного вождя, а составлять договор с каждым кланом проблематично. Они-то и между собой воюют. Но, много веков назад и них было все по-другому. Над степью стоял верховный вождь, которому подчинялись все кланы. Последним таким вождем был Степной Ветер. Империя тогда только стала именоваться империей, у нее были свои проблемы. В общем, не до орков тогда было.
   Он сделал небольшую паузу, чтобы промочить горло.
   - Где степь, а где остров Альбатроса! - Протянул с сомнение Анри.- Как он попал сюда?
   - Его предали. Младший брат.- Ответил Ник, закрывая флягу.- Сам захотел стать вождем. Подговорил разных отщепенцев, пообещал им высокие почести и много добра, и попытался убить брата. Завязалась междоусобная война. Вся степь поднялась. Клан пошел против клана, брат против брата. Степной Ветер был не самым сильным вождем, он не смог придушить все это в зародыше. Ему пришлось бежать. Но убегая, он прихватил с собой копье верховного вождя. Оно передавалось от одного вождя к другому, и было символом верховной власти. Без этой реликвии орки никогда не выберут единого правителя. По обрывкам легенд, Степной Ветер умер неизвестно где, а те, кто сопровождал его, положили копье в его могилу. Но где эта могила никто не знал! Сотни лет ее пытались найти, но все было безрезультатно. А она здесь, на юге. На острове Альбатроса.
   - И ты считаешь, что там внизу похоронен именно Степной Ветер?
   - Письмена на саркофаге говорят именно так. - Кивнул принц. - Мне рассказывали историю Степного Ветра. Только я не сразу смог понять, что это именно та могила.
   - Выходит, если вернуть копье оркам, можно заключить с ними договор?- Подвел итог Колман.- И многовековое противостояние прекратится? На границе больше не будут гибнуть?
   - Не все так просто.- Поморщился Ник.- Предстоит много работы. Надо выбрать кандидата, которого поддержит большинство кланов, и который будет настроен лояльно к империи. Тех, кто не согласится, придется вырезать. Но в будущем, возможно, наступит мир. Теперь у нас есть шанс. Сразу скажу, я потребую у отца награды для всех вас. А особенно, для Тимэя. Ведь именно он нашел могилу Степного Ветра.
   - Тимэй, ты можешь хоть в сортир сходить, чтобы не совершить нечто глобальное для империи?- Под всеобщий хохот спросил Анри.
   - Кстати, я сейчас! - Ник подскочил с места и направился в кусты.
   Вскоре послышалось приглушенное журчание, а затем изумленный возглас.
   - Тимэй, иди сюда!
   - И что такого интересного ты хочешь мне показать? - Ворчливо спросил я направляясь к кустам.
   И в тот же миг я замер с раскрытым ртом. За кустами, которые только что увлажнил его высочество, метрах в десяти, в ложбинке, росли несколько десятков цветов Ларронар.
  
  Глава 12
   Примерно через час император дал отмашку и на остров начали прибывать маги. Ни одной знакомой физиономии среди них не было, а я надеялся, что пришлют Юджина или Зоренга. Видимо, они сейчас более важными делами заняты.
   А вот нам заняться было нечем. Вход в туннель мы показали, о ловушках предупредили. Я даже провел первую партию доверенных лиц к самой могиле. А теперь мы чувствовали себя абсолютно лишними. Как только прибыл герцог Рамайкий, я обратился к нему с вопросом.
   - Ваша светлость, может, мы в столицу вернемся?- Спросил я и взглянул на советника императора жалобными глазами.
   В самом деле, сколько можно словно бродяге по империи колесить?! У меня свадьба на носу, готовится надо. Теперь денег на все хватит. Найденное мы поделили по-честному. Нам с Анри побольше, Юрмару и Колману поменьше. По законам империи могли бы вообще ничего им не давать, оба мои работники, но я так не смог. Вместе в передрягу попали, значит и добыча на всех. Принц от своей доли отказался, а мы не гордые. Его долю тоже раздербанили.
   - Нет, еще дней пять-шесть погуляйте. В столицу сейчас вам возвращаться никак нельзя. - Максимально серьезно ответил герцог.
   - Да что там такое происходит! - В сердцах сплюнул я.- Может, хоть вы мне объясните?
   - Боюсь, что не смогу удовлетворить ваше любопытство, барон.- Покачал головой герцог.- В свое время все узнаете. Не переживайте, барон, совсем немного осталось.
   Так ничего не добившись, я вернулся к честной компании.
   - Ну, что, мы здесь явно лишние.- Сказал я.- Возвращаемся на корабль и на материк? Цветов мы набрали достаточно, даже больше, чем планировали. Отоспимся и решим, на что потратить оставшиеся дни.
   Юрмар при упоминании о корабле привычно позеленел, но другого выхода не было. Прибывшие на остров маги наотрез отказались тратить драгоценные заряды индивидуальных порталов, чтобы добросить нас до берега. Не оставаться же жить на этом острове?
   - Ник, может, ты фрегата дождешься и с его светлостью домой отправишься? - Спросил я.
   - Ну, уж нет!- Категорично отказался принц.- А если вы еще куда-нибудь вляпаетесь? Мне тоже интересно!
   - Лучше бы без приключений.- Тоскливо протянул я.- Раз так, пошли на корабль!
  
  
   До порта мы добрались всего за сутки. Я пообещал капитану солидную надбавку, и он запустил магический двигатель на полную катушку. Больше всех был доволен, разумеется, Юрмар, хотя этот переход дался ему гораздо легче. Или организм привыкает, или сказался тот факт, что мы шли к твердой земле и морских путешествий больше не планировали.
   Почти все эти сутки мы героически проспали. Просыпались ненадолго, и снова засыпали. Усталость и нервное напряжение сказались на состоянии организма. А тут еще так славно покачивает!
   У причала нас встречали Мирон, Михмар и Акела. Серый сразу высказал мне все, что он думает. Не понравилось полукровке, что его оставили здесь, в городе. А сами, судя по всему, развлекались на полную катушку. Погладил, почесал за ушами и пообещал, что в следующий раз обязательно возьму с собой.
   Как только добрались до гостиницы, сразу затребовали купальню. В баньку бы сейчас! Праздник телу устроить. Но здесь бани нет, придется в купальне грязь смывать.
   Какое счастье лечь в горячую воду, расслабится и отдохнуть. Никуда спешить не надо, планов все равно никаких нет. Герцог внятно сказал, дня три-четыре погулять надо. Так почему их здесь не провести? По крайней мере, тут тепло, а на большей части империи снег уже лежит. Меня снегом напугать сложно, из Сибири я, но к чему спешить в сугробы лезть? Успеем еще.
   В купальне то и дело сновали весьма симпатичные девушки, полотенце господину принести, или еще чего. И не только сновали, еще и глазками стреляли. Если бы не Виктория, точно согрешил бы! В империи, в отношении мужчин, нравы были довольно легкими. Иметь любовницу, даже женатому мужчине, вполне привычное дело. Главное не выставлять такую связь на витрину, а так, гуляй спокойно. К женщинам требования строже, но и тут не без греха. Вот что удивительно, среди аристократов блуда намного больше, чем среди мастеровых или крестьян. Простые люди придерживаются семейных устоев, когда аристократы не видят в короткой интрижке ничего плохого.
   Только вот я не такой. Для меня изменить даже не жене, а невесте неприемлемо. Это все равно, как бы любимой в лицо плюнуть. Даже подаренные Тофаром билеты в самый знаменитый и дорогой бордель столицы мертвым грузом лежат. Избавляться от них я не спешил, может, в качестве взятки пригодятся, или премию кому-нибудь выдать. А сам я до свадьбы потерплю.
   Хотя мне было хорошо в купальне, долго просидеть в воде я не смог. Желудок еды запросил, причем настойчиво и требовательно. Анри, Ник и Колман еще отмокали в своих ваннах, а вот я заторопился в обеденный зал. Потом догонят, я есть хочу! Спустился на первый этаж, нашел свободный столик и сделал заказ. Здесь, как и в большинстве портовых городов, в меню главенствовала рыба. И мне это нравилось. По крайней мере, приготовлено все было просто великолепно. А еще мне понравился местный овощ, похожий на обычный баклажан, но имеющий очень острый вкус. И цвет у него оранжевый. Немного легкого вина и никуда не спешить.
   И, как всегда, мою идиллию нарушил вызов по амулету связи.
   - Я слушаю.- Откликнулся я, спешно прожевывая кусок рыбы.
   - Шеф, взяли мы его!- С гордостью и воодушевлением возвестил Прем.
   - Кого именно, куда взяли и зачем?- Поинтересовался я.
   - Убийцу, который девчонок кромсал! - Пояснил Прем.- Ниана его спеленала! Где ты только такую нашел?
   - Так, рассказывай по порядку.
   - Докладываю! Три ночи она честно по улицам ходила, но все без результата. За это время еще двух этот гад зарезал. И усиленные патрули городской стражи ему не помеха! Как потом выяснилось, глаза мог отводить, причем на очень высоком уровне. А сегодня ночью он на Лапку нарвался! На улице ее Зовом зацепил, велел к себе подойти. Амулет у него такой был. Но Ниане защиту сам магистр Тофар установил, а еще мы ее амулетами обвешали, в три ряда. Зов она почувствовала, только разум при этом сохранила. Но показывать не стала, прямиком к убийце пошла. А как дошла.... В общем, подоспевший патруль еле сумел его чуть живого от твоей девицы отобрать!
   - Так уж сильно приложилась?
   - Не то слово! Мужчиной ему уж точно больше не быть! И кости не все целы! Самое главное, в столицу столько народа нагнали, а поймали мы!
   - Ты мне другое скажи, кто этот гад?
   - А я не знаю! Его у нас сразу забрали! Нож у него точно энергией демона пропитан! Церковники и "канцеляры" его тут же утащили. Правда, прежде чем допрашивать им его лечить придется. Со сломанной, в двух местах челюстью не много расскажешь. Но это уже не наши проблемы!
   - Точно, мы свое дело сделали! Значит, Ниана справилась? И какие у нее дальнейшие планы?
   - Тебя дождаться. Разговор у нее к тебе есть. Но я думаю хочет с нами работать. Если что, я "за"!
   - Хорошо, пусть отдохнет пока, а я скоро вернусь. Больше ничего не случилось?
   - Нет, ничего серьезного. Обычная текучка.
   - Тогда ждите меня, а там решим, чем заняться.
   Молодец Лапка! Не ошибся я в ней! Что же, такую можно и штат взять. Только объяснить, что не стоит так калечить при задержании. Но я ее понимаю, убийцу женщин наемница жалеть явно не собиралась.
   Дальнейшее поглощение пищи прошло в приподнятом настроении. Утерли мы нос и страже и "канцелярам"! Да императору доказали, что не зря хлеб кушаем!
   Мое внимание привлек молодой человек, вошедший в обеденный зал. Высокий, худощавый, блондин. Дворянин, судя по перстню, барон. Возраст лет двадцать, добротная, но не слишком шикарная одежда. И лицо человека, находящегося в крайней степени отчаянья.
   Вошедший барон оглядел зал, встретился со мной взглядом и направился прямиком к моему столу.
   - Господин барон, вы позволите присесть?
   - Прошу вас.
   - Барон Орл де Хакар.- Представился он.
   - Барон Воронов.- Не остался я в долгу.
   - Господин Воронов, мы с вами незнакомы, но я вынужден обратится к вам с просьбой.- Отрывисто произнес он, неосознанно сжимая рукоять меча. Похоже парень на поединок нарвался, а секунданта у него нет.
   - Я вас слушаю.
   - Помогите мне украсть невесту!
  
  
   История де Хакара была интересной и забавной. Прежде всего стоит отметить, что на юге империи похищение невест хоть и не было обязательным ритуалом, но периодически встречалось. Особенно когда родители против брака, а молодым очень этого хочется. Тогда "влюбленный джигит" ворует невесту и тащит ее в ближайший храм. Разумеется, все происходит только с добровольного согласия девушки. В храме священник венчает пару, и тогда родителям невесты не остается выхода. Разводы в империи дело проблематичное. Любой брак заключается только в церкви, а священники очень неохотно дают разрешение на развод. А вот помочь в создании новой ячейки общества святые отцы всегда готовы.
   - Мой отец в молодости был очень дружен с бароном де Киллором, который теперь проживает в этом городе. Настолько, что еще до моего рождения они составили устный договор. Если Единый будет милосерден, и позволит обзавестись потомством, они обязательно породнятся в будущем. У барона де Киллора есть дочь, на три года младше меня. И этот брак мог бы состоятся, но наши отцы рассорились, по неизвестной мне причине. Так, что разорвали все отношения и все договоренности.
   - Как давно это произошло?
   - Лет десять назад. В детстве я точно знал, что моей женой должна стать Лейра. Мы часто гостили друг у друга и у нас были очень хорошие отношения. Другой жены я себе и представить не мог! И тут ссора наших отцов! Долгое время я пытался выяснить, что послужило причиной, но так и не смог добиться правдивого ответа. С Лейрой мы хоть и не могли видится, но постоянно обменивались письмами. Месяц назад я узнал, что Лейру собираются выдать замуж. Мою Лейру! Я был вне себя и хотел отправить сватов к барону де Киллору, но отец не поддержал меня. Он и слышать об этом не хотел! Тогда я поехал лично. Я пришел к отцу Лейры и попросил его отменить свадьбу и отдать Лейру мне. Барон выгнал меня из своего дома, пообещав в следующий раз приказать слугам прогнать меня палками. Завтра Лейру увезут к жениху. Мне удалось обменятся с ней записками. Она готова выйти за меня, не взирая на мнение отца. Но я не смогу вытащить ее в одиночку, и довериться местным аристократам я тоже не могу! Поэтому я прошу помощи у вас. Я надеюсь что вы, как благородный человек, поможете мне!
   Вот так озадачил меня этот "влюбленный джигит"! Воровать невесту я вообще-то не планировал, тем более не для себя. Да и барона этого я первый раз в жизни вижу. И времени катастрофически мало.
   - Барон, я не могу дать вам ответ сейчас. Дело в том, что я здесь не один. И мне надо посоветоваться с моими друзьями, у которых есть свои планы.
   - Тогда я подойду через час.- Орл поднялся.- Надеюсь, что вы согласитесь.
   Барон покинул обеденный зал как раз в тот момент, когда Анри, Ник и Колман спускались по лестнице. Когда они сели за стол и сделали заказ, я ошеломил их полученным предложением.
   - Что скажете? Беремся за это дело или оно нам не нужно? - Спросил я.
   - Беремся! Непременно! - Тут же подскочил Ник.
   - Не знаю, времени мало. - С сомнением пожал плечами Колман.
   Наши взгляды соединились на виконте. Тот не спешил с ответом, разглядывая тарелки с едой.
   - Тимэй, если бы отец был против вашей свадьбы с Тори, а она согласна была бы стать твоей женой? Ты, в этом случае украл бы сестру?
   - Да! Без сомнения!
   - Тогда давай поможем этому барону. По крайней мере попытаемся это сделать. Только вот как?
   Да, задачка! Похищать людей мне еще не приходилось. Тем более это надо сделать так, чтобы никто не пострадал. Значит, бить в темечко охранников барона де Киллора не стоит. Тут не сила нужна, а хитрость. И нужен Мирон.
   - Мирон! - Позвал я слугу.
   - Ваша милость, я здесь.
   - Скажи, Мирон, ты когда-нибудь людей воровал?
   - Нет, не приходилось! - Удивленно ответил вампир.
   - Ну как же ты так?- Посетовал я.- Придется исправлять этот пробел в твоей биографии. В общем, так, сейчас идешь к дому барона де Киллора и прикидываешь, как нам до завтрашнего утра его дочь похитить. Причем сделать это надо без шума и пыли. Даже не так, я с тобой пойду. Вместе решать будем.
   - Я с вами! - Ник быстренько запихал кусок рыбы в рот. Торопливо прожевав он укоризненно взглянул на меня.- А ты хотел меня домой отправить!
   Оставив Анри ожидать барона де Хакара, мы отправились осматривать место будущего преступления.
  
  
   На дело мы пошли после полуночи. План был достаточно прост и в то же время изрядно украшен наглостью. Усадьба барона де Киллора кроме большого трехэтажного дома, обладала значительной территорией. Часть ее занимал сад, часть была отведена под конюшни, которых было аж три штуки, и прочие хозяйственные постройки.
   Нам очень повезло, что хозяин усадьбы очень не любил собак. Иначе было бы намного трудней. А так трудности состояли в магической защите и охранниках, которые патрулировали территорию. С магией разобрался Колман, его специализация позволила легко обойти защиту и сделать проход. А охранников мы отвлекли спектаклем.
   Охранники как раз завершили очередной обход и решили дать отдых ногам в сторожке. Особых усилий, в исполнении своих служебных обязанностей, они давно уже не прилагали. А зачем? Город спокойный, опасаться стоит только нашествия пиратов. Местный криминал в дом барона де Киллора не полезут, ведь барон дружен с градоправителем и главой городской стражи! Да и магическая защита на славу сделана! А когда все спокойно, невольно расслабляешься. Вот и сидели охранники в сторожке, да байки травили. Пока в темноте не раздались приближающиеся голоса.
   - Зайчонок! - Выкрикнул звонкий мальчишеский голос. А затем послышался какой-то шлепок.
   - Волчонок! - Тут был уже голос взрослого мужчины. И снова шлепок.
   - Медвежонок! - Заключил выступление трио густой бас. Шлепок.
   - Что это такое? - Недоуменно спросил один из охранников барона.
   Остальные только пожали плечами.
   - Зайчонок! - Голос и шлепок звучали ближе.
   - Волчонок! - Шлепок.
   - Медвежонок! - Шлепок.
   - Зайчонок!
   - Волчонок!
   - Медвежонок!
   Из темноты, на площадь перед воротами усадьбы, выпрыгнул мальчишка лет двенадцати.
   - Зайчонок! - Выкрикнул он, и присел на землю.
   - Волчонок! - Вслед за ним появился взрослый и рослый мужчина. Он на ходу перепрыгнул мальчишку и так же присел.
   - Медвежонок! - Пробасил широкоплечий здоровяк, двумя прыжками перепрыгивая и мальчишку и мужчину. Решив не отрываться от коллектива, здоровяк, завершив упражнение, приземлился на корточки.
   И все повторилось.
   Пока охранники, с отвисшими челюстями, наблюдали за игрой в салочки, мы перебрались через забор, и прикрываясь в тени деревьев, достигли стен дома.
   - Вот, на втором этаже ее комната! - Горячо прошептал Орл де Харат.- Я попробую залезть по стене, тут есть за что ухватиться!
   - Стой! У нас есть кому по стенам лазить!- Я еле успел ухватить "влюбленного джигита".- Мирон, вперед!
   Мирон взлетел по стене с потрясающей скоростью. Пару секунд повозившись с окном, он бесшумно исчез в доме.
   - Поднимайтесь, только тихо! - Вампир скинул нам закрепленную веревку. Жалко, что лестницу найти не успели.
   "Джигит" начал подниматься по веревке, довольно ловко перебирая руками. Я остался внизу, контролировать ситуацию. Анри стоял на стреме, Колман отслеживал магическую защиту, кузены и принц прыгали. Все занимались делом. Но дело надо делать быстро.
   К счастью, Лейра не стала поднимать шум или тянуть со сборами. Через три минуты в окно вылетел небольшой сверток с самыми нужными девушке вещами. Затем, по веревке слетел Мирон.
   - Сама вряд ли спустится, ловить придется! - Шепотом предупредил он.
   - Держи! - Я сорвал с себя плащ и мы быстро растянули его.
   Но де Харат действовал разумно. Затащив веревку в комнату, он обвязал ею свою избранницу, а потом аккуратно начал спускать ее в наши надежные руки. И поступил он абсолютно правильно, ибо девушка в физическими упражнениями явно не дружила. Приняв беглянку, мы освободили ее от веревки, по которой мигом съехал Орл, и рванули в обратный путь. Девушка пыталась что-то сказать на бегу, но я одернул ее.
   - Госпожа, знакомиться, и разговаривать позже будем, а сейчас нам срочно нужно покинуть территорию вашей усадьбы. Поспешите!
   На бегу дал отбой принцу и кузенам, а то замучались в чехарду играть. Перелетели через забор, помогли перелезть Лейре, и заскочили в нутро арендованной кареты. Мирон занял место на козлах, и карета тронулась. Только когда Колман зажег маленький магический фонарик я смог внимательно рассмотреть украденную девушку.
   Не могу сказать ничего о характере Лейры, но внешностью она представляла полную противоположность своему избраннику. Если де Харат отличался высоким ростом и худобой, то Лейра еле дотягивала Орлу до плеча и выглядела этаким колобком. Но личико весьма милое, а в глазах светится живой ум.
   - Орл, слава Единому, тебе удалось!- Девушка прижалась к его плечу.- Я уже не надеялась!
   - Все хорошо, любимая! Почти все закончено! Я договорился с отцом Раесом, он ждет нас и немедленно обвенчает! Тогда ни твой, ни мой отец не смогут нас разлучить! И все это благодаря вот этим господам!
   - Спасибо вам!- Мило улыбнулась нам девушка.
   - Помочь вам святая обязанность благородного человека! - Высокопарно возвестил Анри.
   - Господа, я навеки ваш должник! - Орл сжал руку Лейры.- Мой дом всегда к вашим услугам! Но, я прошу вас об еще одной услуге. Будьте нашими свидетелями!
   - Доброе дело надо делать до конца.- Вздохнул я.- Разумеется, мы согласны.
   Мирон знал расположение церкви, в которой хотели обвенчаться молодые, и правил лошадьми в правильном направлении. Несмотря на ночное время, пожилой священник ожидал нашего прибытия. Служба началась незамедлительно. Требовалось торопиться, ибо пропажу Лейры уже могли обнаружить. На улице послышался топот копыт, мы с Анри напряглись, но это нас догнали кузены и Ник. Они смирно вошли в церковь и встали у дверей.
   Венчание довели до конца. Барон де Киллор со своими людьми и несколькими стражниками появились, когда мы уже выходили из церкви.
   - Вот они!- Взревел барон, еще не старый мужчина, высокого роста, и с крепкой фигурой.
   - Господин барон, позвольте вам представить мою жену, баронессу де Хакар! - Хладнокровно выступил вперед Орл.
   - Что? Как вы успели? Это не может быть правдой!!!
   - Это правда! - Отец Раес вышел из церкви вслед за нами.- Я только что завершил обряд венчания, о чем и свидетельствую! Так же здесь присутствуют и другие свидетели, виконт де Монтекур и барон Воронов.
   На отца Лейры было страшно смотреть. Красная физиономия, вздувшиеся жилы, и огненный взгляд. Блин, а вдруг его сейчас удар хватит? Но я переживал зря, барон несколько раз глубоко вздохнул успокаиваясь, а затем подошел к дочери и зятю.
   - Я мог бы вызвать тебя на поединок, но не хочу делать дочь вдовой.- Сквозь зубы процедил он. - Раз уж так случилось, пусть все так и останется. Но, сейчас вы возвращаетесь в мой дом, а завтра отпразднуем вашу свадьбу, как полагается. Я сообщу твоему отцу, хотя видеть его не хочу. Но выхода нет. Придется помириться со старым мерзавцем!
   Лица молодоженов осветились счастливыми улыбками. Думаю, именно на такой исход они и рассчитывали. Не только поженились, но еще и отцов помирят.
   - А что касается вас, - перевел на нас взгляд барон.- Вы помогли этому молокососу украсть мою дочь! Кроме того, вы испортили магическую защиту! За это я могу вызвать вас на поединок!
   Оп-па! И что нам делать? Его убивать? Перед молодоженами? Или самим умирать? Оба варианта ничего хорошего не несут.
   Но тут вперед выдвинулся Ник.
   - Господин барон, зачем поединки? Зачем омрачать такой день пролитой кровью? Да, мы помогли барону де Хакару! Но посмотрите, как счастлива ваша дочь! Считайте это все необычным сватовством.
   - А ты еще кто такой?- Рыкнул барон.
   Ник вздохнул, и снял свой амулет, искажающий внешность.
   - Ва-ваше высочество? - Ошеломленный барон едва смог произнести пару слов.
   Не менее ошарашенными выглядели и остальные. Орл и Лейра осознав, что во время побега внимание охранников отвлекал лично сын императора, только хлопали глазами. Потом все резко пришли в себя и синхронно склонились в поклоне.
   - Надеюсь, барон, вы не держите зла на меня и моих друзей?- Невинно улыбнулся принц.
   - Нет, ваше высочество! - Ответил барон. Ха попробовал бы он ответить по-другому!- И прошу вас почтить вниманием мой дом. Раз уж вы причастны к венчанию моей дочери и Орла. И ваших друзей я так же приглашаю!
   - Мы должны были завтра утром покинуть Тобилан.- Покачал головой Николас.- К сожалению, дела требуют нашего присутствия в другом месте. Но, если что-нибудь изменится, мы будем рады посетить ваш дом.
   На этом мы простились. Молодожены в сопровождении отца и слуг отправились домой, а мы поехали в гостиницу.
   - Ник, почему ты не хочешь остаться на празднование свадьбы?- Спросил я.
   - Тимэй, если бы мне не пришлось раскрыться, я бы остался! - Поморщился принц.- А так, чтобы все на меня глазели? Не хочу! Мне этого во дворце хватает! Но, если ты настаиваешь, давай останемся.
   - Утро вечера мудренее. Сейчас отдохнем, а утром решим.
   Приехав в гостиницу, я в приказном порядке собрал всех в своей комнате. И налил каждому по стопке драконовки. Только принцу по малолетству не досталось.
   - Что же друзья, сегодняшняя ночь вывела нас на новый уровень.- С чувством сказал я.- Мы стали ближе друг другу. Мы теперь не друзья! Мы даже не родственники! Мы гораздо круче! Мы подельники! Вместе девицу воровали, вместе чуть на поединок не влетели. Благодаря его высочеству все закончилось благополучно. Так что пьем за нашу команду и отдельно за принца Николаса!
   Грандиозную пьянку устраивать не стали. Устали и спать хотели. Просто не отметить такое приключение нельзя. Немного посидели и пошли отдыхать.
   Проснулись поздно. На общем собрании решили к барону в гости не ходить. И так слухи что в городе находится младший принц, разошлись широкой волной. Периодически ловили любопытные взоры, обращенные на нашу компанию. И я отчетливо видел, что Нику это не нравится. Значит, придется уходить из города.
   - Предлагаю отправиться в Югор.- Сказал я.- Там мой старый друг трактир держит. Отдохнем пару дней, и в столицу. Хватит с нас приключений!
   На том и остановились. Извлекли из багажа зимнюю одежду, упаковали надежно цветы, рассчитались в гостинице. И к вечеру добрались до портала. Несколько минут и Югор приветствовал нас.
   - Ух! А здесь холодно!- Анри зябко поежился.
   Резкая смена климата хорошего настроения не добавила. А тут еще как на зло, снег пошел.
   - Тимэй, давай быстрей до твоего друга доберемся! - Жалобно простонал Ник.- К зиме надо постепенно привыкать, а мы сразу прыгнули. Хочу в тепло!
   - Едем! Тут недалеко!
   И мы пришпорили коней.
   Прохожие уступали нам дорогу, видя, что аристократы с сопровождением куда-то торопятся. Да и было этих прохожих немного! Так что до "Доброго Барона" добрались быстро. Кузены и Мирон остались устраивать наших коней, а мы зашли в трактир.
   У стойки, спиной к нам стоял Макир. Его я не с кем не спутаю!
   - Макир! Встречай, дружище!- Громко крикнул я.
   Макир резко развернулся и мгновенно побледнел.
   - Тимэй? Это ты? - С трудом вымолвил он.
   - А что, есть сомнения? - Весело спросил я, отряхивая с плаща снег.
   - Но ведь тебя убили! Сегодня ночью!
  
  
  Глава 13
   Эта новость меня шокировала, но лишь на пару секунд. В самом деле, глупо переживать о собственной смерти, когда ты жив и здоров. А вот выяснить откуда такая информация необходимо. Только чуть позднее.
   - Умер?- Трагическим шепотом переспросил я.- Значит, кормить меня ты не будешь?
   - Ху-уух, Тимэй, ну ты как всегда!- Выдохнул Макир.
   Он подошел ко мне, и мы крепко обнялись.
   - Я рад, что ты живой.- Пробормотал он.- Хорошо что Анне не успел ничего сказать!
   - Накрывай на стол, паникер! - Шутливо рыкнул я.- В мою смерть он поверил! Да не дождетесь!
   Когда стол уже был накрыт, а от запахов слюноотделение достигло критической точки, я начал выяснять подробности.
   - Макир, так кто тебе рассказал о моей преждевременной кончине?
   - Глава городской стражи, шевалье де Ренак, сегодня утром прибыл из столицы. Он-то и рассказал мне. Говорит, в столице была большая буча, задерживали какого-то шпиона важного, а может и не шпиона... Только народу полегло, несколько десятков. И среди них ты. Господин шевалье утверждал, что лично твой труп видел. Да и магистр Тофар это ему подтвердил.
   - Тофар!- Я скрипнул зубами.- Так вот зачем меня из столицы убрали? Ник, я прав?
   - Не знаю, Тимэй! - Принц испуганно втянул голову в плечи.- Я слышал совсем другую причину! А что там, в столице, произошло, я не в курсе!
   - Сейчас выясним!
   Я добыл из кармана амулет связи.
   - Тофар? Поздравляю, ты первый человек, который с покойником может не только поговорить, но и в нос от него получить! Ничего мне рассказать не хочешь?
   - Тимэй, а ты откуда узнал? - Удивился маг.
   - Неважно! Так что там с моей смертью? Похороны, надеюсь, за счет государства?
   - Тимэй, не кипятись! Нам надо все обсудить! Ты где сейчас?
   - В Югоре, у Макира в трактире сижу. Собственные поминки праздную! Если хочешь, присоединяйся. Или мне самому в столицу приехать? Думаю, покойника не будут наказывать, если он кое-кому пинков надает!
   - Утром я в Югоре буду. Там все и обсудим. Успокойся, так было нужно.
   - Сволочь, ты хоть Виктории сообщил, что я живой? Слухи-то быстро расходятся!
   - Демон!!! Об этом я не подумал!
   - Убью! - Рыкнул я, и отключился.
   Анри оказался сообразительней меня, и пока я с магистром беседу беседовал он отошел в сторонку и уже давал опровержение сестренке по поводу слухов о моей кончине.
   - Тимэй, ну скажи ты сам ей!- Воскликнул он.- Родному брату она не верит!
   - Виктория, птичка, любовь моя, я жив и здоров!- Поспешил я подать голос.- Все хорошо, все в порядке!
   - Тимэй? Ты, правда жив?- Донеслось до меня в ответ.
   - Правда, правда!
   Виктория разрыдалась. Через амулет было слышно, как кто-то пытается ее успокоить. По голосу похоже на госпожу графиню.
   - Не плачь, пожалуйста, не плачь! - Включился и я в процесс успокоения.- И не верь никому! Я живой и тебя никогда не оставлю! Помирать мне еще рано, вот правнуков с тобой дождемся, а там посмотрим.
   - Ты когда вернешься? - Еще всхлипывая произнесло моя невеста.
   - Скоро, вот только его величество разрешит, и я тут же в столицу! Хотя... Ты знаешь, не буду я ждать разрешения! Сейчас же возвращаюсь!
   - Тимэй, подожди! - Остановил меня Ник.- Не делай поспешных ходов. Давай хотя бы завтра!
   - А зачем покойнику до завтра ждать? - Огрызнулся я.- Ник, ты понимаешь, что произошло?
   - Тимэй, я все понимаю, но давай еще один день подождем? Завтра уедем.
   Видя, что я полон решимости отправится в столицу немедленно, принц очень тихо произнес:
   - Тимэй, одумайся! Не стоит перечить отцу!
   - Кто там рядом с тобой?- Спросила Виктория, слыша наш разговор.
   - Да тут его высочество меня к здравому смыслу призывает! - Буркнул я, сбрасывая накал.
   - Ой! Ваше высочество, простите меня за столь некрасивую сцену!- Извинилась Виктория.- Я сильно переживала. Тимэй, поступи так, как велит его высочество! Один день ничего не изменит. К тому же, я теперь знаю, что ты жив и здоров!
   - Хорошо! - Сдался я.- Придется мне еще немного задержаться. Но, Виктория, постарайся пока не распространятся о том, что я жив. Не знаю, что за игра там идет!
   - Хорошо, любимый! Я буду молчать, и ждать тебя!
  
   Решив оставить все разборки на завтра, я дал команду отдыхать. К этому моменту о моем визите узнала Анна, и спустилась вниз. Я полюбовался на ее уже совсем круглый животик, поинтересовался самочувствием и подарил небольшие подарки. К счастью, беременность сестренки протекала благополучно, периодически приходящий лекарь не обнаружил никаких нарушений. Ребенок должен был появится на свет в срок, и молодые родители с нетерпением ждали этого момента.
   Половина второго этажа так и осталась зарезервированной для моей милости, так что с ночлегом проблем не возникло. Макир сказал, что пока трактир принадлежит ему, комнаты всегда будут ждать меня.
   Я пригласил было Макира и Анну на свадьбу, но в ответ получил отказ.
   - Тимэй, пойми правильно. - Вещал Макир.- Ты дворянин и невеста у тебя тоже титулованная. Соответственно и гости буду сплошь аристократы. Как они посмотрят на то, что ты пригласил простого трактирщика? Это будет плохо для тебя и для нас. Тем более, что Анне не стоит никуда ездить из-за ее положения. Мы рады что женишься, и будем молится Единому, но на свадьбу не приедем. Извини.
   - Ты прав, Макир. Хотя радости твоя правота мне вовсе не доставляет. - Вздохнул я.
   Самое интересное произошло когда наш затянувшийся ужин все-таки подошел к финалу. Распахнулась входная дверь, и знакомый голос громко произнес:
   - Макир, давай самого дорого вина, какое у тебя есть. Помянем его милость! Сильный был человек!
   - За доброе слово спасибо, но не рано ли ты меня поминать собрался, Кот? - Так же громко откликнулся я, поворачиваясь к вошедшему.- Или ты о другом бароне речь ведешь?
   Надо отдать должное, старший вор Югора владеть собой умел. В его глазах лишь на мгновение промелькнуло удивление, а затем он поклонился.
   - Рад видеть вас в добром здравии, ваша милость.- Сказал вор.- И рад, что получил неверную информацию.
   - Не подскажешь, кто тебе эту информацию сообщил? - Прищурился я.- О моей смерти шевалье де Ренак знал. Наверняка с подчиненными поделился, а вот кто из них тебе напел?
   - К чему разговоры о скучных людях, когда эти слухи не подтвердились?- Уклонился от беседы Кот.- Только я вот в толк не возьму, зачем было так врать и вас в покойники записывать?
   - А никто и не соврал. - Невозмутимо сказал я.- Немного преувеличили, это факт. Изранен я был чудовищно, лучшие маги столицы мне и часа не давали. Единственное что могло спасти меня, это миска горячего борща! Только вот беда, не готовят борщ в столице! Пришлось в Югор срочно ехать. В трактир меня друзья на руках внесли! Жить мне оставалось не более пяти минут. Уже вся жизнь перед глазами промелькнула, последнее воспоминание детства, как я кашу есть не хотел, а меня матушка уговаривает. Еще бы немного и закончился бы мой земной путь, в самом расцвете лет! Но, слава Единому, стряпуха Макира только что с плиты кастрюлю свежее сваренного борща сняла. Всего одна миска, и я здоров и весел! И вы все знайте, что густой, наваристый борщ, с ложечкой свежайшей сметаны, густо посыпанный зеленью, может не только насытить, но и из-за Грани вернуть! А если перед ним еще и рюмочку "драконовки" принять......мммм!!!!
   К концу моей истории все посетители трактира мелко подрагивали плечами, маскирую хихиканье под приступ легкого кашля. А затем дружно начали требовать у Макира борща. Кот все-таки самое дорогое вино купил, и сел в сторонке. Правда, первый кубок он громогласно выпил за мое здоровье.
  
  
   Утром, когда я спустился в обеденный зал, меня уже ждал Тофар. Судя по магической дымке, окружающей тело мага, он решил использовать все уровни защиты от кровожадного меня.
   - Рассказывай! - Хмуро потребовал я, садясь напротив магистра. - И можешь отключить защиту.
   - Что именно ты хочешь услышать? - Спросил Тофар, не торопясь расставаться с магическим щитом.
   - Теорию о возникновении Вселенной можешь опустить. Историю Кеннета Победоносного тоже. Переходи непосредственно к делу. Кто погиб под моей личиной?
   - Его имя тебе ничего не скажет.- Вздохнув начал рассказывать маг.- Это был один из лучших сотрудников Тайной Канцелярии.
   - Вы специально изменили ему внешность и ауру, чтобы его приняли за меня, так? А меня из столицы подальше отправили?
   - Ты и сам догадался, Тимэй. Да, мы это сделали!
   - Зачем?!
   - Тимэй, я просто поражаюсь глядя на тебя! - Тофар все-таки отключил защиту и откинулся на спинку стула. Вместо нее он окружил дымкой нас, видимо, чтобы избежать подслушивания. - Иногда ты ведешь себя как мудрый старец, но чаще ты наивен словно ребенок! Припомни-ка все свои действия! Ты положил начало разборок в интендантстве, но даже не поинтересовался. от кого из родственников арестованных может исходить реальная, для тебя, угроза. Ты раскрыл убийство маркиза Баросса, но не стал выяснять, кто напел о твоей причастности к этому убийству герцогу Митронскому. Ты вхож к императору и герцогу Рамайскому, причем так нарушаешь этикет, что любого другого давно казнили бы! А тебя не трогают. Ты создаешь службу, которая в будущем подомнет под себя стражу все городов империи! Более того, в массы просочилась информация, что к ликвидации крупной шпионской сети ты тоже причастен! Знаешь, сколько раз покушались на тебя за то время, что ты живешь в столице? Шесть! Самого первого покушения, когда ты грудью болт поймал, я не считаю. Шесть покушений! Моим людям пришлось из кожи вон лезть, чтобы предотвратить их, да так, чтобы ты ничего не заметил.
   - Хорошо, ты доказал мне, что я наивный и легкомысленный юнец. Я с этим не спорю. Дальше?
   - Прибавь к вышеперечисленному тот факт, что почти никто не верит в сказку о твоей родине. Об Альдаре. Слишком уж твое поведение и твои знания выделяются из общей массы. Многие догадались, что родился ты не в этом мире.
   - Рано или поздно это должно было случится.- Пожал я плечами.
   - Недавно нам стало известно, что к твоей личности проявили интерес разведки нескольких стран. Очень пристальный интерес. Вот тогда и возникла идея начать большую игру с этими разведками.
   - А почему меня не использовали? Зачем надо было другого подставлять? Неужели подумали, что я испугаюсь?
   - Тимэй, дело не в том, что ты испугаешься. Дело в том, что ты до сих пор почти не владеешь международной обстановкой. А в такой игре каждое слово надо оценивать. И менять поведение по ходу действия. Сотрудник, которого выдали за тебя, был прекрасно подготовлен. И он выполнил свой долг до конца!
   - Как он погиб?- Глухо спросил я.- И сколько вообще наших там погибло? Мне сказали несколько десятков.
   - Тридцать два. - Так же глухо ответил Тофар.- Часть из них были стражниками, часть моими людьми.
   Получается, я гарцевал по жизни в свое удовольствие, попутно наделав множество ошибок, из-за которых теперь погибли ни в чем неповинные люди? И их смерти на моей совести? Как же я мог такое допустить? Хреновый из меня попаданец, другие сами кого угодно в бараний рог свернут, а я как был балбесом, так балбесом и остался. Не сказать еще хуже. Ох, как мерзко-то! Заигрался ты, Тимка, ох и заигрался! И с чего ты взял, что сможешь стать фигурой имперского масштаба? Твой уровень - рядовой опер небольшого отдела! Настоящий оперативник все бы на десять ходов вперед просчитал, а ты начнешь дело и бросишь на середине. Вот теперь тебе придется жить, зная что из-за твоих действий погибли люди. Куда ты со свиным рылом полез? Какой ты барон? Ты баран и не более того!
   А как все хорошо начиналось! Я попаданец, впереди у меня куча плюшек и мировое могущество! А на деле оказалось, что не все так радужно. Темный Властелин это не конкретный человек, а некая сущность, которая есть почти в каждом. Мирового могущества я не получил, да и не нужно оно мне. И вообще, жизнь почему-то разительно отличается от книги. Там бы я все просчитал, появился в самый разгар битвы, спас бы хороших, и похоронил плохих.
   - Почему они погибли? Это входило в планы?
   - Нет. Все должно было быть совсем по-другому. Но ситуация резко изменилась и пришлось действовать быстро.
   - Значит, все зря? И вы ожидаемого результата не достигли?
   - Почему? Результат есть, и даже больший чем мы ожидали. Только вот заплатить за него пришлось весьма дорогую цену.
   - Расскажешь? Чего вы хотели добиться и чего добились?
   - Нет. Не могу я тебе рассказать, да и не надо оно тебе.
   - А как дальше жить? Зная, что из-за меня люди погибли?
   - Тимэй, не ты это все затеял, и не надо себя винить. Если на ком и есть вина, так только на мне.- Тофар склонил голову.- Я не все просчитал, я туда людей послал. Что же, с той стороны не дураки сидят. Зато знай, для империи великое дело сделано! А ты? Живи, как раньше жил. От тебя нашей стране польза великая, вот и могилу Степного Ветра нашел! А как ее искали! Столько сил, столько людей затрачено было, а тебе она сама в руки далась.
   - Знаешь, Тофар, лучше бы я в замке Зоренга остался. Попросился бы сержантом к Гордиону, да и новобранцев рукопашному бою учил. И какого демона меня в столицу понесло?
   - В столицу ты по приглашению его величества приехал. - Хмыкнул вдруг Тофар.- А в замке тебе все равно отсидеться не позволили бы!
   - Что ты имеешь в виду?
   - Тимэй, как только Зоренг сообщил, что притащил к нам человека из другого мира, ты сразу внимание привлек. Кое-кто вообще предлагал тебя, гм....
   - Арестовать?
   - Нет, скорее в гости пригласить. И там, в гостях, выяснить какими знаниями ты обладаешь, и чем можешь быть империи полезен. Но Зоренг был категорически против. Именно он убедил императора дать тебе полную свободу действий. И посмотреть, что из этого выйдет. Император даже твой титул подтвердил.
   - Так вот почему он мне голову не отрубил? За нарушение этикета! - Хмыкнул я в ответ.
   - Нет, не только.- Внезапно Ник сел за стол. Ха, с его амулетами никакая антипрослушка не поможет.- Он говорит, что один из немногих кто видит в нем не только императора, но и человека. Говорит, что в компании с тобой расслабится можно. А это ему очень редко удается. И, как сказал магистр Тофар, польза от тебя несомненная.
   Не смотря на все сказанные слова, на душе лежал тяжелый, холодный камень. Тофар прав, не я отправил этих людей на смерть, но я стал причиной ситуации, которая привела их к гибели. И этот факт меня совсем не радовал.
   - Как я понимаю Михалыча! Пятьдесят лет здесь провел и никто о нем правды не знает!- Вырвалось у меня.
   - Кто такой Михалыч?- Мгновенно среагировал Тофар.
   - Тебе художник по имени Аландр знаком?- Прищурился я.
   - Лично нет, а так слышал, разумеется!
   - Так вот он мой земляк! Из одного мира мы, только Михалыч здесь уже пятьдесят лет живет. Только сразу предупреждаю, попробуешь его на информацию раскручивать, или, упаси тебя Единый, в своих играх задействовать, вспомню все, что мне известно об оружии моего мира, и уничтожу тебя и всю твою Тайную Канцелярию! Ты меня хорошо понял?
   - Понял, не беспокойся, ничего твоему художнику не грозит. - Моя угроза похоже подействовала на мага.- Но, один очень важный вопрос у него выяснить надо. Но, если отвечать не захочет, принуждать не станем.
   - Вот так-то!- Зря я про Михалыча ляпнул. Совсем с головой не дружу.
   Домой хочу!
   - Тофар, теперь я могу в столицу вернутся? - Спросил я.
   - Возвращайся. Хоть сейчас.
   - Сейчас и поедем.
   Наконец домой! В мой уютный дом, к которому я так привык. Там я все обдумаю, разложу по полочкам, и решу, как мне жить дальше. Мой дом - моя крепость! И это не просто слова.
   Я попрощался с Анной и Макиром, наказал им сразу же сообщить, когда родится маленький.
   - Может, еще денек погостишь? - Спросил Макир.- Вчера вот, весь борщ разобрали! Мы бы сегодня что-нибудь еще приготовили!
   - А я это рекламировать должен? - Хохотнул я.
   - У тебя это хорошо получается, так почему бы этим не воспользоваться?
   Макир, разумеется, не планировал использовать меня в качестве рекламщика, просто он видел, что мне очень плохо. Вот и пытался поднять настроение.
   Я отказался от такого заманчивого предложения, хотя Макир сулил мне денежку от каждой пятой проданной порции, а еще бесплатный чай с вареньем. Раз в неделю. Отказался, но обещал подумать.
   Портал, переход и здравствуй столица!
   Прежде чем прятаться от окружающего мира в стены родного дома, надо было вернуть его высочество во дворец.
   - Поехали? Провожу вас до дворца.- Предложил Тофар.
   - Знаешь, Тофар, я не держу на тебя зла, но и видеть тебя не хочу. Сегодня точно. Но, если не придешь на свадьбу, я обижусь.
   Тофар понял меня. И просто уехал по своим делам. А мы отправились во дворец.
   По дороге я заметил, что Ник загрустил.
   - Жалеешь, что приключения закончились? - Спросил я.
   - Немного! - Кивнул принц.- Привык я к вам за это время. Да и вы о моем титуле не часто вспоминали. А сейчас придется возвращаться к обычному распорядку. Уроки, занятия. Тимэй, если еще куда-нибудь поедешь, шепни мне. А как из дворца выбраться я сам соображу.
   - Обязательно! - Я потрепал его высочество по голове. - Я тоже буду скучать по тебе. Как-нибудь обязательно сорвемся в очередной поход. Даже если не будет конкретной причины, мы ее придумаем. А ты пока выясни, какие еще реликвии были бесследно утеряны. Мало ли что!
   Гвардейцы на воротах реально оторопели, когда его высочество появился в сопровождении непонятных, и очень подозрительных личностей. Но это не помешало им склонится в положенных по этикету поклонах. Глядя на них, принц только тяжело вздохнул. Соскочив со своего коня, и прихватив заплечный мешок с разными сувенирами, Ник величаво кивнул мне.
   - Благодарю вас, господин барон, за оказанные услуги.- Казенным голосом сказал он, сопровождая свою речь активным подмигиванием.
   - Служить вам, это честь для меня, ваше высочество!
   Мы поклонились по всем правилам. Сцену испортил Акела, который наплевал на этикет, встал на задние лапы и лизнул принца в щеку. Ник обнял серого и прижался к нему. Потом резко повернулся и не оборачиваясь пошел во дворец. Четыре гвардейца и маг тут же пристроились рядом с ним.
   - Тимэй, ты сейчас к Виктории? - Спросил Анри.
   - Нет. Не сейчас. Я завтра приеду. Сегодня я чувствую себя грязным. Душа у меня испачкана. Надо себя в порядок привести.
   - Я понимаю! И Тори поймет. Она умная. - Анри сочувственно посмотрел на меня.- Пускай тогда моя доля цветов у тебя полежат. А через пару дней я из заберу.
   - Хорошо, пусть лежат. Есть они не просят.
   - Тогда я поеду? Сам до дома доберешься?
   - А то! Да и охраны у меня хватает!
   Анри уехал. Блин, чувствую себя д"Артаньяном, теряющим друзей по пути в Лондон за эксклюзивной ювелиркой.
   Когда до дома оставалось совсем немного, я понял кто мне может помочь.
   - Заедем в церковь! - Скомандовал я.
   Отец Адриан, от самый который чуть не сдал меня "красной братии", был на своем рабочем месте. Он очень удивился увидев меня, ведь я так и не нашел времени посетить церковь. Хотя и обещал первосвященнику Севостьяну.
   - Господин барон? Что вас сюда привело? - Спросил отец Адриан.
   - Я хочу исповедоваться. - Ответил я.
   - Идемте! - Священник не стал терять времени на выяснение причин такого желания.
   Он провел меня в небольшую комнату, очень покожую на кабинет психолога. Пара удобных кресел, столик со светильником. Адриан сел, предложил сесть мне, и приготовился слушать. Без всяких молитв. Просто давая мне возможность выговорится. Я почти два часа рассказывал священнику о произошедшем со мной за последнее время. Севостьян говорил что посветит Адриана насчет места моего рождения, и просветил. Хоть это объяснять не пришлось. Но больше всего меня тревожила ситуация с погибшими людьми. По моей вине погибшими. Я все равно чувствовал свою вину. И ничего не мог с этим поделать.
   Слушать Адриан умел. Несмотря на наше неудачное знакомство, он подошел к делу серьезно и вдумчиво. Когда я закончил он пристально посмотрел на меня.
   - Все рассказали? - Спросил он.
   - Все.
   - Легче стало?
   - Немного.- Признался я.
   - Со временем станет еще легче.- Священник протянул руку и коснулся меня, явно применив какую-то магию.
   И тут словно открылся клапан, через который все плохое, вся боль, грусть и тоска начали медленно покидать меня. Я внезапно ощутил, что могу спокойно дышать. Оказывается, с момента встречи с Тофаром я делал это с большим трудом.
   - Вы не бог! Вы всего лишь человек. А человек не в состоянии предугадать все. И эти погибшие не на вашей совести. Они выполняли свой долг. И никто из них не изменил присяге. Вот и вы следуйте своим путем. Тем самым, которым шли до сих пор. Каждое ваше действие, которое будет на благо империи, послужит доказательством, что эти люди погибли не зря. Я не вижу в вас Тьмы. И я скажу, что вам делать теперь!
   Я приготовился выслушить какую-нибудь мудрость.
   - Езжайте домой и как следует выспитесь.- Впервые улыбнулся священник. А улыбка у него хорошая, светлая, от души идущая. - Сон помогает забыть плохое, и крепче помнить хорошее. А если вам будет не с кем поговорить, я всегда готов составить вам компанию.
   Тяжесть ушла не полностью, но теперь я чувствовал себя не в пример лучше. Действительно, чего казнить себя? Изменить я все равно ничего не в силах. А значит надо бросить переживания в глубокий колодец, и идти дальше!
   Вот только надо узнать, остались ли родственники у погибших. Может, я смогу им чем-нибудь помочь?
   - Спасибо вам, отец Адриан! Мне стало легче. Я воспользуюсь вашим советом, и поеду домой. А завтра начнется новый день.
   Священник осенил меня священным кругом и прочел краткую молитву.
   Выходя из церкви я обернулся к Адриану.
   - Отец Адриан, приходите ко мне в гости! - Предложил я.- Когда захотите! И еще. У меня скоро свадьба, может, вы нас и обвенчаете?
   - Но, там будет присутствовать его величество!- Немного растерялся Адриан. - Я думал, вас первосвященник венчать будет!
   - Так ведь не император женится! - Улыбнулся я.- Я думаю, против он не будет. Так вы согласны?
   - А почему бы и нет! - Тряхнул головой священник.
   - Только у меня одно условие, после венчания вы поедете с нами и будете гостем на свадьбе!
   - Хорошо! - Согласился он.- Только сообщите мне дату свадьбы заранее.
   - Разумеется!
   Вот наконец и улица, на которой расположено мое жилище. Завтра надо спешно начинать приготовление к свадьбе, а то времени осталось совсем немного. А откладывать свадьбу я не желаю.
   - Сейчас приедем, баньку затопим. Смоем грязь и усталость, совсем хорошо будет!- Я мечтательно потянулся в седле.- Осталось выяснить одну мелкую деталь. ГДЕ МОЙ ДОМ!!!
  
  
  Глава 14
   Моего дома, к которому я так стремился, не было. Совсем не было. Вместо него, гордо возвышаясь на три этажа, стоял натуральный дворец. Он бы не поместился на прежнем участке, принадлежащем моей милости, а посему, неизвестный строитель, щедрой рукой присоединил соседние участки. Один справа, а второй, соответственно слева. Новые хоромы, возведенные из серого камня, выглядели солидно и надежно. Но, в то же время, мрачным строение не казалось! А у ворот стоял Рэдфорд и приветственно махал мне рукой.
   - Старина, не подскажешь, что с моим домом случилось?- Спросил я, подъехав к воротам.- Вы его кипятком залили и он разбух? Да так, что вместо одного участка теперь три занимает?
   - Это подарок его величества вам на свадьбу.- Пояснил ветеран.- Как только тебя из столицы убрали, тут же несколько бригад строителей нагрянули. Его величество соседние участки выкупил, дома снесли, и вот что на их месте построили. Да одни строители не поспели бы за месяц такое отгрохать, маги помогли! Полтора десятка тут трудились, за две недели дом возвели! В оставшееся время внутренняя отделка шла. Потом мебель завезли.
   - Сколько же слуг теперь понадобится?- Ужаснулся я, отдавая конюху повод Крома.
   - Слуг император тоже прислал. Сказал, захочешь - оставишь. - Рэдфорд, произнося эти слова, как-то мрачно на меня взглянул.
   И взгляд это мне категорически не понравился. Неужели моего учителя в простые охранники определили? Если так, разнесу все и вся! Эдгару за подарок конечно спасибо, но устанавливать свои порядки в моем доме я не позволю!
   - Значит, эту причину моей отсылки Николас узнал! - Пробормотал я себе под нос. И добавил уже в полный голос.- А ты почему мне ничего не сказал? Когда я тебя по амулету спрашивал!
   - Не мог я ничего тебе рассказать, клятву дал.- Немного виновато ответил ветеран.- Да и портить сюрприз его величества я бы не решился. Он сам дважды приезжал, смотрел, как строительство идет.
   - Ладно, пойдем на эти хоромы изнутри посмотрим!
   На половине пути я остановился. А мои захоронки? Там ведь кое-что припрятано было!
   - Рэдфорд, а про мои тайники что известно?! Деньги, векселя, оружие!
   - Все в сохранности! - Успокоил меня Рэдфорд.- Прежде чем дом сносить, приехали люди от императора, каждый угол обыскали. Все, что нашли, во дворец увезли. После окончания все обратно привезли. Я тебе потом все покажу.
   - А баня?
   - Цела и баня. Только в другом месте теперь стоит.
   Поднялись по ступенькам. Над входом нависала громадина балкона, поддерживаемая гранитными колоннами. Блин, и вот на кой мне такие апартаменты? Да сюда можно целый полк загнать и тесно не будет!
   Перед самым носом двери распахнулись и навстречу нам выскочил непонятный субъект. Я такого не помню, значит, один из присланных императором.
   - Ваша милость, добро пожаловать домой! - Провозгласил худощавый вампир, среднего роста, разодетый так, словно только что со съемок "Модного приговора" вырвался.
   Нет, я ничего не имею против яркого костюма, но тут был явный перебор. Золотое шитье, кружева и куча ювелирных украшений. И прическа по последней моде. Более всего этот тип напоминал индюка, хотя телосложение скорей хорьку бы подошло. И физиономия важная - преважная!
   - Ты кто такой?- Наехал я на блистательную личность прямо с порога.
   - О, позвольте представится, я ваш новый управляющий, Филарон Энер!- Вампир изящно поклонился.
   - Да? А где Эльмира?- Вопросил я.
   - Она уволилась!- Махнул рукой Филарон.
   - Вот как? И по какой же причине?- Продолжал давить я, заметив, как лицо Рэдфорда после слов нового управляющего стало еще мрачней.
   - Наверное поняла, что это не ее уровень! - Напыщенно заявил индюк.
   Я развернулся к начальнику охраны.
   - Рэдфорд, или ты мне сейчас же все рассказываешь, или я начну зверствовать! - Рыкнул я.
   - Он ее выгнал! - Глухо сказал Рэдфорд, кивая на вампира.
   - Это так? - Я перевел взгляд на управляющего.
   - Не выгнал, а предложил уйти! - Уточнил он.- Ваша милость, зачем вам эта старуха? Она никогда не служила в таком большом доме! Это не ее уровень! А я служил у графа Рейца! И у герцога Сларейского! Его величество специально направил меня сюда, чтобы в доме вашей милости был порядок!
   Я слушал его очень внимательно, одобрительно кивая и утвердительно угукая. А когда он закончил, подошел вплотную и глядя в газа задушевно спросил:
   - Значит, опыт есть?
   - Да!
   - Отлично! Тогда я спокоен! Назначаю тебя помощником управляющего. Вернее управляющей. Рэдфорд?
   - Я здесь, ваша милость!- Ветеран всей фигурой выразил готовность к любым действиям. Хоть морду этому индюку набить, хоть закопать по-тихому.
   - Где Эльмира?
   - Тут, неподалеку. В трактире комнату с мужем сняли!
   - Отправь людей. Пусть вежливо попросят госпожу Эльмиру вернуться и приступить к своим обязанностям. Скажи, я прошу.
   - Но, меня сам император.....- Попытался вякнуть Филарон.
   И тут же оказался прижатым к стене. Моя рука крепко и надежно сжимала горлышко "золоченого". А Акела уже скалил клыки примеряясь к его ляжке.
   - Его величество только предложил кандидатуры, а вот оставлять их на службе, или нет, решать мне и только мне!- Зло прошипел я.- Барону перечить вздумал, ничтожество? Ты повел себя крайне глупо, когда решил что можешь распоряжаться в моем доме! Эльмиру я знаю, а тебя в первый раз вижу! И ты будешь работать там, где я укажу! В противном случае ты даже места в самом вонючем трактире не найдешь! Рэдфорд, что еще он успел натворить?
   - Пытался заставить меня его знакомых в охранники взять, и грозил выгнать меня вслед за Эльмирой.- С усмешкой бросил ветеран.
   - Еще одна ошибка, почти летальная! Рэдфорд не только начальник моей охраны, но еще друг и учитель! Неужели ты думаешь, что я его выгоню? Если я кому и верю, так это Рэдфорду! Правда он тоже не торопится мое приказание выполнять! Старик, где Эльмира!!!
   - Сейчас отправлю людей.- Рэдфорд было тронулся с места, но тут же притормозил.- А может, я сам к ней съезжу?
   - Да! - Кивнул я.- Так будет лучше. Только попутно прикажи баню затопить. Вернешься - попаримся. Да и дела обсудим.
   Рэдфорд ушел, а я зарумчиво посмотрел на все еще прижатого к стене вампира. А потом разжал пальцы.
   - Что же, господин помощник управляющего, покажите мне дом.- Миролюбиво сказал я.- А потом мы обсудим насущные проблемы. И еще один момент, одеваться надо скромней. Не терплю рядом с собой павлинов. Все понятно?
   - Я все понял, ваша милость! - Неожиданно спокойным голосом сказал Энер.- Простите меня, но я правда думал, что так будет лучше. Я полагал, что вы держите этих людей, потому что не желаете тратить деньги на более квалифицированных работников.
   - О, а ты оказывается нормально говорить можешь?- Удивился я.- Значит, есть шанс на хорошие отношения. Только вот почему мы еще на крыльце топчемся?
  
  
   - Поддай еще парку! Ухххххх! Хорошо!
   Рэдфорд составил мне компанию, и теперь мы хлестали друг друга вениками. Эльмиру старик привез, вместе с мужем. Она с невозмутимым видом заняла свое место и принялась раздавать указания. Как мне показалось, именно такого результата эти двое и ожидали. Я имею в виду Эльмиру и Рэдфорда. И я был доволен.
   Экскурсия по дому затянулась на пару часов. А как иначе, такие просторы требуют времени! В принципе мне все понравилось, красиво, но не ярко. Мебель солидная, добротная. Большой обеденный зал решал все свадебные проблемы. Есть где гостей разместить! Молодец, Эдгар! Я-то планировал в центре столицы дом купить! Да денег не хватало. И старого дома было жалко, он в тихом месте расположен. А тут такое изящное решение. Думаю, Виктории тоже понравится.
   Единственное что привело меня в некоторое смятение, это наша будущая спальня. Даже не сама комната, а кровать. Она была такого размера, что чтобы ее заполнить я должен был взять в жены как минимум еще пятерых. Для двоих это ложе было явно великовато. Но многоженство в империи запрещено, да и не желаю я других жен. А, черт с ним! Не понравится, другую поставим!
   - Значит, его высочество с тобой сбежал?- Одобрительно хмыкнул Рэдфорд, потягивая квас в предбаннике.
   - Угу! Ему развлечение, а мне боль головная! Если бы с принцем что-нибудь случилось, император устроил бы мне короткую прогулку до ближайшего палача.
   - Да, ладно! Все же обошлось! А насчет тех парней, себя не вини. Это был их выбор, такая работа всегда риск подразумевает. По себе знаю. Лучше скажи, чем теперь заниматься собираешься?
   - Как чем? Свадьбой! И так времени мало! Ты мне лучше скажи, от этого индюка польза есть?
   - Как не странно, есть. У него действительно огромный опыт, и еще он отлично знает всех дворян столицы.
   - К тому же, он свои ошибки признавать умеет, значит не все потерянно.
   Мы обсудили остальные вопросы и отправились отдыхать. Но сразу уснуть я не смог. Кровать пугала меня своими размерами, это же слегка уменьшенное футбольное поле!
  
   Утром, проведя разминку с Рэдфордом, и позавтракав, я было собрался выезжать, но тут сработал амулет связи. Особый амулет. Тот самый, который мне его величество вручил, а я отдать забыл.
   - Тимэй, не подскажешь, что случилось с моим сыном?- Эдгар явно был недоволен. Наверное не выспался. А может блохи покусали. Особые, императорские, элитные.
   - А что такое, ваше величество?- Спросил я. Сам я ни сколько не волновался, вчера я Ника дворцовой охране на руки сдал. В полном здравии.
   - Вчера он заявил, что желает заниматься фехтованием с полной отдачей, и потребовал поднять его рано утром на тренировку. Меня только обрадовал его порыв. И Николас действительно встал и занимался с небывалым упорством. Но потом на утреннюю тренировку пришли гвардейцы! И мой сын сначала заставил их прыгать друг через друга, а потом заявил, что ты начал обучать его самому смертоносному боевому искусству. А он обучит всю гвардию. И заставил гвардейцев проделывать какие-то несуразные движения! Танец "Яростных Орлов", как его сын назвал. Они вращали руками, скручивали корпус, приседали. А Николас поддерживал темп напевая мелодию. Та-да-та-да-та-да-там!- В конце разговора император воспроизвел услышанное, а я заржал во весь голос.
   Как-то раз, во время нашего путешествия, на меня нахлынули воспоминания о золотом, беззаботном детстве. И я показал принцу танец "маленьких утят". В детском садике мы такой на утреннике танцевали! И в свете костра, посреди густых зарослей, я и Ник здорово повеселились. В памяти его высочества я не сомневался, но чтобы "Танец Яростных Орлов"? Молодец, Ник! Так держать!
   Рассказав его величеству об этом, я услышал веселый смех в ответ.
   - Вот теперь я спокоен!- С трудом, сквозь смех, произнес Эдгар.- А то я уже начал беспокоится, думаю, отчего мой сын таким правильным стал? Теперь я вижу, что его характер ничуть не изменился! А что насчет фехтования? Откуда такой порыв?
   - Да я ему меч обещал подарить, но с условием, что его высочество станет мастером меча. Ну, или хотя бы начнет усиленно тренироваться.
   - Спасибо, Тимэй, за сына.- Его величество снизошел до похвалы своего подданного.- А как тебе мой подарок?
   - Он слишком дорогой для меня. Вы очень щедры, ваше величество.
   - По заслугам и награда.
   Прежде чем ехать к Виктории я отправился к главе ювелирной гильдии. Надеюсь, он помнит меня.
   - Чем могу служить, господин барон?- Мастер Олинар был занят, но для меня немного времени нашел.
   - Мастер Олинар, я хотел бы сделать заказ на обручальные кольца. Может быть вы порекомендуете достойного ювелира?
   Гном задумчиво пожевал губами.
   - А какие именно кольца вы хотите?- Спросил он.
   - Обычные кольца, из белого золота, с камушком.- Пожал я плечами.
   - Белое золото? Возможно. А какой камень?
   - Алмаз. Черный.
   - Черный алмаз? Это очень дорогой камень. И его не так просто купить.
   - А зачем покупать? - Я извлек из кармана два десятка камней.- Прошу вас, посмотрите, и решите, какие лучше подойдут.
   Ювелир трясущимися руками схватил камни и принялся их скрупулезно рассматривать. Он подносил их к свету, исследовал с помощью какого-то амулета, чуть на зуб не попробовал. Наконец он вынес вердикт.
   - Господин барон, я сделаю кольца для вас и вашей невесты лично! - Заявил он.- В ответ я прошу вас продать мне вот эти четыре камня. Мне они жизненно необходимы! Я дам очень хорошую цену.
   - Согласен! Но свадьба у меня через две недели. Успеете?
   - Господин барон! - Ювелир посмотрел на меня с небрежным снисхождением.- На такую работу и трех дней много! Но, сейчас у меня в доме нет всей суммы, в оплату за камни. Если вы не против, я доставлю деньги вместе с кольцами. Или вам более удобен вексель? Его я могу выписать немедленно!
   - Как вам будет угодно.- Махнул я рукой.
   И тут же получил вексель. Взглянув на сумму, я временно потерял дар речи. Нет, я знал, что черные алмазы очень дороги, но чтобы настолько? И это всего лишь за четыре камня? А у меня дома еще камешки есть. И более крупные! Я их с собой брать не стал, подумал, что для кольца слишком велики будут. Ох, теперь я богатый человек!
   С этой мыслью я поехал к Виктории.
  
   - Ты прости меня, за то, что я разревелась как девчонка!- Вика сидела рядом со мной на диване, и даже присутствие служанки в углу гостиной не могло разрушить нашего единения.
   - А ты и есть девчонка!- Немного поддел я ее.- Так что я не удивлен.
   - Больше такого не повторится.- Пообещала Виктория.- Я буду брать пример с матери. У отца была очень опасная служба, несколько раз он был ранен, и в результате от него осталась лишь тень. И ни разу она не уронила даже слезинки! Ты тоже часто рискуешь, и если я согласилась стать твоей женой, должна быть сильной!
   Я взял ее ладошку в свои руки. Заглянул в ее глаза.
   - Тори, не надо сдерживать свои чувства! От этого организм страдает. Хочется плакать - плачь! А я постараюсь не доставлять тебе поводов для расстройства. И вообще, у нас все будет хорошо! Ты мне веришь?
   - Верю! - Сказала Виктория, покосилась на букет, стоящий в вазе, и улыбнулась.
   Цветы Ларронар ее поразили. Когда я возник на пороге гостиной, держа в одной руке букет, а в другой сумку с подарками. Анри сохранил в секрете подробности нашей поездки, и о цветах не сказал ни слова. Тем большим был эффект. Виктория ахнула, ее матушка ойкнула, граф одобрительно кивнул.
   - Ларронар?! Откуда?- Воскликнула Виктория.
   - Я преодолел бушующие океаны, покорил высокие горы, пересек бескрайние пустыни. Мне угрожали разбойники, злобные и немытые, портили настроение чиновники мерзкие, пугали звери дикие, но ни где не смог я найти цветы, достойные тебя и твоей красоты. И решил вернуться домой. А оказывается, мой садовник их уже десять лет выращивает. Разгреб я снег, и увидел эти самые цветочки. Решил, что им под снегом мерзнуть? Вот, тебе принес.
   А потом я открыл сумку. Ничего дорогого или роскошного, просто безделушки. Но миленькие. Статуэтки, раковины, простенькие украшения. Не обошел я вниманием и будущих тестя с тещей.
   Один взгляд, брошенный на графа де Монтекур, наполнил мое сердце тревогой. За тот месяц, что я по империи шатался, его сиятельство заметно сдал. Баня принесла временное облегчение, а теперь начался обратный процесс. И хотя граф пытался скрыть свое состояние, я четко видел, плохо ему. Очень плохо. И помочь ему я ничем не могу.
   Вернее могу. Но не знаю, как это сделать. В этом мире желтую майку лидера по врачебным делам, с гордостью носят эльфы. И у меня даже есть приглашение в Эльфийский Лес. Вот только все нутро громко орет, что ехать туда не надо. И не по тому, что эльфы отличаются очень "милым" характером. Просто я боюсь, что опять ввяжусь в плохую историю. Ведь не зря меня просветили о поисках эльфами "меча летающего". Или летучего? Один черт. И я думаю, что именно меня на эти поиски отправят. Добровольно-принудительно. Скажут, а принеси нам добрый молодец, меч чудесный, тогда вылечим твоего тестюшку. В лучших традициях попаданцев.
   Да и не знаю я как эльфов уговорить вылечить графа! От Леса они почти никогда не отъезжают, а графа зимой тащить в Лес тоже не вариант. Надо с императором посоветоваться, может он подскажет как с эльфами общий язык найти.
   Родители Виктории расспросив меня о моментах нашего путешествия, о которых умолчал Анри, и видя что нам с Викторией не терпится остаться наедине, удалились. Правда служанку в уголок посадили, правила приличия того требовали. Ну да я не в обиде. Понимаю.
  
  
   Уже три дня я не зная ни сна ни покоя готовился к окончанию своей холостяцкой жизни. Были наняты дополнительные повара и официанты, найден неплохой коллектив музыкантов, отправлены приглашения. На удивление большую помощь оказал мне Филарон. Он внял моим советам, сменил одежду на более скромную и работал с полной отдачей. В результате они с Эльмирой поделили обязанности, и это положительным образом сказалось на атмосфере в доме.
   Филарон действительно знал очень многих в столице. И не только среди аристократии. Он и подсказал к кому можно обратится по поводу организации торжества.
   Мастер Олинар сегодня утром прислал кольца, которые я заныкал до времени. Виктория отказалась сообщать мне, какое платье ей пошили, а я ей кольца до дня свадьбы не покажу. Вот такой я грозный и жестокий! Р-р-р-р!
   Благодаря тому, что мои управляющие взяли на себя большую часть забот, я выбрался в место сосредоточения родной службы. У меня была договоренность с маркизом де Салар, о небольшом отпуске, до свадьбы, но более терпеть умоляющие взгляды Юрмара просто не мог.
   - Едем, Юрмар, едем! Ниане уже сообщили, она меня там ждет. будем ее в команду принимать, ну а заодно ты с цветочками. Только сразу к ней не лезь, дам я тебе время поговорить.
   На месте были не все. Прем, , де Барат, Алар и Полар отсутствовали.
   - Шеф, ну наконец-то ты появился!- Воскликнул Ранэр при виде моей физиономии.
   - А где остальные?- Спросил я, усаживаясь за свой стол.
   - На выезде. Кража у графа ла Жорака. Любимую племенную кобылу украли. Граф лошадей разводит, элитных.
   - И как успехи?
   - Да уже нашли! Сам же учил, ищи кому выгодно! Вот и рассмотрели ближайших конкурентов.
   - Хорошие результаты! - Признал я.- Выходит, я вам уже не нужен. Вы и сами отлично справляетесь.
   - Как это не нужен, шеф! - Возмутился ла Руен.- У нас нераскрытых дел почти половина! Да и удачные в основном, как ты говоришь, "на дурака". Нам еще учится и учится!
   - Придется обождать. Ваш шеф учится сейчас не хочет. Он женится хочет. А вот после свадьбы, на которую вы все приглашены, с новыми силами всю преступность искореним! Так ведь, Лапка?
   Бывшая наемница, судя по тому, как естественно она заняла место на диване, бывала здесь часто. Очень часто. И взгляды остальных сотрудников ярко говорили, что Ниана для них уже своя на сто процентов.
   - Не знаю, останутся ли у вас силы. После свадьбы! - Невинно заметила она.
   - Останутся! - Уверил я.- А ты что решила? Остаешься?
   - Если возьмете, останусь! - Тряхнула головой девушка.- Мне тут нравится!
   - Что скажете?- Спросил я у остальных, хотя вопроса этого мог и не задавать.
   - Она нам подходит, шеф!
   - Пусть работает!
   - От нее польза будет, это точно!
   Понеслось со всех сторон. Ну, против мнения коллектива идти не резон!
   - Тогда считай себя в команде! - Милостиво повелел я.- Прозвище менять будешь?
   - Если заработаю!- Улыбнулась девушка.
   - Тогда слушай мою первую команду! В соседней комнате тебя один человек ожидает. И помни, ты обещала его сначала выслушать! Сразу в ухо не бей!
   Когда я собрался ехать домой, рядом возник довольный Юрмар. С синяком под глазом.
   - Откуда украшение?- Поинтересовался я.
   - Ниана наградила!- С сияющим видом ответил Юрмар.- Чтобы в следующий раз мысли свои четче высказывал.
  
  
   - Тимка, ексель-моксель, ты когда в гости заедешь?- Раздался из амулета старческий, но бодрый голос. - Я портрет твоей ненаглядной уже закончил! Да и не дело земляков забывать!
   - Александр Михайлович, простите подлеца, совсем замотался!- Начал оправдываться я.- Сейчас же выезжаю!
   Войдя в гостиную художника, я замер на месте.
   - Нравится?- Спросил Михалыч.
   Я молчал. Подошел ближе. Потом отошел. Пара шагов вправо. Затем влево.
   - Александр Михайлович, вы величайший художник! - Не смог сдержать я восторга.- Даже не представляю как такое возможно!
   Портрет был настолько реалистичный, что казалось Виктория сейчас моргнет или поведет плечом. Михалычу удалось передать запечатлеть ее облик до малейшей черточки. Взгляд, улыбка, овал лица, локоны. Потрясающе!
   - А то!- Самодовольно улыбнулся старик.- Школу не пропьешь! Ну а ты меня, чем порадуешь?
   Все еще глядя на портрет, я протянул ему горсть кристаллов.
   - Как договаривались.
   - Отлично! Как же мне этого не хватало! Еще бы чашечку кофе!
   - Ну, чего нет, того нет.
   Михалыч выставил на столик звукатор и вставил кристалл.
   Средь оплывших свечей и вечерних молитв
   Средь военных трофеев и мирных костров
   Жили книжные дети, не знавшие битв
   Изнывая от мелких своих катастроф....
  
   - Отец мой очень любил Высоцкого.- С трудом произнес Михалыч, сглотнув тугой комок.- У нас часто в доме записи Владимира Семеновича звучали. Ты знаешь, я за столько лет многое забыл, но его песни почти все помню. Удивительно, я ведь слушал совсем другую музыку, в основном зарубежную, диско, рок, а помню Высоцкого.
   - У меня всего восемь песен есть.- Сказал я.- Но еще я остальные мелодии вам записал. Может тоже порадуют, пусть даже не так как Высоцкий.
   - Обязательно! С удовольствием послушаю!- Старик лучился от счастья.
   - Раз с удовольствием, тогда может по чуть-чуть? - Я извлек бутылку "драконовки".
   - А! Давай!
   Правда художник выпил только пару рюмок. Возраст, ничего не поделаешь.
   - Тимофей, ты знаешь, ко мне магистр Тофар приходил.- Сказал Михалыч, прожевав кусочек хлеба. - А с ним еще один магистр. Зоренг.
   - Это я виноват.- Покаялся я.- Не сдержался, рассказал Тофару.
   - Брось!- Махнул рукой старик.- Чего мне теперь боятся? Да и они пообещали, что больше обо мне никто не узнает.
   - А что спрашивали?- Поинтересовался я.
   - Их интересовал момент моего перемещения в этот мир. Все, дата, время, место. Со всеми подробностями. Я ответил. Какой смысл скрывать?
   - Зачем им это?- Пожал я плечами.- Ладно, спрошу при встрече!
  
  
   Встреча состоялась раньше чем я думал. Тофар приехал ко мне в этот же вечер. И не один. С ним прибыли два крепких мужика. Служанка провела их в гостиную и принесла все необходимое для чаепития.
   - Тимэй, это твои телохранители.- Заявил Тофар.- Поверь, они тебе пригодятся.
   - Тофар, у меня есть охрана!- Возразил я.- Или ты считаешь, что они некомпетентны?
   - Твоя охрана неплохие бойцы, но это мастера меча. И у них огромный опыт.
   Сосватанные менталистом бойцы выглядели настоящими волкодавами. Примерно одинакового роста, почти одного телосложения. Одному лет тридцать пять, светловолосый, с небольшой бородой. Похож на викинга, какими их рисуют в книгах. Второй гораздо моложе, не старше двадцати двух, с рыжими кудрями и зелеными глазами.
   - Тофар я тебе благодарен за заботу, но предпочту обойтись своими силами.- Категорично заявил я.- Своих я знаю, и доверяю. А этих в первый раз вижу.
   - Тимэй, дураком не будь! Я тебе говорил, что на тебя уже несколько покушений было! А эти воины еще и амулетами пользуются с мастерством, да так, что почти магам не уступают!
   - Навести порядок в империи, чтобы никто на честных людей не покушался, это твоя задача! А я не собираюсь доверять спину неизвестно кому!
   - Это не моя инициатива! Это сам император распорядился!
   - Я объясню его величеству свою позицию! Думаю, он меня поддержит!
   - Тимэй, ты не прав! Подумай сам, ты вот-вот женишься, а значит, охрана не только тебе нужна, но и твоей супруге!
   - Тофар, я все сказал!!! Хоп!!!
   И я метнул в кандидатов две кружки. В каждого по штуке. Младший и рыжий кружку словил, а старший и викингообразный от метательного снаряда отклонился. Чуть-чуть сдвинув тело, чтобы только пропустить кружку. Которая звонко разбилась о стену.
   -Вот этот не годится,- показал я на младшего.- А вот этот подойдет.
   В отличие от предыдущего разговора, который велся на повышенных тонах, теперь я говорил абсолютно спокойно.
   - Как твое имя, воин?- Спросил я "викинга".
   - Киллай, ваша милость.- Густым голосом ответил он.
   - Тимэй, и что это ты тут устроил?- Задал вопрос Тофар.- И почему другой не подходит?
   - Телохранитель должен думать, а не только мечом махать! - Важно ответил я.- А если бы я не пустые кружки метнул, а что-нибудь ядовитое? Или горячее? Зачем ловить, если за твоей спиной нет охраняемого объекта? Вот Киллай правильно сделал. Уклонился от летящего предмета и все.
   - Единый! Почему ты мне на старости лет такие испытания шлешь?- Поднял к потолку глаза маг.- Значит, ты согласен взять его телохранителем?
   - Да, только после еще одной проверки. Рэдфорд!
   Ветеран явился незамедлительно.
   - Рэдфорд, возьми вот этого воина, пройдите в зал для фехтования, и проверь его. - Приказал я.
   Рэдфорд с Киллаем ушли, за ними, повинуясь знаку Тофара, ушел и второй кандидат, а маг явно имел что мне сказать.
   - Говори, Тофар, не томи. Я же вижу, что тебе есть что сказать!
   Тофар немного поерзал и глубоко вздохнул.
   - Тимэй, Зоренг и еще некоторые маги из Академии смогли произвести необходимые расчеты. В общем, ты можешь вернуться домой.
  
  Глава 15
   - Домой? - Я налил в новую кружку ароматного чая, и сделал маленький глоток.- Мой дом сейчас здесь. Тофар, признаюсь, в первую неделю моего пребывания в этом мире, может быть я и обрадовался такой возможности, ну а теперь.... У меня здесь невеста, которая вот-вот станет моей женой. У меня есть друзья, дом, служба, положение в обществе, деньги, наконец. Да и жизнь теперь гораздо интересней. Зачем мне возвращаться?
   Внезапно я поймал себя на ощущении, что Тофар предполагал именно такую реакцию. И что он сказал еще не все.
   - Тимэй, не считай меня глупцом.- Усмехнулся маг, подтверждая мои мысли.- Я прекрасно вижу, что тебе нравится жить здесь. К тому же, Виктория моя родственница, и мне не хотелось бы расстраивать девочку, сообщая, что и этот жених сбежал перед свадьбой. Боюсь, она этой новости не перенесет. Но, что ты скажешь, если я предложу тебе вернуться в твой мир ненадолго? Скажем, дней на шесть-семь?
   А вот это было крайне серьезное заявление! И его следовало тщательно обдумать.
   - Поясни?
   - Проблема межмировых переходов в свое время была очень популярна среди магов. - Начал вещать Тофар.- Были написаны сотни диссертаций, выдвинуто и опровергнуто тысячи теорий. Чтобы перечислить их мне понадобится неделя, а рассказать о сути теорий, еще год. Потом, почти все они были прекращены. После твоего появления в этом мире, Зоренг организовал в Академии группу магов, которая возобновила исследования на эту тему. Они многое сделали, но когда ты сообщил мне о еще одном переселенце из твоего мира, случился настоящий прорыв. Теперь, группа Зоренга с уверенностью может сказать, что они готовы открыть переход. Безопасный переход! Ты окажешься на том самом месте, откуда вы с Зоренгом в этот мир отправились.
   - Переход - это замечательно! - Воскликнул я.- А как назад? Маг со мной пойти не сможет, он там не выживет. Или ты предлагаешь искать мне жителя Земли, который, в условиях другого мира, мог бы стать великим магом? Да еще и уговорить его дать импульс индивидуальному порталу, которого у меня нет, чтобы в результате он тоже перенесся сюда?!
   - Нет, разумеется!- Тофар посмотрел на меня с видом гроссмейстера, у которого все ходы просчитаны наперед.- Не факт, что ты сможешь найти такого, да и как искать? Тут все намного проще, но в то же время гораздо сложней. Помнишь, то хранилище древних магов, которое ты помогал вскрыть?
   - Помню, конечно!- Фыркнул я.- Чуть там Единому душу не отдал!
   - Так в этом хранилище нашлись книги, в которых есть способ осуществить твое возвращение. Но этот способ очень, я повторяю, очень затратный! Суть его в том, что после перехода в твой мир, ты установишь специальный маячок. Как оказалось, магические изделия могут работать в твоем мире, правда, очень недолго и не в полную силу. Группа Зоренга гарантирует его работу в течении двенадцати суток, по меркам твоего мира. Но не рекомендуют доводить до крайности. Лучше всего вернуться назад через шесть, максимум семь дней. Активация маячка даст нам возможность открыть портал отсюда. И ты вернешься в этот мир.
   Я думал. Я долго думал. Тофар мне не мешал, понимая, что вопрос весьма серьезный. Наконец, я заговорил.
   - В том мире у меня остались кое-какие дела. Те мечи, которыми вся империя восхищается, принадлежали не мне. Я рассказывал, что их изготовил мой друг. И денег за них он не получил. А это нехорошо. Да и остальные вопросы надо бы решить, квартиру на сестру переписать. Кофе Михалычу привезти. Некоторые вещи сюда захватить...
   - Что касается вещей, то ты должен пообещать мне, не приносить в наш мир вашу технику! - Вдруг жестко сказал Тофар.- Я видел устройство, которое заменяет вам амулеты связи! Так вот, ничего подобного ты сюда не принесешь!
   - Почему?- Удивился я.
   - Потому что наш мир развивается по своему пути, и это хорошо. Думаешь, почему сейчас почти нет сообщений с другими мирами? Даже магическими? Потому что, заимствуя что-то оттуда, мы теряем что-то свое. Я не хочу глобальных изменений, и это не пустая блажь. Поверь, угроза всему нашему миру, кроется в мелких деталях. Почему, думаешь, император весьма осторожно вводит то, что ты ему предоставил в своей тетрадке? Прогресс - это не всегда благо. Иногда необходимо чтобы все шло своим чередом. Каждое изменение должно проистекать откуда-то, а не свалится с неба! До него нужно дойти постепенно, опираясь на уже имеющиеся знания. Так что, никакого оружия, неизвестного в этом мире, и никакой техники! Только на таких условиях я могу отпустить тебя домой. Ты согласен?
   - Хорошо! - Сдался я. Хотя облик ноутбука все еще стоял у меня перед глазами.- Разве что музыку? И то, после того, как она будет переписана на кристаллы, я уничтожу носители. Клянусь!
   Я вскочил и забегал по гостиной. Невероятное возбуждение поселилось в каждой клетке моего организма. С того самого момента, когда мне объяснили, что возвращение домой мне не светит, я вычеркнул мысли о Земле из своей головы. Нет, периодически я вспоминал о прежней жизни, даже скучал, но тут же запрещал себе об этом думать. А теперь у меня есть шанс, вернуть долг Петровичу, и уладить дела!
   Стоп! А вдруг я не вернусь? Не смотря на все заверения ученых магов, всегда есть вероятность какого-нибудь сбоя. И останусь я на матушке-земле! Это не смертельно, выживу, но вот как быть с Викторией? Мне без нее точно крышка, к гадалке не ходи!
   - Тофар, а я только один могу на Землю в гости сгонять? Или можно попутчиков прихватить? Так, за компанию?- Вкрадчиво спросил я.
   - А я думал, что ты не догадаешься! - В очередной раз усмехнулся маг.- Или позже спросишь. Можно! Ваша компания может состоять из пяти разумных. Но, я настоятельно рекомендую ограничится людьми! Неизвестно как представители другой расы себя в твоем мире почувствуют. Кого возьмешь?
   - Викторию! Если произойдет сбой, и мы навсегда окажемся на Земле, так хоть вместе будем! А вот кого еще взять? Не знаю. Да, а сколько времени тут пройдет? Исходя, что на Земле мы неделю пробудем?
   - Месяц. Почти. Немного больше.
   - Тогда только после свадьбы! До торжества не успеем, а Вика мне ни за что не просит, если свадьба не состоится! Это возможно?
   - Вполне. В принципе, все готово. Остается только необходимые расчеты произвести, но это надо делать на конкретную дату и время.
   Я немного успокоился и сел в кресло.
   - Тофар, а теперь скажи, вам-то для чего это? Сам сказал, что затраты будут огромные, а в чем ваш интерес? Ваша прибыль? Извини, но я в бескорыстность не верю. И что скажет его величество?
   - Ты прав, без интереса такие затраты допускать глупо.- Согласился со мной Тофар.- И интерес есть. Во-первых, хоть ты и великодушно вернул Юджину его неосмотрительную клятву, она все еще действует. Правда, если ты домой не попадешь, последствия будут не столь плачевными. Но будут. А допускать этого нельзя. Юджин Кан очень сильный маг, к тому же он молод, и у него еще все впереди. Во-вторых, такой переход очень важен для Академии. Подтверждение проделанной успешной работы, принесет авторам достаточно кругленькую сумму. Ну, а в-третьих, у его величества тоже есть заинтересованность.
   - Дай угадаю! - Я прищурился.- Мечи?
   - Именно!- Подтвердил Тофар.- Император хочет вооружить всех своих телохранителей такими мечами. Он бы и твои выкупил, но из все равно не хватит. От тебя требуется принести столько готовых мечей, сколько будет возможно. Если нет готовых, можно сталью обойтись. А, кроме этого, описание состава стали, и образцы ингредиентов. будем здесь искать. Но, чтобы искать, надо знать, что искать.
   - С этим я согласен. Ну, я думаю, учебники по металлургии и полезным ископаемым добыть не проблема. Насчет готовых мечей сложнее, ничего гарантировать я не могу. К тому же времени совсем мало, за обозначенный срок особо не разгуляешься. Согласен! Притащу все, что смогу! Надо только оплату подготовить. Денег у меня для всех покупок почти нет.
   - Император готов профинансировать твою экспедицию. Что возьмешь? Золото? Драгоценные камни?
   - Золото. Камни трудней сбыть, а золото я продать смогу. Хотя, проблем будет достаточно.
   - Тогда готовься, продумай все, и состав команды огласи. И вот еще, помнишь, когда внучку де Пирона искал, ты его магу интересную идейку подкинул? Насчет амулета, который, при разрушении посылает сигнал о помощи?
   - Помню.
   - Так наши эту идею доработали. Вот, возьми и приколи к воротнику.- Тофар протянул мне маленькую фигурку тигра. - Слишком много вокруг тебя подозрительных личностей вьется.
   - Хорошо.- Не стал спорить я. Осторожность не повредит, ведь всякое случится может.
   Тофар ушел, и увел телохранителя не прошедшего экзамен. А вот второй, судя по отзыву Рэдфорда, оказался весьма серьезным профессионалом.
   - Киллай, ты женат?- Спросил я.
   - Женат, ваша милость.- Кивнул воин.
   - И как жена относится к тому, что мужа вечно дома нет? Тебе же возле меня неотлучно придется находится?
   - С пониманием. Служба такая.
   - Повезло тебе с женой.- Уважительно отозвался я.- Раз так, собирайся, поехали.
   Я отправился к Виктории. Надо же сообщить ей, о появившейся возможности, совершить необычное свадебное путешествие. Если она откажется, я тоже не соглашусь. Пусть мастера его величества сами сталь изобретают!
   Странно себя чувствую. Даже не думал, что возьму и женюсь! Пока в погонах ходил не до того было. Вечно на работе, вечно уставший. Вот и не ладилось с семейной жизнью. Нелегко такую понимающую, как у Киллая найти. Мой приятель и коллега, Юрка Кротовский всегда по этому поводу говорил: "за мента не каждая пойдет, а мент не каждую возьмет". Что, впрочем, не помешало ему трижды марш Мендельсона прослушать.
   Здесь немного другая ситуация, местные девушки по другому воспитаны. С детства их готовят к тому, что муж будет шляться по свету, с мечом наперевес, а ее задача ждать супруга дома, да детей растить. Разумеется, не в каждой семье такое происходит, но процент вероятности довольно высок. Правда я тоже по- другому воспитан, для меня супруги равны. Это не значит, что я отпущу Вику на какую-нибудь войну, а сам буду пеленки стирать, но вот ее мнение я всегда выслушаю и обдумаю. Но меча я ей все равно не дам!
   Войдя в дом семейства де Монтекур, я раскланялся с графом и графиней, поболтал с ними о обязательных пустяках, отчитался о подготовке к свадьбе, и кое-как дождался пока они оставят нас с Викторией наедине. Привычная служанка в углу не в счет.
   - Вика, у меня есть к тебе необыкновенное предложение.- Начал я.- Как ты смотришь на небольшое свадебное путешествие?
   - Очень положительно смотрю.- Благосклонно кивнула она.- А куда ты хотел бы поехать? На море? Сейчас не самый лучший сезон для отдыха.
   - Появилась возможность в мой мир на недельку заскочить!- Якобы равнодушно сказал я, отслеживая ее реакцию.- Может, съездим? Посмотришь, в каких условиях я жил!
   Виктория изумленно смотрела на меня. Не каждый день предлагают в другой мир отправится, да еще в мир, лишенный магии. Вот и служанка в углу уши навострила.
   - Рассказывай подробней!- Потребовала Виктория.
   Я поведал ей обо всем, что рассказал мне Тофар.
   - Очень заманчиво и очень страшно.- Призналась Вика.
   - Я тоже боюсь.- Вздохнул я.- Есть, хоть и крошечная, вероятность, что обратно мы не вернемся. И поэтому без тебя я никуда не поеду. Если и случится беда, мы будем вместе.
   - Если мы не вернемся, я больше никогда не увижу родителей и Анри.- Задумчиво сказала Вика.- Но, если не поедем, ты больше не увидишь своей сестры. Она наверняка переживает. И его величество на мечи рассчитывает.
   Виктория тряхнула головой.
   - Тимэй, я не могу сейчас дать тебе ответ!- Сказала она.- Позволь, я все обдумаю! Завтра я скажу тебе свое решение!
   - Разумеется, дорогая! - Улыбнулся я.- И не обязательно завтра. Все равно, до свадьбы мы никуда не поедем.
   - Если мы решимся, Анри возьмешь?
   - Ни в коем случае!- Категорично отказал я.- Если мы и останемся там, кто-то должен род де Монтекур здесь продолжить!
   - И я с этим полностью согласен! - Раздался голос графа.- Прошу прощения, но я слышал ваш разговор. Тимэй, можно тебя на несколько слов?
   Мы прошли в ту самую комнату, в которой состоялся наш первый серьезный разговор.
   - Тимэй, я не собирался подслушивать, но так вышло.- Начал граф.- Не скрою, предложение твое очень заманчивое. Будь бы я здоров, напросился бы с вами.
   - Значит, вы согласны на это путешествие?- Спросил я.
   - Думаю, я соглашусь. И Виктория согласится. Но, если вам не удастся вернутся, как вы будете там жить? Какие условия ты сможешь ей предоставить в рамках своего мира?
   - Достаточно комфортные.- Ответил я.- С собой я понесу золото. Много золота. Часть пойдет в уплату за мечи и сталь, часть я отдам сестре. И если переход не откроется, я смогу обеспечить Викторию полностью. Правда, жизнь в моем мире существенно отличается от здешней, и сразу легализовать такие большие деньги не получится. Но, со временем, это возможно.
   - А документы? Подданство?
   - У нас гражданство. И деньги творят настоящие чудеса. Связи у меня есть, документы мы сделаем.
   - Кто с вами пойдет?
   - Еще не знаю.- Вздохнул я.- Наверное своих телохранителей возьму. Правда, мечи придется здесь оставить. У нас с мечами по улице ходить нельзя. Зато тяжести таскать можно. Не мне же одному напрягаться! Вот лучше скажите, что вам в подарок из другого мира привезти?
   - Что привезти? - Задумался граф.- Я не знаю. Хотя знаю! Ты говорил, что у вас можно делать моментальные картины?
   - Да, это называется фотография.
   - Вот и сделай мне несколько картинок твоего мира. Раз я сам посмотреть не могу, так хоть на картинках увижу.
   - Сделаем. Обязательно сделаем.
  
  
   На следующее утро я был невнимателен, за что и получил тренировочным мечом по пальцам правой руки. К счастью, до перелома дело не дошло, но болело зверски. Нет, надо в команду мага-целителя брать, а то Колман в лечебной магии не сечет. А Рэдфорд злодей! Разве можно так своего нанимателя лупить?
   - Старик, хватит на сегодня.- Простонал я, удерживая меч левой рукой.- Сейчас я себя в порядок приведу, а затем нам нужно поговорить. Завтракать я буду в кабинете, приходи туда.
   Быстренько посетив купальню и сменив одежду, я потребовал сытный и вкусный завтрак. Обычно я завтракаю в кабинете, просто даже малый обеденный зал слишком велик для меня. А в кабинете уютно, спокойно.
   Служанка принесла мне яичницу, салат и пару булочек. А так же небольшой кувшинчик легкого вина. По утрам пить спиртное нехорошо, но вино было совсем легким. К тому же, оно отлично восстанавливало потраченные на тренировке силы. Есть пришлось левой рукой, пальцы правой плохо сгибались. Колман нанес какую-то мазь, и пообещал, что к обеду все будет в порядке, но пока руку пришлось беречь.
   Рэдфорд пришел когда я уже заканчивал завтракать.
   - Присаживайся! - Пригласил я ветерана.- Сам позавтракать успел?
   - Да, я уже поел.- Откликнулся старик.
   - Вот зачем я тебя пригласил.- Начал я.- Для тебя наверняка не секрет, что я родился в другом мире. Ведь так?
   - Господин Зоренг говорил мне.- Осторожно кивнул он.- Но, раз ты сам молчал, и я эту тему поднимать не стал.
   - Ну, во весь голос об этом говорить не стоит. Хотя, посвященных в эту тайну уже много. Тут дело в другом, Зоренг нашел возможность меня на несколько дней в тот мир отправить. Виктория идет со мной.- Я был уверен, что она согласится.- Нужно еще три человека. Идем туда мы не просто так, император большой заказ сделал. И заказ этот будет очень тяжелым. Кого посоветуешь взять? Надо за оставшееся время хоть немного языку их подучить, да одежду другую справить.
   - Подробней можешь рассказать?
   Я как мог подробно обрисовал картину.
   - А что тут думать, берем Михмара и Юрмара. Вот уж кому силы не занимать! - Сделал вывод старик.
   - Берем?
   - Ну, да! - Он простодушно посмотрел мне в глаза. - Я тоже на другой мир посмотреть хочу. А здесь Колмана оставим. За главного.
   - Но ты в качестве грузчика не слишком котируешься.
   - Тимэй, портал ведь откроется по твоему указанию, ведь так? - Вкрадчиво спросил Рэдфорд.- А что нам мешает весь груз по частям к месту перехода доставить? А когда портал откроется, так же по частям его сюда забросить? На это моих сил хватит.
   - Старик! Молодец! А я не сообразил! Это дело надо отметить!- Я с энтузиазмом взялся за кубок, но тут же поморщился. Пальцы болели, кубок был большой и увесистый, а левой рукой поднимать его было неудобно.
   - У тебя сейчас есть другая проблема.- Огорошил меня Рэдфорд.
   - Какая?
   - Главное, чтобы о твоем путешествии его высочество не прознал. Он-то точно на другой мир взглянуть захочет!
   - Опять ты прав!- Поморщился я еще раз.- Ник он такой! Но, думаю император не захочет так сыном рисковать. О! Вот это подойдет!
   Я взял с полки тот самый медный кубок, который мне Эдгар на день рождения подарил. Он гораздо меньше и легче, а я пить хочу.
   - Рэд, будешь вина?- Спросил я, наполняя кубок себе, а затем и ему.
   - Нет, ты же знаешь, я не пью по утрам.
   После его слов я почувствовал себя хроническим алкоголиком. С сомнением оглядел кубок и замер на месте.
   - Я тоже не буду.- Сиплым голосом произнес я.- Рэдфодр, в вине яд!
   Ветеран тут же подскочил ко мне.
   - Тимэй, ты ведь не пил?- С тревогой спросил он.
   - Нет, не пил. Только налил.
   Я извлек из кармана амулет связи.
   - Тофар? А меня тут ядом напоить хотят!- Пожаловался я.
   - Каким ядом? Откуда ты взял?- Мгновенно среагировал маг.
   - Я тут завтракал, и решил вна в подарок императора налить. Помнишь, он мне на день рождения подарил? А камушки на кубке цвет поменяли! Значит яд! Ты мне лучше скажи, тех слуг, которых в мое отсутствие прислали, их кто-нибудь проверял?
   - Должны были! Я сам занят был, но поручил это дело хорошему менталисту.- Тофар напряженно просчитывал варианты.- Я срочно выезжаю! Тимэй, что ты сейчас делать будешь?
   - Как что?- Удивился я.- Помирать я буду! А Рэдфорд шум поднимет, посмотрим на реакцию слуг. А потом изолируем всех, кто может быть причастным. Но ты подъезжай, в допросе поучаствуешь!
   - Еду!
   Я аккуратно убрал в сторонку и кувшин и кубок. Пригодится, на экспертизу алхимикам. Затем осмотрел участок пола.
   - Ну, что, начинаем веселье?- Подмигнул я Рэдфорду и грохнулся на пол.
   - Тимэй? Что с тобой?- Завопил старик.
   Я старательно начал биться в конвульсиях, стараясь не слишком сильно проверять затылком крепость перекрытия.
   - Лекаря! Срочно лекаря! На помощь! Барон отравлен!- Рэдфорд пинком распахнул дверь и орал уже на весь дом.
   Топот многочисленных ног и в кабинет первым ворвался Колман. Остальных мне было плохо видно, но сапоги Киллая я точно разглядел.
   - Яд?! - Воскликнул Колман, опускаясь передо мной на колени и пытаясь влить в меня какую-то микстуру.
   - Колман, не сметь! Дай умереть спокойно! - Пошипел я, изображая последние мгновения страшной агонии.
   - Тимэй выпей! - Настаивал маг.
   - Колман! Подыграй мне! Все, я умер!
   Издав последний стон, я максимально расслабился и обмяк всем телом, вывалив зачем-то язык.
   И тут случилось непредвиденное. Плотный завтрак в моем желудке не выдержал издевательств, и вместе со стоном из моего организма вырвался еще один звук. Совсем не изо рта.
   Колман мелко затряс плечами.
   Я медленно сжал кулак.
   Колман взял себя в руки, проверил пульс на моей шее и с печальным видом поднялся.
   - Господин барон скончался! - Объявил он.
   Сразу поднялся шум, все заговорили в полный голос, послышался женский плач, а меня накрыли неизвестно откуда взявшейся простыней. Хорошо, а то уже язык начал подсыхать. И зачем я его наружу высунул? Я ведь ядом травленный, а не висельник какой-то!
   Судя по доносившимся до меня звукам, Рэдфорд выгнал всех их кабинета, и пошел наводить порядок. То есть задерживать всех подряд. Но, в кабинете остались еще двое.
   - Восстаньте из мертвых, ваша милость!
   - Хух! И чего это я перину не подложил? - Недовольно сказал я, откидывая простыню.- Пол жесткий и холодный!
   - Первый раз вижу такого ворчливого покойника.- Заметил Колман.- Обычно они тихие.
   - Я не обычный мертвец!- Гордо произнес я.- Я - единственный и неповторимый барон Воронов!
   - Оно и видно, перед смертью взял и воздух испортил!
   - Все! Хватит об этом! Лучше полюбуйся на содержимое кувшина.
   Киллай помог мне подняться с пола, а Колман в это время исследовал вино. Понюхал, лизнул капельку, капнул какой-то жидкости. Наконец огласил вывод.
   - Крысиный яд в дикой концентрации. Купить можно без труда.
   - Вот народ пошел, баронов крысиным ядом травят!- Возмутился я.- Нет чтобы какой-нибудь редкий и дорогой состав использовать! Все дешевкой отделаться норовят!
   - Есть подозрения?- Подал голос Киллай.
   - Нет. Но, скорей всего, кто-то из служанок. Хотя и на кухне могли. Однозначно, яд добавили в спешке, обычно я по утрам вино не пью. Ничего, сейчас Рэдфорд всех задержит, а Тофар найдет отравителя.
   Мы расположились поудобней и принялись ждать результатов. А результаты поспели быстро, и совсем не те, которых мы ждали.
   - Тимэй, в кладовке труп служанки.- Оповестил меня Рэдфорд, войдя в кабинет. - Судя по всему, умерла от яда. Остальных распихал по комнатам и охрану обеспечил.
   - Я посмотрю.- Колман отправился осматривать труп.
   - Получается, она отнесла мне яд, а потом сама отравилась?- Я почесал нос.- Что-то слабо верится!
   И снова добыл амулет связи.
   - Генрих? Бери ла Руена, Полара и Алара. Все мигом ко мне домой. Меня отравить пытались.
   До самого вечера в моем доме стоял шум. Тофар, вместе со своими помощниками проинспектировал извилины всех слуг, но не обнаружил ничего криминального. Мои парни занялись личностью мертвой служанки. Самое интересное, что никто не мог понять, откуда она взялась? В списке слуг, присланных императором она не значилась, но тем не менее, несколько дней прилежно исполняла возложенные обязанности. Как она смогла внедриться в штат слуг, и как избежала всеобщей проверки, оставалось загадкой.
   Личность ее установить не удалось. Оказалось, что девушка с таким именем, недавно покинула столицу, уехав работать в замок одного дворянина.
   Лично я находил в произошедшем что-то нелогичное. Так ловко устроиться в мой дом, избежать проверок, и так бездарно совершить попытку отравления? Глупая картина выходит. Да еще и самой яд принять.
   Ясно было одно - кто-то меня очень не любит.
   Вот только кто?
  
  Глава 16
   Утром я обнаружил, что кто-то посетил ночью мой кабинет. И не просто посетил, а тщательно перерыл все бумаги. Ничего секретного в моих записях не было, да и вел я их на русском, но сам факт меня очень огорчил. Я точно помнил, что вчера положил список вещей, которые я хотел с Земли привезти поверх остальных бумаг, а утром он оказался внизу стопки. Бумаги лежали в ящике стола, и служанка, которая уборку делала, никак не могла случайно их потревожить. Ну, типа уронила по неосторожности!
   Этот случай окончательно убедил меня, что я нахожусь под постоянным наблюдением каких-то недоброжелателей. Проникновение извне я отмел сразу, охранная система, усиленная новой разработкой Колмана, действовала без сбоев. Да и наружная охрана службу несла. Особенно после вчерашнего покушения. Значит, кто-то из своих. Кто? Ответа у меня не было. Но решать этот вопрос надо срочно. Через неделю Виктория станет моей женой, а привести супругу в дом, где за мной шпионят, да еще и ядом поят, я не готов. Не свадьбу же мне отменять!
   Самое главное, я невольно начал подозревать всех. Рэдфорда, Колмана, Мирона, кузенов..... Не говоря уже об остальных. Да, все они в свое время прошли проверку у Тофара, но может и ее можно обойти? Есть же ребята на Земле, которые полиграф без напряга обманывают? Есть, даже лично с такими знаком. Так и в этом случае.
   И не у кого, на первый взгляд, нет причин делать мне пакости! Плачу я по повышенной ставке, частенько премию подкидываю, отношусь к слугам хорошо, ничего сложного не требую. Да меня дома почти не бывает! Вечно куда-нибудь еду, во что-нибудь встреваю. Мирон неоднократно говорил мне, что слуги считают меня чудаковатым, но хорошим хозяином. Повода для ненависти я никому не дал.
   Единственным кому я мог полностью доверять, был Акела. Вот уж кто точно меня любит и ценит! Жаль, что говорить не может.
   Такие размышления не прибавили мне хорошего настроения, и завтракал я с самым мрачным видом. Что мне сейчас делать? Опять вызывать Тофара? Или мага - розысника, чтобы "пальчики" снял? Наверное именно так и надо поступить.
   - Господин барон, к вам гостья.- Возвестила служанка, заглядывая в мой кабинет.
   - Гостья?- Удивился я.
   Гости вообще не слишком частое явление в моем доме, а особы женского пола меня ни разу не посещали. Викторию, и ее матушку я не считаю.
   - Да, госпожа Ларата Хенс.- Подтвердила служанка.
   - О! Проси! - Этому визиту я был несказанно рад.
   За прошедшее время лекарша ничуть не изменилась, разве одежда теперь более соответствовала ее статусу.
   - Ларата! Как я рад тебя видеть!- Я встал навстречу даме.
   - Тимэй, я помню, что обещала осмотреть твоего будущего тестя, но столько дел было! Времени совсем нет!
   - Ничего, лучше поздно, чем никогда!
   - У лекарей поздно иногда и означает никогда! - Отрезала Ларата.- Как его здоровье? Есть изменения?
   - Есть. - Тяжело вздохнул я.- Чай? Или вина?
   - Потом. Рассказывай.
   - А что рассказывать? После бани ему намного легче стало. Появился аппетит, улучшилось общее самочувствие. Двигаться живей стал. Но, потом я месяц отсутствовал, а когда вернулся, сразу заметил, что граф вернулся в прежнее состояние. Он пытается скрыть это, но я вижу как ему плохо. И переживаю.
   - Я могу немедленно выехать в дом графа де Монтекур.- Решительно поднялась Ларата.- Ты поедешь со мной, или предупредишь о моем визите?
   - Разумеется, поеду!- Возмутился я.- Подождешь меня несколько минут?
   - Собирайся, я подожду.
   Я выскочил из кабинета. Мне требовалось дать распоряжения о сопровождении, да и одежду сменить. Улица, холодно, снег. Когда я кликнул кузенов и Киллая, и направился за Ларатой, Юрмар незаметно сунул мне в руку клочок бумаги. Это еще что за новости?
   - Ларата, я не смогу поехать с тобой.- Сказал я, входя в кабинет. - Сейчас я сообщу графу о тебе и дам Мирона в сопровождение. Извини, тут дело, не требующее отлагательств. Охрана нужна?
   - Зачем она мне?- Фыркнула лекарка.- Не переживай, Тимэй, хватит одного Мирона, пусть дорогу покажет. А как закончу, я сообщу результат.
   Проводив Ларату, я кликнул Рэдфорда.
   - Читай!- Я швырнул ему послание Юрмара.
   Старик на зрение не жаловался и буквы знал. Да и записка была короткой. Ветеран посмотрел на меня.
   - Это правда?
   - Откуда я знаю!- Я нервно дернул щекой.- Юрмар мне только что эту записку всучил. Как поступим?
   - Сначала надо Юрмара расспросить. - Резонно заметил Рэдфорд.- Только тихонько.
   - Вот что, - решил я.- Мне надо вексель обналичить. Поедешь ты, Михмар и Киллай. А в это время я с Юрмаром поговорю.
   - Хорошо, если все подтвердится, дай знак.
   - Вот вексель, езжайте.
   Я дождался отъезда Рэдфорда и вызвал к себе Юрмара.
   - Значит, ты утверждаешь, что за покушением на меня стоит твой кузен?
  
   В записке Юрмар ясно указал, что Михмар оказался плохим человеком. И именно он причастен к неудачному покушению на меня. Такое обвинение требовало серьезных доказательств.
   - Мне трудно об этом говорить, - глухо сказал Юрмар.- Мих мой кузен. Наши отцы - родные братья. Мы с детства вместе! Столько боев вместе прошли, постоянно спину друг другу прикрывали. Но молчать я не могу.
   - Я тебя понимаю, родича, тем более такого близкого, обвинять всегда сложно, но ты сам эту тему поднял. Говори, все что знаешь!
   - Началось это еще до нашей поездки последней.- Начал вещать Юрмар.- Мы тогда на вечер увольнительную у Рэдфорда получили. Я в бордель пошел, а Михмар отказался. Говорил, что встретится с кем-то надо. Я подумал, что он бабу себе нашел, просто говорить раньше времени не хочет. На утро он какой-то заторможенный был, о прошедшем вечере ничего не рассказывал. И после этого дня начались в его поведении изменения. Потом мы отправились в поход. Мих вроде бы вел себя как обычно, но начал он иногда разговоры странные заводить. Дескать, барон наш, ведет себя не как должно порядочному дворянину. Что все новшества, которые барон вводит, до добра не доведут. И с принцем непочтительно держится, а это оскорбление императорской семьи. Разговоры редкими были, и быстро заканчивались. Но, ранее он никогда нанимателя не обсуждал! А однажды я видел у него что-то похожее на амулет связи. Откуда он у него? Вещь дорогая, не каждому по карману, хоть и платят нам хорошо.
   - Амулет связи? Очень интересно. Продолжай.
   - Когда мы вернулись с острова Альбатроса, я с Михмаром честно все золото разделил. Ему бы радоваться, а он посмотрел презрительно и говорит: " Вот так мы за горсть золота империю и потеряем". Я его спрашиваю, откуда мысли такие, а он разговор оборвал и отмолчался. А когда в столицу приехали, я заметил, что он знает Мирту, ту самую служанку, которая вчера померла.
   - Может, раньше встречались?
   - Нет, тут что-то другое. Он смотрел на нее не как на женщину, а как на командира. Словно ждал приказа. И вчера, когда Рэдфорд приказал нам задержать всех, кто отношение к кухне имеет, да еще и служанок, именно он за Миртой ходил. И вернувшись сказал, что служанка мертва.
   Я барабанил пальцами по столешнице и не мог поверить услышанному. Михмар, к которому я всегда мог повернуться спиной, которому доверял целиком и полностью, меня предал? И ведь не деньги причиной стали, тут повод другой. Теперь вопрос, сама ли служанка яд скушала? Или ей помогли? А может это все наговор? Может ошибка, а мы на честного воина все собак повесим? Я лично ничего в его поведении не заметил, хотя месяц рядом находились.
   - Юрмар, если ты солгал, я лично тебя убью!- Я вонзил свой яростный взгляд в здоровяка.
   Юрмар выхватил из ножен меч, бухнулся на колени и протянул мне клинок рукоять вперед.
   - Ваша милость, если вы сомневаетесь во мне, можете снять мне голову немедленно.- Воскликнул он.
   - Голову тебе пока рубить не буду, надо проверить сначала. Придется с Михмаром потолковать серьезно.
   Юрмар поднялся с колен.
   - Да, и еще сегодня ночью я видел, как он из дома выходил. - Добавил он.- Живем-то мы в казарме, что ему в доме делать? Да еще ночью.
   - А вот это совсем интересно. Ладно, дождемся возвращения.
   Долго ждать не пришлось. Услышав ржание коней и звук открываемых ворот, я вышел на встречу.
   - Все в порядке?- Спросил я.
   - Да, все до медяка.- Рэдфорд продемонстрировал увесистый мешок.
   Киллай и Михмар следовали за ним.
   - Я доволен.- Произнес я оговоренную фразу, и в тот же миг, Киллай подсек ногу Михмару, а Рэдфорд с размаху опустил позвякивающий мешок с монетами на затылок падающего воина.
   - Разоружить, раздеть и в подвал.- Приказал я.
   В подвале после перестройки дома нашлось место и для хранения продуктов и для удержания нехороших личностей. Шесть камер, выбирай любую. Долго не думали, запихнули в первую попавшуюся.
   Я в это время шмонал вещи Михмара. И нашел очень интересные предметы.
   Во-первых, в потайном кармане обнаружился амулет связи, как и говорил Юрмар. Во-вторых, на шее у него был маленький мешочек, а в нем глиняный шарик. В шарике какой-то бурый порошок. Ну, а в-третьих, на дне сундучка, принадлежащего Михмару лежал лист бумаги, на которых корявым подчерком был скопирован мой список.
   Как говориться, улики были на лицо.
   Теперь разговора было не избежать.
   В камеру я вошел в сопровождении Рэдфорда и Колмана. Михмар, обнаженный и обмотанный веревкой как гусеница, только начал приходить в себя.
   - Ну, что, дружок? Поговорим?- Ласково спросил я.
   - Что со мной и почему я связан?- Простонал воин.
   - Ты связан, потому что замыслил недоброе в отношении своего хозяина.- Я отставил ласковый тон и говорил жестко. Пациента надо колоть пока он окончательно в себя не пришел.- И доказательства у меня есть. Единственное что мне неизвестно, почему ты это сделал?
   Михмар зарычал и внезапно закатил глаза. Судороги скрутили его тело, и казалось, что или лопнут крепкие веревки, или они разорвут сотрясаемое туловище.
   Колман оттолкнул меня, и с его рук сорвалась алая дымка. Михмара словно мгновенно заморозили, те мышцы, что были напряженны в этот момент так и остались напряженными. Лишь прерывистое дыхание заставляло грудную клетку совершать движения.
   - Тимэй, срочно нужен менталист!- Колман продолжал удерживать Михмара своей магией.- У него "стиратель" установлен! Это такое заклинание, его шпионам устанавливают! Если менталист быстро не снимет заклинание, его память за последних пару лет будет стерта!
   - Понял тебя!- Я выхватил амулет связи.
   К кому мне было еще обратится, как не к Тофару. Нет, теперь я бочонком "драконовки" не откуплюсь! Надо будет магу что-нибудь интересное с Земли привезти.
   В ожидании результатов работы Тофара, я, Рэдфорд и Юрмар находились в кабинете.
   - Тимэй, сколько же от тебя хлопот!- устало простонал Тофар, закончив с Михмаром.
   - Тофар, не стони как старый дед, тебе еще и трехсот не стукнуло. Не мог же я оставить все без внимания, через несколько дней здесь Виктория поселится. Твоя родственница, между прочим! Лучше расскажи, почему хороший парень Михмар вдруг оказался злодеем.
   - Эта разработка называется "капелька".- Тофар решил не вступать со мной в дебаты, а просто выложить факты.- Ментальная магия. Уровень довольно высокий. Суть заключается в том, что объекту подселяют некоторые мысли, которые постепенно начинают менять его отношение к тому или иному разумному. Вот и Михмару подселили такую "капельку". И как капли воды пробивают со временем могучую скалу, твой охранник начал видеть в тебе зло. Для империи, для императорской семьи, для себя лично. Я же говорил, у тебя врагов много, только ты их не замечаешь. Когда Михмар достаточно созрел, ему выдали амулет связи и установили "стирателя". Хитрость этого заклинания в том, что оно устанавливается только с согласия объекта.
   - Кто это сделал с ним? И что конкретно Михмар успел натворить?
   - Кто именно, я не знаю. Знаю только где можно найти куратора Михмара.
   - Говори адрес, сейчас мы его сюда за ноги притащим! - Я был готов уже рвануть в бой, но Тофар остановил меня.
   - Тимэй, куратора уже взяли. "Капельку" в империи не устанавливают, не та школа. Скорей всего ноги растут из княжества Болор. Там любят такие фокусы. А угроза из-за границы - это моя заюота! Так что, куратора уже задержали мои люди.
   Княжество Болор! Рассадник всевозможных моральных уродов, распоясанного криминалитета и откровенных подонков. По крайней мере именно так характеризовали княжество все мои знакомые. Вот только я тут причем? Вроде бы никаких интересов в княжестве я не имел, никому на мозоль не наступал.
   - Тофар, я в твою работу не лезу, но мне надо знать, какого демона эти болорцы ко мне прицепились! И ты мне все расскажешь!
   - Хорошо, как только куратора допросят, я все тебе расскажу.- Пообещал мне маг.- Но, могу предположить, что болорцев заинтересовали твои связи с императорской семьей и происхождение твоих знаменитых мечей. Да и вообще ты личность яркая.
   - А зачем меня травить надо было?
   - А вот травить тебя не собирались. Михмару было поручено только наблюдение за тобой, и сбор информации. Вчерашняя отравительница была внедрена в твой дом для дополнительного контроля Михмара, ну и за тобой подглядывать. Служанка тоже была под заклятием. Женская психика сработала на менталическое вмешательство слишком категорично. Ты предстал перед ней настоящим злом во плоти. И она решила избавить мир от такого чудовища. Купила яд, подсыпала тебе в вино, а когда Рэдфордом было объявлено на весь дом, что барон скончался, она сама приняла яд. Михмар нашел ее еще живой, от нее он и получил сведения.
   - То есть, Михмар к отравлению не причастен? Так? Он только информацию обо мне передавал?
   - Совершенно верно.
   - И что с ним дальше будет? Кстати, ты вычистил с него всю эту дрянь?
   - Вычистил. Михмар осознал что натворил, теперь сидит в камере, в полном отчаянии. Он действительно очень переживает. А судьбу его тебе решать! Он твой охранник, он нарушил условия. Но, хочу добавить, что если бы у Михмара не возникали негативные мысли о тебе, "капелька" бы не подействовала. Что-то в твоем поведении ему не нравилось и раньше. Возможно какая-то мелочь, но именно она дала толчок ко всему остальному.
   - Можно его казнить лично, можно поручить казнь кому-либо, можно все что угодно.- Мертвым голосом провозгласил Юрмар.
   Терять брата он не хотел, но прекрасно понимал, что я нахожусь в своем праве. Я дворянин, у меня есть все основания, и никто не может мне запретить покарать Михмара.
   Я перевел взгляд на Рэдфорда. Он кивнул, подтверждая слова Юрмара.
   - Убить его? Я не смогу. Он честно выполнял свой долг, и в бою мы не раз вместе стояли.- Я помотал головой, отгоняя дурные мысли.- Но и доверять больше я ему не могу. Рэдфорд, приведи его сюда.
   Вскоре Рэдфорд и Киллай привели осунувшегося Михмара. Он не ждал для себя ничего хорошего. И милости он не просил.
   - Михмар, ты совершил предательство по отношении ко мне.- Сказал я.- Частично тебя оправдывает тот факт, что ты был под заклятием. Но, наказание ты понести должен. Требовать твоей казни я не стану. Вместо этого ты отправишься на границу с орками, на самый опасный участок, и прослужишь там ровно год. Имей в виду, я смогу навести справки о тебе. Не думай, что сможешь отсидеться за чужими спинами. По окончании срока ты вернешься сюда, и тогда мы поговорим. Твои вещи и накопления в казарме, а вот расчета ты не получишь. Принимаешь ли ты такое наказание?
   - Да, ваша милость!- Воскликнул Михмар.- Благодарю вас, ваша милость!
   В этом возгласе не было облегчения избежавшего неминуемой смерти, скорей это было желание смыть свой позор. Кровью.
   - Тофар, ты можешь поспособствовать чтобы этого бойца направили на границу?- Спросил я.
   - Разумеется. Я даже заберу его с собой. Есть еще некоторые темы для разговора.
   - Михмар, у тебя есть полчаса на сборы. Юрмар, можешь попрощаться с кузеном.
   Тофар взглянул на меня, а потом перевел взгляд на Рэдфорда.
   - Рэд, ты тоже иди.- Сказал я ветерану.
   - Хорошо.- Рэдфорд послушно оставил нас наедине.
   Когда дверь за ним закрылась, Тофар тяжело вздохнул.
   - Тимэй, судя по всему, болорцы знают, что ты истинный имперец.- Огорошил он меня.- И возможно не только болорцы.
   - Откуда? Об этом в курсе всего несколько человек?
   - Не могу утверждать точно, но где-то произошла утечка. Зато теперь я понимаю, почему к твоей персоне такое повышенное внимание. Уничтожение истинного имперца, или контроль над ним, цель достойная для любого врага империи.
   Когда Тофар, прихватив Михмара и своих людей, убыл, мы снова собрались в кабинете. Я, Рэдфорд и Юрмар.
   - Грустно, что так с Михом получилось.- Сказал Рэдфорд.- Он неплохой мужик.
   - Знаю. - Откликнулся я.- Ну, дай бог все обойдется. Юрмар, как он?
   - Сносно. Сильно переживает. Он никогда не попадал в такую ситуацию.
   - Тимэй, есть еще одна проблема.- Внезапно сказал Рэдфорд.- Михмара с нами больше нет, кого возьмем? Может Киллая?
   - Нет. Он женат. Не забывай, мы можем остаться там навсегда.
   - Да-а. Задачка.
   - Кстати, Юрмар, есть к тебе одно предложение. Меч хочешь? Такой, как у меня?
   - Хочу!
   - Я тебе кое-что поведаю, а ты сам решай, рисковать тебе так или нет.
   Я рассказал ему о предстоящем походе на Землю. Я не боялся доверять Юрмару такую информацию, потому что Тофар и его люди не только проверили всех, кто остался в доме, но и снабдили близких мне людей защитными амулетами. Теперь никто не выдаст моих секретов.
   - У меня есть предложение, только не считайте, что оно совсем безумное.- Немного подумав, сказал Юрмар.- Что если взять вместо мужчины Ниану?
   - Юрмар, я понимаю, что девушка для тебя много значит, но нам крепкий мужчина больше подойдет.- Попытался возразить я.
   - Тимэй, а в этом есть смысл!- Задумчиво произнес Рэдфорд.- Пока мы втроем будем делами заниматься, Ниана с госпожой Викторией будет! Так ведь, Юрмар?
   - Именно так!- Подтвердил здоровяк. - Ниана не только с мечом ловка, она и голыми руками многое может. К тому же, госпожа Виктория женщина, Ниана тоже. Двум женщинам легче, чем одной.
   Некоторое время я обдумывал предложение. А Юрмар прав! Виктория привыкла к служанкам, и ей трудно будет находится в мужском обществе, а Лапка и за телохранителя послужит. Точно, так сделаем!
   - Не знаю как вам, а я ужасно есть хочу.- Пожаловался я.
   - Неудивительно, уже вечер.
   Только я закончил вкушать пищу, вернулась Ларата. И вид у нее был далеко не солнечный.
   - Ларата! У меня такой сумасшедший день сегодня! - Пожаловался я.
   - Тогда я не испорчу тебе настроение.- Мрачно сказала лекарша.- Твой тесть умирает!
   -Как умирает? - Я вскочил с кресла.
   - Не сейчас, хотя это как посмотреть.- Ларата наоборот устало села. - Но жить ему осталось меньше месяца.
   - Так, рассказывай подробней! - Потребовал я.
   - А что тут рассказывать? Заклятье, которому он подвергся так и действует. Человек медленно бредет к могиле. И полностью снять его невозможно. По крайней мере, я не знаю как. Что смогла, я сделала. Небольшая поддержка, но не более. Удивительно, что он продержался так долго.
   - И нет способа помочь ему?
   - Нет.
   Все-таки придется мне совершить небольшое путешествие, потому что я должен сделать все возможное.
   - Скажи, а эльфы могли бы помочь? - Прищурился я.
   - Эльфы? Думаю, да. Только как ты к ним попадешь? Они никого не пускают на свою территорию. Да и неизвестно что они за помощь потребуют?
   - Я знаю, что они потребуют. Ларата, мой дом к твоим услугам! Можешь жить здесь сколько угодно, а я немедленно уезжаю.
   - Куда ты собрался?- Встревожилась Ларата.
   - К эльфам!
  
  
   Прежде чем ехать к ушастым, мне требовалось забрать у императора именное приглашение. Без него меня на территорию Леса точно не пустят. Вот только время уже позднее, а к императору просто так в гости не заглянешь. Ну, у меня есть один способ.
   Со мной ехали Мирон, Юрмар и Киллай. В приглашении сказано, что я могу взять с собой только одного сопровождающего, но до эльфов еще добраться надо.
   Гвардейцы на воротах дворца решительно преградили мне путь.
   - Господин барон, вас нет в списках. вы не можете пройти во дворец его величества!- Заявил мне офицер.
   В ответ я протянул ему подарок императора. Ту самую кругляшку, которая позволяет требовать аудиенции у его величества в любое время суток.
   - Следуйте за мной.- Гвардеец без каких-либо проявлений эмоций направился вглубь охраняемой территории, а я потопал за ним.
   Эдгар не соврал и его пропуск сработал. Император принял меня в кабинете.
   - Тимэй? Что случилось? Почему ты решил навестить меня в такой поздний час?
   - Ваше величество, я прошу прощения, но мне необходимо приглашение в Эльфийский Лес!
   Эдгар с усмешкой посмотрел на меня.
   - А кто говорил, что ноги его не будет на территории Леса?- Спросил он.- Какая же причина заставила тебя изменить решение?
   - Жизнь графа де Монтекур.- Ответил я.- И она уходит с каждой секундой. Вот только я не знаю, как с ними общаться. Эльфы не самые дружелюбные создания!
   - Несколько советов я тебе дам.
   Кроме советов император вручил мне разрешение на использование портала. Потому как ночью пропускали только гонцов его величества. Ибо не фиг по ночам персонал портала от заслуженного отдыха отрывать!
   Прежде чем отъехать от дворца, я грозно взглянул на Юрмара.
   - От фургона не отходил?
   - Ни на шаг!- Забожился он.- И каждый мешок проверил!
   - А что случилось?- Тихонько спросил у Юрмара Киллай.
   - Да, так! - Отмахнулся он.- В прошлый раз "заяц" в фургон пролез. Нынче видать спит уже. Оно и к лучшему.
   - В путь! - Скомандовал я.
   Его высочество, принц Николас, с отрядом гвардейцев, догнал нас возле портала.
  
  
   Ближайший к Эльфийскому Лесу поселок назывался Саксал. Именно в нем мы остановились на рассвете, чтобы позавтракать и дать отдых лошадям. Их наше путешествие вовсе не радовало, потому что снега навалило прилично, а трактора в этом мире еще не изобрели. Поэтому скорость наша была невелика.
   - Ник, скажи честно, опять подслушивал?- Спросил я его высочество.
   - Ага! - Ничуть не смущаясь, ответил он.
   У принца физиономия цвела и пахла. Он снова отправлялся навстречу приключениям, и все мои доводы, что поездка будет скучная и короткая, им услышаны не были. Ведь мы ехали к эльфам! А Ник, как оказалось, эльфов только во дворце видел. А в Лесу не был. Непорядок! Срочно надо исправить! А тут и случай удачный. Правда, венценосный отец заставил в этот раз взять сына сопровождение, в виде шести гвардейцев и двух магов.
   - А с чего ты взял, что я тебя к эльфам возьму?- Прищурился я.- У меня в приглашении ясно указанно, только одного сопровождающего. Почему ты думаешь, что это будешь ты?
   - Тимэй, я все-таки принц!- Снисходительно посмотрел на меня Ник.- А эльфы, при всей их нелюдимости, верные подданные империи. Мне приглашение не требуется!
   - А твоя охрана?
   - А вот их не пустят!- Злорадно ухмыльнулся принц.- Вернее пустили бы, но я от охраны откажусь. Это будет жестом доверия со стороны императорской семьи к эльфийскому народу. Придется им сюда, в поселок возвращаться и нас ожидать.
   - То есть, ты желаешь этот "хвост" сбросить, чтобы развлекаться не мешали?- Уточнил я.
   - Именно!
   - Только давай сразу договоримся, от этой поездки зависит жизнь очень хорошего человека, так что дело в первую очередь.- Потребовал я.
   - Обещаю, Тимэй! - Серьезно глядя мне в глаза, сказал принц.
   Через два часа мы достигли Леса. Было очень странно наблюдать за границами эльфийской территории. Дело в том, что в Лесу зимы не было. Зеленые деревья, зеленая трава. И многочисленные птицы в ветвях.
   Здесь был один из проходных пунктов на территорию Леса. Эльфы хоть и не любили посторонних, но связь с остальным миром поддерживали. Купцы, получившие разрешение от вождей Леса, привозили свои товары, и меняли их на продукцию ушастого народа. А получить такое разрешение было очень непросто. Никто не знал, по каким критериям эльфы соглашаются торговать с один купцом, и почему отказывают в сотрудничестве другому. Ни репутация в торговом мире, ни состояние финансов не имели здесь значительного веса. Зато те купцы, которым посчастливилось получить разрешение, очень быстро становились богачами. Ведь только эльфы могли создавать очень дорогие и очень качественные ткани, сложные, но действенные эликсиры, а так же, у них можно было купить всевозможные дары леса.
   Как и в прошлый раз, эльфийские стражи появились абсолютно внезапно.
   - Кто вы, и что вы делаете на границе эльфийских владений?- Спросил старший "ушастого патруля".
   - Я барон Воронов, прибыл по приглашению! - Доложил я, протягивая свиток эльфу.
   - Кто будет сопровождать вас?- Спросил страж, бегло ознакомившись с приглашением.
   - Мой слуга.- Ответил я, кивая в сторону Мирона.
   Взять с собой слугу вместо вооруженного охранника мне посоветовал император. И он был прав. Если случится что-нибудь нехорошее, один боец не сможет сражаться с целым народом, а так я подчеркиваю свое дружелюбие.
   - Я так же требую прохода на территорию Леса!- Заявил Ник.
   Вечно озорной и непоседливый парнишка исчез, а принц появился. Царственная осанка, взгляд наполненный властью, энергетика хозяина мира, да такая, что непроизвольно хочется склонить голову. А еще знак принадлежности к императорской семье, выставленный напоказ.
   - Ваше высочество!- Эльфийский офицер мудро оценил ситуацию и поклонился по всем правилам этикета.- Мы рады приветствовать сына Мелинского Ястреба в нашем Лесу! Позвольте узнать, эти воины ваша охраны? Они будут сопровождать вас?
   - Мне не требуется охрана среди эльфийского народа, который ни разу не дал повода усомниться в верности империи Мелин.- Я прибыл к вам в гости вместе с моим другом, бароном Вороновым, и более ни в ком не нуждаюсь!
   Эльфийский страж с поклонами, предназначавшимися его высочеству, пропустил нашу троицу под сень вечнозеленого дома самого загадочного народа империи.
  
  Глава 17
   Сопровождать нас не стали. Указали направление и отправили с богом. Прежде чем мы успели тронуться, на плечо эльфа-пограничника приземлился здоровый ворон. Кося на нас глазом ворон выслушал несколько фраз от ушастого, громко каркнул, и взмыл ввысь. Все понятно, SMS-ку отправили, дескать, встречайте гостей. Не врут, стало быть, книги. Умеют эти ребята животных и растения под себя подстраивать. В принципе, глядя на зеленую травку посреди зимы можно было бы и догадаться.
   Других пограничников я не заметил, хотя затылком чувствовал направленные на нас взгляды. Тогда я присмотрелся внимательней, обращая внимание на магические проявления. Наверняка здешние стражи амулетами пользуются. И распознал две фигуры, которые двигались параллельно нашему курсу. Прямо через густой кустарник. Или у них там тропинки натоптаны, или опять эльфийские штучки. Да мне-то все равно, это их дом, им и правила устанавливать.
   Наши лошади, одурев от такого перехода из зимы в лето, крутили головами и ржали. Кром с вожделением смотрел на такую вкусную и сочную травку, явно желая набить ей свое брюхо. Ну вот, хоть кому-то эта поездка в радость.
   Через километра три, дорога вывела нас к эльфийскому поселению. Вот тут земные легенды дали сбой, в огромных деревьях ушастые себе жилища не устраивали. Небольшие, но аккуратные домики, с тонкими стенами, из плотно подогнанных жердин. А зачем им дома из толстых бревен? Для тепла? Так они зиму, со снегом и морозом, к чертовой бабушке послали, наверняка и в жилищах комфортную температуру поддерживают. И крепостная стена им без надобности. Раз до сих пор их никто не завоевал, значит есть у них чем неприятелю ответить. И это не только защита императора, другие города в империи все стенами защищены. А у эльфов другая оборона. Может неприятеля комары на подходе кусают? Или лягушки за шиворот падают?
   Когда мы достигли первых домов, нам навстречу вышел статный эльф, неопределенного возраста, с резным посохом в руках. Шаман или вождь? Или что-то вроде дворецкого? Внешность почти такая же как и у других эльфов, которых я видел, разве что волосы не в косу заплетенные, а распущенны. И оружия никакого нет. За его спиной еще десяток встречающих. Вот у этих ребят с вооружением все в порядке.
   - Ваше высочество, добро пожаловать под сень Леса!- Возвестил встречающий.- Да прибудет с вами Свет, да одолеет он Тьму!
   - Благодарю за радушный прием.- Милостиво кивнул Николас.- Да не оставит Свет и ваши земли!
   - Мы рады и вашим спутникам.- Продолжил эльф, хотя по его виду было отчетливо понятно, что ни фига он не рад. На меня лишь бросил мимолетный взгляд, а на Мирона вообще внимания не обратил.
   Со стороны это напоминало до боли знакомый мультфильм. "Добро пожаловать, дорогой Карлсон! Ну и ты, Малыш, заходи!" Вот не хотел же я ничего общего с ушастыми иметь! Кабы не тесть, видал бы я их Лес на лесопилке! Тише, Тимэй, тише! Успокойся! Главное дело сделать, а уж потом можно их законам гостеприимства обучить.
   - Я - старейшина этого поселения, Нестератий.- Представился важный дяденька.
   - Барон Воронов.- Ответил я.
   Кром закивал головой, подтверждая мою личность. Принцу называть свое имя было без нужды, а Мирону не по чину. А вот имя эльфа показалось мне странным. Наверное, потому что я ожидал услышать какое-нибудь типа Эдетриэль или Эмануэль. В общем, на "эль". И тут легенды подвели.
   После знакомства нам предложили сойти с коней, которых Мирон тут же расседлал, и пройти в отведенные для нас жилища. Нас с Мироном поселили в домике на окраине, подчеркивая, что статус мой невелик, а принца отвели в центр поселка. Я несколько встревожился, не за себя, а за его высочество. Кто знает, что Ник со скуки натворить может? Лучше бы он на моих глазах был. Но спорить с эльфами я не решился.
   О делах я тоже не говорил. Как предупредил меня император, эльфы не любят поднимать серьезные темы с первых минут знакомства. Придется потерпеть до вечера. Хоть меня время и поджимает, жениться хочу, надо играть по их правилам.
   Внутри домик был обставлен очень скромно. Две лежанки, покрытые шкурами, небольшой столик и два стула. А так же что-то среднее между плетеной корзиной и сундуком.
   Кого-то могли удивить шкуры невинно убиенных тварей божьих, но только не меня. Я уже был в курсе, что местные эльфы вовсе были не против покушать сочного мяса, вот только делали они это не каждый день. Питаться мясной пищей им разрешено в строго отведенные дни, и нарушать распорядок ни в коем случае было нельзя. Причем скотину они не держали, предпочитая добывать зверя честной охотой. Без применения своих способностей. Все справедливо, пошел на охоту, подстрелил косулю, пожрал мяса. Немного. И не часто.
   Блин, хоть бы гида выделили! Мне и Мирону разрешили ходить по всему поселку, аж до самого вечера. Вечером должно состояться торжественное чаепитие, на который я был приглашен. Но сейчас мне требовался тот, кто местные правила огласит. Например, туалета я здесь не вижу, а ну как приспичит? В кусты идти? А если какое-нибудь священное растение оросишь? Как потом оправдываться будем?
   Только я озаботился этой проблемой, в наше временное жилище явилась знакомая физиономия.
   - Добрый день! - Поздоровался я первым.- Рад видеть в добром здравии.
   - Собирайтесь!- Не проявляя никаких эмоций бросил тот самый эльф, чью тушку которого мы спасли.- Вы отправляетесь в Сердце Леса.
   - Угу! Отправляюсь. Немедленно.- Вскипел я, хотя внешне старался этого не показывать. Эльф! И этим все сказано!- С чего вдруг мне и такие почести? В самое Сердце Леса? Простого барона?
   - Вас и не собирались допускать туда, но его высочество категорически отправляться в путь без вас.- Так же механически ответил он.
   - И сколько времени это займет?- Поинтересовался я.
   - Немного. У нас свой портал. Коней здесь оставите.
   - Тогда я согласен.
   Эльфийский портал был копией уже виденных мною порталов, с одним маленьким исключением. Арка была полностью заплетена вьюном. И судя по магическому отблеску, вьюн был не простой. Значит вот как эльфы свой портал оберегают, чтобы никто из злодеев в Лес не прорвался.
   - Тимэй, мне надо к владыке срочно попасть, но без тебя я не хочу.- Шепнул мне Ник.- Пришлось потребовать, чтобы и тебя взяли. Да и насчет тестя лучше с самим владыкой разговаривать.
   - Да я уже понял.- Так же шепотом ответил я.- Только времени совсем мало! Если я на свадьбу не явлюсь, мне самому лекарь потребуется. Хотя нет, даже эльфы не справятся. Они мертвых воскрешать не могут.
  
  
   Сердцем Леса эльфы называли столицу своих владений. Встречавшие нас возле портала официально-ушастые лица сразу предупредили, что проход в некоторые части города категорически закрыт для людей, вампиров и прочих рас. И пальцем показали направление, мол, туда не ходи, не то совсем мертвым будешь. И провели нас во дворец владыки другой дорогой.
   Собственно дворцом это сооружение назвать было сложно. Этажа всего два, правда, длинное, с этим не поспоришь. Снаружи украшений почти нет, стены сплошь "зеленкой" затянуты. Внутри немного красок больше, разноцветные ковры, легкая, резная и плетеная мебель, красивые статуи. Правда статуи изготовлены не из камня, а из дерева, но красивые, слов нет. В основном изображают эльфов и эльфиек за повседневной работой.
   Простота жилищ эльфов вызвана вовсе не скупостью. Денег у них хватает. Просто отношение ушастых к жизни весьма простое, имей самое необходимое и не заморачивайся накопительством. Они искренне не понимают, зачем нужно иметь огромные дома и кучу вещей. В этом еще одно различие между эльфами и другими расами. Ушастые считают всех остальных, а людей особенно, жуткими барахольщиками, готовыми за красивую вещь родную мать продать. И в чем-то они правы. Разумеется, такое отношение не способствует дружбе народов.
   Зато я впервые увидел здесь эльфийских девушек. А может и бабушек, по ним так сразу и не поймешь, сколько лет даме, пятнадцать или двести пятьдесят. Живут эльфы гораздо дольше остальных, в среднем, лет пятьсот. Но, некоторые, особо упорные, и до восьмисот умудряются прокоптить. И за все это время они почти не меняются внешне, разве что к старости.
   Такая продолжительность жизни могла бы вывести их в лидеры среди населения планеты, если бы не одно, но. С рождаемостью у эльфов плохо. Если у эльфийской семьи, за несколько столетий, родится семь детей, они считаются рекордсменами. А смертность присутствует, от нее никуда не денешься. Не смотря на превосходных лекарей.
   А девушки эльфийские весьма привлекательны! В отличие от мужчин, которые, как я уже говорил, были похожи на удивленных червяков, девушки выглядели гибкими, шустрыми и хитрыми лисичками. Необычный разрез глаз, создавал впечатление, что девушки все время хитро прищуриваются, прикидывая, как лучше тебя обдурить. И двигались они шустро и ловко. Мужчины же наоборот, были наполнены важностью и величием. Их уверенность, что эльфы высшая раса на планете, да и во всей вселенной, была непоколебимой. Мы самые-самые и этим все сказано. Это истина и доказательств не требует.
   В связи с этим, на нас смотрели не то чтобы свысока, а прямо с Эвереста. Николаса вынужденно приветствовали, сын императора все-таки, на меня взирали с плохо скрываемым пренебрежением, Мирона демонстративно не замечали.
   Спасенный нами эльф тоже поперся с нами. На кой черт? Понятия не имею! Всю дорогу он молчал, о достопримечательностях не рассказывал, к девочкам сходить не предлагал. Бесполезный балласт, одним словом. Даже имени своего не назвал. Но, во дворец владыки вместе с нами потопал.
   Владыка эльфов не стал томить принца ожиданием и принял его, а заодно и меня, без промедления. Выглядел главный эльф весьма колоритно, белоснежные волосы, золотистые глаза, высокий и статный. Возраст определить так же не удалось, но у меня сложилось стойкое ощущение, что прожил он уже не одно столетие. Было в его облике что-то такое, что заставляло отнестись к нему с уважением. Одет эльф был просто, почти в такой же костюм, как и его сограждане, лишь цепь на груди, вырезанная из дерева, да золотая пряжка пояса указывали на его высокий статус.
   - Ваше высочество!- Владыка эльфов поклонился принцу как младший старшему.
   -Владыка Палерос!- Принц согласно этикету склонил голову в ответном приветствии.
   - Что привело сына великого Мелинского Ястреба в наш Лес?- Спросил владыка.
   - Я приехал волею моего отца, дабы обсудить некоторые вопросы с владыкой славного эльфийского народа.- Витиевато ответил принц.- Но прибыл я не один. Это мой друг, барон Воронов. Недавно он спас одного из ваших воинов, а теперь прибыл по вашему приглашению. И у него есть просьба, которую я прошу вас выслушать. Наша беседа может затянуться, и не следует обсуждать в присутствии непосвященных, поэтому я предлагаю, сначала разобраться с делом барона.
   Своими словами принц четко дал понять, что:
   а) он благоволит к моей личности
   б) мою просьбу надо выполнить
   в) в большую политику меня пускать пока не стоит
   г) говорить с владыкой эльфов принц будет от имени императора.
   Палерос оглядел мою личность без обычного для эльфа пренебрежения. Должность у него такая, относится к другим расам, не высказывая негатива.
   - Что же, если на то будет веление его высочества, я готов выслушать барона.- Сказал он.- Говорите!
   - Владыка Палерос!- Я поклонился ему.- К вам меня привела беда! Мой друг и будущий родственник, который много лет с честью служил императору, сейчас умирает. Несколько лет назад, при задержании опасного преступника, он подвергся заклятию. После него здоровье достойного человека ухудшилось настолько, что самые лучшие лекари империи не смогли его вылечить. Он не сдавался, пытался бороться с болезнями, вызванными заклятием, но плоть человеческая слаба. И теперь ему дают месяц жизни! Владыка, прошу вас, направьте своих лекарей, чтобы спасти жизнь и вернуть здоровье графу де Монтекур! Я готов оплатить труд лекарей!
   Владыка ненадолго задумался.
   - Семирал, барон действительно спас твою жизнь?- Спросил он того самого эльфа, который прошел в приемный зал вслед за нами.- Ты подтверждаешь это?
   Не поверю, что до этого момента главный эльф не выяснил всех подробностей. Приглашение-то было послано. Но, сейчас Палерос раздумывал, стоит ли выполнять мою просьбу. Конечно, слова принца пошли в зачет, но и лицо надо сохранить. А то поможешь одному, так и другие гурьбой повалят!
   - Да, владыка! - Семирал низко поклонился.- Когда мы с братьями попали в беду, во время выхода на нас напала стая нечисти, барон со своими людьми пришел к нам на помощь. Они честно сражались и не их вина, что они не успели спасти братьев. После боя в живых остался только я. И я был ранен. У барона не было лекаря, но мои раны промыли целебными настойками и перевязали. Они собрали оружие братьев и оказали им последний почет. Меня же доставили к границам Леса, ничего не потребовав за мое спасение.
   Вот прохиндей! Ничего не потребовали! Да с нами и разговаривать никто не стал! Забрали раненного, оружие павших и отрезанные косы, и даже ручкой на прощание не помахали. Да и не знал я, что за спасение эльфов что-нибудь полагается!
   Слушая Семирала владыка задумчиво кивал. Когда рассказ был закончен, Палерос снова взглянул на меня.
   - Спася эльфа вы в праве требовать от него возврат долга жизни! - Сказал он.- Почему же вы хотите заплатить за помощь наших лекарей?
   -Владыка, я ничего не знал ни о каком долге.- Ответил я.- Клянусь, мы пришли на помощь вашим воинам, не ища для себя выгоды. Будь на месте эльфов орки или гоблины, мы так же помогли бы им! И я не считаю уважаемого Семирала своим должником. Мы все подданные императора и должны помогать друг другу. А насчет лекарей, каждый труд должен быть оплачен.
   Палерос снова кивнул.
   - Барон, вы спасли жизнь эльфу, и просите спасти жизнь человеку. Это справедливо. Я сообщу свое решение вечером. Сегодня вы гость Леса. Можете пока осмотреть наш город, за исключением некоторых мест. Семирал, сопроводи барона!
   Вот так. Ну, хорошо, что не отказал. Да и Ник подмигивает, значит, будет лекарь. А то, что с дороги даже хлебушка не предложили, ерунда! Это мы переживем! У Мирона в сумке наверняка что-нибудь припасено. Он и сам пожрать не дурак.
   Я поклонился и вышел. Семирал последовал за мной.
   - Показать вам город, барон?- Спросил меня эльф, не горя желанием служить гидом моей милости. Даже господином не назвал, просто баронам кликнул.
   - Благодарю, но мы немного устали.- Отказался я.- Если можно, укажите нам какое-нибудь спокойное место, где мы сможем немного отдохнуть, никому не причиняя беспокойства. Где-нибудь на окраине?
   Эльф ничего не говоря взмахнул рукой, указывая направление и зашагал первым, даже не оглядываясь. Мы с Мироном пошли за остроухим Сусаниным.
   Через полчаса он привел нас к лесному озеру. Берега его в этом месте густо заросли кустарником, и гладь воды была почти не видна. Зато была отличная полянка, с множеством цветочков. Пахли они просто замечательно, медом и летом. Вот где отдохнуть будет здорово!
   - Здесь вы можете спокойно отдохнуть.- Провозгласил наш спутник.- Через три часа вам надлежит вернуться во дворец. Найдете дорогу?
   - Да, не беспокойтесь.- Кивнул я.- Спасибо за помощь.
   Эльф вздернул голову и удалился. Напоследок он бросил на нас странный взгляд. Чтоб мне никогда кваса не пить, было в его взгляде что-то нехорошее! Какое-то торжество, словно он нас в ловушку поймал. Хотя, может я придираюсь? Просто сказывается волнение? Нет, от эльфов надо держатся подальше, абсолютно не понимаю их менталитет! Надеюсь, этот Полироль, или как там его, выделит для графа пару лекарей? И больше я в Лес ни ногой! С другими расами все намного проще.
   - Мирон, доставай продукты!- Скомандовал я.
   Мы не спеша, с чувством, с толком, с расстановкой покушали. Жалко, что с собой котелка не было, чайку бы сейчас! Ну да ладно, и вином обошлись. Тем более что вино совсем слабенькое. Зато жажду утоляет отлично.
   Закончив прием пищи, мы растянулись на травке. От озера приятно веяло прохладой, солнышко пригревало, пчелы деловито жужжали. Лепота! Только вырвавшись посреди зимы в теплые края можно ощутить такое чувство.
   - Может искупаться, раз такой случай?- Лениво произнес Мирон.
   - Не стоит! - Ответил я.- Кто этих эльфов знает? Может, в этом озере купаться запрещено. Особенно для вампиров.
   - Тогда просто на воду посмотрю.- Не сдался Мирон.- А то весна еще не скоро.
   И он ушел смотреть на воду. А мне было лень двигаться. По-моему я даже задремал немного.
   - Господин барон, Тимэй!- Разбудил меня горячий шепот вампира.
   - Что случилось? - Я недовольно взглянул на него.
   Но бедняга ничего не мог толком сказать. Он разводил руками, указывал куда-то в сторону озера, и надувал щеки. Мне стало интересно, что же привело моего слугу в такое состояние?
   - Там?- Спросил я, указывая направление.
   - Ааааа-гаааа!!!
   - Пойдем, покажешь!
   В зарослях нашелся вполне нормальный проход и вскоре мы стояли на берегу. А метрах в ста от нас купались четыре эльфийки. Без одежды. На мелководье. Временами вставая во весь рост.
   У Мирона горели глаза, и капала слюна. Признаюсь, посмотреть было на что. Хотя особыми размерами природа их не наградила, но телосложение на удивление гармоничное, со строго выдержанными пропорциями. Изящно двигаясь, эльфийки весело плескались в теплой воде, окатывая друг друга брызгами. Завораживающее зрелище. Но я наблюдал только с эстетической точки зрения! Правда, правда! У меня Виктория есть! Уже почти моя.
   - Мирон, пошли-ка отсюда!- Зашептал я.- Заметят, жениться заставят! А у меня уже есть невеста. Она не поймет!
   Судя по виду Мирона, жениться он был готов немедленно, причем сразу на всех. Получив крепкий тычок под ребра, он немного пришел в себя. Стараясь двигаться как можно более тихо, мы вернулись на полянку.
   - Собирай вещи, пора во дворец идти.- Приказал я.
   Когда до дворца оставалось совсем немного, позади нас послышался какой-то шум. Оглянулся, и увидел десятка три эльфов, которые двигались в нашем направлении. И физиономии их не сулили нам ничего хорошего.
   - Вот они!- Палец эльфа шедшего впереди указал на нас и вся толпа ринулась в нашу сторону с самыми кровожадными намерениями.
   Пока я стоял на месте, хлопая ресницами Мирон среагировал без промедленья.
   - Бежим! - Крикнул он, и мы помчались.
   Мы бежали словно два молодых волка от стаи злобных и очень агрессивных зайцев-мутантов, мечтавших содрать с нас шкуры для половичков в прихожей.
   Куда мы бежали? Да черт его знает! Разумней всего было бежать в сторону дворца, там Ник, он может нас защитить, но мы бежали совсем в другую сторону. В ту самую, куда ходить было запрещено. Но мы ведь не шли, мы бежали!
   А толпа эльфов нагоняла нас, попутно издавая устрашающие возгласы. Вот ведь вляпались! Догонят, как пить дать догонят! Уйти от эльфов, в их же владеньях невозможно! Но покорно дожидаться разгневанной толпы было самоубийственно глупо.
   Дорога вывела нас к большому, раскидистому дубу. Мирон на мгновение оглянулся, ойкнул, и белкой взлетел почти на вершину дерева.
   - Мама!- Эльфы были уже совсем рядом, а дыхания уже не хватало! И я повторил подвиг Мирона.
   - Уважаемые, что случилось?- Переводя дыхание крикнул я обступившим дуб эльфам.- В чем мы провинились? Между прочем, ваш владыка сказал, что мы гости Леса! А гостей обижать нельзя!
   - Гости так себя не ведут! - Отрезал один из эльфов.
   - Да что случилось-то?! - Уже во весь голос завопил я.- Ну увидели мы ваших женщин во время купания, так что из этого? Мы же не специально! И потом мы сразу ушли! Ну, почти! Вы же мужчины, должны нас понять!
   - Причем тут это!- Рыкнул тот же эльф, извлекая из колчана стрелу. - Восхищение никчемных людишек красотой эльфийских женщин вполне понятно! Ваши женщины такие уродливые! Но, на поляне, где вы были, растут цветы Зан! Они цветут раз в сорок лет! А вы помяли почти половину! Из этих цветов мы эликсир делаем, жизненно важный для эльфов! Мало того, вы еще и на младший меллорн забрались! Это святотатство!
   У-у-у-у-у!!!! Задушу этого Семирала! Он же специально нас на эту поляну привел! Загрызу! Расчленю! Голыми руками порву! Голыми ногами запинаю!
   А тем временем эльфы готовились к залповой стрельбе. И не спрятаться от них, расстояние плевое. Сейчас нашпигуют нас стрелами, снайперы ушастые, и привет ромашкам! Ведь не хотел сюда ехать! Печенкой чуял!
   Эльфы, как по команде подняли луки. Вот и финал. Я зажмурил глаза.
   - Стойте! Не стреляйте!- Послышался чей-то голос.
   Я аккуратно открыл один глаз.
   Стрелки опустили луки. К ним спешил какой-то эльф.
   Я впервые увидел эльфа-старика. Седые, не белые как у многих, а именно седые волосы. Глубокие морщины на лице. Сгорбленная прожитыми столетиями спина. И посох, служащий опорой.
   - Это он!- Воскликнул старик указывая на меня.- Он видел ЕГО! Он касался ЕГО! Он знает, где ОН!!! Я чувствую!
   А со стороны дворца уже бежал Ник. За ним бежали еже десяток эльфов.
  
  
   -Так, объясните мне, кого я видел, кто этот он, и чего вы от меня хотите?- Потребовал я, сидя на стуле во дворце владыки эльфов.
   После слов старика стрелять в нас не стали. Заставили слезть с дерева, окружили почетным конвоем и препроводили во дворец.
   Меня больше всего поразило тот эффект, который наступил после выступления пожилого эльфа. Знаменитая эльфийская невозмутимость разлетелась в куски, и все присутствующие жители Леса жадно смотрели на мою личность. Кто с сомнением, кто с недоверием, а кто и с надеждой. Последних было больше всего. Зато равнодушных не осталось.
   Все во дворец не пошли. В приемном зале собрались сам владыка, Ник, я, старик и десяток эльфов в виде массовки. Прежде чем выяснять подробности, я реквизировал у Мирона флягу с драконовкой и отхлебнул приличный глоток. Нервы, господа, нервы! И только после этого задал вопрос.
   Отвечал мне старик.
   - Нам нужен МЕЧ!- Провозгласил он, сверля меня взглядом.
   - Вот! Держите!- Я протянул им свой бастард.
   - Это не тот меч!- Отмахнулся старик.- Нам нужен меч из пророчества! Нам нужен Ключ!
   - Так! - Я помотал головой.- Какой меч, какое пророчество, какой ключ? Объясните нормально и со всеми подробностями! Все равно при себе у меня другого клинка нет!
   Тогда слово взял владыка.
   - Много столетий назад, когда народ эльфов только поселился в этом мире, он выбрал именно эту местность своим новым домом. - Начал он.- Ты, наверное слышал, что ранее на этой планете жили великой силы маги, которых теперь зовут древними? И что все они покинули этот мир, к тому моменту, когда его заселили предки нынешних жителей?
   - Слышал.- Кивнул я.
   - Так вот, это не совсем так.- Продолжил Палерос.- Как минимум один из них жил здесь. В этом самом месте. Я не знаю почему он остался в одиночестве, он никогда не рассказывал об этом. Этот маг принял эльфийский народ с дружелюбием и теплотой. Он помогал нам обустроится в этом мире, учил новым для нас способам распределения силы, неизвестным для нас заклинаниям. Даже когда появились люди, орки, вампиры и гоблины, он решил остаться с нами. Этот маг был очень стар, но в магическом плане очень силен. Единственное что печалило его, это нежелание наших предков жить с другими расами в мире. Делиться с ними знаниями. Помогать.
   Судя по глазам Ника, для него этот рассказ был полной неожиданностью.
   - Много раз этот маг пытался воззвать эльфов к разуму, но мы не слушали его. Тогда он решил уйти к людям. И наши предки не позволили ему это сделать.
   Голос владыки затих.
   - Они убили его?- Спросил Ник.
   - Да!- Признался Палерос.- Они атаковали мага, когда он не ждал нападения. Но, перед смертью, маг успел запечатать в камне всю свою библиотеку, а заодно Душу Леса!
   - Что такое, душа леса?
   - Это сила, дающая жизнь эльфам.- Пояснил владыка.
   - Я думал, силу вам дают меллорны?- Удивился Ник.
   - Не совсем так.- Покачал головой владыка.- Меллорны дают нам силу, но они не могут существовать без Души Леса. Душа - это та субстанция, которая питает меллорны, которые, в свою очередь питают эльфов. Вы знаете, ваше высочество, что раньше эльфы бродили по всей империи, да и не только по ней! Мы присылали отряды воинов на помощь империи, наши маги помогали бороться с болезнями и неурожаями. Но, уже более сотни лет эльфы почти не покидают Лес. Мы не можем надолго удалятся от его границ.
   - Это я знаю!- Согласился Ник.- Отец говорил, что в случае войны, помощи от эльфов не будет. Так вот почему.
   -Да! И по этой же причине мы стараемся е пускать представителей других рас в наш Лес. Потому что они, сами того не подозревая, крадут остатки нашей и без того скромной силы.
   - А я думал, что эльфы просто не любят и презирают другие расы.- Ляпнул я.
   - Не без того.- Виновато улыбнулся Палерос.- Люди, и другие расы жадные. Им нужно все, золото, земли, знания. Они хотят получить все, не отдавая ничего взамен. Большинство жителей империи не стали бы отбивать эльфов от стаи нечисти, как это сделал барон. И уж точно потребовали бы платы за свое деяние.
   - Но и эльфы тоже хороши!- Буркнул Ник.
   - Я не спорю!- Снова улыбнулся владыка.
   - Стоп! Разборки оставьте на потом и объясните мне, при чем тут меч?- Потребовал я.
   Блин, самогон на меня плохо влияет, у таких личностей ответа требую!
   - Когда маг запечатал камень, он произнес пророчество. Открыть камень смогут лишь три меча. Каменный деревянный и стальной. Два меча мы нашли, остался третий. Наш хранитель смог почувствовать, что ты прикасался к нему. И знаешь где найти третий меч.
   - Огласите пророчество, пожалуйста!- Заявил я.
   Владыка взглянул на старика, и он начал читать нараспев:
   - Сотворенный мастером из далекой страны, чья нога никогда не ступит на землю эльфов, меч из стали летучей, придет к народу эльфийскому, в дни угасания его! И принесет меч тот, кто не видел магии в прежней своей жизни, но видит ее в новой! И не ведает он, что в руках его! И объединит Птица все три меча и распахнется Душа Леса!
   Несколько мгновений я пытался осмыслить предсказание. Ну почему все пророчества оглашаются таким мутным языком? Нет чтобы сказать, придет мужик, такого-то числа, меч будет там-то. И все!
   И тут меня осенило! Я все понял! Из стали летучей! Алюминий! Крылатый металл!
   - О, нет!
   Я шатаясь поднялся. И было виной тому не выпитый самогон, а потрясение и даже немного разочарование. Я добрел до стены и с размаху боднул ее лбом. Потом еще раз. И еще.
   Бум!
   - Нет!
   Бум!
   - Другие попаданцы, чтобы пророчество исполнить подвиги совершают!
   Бум!
   - Океаны переплывают!
   Бум!
   - Горы покоряют!
   Бум!
   - Злодеев побеждают!
   Бум!
   - Только я, как обычный курьер, припер меч из пророчества! Да еще чуть не выкинул его!
   - Тимэй, а ну успокойся!- Потребовал Ник. - Так ты знаешь, где этот меч?
   - Знаю!- Кивнул я потирая лоб.- Не совсем точно, но знаю.
   - ГДЕ!!!! - Хором взревели все эльфы.
   - Кажется, я его под кровать забросил.- Вздохнул я, усаживаясь на стул.
   - Отдай его нам! - С мольбой в голосе попросил владыка эльфов.
   - Отдай! Отдай! - эхом заголосили остальные.
   - Ха! Отдай!- Возмутился я.- Я вам меч, вы силу обретете и пойдете мир завоевывать? Я в империи Мелин живу, в ней и дальше жить собираюсь! Мне такие потрясения не нужны!
   - Мы тоже являемся жителями империи!- Возразил Палерос.- И мы держим свое слово! Более того, обретя силу, мы сможем укрепить империю, так, что ни один враг не ступит на земли ее! Кроме меча нам нужна еще Птица, а где она, и что это за Птица, мы не знаем!
   - Ник, срочно свяжись с отцом, без его разрешения я действовать не буду!- Потребовал я, не обращая внимания на то, что обращаюсь к принцу слишком фамильярно.- И, кажется, я знаю эту Птицу!
   Вот тут ребят по-настоящему проняло. Чую, не выйти мне отсюда, пока не соглашусь им реликвии отдать!
   - Тестя моего вылечите?- Спросил я.
   - Немедленно отправлю лучших лекарей!- Поклялся владыка.
   - Все книги покойного мага передадите в Академию! Можете сами там преподавать, да и молодежь обучать. Знания должны служить всей империи!
   - Согласен!- Палерос изображал китайского болванчика.
   - И не будете казнить меня, и моего слугу, за то, что мы ваши цветочки потоптали!- Внес я последнее условие.
   - Не будем!- Широко улыбнулся уже немного пришедший в себя владыка.
   - Это хорошо! - Глубокомысленно произнес я.- Ник, что там его величество сказал?
   - Отец сказал, что не знает как поступить. Или наградить тебя, Или на цепь посадить!- Откликнулся принц.- И меня за компанию! Но меч эльфам надо отдать! Он приказал открыть портал в столице, чтобы можно было из Леса туда попасть.
   - Тогда я пошел! Ждите, через пару часов принесу вам меч!
   Разумеется, меня одного не отпустили. Палерос выделил кроме лекарей три десятка лучших воинов и магов. Ник не за что не согласился ждать в Лесу, и сияя как начищенный самовар, намылился ехать в столицу.
   Выйдя из дворца, я нашел в толпе эльфов Семирала, подошел к нему, и врезал в остроконечное ухо.
   - За подставу! - Пояснил я.
   Пришлось еще за Кромом вернуться. Мне предлагали другого коня, но я отказался наотрез. Кром не просто конь, он мой боевой товарищ! И бросать его среди эльфов я не намерен. Благо, что порталы действуют мгновенно, много времени на перемещение не затратили. В общем, в столице мы появились всей толпой.
  
  Глава 18
  
   В столице нас, разумеется, встречали. И не только портальные воины и маги, у которых от удивления глаза увеличились, а челюсти отвисли. Нас встречал почетный караул из двух десятков гвардейцев, пятерки магов, и герцога Рамайского, собственной персоной. Владыка эльфов оставить Лес не смог, вместо себя он назначил старшими эльфийского отряда старика-хранителя, имя которого было Ориклод, и воина, откликавшегося на имя Ефрис.
   Именно эти двое вышли вперед, лишь заметив герцога. После взаимных приветствий и обязательных уверений в дружбе, эльфы выразили горячее желание как можно скорее отправиться за вожделенным мечом. От советника императора возражений не последовало. Возражения нашлись у меня.
   - Никуда ваш меч не денется!- Заявил я.- Столько веков ждали, можно и еще подождать. А вот здоровье и жизнь графа де Монтекур под угрозой. Мало ли, вдруг целитель ошибся? Предлагаю отправить лекарей в дом графа, мой слуга покажет им дорогу. А мы, тем временем, за мечом съездим. На обратном пути целителей навестим. Согласны?
   Ориклод махнул посохом и пять эльфийских целителей вскочили в седла. Мирон, не дожидаясь моей команды, встал во главе этого отряда "скорой помощи", указывая направление. Блин, надо Викторию предупредить!
   - Вика, дорогая, к вам сейчас Мирон приедет, с ним пять лекарей. Они твоего отца осмотрят!- Сказал я, воспользовавшись амулетом связи.
   - Тимэй, мы очень благодарны тебе за заботу, но лекари не в силах вылечить отца. И он об этом знает.- Раздался в ответ печальный голос моей невесты.
   - Ничего! Эти вылечат! Я забыл сказать, что это не просто лекари, это самые лучшие маги жизни. И они эльфы.
   - К-как эльфы?- Мне в очередной раз удалось удивить Викторию.- Какие эльфы?
   - Обычные ушастые эльфы. Специально поушастее выбирал. Говорят, чем у эльфа уши длинней, тем магической силы больше! Сама скоро увидишь. Так что, передай его сиятельству, пусть нос не вешает. Ему еще внуков дождаться надо и правнуков тоже!
   Я не стал затягивать разговор, помня об остальных ушастых. Ведь они пока меча не получат, от меня не отстанут. Вот и теперь нетерпеливо смотрят, ежась от небольшого мороза. Это вам не Лес, с тепличными условиями! Привыкайте, салаги!
   -Ваше высочество, может быть во дворец отправитесь?- Герцог Рмайский попытался скинуть Ника с хвоста.
   - Ага! Меня во дворец, а сами поедете на летучий меч смотреть! - Словно маленький мальчик заканючил принц.
   Герцог только тяжело вздохнул.
   На улице люди оборачивались на наш отряд. Не каждую зиму тут эльфы выпадают! Только в високосные года. Да и то если свет от Венеры отразится в пузыре метана.
   На воротах в мой дом охрана дружно офигела, но ворота открыли быстро. И Рэдфорд нарисовался мгновенно.
   - Тимэй, где остальные? - С тревогой шепнул он.
   - Все в порядке!- Успокоил я его.- Мирон здесь, в столице, а остальные меня в поселке возле Леса ждут.
   - А чего ты этих ушастых притащил?
   - Ха! Я их притащил? Они сами ко мне как репей прицепились! Да ты не беспокойся, они ненадолго. Лишний хлам из дома заберут. У них он в цене. Что поделаешь, дикий народ! Окажем помощь!
   В спальню меня одного тоже не отпустили, а именно там я в последний раз алюминиевую фигню рассматривал, прикидывая, сделать из нее котелок, или на кружки пустить? Так и не решив, я забросил творение Петровича под кровать. А она у меня больша-а-ая!
   И представители эльфийского народа наблюдали меня с тыла, пока я, стоя на четвереньках, шарил рукой под кроватью.
   - Ух, вот он! - Я извлек меч из крылатого металла.
   Ориклод тут же схватил его, провел ладонью по лезвию и повернул сияющее лицо к своим соотечественникам.
   - Это точно ОН!- Воскликнул хранитель.
   Общий вздох облегчения вырвался из эльфийских уст.
   - А Птица?- Бережно поглаживая меч спросил Ориклод.
   - Сейчас и птицу найдем.
   Раз уж так случилось, что мое появление в этом мире предсказал какой-то древний и могучий кудесник, и даже угадал, что Петрович мне в рюкзак это алюминиевое убожество засунет, значит и птица в комплекте идет. Та самая, которую я на Земле из земли выкопал. Которая на моем бумажнике прикреплена. Надеюсь, эльфам сгодится, а то обидятся ушастые!
   - Вот вам и птица! - Я протянул ту самую фигурку.
   Хранитель бережно передав меч ушастому охраннику, а сам принял из моих рук серебряную фигурку.
   - Я ничего не чувствую! -Заявил он, проведя анализ изделия.- Это точно она?
   - Да откуда мне знать!- Развел я руками.- Я только сегодня узнал, что бесполезный меч, который я переплавить собирался, жизненно необходимая для вас вещь. Но, судя по логике, именно эта штука и должна объединить Ключи. Попробуйте, может и подойдет. Другой у меня все равно нет.
   - Ладно, другого выхода все равно нет.- Согласился со мной старик.- Возвращаемся.
   Ох, ну и длинный денек получился! И опять в Лес двигать. На ночь глядя. В принципе, я все свои дела у эльфов решил, но герцог тоже в Лес едет. И потребовал, чтобы я присутствовал при историческом событии. Обретение эльфами силы.
   На выходе из дома меня задержала Ларата. Ух ты, оказывается она решила у меня в гостях задержатся? Да я не против, места хватает, ест она мало, а если даже храпит по ночам, мне слышно не будет. Комнаты разные, стены толстые.
   - Тимэй, так ты действительно к эльфам ездил?- Прошептала пораженная целительница.
   - А то!- Я гордо задрал нос.- Я слов на ветер не бросаю!
   - Ты не просто к ним в Лес попал, ты еще и в столицу их привел! - Продолжала Ларата.- Тимэй, раз уж ты с ними так подружился, можешь насчет меня поговорить?
   - В смысле?- Не понял я.
   - Я столько времени потратила, чтобы к ним на обучение попасть, но мне отказали. Не только мне, эльфы сейчас вообще никого не учат! А лекари они самые лучшие! Попроси чтобы они меня приняли! Я буду тебе до конца жизни обязана!
   - Поговорю, - пообещал я.- Прямо сейчас и поговорю!
   Ухватив за плечо Ориклода, я быстренько обрисовал ситуацию. Хранитель задумчиво пожевал губами, пару раз недовольно хмыкнул, но все же добро дал. Но задерживаться наотрез отказался, дескать там весь эльфийский народ не ест, не пьет и не спит, меча летучего ждет, и промедление неприемлемо.
   - Ларата, они согласились, но ехать надо немедленно. Ты согласна?
   - Ой! Да конечно я согласна!- Целительница чуть не запрыгала на одной ножке. Прямо как девчонка, а самой наверное уже лет сто пятьдесят. А может и больше.- Я через минуту буду!
   От избытка чувств она чмокнула меня в щеку и умчалась собирать вещи. Ну вот, и человеку доброе дело сделал, и империи более грамотный специалист не помешает.
   В обратный путь по столице двигались новым порядком. Впереди ехали гвардейцы, за ними хранитель, принц и герцог, взятые в плотную коробочку эльфийскими вонами, замыкали все те же гвардейцы. Эльфы подозрительно оглядывались по сторонам, готовые мгновенно отразить любую атаку, маги светились от активированных заклинаний. Вот только нападать никто не собирался. Хотя любопытных зевак хватало. Я скромно ехал в конце сводного отряда, не желая блистать в первых рядах. Рядом со мной ехал Ефрис, командир эльфийского отряда.
   - Уважаемый Ефрис, не могли бы вы объяснить для меня одну ситуацию?- Вежливо спросил я.
   - Если это будет в моих силах.- Так же вежливо ответил воин, не переставая бдительно отслеживать обстановку.
   Я поведал ему о подставе Семирала. Ну не понимал я, зачем он это сделал! Просто из пакости или тут была другая цель?
   - Видите ли в чем дело, барон, -Начал пояснение воин.- Ни для кого не секрет, что эльфы не любят представителей других рас. Для этого есть много причин, перечислять их все придется долго. Но в вашем случае причина одна. Семирал ваш должник.
   - Но я же сказал, что не считаю его своим должником!- Удивился я.
   - Это неважно! - Отмахнулся Ефрис.- По нашим законам, он стал вашим должником и обязан был оплатить этот долг. Но вы попросили вылечить вашего тестя, и владыка согласился, тем самым перекрыв долг Семирала.
   - Я не знал об этом законе.
   - Никто почти не знает, за пределами Леса, разумеется.- Кивнул мой собеседник.- Я же говорю, эльфы не любят другие расы. А как быть должником того, кого не любишь? Вот и молчат. Если бы вы сами потребовали вернуть долг, Семиралу пришлось бы это сделать. А раз вы по незнанию промолчали, значит и возвращать долг не надо.
   - А зачем подставлять было?
   - Владыка согласился оплатить долг и Семирал стал свободным. Но он молод. А молодые всегда были подвержены идее о превосходстве эльфийской расы. Ему было противно чувствовать себя обязанным жизнью человеку. Вот он и решил таким образом отомстить за унижение, да еще и с Леса долг списать. Но вы не думайте, что все эльфы такие. Это в основном молодежь с ума сходит. Кстати, ударив прилюдно, вы окончательно унизили его. Теперь Семиралу придется очень нелегко.
   Вот значит как? Ну и поделом! Ему жизнь спасли, а он меня чуть не угробил. Все-таки эльфы очень странные создания. А что вы хотите, столько веков в вынужденной изоляции провести?! Тут и не такое начнется. Ничего, со временем все наладится! Я очень на это надеюсь.
   Прежде чем отправляться в Лес, надо было забрать лекарей из дома графа де Монтекур. Но, это почти по дороге, большого крюка делать не пришлось. В дом пошли только я и Ларата.
   - Виктория, что лекари сказали?- Спросил я.
   - Еще не знаю, они там, в комнате.- Ответила Вика прижимаясь к моему плечу.- И матушка с ними.
   - Наверное скоро выйдут, уже давно там находятся.- Нервно добавил Анри, меряя шагами гостиную.
   В этот момент послышались шаги, и в гостиную вошла графиня.
   - Матушка? - В один голос воскликнули Виктория и Анри.
   - Все хорошо!- Камилла смахнула слезы с ресниц.- Заклятие удалось снять! Аскольд будет жить!
   Виктория уткнулась в мое плечо, которое подозрительно быстро начало намокать, а по другому Анри от души хлопнул. Вот гад! Больно же! Не будь у меня Вики в объятьях, точно в глаз бы зарядил! А так пришлось лягнуть его по ноге. Но Анри нисколько не расстроился. Он издал громкий торжествующий вопль.
   - Тише!- Шикнула на него графиня.- Аскольд сейчас спит!
   Она подошла к ним с Викторией, и обняла обоих.
   - Тимэй, спасибо тебе!- Шепнула она. - Ты сделал невозможное!
   - Мы почти одна семья.- Улыбнулся я.- А ради семьи только так и нужно поступать! Так его сиятельство уже здоров?
   - Нет, конечно!- Вздохнула графиня.- Но сейчас его можно будет лечить! Восстановление организма займет много времени, слишком долго он был под заклятием. Эльфы хотели сегодня же забрать его в Лес, там поставить на ноги будет значительно проще, но Аскольд сказал, что поедет только после вашей свадьбы. Сейчас лекари укрепляют его организм.
   - Ничего! - Успокоил я ее.- Пусть восстановление несколько месяцев займет, главное оно будет результативным! И скоро граф снова обретет утаченое здоровье!
   Мне очень хотелось задержаться в этом доме, но на улице меня ждали. Очень ждали. По этому, как только лекари освободились, мы отправились к порталу. Ларата тут же прицепилась к коллегам и начала беседу на профессиональные темы. Сначала эльфы-лекари восприняли ее не слишком любезно, но узнав, что Ларате разрешили пройти обучение, начали общаться более приветливо.
   В Лесу нас встречали. Сам владыка. С небольшой группой поддержки. Особей так тысяч на пять. Реально, куда не посмотришь, везде ушастые физиономии. Нет, то что ушастые, оно понятно, физиология у ребят такая. А вот то, что их здесь просто до чертиков, немного напрягает. Вот и гвардейцы поплотней герцога с принцем обступили. Но тут казус небольшой вышел, если герцог воспринял старания своих бойцов нормально, то принцу из-за их спин ничего видно не было. А чтобы Ник пропустил такое событие? Да не бывать этому! Он ловко выскользнул из кольца защиты и встал рядом со мной. Меня-то никто не охранял. Никому я не нужен. Гвардейцы было дернулись к его высочеству, но их остановил герцог. Действительно, если эльфы и задумали пакость, горстка гвардейцев их не остановит. Затопчут.
   Владыка мимоходом раскланялся с герцогом и нетерпеливо обратился к хранителю.
   - Ориклод, МЕЧ у тебя?
   - Да, владыка, это тот меч! Сомнений нет!- Доложил результаты вылазки хранитель.
   Толпа эльфов оглушительно взвыла.
   - А Птица?
   - Птицу мы тоже привезли, но я не знаю, та ли это птица? - Честно ответил Ориклод.- В любом случае стоит попробовать.
   - На рассеве мы приступим к ритуалу! - Решительно объявил владыка.- Ваше высочество, ваша светлость, для вас уже подготовлены покои!
   Не понял? А мне покои? Принца с герцогом разместят с почетом и удобствами, Ларату уже лекари куда-то утащили, только мы с Мироном остались? И под каким кустиком нам ночь скоротать? Не дай бог опять какое-нибудь реликтовое растение помнем, и будет нам утро стрелецкой казни!
   - Барон, пойдемте.- Раздался голос Ефриса.- Для вас приготовлен гостевой дом.
   - А мой слуга?
   - Ему тоже найдется место.
  
  
   Долго спать не пришлось, незадолго до рассвета нас разбудили. Домик, который был выделен для меня и Мирона, как две капли воды походил на жилище в приграничном поселке. Все тот же спартанский стиль. Да мне не до роскоши, мне бы где-нибудь голову преклонить и чтобы мухи не кусали. Кстати, ни комары, ни мухи наш сон не тревожили, видимо им от эльфов такая установка последовала. Большое, человеческое спасибо.
   А еще нас накормили. Мяса, правда, не дали, или не тот день, или просто зажали, зато печеная рыбка с гарниром из овощей получилась просто замечательно. И напиток из меда с чем-то освежающим придал недостоющей бодрости. И главное, все натуральное!
   До места проведения ритуала пришлось топать на своих двоих. И почти час. Вот зачем энергетиком поили! Среди огромной толпы эльфов я с удивлением обнаружил с десяток вампиров, столько же гномов, пяток орков и даже парочку гоблинов. Эти-то здесь откуда? Как мне известно, эльфы гоблинов не просто не любят, а реально ненавидят. Хотя гоблинов никто не любит. Глядя на представителей других рас создавалось впечатление, что все они занимают высокие посты среди своих, и присутствуют среди эльфов с официальным визитом. Не слишком ли ушастые поторопились, чуда может и не произойти.
   Наше шествие, напоминающее крестный ход, закончилось даже не на поляне, на огромном поле. Я, по наивности полагал, что увижу тот самый старший меллорн, но никаких деревьев на поле не было. Травка была, но множество разумных ее тут же вытоптали. Вот и какие они после этого разумные? Совсем природу не берегут. Ладно, эльфы агрономы со стажем, восстановят.
   Посредине поля находился камень черного цвета. Я ожидал огромных размеров, но реальность оказалось совсем другой. Обычный камень, в рост человека и метра четыре в диаметре у основания. И здесь сокрыта не только Душа Леса, но и библиотека великого мага? А им там не тесно? Скукожилась душа-то! А книжек, наверное, целых три штуки? Объемом с курочку рябу? Ох, и много же там мудрости! Познать бы хоть крупицу ее!
   Шествие на ходу разделилось. Одна часть эльфов заняла правый фланг, другая, соответственно, левый. Мне удалось встать в центре, рядом с Ником и герцогом. По соседству с нами пристроились остальные важные персоны и сам владыка. Центр поля, где находился камень, остался свободным.
   Из рядов эльфов вышел хранитель Ориклод. Вслед за ним шагнули еще четыре эльфа. Одеты они были в белые балахоны, украшенные каким-то мелким узором. У троих младших хранителей на вытянутых руках находилось нечто длинное, покрытое тканью. Зуб даю, это три легендарных меча. А у четвертого в ладошках что-то маленькое, хотя тоже тканью замотал. Моему гениальному уму оказался подвластен логический ряд. Раз у этой троицы в руках мечи, четвертый наверняка фигурку птицы держит.
   Ориклод встал перед камнем, запрокинул голову и запел. Тысячи эльфов тут же подхватили мелодию и повели ее дальше и выше. Я не мог сказать о чем пели ушастые, язык, на котором они пели был мне незнаком, но песня завораживала. Я словно наяву видел приход эльфийского народа на эту планету, его становление. А затем и его отчаянье, нарастающее все сильней и сильней. И когда отчаянье достигло пика, в общем потоке песни начали прорываться робкие струйки надежды. С каждой нотой, с каждым словом надежда крепла и становилась монолитной. И в этот момент песня оборвалась.
   Наступившая тишина резко ударила по слуху, а я обнаружил, что во время песни почти не дышал. Пока я восстанавливал дыхание, хранитель сделал знак и первый его помощник приблизился к нему. Откинув ткань, Ориклод взял в руки первый клинок и приложил его к камню. Затем второй и третий.
   Каменный клинок имел мраморную, белую с серыми прожилками, поверхность. С моего места было отлично видно, что сделан он с величайшим мастерством. Тончайшее лезвие, искусная рукоять, четкий контур.
   Деревянный меч напротив, выглядел так, будто его наспех соорудил какой-то мальчуган. Кривоватая палка, слегка оструганная тупым ножом и крестовина, примотанная к основе драной веревкой. Да я в детстве лучше мечи делал!
   Третьим было творение Петровича. Вот и гадай теперь, кто ему в ухо нашептал сделать такой меч? И кто заставил его сунуть эту штуку в мой рюкзак? Ведь я нес образцы на продажу, и хозяин магазина не давал гарантии, что будет сотрудничать с нами. Зачем его было вместе с другими клинками в магазин отправлять? Сделал ли Петрович это осознанно или машинально, узнать я смогу только от самого Петровича. И у меня есть шанс это сделать.
   Ориклод один за другим приложил мечи к почти вертикальной поверхности камня, и они остались на ней, словно приклеенные. По всем законам физики, клинки должны упасть на землю, но они висели, как ни в чем не бывало. Зато само расположение заставило меня прикусить язык, чтобы не рассмеяться. Вот уж не знал, что и здесь есть поклонники "мерседеса"!
   Творение Петровича образовало верхний луч, каменный клинок - левый нижний, а кривой дрын - правый. Рукоятями в центр, острием наружу.
   А потом я увидел, как нити магической энергии начали струиться по камню, связывая клинки между собой. Но чего-то в этом узоре не хватало. Что-то было не так. Какая-то незавершенность.
   Ориклод принял фигурку птицы и начал прилаживать ее к камню. Но, в отличие от мечей, серебряное ископаемое из земли сибирской, плевало слюной на все его потуги. Вот просто "фиг вам" ему и все тут! По эльфийскому строю пронесся вздох, а хранитель приложил птичку в другое место. А потом снова поменял координаты.
   - Да не туда, придурок! - Не выдержал я.
   Благодаря тому, что я отлично видел магические линии, мне было ясно, куда именно приладить активатор. А то, что это именно он, у меня сомнений не осталось. Не в силах больше терпеть я выскочил к камню.
   - Положь птичку!- Я грозно навис над Ориклодом.
   От неожиданности он опустил руки, чем я поспешил воспользоваться. Выхватив у него птичку я быстренько приладил ее в нужное место.
   - Вот теперь другое дело! - С удовлетворением отметил я.
   Серебряная фигурка не только осталась на камне, она, оказавшись в правильной точке, переплела тонкие магические нити в прочные канаты. Камень вздрогнул, и мечи, вместе с птичкой, начали погружаться в его поверхность.
   - Блин, давайте отойдем. На всякий случай.
   Я нервно сглотнул, и поспешил отступить подальше. А ну рванет! Кто этого мага знает, может он туда магическую бомбу заложил? Так сказать, привет из прошлого.
   Но взрыва не последовало. Камень еще раз вздрогнул, и пополз вверх. Оказывается, на поверхности была только его верхушка, а все остальное скрывалось под землей. Камень медленно, но верно являл себя народу. Три метра, пять метров, семь.... Наконец камень замер. По его поверхности пролегла паутинка трещин, раздался громкий треск, и монолит рассыпался мелкой щебенкой.
   Вместе с этим последовала такая вспышка, что я невольно зажмурился.
   - Да чтоб этому магу на том свете вентилятором работать! - Сквозь зубы выдавил я, добавив несколько нехороших выражений.
   В глазах прыгали зайчики, слезы бежали ручьем, и я почти ничего не видел. Проморгавшись я огляделся и замер на месте.
   На лицах эльфов было выражение невыразимого счастья, смешанного с молитвенным экстазом. Нечто, недоступное для меня, да и для представителей других рас, настолько повлияло на ушастых, что даже стало немного завидно. А когда это случается не с одним представителем народа, а сразу со всеми, эффект просто потрясающий.
   - Тимэй, что ты опять натворил?- Ник тер глаза и бурчал. Хотя последнее он делал не серьезно.
   - То, что все хотели! - Буркнул я в ответ.- Сами требовали, открой камень, открой. Вот, открыл. Пользуйтесь!
   Эльфы постепенно начали приходить в себя. Владыка глубоко вздохнул и сел прямо на землю, не обращая внимания на соотечественников.
   - Владыка Палерос, все получилось?- Подошел к нему герцог.
   - Да! Душа Леса свободна!- Сказал владыка и рассмеялся.
   Он смеялся легко и свободно, словно сбросив с плеч тяжкий груз. Эльфы вокруг нас, как-то все сразу начали двигаться, говорить, смеяться. Их было слишком много, и шум поднялся оглушающий. Почти как на рок-концерте, только музыки не слышно. Да и ничего уже не слышно.
   А что насчет источников знаний? Библиотека где? Я повернулся к тому месту где раньше был зачарованный камень.
   И это вся библиотека? И эти книги я для Академии вытребовал? И ради этого древний маг такую каменюгу зачаровывал?
   - И как все это вывозить? - Продолжил мои мысли вслух герцог Рамайский.
   Древний маг выбрал камушек неспроста. Под его оболочкой скрывались стеллажи, метров пять высотой, с огромнейшим количеством фолиантов. А еще свитков. И стопки пергамента, надеюсь не чистого. Сколько здесь томов, я не знаю. Я такие большие числа складывать не умею.
   Несколько часов спустя мы сидели во дворце владыки.
   - Восстановление Леса займет некоторое время, но уже сейчас мы ощущаем новые силы.- Сказал счастливый Палерос.- Совсем скоро мы сможем отправлять отряды лучников в армию его величества, и магов в лечебницы.
   - Сколько будет восстанавливаться Лес?- Спросил Ник, снова став принцем.
   - Немного, лет пятьдесят! - Улыбнулся Палерос.
   Тут его взгляд коснулся меня.
   - Барон, а как вы догадались, что птицу надо поместить именно в это место?- Спросил он.
   - Просто увидел.- Пожал я плечами.- Я вижу магию. Вижу лучше многих магов, хотя сам магией не владею. Я увидел нити, рисунок из магических нитей. Но он был не закончен. А уважаемый Ориклод все не в то место хотел фигурку пристроить. Пришлось самому.
   - Как мы можем отблагодарить вас?- Владыка отложил ликование и смотрел серьезно.
   - Будьте верными вашей присяге, служите империи честно. Это все, что мне надо.- Ответил я.- Но моя невеста наверняка не откажется от вашей чудесной ткани. Немного, на пару платьев.
   Палерос расхохотался.
   - Обязуюсь высылать вам самые новые образцы нашей ткани.- Торжественно сказал он, и повернулся к принцу и герцогу.- И мы не изменим присяге. Так и передайте его величеству. Теперь, когда эльфы станут выходить из Леса, надеюсь их отношение к другим расам изменится.
   - Так, я думаю, что мое присутствие здесь больше не требуется. - Я поднялся.- Прошу прощения, но у меня очень много дел. Разрешите вас покинуть.
   Хватит мне героические подвиги совершать, и пророчества исполнять. Пора серьезным делом заняться. Женюсь!
   - Да, господа, у меня тут свадьба на днях. Рад буду вас всех видеть!
  
   Глава 19
   Вот и наступил день бракосочетания. День, которого я так долго ждал. И не я один. Сразу представляю себе дедушку Ленина из старого анекдота, в котором он объявляет, что революция, о которой столько говорили большевики, свершилась, а теперь дискотека. И подтяжками звучно щелкнуть надо, для пущего эффекта. Но, подтяжек у меня нет. Да и не нужны они, мои штаны и ремнем нормально удерживаются.
   Кроме штанов на мне сейчас черный строгий камзол, сшитый по последней мелинской моде, белоснежная сорочка и новенькие сапоги. А еще баронская корона на макушке. Оружия нет. Зачем оно мне, если вокруг столько вооруженных людей? Ведь мой свидетель и посаженный отец сам император! А императору охрана полагается, вдруг кто-нибудь посмеет на монарха покуситься? Злодея надо тут же зубов лишить, и для этой почетной миссии и гвардейцев хватает, и боевых магов. Часть мой дом проверяют, в том числе и еду с напитками, часть здесь, в церкви, где я, Эдгар и остальные гости с моей стороны ожидаем прибытия Виктории.
   Кошмар начался рано утром, когда в мой дом прискакал отряд гвардейцев. Да еще и маги пожаловали. Старший из магов предъявил мне приказ императора, на предмет выявления возможных угроз для его величества, а равно и остальных гостей предстоящего торжества. Гвардейцы тут же скооперировались с Рэдфордом, обошли всю территорию и усилили посты. Маги тоже без дела не сидели, опутывали дом и забор дополнительными заклинаниями. В результате всего я встал на пару часов раньше запланированного, а спать, между прочим, лег заполночь. Уснуть не мог, волновался крепко. Все-таки первый раз женюсь!
   А дом и без них напоминал разворошенный муравейник. Десятки слуг бегали туда-сюда, выполняя одновременно сотни приказов Эльмиры и ее помощника. Хотя основной фронт работы был выполнен загодя, но управляющая настаивала проверить все еще раз. И перепроверить. А ну как простынь в гостевой комнате несвежей окажется? Позор! И позор в первую очередь, для хозяина. А этого Эльмира допустить никак не могла. Да еще и слуг гостей надо разместить, а то кто подвыпивших гуляк по комнатам растаскивать будет?
   - Господин барон, прибыли служанки госпожи!- Доложила мне Эльмира, отловив меня в коридоре.- Вы позволите им войти в вашу спальню? Им надо некоторые вещи госпожи разложить.
   - Разумеется, пусть действуют.- Отмахнулся я.- И покажи им комнаты рядом со спальней.
   - Непременно! - Заверила меня управляющая, и тут же заметила, что одна из служанок тащит стопку белья не в том направлении.- Эй! А ну стой! Я куда сказала отнести? Быстро в другое крыло!
   Не желая ей мешать, я решил спуститься в кухню и попросить крепкого чая. Судя по всему, служанку свободную сейчас не найдешь, все в трудах и заботах.
   На кухне кроме Кираны и еще десятка работников черпака и кастрюли, половина из которых были наняты на время свадьбы, находились еще два гвардейца и маг. В обязанностях мага была проверка приготовляемых блюд, а гвардейцы были готовы скрутить отравителя, если такой появится. Но, судя по шевелению носов и обильному слюноотделению ребята просто решили покушать на халяву. Да продуктов хватит! Запасли столько, что готовы выдержать годовую осаду, даже если гости останутся на весь этот год. А гостей около сотни ожидается. Да еще и слуги.
   - Ох, ваша милость, что же вы сами ходите! - Всплеснула руками Кирана, когда я попросил у нее чашку чая и парочку бутербродов. - Отправили бы кого-нибудь из слуг! Не дело барону самому за едой ходить!
   - Ты, худородная, указываешь барону как ему поступать?- Вскинул голову один из гвардейцев.
   Я медленно повернулся к говорившему.
   - Уважаемый, по-моему, вы хотите установить свои порядки в моем доме?- Вкрадчиво спросил я.
   - Нет, господин барон, я только указал вашей стряпухе на ее место! - Упрямо выдвинул, покрытую юношеским пушком нижнюю челюсть гвардеец.- Скоро сюда прибудет его величество! Негоже если слуги будут вести себя непочтительно!
   Второй гвардеец, более зрелый пытался одернуть своего молодого коллегу, но юношеский максимализм не обращал внимания на жизненный опыт.
   - Ясно! - Кивнул я.- Благодарю вас, за оказанную помощь!
   А затем повернулся к Киране.
   - Этого не кормить!- Приказал я, впиваясь зубами в бутерброд.
   Подошло время ехать в церковь. Гости с моей стороны должны подъехать туда же к назначенному часу. И Аскольд де Монтекур сам дочку привезет. В сопровождении своих гостей. Нацепив камзол, сшитый одним из лучших портных столицы, я было, уже вышел из дома, как меня остановил Колман.
   - Тимэй, корону надень!- Потребовал он.
   - Надо?- Озадачился я.
   - Обязательно.- Кивнул он.
   Пришлось украсить макушку.
  
   И теперь мы ждем прибытия Виктории. Кроме императора и других важных, и не очень персон хватает. Даже не думал, что у меня столько знакомых за столь короткий срок образовалось.
   Герцог Рамайский и принц Николас. Семейство де Пирон, в полном составе, граф де Инской, маркиз де Салан. Тофар, Зоренг, Юджин. Густав, как мой первый учитель и Родион де Роста. Маг- нумизмат Владир. Шевалье де Ренак из Югора. Художник-земляк Аландр. Глава гильдии ювелиров и два десятка дворян, с которыми я в той или иной степени пересекался. Мои коллеги-опера, правда, только те, кому титул позволил. Остальным, за службу титул был обещан, но пока дворянского патента они не получили. Зато я им скатерть-самобранку отправил, с выпивкой и закуской.
   А еще владыка эльфов лично. И хранитель. С женами и детьми. Да и аристократы многие с женами прибыли. Вот и набралось с бору по сосенке так, что с церкви места мало. И почти всю улицу каретами заставили. А ведь еще слуги есть и охрана. В общем, народу тьма!
   Дома тоже кутерьма. Столы накрывают, конюшни готовят, музыканты инструменты настраивают. И все это под бдительным надзором императорской охраны. Акела от этой суеты в дальний угол забился, и выходить не хочет. Кость на кухне выпросил и грызет ее втихомолку. Ничего, скоро все закончится.
   В общем, для полного счастья только невесты не хватает. Ее, по традиции, в церковь отец привезет, и передаст в мои надежные руки.
   - Едут!- Шепнул мне на ухо Мирон, вернувшийся с улицы.
   - Наконец-то! - Вздохнул я.- Идем встречать!
   Сегодня довольно тепло, не смотря на зимнее время, но эльфы еще что-то нахимичили и возле церковного крыльца температура не ниже 25 градусов. А снег не тает! Умельцы эти ушастые, ничего не скажешь. Это они специально подсуетились, чтобы жениху и невесте в шубах или меховых плацах не стоять. Несколько карет приближались к церкви. Карета с гербом де Монтекур остановилась возле самого крыльца. Первым из кареты выскочил Анри. Потом вышел сам граф с супругой. Аскольд хоть и опирался на трость, да и болезненная худоба никуда не делась, но выглядел бодро. Молодцы эльфы, подлечили тестя! А мясо на костях еще наест, дайте срок!
   Когда Виктория выпорхнула из кареты, я мигом перестал думать об эльфах. Да и других мыслей тоже не осталось. Боже, как она красива! Белое платье довольно смелого, для империи, фасона, кружевная фата и со вкусом подобранные украшения, превратили ее в настоящую принцессу. А милое лицо так трогательно украсилось румянцем волнения! А платье-то по моим картинкам сшито! Даже небольшое декольте присутствует, а для нравов империи это почти эротика.
   Граф подвел Викторию ко мне.
   - Барон Воронов, я передаю вам свою дочь, Викторию де Монтекур. Готовы ли вы перед лицом Единого, взять ее в жены? Готовы ли вы заботится о ней? Любить и оберегать, как положено достойному мужу?- Строго вопросил он, улыбаясь при этом глазами.
   - Готов!- Так же серьезно ответил я.- Благодарю вас, за оказанную мне честь, ваше сиятельство!
   Граф передал мне ладошку Виктории. Все! Теперь у меня ее никто не заберет!
   - Ты как?- Еле слышно шепнул я.
   - Волнуюсь! - Так же тихо ответила она.- Почти не спала!
   - Ничего, все через это проходят! Твоя матушка тоже наверно волновалась, и ничего! Выжила!
   Виктория чтобы не рассмеяться очаровательно закусила губу, а вот ее матушка широко улыбнулась. Фыркнул и граф. Анри подозрительно потупился. И тут взгляд графа скользнул за мою спину.
   - Де Роста? А ты-то что здесь делаешь?- С рычанием задал он вопрос.
   - Прибыл на свадьбу твоей дочери и моего ученика и друга, Аскольд.- Невозмутимо ответил бывший капитан Зоренга.- Здравствуй, старый друг!
   - Друг? Что-то ты не помнил о дружбе, когда шел с мечом на меня и моих людей!- Граф хищно прищурился и даже трость перехватил удобней.- Тебя за это титула лишили!
   Вот так номер! Выходит, это мой тесть Гордиона арестовывать приходил? И о том, что де Роста теперь граф он не знал? Действительно, я же Аскольду о Гордионе не рассказывал, вернее, рассказывал, но не упоминал что Гордион и Родион де Роста, одно лицо!
   - Моим указом граф де Роста прощен и ему возвращен титул.- Проговорил Эдгар появляясь на крыльце.
   - Ваше величество! - Де Монтекур и гости с их стороны склонились перед императором.
   - Вам стоит забыть о былых обидах.- Продолжил император.- Уроки де Роста неоднократно спасали жизнь барону Воронову.
   Граф взглянул на меня, и я закивал головой. Правда, правда, спасали. И не раз! Де Монтекур выдохнул и снова взглянул на де Роста.
   - Ладно, у нас будет еще время поговорить.- Согласился он.
   - Тимэй, ты жениться не раздумал?- Недовольно буркнул Эдгар.- Все ждут, а он и не торопится!
   - Простите ваше величество!- Покаялся я.- Мы готовы!
   И мы вошли в церковь. Отец Адриан, стоящий у алтаря, встрепенулся, тепло улыбнулся и начал обряд. Священник читал молитвы не так, словно заученные в детском садике стихотворения. Нет, он вкладывал в эти строки душу. Осеняя нас священным кругом, он просил Единого благословить наш брак и даровать ему долголетие. Виктория меняла цвет лица, с алого на бледно-серый, прикусывая в волнении губы. Да что там, я тоже волновался! Благо, что служба здесь длится не долго, и вскоре пришло время надеть на пальчик любимой колечко с черным алмазом. А колечки у принца Николоса! Раз его величество свидетелем на свадьбе быть согласился, Ник вытребовал себе право поднести нашей паре обручальные кольца. И стоял наготове, держа в ладошках золоченую тарелочку.
   Повинуясь знаку отца Адриана, Ник сделал шаг вперед, протянув мне тарелочку. Вика рассмотрев колечки тихо охнула. Еще бы, мало того что черный алмаз стоит целое состояние, так еще необычный дизайн и мастерская работа создали настоящее произведение искусства. Такие колечки становятся фамильными драгоценностями, их берегут и передают по наследству. Я улыбнулся и протянул руку.
   Хоп! Мои пальцы заскребли по тарелке, пройдя через колечки и не ощущая их. В первое мгновение я растерялся, но потом, присмотревшись, понял, что на тарелочке вместо колец находится иллюзия. Мой злобный взгляд переместился на принца.
   - Да я просто пошутить хотел!- Буркнул Ник, доставая из кармана настоящие кольца.
   Ох, высказать тебе бы все хорошее, но не при императоре же!
   - Ник, уши надеру!- Высказал вполголоса мои мысли Эдгар.
   Наконец я надел колечко Виктории, а она мне. Блин, никак не привыкну, что тут обручальные кольца на среднем пальце носят! Выглядит вызывающе и несколько вульгарно.
   - Во имя Единого! Отныне и до века вы муж и жена!- Возвестил священник.
   А все присутствующие разразились громкими одобрительными криками.
   И я поцеловал свою жену.
   Церемония бракосочетания была закончена. Я подхватил Вику на руки и пошел к карете.
   Как только мы вышли из церкви, приглашенные заранее музыканты вдарили марш Мендельсона. С чувством, проникновенно и очень громко. От крыльца до кареты была расстелена красная дорожка. Сколько труда я потратил, чтобы найти такую! На крыше кареты были укреплены два золоченых кольца, с привязанными к ним колокольчиками. Вообще я хотел сани и тройку лошадей, но Эдгар меня отговорил. Сказал, что на санях только простолюдины ездят. А еще я куклу хотел на карету примотать, но не нашел подходящей.
   - Слава барону Воронову и его супруге!- Завопила толпа зевак, привлеченная необычным зрелищем и присутствием на свадьбе императора.
   Для многочисленных зевак и любителей халявы, мои слуги выкатили на помост у церкви три бочки вина и одну бочку с первоклассной "драконовкой". А другие слуги начали бросать в толпу мелкие монетки. Гулять так гулять! Толпе такое дело пришлось по вкусу, и они ринулись за деньгами и выпивкой, оглашая окрестности довольными возгласами. А мы в это время рассаживались по каретам.
   Вот и дом. Теперь уже наш дом. Я внес Викторию в зал и усадил во главе стола. Сам сел рядом. Гости тоже начали занимать места согласно статусу.
   Вообще-то с этим возникли проблемы. Присутствие его величества и принца требовало посадить их на самое почетное место, но его занимали молодожены. Эдгар не стал ничего требовать, а просто сел по правую руку от меня, подчеркивая, что он здесь не как император сидит, а как свидетель.
   Повара не подвели, и стол ломился от яств. Здесь были как и деликатесы имперской кухни так и земные закуски. Расторопные слуги сновали туда-сюда, доставляя все новые вкусности. Фрукты, доставленные из-за границы, влетели мне в копеечку, впрочем, как и крайне редкие морские черепахи, обитающие лишь на некоторых островах. Но мне денег не жалко! Надо будет - еще нарисую!
   И начался пир! Музыканты наигрывали легкие мелодии, гости с аппетитом поглощали запасы продовольствия, не забывая при этом принять немного алкоголя для лучшего пищеварения. Заметил я и несколько завистливых взглядов, брошенных на мою жену молодыми аристократками, в основном из числа родственников Виктории. Даже успел немного погордится. Пока не обнаружил точно такие же взгляды, исходящие от мужской части приглашенных. Теперь уже завидовали мне, не понимая, как это они просмотрели такую красавицу? Подумаешь, рост великоват! Зато много других достоинств!
   Выйдя за меня замуж, Виктория потеряла свой титул и теперь она всего лишь баронесса. Хотя, почему всего лишь? Баронов в империи пруд пруди, а такой который пользуется покровительством самого императора, наверное единственный. Да и сама Вика кажется нисколько не переживает по этому поводу.
   - Ой, а ты знаешь мастера Аландра?- Изумленно прошептала Вика заметив среди гостей Михалыча.
   - Разумеется, мы с ним друзья.- Небрежно бросил я.- А что? Хочешь, чтобы он твой портрет написал?
   - А можно?- Она с надеждой взглянула на меня.
   - Если подумать, то вряд ли он за это возьмется.- Глубокомысленно заметил я.- Насколько я знаю, Михалыч не любит повторять уже сделанную работу.
   - О чем это ты?- Не поняла она.
   - Заглянешь в мой кабинет - поймешь!- Ухмыльнулся я.
   - Он уже написал его?- Догадалась Вика.- Но как? Он же меня никогда не видел?
   - Я на словах тебя описал, а Михалыч мужик понятливый.
   - Почему ты его каким-то Михалычем зовешь?
   - Потому что его настоящее имя Александр Михайлович. Он тоже с Земли. Правда живет здесь уже очень давно.
   - Не может быть! - Вика заглянула в мои глаза и поняла что я говорю правду.- Нам нужно о многом поговорить.
   - Поговорим, любимая, обязательно поговорим.- Я погладил ее пальчик с обручальным кольцом. - У нас еще будет много времени! Целая вечность для нас двоих!
   Через некоторое время гости решили сделать перерыв и размять конечности в танцах. Музыканты заиграли громче, гости разбились на пары.
   - Не хочешь потанцевать?- Спросил я.
   - Очень хочу, но мне нельзя. - С сожалением сказала Вика.
   По традиции она не должна касаться пола в этот день. Даже сейчас у нее под ногами небольшой коврик.
   - Тебе нельзя, а мне можно!- Заявил я и подхватил жену на руки.
   Выйдя в центр танцпола, я громко скомандовал:
   - Маэстро, вальс!
   И когда музыканты заиграли начал танцевать, держа Вику на руках. Все правила были соблюдены, а моя жена, обнимая меня за шею, получала удовольствие от танца. Хорошо, что силой я не обижен!
   Правда, хватило меня только на два вальса. Мало тренировался, надо увеличить нагрузки.
   Подарки гости нам не дарили. Оказывается, все подарки уже доставили, пока мы были в церкви, и теперь они дожидались нас в отдельной комнате. Рэдфорд успел мне шепнуть, что один из подарков был без подписи. Вместо нее на небольшом сундучке красовался рисунок - кот, держащий в лапе шило. Вот уж от кого не ожидал! Интересно, что нам два вора подарили? Все подарки проверили императорские маги, а значит, никакой угрозы там нет.
   Чем имперская свадьба отличается от земной? Да практически ничем! Только вот тамады нет. Эту почетную обязанность выполняют свидетели. В нашем случае Аскольд де Монтекур и Эдгар Третий. Император вел себя словно обычный гость, все время провозглашая новые и новые здравницы, а гости исправно опустошали бокалы. А еще не было дурацких конкурсов. Никаких "попади карандашом в горлышко бутылки" никаких "перекати мандаринку или яйцо", в общем, всего того, что так бесят на свадьбах.
   А еще обошлось без драк. Аристократы все-таки! А может, перед императором устраивать побоище не рискнули. Хотя выпили немало. А с градусом пошло общение. Вот и Аскольд о чем-то беседует с Родионом, причем в самых дружественных тонах. Ник, захватив всех подростков, в том числе и эльфийского происхождения и явно замышляют шалость. Почему именно шалость? Потому что это Ник! Да и вещает он ровесниками что-то горячо, кося взгляд на венценосного батю. Наверняка призывает к большому тарараму. Судя по тому, как синхронно кивают подростки, тарарам уже утвержден и одобрен. Только маленькая виконтесса де Пирон сомневается. Надо срочно линять отсюда.
   - Тимэй, время! - Эдгар, выполняя свои обязанности посаженного отца, переглянулся с Аскольдом.- Гостям есть чем заняться, а вам пора завершить начатое. Мы вас проводим.
   Гости, как по команде вскочили со своих мест и затянули песню. Они пели о том, что сам Единый благословил этот брак, и он обязан быть счастливым. И богатым. И детишек побольше! Я подхватил на руки Викторию, чьи щечки стремительно покрылись румянцем, и направился к лестнице на второй этаж. Император и мой тесть пошли вслед за нами.
   Возле дверей спальни разместилась охрана, в виде Юрмара, Киллая и Колмана. Отвесив поклоны императору, Юрмар распахнул двери. И в этот момент внизу раздался громкий "бум". А потом еще один. Затем что-то взвизгнуло, свистнуло, ойкнуло, шлепнулось, выругалось и заголосило разными тональностями.
   - Нападение?- Встрепенулся Колман.
   Я покачал головой.
   - Николас.
   Эдгар тяжело вздохнул.
   - Я на спальню звуковой порог повешу, чтобы никто не мешал.- Понимающе кивнул Колман.
   - А мы здесь будем. На всякий случай.- Пробасил Юрмар.
   Я поблагодарил их и внес жену в комнату.
  
  
   Утром я проснулся первым. Вика, уткнувшись носиком мне в плечо, тихо посапывала. Глядя на ее лицо, я отчетливо осознал, что именно она стала последним, но очень важным фактором, который помог мне окончательно принять этот мир. Я и ранее утверждал, что мой дом теперь здесь, но именно сейчас понял и принял это окончательно и бесповоротно. Даже поход на Землю казался для меня командировкой в чужой город. Куда неплохо съездить, побродить по улицам, купить пару сувениров и вернуться домой. Странно, я прожил на Земле большую часть своей жизни, а здесь и года не нахожусь, но этот мир для меня ближе и понятней. Может потому что здесь жизнь веселей идет? Ведь если разобраться, я все время чем-то занят. И отношение ко мне в целом положительное. Правда, несколько раз убить пытались, но это уже мелочи! Главное скучать не приходится. Да и с деньгами получше.
   Вика улыбнулась, потянулась и открыла глаза.
   - С добрым утром, жена моя!- Я поцеловал ее в носик.
   - С добрым утром, муж мой!- Этого ей показалось мало, и она стребовала полноценный поцелуй.
   Некоторое время спустя, посетив купальню, мы спустились в обеденный зал. Я окинул помещение внимательным взором, ища следы массовых разрушений, но ничего не обнаружил. Значит, тарарам был не столь ужасающим.
   - А где все?- Спросил я подошедшего Рэдфорда.
   - Кто не уехал отсыпаются.- Пояснил он.- Застолье до глубокой ночи затянулось.
   - А его величество?
   - Император вернулся во дворец. Вместе с его высочеством. Он был очень недоволен поступком сына.
   - Что Ник опять натворил?- Посмеиваясь, спросил я.
   - Да, так! Мелочь!- Отмахнулся старик.- Ничего серьезного.
   А в обеденный зал уже начали спускаться первые ласточки, шумно поздравляя нас со свершившимся бракосочетанием. Виктория тут же уединилась с матушкой, жарко обсуждая что-то и постреливая глазками в мою сторону. А мужской состав потащил меня пить вино. Ну, все как на Земле! Второй день свадьбы!
  
   Еще три дня мы наслаждались семейной жизнью. Гости понемногу разъехались, и наш покой никто не нарушал. Осмотрели мы и подарки. Ну что тут сказать? Дежурный набор, разве что кофеварок и блендеров нет. Зато сервизов из серебра целых пять штук! А еще изрядная сумма золотом и куча ювелирных украшений. И десяток коней, самых известных пород.
   Ник презентовал корону для Виктории, сделанную по всем канонам империи. Вот это он молодец, я совсем упустил из виду, что старая корона виконтессы ей уже не подходит. В империи это случалось часто, не каждая могла найти себе пару, равную по титулу. Да и не все потеряно, несколько дней назад Ник шепнул мне, что император раздумывает патент мне вручить. На графский титул. Вроде бы эльфы настаивают. Сами-то меня ничем не наградили, даже "другом Леса" не назвали. Вот и хотят за счет его величества выехать. Правда, император еще не решил, стоит ли это делать, или нет? Ну а мне и бароном неплохо живется.
   Зато эльфы преподнесли нам два браслета с лечебной магией. Такие вещи были страшной редкостью, и могли спасти человека даже от серьезного ранения. Единственная проблема в том, что после разрядки браслета восстановить его невозможно. Но, вещь очень полезная.
   А еще мне визу открыли в Лес, причем бессрочную. И я уже знаю, как я ею воспользуюсь.
   С особым интересом я распаковывал подарок от двух представителей криминалитета. Блин, хоть бы ворованное не подсунули! А то узнают хозяева свои вещи, вот конфуз будет! А от этих гавриков всего можно ожидать! А подарили они очень красивую брошь в виде розы и два стилета. Роза изготовлена из золота и украшена драгоценными камнями. А вот стилеты напротив, без украшений. Зато изготовлены из отличной стали, с удобными рукоятями и ножнами, которые можно на предплечья цеплять. Хороший подарок, может когда-нибудь и жизнь мне спасет.
   Виктория уже на второй день мягко на крепко взяла управление домом в свои руки. Ее с детства учили этому, ведь мужчины в основном дома не сидят. То на войну сбегут, то с неба звезду добывать. Или дракона навестить едут и заставить его за козла ответить, которого ящер на прошлой неделе сожрал. А женщины в империи реальные хранительницы очага. А я и не против! Все равно настоящая аристократка лучше с этим управится. Эльмира отнеслась к такой смене руководства спокойно, тем более что Виктория управляла мудро, не требуя ничего сверхъестественного.
   Правда однажды я застал Эльмиру в очень печальном состоянии.
   - Что случилось?- Спросил я.
   - Все в порядке, господин барон.- Попыталась уйти от ответа управляющая.
   Но я потребовал у нее ответа и наконец Эльмира созналась.
   - Это все из-за мужа.- Сказала она.- Когда строители сносили старый дом, и строили этот, они уничтожили почти все клумбы, которые он столько лет обихаживал. Мой муж сильно расстроился по этому поводу. Теперь он не знает, что ему делать!
   Я на минуту задумался.
   - Вот что Эльмира, отправь-ка ко мне мужа. Есть для него задание.
   Садовник не заставил себя долго ждать.
   - Вок, вот что нужно сделать.- Сказал я.- Возьми у Эльмиры деньги и построй за домом теплицу. Такую, как у магов бывает. Денег не жалей, бригаду найми самую лучшую. Мага найди, пусть все наладит. Через месяц, или немного позже, я привезу растения, каких ты еще не видывал. Придется их сразу высаживать, а до весны еще далеко. Понял мой приказ?
   - Как есть понял, ваша милость!- Воодушевленный садовник низко поклонился.- Как есть, все сделаю! А что за растения? Цветы или деревья? А какую почву готовить? А как....
   - Стоп, стоп!- Я прервал его.- Я сам еще не знаю какая почва нужна. Но я привезу инструкции, там будет все подробно описано. Ты главное теплицу сделай.
   А на четвертый день со мной связался Тофар и вежливо напомнил, что медовый месяц это святое, но и о походе на Землю забывать не стоит. Дескать, его величество дюже мечи чудесные хочет. Уже и золото для обмена приготовил. И я отправил Юрмара за Нианой.
   В моем кабинете собрались все участники похода. Только вот Ниана еще не дала своего согласия. Да как она могла бы это сделать, ей никто еще об этом не рассказывал. Поэтому я начал именно с Нианы.
   - Ниана, я не буду ходить вокруг да около, скажу прямо. Я хочу предложить тебе одно дело. Не слишком опасное, но очень интересное. Большой прибыли не обещаю, но и внакладе не останешься.
   - Я готова!- Хитро сверкнула глазами бывшая наемница. - Куда идем? Княжество Болор к империи присоединять или степных орков к присяге призывать? А может просто, уничтожим всех драконов? Говорят их расплодилось последнее время слишком много.
   - О как! И с чего такие мысли?- Изумился я.
   - Ну как, вы же на мелочи не размениваетесь!- Ниана оглядела ухмыляющихся Юрмара и Рэдфорда.- О вас такие слухи ходят, что я даже не знаю, какое дело вы сочтете достойным своего внимания!
   - Я знала, что мой муж настоящий герой, но то что он настолько легендарен я даже и не подозревала!- С гордостью, возведенной в квадрат, сказала Виктория.
   - Нет, не все так глобально.- Отсмеявшись, произнес я.- Всего-то надо в другой мир сходить, кое-что забрать и назад вернуться. В мой родной мир.
   - А я подозревала, что не все с вами просто!- Уже совершенно серьезно сказала Ниана.- Да и другие опера не раз за вами странности замечали. Так вот значит, как дело обстоит?
   - Мы идем все вместе.- Продолжил я.- На тебе будет задача прикрывать и оберегать мою супругу. Все-таки одной среди мужчин ей будет нелегко. Там мы пробудем несколько дней, но здесь пройдет месяц. Ты согласна?
   - Согласна!- Кивнула Ниана.- Как я могу такое пропустить? Клянусь оберегать госпожу своим мечом!
   - А вот это не получится.- Обломал я девушку.- В том мире с мечами никто не ходит, так что идем без оружия. Да и опасностей быть не должно.
   - Тимэй, расскажи подробней о своем мире.- Потребовал Рэдфорд.- Надо же знать, с чем мы можем столкнуться.
   - Расскажу. - Пообещал я.- Вам еще надо язык выучить, чтобы хоть немного могли понимать население. И одежду другую подготовить. Кстати, дорогая, лучше всего идти туда в штанах!- Предупредил я Викторию.
   - В штанах?- Благородная дама в штанах не ходит, это для Нианы привычный наряд. В платье на коне особо не поскачешь, да и в бою неудобно.- Хорошо, в штанах так в штанах!
   - Умница!- Я поцеловал пальчики супруги.- Ты достаточно хорошо знаешь русский, поэтому будешь помогать мне в обучении наших спутников. А чтобы дело пошло быстрей, я приобрел несколько эликсиров мастера Зухры. За три дня нам надо многое успеть.
   Но, прежде чем заниматься изучением языка, я вызвал на дом несколько портных и заказал на всю компанию новую одежду. Эскизы рисовал сам, ведь не можем же мы показаться в мелинской одежде? Сразу внимание привлекать начнем, а это совсем ни к чему. Нам надо сделать все тихо и аккуратно. Вполне возможно, что это не последний наш визит на матушку - Землю, не хочу, чтобы в следующий раз нас ждали нехорошие люди.
   Совсем уж земные модели одежды сшить не удалось, но приблизительного сходства добились. Да и на Земле сейчас столько всего разного, что люди не слишком будут на нас глазеть. Разобравшись с одеждой, я начал рассказывать о жизни в России.
   Первым делом я потребовал, чтобы к нам с Викторией обращались на "ты" и по именам. Объяснил, что на Земле я не Тимэй, а Тимофей. Можно просто Тим. Рассказал основы поведения. Сказал, что если на нас нападут хулиганы, по морде бить можно, а вот убивать нельзя. Обрисовал бытовые приборы, которыми пользуются в отсутствие магии. Вопрос с проживанием я уже продумал, ведь в мою однокомнатную квартирку все не поместятся. Есть варианты, разберемся.
   Вечером Вика спросила меня:
   - Тимэй, у вас совсем другая жизнь, в том мире. Скажи, ты о чем-нибудь тоскуешь? Чего-то тебе не хватает?
   - В начале тосковал.- Признался я.- А теперь привык. Пусть здесь все по-другому, но это не значит что хуже. Хотя есть одна штука, без которой женатому мужчине на Земле было бы трудно.
   - Какая?- Заинтересовалась Виктория.
   - Гараж!- Торжественно возвестил я.
   - А что такое гараж?
   - О! Это сакральное место, где мужчина чувствует себя по-настоящему свободным!- В моем голосе прорезались возвышенные нотки.- Там можно расслабиться, отдохнуть от забот и невзгод, обсудить с другими мужчинами философские вопросы и решить самые важные проблемы!
   - А у тебя был гараж?
   - Был. Да и сейчас есть, только там!
   - Когда мы будем на Земле, ты мне покажешь свой гараж?
   - Прости, дорогая, но женщина не в силах оценить всю прелесть гаража, весь его смысл! Лучше я тебя отведу в сакральное место для женщин. Салон красоты называется!
  
  
   Отправляться на Землю было решено из замка Зоренга. Его портал вполне подходил для этой цели. Зоренг созвал авторитетную комиссию магов, работающих над этим проектом.
   - Тимэй, если наши расчеты верны, на Земле прошло чуть больше месяца.- Проводил последний инструктаж магистр.- Пройдя через портал, вы окажетесь на том самом месте, где мы встретились. Ну, плюс-минус пара метров. Когда вы закончите свои дела, тебе нужно будет активировать вот этот маяк.
   Он протянул мне метровый штырь из свитых вместе медных прутьев.
   - Вот тут три кольца, их нужно совместить вот в таком порядке. Как только мы получим сигнал, портал будет открыт. У вас будет около трех минут, чтобы пройти в этот мир.
   - Так, а что по грузу? - Поинтересовался я.- Сколько мы можем взять? И вдруг возвращаться мы не одни будем? Возможно, чтобы еще люди через портал сюда прошли?
   - Без проблем! Вообще обратный портал рассчитан не на вес или количество объектов, а на время. Сколько успеете за три минуты загрузить, столько и пройдет.
   - Это хорошо, значит можно с запасом всего набрать.- Обрадовался я.
   - Тимэй, только помни, никаких технологий!- Строго сказал Тофар.
   - Я помню! Только простые вещи!- Пообещал я.- Ну что? Может пора?
   - Подожди.- Остановил меня Зоренг.- Вот-вот должен его высочество Николас подъехать. Эдгар разрешил ему проводить вас.
   Ник приедет? Что-то у меня возникают смутные сомнения! Зная характер принца от него всего можно ожидать. А случись что, император с меня шкуру спустит!
   Но когда Ник вошел в портальную, я не смог удержатся от хохота. Да и не я один, хотя остальные хихикали украдкой. Дело в том, что принца сопровождали три гвардейца. Двое по бокам крепко держали его за руки, а третий шел позади. В руках у него была крепкая веревка, другой конец которой был обвязан вокруг пояса Николоса. Император тоже хорошо знал своего отпрыска и предпринял меры, чтобы сынок в портал за нами не нырнул.
   - Чего смеешься?- Мрачно взглянул на меня принц.
   - Да так, анекдот вспомнил.- Отмазался я.- И вообще, нам пора на Землю. Но ты не переживай, я тебе подарок привезу!
   Ник только тяжело вздохнул. Его можно было понять, такое приключение сорвалось! Но ничего! Если у нас все пройдет удачно, может император еще одну экспедицию организует. Тогда я сам насчет Ника похлопочу.
   - Все! Время!- Зоренг дал отмашку.- Порядок такой: сначала идет Тимэй, затем Виктория, Рэдфорд и Ниана! Замыкает Юрмар! На той стороне сразу отходите в сторону, чтобы другим проход освободить! Готовы?
   - Готовы!- За всех ответил я.
   - Тогда пошли! Да хранит вас Единый!
   Портал затянулся знакомой дымкой и я, глубоко вздохнув, ринулся на Землю. И, лишь шагнув на ту сторону, тут же оказался по самую ватерлинию в сугробе! Блин, а за мной же остальные идут! Надо им место освободить! Но не тут-то было! Передвигаться в таком количестве снега быстро не получалось, и Виктория, натолкнувшись на меня, скатилась в сугроб по правую руку. По левую, с приглушенным ругательством ушел Рэдфорд. Ниана, заставив меня ткнуться мордой в сугроб, перекувыркнулась и замерла впереди. А Юрмар всей своей тушей приземлился прямо на мою спину.
   - Ну, здравствуй, Родина!- Пробормотал я, отплевываясь от снега.
  
  Глава 20
   - И там зима и здесь зима! - Ворчливо заметил Рэдфорд, принимая вертикальное положение.- И мы прямо посреди сугроба!
   - Блин, и как это я не додумался?- Поддержал я старика.- Здесь же пустырь! Никто зимой снег чистить не будет! Надо было другое место выбирать.
   - Ладно, хватит вам причитать, давайте выбираться.- Остановил нас Юрмар.- Я вон там огни вижу!
   Благодаря расчетам Зоренга и его команды, мы оказались на Поле Чудес, откуда я и попал в другой мир. По крайней мере, я очень надеялся, что это именно тот пустырь, а не еще какой-нибудь. Пустырей в России много. Да и Россия ли это? Пока не выберемся к цивилизации - не узнаем.
   Путь к цивилизации лежал через нетронутые снежные заносы. Сибирь, однако! Снега здесь не меньше чем пустырей. Я пер впереди, как бульдозер, пробивая путь остальным. Но вскоре умаялся, и меня сменил Юрмар. Потом снова я.
   Наконец мы достигли края пустыря. Тут дороги чистили постоянно, так что путь наш стал намного приятней. Нет, точно мой город! Вот только какое число сейчас? И сколько времени? На улице темно, так сразу и не поймешь, вечер, ночь или утро? Но народу мало. Мои спутники ошеломленно смотрели на многоэтажные дома, к которым мы подходили. Хоть я и рассказывал, но увидеть собственными глазами это не то, что рассказы слушать.
   - Любимая, ты как?- Спросил я Викторию, отряхивая ее шубу от снега.
   - Ничего, только голова немного кружится.- Через силу улыбнулась она.
   Что это с ней? Не могло наше покорение снегов Сибири так на нее воздействовать? Блин! Это же из нее магия выходит!! Она же одаренная была, только дар заблокировали! А сейчас блокировка слетела, и ее магическая сила уничтожается негативной, для магов, аурой Земли. Стоп, Зоренг говорил что если магией не долго пользуешься, то и особых изменений быть не должно. Вот если бы на ее месте был волшебник с двухсотлетним опытом, ему бы кирдык настал. А тут совсем другой случай.
   - Ух, все мне уже лучше!- Подтвердила мои мысли Виктория.
   И действительно, вон даже румянец вернулся, а то бледная была.
   - Не переживай, я в порядке.- Виктория улыбнулась мне.- Только вот что это было?
   - Это из тебя магия вышла.- Сказал я.- Помнишь, я рассказывал, как Зоренг чуть не помер здесь. А у тебя хоть дар и заблокирован был, но все же был. А теперь нету.
   - Ну и не надо! - Вика снова улыбнулась. - Это даже к лучшему. Все к лучшему!
   - Тимэй, куда дальше идем?- Дернул меня за рукав Рэдфорд.
   - Сейчас, аборигена поймаем, уточим время и наметим маршрут.
   Абориген нашелся быстро. Какой-то мужик спешил по своим делам и попался нам навстречу.
   - Эй, уважаемый, время не подскажешь?- Окликнул я его.
   Мужик затормозил, оглядел нашу компанию, отметил протоптанную трассу в снегу и поинтересовался:
   - А вы что, через пустырь шли? По снегу? Дурные или не местные?
   - Мы передовой отряд инопланетных захватчиков!- Возвестил я.- Нас высадили в этом месте, чтобы мы именно отсюда начали порабощение человечества! И не будет пощады никому! Вся власть зеленым человечкам! Только вот я часы на летающей тарелке забыл, а наступление надо в определенное время начинать. Иначе эффект не тот будет! Так который час, землянин?
   - Шесть утра, без двух минут.- Ухмыльнулся абориген.- А может, не будете Землю захватывать? Она грязная, ископаемых мало осталось. Хотите я вам тещу подарю? Для опытов?
   - Нет, мужик.- Вздохнул я.- Начальство сказало захватить, значит будем захватывать! А тещу себе оставь, нам такое добро без надобности.
   - Эх, и тут не везет!- Пожалился мужик и пошагал дальше.
   Вот так, развеселил человека и на весь день ему хорошее настроение обеспечил. Добро делать надо! Особенно, если тебе это ничего не стоит.
   - Тимэй, а он нас умалишенными не сочтет?- Опасливо спросила Ниана.
   - Нет, тут каждый второй умалишенный. Правда, многие об этом не догадываются.
   Я извлек из кармана свой многострадальный смартфон. Ну-ка, посмотрим действует ли он еще? Набрал проверку баланса. Ответ пришел мгновенно. Надо же, еще не отключили! Набрал номер телефона.
   - Алло, Сергей Васильевич? Не разбудил? Это сосед беспокоит.
   - Тимоха? Сукин сын, ты куда пропал? - Донеслось в ответ.- Твоя сеструха ко мне приходила, да и коллеги твои бывшие вопросы задавали! Ты в курсе, что тебя в розыск объявили? Как без вести пропавшего?
   - Уже нашелся. - Успокоил я его.- Серега, а ты сейчас случайно не на колесах?
   - Пока на колесах, хотя уже домой собирался. А что? Подвести надо?
   - Ага! Только я не один. Нас пятеро. Вместимся?
   - Разберемся! Куда подъехать надо?
   - На Тургенева, последний дом возле Поля Чудес.
   - Сейчас буду! Ждите!
   Я сунул аппарат в карман.
   - С кем ты сейчас разговаривал?- Спросил Рэдфорд.
   - Сосед это мой. Хороший мужик, бывший военный. Недавно на пенсию вышел. Теперь таксует.- Пояснил я.- До моего дома далеко топать, вот он нас и подвезет.
   - Таксует?- Не понял Юрмар.- Это что-то вроде извозчика?
   - Ага! Сейчас увидишь, на чем мы тут ездим!
   Через пару минут, осветив нас фарами, подъехал белый "Филдер". Большая машина, хорошая.
   - Тимоха! ну ничего себе вырядился! - Серега выскочил из машины.- Дай хотя я тебя обниму, пропажа!
   - Я с мужиками не обнимаюсь!- Категорично заявил я.- Тем более ты небритый! Фу!
   - Ну, не хочешь обниматься, тогда садись в машину. Это друзья твои?
   - Почти. Вот моя жена, Виктория. А это Нина, Юрка и Старый. Можешь его так звать, он не обижается. По обмену опытом приехали. Из дальней заграницы.
   - Женился? Ну, ты даешь! А говорил, холостяком помрешь!
   - Помирать раздумал, пришлось женится.
   - Ладно, садитесь. По дороге поговорим.
   Хоть машина у Сереги большая, нам пришлось усадить Ниану на колени к Юрмару, против чего он вовсе не протестовал. Рэдфорд и Виктория так же разместились на заднем сидении, а я занял переднее. Мелинцы с любопытством разглядывали внутреннее убранство автомобиля, принюхивались к неизвестным запахам. Серега искоса взглянул на них и тронулся.
   - А теперь рассказывай!- Потребовал он.
   - Видишь ли, в чем дело, - начал я.- Как я уже сказал, помирать я раздумал, зато решил жениться. А где жену взять? У нас девчонок много, да не по душе как-то. Решил я невесту украсть. Хорошую ведь просто так не отдадут, самим нужна. Значит только кража. И двинулся я на Уральские горы, чтобы значит, по горным обычаям жену добыть.
   - А почему не в Кавказские горы?- Поинтересовался Серега.
   - Они далеко, а я ленивый!- Отмахнулся я.- Вот, значит, прибыл я на Урал, выяснил, где самая красивая и добрая девушка живет, ну и умыкнул ее, темной ночью!
   - И что, для этого надо было полтора месяца отсутствовать? Там же делов на две минуты! Приехал, украл, уехал!
   - А погоня? За нами же погоня была! Вот следы запутывал.
   - Был ты балаболом, им и помрешь!- Констатировал Сергей.- А если серьезно?
   - А если серьезно, то был я далече, отсюда не видать.- Мягко отрезал я.- Ты мне лучше скажи, ты у Таньки сейчас живешь?
   - У нее.
   - А квартиру сдавать не надумал?
   - Да хотел, только пока не решился. Есть предложение?
   - Есть. Уступи свои хоромы на несколько дней. Денюжкой не обидим.
   - Лады. Вот ключи. Там все в порядке, белье чистое в шкафу. Только продуктов нет.
   - С этим мы разберемся. Спасибо, Серега. Деньги мы тебе на днях отдадим.
   - Да, ладно! Что я тебя не знаю! - Махнул рукой Сергей. А потом взглянул на меня совершенно серьезно.- Тим, а ты случайно это время не на Донбассе был?
   - С чего ты взял?- Опешил я.
   - Изменился ты очень. И взгляд у тебя другой совсем стал. Да и товарищи твои, сразу видно, еще те волчары. Особенно Старый.
   - Нет, Серега, на Донбассе я не был.- Честно ответил я.- Хотя за это время разное случилось. Но рассказывать об этом не хочу, ты уж прости.
   - Понимаю. Ладно, помощь будет нужна - где найти меня знаешь. Вот и приехали.
   "Филдер" затормозил у родного подъезда. мы выбрались наружу, и Серега уехал, окинув нас напоследок очень внимательным взглядом.
   - Пойдемте!- Скомандовал я.
   Мы поднялись на третий этаж. Щелкнув замком, я отворил дверь своей квартиры. Да, а сестренка была здесь недавно, пыли совсем нет.
   - Вот и мое жилище.- Сказал я.- Все мы здесь не поместимся, так что вам троим придется пожить в квартире напротив. Это Сергея квартира, но он сейчас в другом месте живет.
   - Какие маленькие у вас комнаты! - Поразилась Виктория, оглядывая мою однушку.- У нас прислуга живет лучше!
   - Что поделаешь, населения у нас много, места для больших домов не хватает.- Развел я руками. - Да и дорого все. А я здесь больших денег не нажил. Пойдемте, я вам другую квартиру покажу.
   Показав Серегины апартаменты (у него комнат аж целых две) и распределив спальные места ( Ниану в одну, мужиков в другую), я провел краткий ликбез по бытовой технике. Чайник, микроволновка и холодильник имперцев особенно не впечатлили, зато телевизор поразил их до глубины души.
   - Что это?- Спросила Ниана, заворожено глядя в экран.
   - Это специальный прибор, который предназначен нести разумное, доброе, вечное, сообщать последние новости, обучать и промывать мозги до кристального блеска. - Пояснил я. - Ну, поняли что тут и где? Пойдемте ко мне в квартиру, будем план действий составлять.
   Дома я сразу включил компьютер. А вот интернет отрубили, злодеи меркантильные! Подумаешь, не оплатит вовремя! Ладно, с этим разберемся. Тем более что интернет мне нужен. Зато дату выяснил. Действительно, почти полтора месяца прошло.
   - Тимэй, а почему ты сестре не позвонишь?- Спросила меня Виктория.- Она же волнуется.
   - Потому что не хочу тебя вдовой оставлять.- Ответил я.- Мало того что я исчез в неизвестном направлении, так еще и будить утром в воскресение? Я не смертник! Вот через пару часов и позвоню.
   - Твоя сестра такая суровая?- Поразилась супруга.
   - Нет, она добрая.
   Сестренка у меня золотая! Просто строгая малость. И служба сказывается. Майор полиции она, начальник отдела дознания. Да и старше она меня.
   Я заглянул в холодильник. Да, у меня там и так запасы невелики были, так и те сестренка на помойку отправила. В принципе правильно, за это время все испортилось бы. Стоп, у меня же конфеты есть шоколадные, да и пара плиток горького найдется! А еще бутылка хорошего коньяка и вино. Для особого случая держал.
   Я налил дамам вина, а мужчинам по тридцать грамм коньяка. Раскрыл коробку конфет, поломал шоколадку.
   - Давайте отметим наш удачный переход!- Предложил я.- Дай Бог чтобы и обратно без проблем!
   Мы пригубили напитки.
   - Ох, вот это штука!- Восхищенно произнес Юрмар, распробовав коньяк.
   - Еще бы! Настоящий мужской напиток!
   - Вино неплохое, но не совсем привычное.- Тактично сказала Вика.
   Ну, да! Всю жизнь пить только натуральное вино и попробовать то, что продают у нас в магазинах? Даже не смешно! Тем более что я не слишком дорогое вино покупаю.
   - Вика, скушай лучше вот эту штучку. - Я протянул ей коробку ассорти.
   Моя супруга взяла конфетку, оглядела ее со всех сторон и осторожно откусила половинку. Прикрыв глаза она медленно начала жевать, но быстро распробовав принялась уничтожать сладости. Ниана помогала ей в этом благородном деле, а нам, мужика выделили только по одной конфетке. А я от шоколада отвык! Ничего, еще купим.
   - Предлагаю вот что, - начал я.- Сейчас я схожу за продуктами, так как время раннее и другие вопросы мы пока не решим. Юрмар, пойдешь со мной, поможешь сумки донести. А вы пока сидите здесь, телевизор смотрите.
   - Нет, мы тоже хотим!- Возразила Виктория.- Тимэй, мы в твоем мире ненадолго, нам все интересно. А где вы продукты берете? Тут есть рынок, который работает даже ночью?
   - Не совсем рынок, но есть. Ладно, пошли все вместе.
   Была у меня заначка, так, на черный день. В коробке с рыбацкими принадлежностями прятал. Двадцать тысяч не такие уж огромные деньги, но на продукты хватит. А там золото продадим, разживемся наличкой. Правда, дело это не из легких, но я справлюсь.
   Идти далеко не пришлось. Супермаркет в соседнем квартале работал круглосуточно, и не раз выручал меня. Выбор там, на мой холостяцкий взгляд, был вполне приличный. Но вот удовлетворит ли он иномирцев? А самое главное, выдержал ли их организмы привычные для землян продукты? Постараюсь не приобретать откровенную химию.
   Но это оказалось гораздо трудней сделать, чем мне казалось. Виктория и Ниана объединившись единым фронтом сначала засыпали меня сотней вопросов, по поводу того или иного цветастого пакетика, а потом потребовали приобрести всего и побольше. Еле смог уговорить, не покупать весь магазин оптом. Продавцы и кассиры наблюдали за нами раскрыв рты.
   Пакеты получились просто огромными. Мужская часть группы тоскливо переглянулась, и потащила добычу в пещеру. А еще есть магазины косметики и одежды! Ох, чую веселые денечки!
   Вернувшись в квартиру, я приступил к готовке завтрака. Если честно, я просто убивал время. Все-таки не просто перечеркнуть прошлую жизнь. Когда я оказался в империи и мне сказали что возвращение на Землю невозможно, я смирился. А теперь я вернулся. Хоть и ненадолго. Но воспоминания обрушились на меня со страшной силой. Сколько всего было в моей жизни! Беззаботное детство, хулиганская юность. Первая любовь, первая драка, трудности жизни в России и их преодоление. Несправедливости, нехватка денег, отчаянье и торжество разума над системой. А потом первый класс.
   Вика уловила, что меня хандра накрыла. Она оставила просмотр мультфильмов и подошла ко мне.
   - Тимэй, ты загрустил? - Спросила она, обняв меня.
   - Немного.- Не стал скрывать я.- Это просто воспоминания. Не переживай, я уже в порядке.
   Вика поцеловала меня, и все печальные мысли улетучились как обещания политика.
   - Все! Звоню сестре!- Решился я.- Сестренка, привет!
   - Тим? И где ты сейчас находишься?- О-о-очень ласковым голосом спросила она.
   - Дома. Сижу на диване, смотрю телевизор. Спасибо что уборку у меня сделала.
   - Всегда пожалуйста! Ты только дома будь, я сейчас приеду! И думай, как оправдываться будешь!
   Машину сестренка водила отлично и через пятнадцать минут она позвонила в дверь.
   - Привет, Катя! Завтракать будешь?- Спросил я, впуская ее в квартиру.
   - Ты-ы-ы-ы!- Прошипела она, но внезапно осеклась, обнаружив незнакомых людей.- Где ты был?
   - Катюша, давай спокойно сядем и я тебе все расскажу.- Миролюбиво сказал я.- Кстати познакомься, это Виктория, моя жена.
   Катя медленно выдохнула и прошла в комнату.
   - Рассказывай! - Потребовала она, садясь в кресло.
   - Расскажу! -Легко согласился я.- Только сразу в психушку не звони. Дай позавтракать спокойно!
   И я начал рассказывать. Все, без утайки. Как я по пустырю шел, как за Зоренга вступился, как в другом мире оказался. О своих приключениях в империи Мелин. Продемонстрировал шрам от арбалетного болта. Познакомил со своими спутниками. Катя внимательно слушала, умело задавая вопросы.
   - И это все правда? - Спросила она в конце рассказа.
   - Чистая!- Поклялся я.- У меня и материальные доказательства есть! Юрмар, тащи наши мешки!
   Здоровяк принес два рюкзака. В них лежали слитки, выделенные императором для приобретения чудесных мечей. Почти пятьдесят килограмм. Эдгар не поскупился. Хотя этого было слишком много, отказываться я не стал. Деньги еще пригодятся. Мне тут многое закупить надо.
   Но, кроме золота я еще кое-что прихватил. Плохим бы я был братом, если бы сестренке подарки не привез.
   - Вот, смотри, здесь золото. И здесь золото. А это для тебя.- И я подал ей небольшой ларец.
   - Что здесь?- Спросила Катя, принимая дар.
   - Это для тебя сувениры.
   Катя открыла ларец и уставилась на грудку ювелирных украшений. Зная, что она больше любит серебро, чем золото, я скупил в ювелирной лавке несколько комплектов. Серебро с сапфирами и изумрудами. Просто серебро. Серьги, кольца, броши. Два колье. Браслеты. В общем, отличный подарок для любой женщины. И недорого, всего два черных алмаза. Самых маленьких.
   - Теперь веришь?- Спросил я.
   - Верю.- Кивнула Катя.- Значит, ты всего на несколько дней приехал? И возможно, больше мы не увидимся? Так? Может вам лучше здесь остаться? Здесь тоже можно жить достойно. Ты ведь такой вариант продумывал? Так?
   - Так!- Признался я.- Пойми, там у меня совершенно другая жизнь. А может и ты со мной?
   - Нет, Тимка, меня фэнтези не прельщают. - Отказалась сестренка.- Это ты всегда и везде приключения находил. И каковы твои планы?
   - Завтра пойду к Зинаиде Петровне, нотариусу. Перепишу на тебя квартиру и гараж. А машина моя где?
   - Где, где? В гараже! Когда ты пропал, ребята весь город на уши поставили! Нашли твою "шестерку", нашли тех придурков которым ты морды подпортил. А дальше пустота! Ты словно в воздухе растворился! Кстати, зайди в отдел, напиши объяснение, чтобы дело по твоему розыску прекратили! А машину пока мою возьми. Тебе она сейчас нужней. В страховку ты вписан, доверенность сделаем. ты мне скажи, как золото сбывать собираешься?
   - Да уж не в ломбард потащу! - Фыркнул я.- Хочу через Тихого продать.
   - Через Тихого? - Сестра задумалась.- Да, наверное это лучший выход. Тем более время ограниченно. Но полной цены ты не получишь!
   - Это я понимаю. Сумма все равно будет огромная.
   - Вот что!- Катя хлопнула ладонью.- Бери машину и езжай к Петровичу. Бойцов своих забери, а мы тут пошепчемся по-женски.
   - Я стопку коньяка выпил.- Предупредил я.
   - Значит езжай аккуратно.- Отрезала сестренка.- И как будто ты всех ДПСников в городе не знаешь! С Барсуком, начальником ГИБДД, совсем недавно на рыбалке был!
   - Хорошо.- Согласился я.- Тогда мы поедем. Время терять не стоит! Мужики, на выход!
   Сев в Катькину "калину", я дождался пока Юрмар и Рэдфорд займут места, и повернул ключ. Двигатель завелся сразу.
   - Хорошие у вас повозки.- Отметил Рэдфорд.- Быстрые. Удобные. А трудно ей управлять?
   - Нет, главное навык и знание правил.- крутя баранку ответил я.- Чтобы управлять ею надо сдать экзамен. А так, ничего сложного. Не трудней чем на коне скакать.
   - И движется так мягко!- Продолжал оценивать автопром ветеран.
   - Не всегда. Бывает сел за руль, и поскакал! - Ухмыльнулся я.
   - Пахнет у вас плохо. - Поморщился Юрмар.
   - Что поделаешь, такова плата.
   Несмотря на воскресный день, Петрович трудился в кузнице. За шумом оборудования он не услышал, как мы подъехали. Зато он увидел меня, как только я вошел.
   В течении пятнадцати минут я был вынужден выслушивать нецензурный монолог кузнеца, а плохих слов Петрович знал много. Его даже не смутило что я пришел не один. Наконец я уловил момент, когда Петрович набирал воздуха в грудь для очередной порции оскорблений, и мгновенно выпалил:
   - Петрович, а я твои мечи продал! С прибылью! С большой прибылью!
   - Да черт с ними, мечами! Я думал, что тебя в живых уже нет! Где ты шлялся?
   - Ох, чувствую, сегодня у меня мозоль на языке образуется.- Вздохнул я и начал рассказ.
   Вот Петрович поверил мне сразу и бесповоротно. И слушал словно сказку. Охал в нужный момент, смеялся над моими похождениями, сочувственно кивал. Обрадовался сообщение о моей женитьбе. Посмотрел фото Вики в смартфоне, поздравил и одобрил. Наконец мы дошли до сути.
   - Петрович, сколько у тебя готовых мечей есть в наличии?- Спросил я.- А сталь осталась?
   - Мечей у меня сейчас тринадцать штук.- Обрадовал меня Петрович.- Еще десяток кинжалов и три топора. И сталь на полтора десятка.
   - Отлично!
   - Еще восемь мечей я уже продал, - добавил Петрович.- Извини, я же не знал что они такие ценные.
   - Ну, ценные они только там.- Заметил я.- Но ты прав, твои клинки могут хорошим людям жизнь спасти. Называй цену, Петрович! Если хочешь, мы заплатим золотом!
   Последнюю фразу я произнес голосом Черного Абдулы. Петрович усмехнулся.
   - Я мзду не беру, мне за державу обидно! - С чувством ответил он.- Золото - вещь хорошая. Если из него подкову сделать, да богатым придуркам впарить, можно же неплохую прибыль получить! Давай так, с тебя за все пять кило золота. Нормально?
   - Нет!- Воспротивился я.- Семь! Император скупостью не страдает. А я меньше за твой труд заплатить не смогу. Лучше скажи, у твоего приятеля с завода можно еще такой стали раздобыть?
   - Не знаю.- Честно признался Петрович.- Но я спрошу.
   - Петрович, а ты сам не хочешь место жительства сменить?
   - Нет, Тимоха. Кузнецов и там хватает. А я молотом ковать отвык. Все пневмо и пневмо. А полировка? Вручную полировать? Нет, не для меня все это. Зато я могу достать на заводе присадки разные. И полный состав стали написать. С процентовкой.
   - Вот за это спасибо! - Обрадовался я.- Тогда давай клинки и сталь, а золотишко я тебе завтра доставлю. П рукам?
   - По рукам!
   Обрадованные Юрмар и Рэдфорд таскали в машину клинки и бруски стали, а я продолжил разговор с Петровичем.
   - Еще один заказ есть. Правда, не совсем по твоей части, но там ничего сложного. Вот такие штуки сделать сможешь?
   - Так.- Кузнец разглядывал мой чертеж.- Понимаю, зачем тебе это. Сделаю! За два дня сделаю. Завтра мужики подойдут, вот их и озадачу. Сколько штук?
   - Четыре. Думаю хватит. Еще швеллера нужны.
   - Это уже сам покупай. Вон, за углом торгуют. Только сегодня не работают.
   Распрощавшись с Петровичем, я сел в автомобиль.
   - Так, чем бы сейчас заняться?- Вслух сказал я.- К Тихому завтра поеду, а значит, налички нам сегодня не видать.
   - Кто такой Тихий?- Спросил Юрмар.
   - Тихий? Вор. Ну, не совсем вор, он раньше вором был, а теперь уважаемый человек. Бизнесмен. Но, слово держит, кидать не любит. Вот ему я золото и продам. Правда он в соседнем городе живет. Да и сначала надо с родственником его поговорить. Сам Тихий меня и слушать не станет. Точно, сейчас мы этот вопрос и решим.
   Я видел Тихого, или как его именуют в миру, Тихонского Павла Алексеевича, только раз в жизни. Да и он меня не знает. Лезть напрямую дохлый номер. Зато я хорошо знаю его двоюродного брата. Вадим в криминал никогда не лез, да и зачем это ему? Он автомеханик от бога! Любую машину с закрытыми глазами разберет и соберет. Брат ему немного финансами помог, так теперь половина автомастерских в городе Вадьке принадлежит. К нему на диагностику заранее записываются. Мы с Вадькой были в хороших отношениях, думаю, не откажет в малой просьбе. К тому же, Вадька славится тем, что совершенно не болтлив. Ему можно поведать любой секрет и не переживать что информация уйдет налево.
   Я схватился за телефон.
   - Вадя, здорово! Как жизнь, как здоровье?
   - Привет, Тимоха! - Ни сколько не удивился моему звонку Вадим.- Слышал, что ты пропал да с концами. Врут, оказывается люди?
   - Не совсем. Скорее информацией не владеют. Вадя, разговор к тебе есть. И не по телефону. Можем сейчас встретится?
   - Проблемы?- Напрягся он.
   - Нет.
   - Ты на машине? Подъезжай к кинотеатру, я там через пять минут буду.
   У кинотеатра Вадим оказался раньше меня. Его "лексус" приветливо посигналил, приглашая припарковаться рядом.
   - Ну, рассказывай, что у тебя случилось?- Спросил Вадим закуривая сигарету и протягивая мне пачку.
   - Спасибо, бросил.- Отказался я.- Деньги мне нужны, Вадя. Много денег. И срочно.
   - Много не займу, а вот пару тысяч зеленых могу. Отдашь когда сможешь.
   - Нет, такой суммой не обойдешься. Мне бы с братом твоим двоюродным поговорить. Есть у меня кое-что интересное, да вот продать не так просто.
   - С Пашей? Тимоха, не тяни резину, говори все как есть!- Потребовал он.
   - Золото. Много. Надо продать.- Коротко изложил я вопрос.
   Вадька задумался. Зная, что из-за пары колечек и обрывка цепочки я бы к нему не пришел, он отнесся к разговору серьезно.
   - Сколько и в чем?
   - Килограмм сорок. В слитках. Без пробы и маркировки.
   - Ох, ну ничего себе?- Выпучил он глаза от удивленья.- Откуда? Ты что, Форт-Нокс взял?
   - Что ты? Нет, я клад нашел. Приснился мне мужик, в кителе адмиральском, и говорит, я неподалеку заначку сделал, мне говорит, она уже не к чему, возьми себе. Чебурек купишь, или там кока-колы. Я проснулся, лопату взял, и пошел копать. Оказалось, вещий сон был.
   - Ясно. Как всегда правды от тебя не услышать.- Констатировал Вадим.- Золото всегда в цене. Я поговорю с Пашкой.
   - Только сейчас у меня его нет.- Сразу обозначил я. И не соврал, золото в прихожей моей квартиры лежит.- Но, когда получи от тебя отмашку, ребята привезут. И поддержка с моей стороны будет. Извини, я никого обидеть не хочу, но сумма слишком большая для меня.
   - Это понятно!- Отмахнулся Вадим.- Никто обижаться и не планировал. Как тебе лучше, чтобы ты к Пашке, или он к тебе?
   - Давай он тебя навестить приедет, здесь и вопросы решим. - Предложил я.
   - Хорошо, но я ничего не гарантирую. Сейчас же к брату съезжу. Все равно собирался.
   На том и решили.
  
  
  Глава 21
   Деньги у Вадьки я все же взял. Не две тысячи долларов, рублями обошелся, но выгреб всю наличность из его бумажника. До продажи драгоценного металла. Мне сейчас деньги нужны, времени мало, а я хочу многое успеть.
   Распрощавшись со старым приятелем, я направил колеса автомобиля в сторону рынка. Рядом с этим местом свободной торговли располагался букинистический магазин. Книжки там продавали, по бросовым ценам. Попутно решил заправиться, бак уже почти пустой.
   - Тимэй, это что?- Спросил Рэдфорд, когда мы остановились у заправки.
   - Понимаешь, повозке, на которой мы едем, необходимо топливо. Ну как овес для лошади. Без него повозка вмиг колеса протянет. Вот в этом месте топливо и продают. Сейчас накормим нашего железного коня и дальше поедем.
   Я сбегал к оператору, оплатил бензин, и вернулся к автомобилю. Мужики, пользуясь временной остановкой, выбрались из салона, дабы ножки размять. И застыли как соляные столбы, дружно направив свои взгляды в одну точку.
   - Эй, вы чего?- Встревожился я.
   Проследив направление взгляда, я расхохотался. Рядом с заправкой стоял рекламный щит, на котором красовалась яркая фотография. Море, пляж, пальмы и очень красивая девушка в бикини. С банкой прохладительного напитка в руке. А эти два товарища смотрели на рекламный щит, словно на все семь чудес света в одоном месте. Кадыки их периодически судорожно дергались. Нет, все-таки реклама это сила! Только взглянули, а уже пить хотят! Жаждут! Готовы прямо с места рвануть, вот только направления не знают.
   - Это что? Тут бордель поблизости?- Еле смог выговорить Юрмар из-за пересохшего горла.
   - Нет, у нас с борделями одновременно плохо и хорошо. Официальных нет, а так развлечение всегда найти можно. - Усмехнулся я, заправляя бак.
   Хорошо, что сейчас зима. Девушки в шубах и пуховиках ходят. Иначе имперцы или по сердечному приступу на брата отхватили, или голов лишились. Потому что шеи бы перетерлись. А их еще просмотр телевизионных программ ожидает, а там реклама куда круче! Надо будет успокоительным запастись.
   В букинистическом магазине я обнаружил настоящее сокровище. Учебники, изданные в основном в советское время, по металлургии, химии, геологии. Математика, геометрия, физика. Описание простейших механизмов. Пособия для различных технических отраслей. Причем написанные доступным языком. Выгреб все, что могло быть полезно империи. Не знаю, пустит ли Эдгар все это в ход, но я все эти книги ему притащу. Правда, их надо будет перевести на мелинский язык, так что я еще озаботился и словарями технических терминов. Я сам не слишком большой специалист в этих делах.
   Особенно меня порадовал учебник по картографии. Толстый, солидный, подробный. Помню я карты имперские, два лаптя, три локтя! Свернуть в том месте, где два года назад мухомор с надломанной шляпкой рос. Уж это точно пригодится! И купцам, и путешественникам и военным.
   А еще медицина и фармацевтика. Маги могут почти любую болезнь вылечить, да только услуги их не всем по карману. В больших городах есть бесплатные лечебницы, но туда попасть не так просто. А бедняки у травников лечатся. Может стоит гильдию врачей организовать? Забота о населении прямая обязанность императора.
   Я прекрасно осознаю, что любой преподаватель за такую подборку литературы проткнул бы меня указкой, а потом еще и доской по темечку припечатал. Книги подобраны без системы и многого не хватает, но я-то не специалист! Что было, то и взял. Даже частичная информация лучше, чем вообще ничего.
   А особенно я рад что учебники советского периода. Я таким больше доверяю. Может я и не прав, но профессора, что сейчас в академиях преподают тоже по советским учебниками учились. А они умные!
   Забив салон автомобиля доверху, я решил, что для первой поездки сделал достаточно.
   - Поедем домой, мужики, обедать пора. Да и места свободного уже нет.
   - Есть хочется! - Подтвердил голодным урчанием желудка Юрмар.
   - Тимэй, твой друг сказал, что несколько мечей он уже продал.- Внезапно сказал Рэдфорд.- Может, есть смысл попробовать выкупить их?
   - Я тоже об этом думал.- Кивнул я.- Как только нормальными деньгами разживемся, обязательно попробуем.
   Мы с Юрмаром оставили Рэдфорда следить за машиной, а сами нагрузились книгами и направились в квартиру. Стучать пришлось ногой. Дверь открыла сестренка.
   - Книги? Правильно я тебе это и хотела подсказать.- Одобрила она. - Сгружайте сюда в угол.
   - Как Виктория?- Спросил я пристраивая источники знаний.
   - Плачет!- Хмыкнула сестренка.- Вместе с Нианой.
   - Что!?
   Я рванул в комнату даже не скинув обувку. Моя жена сидела на диване, обнявшись с бывшей наемницей. И обе дамы тихо рыдали, орошая слезами одежду. Что за черт?! И тут я бросил взгляд на работающий телевизор. О! Все понятно! Заключительная сцена "Титаника". Ну, сестренка, ну удружила! Не могла что-нибудь более щадящее поставить? На неокрепшую психику людей, которые никогда фильмы не видели, "Титаник" действует, словно ядерная бомба! Надо было с комедии какой-нибудь начать. Ладно, пусть поплачут. Это не смертельно, а мне еще книги таскать.
   Перетаскав добычу и омыв усталые физиономии, мы приступили к обеду. Дамы уже пришли в себя, и только покрасневшие глаза и немного распухшие носы указывали на перенесенное потрясение.
   - Что успел сделать?- Спросила Катя, подкладывая Виктории салат.
   - С Петровичем договорился, книги купил, а еще с Вадькой встретился. - Доложил я.- Сама понимаешь, к Тихому просто так не сунешься. А Вадька тему пробьет, и результат сообщит.
   - На встречу один поедешь?
   - Нет, конечно! - Фыркнул я.- Тихий мужик порядочный, но не стоит его в искушение вводить. Сумма даже для него приличная. Придется найти дополнительную охрану. И не с пустыми руками.
   - Но у нас есть мечи!- Заметил Юрмар.
   - Юр, дружище, в этом мире от мечей давно отказались, потому что есть другое оружие. Более компактное и более смертоносное. Проблема в том, что это оружие просто так не раздобудешь. И пользоваться им надо уметь. В любом случае, нас для этого дела мало, учитывая, что ни Вику, ни Ниану я к операции не допущу. Но ничего! Есть у меня несколько приятелей. Решим вопрос.
   С оружием действительно было туговато. Это только в фильмах показывают, что у любого опера куча нелегальных стволов имеется. На самом деле оружия изымается не так уж много, по крайней мере, у нас. Вот регионы Кавказа и центральной России более на стволы богато. Кроме того, иметь левый ствол, это значит лишнюю статью дома держать.
   У меня, например, в гараже была старенькая курковка заныкана. Еще от деда осталась. БМ шестнадцатого калибра. Ну и патронов с десяток. Делать из этого ствола обрез глупо и неэффективно. Да и не зачем. Есть другой выход.
   - Все, я домой!- Объявила Катя.- И так задержалась. Завтра постараюсь взять несколько дней в счет отпуска. Если что звони.
   - Кать, по дороге закинь денюжку.- Попросил я.- Интернет нужен. Просто необходим.
   - Закину.
   Сестренка попрощалась со всеми, поцеловала в щечку Викторию, отвесила мне воспитательный подзатыльник и ушла.
   - Лихая у тебя сестра, Тимэй!- Покрутил головой Рэдфорд.- С характером!
   - А то!- Я многозначительно поднял вверх палец.- Майор, однако! Только ты, старый, рот не разевай, замужем она.
   - Да я не об этом!
   Вот это номер! Я впервые увидел, как ветеран смутился! Ну, Катюха, ну сестренка! Пенсионера зацепила!
   - Тим, а ты нам еще какой-нибудь фильм покажешь?- Умильно состроила глазки Вика.
   - Будет вам фильм, обязательно будет. А может быть, погулять сходим? Сейчас прогулка, а вечером фильм.
   - Действительно!- Ниана решительно вскочила.- Побывать в другом мире и не увидеть его? А фильмы эти просто чудо, но и все остальное хочется посмотреть!
   Решение было принято и откладывать прогулку мы не стали. Вот только куда повести гостей планеты зимой? Летом я бы их в парк отдыха отвел, на каруселях прокатил. А зимой? Зимой тоже можно в парк. Особенно в воскресение. А по пути город посмотрим.
   Что обычно хотят увидеть иностранцы впервые приезжающие в Россию? И не просто в Россию, а в Сибирь? Разумеется медведей гуляющих по улицам! И искренне расстраиваются, когда узнают, что большинство населения медведей только в зоопарке видело. А еще не все ушанки носят, и литр водки на завтрак не употребляют. А самое главное - ни у кого на улице Калашников из-за плеча не торчит! Однажды я был свидетелем разочарования молодого американца, который решил совершить путешествие по Сибири. Впрочем, он быстро утешился и наслаждался непривычной обстановкой.
   Имперцы не знали этих штампов о моей родине. Они просто крутили головами, разглядывая все вокруг. Хотя я и рассказывал им о Земле, но поведать обо всем было просто невозможно. Да и увидеть своими глазами это совсем не то, что рассказы слушать. Их поражало все. Множество автомобилей на дорогах, высокие дома, необычная одежда. Да и само поведение жителей города! Привыкшие к четкому разделению на аристократов и простолюдинов, имперцы не могли найти отличий в людях, которые шли нам на встречу. Разве что в одежде? Кто-то был одет богаче, кто-то бедней, но в целом, все одинаковые. А я говорил им, что у нас с аристократами плохо! Тем более в нашем небольшом городке.
   Зато сами наряды наши дамы разглядывали очень внимательно. И сравнивали со своими. Благодаря столичным портным выглядели девушки очень прилично. По земным меркам. Но женщина не была бы женщиной, если бы не интересовалась в чем другие представительницы прекрасного пола ходят. Толи дело мы, мужики! Одежда удобная? Практичная? Без дырок? Так чего же тебе еще, собака, надобно?
   - Как только получим деньги, устроим поход по магазинам, и ты сможешь купить себе все, что пожелаешь!- Шепнул я на ушко Виктории, получив в ответ благодарный взгляд.
   - Мне сапожки понравились у той женщины в белой шубе.- Призналась она.
   - Будут тебе и сапожки, и туфельки, и даже тапочки.- Пообещал я.
   А погода сегодня была за нас! Градусов пять-семь, ветра нет, снег не идет. Отличные условия для прогулки. По пути я старался рассказывать о городе. Что в этом здании расположено, что в том. Объяснил, как дорогу переходить, чтобы под колеса не попасть. Чувствовал себя как воспитатель в детском саду с группой на прогулке. Имперцы старались внимания к себе не привлекать, все вопросы задавались исключительно тихим голосом. Но на нас все равно обращали внимание. Причиной тому были взгляды иномирцев, словно селян впервые попавших в большой город. И морды не нашенские. Но все компенсировалось акцентом. За три дня выучить русский язык в совершенстве невозможно, даже применяя специальные препараты. Нет, понимали и говорили они хорошо, но падежи иногда путали, да и акцент присутствовал. На английский очень похоже. Со стороны казалось, что это группа иностранных товарищей с гидом в комплекте. Народ не понимал одного, что иностранцам в нашем городке понадобилось? Достопримечательностей особых нет, памятников культуры тоже. Даже завод, имевший ранее статус оборонного предприятия, уже благополучно развалился. Значит, не шпионы. Ибо шпионам здесь делать нечего. Выходит, туристы обыкновенные. Ну и пусть себе бродят, нам не жалко.
   До парка можно было бы добраться на автобусе, но и пешком не слишком далеко. Так что устать особо не успели. За разговорами и новыми впечатлениями дорога закончилась, а парк имени Пушкина начался. От самых ворот было ясно, что пришли мы не зря. Где-то в глубине парка играла музыка, с высокой горки катались граждане разных возрастов, а те, которые на горку не хотели, гуляли по очищенным дорожкам.
   - Так!- Я потер руки.- С чего же мы начнем? А начнем ты с настоящего мужского развлечения. Нас мужчин тут подавляющее большинство, значит и выбор за нами. Идемте!
   И я повел своих спутников к небольшому строению с надписью "ТИР".
   - Мужское?- Спросила Ниана.- А женщин туда пускают?
   - Запомни, Лапка.- Нравоучительно ответил я.- Женщин пускают куда угодно, за исключением мужского туалета. И то случается. Женщинам везде у нас дорога, перед женщиной открыты все пути! Даже во главе некоторых стран женщины стоят. И армиями командуют!
   - Женщина - главнокомандующий?- Удивился Рэдфорд.
   - Ага!- Подтвердил я. - Правда редко.
   Возле дверей тира я остановился.
   - Помните, я вам рассказывал, что в этом мире пользуются совершенно другим оружием?- Спросил я.- Так вот, в этом заведении используют не смертельные копии этого оружия. Убить им нельзя, хотя если попасть в человека будет больно. И глаз выбить можно. Но тут стреляют по мишеням. Смотрите на меня и делайте все, как я скажу.
   Воины оживились. Подержать в руках незнакомое оружие хотелось всем. Даже Виктория заинтересованно взглянула на меня.
   В тире народу не наблюдалось, и мы сразу оккупировали пять позиций возле барьера. Приобретя достаточное количество зарядов, я начал инструктаж. Говорил я ни мелинском языке.
   - Смотрите, вот это пульки. Именно ими надо поразить вон те мишени. Видите, возле каждой есть металлический кружок? Вот в него и надо попасть. Заряжать надо вот так.- Я помог Вике зарядить винтовку, а остальные справились сами.- На оружии есть прицел. Целиться надо так, чтобы совместить целик и мушку.
   Я на пальцах и висящих на стене картинках объяснил принцип действия прицела. Работник тира, пожилой мужчина с шкиперской бородкой заинтересованно смотрел а наши действия. Наконец он не выдержал.
   - Иностранцы?- Спросил он у меня, так как я покупая заряды изъяснялся на русском языке.
   - Ага!- Ответил я. - Сектанты из Буркина-Фасо. Жили там, в саванне, цивилизации не признавали. Охотились на львов с луками и копьями. Жирафам голыми руками шеи скручивали, скорпионов на завтрак кушали. А теперь решили посмотреть, что такое цивилизованный мир. Вот к нам и приехали.
   - Насколько я помню, Буркина-Фасо в Африке находится.- Хмыкнул мужик.- А эти на негров чего-то не слишком смахивают. Да и почему они цивилизацию у нас в Сибири изучают?
   - А где еще?- Удивился я.- Всем известно, что Сибирь это центр мироздания! Только у нас самые чистые душой люди. Другие здесь не выживают, в более мягкий климат перебираются. А со стороны прогресса тоже все в порядке. Телевизор и теплый санузел такой же как и в другой точке планеты.
   - Так а с неграми что?- Не отставал он.
   - Побелели!- Пожал я плечами.- Как снег увидели, так сразу и побелели. Аллергия, наверное. Все, некогда болтать, стрелять пора!
   Убедился, что оружие заряжено, что все поняли мои объяснения правильно и стволы направлены в сторону мишеней, а не в задницу соседа.
   - Внимание! Первая, имени содружества всех рас и миров, Трижды Краснознаменная и Четырежды Черного Знамени Батьки Махно, Гвардейская Дивизия, огонь!- Скомандовал я, и выстрелил первым.
   Повинуясь даже такому нелепому приказу мои спутники дружно нажали на спусковые крючки. Первый блин вышел комом у всех, включая меня. Отвык я от такого развлечения, вот и дрогнула рука.
   - Ну что же ты земляк, Сибирь позоришь?!- Разочарованно крякнул работник тира.
   - Не переживай, папаша, сейчас поправим!
   Не отчаиваясь мы снова зарядили винтовки и снова выстрелили. А вот теперь результат был. Вика, Рэдфорд и я поразили свои цели, и три фигурки перевернули вверх ногами.
   - Так держать!- Подбодрил я свое воинство.- Продолжаем!
   И мы продолжили. Стреляли мы с разным успехом, то попадая, то промахиваясь. Все, кроме Виктории. Она, за исключением первого выстрела, не сделала ни одного промаха. Любую мишень моя дорогая жена поражала с легкостью, даже три свечки погасила. Вот уж не думал, что на прирожденном снайпере женился! Хорошо еще, что в империи с огнестрельным оружием туго, иначе была бы мне веселая жизнь! Шаг влево, шаг вправо и получай маслину в темечко! Нет, я разумеется, муж верный и хороший, но все же СВД я ей на день рождения не подарю.
   - Неплохо, для первого раза!- Признал успехи имперцев мужик.- А вот ты, земляк, опечалил! Ты же сибиряк, должен белку в глаз бить!
   - Я с белками сражаюсь, только когда они сами меня навещают! В качестве самообороны!- Гордо ответил я.- Лучше скажи, нам за призовую стрельбу что-нибудь полагается?
   - Нет, у нас за это призы не дают. Вот в "колесо фортуны" можете выстрелить. Может и повезет.
   - Что за зверь? Показывай.
   Мужик вытащил на свет странную конструкцию, состоящую из круга, сантиметров тридцать в диаметре, прикрепленного к моторчику. Сам круг был разделен на сектора. Белый сектор означал промах, редкие полоски красного давали бесплатный выстрел, синие шоколадку, а золотистые - бутылку шампанского. Стрелять надо было не пульками, а маленькими, сантиметра три, дротиками. Сам выстрел стоил дороже обычного, а обилие белых секторов превращало шанс выиграть приз в почти ничто. Но, мы же отдыхаем? Почему бы и не попробовать?
   - Так, у каждого из нас по одному выстрелу.- Сказал я.- Посмотрим, как нас удача любит. Стрельба по готовности!
   Моторчик был запущен и круг начал вращаться с огромной скоростью. Цветных секторов попросту не было видно, пришлось стрелять на удачу. После того как "колесо фортуны" было остановлено помещение тира огласили наши торжествующие крики. Два дротика из пяти поразили призовые сектора. Мы выиграли шоколадку и бутылку шампанского. По цветам дротиков было установлено, что шоколад добыла Ниана, а алкогольную газировку добыла моя супруга. Мужики оказались в пролете.
   - Солнце мое, как же ты смогла попасть в золотой сектор?- Удивился я, забрав наши призы.- Его же совершенно не было видно?
   - Честно?- Хитро улыбнулась Вика.- Я когда стреляла зажмурилась!
   - Умница!- Похвалил я добытчицу.- Видишь, удача явно на твоей стороне!
   - Я в этом и не сомневалась!- Рассмеялась Виктория.
   А потом мы пошли кататься с горки. Все, кроме Рэдфорда. Ветеран заявил, что он слишком стар для таких забав, и лучше постоит в сторонке. Ну а мы знатно повеселились. Возле горки какая-то добрая душа приготовила стопку фанерок, и съезжать на пятой точке нам не пришлось. Катались и по одиночке, и паровозиком. Вика заявила, что непременно прикажет слугам сделать такую горку у нас дома. Нет, в империи горки делали, но это считалось забавой для детей, а не для солидных и взрослых аристократов. Но взрослым тоже хочется иногда побыть детьми. Так почему бы не получить немного приятных эмоций?
   Было достаточно тепло, но Рэдфорд, сидя без движения на лавочке, немного замерз. И он решительно остановил веселье, потребовав продолжить путь. И желательно в теплое место.
   В парке было небольшое кафе, с довольно приличным ассортиментом. Кормили там очень вкусно, хотя цены низкими назвать было нельзя. Зато шашлык славился на весь город. Хозяина кафе звали Гурам. Родом из солнечной Грузии он уже лет двадцать жил в России, и даже имел российское гражданство. Я его неплохо знал, как по долгу службы, так и по семейным обстоятельствам. Его дочь вышла замуж за моего друга, а я на свадьбе свидетелем был. Вот туда мы и направились.
   - Здравствуй, Гурам!- Поздоровался я, войдя в кафе.
   - О! Тимофей! Здравствуй дорогой! - Искренне обрадовался Гурам.- Давно тебя не было! Тут поговаривали, что ты пропал куда-то! Володя рассказывал. Говорил, что исчез ты без следа!
   - Я уже нашелся.- Привычно ответил я.- Вот, познакомься, жена моя Виктория. А это друзья, Юра, Нина и Старый. Можешь так звать, он не обижается.
   - Женился? Ай, молодец! Поздравляю! - Гурам подвел нас к столику и сделал знак официантке. Та мигом подскочила к нам с блокнотиком в руке.- Твои друзья - мои друзья! Что кушать будете?
   - Давай шашлыка твоего знаменитого.- Сказал я за всех.- Еще зелень, сыр, лаваш. И коньячку, грамм триста, для аппетита.
   - Сейчас все будет!- Официантка пулей умчалась на кухню, а Гурам присел за наш столик.- Рассказывай, где пропадал? Где такую красавицу нашел?
   - Где нашел, там больше нету.- Отмазался я.- Да и не пропадал я вовсе. Это отдельные граждане панику навели. Просто надо было по дела съездить. думал быстрей оберусь, но пришлось задержатся.
   - Вернулся живой и здоровый, это хорошо.- Кивнул Гурам.- Насчет моего предложения как? Не надумал?
   Когда я уволился из органов, Гурам предложил пойти к нему кем-то вроде охранника. А проще говоря в вышибалы. Кафе в парке расположено, в дни гуляний здесь разные личности бывают. Иногда и не совсем приятные. Деньги обещал хорошие, но вот работа вышибалой не по мне. Я отказался.
   - Нет, уж прости меня, но я пас. - Ответил я.- Да и приехал я на несколько дней. Вот улажу разные мелочи и уеду к Вике на родину. Там решил жить. Да и дело там уже есть.
   Ага, бароном работаю. Тружусь прямо не покладая рук. В поте лица, с рассвета и до заката.
   - Это хорошо, когда дело есть.- Одобрительно заметил Гурам.- Мужчина должен семью кормить, иначе какой это мужчина?
   Тут он заметил бутылку шампанского. Надо отметить, что шампанское было самое дешевое и с благородным напитком ничего общего, кроме названия на этикетке, не имело. Ну правильно, что еще в обычном тире выиграть можно? Хорошо еще, что шоколад оказался нормальным.
   - Тимофей, а эта гадость откуда?- Возмутился он.- Это же газировка со спиртом, а не вино! Неужели ты его пить собрался?
   - Да это мы только что в тире выиграли.- Начал оправдываться я.- Сам знаю, что гадость.
   - Вот и выброси ее, а то отравитесь!- Он быстро сбегал куда-то в подсобку и вернулся с бутылкой в руках.- Вот, "Хванчкара", твоя любимая! Из Грузии привезли! Такого в магазине ты не найдешь, верно говорю. Это подарок!
   - Спасибо, Гурам! - Я не ожидал от него такого, но было приятно, что зря говорить.
   - Вот и шашлык.- Официантка водрузила на стол поднос.- Кушайте на здоровье! Извини, Тимофей, но я должен делами заниматься! Еще раз поздравляю со свадьбой!
   Гражданин России, грузинского происхождения удалился, а мы дружно вдохнув потрясающий аромат, принялись поглощать нежнейшее мясо.
   - Это хорошее вино.- Отметила Виктория, сделав глоток "Хванчкары".- А почему твой друг на эту бутылку так отреагировал? Там плохое вино?
   - Там вообще не вино.- Ответил я.- Признаться, Гурам прав. этот напиток с вином ничего общего не имеет. Хотя на вкус довольно интересен. Ничего, я нормальное шампанское куплю. А это действительно стоит выбросить.
   И тут до меня дошло, в империи не знают шампанского! Сколько я там вина не пил, шампанского ни разу не видел. А почему бы не взять с собой технологию игристого вина? Найти ее не сложно, в интернете все есть. Да на шампанском можно такие деньги делать, что за несколько лет я в первые богачи империи выйду! И пусть настоящее шампанское за неделю не сделаешь, мы потерпим. Надо будет пару бутылок Эдгару в подарок прихватить, пусть оценит и в долю войдет. Может сразу и не получится, но со временем обязательно выйдет. Если у монахов вышло, так почему же я этот путь не осилю?
   Безмятежные и довольные мы вышли из кафе, и тут же Рэдфорд, Ниана и Юрмар автоматически схватились за то место, на котором обычно находилась рукоять меча. Секундой позднее я тоже различил среди музыки, доносившейся из громкоговорителей, звон клинков. Это что еще такое?
   - Пойдемте, посмотрим.- Потянул я за собой своих спутников, определив направление.
   Идти далеко не пришлось. Давно, несколько лет назад, в нашем парке был аттракцион, с электрическими машинками. Располагался он на отдельной площадке, без глухих стен, зато с крышей. Потом аттракцион дал дуба, не на что было чинить автопарк, а вот площадка осталась. И теперь на ней, под одобрительные крики многочисленных зрителей, десятка два добрых молодцев устроили показательные выступления. Некоторые сражались друг с другом, а остальные рубили клинками все, что под руку попадется. Не зрителей, разумеется, а разный деревянный хлам. Это же ученики того самого мастера, с которого увлечение мечами в нашем городе началось! Точно, вот и он сам стоит.
   Рядом со мной раздалось презрительное хмыканье Рэдфорда, а затем заливистый смех на два голоса, Юрмара и Нианы. Да и мне улыбка на физиономию полезла. С точки зрения реального мечника, ребята разве что в балет годились. Настолько их движения были картинно-выверены, что в настоящем бою их порубили на колбасу за считанные секунды. Да и Вика сморщилась, не одобряя такого отношения к великому искусству. Пусть она сама мечом не владела, но у нее отец и брат мастера меча, и с детства Вика наблюдала за их тренировками.
   - Тимэй, смотри!- Внезапно шепнул мне Рэдфорд.
   И точно, среди остальных клинков, я заметил, по крайней мере, пять работы Петровича. Уж его фирменную рукоять я ни с чем не перепутаю.
   - На ловца и зверь бежит.- Толкнул я в бок Юрмара и начал пробираться сквозь толпу.
   А вообще я мог и догадаться, кто мечи купил. Кому они еще нужны, как не ученикам вот того дядьки?
   Вот только денег у меня немного, выкупить клинки не получится. Хотя, есть и другие варианты.
   Добравшись до тренера, я на секунду замер, а потом решительно похлопал его по плечу.
   - Что-то не так?- Повернулся ко мне тренер.
   - Да все так.- Ответил я.- Просто мне бы хотелось купить у вас несколько мечей. Я так понимаю, они все вам принадлежат?
   - Не все.- Недовольно ответил он.- Часть мечей принадлежат моим ученикам. И я свои клинки не продам. Во-первых, у меня нет на это лицензии, а во-вторых, они мне самому нужны! Поищите где-нибудь в другом месте!
   - Я не хочу в другом, я хочу здесь и сейчас!- Упрямо заявил я.- Все равно ваши ученики с ними обращаться не умеют! Устроили тут потеху!
   Если бы он согласился на мое предложение, я бы дал ему хорошую цену. Не сейчас, а к примеру через пару дней. Когда деньги появятся. Но этот тренер категорически не хотел расставаться со своими клинками. Его можно понять, но эти мечи в империи на вес золота. А самое главное, там они реально чью-то жизнь спасут. И я не могу себе позволить упустить хотя бы один клинок. В конце концов, именно за ними меня император и отправил.
   - Иди проспись! - Презрительно бросил в мою сторону тренер. Ага, запах спиртного учуял! Ну, ничего.
   - Хотите пари?- Я снова хлопнул его по плечу.- Я, и трое моих друзей, из который одна девушка, вызываем ваших лучших бойцов. Здесь и сейчас! Если выиграем мы, я заберу те клики, которые мне понравятся, не взирая кому они принадлежат! А если проиграем, вы получите вот это.
   И я извлек из кармана четыре перстня. Прихватил их на всякий случай. Может подарок кому-нибудь сделать, а может а форточку выкинуть. Это уже по обстоятельствам.
   - Два перстня с изумрудами, два с рубинами. Оправа золотая. Пробы нет, но могу ручаться, что не подделка.- Пояснил я.
   Тренер с сомнением смотрел на массивные украшения. Потом взял один перстень и внимательно исследовал. Не знаю, чем он занимался ранее, но толк в драгоценных камнях он явно понимал. Смотрел как настоящий ювелир.
   - Странная огранка, но камень, несомненно настоящий.- Пробормотал он.
   - Или можете просто обменять мечи на перстни, если боитесь, что ваши богатыри с треском проиграют. Я смотрю уровень у них низкий. Танцоры, а не бойцы!- Едко добавил я.
   - Значит, танцоры?- Прошипел тренер.- И ты можешь это доказать? С мечом в руке?
   - Так я о чем толкую?- Ухмыльнулся я.- Ну так как? Устроим показательный бой?
   - Устроим!- Решился он.- Сколько мечей вы хотите? И какие?
   - А вот это мы сейчас и посмотрим.- Удовлетворенно крякнул я.
   Быстренько просвятив друзей, и обговорив детали предстоящего поединка, я направился к добрым молодцам. Тренер уже что-то горячо им объяснял. Не нужно быть гением чтобы понять о чем идет речь. Вот только как он будет с владельцами клинков вопрос решать? Впрочем, это не моя проблема.
   - Этот, этот, этот и тех два.- Я указал на работу Петровича.- А еще есть клинки того же мастера? Насколько я знаю, он восемь штук продал.
   - Есть.- Кивнул тренер.- Я все восемь и купил. Пять здесь, а еще три в зале остались.
   - Ваша ставка восемь мечей!- Заявил я.- Эти сегодня же заберем, а остальные завтра.
   - Это если выиграете!- Гневно взглянул он на меня.
   - Разумеется. Давайте ваших лучших бойцов.
   Заточенные мечи нам никто не дал. Обошлись тренировочными. Даже не металлическими, а просто деревянными палками. Впрочем, довольно неплохо обработанными. Доспехов на нас тоже не нашлось, но в "газели" принадлежащей тренеру обнаружились пластиковые кирасы, или нечто похожее. Хоккейные? Да нет, вроде у хоккеистов не такие. Неважно. Мы хотели вообще отказаться от защиты, но тренер настоял. Понятно, ему не надо чтобы кто-нибудь травму получил. А вот шлемы мы взяли без вопросов, голову беречь надо. Шлемы тоже пластиковые.
   Зрителям было объявлено, что неизвестные личности бросили вызов непобедимым воинам фехтовального клуба "Артур", и бой произойдет немедленно, на глазах у всех. Зрителям такой вариант события пришелся по душе, о чем они немедля известили одобрительными выкриками.
   - Вы и пенсионера на бой выставить хотите?- Удивился тренер, взирая на Рэдфорда.
   - Ты поосторожней со словами!- Оборвал я его.- Этот пенсионер столько боев провел, что тебе и не снилось. Он запросто может из твоих мальчиков отличных танцоров наделать. Лишить их всего, что мешать может. За пару минут. С тремя перекурами.
   - Посмотрим! - Хмыкнул тренер, однако в его взгляде появились сомнения.
   А еще он стал присматриваться к нашим движениям. Хотя я и просил ребят не показывать всего и сразу, но пластику бойца не сильно-то и спрячешь. А тренер этот все-таки мужик опытный. И нутром чует, что мы не так просты, как казалось вначале.
   По жребию первый бой должен был состояться между Нианой и бойцом по имени Борис. Этот Боря явно был джентльменом, поскольку увидев, что его противник девушка, опешил и смутился. И когда дали отмашку, атаку он начал весьма осторожно. Из-за опасения причинить боль противнице. Лапку такие тонкости не волновали, она метнулась к Борису со скоростью сибирской белки, которая пытается уберечь свой глаз от сибиряка, легким движением отвела меч противника и рубанула деревяшкой сначала по бедру, а потом и по шее Бориса. Чистая победа, и всего пара секунд.
   Зрители путем не смогли рассмотреть движения Нианы, но встретили сообщение о победе неизвестных веселыми возгласами.
   Следующий бой достался Юрмару. Его противник, имени которого я так и не запомнил, был весьма неплох. Но опыт, приобретенный в зале сильно отличается от реального, боевого. Юрмар получил касательное ранение в левую руку, а в ответ трижды ранил противника. Два из трех ранений были признанны смертельными.
   Рэдфорд, чья очередь пришла, потребовал еще один меч-палку, и трех противников. Разделывал он их не спеша, с чувством. Комментируя каждую ошибку противников. С его акцентом и некоторыми высказываниями выглядело это весьма забавно. Наш коллектив уже завоевал симпатии зрителей и моральная поддержка была на высоте.
   - Какой мастер!- Еле слышным шепотом произнес тренер.- Хоть бы один день занятий с ним!
   - Можно устроить.- Хмыкнул я в ответ.
   Тем временем Рэдфорд уже "зарубил" двоих и заставил сдаться третьего. Настал и мой черед. Последний бой, он трудный самый!
   Мои противником оказался тренер лично. Ха, а вот тут может быть проблема! Все-таки он мастер и опыт у него приличный. А я меч не так давно в руки взял. С другой стороны, я в реальных боях участвовал, а это много значит!
   Перед боем тренер меня удивил. Сначала он перевел взгляд на стоящий возле стенки меч Петровича, а затем еле заметно кивнул. Посмотрел на мой карман, и отрицательно качнул головой. И в конце, чуть приподнял свою деревяшку.
   Все понятно. Тренер готов отдать нам мечи, отказывается от украшений, но при этом просит меня проиграть. Одно дело, когда проигрывают ученики, а совсем другое когда учитель. В последнем случае его авторитет здорово рухнет. Причинять ему неприятности я не хотел, мне просто нужны эти клинки. А вот гордость моя не пострадает. И я еле заметно кивнул в ответ.
   Сигнал! И мы сошлись. Удар, еще удар! мы не спешим, прощупываем защиту друг друга. Блин, а этот тренер действительно хорош! Не так как Рэдфорд или Гордион, да и с Анри он не сравнится, но противник не из легких. Еще несколько обоюдных ударов, и я допускаю ошибку. Меч тренера упирается мне в горло и его ученики обрадовано орут во все горло. Я проиграл и признаю это.
   Когда страсти немного улеглись, слово взял тренер.
   - Со счетом 3:1 победили незнакомцы!- Объявил он.- Выигрыш передается им частично, так как последнего боя они взять не смогли!
   Затем он подошел ко мне и тихонько сказал:
   - Пять мечей забирайте сейчас, а три возьмете в зале. Хоть завтра. Одна просьба, пусть за ними мастер приедет. Мне бы очень хотелось поговорить с ним. И пару уроков взять.
   - Можно и так.- Согласился я, но при этом протянул ему один перстень.- Возьми, я не хочу причинять тебе убыток. А Старый приедет, правда не могу гарантировать, что это будет завтра. И урок даст, я его попрошу. Единственное, он иностранец и еще не совсем хорошо говорит по-русски. Учитывай это. И никаких вопросов о его родине и прошлом. Согласен?
   - Согласен!- Улыбнулся тренер и протянул мне руку.- Владислав, можно просто Слава.
   - Тимофей, можно просто Тим.- Я крепко пожал протянутую ладонь.
   - А как мастера зовут?
   - Зови Старый, он не обижается.- Привычно ответил я.
  
  Глава 22
  
   Мечи в руках, привлекая внимание стражей порядка, нам тащить не пришлось. Тренер Слава выделил нам самодельный, но очень прочный и удобный чехол. Обменявшись со Славой номерами телефонов, мы поспешили исчезнуть из парка. А то нас зрители уже начали на рюмку чая звать. Вызвали такси и сбежали.
   Дома я отправил Рэдфорда, Юрмара и Ниану в Серегину квартиру, ибо день, который прошел так утомительно, уже подходил к концу, а сам решил порадовать Викторию ванной. Утром, когда мы в супермаркете закупались, я взял несколько упаковок с ароматизированной солью, шампуни, и гели. Показав супруге как всем этим пользоваться, и оставив ее наслаждаться непривычными снадобьями, поспешил к компьютеру. Как же я отвык от интернета! Я читал новости, я скачивал книги и музыку, я прыгал с сайта на сайт. Соскучился. Интересного было столько, что глаза разбегались. Потом я отдернул себя. Развлекаться хорошо, но не стоит о деле не забывать. И я схватился за телефон.
   - Алло, Андрюха? Привет! Сразу говорю, я особо никуда не пропадал. И уже нашелся. Живой и здоровый!- выпалил я со скоростью пулемета.
   -Привет, Тим. А что ты должен был куда-то пропасть?- Недоуменно отозвался мой собеседник.- Просто я тоже уезжал, вернулся только вчера.
   - Тогда забудь о моих словах. Андрюха, мне помощь твоя нужна.
   - Вещай!
   - Те коробочки у тебя еще? Под пепельницу не приспособил?
   - Нет, лежат пока.
   - Одолжить сможешь? Но мне надо такие, чтобы, ни одна сволочь не догадалась что это просто пустышки. Сделаешь?
   - В руки брать будут?
   - Нет, осмотр с пары шагов.
   - Ну, это просто! У меня три штуки есть, сколько еще надо?
   - Трех вполне хватит. С меня причитается.
   - Можешь забирать. Да, с отдачей?
   - Разумеется, брат. Сразу верну!
   - Тимоха, ты случайно не в криминал решил нырнуть?
   - Окстись, Андрюха! Где я, а где криминал! Мы по разные стороны!
   - Тогда я спокоен. Когда заберешь?
   - Утром.
   - Жду.
   Ну, вот и страховка на непредвиденный случай. И не надо людей искать. Все-таки не хочу я посторонних посвящать в золотую операцию. Не то чтобы у меня не было надежных людей на Земле, но мне так спокойней будет.
   - Дорогой, когда отправимся назад надо прихватить несколько бутылок этого шампуня.- Довольная Виктория вышла из ванной.- Это просто чудо!
   - Обязательно прихватим. - В очередной раз пообещал я.
   - А чем ты занимаешься?- С любопытством вглядываясь в монитор спросила Вика.
   - Начинаю потихоньку полезную информацию собирать.- Ответил я.- Хочешь попробовать?
   - А что это такое? Как оно работает?
   - Это компьютер. С помощью него можно найти ответ почти на любой вопрос. Как в библиотеке, только никуда ходить не надо. Садись в кресло.
   Я всегда знал, что мне досталась очень умная жена. Краткий инструктаж, и вот Вика медленно отыскивая буквы на клавиатуре, набирает свой первый запрос в поисковике. Как же много ссылок на вальс!
   - А тут не такой, как мы танцуем.- Удивилась Вика.
   - Разумеется! Вальсов очень много. - Я поцеловал еще влажную макушку.- Но я сохраню эту музыку. И еще очень много похожей. И не похожей.
   Примерно час мы занимались исследованием интернета, пока вездесущая реклама об увеличении мужского достоинства не вылезла на самое видное место. Вот блин, и тут просочилась!
   - Никаких вопросов!- Сразу предупредил я.- в интернете есть много всего. В том числе и не совсем хорошего. Есть даже очень нехорошее. Давай лучше спать. Завтра очень много дел. Мы еще успеем полезные вещи скачать.
   Когда мы улеглись, Вика сказала:
   - У тебя очень маленькая комната и маленькая кровать. Зато мы так ближе друг к другу!
   - Это точно!- Хмыкнул я прямо как товарищ Сухов.
  
  
   Утром мне позвонил Вадька.
   - Тимоха? Привет! Слушай, сегодня я свободен, давай встретимся через два часа в мастерской на Московской? Приезжай, и запчасти не забудь.
   - Буду, Вадя, обязательно буду! - Ответил я. - Спасибо тебе!
   И положив трубку, рванул в квартиру напротив.
   - Боевая тревога!- Завопил я.- Срочно собираемся!
   Пока Рэдфорд и Юрмар одевались, я звонил сестре.
   - Катя? Я к Вадьке в гости еду, ты не могла бы девчонок занять? Чтобы они не скучали?
   - Разумеется! Я отпуск как раз взяла. Привози их ко мне.- Ответила сестренка, поняв все правильно.
   Машину Катя вчера не забрала, значит мы быстры и мобильны. Забрали мешки с золотым запасом, за исключением обещанного Петровичу, ну и еще пару - тройку кило припрятал. Так, на всякий случай. И не жадный я вовсе, а домовитый! Заскочили к Андрюхе, забрали сюрпризы. Потом завезли Вику и Ниану к Катерине. Нечего женщинам в таком деле участвовать. К означенному сроку добрались до места.
   - Привет, Тим, еще раз.- Поздоровался ожидающий меня на улице Вадька.- Не переживай, все в порядке. Паша уже здесь.
   - Надо же какие суммы на руках у него!- Восхитился я.- Вчера воскресенье было, а по воскресеньям банки не работают. Впрочем, это не мое дело. Сколько народу с ним?
   - Пять охранников и консультант.- Ответил Вадим.- А это твои друзья?
   - Ага, мы вместе.
   Следуя за Вадимом, мы вошли в автомастерскую. На дверях я успел заметить надпись "закрыто". Значит, Вадя работников сегодня распустил. Правильно, меньше народу, больше кислороду.
   В автомастерской нас сразу встретили два очень серьезных человека. Волкодавы, настоящие волкодавы! Приходилось с такими встречаться. наверняка вояки бывшие, да еще и не из простых войск. Мужчины пристально нас осмотрели, особое внимание уделив заплечным мешкам, но вывернуть карманы не предложили. Пристроились по бокам и сопроводили нас вглубь автомастерской.
   - Добрый день, Павел Алексеевич!- Поздоровался я первым. - Спасибо, что приехали.
   - Добрый день и вам, Тимофей!- Довольно приветливо сказал Тихий. - Вадим поручился, что это не глупый розыгрыш, и не такая же глупая попытка меня ограбить. Надеюсь, все соответствует действительности?
   Тихий не выглядел бандитом, не смотря на его прошлое. Обычный человек, чуть старше сорока, с приятным, открытым лицом, и уже редеющей шевелюрой. Это если в глаза не заглядывать. А если заглянуть, понимаешь, что перед тобой чрезвычайно опасный человек.
   - Все, как я и говорил Вадиму. - Кивнул я, сбрасывая с плеч мешок. Юрмар поступил так же.
   - Но мы все равно вынуждены проверить вас.- Продолжил Тихий слегка поморщившись глядя на такое обращение с благородным металлом.- Я надеюсь, вы без оружия?
   В руках троих охранников как по волшебству появились пистолеты. И нацелены они были прямо на нас.
   - Спокойно, ребята, спокойно!- Я очень медленно поднял руки, подавая знак своим спутникам сделать так же.- Мы люди мирные! Вот смотрите!
   А охранники-то лопухи! Или им было приказано не проявлять излишней агрессии? Скорее второе. Они позволили нам очень медленно расстегнуть шубы. В ту же секунду Тихого закрыли своими телами двое оставшихся охранников.
   - Эй! Это просто страховка!- Громко возвестил я.- Мы пришли чтобы честно совершить сделку! Можете убедиться, в мешках действительно золото!
   Да, испугаться было чего! К нашим животам скотчем были примотаны обычные МОНки. Три штуки. По одной на пузо. Взрыватели на месте, и готовы выпустить пятьсот поражающих элементов. Каждая! Я остался стоять на своем месте, а вот Рдфорд и Юрмар заняли такие позиции, чтобы никто не ушел обездоленным.
   Охранники коммерсанта замерли на месте, не решаясь атаковать нас, а вот Тихий меня удивил. Сильно удивил.
   - Да оставьте меня!- Он отпихнул закрывающих его своими телами охранников.- Нечего побоище устраивать! Ну-ка, ну-ка? МОН-50? Аж три штуки? Ну вы братцы даете! Вот с минами ко мне на переговоры еще никто не приходил! Где взяли?
   - В тире выиграли!- Ответил я.- Павел Алексеевич, у вас репутация честного человека, но вы должны нас понять. Золото не наше, и потерять его мы не можем. Может быть начнем?
   - Не стойте столбом!- Весело крикнул Тихий своим бойцам. Кажется все это доставляло ему несказанное удовольствие.- Несите мешки! А ты, приступай к делу!
   Из угла вылез дядечка профессорской наружности, с чемоданчиком в руках. Тяжело вздохнув он сел за верстак, освобожденный от инструментов, и открыл чемоданчик, явив кучу всевозможных бутыльков и склянок. Приняв от одного из охранников золотой брусок, он начал проверку.
   - Вадя, ты мне стульчик не дашь?- Спросил я.- Это дело, похоже, надолго.
   - Дам я тебе стульчик.- Хмыкнул Вадим.- А друзьям твоим? Один из них совсем старый. Может, тоже присядут?
   - Нет, они постоят!- Ответил я. - Им для здоровья полезно.
   - Вадим, когда за стулом пойдешь, сообрази там кофейку чашечку.- Попросил Тихий.- А вы, Тимофей не присоединитесь?
   - От кофе давление повышается, и нервы шалят.- Отказался я.
   - Ну, как знаете!- Тихий не стал настаивать.
   Несколько минут мы спокойно ждали результатов проверки. Тихий кофе потягивал, охранники нас глазами сверлили, я песенку насвистывал.
   - Определенно золото.- Вынес свой вердикт консультант. - Не "три девятки" но очень близко к этому. По крайней мере сверху.
   - Вадя, топорик с кувалдочкой найдется?- Спросил я.
   - Есть, конечно.- Пожал он плечами.
   - Рубите, Вадим, рубите!- Ухмыльнулся я.- Они золотые!
   Вадя принес приличных размеров топор и кувалду. Один из слитков положили на металлический пол, Вадим самолично приставил топор, а охранник начал работать кувалдой. Золото довольно мягкий метел и вскоре слиток был разделен на две части. Консультант исследовал внутренности изуродованного слитка, и кивнул.
   - Все без обмана. Золото.- Подтвердил он.
   - Еще рубить будете?- Спросил я.
   - А есть смысл?- Поинтересовался Тихий.
   - Нет, но физические упражнения полезны.- Выразил я свое мнение.
   Ребята решили, что занятие физкультурой им не повредит и разрубили еще три слитка. Выборочно. И везде было золото! Это прямо Эльдорадо!
   - Все, хватит кувалдой махать, уши уже болят!- Приказал Тихий.- Несите весы, взвешивать будем.
   Весы я проверил. Валялась у меня дома одна железяка, в 750 грамм весом. Давно еще я это выяснил, от безделья мучился вот и занимался ерундой. Весы оказались точными.
   - Сорок два килограмма, четыреста восемьдесят пять грамм.- Объявил консультант, закончив взвешивание.
   - Солидно!- Признал Тихий.- Но, Тимофей, ты же не думаешь, что я приобрету золото по официальной цене?
   - Нет, разумеется, иначе я бы его официально и продавал.- Фыркнул я.- Но и сильно цену занижать не стоит. Может, четыре пятых?
   - Такая большая скидка?- Деланно удивился Тихий.- Я не ожидал!
   - Павел Алексеевич, как говорят в Одессе, не делайте мне нервы! Давайте говорить серьезно!
   И начался ожесточенный торг. Признаюсь, с таким зубром тягаться мне нелегко, но, думаю, я справился. Сумма вышла просто астрономическая. Для меня особенно. На Земле я достатком не избалован.
   Из закромов были извлечены еще один чемодан, на этот раз с деньгами, и счетная машинка. Быстренько произвели подсчет купюр, я проверил несколько на подлинность, и наша встреча подошла к концу. Я запихнул пачки приятно шуршащих купюр в опустевший мешок, и вручил его Юрмару.
   - С вами приятно иметь дело, Тимофей!- Сказал на прощание Тихий.- Скажите, еще поставки возможны?
   - Не стану лгать, Павел Алексеевич, я не в курсе.- Признался я.- Возможно будет еще партия, и возможно скоро. А может и не будет. Тут от меня ничего не зависит.
   - Вот моя визитка, звоните.- Тихий протянул мне прямоугольник.
   - Обязательно. Только вам и позвоню.- Пообещал я.- Всего хорошего!
   Уже на выходе меня догнал вопрос:
   - А может подарите на прощание одну из этих милых крошек, что на ваших животах разместились? А то мне траву стричь нечем!
   - Ох, Павел Алексеевич! Знаете анекдот про впечатлительную девушку и нудиста?- Я обернулся к Тихому.- Кабы он работал, цены бы ему не было!
   В ответ услышал заливистый смех бывшего криминального авторитета.
  
  
   Я не соврал Тихому. МОНки были сплошной бутафорией. Где Андрей их раздобыл, я не знаю, но от грозных мин настоящими были только пластиковые корпуса, с надписью "к противнику". Взрыватель был искусной имитацией, и даже специалист не смог бы определить подделку не взяв мину в руки. Зато эффект эти макеты производили потрясающий.
   - Тимэй, все хотел спросить, а почему у вас деньги бумажные?- Поинтересовался Юрмар, когда мы отъехали от автомастерской.
   - Потому что народа много, а золота и серебра на всех не хватит.- Пояснил я.- К тому же бумага легче металла, не так карман оттягивает.
   - Но монеты у вас тоже есть.- Заметил Рэдфорд.
   - Это на мелкие расходы, их не так много надо.- Отмахнулся я.
   Мешок денег, который покоился в цепких руках Юрмара, меня немного нервировал. Странно, в том мире я спокойно относился к большим суммам, а здесь только взял в руки несколько десятком миллионов и сразу занервничал. Ничего, с моими планами скоро этих денег меньше станет. Гораздо меньше.
   Завез Андрею макеты, предварительно заскочив в магазин и приобретя для него благодарность. Я мог бы ему денег дать, но за такую мелкую услугу платить наличными подозрительно. Да и не взял бы Андрей деньги. А вот магарыч взял. На это я и рассчитывал.
   Большую часть наличности пришлось спрятать. Нет, не дома и не в гараже. Есть у меня надежное место, о котором никто не знает. Пусть там и лежат.
   - Рэдфорд, надо оставшиеся мечи забрать, у тех ребят с которыми мы вчера повеселились. - Сказал я. - Да вот дела, они тебя просят на денек. Чтобы ты их уму-разуму подучил. Не против, мудростью поделиться?
   - Почему бы и нет?- Пожал плечами ветеран.
   Но прежде чем ехать в спортзал, я купил парочку простых телефонов. Забил туда свой номер и Катюхин. На всякий случай. Объяснил Рэдфорду как им пользоваться, даже заставил пробный звонок сделать. После этого, созвонившись с тренером Славой, завез Старого в зал, где и оставил.
   А потом мы поехали за нашими дамами. Девушки, как оказалось, даром время не теряли, а что-то изучали в компьютере сестренки. Под ее руководством. Из дверей мне монитор не видно, но судя по тому, что услышав нас Вика и Ниана резко обернулись, а их щеки пунцово светились, смотрели они явно не мультики.
   - Катюха, это чему ты их учишь? -Принял я грозный вид.- Что за дела?
   - Не учу, а обучаю.- Невозмутимо ответила сестренка.- Как съездили?
   - Все отлично!- Я театрально смахнул со лба пот.- Теперь мы богаты. Давайте завезем Петровичу обещанное, а потом к нотариусу поедем.
   - К Петровичу я согласна, а вот к нотариусу мы завтра отправимся.- Не согласилась со мной сестра.- Сегодня надо по магазинам проехать. У девушек сменной одежды почти нет. Надо им хотя бы самое необходимое купить.
   -Ну, вот и все! - Я ссутулил плечи и говорил исключительно глухим, печальным голосом.- Вот и смерть наша пришла! Юр, дружище, давай хоть обнимемся на прощание! Старого жалко, один тут останется! Пропадет! А ведь так пожить еще хотелось!
   - Тимэй, ты чего?- Заволновался Юрмар.
   - Не знаешь ты, что такое с женщинами за самым необходимым в магазин идти!- Продолжал стенать я.- Это когда заходишь в магазин молодым и здоровым, а выходишь из него седым и немощным. Самое интересное, что на возраст женщины, время, проведенное в магазине, никак не влияет! Зато для мужчин это медленная и мучительная смерть!
   Виктория начала тревожно на меня поглядывать, но сестренка быстро навела порядок. Отвесила мне подзатыльник и приказала закончить драматический спектакль одного актера, причем бездарного. И мы тронулись в путь.
   Петрович был как всегда в своей кузнице. Поздоровавшись с ним, и остальными кузнецами, я вручил Петровичу мешок с золотым грузом.
   - Как мой заказ?- Спросил я.
   - Все в порядке.- Успокоил меня Петрович.- Основу мужики уже сварили, а завтра остальное закончат. Да, и со швеллерами я договорился.
   - Отлично. А по остальному?
   - Присадки послезавтра будут, а Семен пообещал все перерыть, но сталь найти. Я ему хорошую деньгу посулил.
   - Это правильно.- Похвалил я кузнеца.- Ладно, мы поехали. Если что, звони.
   И мы отправились в магазин.
   Недавно в нашем городе открылся новый торговый центр, аж в четыре этажа, в котором бутиков было видимо-невидимо. Именно туда и приказала рулить Катя. На входе она отобрала у меня большую часть наличности, и приказала не отвлекать их по пустякам.
   На самом деле я был рад, что сестренка взяла на себя эти хлопоты. Купить Вике и Ниане заодно красивую, и необычную одежду я планировал, вот только не знал, как лучше это сделать. Все-таки это не наши девчонки, эти, выросшие в империи, совсем по-другому воспитаны и смущаются от самых невинных для нас вещей. А как нижнее белье покупать? А косметику, в которой я ничего не понимаю? А еще тысячу вещей, о которых я обязательно забуду? Нет, тут женщина нужна! Катюха вполне подойдет.
   - Пошли и себе немного одежки купим.- Предложил я Юрмару.
   И мы купили. Нам, мужикам в этом проще. Джинсы, футболки, пару рубашек. Ну и трусы-носки. О! Идея! Надо обычной резинки побольше купить! Обычные семейные трусы мне и в империи сошьют, а вот с резиной там туго. Да и носками запастись не грех. А еще мы обувь взяли. Кроссовки в империи не найдешь, там с ними хуже чем в СССР. Не все же в сапогах ходить?
   Временами мне звонила сестра, с требованием подойти к определенному бутику и унести в машину часть купленных вещей. На третьей ходке я заметил, что приехали мы сюда не на БелАЗе, а на скромной по своим размерам "калине". Но тут же оборвал себя, глядя как горят глаза Виктории. Да и у Нианы воодушевление фонтаном било! Как я могу стать между любимой женщиной и покупками? Тем более что денег хватает. Придется звонить Сереге.
   - Сергей, выручай!- Взмолился я.
   - Что опять случилось?- Поинтересовался он.
   - Мы в торговом центре закупались. Только самое необходимое. Да вот беда, машина немного кончилась. В смысле, места совсем не осталось! Подгоняй свою, тем более мы тебе деньги за квартиру должны.
   Послушал как Серега ржет во все горло. Душевно так, искренне. Это он еще не осознает масштабы. Закупались дамы от души. На долгие года. Кто его знает, разрешит император нам еще раз на Землю съездить, и когда это произойдет? Лучше уж сразу затариться по полной.
   Продавцы медленно, но верно офигивали, глядя на все это. Но в тоже время зазывали троицу в свои отделы, ибо наши дамы за один заход месячную выручку делали. Пусть развлекаются.
   И тут я вспомнил, что на втором этаже центра есть отдел "Рыболов"! И я бодрым сайгаком поскакал туда.
   О, это невыразимое счастье, покупать милые мужскому сердцу игрушки! Спиннинги, катушки, леска! А для поплавочной ловли? А крючки? Ох, тут же еще и блесны есть! И мормышки! Да и поплавков самих немного взять. Штук так сто, иди сто пятьдесят! А потом Юрмар обратил внимание на рюкзаки. Стоящая вещь, берем! И лодку надувную! Жаль что мотор к ней нельзя, это и технология и горючку брать неоткуда.
   И я покупал! Связки удилищ, словно стволы вековых дубов, километры лески, бессчетное количество крючков. Разве что грузила обошел вниманием, свинца в империи хватает, Джар мне кучу отольет. Каких надо. А вот все остальное жизненно необходимо! Я ведь императору рыбалку обещал! Да с такими снастями я еще и имперский турнир по рыбной ловле организую!
   Когда настало время приговора, чек поразил своей длиной. Несмотря на грандиозную скидку, денег хватило в обрез. Но это ничего, для нас, баронов империи Мелин, это семечки! Вот только боюсь, и Серегиной машины не хватит.
  
  Глава 23
   Вечером я наблюдал весьма занимательную картину, Виктория училась ходить на каблуках. На высоких каблуках. Очень уж впечатлили ее модельные туфли, да и Катька свою лепту внесла. Разрекламировала, что любая уважающая себя женщина просто обязана такую обувь носить. Это и стильно и красиво. И в империи фурор произведет, не привыкли там к такому. У Вики появился шанс отомстить всем злопыхателям, которые при виде высокой девушки фыркали презрительно. Взять, и ввести в моду каблуки! Тем самым, можно поменять взгляды кардинально, уже девушки, не отличающиеся высоким ростом, будут стремиться увеличить его за счет каблуков. Но, чтобы эффект был правильным, надо было сперва научится твердо на этих самых каблуках стоять. Чем Вика и занималась. Охала, ойкала, страдала, но ходила.
   Главное, что она сразу училась ходить правильно. Многие женщины на каблуках держаться уверенно, не шатаются, не падают, а все равно ходят не правильно. Ногу в колене полностью не выпрямляют. И со стороны выглядит это словно гигантский кузнечик-мутант пробежал.
   Закончив великий поход по торговому центру, мы заехали в спортзал, забрать Рэдфорда. Ветеран провел день плодотворно, гоняя тренера Славу, и его учеников по полной программе. Те мучились, потели, задыхались, но при этом были счастливы. Как выяснилось, Слава готовил своих бойцов к большому турниру, который должен состоятся через два месяца. И на этом турнире команда клуба "Артур" была далека от лидерских позиций. А тут такая удача, великий мастер готов своей мудростью поделиться. К сожалению, полностью подготовить команду Рэдфорд не мог, мы столько на Земле не пробудим, но дать шанс на победу было в его силах. Слава уговорил его не ограничиваться одним занятием, хотя все, что Рэдфорд показывал, они засняли, а приехать в зал как минимум еще один раз. Подкрепил свою просьбу Слава еще двумя клинками из своей коллекции. Не Петровича мечи, да и сталь неизвестная, но наш ветеран отказываться не стал. Во-первых, сталь хорошая и нержавеющая, а во-вторых, чем черт не шутит? Кто сказал, что только один сплав способен магии противостоять? А может дело вообще в том, что мечи из другого мира прибыли? Зоренг со своими товарищами так и не смог ничего конкретного по этому поводу сказать. Решение Рэдфорда я одобрил, и согласился на следующий день снова его к Славе отвезти.
   Приехав домой, девушки быстро оккупировали Серегину квартиру, выгнав нас в мою однушки. Дескать, у Сереги зеркало во весь рост есть, а дамам срочно требуется еще раз все померить. Даже удивительно, сколько вещей можно в наших бутиках купить, которые и в империи Мелин носить можно. Мы тоскливо переглянулись, тяжело вздохнули, и пошли ко мне, ожидать окончание примерки.
   Слегка закусив, я решил тоже делом заняться, а именно, пересмотреть свою коллекцию ножей. Вытянул из кладовки большую коробку, и начал сортировку. Много ножей брать с собой я не хотел, вот этот пластунский нож и финку. И хватит. Ну, вот разве еще этот, с берестяной рукоятью, мне его друг в подарок делал. И хватит.
   - Тимэй, а эти ножи ты брать не хочешь?- Спросил меня Рэдфорд.
   - Куда?- Тоскливо ответил я.- И так вещей набирается. Да и зачем столько ножей?
   - Как зачем?- Подскочил Юрмар.- Ножи справные, не ржавеют, полировка вон какая! Да их любому подарить можно! Вон, парням, что усадьбу охраняют вручить, так знаешь, сколько радости будет?
   - Может ты и прав.- Задумался я.- А! Берем все! В хозяйстве пригодится!
   В этот момент раздался звонок телефона.
   - Тимоха, танцуй!- Торжественно возвестил Петрович.- Только по-настоящему танцуй!
   - А у тебя видеосвязь подключена?- Поинтересовался я.- А то как ты все красоту и грацию моего танца увидишь? И что исполнить? Мазурку, аль лезгинку? И самое главное, по какому поводу?
   - Камаринского жарь, дым тебя в коромысло! Да с чувством!
   - Скажи толком, что случилось?
   - А случилось вот что!- Петрович был явно очень доволен собой.- Есть еще сталь! Та самая! Семен отыскал!
   - Много?- Обрадовался я.
   - Девятнадцать брусков по четыре кг каждый! И это еще не все!
   - Радуй, радуй меня!
   - Эти девятнадцать можно без особого шума взять. Семен сам займется, завтра сталь у тебя будет. А вот в другом цеху еще девять штук нашлось, по семь кг! Но они на балансе стоят, и просто так взять невозможно. Зато возможно купить официально! Цена не такая уж большая. И тоже завтра получить можно, только надо на завод заехать, документ составить, ну и оплатить соответственно! - Петрович радостно захохотал. -Как тебе новость? Танцевать будешь?
   - Петрович, дорогой, да я для тебя и цыганочку с выходом исполню!- Мне действительно хотелось в пляс пустится.- А по добавкам что?
   - И это будет!- Заверил Петрович.- А теперь самое главное, я тебе спеца хорошего нашел!
   - Какого спеца?- Не понял я.
   - Знакомый мой, на заводе работает.- Пояснил Петрович.- Алексей Руденко. Инженер- технолог по металлургии! Специалист отличный! И сам в цеху работал, и в лаборатории. Любую сталь знает, состав и технологию! Я его сегодня встретил, поговорили. Жена от него ушла, полгода как, квартиру разменяли. Лексею лишь комната в общаге досталась, это на старости лет! Да и с зарплатой на заводе сам знаешь. Заказов нет, рабочих на трехдневку переводят. А его, должность, говорят, под сокращение! Лексей говорит, хоть к черту на рога, лишь бы дело было. Да в другой город переезжать хорошо когда ты молод. Или когда деньги есть. А так даже квартиру не купишь. Да и место попробуй найди, заводы-то закрываются. А он четверть века своим делом занимается. Даже больше. В начальство большое не выбился, правду-матку рубить любит. Не в торговлю же ему идти, хотя и об этом уже подумывает. Ну, я и обмолвился, дескать есть одна возможность, правда страну сменить придется. Зато условия отличные и работы полно. Говорю, преподавать будешь. Русских там много, язык учить не надо. Он задумался, но думаю, согласиться.
   - Ох, Петрович, это конечно хорошо, но как он воспримет, что не страна другая, а мир другой? Да еще и средневековье? И без возврата? Сколько ему лет?
   - Сорок девять недавно исполнилось.
   - Вот видишь! Хотя, давай-ка я с ним встречусь! Вот завтра на завод поеду, там и можно встретиться. Свободен он завтра?
   - Не знаю, но уточню.
   - Тогда давай завтра созвонимся. И спасибо тебе, Петрович!
   - Да ладно, что хорошему человеку не помочь!
   Разговор о ценном специалисте заставил меня задуматься. В принципе, мысль хорошая! С толковым и грамотным спецом, еще советской школы можно славных дел наделать. Вот только надо ли империи много хорошего металла? Надо. Если нержавейка пойдет в промышленных масштабах, это какая прибыль казне? Насчет статуса вопрос решаем, думаю, Эдгару не составит труда дать Алексею хотя бы титул шевалье? Вначале создать небольшую шарашку, набрать туда мастеров, рабочих. Глядишь, толк и выйдет! Да и возраст не критический, магией здоровье подправить, так еще и жениться можно. Надо на самого человека посмотреть, а потом уже и эмиграцию предлагать.
   А вот насчет стали, тут Петрович порадовал. Это же сколько мечей сделать можно? Петрович обещал расклад дать, по температурному режиму. Когда ковать, когда закаливать. Гномы, или еще кто-нибудь разберутся.
   - Все, пора нашим дамам закруглятся, иначе они до утра обновки мерить будут.- Решительно заявил я.
   Но, извлечь девушек из добровольного заточения оказалось не так-то просто. Пришлось пообещать вкусный ужин и идти на кухню. Юрмара и Рэдфорда взял поваренками и заставил помогать. А то почему я один страдать должен? Да и не по чину, барон я или не барон?
   После ужина прогнал троицу в соседнюю квартиру, а сам уселся за компьютер. Теперь я уже не скакал с сайта на сайт, а целенаправленно скачивал музыку. Я же обговорил с Тофаром этот момент, он добро дал. Значит, как только перепишем всю музыку на кристаллы, исходники сразу уничтожим. А чтобы было на чем воспроизвести, возьму небольшую медиа-систему, которая от аккумулятора или батареек работать может. Мне ее на прошлый день рождения подарили. Вот и скачивал я гигабайты приятной, для меня музыки, не забыв и об остальных. Михалычу Высоцкого скачал, да я и сам его послушать не проч. Русский рок, немного джаза, блюзовые композиции. Разумеется, старый рок-н-ролл. Не забыл я и о классике. Моцарт, Шопен, Бах, Вивальди, Чайковский. И еще много чего. Завтра куплю флешки, перекину все на них.
   А потом я приступил к поиску полезной флоры. Все дело в том, что я задумал привезти в империю несколько комнатных кофейных деревьев. У одной моей знакомой дома такое росло, и она даже урожай собирала. Я тот кофе пил, весьма неплохой напиток! Готовых зерен для Михалыча, да и себя любимого я возьму, но они быстро закончатся, а деревья это верный источник любимого напитка.
   Сайт нашел быстро. Оказывается, можно приобрести как саженцы, так и семена. И курьер привезет прямо домой. И цена совсем небольшая. Хочу! И того, и другого! Теплицу у меня в усадьбе выстроят, да и ушастых привлечь можно. Стоп, а тут еще аналогичный экземпляр шоколадного дерева предлагают! Какао! Правда, капризное это дерево, много требований по содержанию, но и этот вопрос решим. Точно придется к эльфам на поклон идти, зато каков результат будет! И рецептами будущих вкусностей надо запастись.
   - Дорогая, хватит для первого раза.- Сказал я, глядя на мучения Виктории.- Завтра и так ноги болеть будут. Отдохни. Успеешь еще научиться.
   - Пожалуй ты прав.- Вика сняла туфли и поморщилась.- Ноги уже болят.
   Я поспешил к супруге и начал бережно растирать натруженные ступни и икры. А потом как-то позабыл обо всех делах.
  
  
   Утро принесло новые заботы. Завезли Рэдфорда в спортзал. Вику и Ниану забрала Катя, и повела в салон красоты. Ну а нам с Юрмаром выпало железо таскать. Правда, его сначала надо было купить. И мы поехали на завод.
   Когда-то этот завод был градообразующим предприятием, оборонного значения. Там трудились почти двадцать тысяч человек. Сейчас это было умирающие собрание полупустых цехов. Многочисленные владельцы, которые менялись раз в год, растаскивали то, что не успели растащить прежние. Вывозились станки, уходил металл. Не было заказов, и зарплату платили крайне редко и крайне мало. И постоянные сокращения. Сейчас на заводе выживали менее трех тысяч человек. Отличные специалисты разбежались кто куда. Да и в других городах ситуация была не лучше!
   С проходной я позвонил по оставленному Петровичем телефону. Как оказалось, все уже было готово, и мне оставалось лишь подписать бумаги, да деньги в кассу оплатить. Кстати, сумма оказалась совсем небольшая, я ожидал раз в пять больше. Как только мне выписали пропуск, я поспешил все это сделать. Угрюмый дядька, в потертой спецовке выкатил тележку и драгоценным, для меня металлом. Мне даже разрешили довезти сталь на этой тележке до машины, правда, охранника в нагрузку дали, опасаясь как бы я не спер последнее движущееся имущество завода. Иди предпоследнее? Неважно, все равно ценность великая. Юрмар перекидал бруски в багажник, тележку вернули на историческую родину.
   - Тимофей?- Добрый день! Мне ваш номер Александр Петрович дал.- Голос, звучащий из динамика моего телефона был мне незнаком, как и номер абонента, но я сразу понял кто это.- Моя фамилия Руденко. Алексей Викторович.
   - Здравствуйте, Алексей Викторович!- Как можно более приветливо поздоровался я.- Вы сейчас где находитесь?
   - Возле центрально проходной завода.- Ответил он.
   - Замечательно! Видите, красная "калина" стоит? Это я, подходите!
   Знакомый Петровича был именно таким, как я себе и представлял. Среднего роста, небольшая полнота, аккуратная, но небогатая одежда. И взгляд потерянного человека. Подкосили его неудачи. Есть такой тип людей, в своем деле они мастера с большой буквы, но очень тяжело переносят неудачи со стороны. Но, вместе с тем, неуловимое сходство с преподавателями из моего университета. Какой-то дух интеллигентного человека и отличного специалиста. Пожалуй, Петрович оказался прав.
   - Присаживайтесь, Алексей Викторович!- Сказал я, распахивая дверь.- Это мой друг, Юрий.
   - Очень приятно.- Слегка склонил голову Руденко.- Тимофей.....?
   - Просто Тимофей.- Улыбнулся я.- Алексей Викторович, мы путем не завтракали, а поэтому я предлагаю поехать в какое-нибудь кафе. Там и поговорим.
   Видя, что мой собеседник немного замялся, я поспешил продолжить:
   - Я угощаю! Сегодня у меня удачный день.
   Руденко согласно кивнул.
   Кафе я выбрал небольшое, уютное и с умеренными ценами. Сделали заказ.
   - Тимофей, Александр Петрович сказал, что вы набираете специалистов для работы заграницей?- Начал Руденко, когда первый голод был утолен.- Можно узнать подробней, что это за страна, и какая именно работа ожидается?
   - Прежде чем я все расскажу, взгляните, пожалуйста, сюда. - Я протянул ему листок с маркировкой стали.- Что вы об этом можете сказать?
   - Инструментальная сталь.- Ответил он, лишь взглянув на листок.- Разработана в конце семидесятых прошлого века. Производилась в ограниченных количествах, так как вскоре была заменена другим образцом. Показала хорошие показатели, но в принципе ничего особенного. Сейчас есть и более совершенные марки. Все зависит от области применения. Или вам требуется полный состав?
   - Отлично. Полный состав мне пока не нужен. А теперь скажите, вы готовы покинуть Россию навсегда, получив взамен очень интересную работу, отличные условия и солидное вознаграждение? Но, сюда вы скорей всего больше не вернетесь, и никогда не увидите друзей и родственников.
   - Очень интересно!- Его глаза заблестели.- В принципе, меня здесь ничего не держит. С женой я развелся, детей мы так и не нажили. Работы, как таковой, нет. Родственники? Друзья? Есть. Но, в любом случае, даже если я в другой город уеду, связь прервется. Будем звонить друг другу по праздникам, сообщая кто еще из близких умер. В нашем возрасте это обычное дело. Так что, ваш вариант приемлем. Что же это за страна, не выдающая металлургов?
   - Империя Мелин.- Спокойно сказал я, попивая вкусный чай.
   - Империя Мелин?- Переспросил он.- Никогда не слышал! А между тем, понятие "империя" подразумевает большую территорию. И монархию, то есть императора или императрицу во главе.
   - Совершенно верно.- Кивнул я.- Империя поистине огромна и правит ею Эдгар Третий, достойный, я бы даже сказал великий император.
   Руденко откинулся на стуле и слегка прищурился.
   - Продолжайте!- Иронично потребовал он.
   - Империя эта находится на другой планете.- Так же спокойно продолжил я.- Где именно находится эта планета, я сказать не могу. Потому что я не знаю. Возможно, в нашей галактике. Возможно в соседней. А может в параллельной. Но она есть. Я прожил там несколько месяцев, а Юра, который на самом деле Юрмар, оттуда родом. Вы еще не звоните в психушку?
   - Я повременю с этим. Рассказывайте дальше!
   - Попал я в империю сам того не желая. Пришлось кардинально менять жизнь и привыкать к новым условиям. Не могу сказать, что это у меня не получилось. Я даже нашел общий язык с императором. Именно по его поручения мне удалось вернуться на Землю. Правда, ненадолго.
   - А что же так?- Ирония уже хлестала через край.
   - Все из-за этой стали.- Я кивнул на листок.- Дело в том, что мечи из этой стали превосходно противостоят мечам с атакующими заклинаниями. Мне, например это жизнь спасло.
   - Так там и магия есть?
   - А как же без магии?- Удивился я.- Есть, и частично она заменяет технологию.
   - А как же император узнал о существовании этой стали?- Хмыкнул Руденко.- Не иначе волхвы великое пророчество огласили?
   - Нет, все гораздо проще. Вы же знаете, что Петрович недавно занялся изготовлением мечей для ролевиков. Первую партию он собирался предложить на реализацию в местный магазин. Их-то я и нес, когда судьба забросила меня в другой мир. А уже там, совершенно случайно, и проявились чудесные свойства мечей из этой стали. Сейчас я закупаю сталь по приказу императора. Ну а попутно и другие вопросы решаю. Признаюсь, я даже не планировал искать металлурга, но мне Петрович предложил вашу кандидатуру.
   - Тимофей, вы серьезно полагаете, что я поверю в этот бред из низкосортной литературы?- Руденко попытался встать и уйти, но я остановил его.
   - Почему бы и нет?- Спросил я.- В конце концов, вы ничего не теряете. Я не прошу у вас, что бы вы вложили в это предприятие деньги. Или вступили в секту "свидетелей империи Мелин". Портал откроется через несколько дней, и вы можете пойти со мной. Я гарантирую вам положение в обществе и интересную жизнь. Вам даже жилье продавать не надо. Возможно, портал будет открыт еще один раз, хотя это очень сложно и энергозатратно. Но, если вы и не пойдете со мной, порекомендуйте, какую литературу мне взять, чтобы вывести металлургию империи на новый уровень? А то я набрал в "Букинисте" разных учебников, а сам в этом деле ничего не понимаю.
   Алексей Викторович вернулся на свой стул.
   - Чтобы советовать нужно, знать на каком уровне металлургия находится сейчас.- Сказал он.- Расскажите, какую сталь производят, какие добавки используют?
   - Сталь хорошая, но нержавейку не знают, и алюминий тоже.- С видом главного ученого на планете ответил я.- Насчет остального, я не знаю. Мне просто сказали, нужна сталь, чем больше, тем лучше. Я выкупил у Петровича все готовые мечи, всю сталь, какая у него была. Вот сегодня на заводе немного купил.
   - И на какие средства, позвольте полюбопытствовать?
   - Золото!- Я протянул ему небольшой слиток, оставшийся у меня.- А вот имперская монета, я ее правда в единичном экземпляре захватил. Можете взять себе на память.
   Вслед за слитком отправился империал.
   Руденко внимательно осмотрел оба предмета.
   - Действительно, золото.- Пробормотал он.
   - Вот видите? Я всегда правду говорю.
   Он вернул мне слиток, а монетку спрятал в карман.
   - А почему именно книги? - Спросил он.- Лучше взять ноутбук с массой полезной информации.
   - Нельзя! - Вздохнул я.- Такие технологии мне запретили проносить. К тому же там с электричеством плохо. Не успели гидроэлектростанцию построить. В следующем квартале обещали. А пока электричества нет.
   - Тимофей, вы говорите правду?- Резко спросил он, вонзив в меня пристальный взгляд.
   - Я же говорил, я не вру.- Я спокойно выдержал момент.
   Он на несколько минут задумался.
   - Хорошо!- судя по искоркам в глазах, он задумал какую-то проверку.- Книги это замечательно, но можно поступить лучше. В лаборатории есть стандартизованные образцы сталей и сплавов, если к ним присовокупить микроскоп обучение и работа пойдут значительно быстрей и будут не в пример качественней. Может быть, приобретете? Сумма от двух до трех миллионов рублей!
   - Отличная идея!- Кивнул я.
   Затем вытащил из сумки несколько пачек.
   - Алексей Викторович, не возьмете на себя эту покупку?- Спросил я.- Вам лучше знать, что покупать. А у меня, признаться, совсем нет времени.
   Руденко посмотрел на лежащие на столе деньги.
   - Спрячьте! - Сказал он.- Сегодня уже ничего не получится. Завтра я вам позвоню. Номер у меня есть.
   Он встал и направился к выходу.
   - Думаешь, согласится?- Спросил Юрмар.
   - Обязательно. - Ответил я.- Ему дело нужно. Не работа, а дело! Самое трудное для него, поверить, что другие миры существуют. Но он уже верит, хотя не признается в этом. Он пойдет с нами! Ладно, поехали наших девушек забирать.
   Но прежде чем ехать в салон красоты, я направил автомобиль в отдел внутренних дел. Пора уже выйти из списка без вести пропавших, и не портить парням статистику. И так долго с этим тянул. Да и к нотариусу ехать лучше с чистой биографией, а то в будущем могут быть проблемы.
   Оставив Юрмара в машине, я вошел в родной отдел.
   - Воронов? - Удивился дежурный.- Ты же пропал?
   - Я уже нашелся.- Ответил я набившей оскомину фразой.- Розысники здесь?
   - Воробьев где-то летал. Посмотри в четвертом, он туда пошел.
   Распахнув ногой дверь кабинета номер четыре я обнаружил там зарывшегося с головой в бумаги Петьку Воробьева. Свою фамилию капитан Воробьев оправдывал полностью, был мелким, неприметным и непоседливым. Его у нас в отделе Птицей погоняли, а вот меня, не смотря на похожую фамилию, звали Малышом.
   - Здорово, Птица!- Бухнул я с порога.
   - О, "потеряшка" пришел!- Протянул Петруха, роняя папку на пол.- Сам пришел, собственными ножками!
   - Так вы же, дармоеды, меня искать не хотите.- Упрекнул я его.- Пришлось самому к вам топать. Давай-ка, быстренько закрывай дело!
   - Могла бы и сестра твоя подойти, дело-то по ее заявлению. Но, давай я с тебя объяснение возьму. А где ты шлялся все это время?
   - В горах был, - поведал я ему.- Эверест покорял.
   - Не свисти! Ты высоты боишься!
   - А я зажмуривался. На ощупь шел. И так все время, то спишь, то с зажмуренными глазами по камням ползешь. Вот время незаметно и пробежало.
   Я быстренько накидал объяснение, указав, что уехал по срочному делу, в страшной обиде на своих родственников. По этой причине на связь не выходил.
   - Все?- Осведомился я.
   - Можешь дальше гулять.- Милостиво разрешил Петька.- Все равно правды не скажешь. А может, все-таки поведаешь, где тебя носило? Я ведь знаю, сестре ты бы обязательно сказал куда едешь.
   - Не колите, да не колимы будете!- Поведал я ему древнюю истину.- Дело у меня было срочное! Клянусь Копытами Козла!
   - Верю!- Степенно кивнул Птица.- А сейчас куда? В городе будешь, или опять куда рванешь? Это я к тому, что мне дело в архив сдать? Или еще пригодится?
   - Больше никаких гор.- Заверил я.- У меня теперь морское путешествие запланировано. Уже второе.
   - А первое когда было?
   - Вот как с Эвереста слез, тут же на пароход. Думал, так быстрей будет. Как-то раз вышел на палубу, решил наличность пересчитать, и вот незадача, монетку уронил! А она в воду плюх, и нету! Поеду вылавливать.
   - А без монетки тебе жизнь не мила?- Прищурился Птица.
   - К деньгам надо относиться серьезно!- Нравоучительно возвестил я.- Привыкнешь туда монетка, сюда монетка, и останешься с пустым кошельком.
   - Убедил!- Поднял руки Петька.- Где хоть монетку уронил? Надеюсь, не в Бермудском треугольнике?
   - Нет, мы как раз над Марианской впадиной проплывали. - Поведал я.- Глубоко, но глубина это же не высота! Нырять и с открытыми глазами можно. Я думаю справлюсь!
   - Иди, ныряй! С большим камнем на шее!- Отмахнулся Птица.- Все равно от тебя толку нет!
   И снова полез в бумаги. Вот удивительное дело, казалось бы в наш век поголовной компьютеризации бумаг должно быть меньше, а их все больше становится. И опер вынужден большую часть времени не преступников искать, а дело строчить. Иначе любая проверка ему уши надерет. И хорошо если только уши.
   Выйдя из кабинета, я нос к носу столкнулся с полковником Головачевым, благодаря которому я лишился погон. Он взглянул на меня, но ничего не сказал. Видимо в курсе что я в розыск был объявлен. Только зыркнул и прошел дальше по своим полковничьим делам. А я пошел на выход.
   Вот еще одна странность, раньше я к нему искреннюю ненависть испытывал, а теперь он мне просто неприятен. Вроде бы работы лишил, но зато я в другой мир попал и жену нашел. С другой стороны, в ножки ему за это кланяться не буду, да и мстить не собираюсь. Не валить же "полкана"? А просто морду в темной подворотне набить скучно. Привлечь же его по махинациям не получится, доказательств у меня нет. А у него все схвачено. Пусть и дальше небо коптит, авось судьба накажет.
   Мы уже подъезжали, когда позвонила сестра и попросила поторопиться, ибо наводить марафет они закончили, а на улице похолодало. Припарковав машину я было собрался выйти, но внезапно Юрмар подал голос.
   - Это Ниана?- Хрипло спросил он
   - Не знаю.- Оторопело ответил я.- А это Виктория?
   Наши красавицы после цепких и умелых рук работников салона красоты, преобразились настолько, что сердца наши хором екнули и замерли. А всего-то немного брови подправлены, и косметика грамотно нанесена! А прически? Их к сожалению мы не увидели. Зима, однако! Шапки на макушках! Наверное только поэтому сердечный ритм удалось восстановить.
  Вечером мы устроили небольшой праздник. Впятером отправились в кинотеатр, где шла красочная сказка, а затем гуляли по улицам города. Катя с нами пойти не смогла, сына надо из детского сада забирать, да мужа с работы встречать. Дмитрий маленькой фирмой по ремонту квартир и офисов владеет, и сам черновой работы не гнушается. Устает к вечеру сильно.
   А когда мы пришли домой, я угостил иномирцев шампанским. Купил специально в хорошем магазине. Правда, полной уверенности, что это точно Франция у меня не было, но на вкус просто восхитительно. Игристый напиток понравился всем, без исключения. Точно придется в империи производство открывать!
   А Виктория потребовала приобрести книги. Как прически делать, как косметику наносить, а то как она служанке объяснит, что от нее требуется? А результат Вика оценила, как и мой восхищенный взгляд. Пообещал купить.
  
  
  Глава 24
  
   Я оказался прав и Руденко позвонил мне рано утром.
   - Тимофей, может быть, я сошел с ума, на старости лет, но я готов принять ваше предложение!- Заявил он.- И у меня есть вопросы!
   - Алексей Викторович, вы завтракали?- Позевывая спросил я.
   - Нет!
   - Приезжайте ко мне, позавтракаем, поговорим, все обсудим.
   - Говорите адрес.
   К приезду инженера завтрак был готов, а все мы находились в полной боевой готовности. Времени оставалось все меньше и меньше, а дел еще было очень много.
   - Проходите Алексей Викторович! Присаживайтесь, сейчас чайник закипит, и будем кушать.
   Судя по кроличьим глазам, ночь инженер провел в раздумьях. Понятное дело, не каждый день предлагают в другой мир на ПМЖ свалить, да еще и должность главного по металлам пророчат.
   - Раз уж вы решились, позвольте представить вам моих спутников.- Сказал я, наливая Руденко крепкий кофе.- Рэдфорд - глава моей охраны и мой учитель фехтования. Юрмир - личный телохранитель. Ниана - сотрудник отдела розыска, а по совместительству телохранительницу моей супруги Виктории. Все уроженцы империи.
   - Очень приятно! - Руденко неумело поклонился, разглядывая иномирцев словно желая обнаружить какие-либо отличия. Рога там, или хвост скорпионий.
   - Алексей Викторович, вы составили список необходимого?- Поинтересовался я.
   - Да! Я всю ночь не спал, прикидывал варианты, и думаю, нашел лучший выход. Но сначала позвольте узнать, на какой объем я могу рассчитывать?
   - Хороший вопрос! Так как автомобиль на ту сторону мы загнать не можем, технологию такого типа запретили провозить, объем придется жестко контролировать. Но, самое необходимое взять сможем. А вообще, берите всего и побольше. Найдем куда впихнуть.
   - Я могу взять с завода некоторые химикаты, и самые сложные в производстве добавки. - Руденко извлек из кармана мелко исписанный листок бумаги.- Но, для серьезного производства этого мало. Придется искать сырье на месте. Для этого я созвонился со своим приятелем, он геолог и собрал большую коллекцию полезных ископаемых. Образцы, разумеется. Он согласился подарить мне эти образцы, но тут есть одна проблема. Он живет в Новониколаевске. Вроде бы недалеко, меньше двухсот километров, но я никогда не водил автомобиль, и не располагаю личным автотранспортом. Не согласитесь ли вы отвезти меня туда?
   - Почему бы и нет?- Пожал я плечами.- За несколько часов обернемся. Но, выезжать надо немедленно, у меня после обеда встреча с нотариусом. Вы готовы?
   - Разумеется.
   - Тогда мы с Алексеем Викторовичем отъедем ненадолго, а вы погуляйте по городу, отдохните. Вот вам деньги. Если что-нибудь случится, немедленно звоните мне и Кате.
   - Дорогой, а может, я с вами поеду?- Предложила Вика.
   - Хорошо, я только рад буду.- Согласился я.
   На улице Руденко как воспитанный человек открыл перед Викторией дверцу автомобиля.
   - Прошу вас, госпожа Виктория.- Сказал он.
   - Благодарю.- Улыбнулась Вика.- Но, если вы решили жить в империи Мелин, привыкайте к правильному обращению. По имени можно обращаться только к родственникам или близким друзьям.
   - А как тогда правильно?- Растерялся он.
   - Госпожа баронесса, или ваша милость.
   - Баронесса? Так, стало быть, вы Тимофей барон?
   - Барон, барон!- Закивал я.- У меня даже справка от императора есть. Правда, я ее дома оставил.
   - Мне многое предстоит узнать.- Покрутил головой инженер.
   И он начал расспрашивать. Об империи, о ее порядках, о других расах. Ему было интересно все. Мы с Викторией давали пояснения, все рано в дороге нечем заниматься, кроме разговоров. Ну и за дорогой смотреть, чтобы не убежала. Но этим я занимался.
   - Больше всего мне не будет хватать фильмов.- Признался инженер.- Я киноман, почти ни одной премьеры не пропускаю. А вы уверенны, что нельзя ноутбук взять? Я бы его прятал, а с зарядкой что-нибудь решили бы.
   - Нет, Алексей Викторович.- Ответил я.- Запрет весьма серьезный. Есть такие моменты, когда не стоит спорить, а лучше подчинится. Да, и раз мы завели такой разговор, прошу вас пообещать мне три вещи: не устраивать революций, не изготавливать огнестрельного оружия и взрывчатки и не стремиться наводнить империю техническими новинками. Так чтобы через полгода такие же автомобили по дорогам столицы ездили.
   - Насчет революций и оружия я согласен, а вот насчет новинок? В автомобилестроении я не силен, вы как автолюбитель больше меня знаете. Но технический прогресс не остановить.
   - Если только не найти ему замену. Виктория, дорогая, как тебе машина на которой мы едем?- Спросил я.
   - Быстрая.- Ответила супруга.- На лошадях такой скорости не разовьешь. И ехать удобно. Только пахнет у вас плохо.
   - В империи действительно передвигаются на лошадях.- Я снова обратился к инженеру.- В плане скорости машины выигрывают. Но есть такая штука как порталы. За считанные секунды можно на другом конце света оказаться. Нет электростанций? Зато магические светильники и холодильники есть. И с медициной у них лучше, меня с того света вытащили. Правда, не всем в империи такое по карману. А вообще, мой вам совет, прибудете в империю, не спешите. Оглядитесь, сами поймете, что к чему. Поверьте, жизнь там весьма недурна.
   - Для дворян.- Уточнил Руденко.- А я простолюдин, по тамошним меркам.
   - Вы думаете, император вас без титула оставит?- Рассмеялась Виктория.- Его величество умеет награждать нужных людей. А вы, несомненно, принесете большую пользу империи.
   За разговорами дорогу мы одолели быстро. Уточнив у инженера адрес его приятеля, и немного поплутав по улицам, мы остановились возле обычного дома хрущевской постройки.
   - Алексей Викторович, пока вы встречаетесь со старым другом, мы на оптовую базу съездим. - Сказал я.- Надо кое-что закупить. Примерно через час вернемся. Вам хватит этого времени?
   - Вполне. Я понимаю, что надо спешить.
   Как же я отвык от движения в больших городах! Машин до чертиков, светофоры на каждом шагу, пробки обычное явление. А еще некоторые недобросовестные пешеходы норовят улицу в неположенном месте перебежать. Неужели жизнь им так надоела?
   - Тимэй, а этот город намного больше, чем твой.- Заметила Виктория.- Сколько людей здесь проживает?
   - Полтора миллиона.- Ответил я.- Даже немного больше. Это один из самых больших городов Сибири.
   - Как много народа!- Поразилась Вика.
   - Это ты в Китае не была. Вот там действительно народу много.
   На этой оптовой базе я бывал и ранее. Здесь можно было купить решительно все, от продуктов питания до стройматериалов. Только надо знать, в какой корпус ехать. Я знал.
   Для начала я купил несколько коробок шоколада и килограмм пять самых вкусных конфет. Знакомых у меня в империи много, надо каждому что-нибудь привезти. Вот пусть шоколадками полакомятся. Купил двадцать бутылок шампанского. Ну и конечно кофе. Не только Михалычу на подарок, но и для себя, любимого.
   - Тимэй посмотри, какая прелесть!- Дернула меня за рукав супруга.
   - Обычные бокалы для вина.- Пожал я плечами.
   - Нет, но ты посмотри, как они сделаны!- Продолжала восхищаться она. Стекло тонкое и удивительно прозрачное! А форма? Давай купим?
   - Хорошо, давай купим.- Согласился я.
   И мы купили десяток наборов по шесть штук в каждом. Ох, бедная машина, как же тебе нелегко в последние дни! Зато императору подарок знатный будет. Пускай на пирах эти бокалы самым именитым гостям вручает. А как разобьются, можно и еще разок на Землю съездить. Вот такой я хитрый.
   А еще я купил сотню чернильных авторучек. В империи их производство так и не наладили, а каждый раз макать перо в чернильницу настоящая морока. А тут другое дело, раз заправил и пиши спокойно.
   У меня чесались руки купить еще множество полезных вещей, но машина, в самом деле, не резиновая. Да и с деньгами надо быть поосторожней. К тому же время подошло Руденко забирать.
   Но напоследок я заехал в один специализированный магазин. Думаю, Эдгар оценит покупку по достоинству.
   - И это вся коллекция?- Удивился я, глядя на средних размеров фанерный ящик.
   - Да!- Подтвердил довольный Руденко.- Вы не смотрите на размеры, тут практически вся таблица Менделеева. Просто образцы не велики. Зато, вкупе с книгами, можно объяснить, что следует искать! А вот вы, я смотрю, от души закупились?
   - Есть такое дело.- Не стал лукавить я.- Хоть в империи многое есть, но хочется еще чуть-чуть. Ладно, поехали домой, меня нотариус ждет. Пора бомжом становиться.
   В городе Руденко тут же побежал по своим и нашим делам. Денег я ему дал, и он пообещал закупить много всего полезного. А мы, забрав Катю, поехали к нотариусу.
   Как оказалось, это совсем не сложно и не больно. Зинаида Петровна была подругой нашей матери, и знала нас с ранних лет. Бумаги оформили быстро, без проволочек. И теперь нет у меня ни квартиры, ни гаража. Машины тоже нет, правда там еще вопрос с учетом, но там Катя и без меня справится.
   - Кать, Димка где?- Спросил я сестренку.
   - Как всегда, работает.- Вздохнула она.
   Дима, муж Кати был хорошим, надежным человеком. Жену любил, сына тоже, вот только слишком много времени на работу тратил. Это правильно, мужчина должен семью кормить, правда, видеть эту самую семью надо чаше. Не то забудешь, кого кормить надо.
   - У меня к нему разговор есть. Как его поймать можно? И он же знает обо мне? И о другом мире?
   - Знает, я все ему рассказала.- Кивнула Катя.- Он тоже переживал, когда ты пропал. А увидеть сейчас можно, давай заедем к нему. Они тут неподалеку ремонт в офисе делают.
   Сказано - сделано. Доехали до офиса, окликнули мужика в заляпанной краской робе, попросили старшего позвать.
   - Ну, здорово чертяка инопланетная!- Димка обнял меня так, что кости затрещали. Я ответил ему тем же.- Значит, решил Родину поменять? Не хочу я быть охранником обычным, а хочу стать бароном имперским, так?
   - Так, так! Отпусти, гамадрила некультурная, а то по шее получишь!
   Он добродушно ворча выпустил меня.
   - Дим, помощь твоя нужна.- Сказал я.
   - Говори, поможем, чем сможем.- С готовностью откликнулся он.
   - Машина требуется. Грузовая.
   - Так мою "ГАЗель" бери. Или тебе насовсем?
   - Нет, только на время. И "ГАЗель" не подойдет. Что-нибудь посолидней надо. А еще подскажи, где трактор взять.
   Димка на минуту задумался.
   - Я могу у друга "воровайку" одолжить. За руль сам сяду, тебе же свидетели лишние не нужны? Только Катюха рядом быть должна, а то от гаишников как отмахиваться? А трактор, это без проблем. Подъезд расчистить хочешь?
   - Именно. Я прикинул, если напрямки, там метров сто пятьдесят получается. Надо дорогу пробить, ну и площадку расчистить. А "воровайка" это то, что нужно.
   - Когда уходить собираешься?
   - Послезавтра. Не хочу до крайнего доводить. Магия вообще штука непредсказуемая, а в этом мире и подавно. Если все пройдет удачно, еще встретимся.
   Обговорив все детали, мы отпустили Димку творить красоту в отдельно взятом помещении. Катя тоже решила прогуляться. Мы с Викой остались одни.
   - Вика, у меня еще одно дело есть. Не могу я просто так уехать.- Сказал я.
   - Какое дело?- Спросила Вика с небольшой опаской.
   - На кладбище хочу зайти. Мамину могилу навестить. Кто знает, получится ли еще сюда вернутся?
   - Я с тобой!- Решительно заявила Виктория.
   - Там снега много.- Я попытался ее отговорить, но безрезультатно.
   - Ничего, как-нибудь проберемся!
   К счастью, основные дороги на кладбище чистили, а мамина могила была недалеко, и изображать бульдозер мне не пришлось. Тем более что я у могильщиков лопату одолжил, которой быстро путь нам расчистил.
   - Это здесь?- Спросила Вика.
   - Да.- Я стряхнул снег с памятника.
   - Госпожа Галина!- Звонким голосом сказала Виктория, прочитав табличку.- Я жена вашего сына! Очень сожалею, что нам не пришлось встретится, но я уверена, что Единый не оставил вас! И вы, в своей новой жизни, знаете обо всем, что произошло с Тимэем! Благословите нас!
   Не знаю, так совпало или нет, но легкий ветерок вдруг коснулся наших лиц, словно чья-то мягкая ладонь погладила нас по щекам. Я обнял одной рукой Викторию, и некоторое время мы молча стояли, глядя на памятник.
   - Ты сможешь сделать большую картинку с изображением твоей матушки?- Спросила Вика, когда мы ехали обратно.
   - Это называется фотографией.- Ответил я.- Я же тебя фотографировал. А так, да, смогу. И сделаю.
   Я действительно сделал уже более сотни снимков всей нашей компании. А еще просто город фотографировал. Аскольду в подарок, он же просил. Только распечатать осталось, но у меня принтер не той системы. Придется в фотоателье идти.
   А еще я купил несколько больших и красочных книг, с изображением Москвы, Петербурга и других больших городов России. Аскольду подарю, пусть любуется.
   - Поехали домой, я что-то устал.- Пожаловался я.- Весь день за рулем.
   - Поехали.- Согласилась Виктория.- А вечером просто погуляем.
   Но, когда мы вошли в квартиру, нас с порога ошарашил Рэдфорд.
   - Тимэй, за нами следили!- Выдал он.
   - Вот так новость!- Встревожился я.- Кто именно? Как заметили? Сколько их было? Откуда начали за вами следить?
   - Не части!- Поморщился ветеран.- Мы по улице гуляли. Я случайно заметил, что один молодой человек за нами идет. Мы несколько раз сворачивали, так он прямо по пятам шел! Не на секунду не отставал. Пытался делать это незаметно, но у него явно опыта нет. Он и сейчас возле подъезда сидит, я в окно видел.
   - Покажи!- Потребовал я.
   - Вот он.- Слегка отдернув штору, сказал Рэдфорд.
   Некоторое время я изучал одинокую фигуру на лавочке. Когда мы шли домой я заметил этого парня, но внимания особого не обратил. Одно точно, это не из полиции. Там тоже разные люди работают, но не настолько безграмотные. Может, бандиты?
   - Кажется, я его знаю.- Внезапно сказал Рэдфорд.- Он очень похож на одного парня из зала, где я с мечом работал. Он еще все время на меня странные взгляды кидал.
   - Одиночка? Это уже легче. Не думаю, что он с бандитами связан. Тихий бы точно такого на слежку не отправил.
   - А может его, того?- Спросил Юрмар, сжимая свои пудовые кулаки.
   - Не надо того.- Я решительно пресек попытку членовредительства.- А что, в принципе, произошло? Скорей всего у него догадки есть, откуда мы пришли.
   - Он знает про империю?- Удивилась Ниана.
   - Не про империю. Он догадывается, что Рэдфорд точно из другого мира. А соответственно и мы.
   - Откуда?- Спросила Виктория.
   - Сейчас довольно популярны книги о попавших в другой мир.- Объяснил я.- Вот, скорей всего, этот товарищ книжек и начитался. А теперь ждет удачного момента, чтобы вычислить, как мы назад собираемся уйти.
   - И что делать?- Спросил Юрмар.
   - Ничего.- Пожал я плечами.- Пускай ходит раз ему не лень нос морозить. К моменту перехода мы его нейтрализуем.
   - Может с ним просто поговорить?- Задумчиво сказал Рэдфорд.
   - Не стоит. Да и что ему сказать? Отговорить будет проблематично, а тащить его с собой я не хочу.
   - А Алексея Викторовича берешь!- Заметила Виктория.
   - От него толк будет.- Возразил я.- И титул ему император за заслуги даст. А этот? Кем он будет в империи? Разве что наемником пойдет. И сгинет в какой-нибудь потасовке. Зачем? Пусть живет.
   - Может ты и прав.- Согласился Рэдфорд.- Мне тоже приходилось видеть юнцов, которые сбегали из дома, чтобы подвиги совершать. Обычно, ничем хорошим это не заканчивалось.
   - Вот и выбросьте его из головы.- Заключил я.- А пойдемте на танцы? Я видел рекламу, сегодня в одном кафе дискотека 80-х.
   - Мне очень интересно взглянуть на ваши танцы!- С энтузиазмом откликнулась Виктория. Ниана тоже кивнула.
   - Но, предупреждаю сразу, эти танцы значительно отличаются от принятых в империи.
   За время, проведенное на Земле, иномирцы стали гораздо спокойней реагировать на то, что в империи считалось вульгарным и бесстыдным. Телевизор смотрели, фильмы опять же. А там многое показывают. Думаю, и диско переживут.
   Когда мы вышли на улицу, парня который следил за боевой троицей, не было. Видимо замерз и устал ждать. Это и к лучшему.
   Машину брать не стали, тут пройти всего пару кварталов. Погода отличная, легкий морозец, снег мягкими хлопьями падает, фонари исправно освещают путь. Красота да и только!
   В кафе, несмотря на будний день, народу было много. Разных возрастов, от восемнадцати до пятидесяти. Правда, Рэдфорда никто не переплюнул. Громко играла задорная музыка, то и дело мелькали расклешенные штаны и яркие рубашки. Наш ветеран оккупировал место возле стойки, с видом что ни одна сила в мире его не сдвинет. Но на танцующих поглядывал с явным интересом. Девушки сначала растерялись, оглушенные громкими и непривычными звуками, но быстро поймали ритм и потащили нас с Юрмаром за собой. Волна праздника захлестнула нас, чему мы были нескончаемо рады. Мелодия сменялась мелодией, а мы все танцевали и танцевали.
   Наконец мы выдохлись. Упав за свободный столик и заказав у официантки что-нибудь вкусное и холодное, мы решили немного отдохнуть.
   - Ну и как тебе такие танцы?- Спросил я Викторию, перекрикивая музыку.
   - Очень необычно, но очень энергично!- Крикнула она в ответ.- А где здесь дамская комната?
   - Пойдем, я провожу.
   Ниане тоже потребовалось отдельное помещение с белым другом, так что к туалету мы пошли все вместе. Девушки зашли внутрь, а мы с Юрмаром охраняли дверь. Рэдфорд так и обитал возле стойки, попивая кока-колу, к которой он пристрастился. Ничего, мы скоро обратно в империю рванем, не успеет печень посадить.
   - О, какие тут дамочки ходят!- На обратном пути в зал нас встретила троица подгулявших мужичков.- Красавицы, бросайте своих тупых мордоворотов, и пойдемте с нами танцевать! А потом поедем в одно прекрасное местечко и тоже потанцуем! Только лежа!
   Мы с Юрмаром, не сговариваясь, дружно осуществили стыковку наших кулаков с черепушками пьянчуг, а третьему Ниана весьма прицельно пнула ножкой. Двое опали безмолвно, а третий с приглушенным стоном. Переступили и пошли дальше танцевать. Правда Ниана еще своему и каблуком добавила. Кажется.
  
  
   Весь следующий день я провел в беготне. Дима подогнал мне тракториста и я контролировал процесс создания прохода до нужной точки. Тракторист ругался плохими словами, но дело сделал качественно. Хотя и денег содрал прилично.
   Заказал печать фотографий. Некоторые попросил сделать большим форматом. Дома рамки закажу, и на стены повешу.
   Откопал в гараже ручную дрель и купил разные сверла. Это для Джара, пусть работает спокойно. Еще купил много разных полезных штук, вроде штангенциркулей, рулеток и всевозможных приспособлений. Даже полотна по металлу взял. Двести штук. Хотя саму ножовку только одну.
   Потом принял на борт Руденко с грузом различных добавок для стали. А еще образцы этих самых сталей и сплавов. И два микроскопа. Правда, не электронных, но ведь работали как-то сталевары до появления этих хитрых, но полезных агрегатов?
   - К сожалению, пришлось брать только самое необходимое.- Сетовал Алексей Викторович.- Большую часть придется на месте искать. Но, так как придется работать с местным сырьем, лучше потратить силы на создание именно местной базы. Все равно с Земли прямые поставки в промышленных масштабах не организуешь. Тимофей, подскажите, что мне с собой из личных вещей взять?
   - Одежду не берите, разве что что-нибудь легкое.- Сказал я.- Можете взять памятные для вас мелочи, фотографии там, или еще что. Всем остальным мы вас на месте обеспечим. В империи всего хватает.
   - Квартиру я продавать не стал, попросил приятеля присмотреть. - Поведал инженер.- Квартплату я внес наперед. Если придется вернуться, будет где жить. А не придется, да черт с ней, с квартирой. Я завещание на друга написал. Ему сказал, что на три года в закрытый институт работать уезжаю.
   Весь груз мы отвезли к Петровичу, он нам на пару дней большую кладовку выделил. Туда же и остальные наши покупки пошли. Дима специально свою "ГАЗель" подогнал, в багажник легковой машины все не вошло. Даже половина не вошла. Даже треть. Нет, не знаю как остальной народ, а я точно от хомяка произошел.
   - Петрович, родненький, пятая нужна!- Взмолился я.- До завтра сделаешь?
   - Да сделаю, что там делать!- Буркнул он.- Сколько хлопот от тебя, Тимка!
   - Петрович, а я тебе колечко подарю!- Я скорчил умильную физиономию. - Даже два! Вот, смотри, одно с рубином, а другое с изумрудом! Видишь, какие красивые?
   - Изыди! - Рыкнул он, но перстни взял. Последний перстень я Диме отдал, на память.
   Напоследок я посетил магазин игрушек. У Макира с Анной вот-вот маленький родится, да и так найду, кому подарить.
   Наш вчерашний шпион с утра был на своем посту. По договоренности Рэдфорд пошел на прогулку, уведя филера за собой. Пусть по городу его помотает! А еще Рэдфорд обещал останавливаться в разных местах, водить руками, будто проверяя нечто незримое. А мы в это время все покупки к Петровичу перевезли.
   Остался последний день нашего пребывания на Земле.
  
  Глава 25
   Головную боль в виде шпиона нейтрализовали довольно быстро и просто. Убедившись, что он находится на своем посту возле подъезда, я спустился к соседке, которая жила этажом ниже.
   - Здравствуйте, Тамара Федоровна.
   - Ох, здравствуй, Тимоша! Куда же это ты запропал?- Начала причитать соседка.
   Тамара Федоровна была яркой представительницей подъездных активисток. Несмотря на свой возраст, а ей уже семьдесят два стукнуло, она присутствовала на каждом собрании жильцов, знала всех поименно и вечно собирала подписи. По любому поводу, без разницы! Хоть с предложением наградить дворника премией, за хорошую работу, хоть лишить его оной за хамское поведение. И это при том, что от тихого дворника дяди Валеры никто и никогда бранного слова не услышал.
   - Да уезжал по делам, Тамара Федоровна, и вот теперь тоже уезжаю.- Сказал я.- За квартирой пока сестренка присмотрит. Вы ключи Сергею не передадите? А то в его квартире мои друзья жили, да уезжать пора. Сергею я позвонил, он сейчас занят. Попросил у вас ключи оставить.
   - Да конечно передам, не сомневайся!- Старушка шустро выхватила у меня ключи.- А ты далеко ли уезжаешь?
   - На Урал.- Вздохнул я.- Друг армейский зовет, обещал работу хорошую найти. Сами знаете, у нас в городе с работой плохо.
   - Твоя правда!- Тамара Федоровна сочувственно покивала.- Ты парень молодой, глядишь и устроишься. Ну, да Бог в помощь!
   - Спасибо! А вы не знаете случайно, что это за парень возле нашего подъезда третий день трется? Я его раньше не видел. Как бы не вор или еще чего хуже!
   - Ох, ты ж, господи!- Всплеснула руками старушка.- И как же это я его просмотрела?
   - Ладно, пойду я.
   Я вышел за дверь, а соседка уже терзала телефон.
   - Милиция? Да знаю я, что вы теперь полиция! Не хочу хороших людей этим поганым словом называть! Приезжайте скорей, у нас тут террорист! А может вор!
   Работает система! Теперь она им такого наговорит, что на фоне нашего шпиона весь ИГИЛ хором мальчиков-зайчиков выглядеть будет. А в связи с тем, что все звонки в дежурную часть записываются, парня отсюда уберут. Даже если в отдел не повезут, все равно в машину посадят и с глаз бдительной гражданки скроют. Мы же тем временем на "калине" уедем. Пусть потом ждет на лавочке.
   Открывать переход днем я не рискнул. Хоть там и пустырь, свидетели могут быть. А зачем нам свидетели? Тем более что император может повторную экспедицию организовать, и с учетом неравномерно текущего времени, я могу вернуться сюда через несколько дней. Значит надо все делать тихо и аккуратно. Как стемнеет, так и пойдем.
   Мои бывшие коллеги не подвели, и уже через несколько минут раздался знакомый скрип уазика. Бравые парни в бронежилетах и с автоматами выпрыгнули чуть ли не на ходу, мигом окружили предполагаемого злодея, и повели его в "воронок". Вежливо, но принудительно. Парень что-то пытался возразить, но хлопцы его слушать не стали, запихнули в уазик, прыгнули следом и были таковы.
   - Все, путь свободен! Рвем когти!- Скомандовал я.
   Мы быстро покинули квартиру, загрузились в автомобиль и направились к Петровичу. Руденко уже должен быть там.
   - Ну где вы ходите?- Недовольно заявил Петрович.- Кто ваше барахло упаковывать будет? Там работы дня на три, а вы за несколько часов управиться хотите!
   - Петрович, ну какая муха тебя укусила?- Спросил я.- Вроде бы зима, все мухи спать должны. А ты где-то умудрился найти.
   - Работать мешаете!- Гаркнул он.- Покоя от вас нет! Всю кладовку мне хламом завалили!
   - Ясно! Завидуешь?- Утвердительно заявил я.
   - Кто?! Я?! Да, я завидую, кочергу тебе в седалище!- Уже в голос завопил кузнец.- Вы тут все такие важные, титулы, императоры! Приключения разные! Волшебство! Эльфы с гномами, тудыть их все в качель! А я с утра до ночи от горна не отхожу!
   - Так пошли с нами, я же предлагал! Будешь вместе с Алексеем Викторовичем науку в империи двигать. Ты же не простой кузнец!
   - Нет, Тимка.- Сбавил обороты Петрович.- Жена у меня, дети, внуки. Не пойду я с тобой. Сейчас не пойду. Вот в другой раз приедешь, там посмотрим. Леха! Если этот обормот снова на Землю рванет, письмецо с ним передай! Чтобы я знал, как ты там живешь! Слышишь?
   - Слышу, Александр Петрович, слышу!- Немного нервной улыбкой улыбнулся Руденко.- При оказии обязательно передам.
   - Тогда чего расселись! - Опять завопил кузнец.- Упаковывайте добро!
   Вещей у нас было много, но упаковка прошла быстро. Действия согласованны, списки составлены. К приезду Димы и Кати все было готово.
   - Так, сейчас загружаем в "воровайку" и едем.- Распорядился Димка.
   - Нет, стоит еще часок подождать!- Не согласился я.- Уже темнеет, но спешить не стоит. Выждем чуть-чуть.
   - Швеллера по темноте будет трудно устанавливать.- Возразил Петрович.- Чего тянуть, грузимся и поехали!
   - Так ты тоже едешь?- Удивился я.
   - А что, ты думаешь, я такое зрелище пропущу?- Нахмурился Петрович.- Я лично хочу убедится, что вы благополучно свалили отсель!
   - Тогда грузимся.
   Петровичу пришлось ехать на своей "Ниве" потому что все мы в "калину" и грузовик не влезли. Он еще и инженера с собой посадил. Вещи Руденко я перетряхнул лично, опасаясь, что он не выдержит и ноутбук захватит. Но инженер слово держал, и ничего подозрительного в его вещах я не обнаружил. Да и было тех вещей не слишком большая сумка. В основном фотографии и разные безделушки. А еще гитара. Как выяснилось, Руденко неплохо играет и поет. В основном песни Высоцкого, Визбора и Окуджавы. Это я очень даже уважаю. Надо будет нашего инженера с Михалычем познакомить.
   До места добрались уже в потемках. Мужчины под руководством Петровича начали таскать швеллера. Задумка моя была такова, за столь короткий срок работы портала загрузить столько вещей сложно, значит надо сделать так, чтобы они сами в портал заехали. Но и машину использовать нельзя. И тогда я решил сделать железную дорогу.
   Швеллера укладывались на снег, подгонялись друг к другу, и в специально приваренные уши вбивались железнодорожные костыли. Это делалось для того, чтобы наши "рельсы" не разошлись в разные стороны.
   Затем настало время вагонов. Их Петрович сварил из уголков, и обшил фанерой и жестью. Два метра на метр, да еще высотой полтора метра. Снизу приделаны небольшие, но прочные колеса, идеально входящие в изгиб швеллера. Этакие гробы на колесиках. В них мы сложили все, что добыли непосильным трудом, а сверху закрыли брезентом и закрепили веревкой. Пять вагонов нагруженных до предела.
   - Сестренка, в машине деньги лежат.- Сказал я.- Там еще приличная сумма. Побереги с полгодика, а если я не вернусь, трать по своему усмотрению. И еще, в гараже, под стеллажами кувалда вся в краске лежит. Она золотая. Петрович из оставшегося золота сделал, а я рукоять со старой кувалды переставил, да краской обмазал. И грязью. Это тебе на черный день. Мало ли как жизнь повернется, продать всегда сможешь.
   - Береги себя братишка!- Катя на прощание обняла меня.- Ты вечно во что-то влипаешь. Будь осторожен, теперь ты не один. У тебя теперь жена, а там, бог даст, и детишки пойдут.
   Катя подошла к Виктории, обняла ее и что-то шепнула на ухо. Вика хлюпнула носом и горячо закивала. Начались массовые прощания.
   - Все, довольно!- буркнул Петрович, вытирая покрасневшие глаза.- Врубай, Тимоха, свою волшебную лампочку! Посмотрим, какое оно, волшебство инопланетное!
   - Последний инструктаж!- Объявил я.- Как только откроется портал, Вика, Ниана, Рэдфорд и Алексей Викторович проходят. С собой берут только растения! Рэдфорд, на той стороне организуй народ, чтобы контейнеры оттаскивали незамедлительно. Мы с Юрмаром остаемся. Как только пройдет последний контейнер, мы тоже переходим в империю. Все понятно?
   Я извлек маячок, воткнул его в нужной точке, и перекрестившись совместил рисунок на кольцах. В тот же миг устройство озарилось мягким магическим светом.
   - Работает, по сусекам ее да по амбарам!- Заорал я.
   Но портал не появлялся.
   - Бракованный маячок тебе подсунули.- Авторитетно заявил Петрович.- Китайский, наверное. Может починить? У меня в машине кувалда лежит.
   - Подожди, время в наших мирах по-разному течет. Сейчас заработает.
   Прошло десять секунд, пятнадцать. Минута. Холодная лягушка стала нагло заползать в мое сердце. А ну как не сработает? Нет, прожить мы и здесь проживем, но нас ведь там ждут. И тут в воздухе возникло марево портала. Кыш, земноводное!
   - Пошли!
   Сначала в портал заскочили Ниана и Рэдфорд, прикрываясь упакованными кустами, словно спецназовцы комнатные. Зима, снег, а они зелеными кустиками маскируются. Мгновение спустя назад вылетел кусок деревяшки окрашенный в красный цвет. Это был условный сигнал, что портал открылся во владения Зоренга, а не куда-либо еще. Как только это произошло Вика, прижимая к груди несколько небольших саженцев, укутанных в газету и пленку, смело шагнула в мерцающую дымку. Руденко побледнел, но упрямо сжав губы преодолел портал.
   - Навались!
   Больше всего я боялся, что портал откроется чуть в стороне, и тогда бы пришлось тратить драгоценное время на переброску "рельсов". Но мои опасения не сбылись, и наша железная дорога оказалась точно по центру портала. Мы с Юрмаром уперлись в "гроб на колесиках" и он, несмотря на солидный вес, легко тронулся с места.
   - Тридцать секунд!- Объявила сестренка, глядя на секундомер в руке.
   - Второй пошел!
   - Сорок пять!
   - Третий!
   - Пятьдесят пять!
   - Четвертый!
   - Минута пятнадцать!
   И в этот момент из дымки возникла голова Рэдфорда.
   - Тимэй, быстрее! Портал сейчас закроется!- Закричал он.
   Как так? У нас же запас времени? Что-то пошло не по плану. Блин еще один контейнер! Не успеем!
   - Тимоха, прыгайте!- Петрович и Димка уперлись ладонями в "вагон", помогая ему набрать скорость.
   Мы с Юрмаром запрыгнули сверху, прижавшись друг к другу. А еще вцепились в веревки, чтобы не слететь по дороге.
   - Мы едем, едем, едем, в далекие края! - Завопил я.
   Это были мои последние слова, произнесенные на Земле. В этот раз.
  
  
   Вяк, вяк, вяк. Наш экипаж запрыгал по неровностям пола. Чьи-то руки вцепились в средство передвижения, останавливая его.
   - Успели!- Выдохнул Зоренг.
   Я оглянулся. Портал прекратил работу. Мы прорвались.
   - Ты!- Зарычал я, сползая с "вагона".- Магистр липовый! Кто мне три минуты гарантировал? Если бы не Рэдфорд, мы на той стороне остались! Или еще хуже, головы наши здесь, а ноги там!
   - Извини, Тимэй, в расчеты вкралась ошибка.- Виновато сообщил Зоренг.- Кто же знал, что эта штука столько энергии сожрет? Сам посмотри!
   Дуги портальной арки были усеяны кристаллами, большая часть которых превратилась в осколки. Крошево бывших магических накопителей густо усеивали пол.
   - Зато теперь мы точно знаем, сколько энергии надо запасать!- Объявил Зоренг.
   - А сколько времени здесь прошло?- Поинтересовался я.
   - Больше двух месяцев!- Отрапортовал Зоренг.
   -Больше двух? Я помню, речь об одном месяце шла?
   - Ну, ошиблись! С кем не бывает!- Развел руки маг.- И вообще, по двум зафиксированным случаям перемещения, да запискам мага, который помер несколько веков назад, трудно предугадать каждую мелочь! Магия это не совсем наука! Тут не считать, тут чувствовать надо!
   - Редиска ты, а не маг!- Устало заявил я и рассмеялся.
   Следом за мной захохотал Юрмар, затем Рэдфорд, Ниана и Виктория. А вскоре смеялись все. Кроме нашей пятерки и Зорега, в портальной находились еще семь магов, в том числе и Юджин. И шесть воинов. В настоящее время они хихикая растаскивали по углам наши контейнеры. Не смеялся только инженер Руденко. Он недоуменно переводил взгляд с одного лица на другое. Ах, да! Он же языка не знает! А я говорил по-мелински.
   - Как бы то не было, но я рад всех вас видеть! - Заявил я, отставив нервный смех.
   - И я тебя!- Зоренг крепко обнял меня, и его тут же сменил Юджин.
   А потом ко мне подошла Виктория.
   - Я испугалась.- Призналась она.- Тут все маги начали кричать, что портал вот-вот закроется, а ты все не появляешься. Я растерялась, а Рэдфорд побежал к порталу, чтобы позвать тебя. Зоренг его оттащил, и тут вы въезжаете.
   - Все хорошо, любимая, все хорошо!- Я поцеловал супругу.- У нас еще дела есть.
   Зоренг в это время вместе с Юджином рассматривал здоровенные "гробы на колесиках".
   - Тимэй, неужели это все мечи? - Спросил Зоренг.
   - К сожалению нет.- Ответил я.- Готовых мечей удалось достать немного. Правда еще есть сталь, на несколько десятков клинков. Самая большая удача вот этот человек.
   Я кивнул на Алексея Викторовича. Поняв, что речь зашла о нем, Руденко приблизился.
   - Кто это?- Спросил Юджин.
   - Это великий знаток металла!- Провозгласил я.- Он знает о нем все. И о той стали тоже. Я уговорил его переехать жить в империю, и он сварит для нас любую сталь. Не сразу, как материалы найдет. А он их обязательно найдет, будьте уверенны. Только надо с изучением языка мелинского помочь. Юджин, сделаешь?
   - Разумеется. Вот на ночь устроитесь, сразу установку дам.- Пообещал Юджин.- Познакомь нас со своим другом. Подожди, я допускал такой случай и поэтому переводчик с собой захватил.
   Юджин активировал знакомую конструкцию.
   - Алексей Викторович, познакомьтесь, это мои друзья магистр магии Зоренг и магистр магии Юджин Кан.
   - Очень приятно.- Руденко слегка поклонился, но сделал это очень неумело. Ничего, научится.- Алексей Викторович Руденко, инженер.
   - Добро пожаловать в мой замок.- Радушно сказал Зоренг. - Сегодня вам придется потерпеть вот этот амулет, а завтра вы будете говорить на мелинском языке.
   - Как? Уже завтра?- Удивился инженер.
   - Завтра! - Подтвердил я.- Когда я здесь оказался, тоже за ночь язык усвоил. Правда, эти господа меня к стене приковали.
   - Ну, я же уже извинялся!- Обиделся Юджин.- Да и прикованный ты был совсем немного. Как только выяснили, что произошло с учителем, сразу цепь сняли.
   - Не бойтесь, вас они приковывать не будут.- Успокоил я инженера.
   - Язык за одну ночь!- Продолжал удивляться Руденко.- Вот бы во времена института такую возможность! А то я в школе немецкий учил, а в институте заставили английский изучать. И преподаватель был упрямый, никому просто так оценки не ставил. Я три раза сдавал.
   - Магистр, вы не знаете как мой отец?- Спросила Виктория у Зоренга.
   - Все отлично.- Заверил мою жену маг.- Он уже вернулся из Леса. В полном здравии. И тут же уехал в школу к графу де Роста.
   - Зачем?- Не поняла Виктория.
   - На поединок.- Пояснил Зоренг.- Оказывается, они в молодости постоянно соперничали, кто из них лучше мечом владеет. И вот, ваш батюшка как только здоровье вернул, тут же решил доказать Родиону, что лучший все-таки он.
   - И что?- Встревожилась Виктория.
   - И ничего! - Пожал плечами Зоренг.- Родион отказался от поединка пока Аскольд былую форму не вернет. Теперь ваш батюшка усиленно тренируется. Правда, помогла ли в его тренировках та грандиозная пьянка, которую они с Родионом устроили? Я не знаю. Но кабак они на пару разнесли.
   - Молодец тесть!- Восхитился я.- Так держать!
   - Ладно, что мы тут стоим!- Спохватился Зоренг.- Пойдемте в замок!
   - Зоренг, тут растения.- Остановил я мага.- Они очень капризные. Их бы быстрей высадить. А у меня в усадьбе теплицу построили. В общем, нам домой надо!
   - Сегодня вы никуда не поедете.- Покачал головой Зоренг.- Поздно уже. Завтра я обеспечу вам охрану и транспорт.
   - А о растениях не беспокойся!- Заверил меня Юджин.- Тут у нас маг жизни есть, он сделает так, чтобы твои растения не потерпели никаких изменений.
   И они странно переглянулись. Не понял, уважаемые магистры что-то скрывают? Может, они специально нас в замке задержать решили? Нет, это бред какой-то! Зоренг императору предан, да и в Юджине сомневаться не приходится. Скорей всего я просто не так все понял.
   - Раз так, то уговорили. Остаемся!- Согласился я с доводами магистров.- Зоренг, мы есть хотим!
   - Узнаю Тимэя!- Захохотал маг.- Если не в поход, то за стол! Пойдемте! Голодными точно не останетесь!
   В этом Зоренг точно не соврал. Стол накрыли быстро и обильно. Руденко не так к угощениям приглядывался, как к столовым приборам. Вроде бы что там смотреть? Серебро, оно и в Африке серебро, но инженер явно сделал какой-то вывод. А потом попросил разрешения осмотреть оружие воинов.
   Меч он в руке держал так, что бойцы только в бороды ухмылялись, Да и не оружие его интересовало. Сталь. Осмотрев четыре или пять клинков, он махнул на остальных воинов рукой и сел за стол.
   - Увидели что-нибудь интересное?- Спросил я.
   - Для меня тут все интересное.- Улыбнулся он.- Если бы мне неделю назад сказали, что я в другой мир попаду, я бы долго смеялся.
   - Но мне вы поверили.
   - Поверил.- Согласился инженер.- И рад, что ваши слова оказались правдивыми. Хотя, знаете, здесь не такое уж средневековье! Сталь на клинках вполне приличная. До современных марок разумеется не дотягивает, но я опасался увидеть совсем дрянные образцы. А с этим можно работать.
   - Насчет работы повремените.- Посоветовал я.- Завтра мы будем в столице, и я доложу о вас императору.
   - А где мне все это время жить?- Спросил Руденко.
   - Так у меня и поживете.- Ответил я.- Дом у меня большой, не стесните. К тому же вам действительно надо местный этикет изучить. Как говорится, в чужой монастырь.....
   - И это говорит человек, который императора на "ты" осмелился называть, и принца за ухо таскал!- Внезапно вмешалась Виктория.
   - Тимофей, а вы мне об этом не рассказывали.- Взглянул на меня большими глазами инженер.
   - Не было времени обо всем рассказать.- Отмазался я.- К тому же, к делу это особого отношения не имело. Но моих ошибок повторять не стоит. Эдгар хоть и не самодур, но характером крут. А вам сначала надо репутацию заработать.
   - Это я понимаю.- Вздохнул Руденко.- Просто непривычно все.
   Ужин закончился почти ночью. Нервы все пришлось сегодня потратить, поэтому было принято волевое решение лечь спать. Виктория, в сопровождении служанки удалилась в отведенную нам Зоренгом спальню, а я решил немного задержаться с хозяином замка.
   - Зоренг, тут одна вещь произошла, хотелось бы узнать, будут ли последствия.
   - Рассказывай, что случилось?
   - Ты же знаешь, что у Виктории дар к магии был? Так вот, если я не ошибаюсь, во время пребывания на Земле, блокировка дара слетела. Что теперь? Виктории надо новую ставить?
   - Нет, Тимэй.- Зоренг улыбнулся.- Никакой блокировки не надо. Виктория больше не является носителем дара. Я это предполагал, так и случилось. Теперь она обычная женщина, без каких-либо магических способностей.
   - А вот тут ты не прав! - Заявил я.- Она необычная! Она моя жена!
   Я хотел было идти к супруге, но решил немного скорректировать маршрут. Стребовал у служанки пару морковок и направился прямиком в конюшню.
   Кром, заметив меня, громко заржал и потянулся навстречу.
   - Здравствуй, дружище! Как ты тут без меня? Тебя хорошо кормили? Вот, съешь морковку. Она вкусная!- Приговаривал я, обнимая Крома за шею.
   Кром мне тут же все высказал. На своем языке, но я прекрасно понял. Кормили его хорошо, и гулять выводили, только соскучился он сильно. А хозяина и друга все нет и нет. Бросил, нехороший человек, прямо в расцвете лет бросил! Хорошо еще, что догадался морковку принести!
   А утром нас с Викторией разбудил осторожный стук в дверь.
   - Кто там?- Спросил я.
   - Тимэй, это я, Ник!
   Я со стоном упал обратно на подушку, а Виктория тихонько рассмеялась.
   Ну, кто бы сомневался!
  
  Глава 26
   - Ник, имей совесть, дай поспать!- Взмолился я.- И вообще, как ты тут оказался?
   - Отец охрану для груза прислал, ну а я с ними напросился.- Пояснил из-за двери принц.- Вставай, Тимэй, ехать пора.
   - Сейчас! Дай хоть штаны надену!
   Перед отправкой на Землю мы оставили свои вещи у Зоренга, и теперь я облачился в привычный камзол серого цвета. Меч и кинжал заняли свои места на поясе, магические колечки и браслеты были готовы защищать мою личность. Не забыть бы у Тофара ментальную защиту обновить, моя наверняка исчезла. Матушка-Земля магию не жалует.
   - Вставай, дорогая! Сама слышала, император конвой прислал. Поехали домой!
   Пока Виктория приводила себя в порядок, я отправился на растерзание к его высочеству.
   - Ник, вы что, ночью ехали?- Спросил я, выходя из комнаты.
   - Разумеется ночью!- Подтвердил он.- Ты должен был через месяц вернуться, а когда сроки прошли, отец беспокоиться начал. Магистр Зоренг объяснил, что возможна ошибка в расчетах. Понимаешь, время течет неравномерно. В одном случае, пять минут там, это день здесь, а в другом здесь целая неделя пройдет. Отец сказал, что как только ты вернешься, Зоренг тут же должен сообщить ему.
   - Зачем? Что я сам бы до столицы не добрался?- Не понял я.
   - Дело в том, что кто-то проболтался, и теперь вся империя знает, что ты за чудесными мечами поехал. Ну, не вся империя, но многие.
   - Вот как!- Прищурился я. Теперь понятно, почему Зоренг с друзьями переглядывались, и отпускать меня вчера не хотели.- И каков конвой?
   - Рота гвардейцев и восемь магов.- Возвестил принц.- Зоренг и Юджин с нами едут.
   - Солидно!- Признался я.- Но ведь груз не из одних мечей состоит. Там и книги, и личные вещи. Неужели сразу со всем добром во дворец?
   - Нет, отец назначил тебе аудиенцию завтра утром. Но, груз надо доставить в столицу как можно скорее. И охрана в твоем доме останется, правда не в таком количестве.
   - Значит, надо ехать.- Вздохнул я.- На завтрак время есть?
   - На завтрак есть.
   В этот момент в коридор вышел инженер.
   - Доброе утро, Алексей Викторович!- Поздоровался я.
   - Доброе утро, Тимофей!- Ответил он.- Ой!
   До инженера дошел тот факт, что говорит он совсем не по-русски. А самое главное, отлично понимает незнакомый до вчерашнего дня язык.
   - Я же говорил, утром вы по-мелински говорить будете!- Улыбнулся я.
   - Верно.- С удивлением произнося слова согласился Руденко.- А я, признаться, не верил. Очень необычно себя чувствую.
   - Ничего, скоро привыкните. Алексей Викторович, собирайтесь скорей и идемте завтракать. Император охрану для груза прислал, так что после завтрака мы выезжаем в столицу. Новую одежду вам предоставили?
   - Да, да. Мне в ней лучше быть?
   - Совершенно верно. Не будем привлекать внимание. Как видите, я тоже по местной моде оделся.
   Ник тактично кашлянул.
   - О, прошу прощения, совсем забыл. Позвольте представить, его высочество, принц Николас! А это господин Руденко, Алексей Викторович. Специалист по металлу, и всему, что с ним связанно.
   - Ох!
   Руденко смешно выпучил глаза, разглядывая принца, а потом неловко поклонился. Его поклон можно было бы счесть оскорблением, но Ник все понял правильно и слегка склонил голову.
   - Ладно, господа, время! - Скомандовал принц.
   После быстрого завтрака начали погрузку. Зоренг явно сообщил о количестве груза, потому что подвод было именно пять. С помощью досок и мускулов гвардейцев контейнеры поместили нам подводы, зафиксировали колеса и примотали веревками. Виктория ехала в карете, туда же и инженера поместили. Все равно он верхом ездить не умеет. А еще в карету Ниану посадили, пусть свои обязанности телохранительницы исполняет.
   Хорошо что Зоренг и Юджин с нами едут. Подарки им вручить надо, но все так упаковано, что разыскать их задача не из легких. А дома, в спокойной обстановке, все найду и все подарю. Все равно они у меня остановятся.
   Вот только как быть с Анной и Макиром? В Югоре мы не задержимся, Ник сразу к порталу наш караван направит. Ладно, через пару дней к ним в гости съезжу.
   Из-за большого количества людей, а так же из-за груженых подвод, скорость наша была невелика. Зато все встречные торопились уступить нам дорогу, лишь завидев столько гвардейцев. На воротах нас тормозить не стали, а с поклоном пропустили в город. Я только тяжело вздохнул, глядя на сверток к трактиру Макира.
   - Стоп!- Скомандовал Ник, когда мы добрались до портала.- Сейчас подготовят портал, слишком большой отряд у нас. Тимэй, отъедем на несколько минут!
   Компанию нам с принцем составил только один гвардеец. Совсем молодой, не старше шестнадцати, в довольно скромном мундире. Наверняка чей-то сынок, принятый на службу за отцовские заслуги. Возможно сирота. Эдгар иногда брал таких ребят в гвардию, на должность стажеров. Там они несли службу наравне со всеми, а попутно тренировались.
   - Куда идем?- Поинтересовался я.
   - В церковь!- Отрывисто бросил Ник, явно не желая обсуждать это.
   Странно. Зачем в церковь? Ранее я не наблюдал за принцем таких религиозных порывов. Тем более сейчас, когда в столице ждут нашего благополучного прибытия.
   На входе в церковь, Ник резко обернулся ко мне.
   - Тимэй, познакомься, мой брат Эдуард.- И он кивнул на гвардейца.
   Тот, под моим ошеломленным взглядом извлек амулет изменяющий облик. Таким Ник во время нашего путешествия пользовался.
   - Ваше высочество!- Я попытался поклониться, но Ник меня остановил.
   - Тише, Тимэй, не стоит внимание привлекать.- Прошипел он.- Эдуард здесь инкогнито. Давно нужно было его на свежий воздух вытащить, а то кроме библиотеки ничего и не видит!
   - Раз есть амулет, значит его величество не в курсе вашей прогулки?- Уточнил я.
   - Совершенно верно, барон.- Подтвердил Эдуард.- Еще и поэтому спешить надо. Пока меня не хватились.
   - Это все понятно, но зачем мы в церковь идем?- Поинтересовался я.
   - Затем, что полный обряд побратимства должен священник и маг скреплять. Маг у нас есть, теперь надо священника найти.
   - Я еще не совсем маг.- Признался Эдуард.- Обучение еще не закончено. Но моих сил и знаний вполне хватит на обряд.
   - Стоп! Какой обряд!
   - Тимэй, я хочу, чтобы ты стал моим братом!- Возвестил Ник.
   Я чуть не сел на землю. Вот так новость! Стать побратимом представителю императорской семьи это значит стать родственником всем. И Эдгару, и его сыновьям, и даже дочери, которую я никогда не видел.
   - Ник, ты с ума сошел?- Сиплым от волнения голосом спросил я. - Ты понимаешь, о чем ты просишь? Ник, это не игрушки, и не побег из дворца! Это очень серьезный шаг!
   - Я все понимаю, Тимэй.- Совершенно серьезно возразил Ник.- И поверь, я умею просчитывать варианты. И это решение я не вчера принял. Мне нужно это побратимство. Мне нужен ты.
   - Так я никуда не ухожу! Я всегда готов оказать тебе поддержку, зачем нам братьями становиться?
   - Надо!- Отрезал принц.- Поверь, есть очень важные причины! Или ты оказываешься?
   - Император как к этому относится?- Сдался я.
   - Отлично и с одобрением. Ну, когда узнает.
   - Так он еще и не в курсе?- Снова вспыхнул я.- А! Будь что будет! Но, Ник, боюсь, ты брата скоро потеряешь. Как только его величество узнает, он сразу мне голову оторвет. Или зашлет на самую окраину империи, где я сам от скуки помру.
   - Хватит причитать! Идем, надо все быстро сделать!
   В церкви Ник быстро договорился со священником. Не знаю, что он ему сказал, возраста для принятия такого решения у Ника явно не хватало, но священник безропотно стал готовится к обряду.
   На алтарь водрузили небольшую чашу с водой. Мы с Ником встали напротив друг друга, а священник и Эдуард заняли свои места по бокам. Ник извлек свой кинжал, и, не моргнув взглядом, сделал небольшой надрез на ладони. Капли крови стекали с его руки и попадали прямиком в подставленную чашу.
   - Я, Николас, перед лицом Единого, признаю тебя Тимэй старшим братом!- Четко выговаривая слова произнес принц.- Клянусь всегда прислушиваться к твоим советам, почитать тебя и оказывать любую помощь тебе и твоей семье!
   Отступать было поздно. Я провел острым лезвием по своей руке.
   - Я, Тимэй, перед лицом Единого, признаю тебя Николас своим младшим братом. Клянусь всегда защищать и оберегать тебя, оказывать любую поддержку словом и делом, и заботится о тебе и твоей семье.
   Эдуард прикоснулся к чаше.
   - Кровь, данная добровольно свяжет ваши тела и разум!- Произнес он. Руки его, а заодно и чаша окутались серебристым туманом.- Да будет эта связь нерушима во веки веков!
   Последним в дело вступил священник.
   - Во имя Единого, властью Его, да будет решение двух мужей неоспоримым!
   Он протянул мне чашу.
   - Надо отпить глоток.- Шепнул он.
   Я принял сосуд со смешанной нами кровью, разбавленной чистой ключевой водой. Крови было совсем немного, и вода в чаше выглядела абсолютно прозрачной. Не медля ни секунды, я сделал большой глоток, а затем передал чашу Нику. Его высочество повторил мои действия и поставил чашу на алтарь. Внезапно, остаток жидкости в чаше словно закипел и исчез, не оставив ни капли. Более того, наши порезы мгновенно зажили, будто и не было ничего.
   - Единый принял вашу клятву!- Возвестил священник.- Отныне вы братья!
   - Все, пошли к порталу!- Обрел свое обычное поведение Ник.- Там наверняка уже все готово!
   И обернувшись бросил мне.
   - Тимэй, вечером поговорим.
   Всю дорогу от портала до дома я размышлял, зачем Нику потребовалось побратимство. Вариант, что это было спонтанное решение незрелого мальчишки, я не рассматривал. При всей своей бесшабашности и авантюрного характера Ник всегда умел сохранять холодную голову. А обучение, которое он прошел, позволяло ему находить выход из сложившейся ситуации, и просчитывать все варианты. Раз он решился на такой шаг, да еще и родного брата в эту авантюру втянул, значит, причина есть. И она весьма серьезная. Придется подождать разъяснений.
   Наше прибытие домой вызвало радостное волнение. Слуги и охранники наперебой поздравляли нас с благополучным возвращением, на кухне спешно готовили праздничный обед. Да и едоков прибавилось. Большая часть гвардейцев, и половина магов удалились, но и оставшихся надо было кормить. Уехал и принц Эдуард. А вот Ник остался у меня в гостях. До утра.
   Больше всех мне Акела обрадовался. За это время он подрос, заматерел, и внешне почти ничем от чистокровного волка не отличался. Увидев меня, он чуть не сбил мою милость с ног, и принялся яростно вылизывать мое лицо. Погоди, серый, я тебе тоже подарок привез. Будешь в крутом ошейнике гулять! С шипами!
   Я принял поздравления Эльмиры, распорядился подготовить гостевые комнаты, и приказал занести контейнеры в зал для танцев. Там места много, там и будем разбирать добычу.
   Первым делом я вызвал садовника и вручил ему все саженцы. Перевод инструкций по уходу я сделал еще на Земле, так что обрадованный Вок поспешил в теплицу. Я еще захватил семена различных цветов и растений, но они могли подождать немного. Правда саженцы какао придется к эльфам везти, если они конечно согласятся. Слишком уж хлопотно за ними ухаживать. А может, их в гости пригласим, для консультаций.
   Отдельно отложили мечи и сталь. Один из клинков я вручил Юрмару, как обещанную плату. Киллай с завистью посмотрел на собрата, а Юрмар был просто счастлив. Ниане меч не полагался, но она и так получила много. Кстати, Виктория обмолвилась, что Ниана непротив оставить службу в розыске и перейти к ней постоянной телохранительницей. Над этим вопросом стоило подумать. Тем более что у них с Юрмаром похоже все налаживается.
   Книги заняли место в моем кабинете. Кроме научной литературы я захватил и несколько десятков томов своих любимых произведений. Фантастика, классика, немного сказок. Будет что в свободное время почитать.
   С особым почетом были извлечены удочки и спиннинги. В доме нашлась свободная комната, где я планировал развесить все это добро по стенам. И разложить по полочкам сопутствующие мелочи.
   Отдельно отложил подарки для императора и его семьи. Кроме даров для Ника. Как спрячешь что-нибудь от него, если его высочество, а по совместительству мой братишка рядом вертится? Первым делом я вручил ему плитку шоколада.
   - Вот, Ник, держи.- Сказал я.
   - А что мне с этим делать?- Озадаченно спросил он, рассматривая картинку на упаковке.
   - Разверни. Вот так. А теперь ешь. Можешь так кусать, можешь на дольки наломать.
   Ник недоверчиво посмотрел на изделие российских кондитеров, понюхал, отломил кусочек и положил в рот. Зажмурив глаза, он медленно жевал, изучая вкус, а потом начал быстро-быстро уничтожать остаток. Смолотив две трети плитки, он открыл глаза.
   - Тимэй, что это такое? - Восторженно завопил он.
   - Это называется шоколад.- Посмеиваясь, ответил я.- Он производится из плодов растений, которые я привез. Если удастся вырастить их, можно будет шоколад самим изготавливать. Понравилось?
   - А то!- С бешенной скоростью закивал принц.- И он такой сытный! Я даже не все съел, а обедать уже не хочется.
   - Да, он весьма калорийный.- Согласился я.- У меня на родине шоколад путешественники с собой берут.
   - А ты много его привез?- Вкрадчиво спросил Ник, засовывая в рот последний кусочек.
   - Нет, совсем чуть-чуть. Это я так, на пробу. Но, для тебя еще найдется.
   А потом я собирал велосипед. Для экономии места пришлось его разобрать, а теперь я возвращал снятые руль и колеса на законные места.
   - А это что? Вроде самоката который ты мне на день рождения подарил?- Вился возле меня Ник.
   - Да, только тут принцип другой.- Ответил я.- И ехать можно гораздо быстрей. Посторонись!
   Я сел на велосипед и сделал пару пробных кругов по залу, благо он у меня большой. Вот уж истина, если научился на велосипеде ездить, во век не разучишься. Первые несколько метров я дергал рулем, стремясь поймать равновесие, но затем тело все вспомнило и дальше я ехал вполне уверенно.
   -Тимэй, дай мне! Дай я прокачусь!- Ник бежал за мной и жалобно стенал.
   - Сейчас прокатишься. Я остановился, отрегулировал сидушку под рост принца.- Садись!
   Разумеется, с первого раза у Ника ничего не вышло. Если бы я не поймал его, точно шлепнулся.
   -Еще раз!- Упрямо мотнул головой принц.
   И снова чуть не загремел.
   Но постепенно он понял, как сохранять равновесие. Все-таки на лошадке он ездить умеет, и с велосипедом справился. Правда, свидетели наблюдали занимательную картину, принц едет на велосипеде, а барон бежит сзади, поддерживая его. Наконец я устал.
   - Фу-у, Ник, хватит!- Взмолился я.- Давай перерыв сделаем. Или сам катайся, но тогда тебя поддержать будет некому. Шлепнешься, значит так тебе и надо!
   - Ладно, Тимэй, не сердись!- Примирительно сказал Ник.- Я уже понял, как на нем ездить надо. Потом еще потренируюсь. Что сейчас?
   - Сейчас обед!- Отрезал я.- После обеда продолжим!
   - Обед так обед.
   А после обеда у нас состоялся первый футбольный матч. Встречались команды "Барон Реал" и "Принц Ювентус". Вратарей не было, как и ворот, но радости от этого меньше не стало. Я прихватил несколько футбольных и волейбольных мячей, а так же насосы к ним. В сдутом состоянии мячи много места не займут, а спортивные состязания вещь увлекательная. Ник даже пообещал собрать команды из сверстников, при условии, что я буду их общим тренером. Я согласился, правда потребовал, чтобы принц весны дождался, не то во дворце ни одного целого стекла не останется. Играть лучше на улице, да и рыбакам надо задание сделать, чтобы сетку на ворота связали.
   Под конец я нацепил на Николаса шлем и защиту на локти и колени. И извлек из "гроба на колесиках" ролики. А потом разбирал остатки под громкие шлепки падающего на пол принца. Не надо ему видеть некоторые вещи.
   А потом я вручил подарки Зоренгу и Юджину. Им досталось по набору стеклянных бокалов, по бутылке шампанского, по паре шоколадок и чернильной авторучке.
   - Это всего лишь небольшой знак внимания.- Пояснил я.
   - Это замечательные вещи!- Признался Юджин, разглядывая бокал.- Какая тонкая работа, какое безупречное исполнение!
   - А эта ручка! Это же немыслимо!- Вторил ему Зоренг.- Раз заправил чернила и пиши себе на здоровье!
   - Тимэй, а что это за вино?
   - Это особое вино, такого в империи нет!- Похвалился я.- Откроете когда будет особый повод. Только сначала его надо охладить, да и открывать осторожно.
   Я пояснил как нужно откупоривать и наливать шампанское. Порекомендовал закусывать шоколадом. Посоветовал распить сей напиток с дамой сердца. Пообещал передать технологию императору, дабы и на земле Мелинской игристые вина производились.
   А еще я вручил магистрам наручные часы. Учитывая неспокойный образ жизни боевых магов, часы я выбирал противоударные. В империи пользовались магическими часами, но они были огромны. Не то, что на руку, не на каждую стену повесишь. Да и дорогое это удовольствие. А часов я купил много, на всех хватит.
   Их реакция на такой презент превзошла все ожидания. Когда они поняли, что это не просто украшение, а весьма полезный механизм, я увидел двух, совершенно немых магистров. Стоят, глаза выпучены, рот раскрыт, а сказать ничего не могут. Ну прям как я в школе, когда меня учитель по физике к доске вызывал. Даже думал, а не выбить ли клин клином, в смысле, после такого потрясения, не взять ли за грудки почтенных магов, да еще немного потрясти, но магистры парни крепкие. Отошли.
   И в темный лес господина Тофара с его предупреждениями. Все равно, если еще визиты на Землю будут, от технологий не укроешься. Тем более, это не компьютер, а часы. Полезная вещь и механизм. Я ему тоже такие подарю.
   Вручил подарки и своим домочадцам. Джар при виде инструментов был так счастлив, и так широко улыбался, что у неподготовленного человека могло и сердце остановиться. Все-таки клыки у него здоровые. Например, Алексей Викторович, которого я обнаружил в мастерской орка, при виде такой улыбки немного побледнел. Они, как оказалось, беседовали о металле и способах его обработки.
   Колману досталась ручка и часы. Мирону часы и шоколад. Эльмире шоколад и янтарные бусы с сережками. Это мне Виктория посоветовала. Не обделил я вниманием и охранников, как предложил Юрмар я им по ножу из своей коллекции подарил. Ну и денег всем слугам отсыпал в честь благополучного возвращения.
   А еще Мирон и Филарон Энер получили от меня по паре солнцезащитных очков. Как и у всех вампиров, у них были очень чувствительные глаза, и яркий солнечный свет доставлял им приличное неудобство.
   Вечером я заперся с Ником в кабинете.
   - А теперь рассказывай.- Потребовал я.
   - Понимаешь, Тимэй, за время твоего отсутствия кое-что произошло.- Ник устало ссутулил плечи.- Выяснилось, что мой старший брат Конрад бесплоден. У него никогда не будет наследников, а ведь именно он должен занять трон после отца. Лекари и маги не смогли ему помочь, даже эльфийские целители не в состоянии вылечить брата. Я очень люблю его, и верю, что Конрад станет достойным императором, но после него трон должен достаться кому-либо из нас, оставшихся братьев. Роналд не годится. Он хороший воин и думаю, будет великим полководцем, но империю ему не потянуть. Да он и сам это понимает! Эдуард твердо намерен посвятить свою жизнь магии. Остаюсь только я. Единый свидетель, я не хочу становиться императором, но скорей всего это случится. После Конрада. А может даже раньше.
   Он говорил с болью в голосе. С болью мальчишки на которого возложена ответственность за целую империю. И пусть это случится не завтра, но осознавать этот груз нелегко.
   - Но я не понял, при чем тут побратимство.- Заметил я.- Нет, я рад что мы теперь братья, но я хочу разобраться.
   - Все очень просто.- Пояснил Ник.- Отец хочет передать под твое командование всю стражу империи. Каждого города. Объединить с твоей службой, создав единую структуру. Не сейчас, со временем, но он это сделает. Стало быть, ты возглавишь третью силу в империи, после магов и армии. Главнокомандующим скорей всего станет Роналд, Эдуард займет место в совете магов. Ты, со временем, станешь одним из советников императора. По должности будет положено. А теперь ты мой брат. Ты не пойдешь против меня.
   - Да я и так не собирался!- Фыркнул я.- А про Тайную Канцелярию ты забыл? Кто ее прикроет?
   - А Канцелярию я лично возглавлю!- Ухмыльнулся принц.- Меня, собственно, к этому и готовили.
   А я догадывался! Очень уж ловко Ник меня в нашу первую встречу разговорил.
   - К тому же истинный имперец.- Продолжил принц.- Я знаю об этом. Эдгар Третий был посаженным отцом на твоей свадьбе. Это хорошо, но теперь, будучи моим братом, ты не сможешь посадить на трон постороннего человека. Даже если тебя попытаются принудить к этому. Прости, но я должен просчитывать все варианты.
   Он немного помолчал, а потом добавил:
   - В конце концов, я чувствую тебя своим братом. Мы столько времени провели вместе, а ты ни разу не попытался воспользоваться моим титулом и положением в своих целях. Не просил о награде, не требовал привилегий. Ты не видел во мне принца, сына могущественного императора. Ты видел мальчишку, которого можно чему-то учить, с которым можно устроить какую-нибудь каверзу. Когда я сбежал из дворца, отец предлагал тебе деньги на наше путешествие, но ты не взял ни монетки. Я месяц жил за твой счет.
   - Ну, не так уж дорого ты мне обошелся!- Буркнул я.- Хотя ешь ты много. Только объясни, с чего это я старший брат?
   - А кто мне сказки рассказывал?- Задорно подмигнул мне Ник.- Только старший брат на такое способен!
   - Надрать бы тебе уши!- Мечтательно протянул я.
   - Эй, эй!- Всполошился Ник.- Ты поклялся оберегать меня!
   - Ничего! Оформим как воспитательный процесс!
   Я действительно ухватил Ника за ухо и начал несильно трепать. Ник взвизгивал, но не вырывался. Вот так тебе, император недоделанный! Советником меня поставить хочешь! Да если и будет объединение стражи и розыска, во главе маркиз де Салан встанет! А я в лучшем случае его заместителем! Потому что такую махину мне не потянуть, тут толковый администратор нужен, а я анархист известный! Сегодня я здесь, а завтра опять в какое-нибудь приключение встряну!
   Некоторое время мы дурачились.
   - Все, братишка, спать иди!- Скомандовал я. - Завтра у меня трудный день! Мне надо быть в форме!
   - Хорошо, братик, иду!- Ник преувеличенно покорно направился к двери.
   На выходе он остановился.
   -Тимэй, только не рассказывай никому об этом. О разговоре нашем тоже.- Попросил он.- Эдуард тоже будет молчать, а священнику рассказать клятва не позволит.
   - Это будет нашим секретом.- Серьезно пообещал я.
   Мой младший брат, императорского происхождения пошел спать, а я отправился к Руденко. Надо же его хоть немного поклонам обучить? Потому как завтра он едет во дворец со мной.
  
  Глава 27
   Наше вхождение к императору напоминало старые фильмы о Востоке. Те, где какому-нибудь султану дары несут десятки слуг. Торжественно так, на подносах, под музыку. Музыки не было. Султана в наличии не имеем, зато император есть. Будем ему подарки дарить. Императоры подарки не хуже султанов принимают.
   Руденко мы с Ником во дворец провели. Вернее это Ник провел. Правда, сразу его к Эдгару не пустили, велели в приемной подождать. Ник так же уладил дела с проверкой подарков, заявив дежурным магам, что все уже проверенно, и вообще барону надо верить на слово. Последний аргумент особого впечатления не произвел, но спорить с принцем не стали. Только заменили моих слуг на дворцовых. Не буду же я сам такие тяжести таскать! Да и не упру я их.
   - Ваше величество, барон Воронов!- Возвестил о моем прибытии секретарь.
   - Зови!- Послышался голос императора.
   -Ваше величество, барон Воронов по вашему приказанию прибыл!- Я вытянулся по стойке "смирно" поедая глазами государя.
   - Очень хорошо, что прибыли!- Милостиво кивнул император.- Ну, что же, хвалитесь, что вам удалось добыть на мое золото!
   - Позвольте начать! Первым делом мечи, работы мастера Петровича, из той самой стали! Двадцать мечей, десять кинжалов и три топора! - Возвестил я.- Кроме того, есть сталь. Клинки, правда, выковать не успели, но я думаю, имперские мастера с этим справятся. Примерно на полсотни мечей. А может и больше, это уже к кузнецам вопрос.
   - Очень хорошо, барон! - Восхитился Эдгар.- Признаться, я даже не ожидал такого успеха! Но, как я вижу, это еще не все?
   - Так точно! Вот...
   - Стоп! Тимэй отложи этот тон и рассказывай спокойно!- Махнул рукой Эдгар.
   Ну, что. Спокойно значит спокойно. Я начал вручать дары.
   Зеркало ростовое, без оправы, 2 шт.
   Велосипед взрослый, 1 шт.
   Шоколад молочный и горький, 20 шт.
   Конфеты шоколадные, 2 кг.
   Бокалы стеклянные, 3 набора.
   Шампанское французское, 3 бутылки.
   Коньяк французский, 1 бутылка.
   Водка "столичная", 1 бутылка.
   Бритва безопасная, 10 шт.
   Парфюм мужской, 5 шт.
   Косметика женская для фавориток, 4 набора.
   Часы наручные, 5 шт.
   Ручки чернильные, 50 шт.
   Бумага белая-белая, 3 пачки.
   Безделушки красивые, 5 горстей.
   Эдгар взирал на дары поистине с императорским спокойствием. Не вскакивал, не ерзал, глаза не выпучивал. Сидит спокойно, смотрит с ленцой, словно это не подарки из другого мира, а камушки с мостовой подобранные. Даже на часы бровью не повел. Мне стало немного обидно. Я старался, ништяки выбирал, а он мои старания не одобрил. Не Ястреб он, а гусь!
   - Еще я много книг привез, на различную тематику. Думаю, эти знания будут полезны империи.- Сказал я.- Но там еще надо перевод сделать. Вот названия книг и краткое содержание.
   - Хорошо, я ознакомлюсь и скажу, что надо переводить в первую очередь.- Кивнул Эдгар.- А что там, в большой сумке?
   - Ваше величество, я знаю, что вы не можете на некоторые мероприятия надевать кольчугу. По этикету не положено. А между тем, враг может быть где угодно. Хоть ваши телохранители великие воины, все же спокойней когда ты сам защищен. Поэтому я привез то, что у меня на родине называется "бронежилет".- Я открыл сумку и извлек один образец.- Это модель "невидимка" его почти не видно под одеждой. Не стану врать, от большой беды он не спасет, но от скользящего удара укроет. Здесь пять бронежилетов, для вас и принцев. Только с его высочеством Николосом промашка вышла, его размера я не нашел. Так что на вырост будет.
   Бронежилеты я купил в магазине торгующим разным спецснаряжением. И без каких-либо проблем. Защита это не нападение, для покупки разрешение не требуется. Вот со средствами нападения, тут дело сложней. А бронежилеты, только деньги плати. Стоили они прилично, да и в наличие всего восемь штук оказалось. Купил все, не взирая на цену.
   - Очень интересно!- Эдгар выразил хоть какую-то заинтересованность.- И что, действительно защищает?
   - Многим такая штука жизнь спасла.- Подтвердил я.
   Не знаю как на самом деле, но производители гарантировали защиту от ТТ и ПМ, а это не мало! А если этот бронежилет магией накачать, вообще приличная вещь получится. Но тут уже маги думать должны.
   - Посмотрим!- Эдгар быстренько скинул камзол.- Помоги.
   Я натянул на императора бронежилет. Эдгар только хмыкнул, глядя как я прилаживаю "липучки". Набросив камзол, император повернулся ко мне.
   - Как со стороны?- Спросил он.
   - Абсолютно незаметно.- Честно ответил я.
   Эдгар подвигал плечами, попробовал согнуться, присесть.
   - Надо немного привыкнуть.- Подвел он итог.- Да и проверить как следует не помешает. Но мне нравится.
   - Я рад, что смог угодить вашему величеству.- Поклонился я.
   - А кого ты с собой привел?- Эдгар не избавляясь от брони сел обратно в кресло.- Зоренг сказал, что этот человек в металле разбирается?
   - Сдал, морда магическая!- Буркнул я под нос, и добавил уже громче.- Не просто разбирается, ваше величество. Если у него будут необходимые материалы, он сможет выплавить такую сталь здесь, в империи. А попутно еще много чего полезного сделает.
   - Позови его!- Приказал Эдгар.
   Я мигом выскочил в приемную.
   - Алексей Викторович, пойдемте, император хочет вас видеть!
   - Ох, ты ж, боже мой!- Пробормотал инженер.- Тимофей, мне немного страшно!
   - Не переживайте, его величество уже завтракал.- Успокоил я его.- А на обед он инженеров не кушает. Изжога от этого бывает. Пойдемте!
   Войдя в кабинет императора я представил земляка.
   - Ваше величество, это знаток металлов и сплавов, Алексей Викторович Руденко.
   Пришлось толкнуть инженера в бок. Руденко спохватился и поклонился. Довольно прилично.
   - Какое длинное имя. - Поморщился император.- Но это дело поправимое. Я сам не владею секретами кузнецов, но у меня есть кому проверить ваши знания.
   Он поднял колокольчик и качнул его в руке.
   - Господа Даньял, Луан и Фарлей пошли?- Спросил он у секретаря.
   - Ожидают в приемной.- Отрапортовал он.
   - Зови!
   В кабинет вошли два гнома и гоблин. Стоп, а гоблин тут причем? Насколько я знаю, их раса с металлом плохо работает, они больше по алхимии спецы? Может, именно в этом все дело? Сталь ведь не из воздуха берется, для нее ингредиенты разные нужны. Вот алхимик тут кузнецам помощь и оказывает.
   - Господа, прошу вас, побеседуйте с коллегой!- Сказал император указывая на инженера.
   А далее началось представление. Четыре специалиста, разных рас, возрастов и мест рождения принялись вести какую-то странную беседу. Я мелинский язык хорошо знаю, но признаться, нить разговора я потерял мгновенно. Вроде бы понятные слова говорят, но о чем я не пойму!
   Внешне это напоминало партию в теннис. Только с одной стороны сетки были трое, а с другой всего один. Я, разумеется, болел за Руденко, и надо отметить, держался инженер превосходно. Не всегда им удавалось быстро понять друг друга, все-таки разные миры и разные школы, но настоящие специалисты всегда смогут договориться, а тут были профессионалы! Руденко блестяще отвечал на каверзные вопросы гномов, и задавал свои. Вопросы землянина частенько ставили в тупик почтенных мастеров. Но, когда речь заходила о магических заклинаниях, инженер беспомощно разводил руками. Дескать, не учили нас такому, марксизм-ленинизм не разрешал. Если бы разрешил, мы бы тогда о-го-го! А так извините, не владею материалом.
   Под конец Руденко так раздухарился, что принялся грузить мастеров по полной программе. Да так, что спецы его величества только глазами хлопали.
   - Мне все ясно!- Прекратил научный спор император.- Вижу, что знания этого человека будут полезны!
   - Еще как, ваше величество!- Простонал один из гномов, утирая со лба пот.- Совершенно другая школа, но ему известны некоторые секреты нашего народа, которые от учителя к ученику, в строжайшей тайне переходят. Правда, надо долго работать, чтобы соотнести знания уважаемого мастера с нашими возможностями!
   - В таком случае, я, волею своей, даю уважаемому мастеру титул шевалье. - Провозгласил император.- Отныне его будут знать в империи как....
   Тут Эдгар на секунду задумался.
   - Шевалье Лекс де Руден!- Закончил он.
   Хух! Ну вот и все! Теперь у Алексея Викторовича новое имя, титул, и работа. Только вот я не узнаю Эдгара, какой-то он сегодня напряженный. И слишком скорый. А мне бы с императором насчет запрета на технологии поговорить, но рискованно это. Не тот момент.
   - Де Руден, сейчас вас проводят в покои.- Обратился к Руденко император.- Прошу не покидать дворец. О вашей работе мы поговорим позднее.
   - Ваше величество, я привез некоторые материалы и книги, которые необходимы мне.- Инженер нашел силы поклонится, хотя я видел, что он ошеломлен всем происходящим.- Сейчас эти вещи находятся дома у господина барона.
   - За ними пошлют!- Махнул рукой император.
   - Ваше величество, шевалье только вчера прибыл в империю, и у него даже сменной одежды нет.- Заметил я.
   - Вы считаете, барон, что я не в силах снабдить шевалье всем необходимым?- Полоснул меня взглядом Ястреб.
   - Прошу прощения, ваше величество.- Я виновато отвел взор.
   - Уважаемые мастера, вы свободны.- Император милостиво кивнул специалистам.- А вы, шевалье, подождите в приемной.
   Гномы, гоблин и новоиспеченный дворянин ла Руден, поклонившись покинули кабинет. Я решил рискнуть.
   - Ваше величество, когда-то вы изъявили желание, отправится на рыбалку!- Осторожно начал я.- Дело в том, что я привез много снастей для рыбной ловли.
   - Вот как?- Искоса взглянул Эдгар.- И где же вы предлагаете ловить рыбу? Реки еще во льду!
   - Знаю я одно очаровательное озеро, правда, передвигаться там надо осторожно. Местные жители очень за свои цветочки переживают. Зато можно на обнаженных красавиц полюбоваться. Если повезет.
   - Да?- Эдгар прекрасно понял о чем речь.- Я подумаю. Можете идти, барон.
   Я поклонился и направился к выходу. Когда я уже закрывал за собой дверь, до меня донеслась полная яда фраза:
   - Иди, иди, сынок!
  
  
   Как я закрыл дверь, не помню. Выходит, Эдгар все о нашем побратимстве знал? И этим фактом он недоволен, хотя рубить мне бестолковку не спешит. Значит, есть шанс немного пожить. Вот только как именно эта жизнь протекать будет? Эх, согласился бы император на рыбалку рвануть! Там, в спокойной обстановке все и обсудили бы!
   Немного придя в себя, я обнаружил бывшего инженера Руденко, а ныне шевалье де Руден, сидящего на стуле в приемной. Земляк явно находился в прострации, уставившись взглядом куда-то вдаль. Я присел на соседний стул.
   - Алексей Викторович, а вы куда ноутбук заныкали?- Спросил я.
   - В ящике с образцами.- Расслабленным голосом ответил он.- Там дно двойное. А вы, Тимофей?
   - А я в книги.- Вздохнул я.- Что с зарядкой делать будем?
   - Я три батареи в запас взял.
   - А я четыре. Маги заряжать их умеют, правда не все. Мне смартфон заряжали. Алексей Викторович, пока я все не выясню, не светите ноутбук, хорошо?- Попросил я.
   - Хорошо, не буду.- Пообещал инженер.- Вот уж не думал, что на старости лет в дворяне выбьюсь!
   - И не такое бывает. - Снова вздохнул я.- Сейчас вам к новому имени привыкать надо. А еще о наследнике думать.
   - О каком наследнике?- Не понял он.
   - О вашем. Вы, в очень скором будущем, станете весьма богатым человеком. И достаточно влиятельным. Возраст у вас еще вполне боевой, а значит и о семье подумать не грех. Мой вам совет, выбирайте подходящую кандидатуру, женитесь и делайте наследника. А лучше несколько.
   - В принципе, программа хорошая.- Одобрил он.
   - Вот и действуйте. Не то император вас добровольно-принудительно женит. Не любит он холостяков. Не доверяет.
   - Спасибо за совет, Тимофей.
   В этот момент в приемную вошел слуга, и поклонившись увел инженера за собой. Я тоже не стал засиживаться, а отправился к герцогу Рамайскому. У меня и для него подарки есть.
   Вернувшись домой, я связался с Ником. Специальный амулет связи он мне сразу после побратимства вручил.
   - Ник, а его величество все знает.- Поведал я братику новость.
   - Это я уже понял!- Со стоном ответил он. - Но это не брат и не священник.
   - Я тоже молчал.
   - Значит, кто-то из сопровождения за нами проследил.
   - А ты чего стонешь?- Поинтересовался я.
   - Отец выпорол.- Сознался принц.- И запретил магам лечить. Теперь сидеть не могу. Правда, потом согласился, что мое решение было обоснованным.
   - Ясно. Ну что же, лечись.
   Ник страдал во дворце, а мы с Викторией поехали навестить родственников.
   Семейство де Монтекур были дома, даже Анри никуда не удрал.
   - Отец! Матушка!- Виктория кинулась в объятья родителей.
   - Ну, вот! О родителях вспомнила, а о брате забыла!- Притворно обиделся Анри.- Тимэй, давай хоть с тобой обнимемся!
   - Обойдешься! Я с мужчинами не обнимаюсь.- Улыбаясь сказал я.
   - И ты туда же!- Вздохнул Анри.
   Когда волнения немного улеглись, я подошел к Аскольду.
   - Рад, что вы находитесь в добром здравии!- Сказал я.
   Граф, за время нашего отсутствия, кардинально изменился. Трость ему больше не нужна, на ногах Аскольд стоял уверенно и крепко. Под камзолом перекатывались крепкие мышцы, взор источал силу и уверенность.
   - Я тоже рад!- Хлопнул меня по плечу граф.- Столько лет я был ходячим мертвецом, а сейчас происходит мое возвращение к жизни! Каждый день для меня теперь как новая жизнь! Да что обо мне, я смотрю ваш поход прошел удачно?
   - Вполне, хотя это и заняло больше времени, чем мы планировали. Но это маги такой прогноз давали, и ошиблись. Зато мы подарки привезли!
   Пока я демонстрировал мужчинам часы, и объяснял значение непривычных для них цифр на циферблате, Виктория утащила матушку в другую комнату. Насколько я знаю, моя супруга кроме косметики и парфюмерии еще и кое-какие вещи для матушки захватила.
   - Это и есть твой мир?- Спросил Анри, разглядывая фотографии и книги.
   - Ага! Он самый! Видите, тут нас с Викторией сфотографировали.
   - Какие высокие дома!- Поразился граф.
   - А это что?- Анри попалось изображение автомобиля.
   - Это повозки, на которых мы ездим. Им лошади не нужны. И ездят быстро.
   Когда я вручал остальные подарки, к нам вернулись наши дамы. Уроки Кати, хоть и малочисленные, Вика усвоила отлично. Немного косметики, красивое, но необычное платье и туфельки на низком каблуке и Камиллу де Монтекур было просто не узнать.
   - Дорогая, это ты?- Еле смог вымолвить граф.
   - Ну, вот!- Графиня надула губки.- Муж, с которым я прожила столько лет, узнавать не хочет!
   По мерцающим глазам графа я понял, что сегодняшний день закончится для него и супруги весьма романтично. И я, как мужчина, его понимаю, теща-то женщина привлекательная! А немного грамотного макияжа ее природную красоту только подчеркнули. Кроме того графа сюрприз ждет, насколько я помню, Виктория и нижнее белье на долю матери купила. Кружевное, красивое, невесомое! Такого в империи нет!
   - Анри, а как у тебя со свадьбой дело продвигается?- Спросил я дабы отвлечь графа от нескромных мыслей.
   - Через месяц свадьба у меня. Поведал Анри.- Гляди, не вздумай опять куда-нибудь сбежать! Я хочу, чтобы ты моим свидетелем был!
   - Буду, куда я денусь.
   Вечер затянулся. Мы с Викторией рассказывали о нашем путешествии, показывали фотографии, демонстрировали остальные подарки. Анри получил дары и для будущей супруги. Что именно Вика ей передала, я не знаю. Наверное косметику. Но одно из двух ростовых зеркал, что мы родственникам привезли точно ушло невесте Анри. В империи до сих пор зеркала делались небольшими, и госпожа графиня была просто поражена увидев себя во весь рост.
   Утром я отправился в отдел розыска. Все-таки я там работаю, если меня, конечно, за прогулы еще не уволили.
   - Шеф пришел!- Обрадовал всех Полар.
   - Где же ты столько времени пропадал, шеф?- Поинтересовался Прем.
   - Ох, друзья мои, вы меня до сиз пор шефом завете, хотя я совсем вас забросил!- Чуть не прослезился я.- А я вам подарки привез!
   - Подарки? Нам? Хотим, хотим!- Раздалось со всех сторон.
   Я вручил каждому по ручке, часам и шоколадке.
   - А это для работы.- Я продемонстрировал десяток газовых перцовых баллончиков.- Очень полезная вещь, когда злодей вам подчинятся не желает.
   - А как им пользоваться?- Спросил Ранэр, вертя в руках баллончик.
   Прежде чем я успел рот раскрыть, он сделал движение пальцем, и рыжая струя вырвалась наружу. Комната была довольно большой, но стояли мы друг к другу довольно близко. Свою порцию получили все. Кашель, слезы и хлюпающие носы.
   - Ранэр! Два наряда вне очереди!- Простонал я.
   - Кхе-кхе, каких два? Ему десять надо выписать! Ох!
   - Точно десять! Только не нарядов, а ударов по пяткам!
   - Воды дайте! И окно откройте!
   - На улицу пошли! Иначе помрем коллективно!
   - Ползем организованно, не нарушая строя!
   Маркиз де Салан на этот раз эмоции проявил. Сложно их не проявить, когда наблюдаешь, как целый отдел выползает из кабинета на карачках, при этом заходясь в кашле и утирая красные глаза и распухшие носы. Брови маркиза полезли вверх, а нижняя челюсть, соответственно, вниз.
   - Что с вами случилось?- Вопросил он.- Барон, это ваша очередная шутка?
   - Как что, так сразу барон!- Буркнул я.- Просто тут некоторые личности вместо того, чтобы умного человека послушать, норовят ручками шаловливыми пакость сотворить!
   - Это я виноват!- Признался Ранэр.- А эта штука просто с ног валит!
   - Простите, ваша светлость, мы на воздух. Поползли!
   На улице нам стало лучше. Вот ведь, вроде бы и порция газа небольшая была, но в закрытом пространстве сразу нескольких человек из строя вывела! Ранэр мало того, что просто струю выпустил, он еще и баллончик в разные стороны направлял.
   - Все живы?- Спросил я.
   - Вроде все!- Выдохнул Прем.
   - Придется вам экзамен устроить, прежде чем спецсредства вручить.- Проворчал я.- Хорошо еще что я шокеры не привез.
   С шокерами я действительно решил не заморачиваться. Хоть маги и способны заряжать батареи, но привлекать внимание к таким технологиям не хотелось. Часы-то в империи есть, правда здоровые и магические, а вот шокеров нету. Маг, которому я давал заказ на изготовление спецсредств никак не может мощность отрегулировать. Испытание производилось на свинье, так заряд магического шокера бедную хрюшку насквозь прошиб. Нет, такой метод забоя скотины довольно оригинален, но при задержании преступников хотелось бы получать живых злодеев, а не их прожаренные тушки.
   - А чем вы сейчас занимаетесь?- Поинтересовался я.
   - Деньгами.- Прем шумно высморкался.- В столице появились фальшивые серебряные монеты. Серебра в них меньше половины, а остальное олово.
   - Зацепки есть?
   - Кое-что выяснили.- Кивнул Ранэр.- Сейчас ждем информации от одного человечка. Если все подтвердится, будем брать.
   - Это вы молодцы, фальшивомонетчиков надо найти. Это против империи диверсия получается. А таких надо наказывать. Через пару дней я вернусь в отдел. Слишком много времени я на посторонние дела трачу.
   - Возвращайся, шеф.- Попросил Алар.- У нас столько дел нераскрытых!
   Вручив подарки маркизу де Салану, я попытался связаться с Тофаром, но он не отвечал на мои вызовы. Наверное, занят важным делом. Жаль, мне бы хотелось прояснить некоторые вопросы.
   Не получилось и графу де Пирон презент вручить. Граф, как и вся его семья, находились в родовом замке рядом с Мормаксом. Завтра к нему в гости отправлюсь, заодно и Шило навещу. А сегодня? Я схватился за амулет связи.
   - Дорогая, а ты не составишь мне компанию? Я в Югор решил съездить.- Предложил я.
   - С удовольствием! Я уже подарки для Анны и Макира отложила.- Ответила Виктория.
   - Тогда я сейчас домой еду, предупреди Рэдфорда насчет охраны.
   Но моим планам сбыться было не суждено. Сработал амулет.
   - Тимэй, я решил немного отдохнуть от забот. - Услышал я голос императора.- Поехали на рыбалку!
  
  
  
  
  
  
Оценка: 8.87*43  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Межзвездный мезальянс. Право на ошибку" С.Ролдугина "Кофейные истории" Л.Каури "Стрекоза для покойника" А.Сокол "Первый ученик" К.Вран "Поступь инферно" Е.Смолина "Одинокий фонарь" Л.Черникова "Невеста принца и волшебные бабочки" Н.Яблочкова "О боже, какие мужчины! Знакомство" В.Южная "Тебя уволят, детка!" А.Федотовская "Лучшая роль для принцессы" В.Прягин "Волнолом"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"