Седрик: другие произведения.

Апостол Новой Веры

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


Оценка: 7.66*464  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Фанфик по Dragon Age. Автор - Rakot, соавтор - Седрик он же редактор и главный критик. За грамотность текста отвечает Великий и Ужасный Бильбо Бэггинс.
    Сюжет:
    Частица Вальтера Майера из произведения "Симбионт" попадает в мир Тэдас. Пятая часть цикла о данном персонаже.

  
  
Апостол Новой Веры.
  
  
  
Глава 1. И снова здравствуйте.
  
  Почему, ну почему все пространственно-временные разрывы влюблены в загаженные помойки?
  Крик души опытного, но крайне невезучего межмирового путешественника.
  
  Неизвестно где. Известно кто.
  Я плыл в чёрной пустоте,
  Я обретал покой,
  Свет в конце тоннеля
  Как магнит тянул к себе дух мой. (Ария – «Не хочешь – не верь мне». Прим. Автора)
  
  Музыка в наушниках приятно ласкала слух, поверьте – сочетание слов «музыка», «ласкать» и «слух», применяемое к скромной лужице чёрной слизи, тянет на Эпический Подвиг для этой самой слизи. Особенности-с организма, ничего не поделаешь... быстро. Но я всё-таки смог приспособиться, сам до конца не понимаю, каким чудом, но всё же теперь я вновь мог наслаждаться любимым хобби. Пофиг, что слушаю я эту композицию уже сто сорок пять тысяч двести семьдесят первый раз – всё равно в Бездне меж миров особо заняться нечем, впрочем, сильно порезанной и почищенной личностной матрице всё равно. Почему порезанной и почищенной? О, потому что я помню только своё имя и ряд совершенно ненужного хлама, типа сюжетов книг, фильмов и прочего аниме. И это, как ни странно, меня совершенно не волнует. Гнева или какой-то обиды на себя-основу я не испытываю. Да чего там, Майер был полностью логичен и прав – бэкапы лишними не бывают, а во многих знаниях многие печали, что может серьёзно сказаться на эффективности работы такого бэкапа. Огорчает только то, что на осознание сего факта и принятие моего положения у меня ушло довольно много времени. Хотя, что есть время? Пока ты вне мира, оно может течь для тебя по-разному. Вперёд, назад, вбок, циклически… ненавижу временные разрывы и аномалии. Как я пришёл к такому выводу? Да очень просто. Все копии высылались примерно одновременно, причём «я» был из «запуска средней силы», скажем так, а ведь обрывки памяти того же меня-Сефирота (ничего ценного, только несколько дат да смазанные образы целой толпы народа), отправленного куда «дальше», говорят, что прошло уже несколько десятилетий, а ведь разделились мы в потоке совсем недавно…
  
  Но вот настал конец и моему путешествию – пространство вокруг вскипело, а по органам чувств ударили новые, уже полузабытые ощущения – воздух и гравитация. Я сконцентрировался и сжался вокруг плеера – опыт и смутные ощущения мне подсказывали, что шанс оказаться без этого полезнейшего устройства у меня весьма велик, так что…
  
  Завершить мысль я не успел – мерзкого гнилостно-зелёного цвета разрыв пространства, из которого я и выпал, затянулся, аккуратно разрезав моё тело пополам… вместе с плеером. Что ж… Кажется, я уже начинаю смиряться с этим… Хотя… Кого я пытаюсь обмануть? Аааааа!!! Убью всех на№%», чтоб вас, пи%;№@ вонючие! Найду гадов — глаз на жопу натяну и моргать заставлю! Утырки позорные! Выхухаль в нáхухаль да в нахýхоль вас всех!
  
  Некоторое время спустя:
  ...Господи, ну за что? Почему ты так ненавидишь мои плееры? Или всё дело в музыкальных вкусах, и заряди я туда попсу богомерзкую, его и ядерный взрыв не проймёт?
  
  Разумеется, на этом мои проблемы не кончились, ибо приземлился я… правильно, на лестницу! Но не на простую лестницу, а на старую каменную лестницу. Но и этого было мало, кто-то умудрился на её вершине откинуть копыта весьма неприятным способом, залив ступеньки собственной кровью и содержимым кишечника… Какая же мерзость. А теперь добавим ко всему прочему, что «отпочковывался» я и так с небольшим количеством клеток, которое ещё разрыв уполовинил. Другими словами, двигаться мне было очень тяжело, а уж переползать вверх или вниз по ступенькам… Сволочи поганые, кто бы вы ни были, чтоб вас %№:»@...
  
  Ещё некоторое время спустя:
  Итак, быстренько составим план. Пункт первый – найти тело, попутно восстановив количественно свой биоматериал. Пункт второй – узнать, куда меня занесло. Пункт третий – починить плеер. Пункт четвертый - ???? Пункт пятый – профит. Итак... Начнём-с.
  
  Пункт один. Тело. Одно лежит на вершине лестницы, причём, судя по температуре крови, совсем свежее, ещё даже остывать не начало.
  
  Хм, если никаких критических повреждений, типа нарубания в салат, то можно использовать его, а если порублено, то хоть восстановлю собственный набор. Живое было бы, конечно, во всех отношениях лучше, но что-то я никого в ближайшей округе не вижу, а до «не ближайшей» мне в таком состоянии не добраться. Ну что ж… поползли. Или стоит проверить генетическую память, может, удастся полететь?
  
  Хех, этого следовало ожидать – если уж ты попал в виде чёрной слизи с совмещёнными тактильно-вкусовыми рецепторами на загаженную лестницу, то так просто ты от неё не отделаешься. Карма, что тут ещё сказать… Нет, в генетической памяти всё было, но вот состояние клеток после пребывания в междумирье и их численность не оставляли никаких шансов на успешную активацию генома.
  
  Кое-как доползя до потенциального вместилища и получив «+10 к красноречию» от прогона всех тех оборотов, что крутились у меня в голове, я приступил к осмотру. Так, что тут у нас? Мужчина, возраст где-то двадцать лет, плюс-минус года полтора, из одежды одни панталоны, в груди несколько стрел и арбалетный болт, но причиной смерти явно стала рана в живот. Вижу кровавый след, это что получается, он умудрился пройти коридор метров в двадцать с несколькими стрелами и болтом в теле, а помер только после того, как ему выпустили кишки? Запредельная живучесть для человека, тут далеко не каждый вампир бы выжил. Ладно, запомним аномалию и пойдём дальше. Судя по характеру повреждений – что-то тяжёлое, но не очень острое – не очень хорошего качества европейский меч или топор. Вряд ли что-то более технически совершенное, раз тут людей всё ещё убивают стрелами, то и остальной инвентарь для «ведения агрессивных переговоров» должен быть соответствующего уровня.
  
  Хм, надеюсь, это всё-таки фэнтези, иначе будет совсем тоскливо – классическое средневековье… До изобретения мобильных музыкальных платформ с тысячу лет… Бррр. Хотя, в крайнем случае, придётся таскать с собой оркестр. Перед мысленным взором предстал рояль на колёсиках, что верный приспешник будет повсюду таскать за мной и играть, поднимая мой боевой дух и настроение… Кхм… М-да, надеюсь, до такого всё-таки не дойдет…
  
  Тем временем я успешно обволок тело и проник внутрь… Срастить разорванный желудок, вытолкнуть грязь, теперь подлатаем сосуды и заново пустим сердце… Крови, конечно, маловато, но пока сойдёт, дополнительное питание и снабжение мозга кислородом заведём через Симбу. Ресурсы на восстановление себя и тела возьмём из жировых и мышечных тканей – всё равно двигаться буду под покровом симбионта, а там отъемся на подножном корму. Ну а в крайнем случае… Этого парня ведь кто-то убил, и убийца или убийцы далеко уйти не могли. А мясо – оно и есть мясо, человеческий биоматериал будет даже проще перерабатывать. Так, кровоток восстановлен, есть питание, мозг больше не собирается умирать, а я могу залезть в память тела… Странно, а где душа этого персонажа? Неужели уже ушла на перерождение? Так быстро? Ладно, потом с этим разберёмся, сначала стоит понять, что тут происходит.
  
  Я нырнул в воспоминания тела.
  
  Пять минут спустя.
  -Вот не знаю, радоваться мне, что я тут оказался, или пытаться сразу повеситься… Хотя… Кое-что ценное уволочь отсюда всё-таки можно, но сначала стоит зачистить замок от людей эрла Хоу. Интересно, а куда тогда направился Дункан?
  
  Итак, я в «Веке Дракона», тёмном, мать его, фэнтези, где ПДК (Прим. редактора: предельно допустимая концентрация. Ваш Кэп.) сволочей, неадекватов и сволочных неадекватов на квадратный километр превышена раз в дцать. C учётом моего текущего настроения и состояния – впишусь как родной.
  
  Что это за мир такой? О, весьма любопытный образчик, начинавший как классическая фэнтезя – мудрые эльфы что-то там себе магичат, тупые человеки плодятся и размножаются, гномы роют. Драконы на всё это дело смотрят со снисходительным интересом, но потом человеки то ли от эльфов нахватались магии, то ли некий Думат «Верховный Дракон» им пару тайн раскрыл, но… Собравшись с мыслями, не воспринимаемые всерьёз человеки наваляли эльфам, разграбили их города и загнали в гетто, а кто не загнался – вынуждены влачить существование, близкое к цыганскому. Ну и репутация у остроухих соответствующая. И всё бы хорошо, но человеки что-то сильно намудрили с магическими экспериментами (версий ходит много, официальная от местной церкви звучит так, что они с тараном вломились во дворец местного Верховного Божества, Создателем именуемого, из-за чего он сильно огорчился), в результате чего на весь мир и Империю Людей, она же Тевинтер, обрушился «Мор» — орда местных орков – магических мутантов, возглавляемых спятившим и подцепившим какую-то заразу Думатом. С трудом орков удалось забить, как и Осквернённого Дракона, но империя сильно ослабла, а орки и по сей день пытаются устроить матч-реванш, когда откапывают очередного дракона.
  
  С какого ляда Великие Драконы ушли в спячку и позволяют себя осквернять – мои воспоминания не поясняли. Да и вся остальная информация требовала проверки – в игре было много несостыковок, последнюю часть я вообще уже не застал, только ознакомился с некоторыми моментам из просочившегося в сеть пресс-релиза. Но вернёмся к истории. Ослабление империи повело за собой закономерный результат – кое-кто из варварских племён и сильно умных товарищей решил слегка поменять политические расклады. Так появилась Андрасте, «невеста Создателя», что огнём и мечом пошла наводить свои порядки в «прогнившей стране». В конечном итоге её продал собственный, вполне земной муж и упакованную передал властям, которые её благополучно сожгли. Жестокое божество, что за вторжение в свои владения не просто уничтожило вторженцев, но спустило на мир орду кровожадных тварей, не то что не спасло свою женщину (хотя это она себя так называла, а то мало ли), но и на запекание своей «возлюбленной» в собственном соку не прореагировало никак. Зато другие умные люди превратили её в мученицу, сделали под это дело религию Создателя (да-да, того самого, что натравил на мир орков, позволил сжечь свою избранницу и совершил множество добрейших поступков в том же стиле. Классный Светлый Бог, что тут скажешь), возвели магию чуть ли не в ранг проклятья, ереси с соответствующими атрибутами типа инквизиции-храмовников, научившихся гасить «классические» виды магии и самих магов. Под такое дело Империя де-факто распалась, жалкий осколок былого величия, оставшийся от метрополии, кое-как отбивается от свалившихся неизвестно откуда Кунари – тоже весьма… специфической расы, как по внешности, так и по психологии. Осколки некогда единой страны периодически грызутся между собой, оккупируют территорию друг друга, интригуют и развлекаются другими, не менее интересными способами. Разнообразия к празднику жизни добавляют периодические матчи-реванши от орков-мутантов, вторжения демонов, откапывания каких-нибудь древних/осквернённых артефактов и прочих ништяков, вносящих свежую кровавую струю в привычный быт местных.
  
  М-да, возможно, я слишком желчно сужу, и всё было совсем не так, настроение у меня сейчас всё-таки далеко от мира Пони и Дружбы, но… Руки как-то сами собой ищут кнопочку «Экстерминатус нафиг». Что? Нету? Печалька. Ладно, будем работать с тем, что есть.
  
  А что есть ценного в этом мире? Ну, во-первых, очень интересная магия и демоны, во-вторых, сила Бога-Дракона, которая тоже лишней не будет, ну а в-третьих – сам Мор. Целая экосистема, производящая из биоматериала особей своего типа с ментальной связью и подключением к хозяину, более того, произведённые единицы уже чуть ли не с рождения имеют понятия о применении инструментов и оружия. Во всяком случае, такие предположения можно сделать из моих смутных воспоминаний об игре и памяти самого Айдана Кусланда, чьё тело я и занял. Время аккурат начала событий и «Пятого Мора» - очередной попытки орков-мутантов прибить всех живых. Сам же Айдан был «игровым протагонистом», точнее, одним из возможных вариантов, судя по отсутствию воспоминаний о Дункане, парню не повезло оказаться в «отбракованном» варианте развития событий.
  
  Молодой дворянин был довольно неплохо образован по местным меркам, превосходно владел оружием, был смазлив и не лез в карман за словом. Вместе с происхождением – как-никак, сын тейрна (читай герцога) – имел бешеную популярность у дам и при дворе. Хотя батя, конечно, распускаться не давал – фрейлины и служанки, как человеческой, так и эльфийской расы, – пожалуйста, но вот кто-то из «своего» круга – только при готовности жениться… Ну или полной уверенности, что не заделаешь бастарда и не попадёшься. Да, хорошим мужиком был Брайс Кусланд. А вот с женщинами, которых незадачливый «будущий спаситель человечества и всех-остальных-до-кучи» мог повстречать на своём пути, – тут печаль-беда – или мутная хитрожопая б*ядь с андрастианством головного мозга, или циничная хитрожопая ведьма, с которой мы вряд ли поладим – две циничные хитрожопые сволочи редко когда находят общий язык, да… Ладно, как говаривал один медведь – всё фигня, кроме пчёл, а если подумать, то пчёлы тоже фигня.
  
  Но вернёмся к настоящему моменту. Попал я аккурат в родовой замок рода Кусландов, и надо же было такой погани случиться, что именно в тот момент, когда, по сюжету истории, тот подвергся предательскому удару одного из вассалов, некоего Рендона Хоу. Всего бы на сутки раньше – и всё было бы отлично, но сейчас, судя по состоянию, в котором я застал организм Айдана, в замке уже нет никого из верных Кусландам людей и эльфов. Последних немало служило в прислуге. Пусть все они для меня лично чужие и мне нет особого дела до разборок местных дворян, но... Ненавижу предателей и тех, кто режет беззащитных женщин и детей. Что ж, задача номер «раз»: зачистить людей Хоу. Дальше станет видно, а пока... Приступим.
  
  Полтора часа спустя.
  Я сидел в сокровищнице замка и думал, что делать дальше. Перебить сброд Хоу было нетрудно – обычные люди сделать что-либо противнику в покрове симбионта не могут при всём желании, да даже убежать у них не получится, вот и отбросы «дяди Рендона» поделать ничего не смогли. Почему отбросы? Видно по вооружению и подготовке – мечи и топоры из сырого железа, в качестве брони – паршиво сшитые кожанки да бригантины ещё более плохого качества. Каких-либо навыков и умений замечено также почти не было, за исключением парочки куда более добротно одетых граждан. В общем – обычный сброд, над которым поставили в качестве командиров более опытных бойцов.
  
  Впрочем, вынужден признать – прекрасный план, пустить вперёд «мясо», набранное то ли из ополченцев, то ли из бандитов с большой дороги. Разумеется, нормальные воины, даже застигнутые врасплох, смогут перебить сколько-то подобных вояк, вот только в раскладе впятером-десятером на одного не в пользу защищающихся может победить только боец экстра-класса, умеющий пользоваться своей внутренней энергией.
  
  Что за энергия? О, это весьма интересная тема, но сейчас не самое удачное время, чтобы углубляться в неё.
  
  Итак, защитники гибнут, захватив с собой некоторую часть отребья... Причём, как бы всё это выглядело для остального дворянства Ферелдена: слуги, узнав, что владетель отослал почти все войска из замка, сговорились с бандитами и впустили головорезов, а при соотношении пятеро на одного, да ещё и не ожидающего нападения воина… Но это я уже упоминал. «Проклятые остроухие твари, пригрел тейрн змей на своей груди, а ведь его предупреждали, что доверять эльфам нельзя! Подлые разбойники перебили всех обитателей замка, и благородный эрл, вынужденный немного задержаться со своими войсками, увидел лишь мародёров, жадно грабящих дом его сюзерена!» Преисполнившись гнева, он перебил всех нападавших (ага, лично), но, увы, из Кусландов более никого в живых не осталось. Ублюдки не пощадили даже малыша Орена — племянника Айдана, какая трагедия!
  
  Оставался, правда, вопрос, на кой чёрт Хоу предал своего старого друга и соратника, с которым вообще планировал породниться через брак детей? По памяти этого тела, на идиота или неуравновешенного психопата (бывают среди дворян и такие, правда, по большей части в Орлее) граф, как можно перевести титул уже трупа на привычный лад, не походил. В общем, всё было очень странно и требовало выяснения обстоятельств.
  Обстоятельства я таки выяснил, предварительно вырезав войска самого Рендона – уже добротно одетых и вооружённых воинов, более того, перед тем, как добраться до графа, пришлось разобраться с его «придворным» магом – женщиной лет тридцати, пытавшейся поджарить меня парочкой фаерболов. Довольно странные в этот момент шли от неё эманации, её воздействие на реальность казалось каким-то… Как бы получше выразиться, извращённым? Увы, разобрать подробней не получалось – эти её огнешары на покров симбионта действовали странно, больно не было, повреждений они тоже не наносили, но... дезориентировали. Клетки словно впадали в шок и временно теряли синхронизацию, от чего покров пузырился и ходил ходуном. Так что я не стал рисковать и тупо закидал её телами солдат Хоу – закованный в латы стокилограммовый мужик является очень неплохим снарядом, прекрасно ломая кости жертве столкновения, особенно если из всей брони на ней тонкое платье-мантия и ещё более тонкий магический барьер.
  
  К сожалению, залезть к ней в голову после этого уже не вышло – один из закованных в латы мужиков оказался на редкость аэродинамичным и прошёл выше расчётной точки. Другими словами, я размозжил ей череп, перестаравшись с метанием солдата. Результат: мозги ведьмы живописно расплескались по земле. Кое-что удалось выцепить через кровь, но выцепить из калейдоскопа несвязанных видений с большим количеством мусора что-то ценное было немногим проще, чем заново собрать содержимое её черепной коробки.
  Впрочем, не суть. После смерти мага добраться до напуганного графа труда уже не составило. Он, кстати, искренне считал меня Духом Мести, вселившимся в тело мёртвого Айдана. Ну а после… Допрос при помощи Симбы был всё столь же эффективен.
  
  Итак, что же сподвигло друга Брайса на такое предательство? Ответ оказался весьма банален. Месть и желание подняться повыше. Хоу не всегда были вассалами Кусландов, в такое положение они попали при деде Айдана и отце Рендона соответственно. Ферелден как раз активно «освобождали от ига» Орлея – соседней империи, по сути своей – такого же осколка Тевинтера, как и все остальные людские государства. Кусланды идею независимости поддерживали, Хоу оставались верны Орлею, но герцоги были тупо сильнее и объяснили «зарвавшимся» графьям, насколько те неправы. После вразумительной беседы остатки людей Хоу присоединились к движению за освобождение Ферелдена, а отец Рендона присягнул отцу Брайса. По сути, выбора у него особого не было – склонись или умри. Стандартная практика добропорядочного средневековья. Хоу смирились и верой и правдой служили Кусландам, вот только, как выяснилось, они ничего не забыли и не простили. Рендон ждал возможности поквитаться. Ждал и дождался. Операция была спланирована неплохо, из замка выведены все защитники, а оставшиеся не ждут удара в спину, сам замок окружён элитными войсками, спастись было практически невозможно. Оставался ещё, конечно, Фергюс – старший брат Айдана, но он ехал на войну с Мором, а там – всякое случается. Обезумевший от горя муж убитой жены и отец убитого ребёнка потерял осторожность и нарвался на отряд Порождений Тьмы, как местные величали орков-мутантов. Печально, но бывает.
  
  Правда, имелся ещё один момент. Рендон точно не знал, но подозревал, что на подобную идею его аккуратно навели. Подозревал, но удержаться всё-таки не смог. Кто навёл? Разумеется, точных имён нет, но из главных подозреваемых – тейрн Логейн Мак-Тир. Герой Ферелдена, прославленный генерал-освободитель, живая легенда в войсках, лучший друг прошлого короля Мэрика, учитель короля текущего – Кайлана, да ещё и отец его жены.
  
  Зачем это нужно было Логейну? Соединив знания Айдана с теми обрывками, что были у меня самого, получил довольно интересную картину. Брайс Кусланд называл Логейна генерал, не лорд, не тейрн, только по воинскому званию. Он не отрицал заслуг главнокомандующего, но аристократ, чей род правил землями Хайевера ещё до возникновения королевства Ферелден, не мог назвать равным сына крестьянина, пусть он будет хоть трижды гениальным стратегом, личным другом короля и жалованным дворянином. Более того, Кайлан женат на Аноре уже третий год, а наследника всё ещё нет, в то время как у древнейшего рода, пользующегося большим уважением остальных лордов Ферелдена, два сына – славный воин один и хороший мечник другой, да ещё и с талантом слагать речи и управлять людьми. И глава этого рода новоявленного тейрна лишь терпит, но равным себе не воспринимает. Есть повод начать беспокоиться. А теперь добавим к этому память по игре – слухи о некоей переписке молодого короля с императрицей Орлея – тоже молодой женщиной. У них обоих ещё не было детей, и с политической точки зрения…
  
  В общем, с учётом того, что и Кайлана Логейн чуть позже спишет недрогнувшей рукой (хотя тут понять мужика можно, мальчишка – избалованный идиот, что решил поиграть в героя. Доигрался), всё очень сильно напоминает Хитрый План как раз в духе действительно гениального стратега. Эх, вряд ли мы с ним станем друзьями, а жаль – мужик он действительно умный, а его военные таланты могли бы пригодиться основе – всё тянуть на себе и своих вычислительных ресурсах не есть гуд. Хорошие управленцы идут куда дороже веса золота. Ладно, будем посмотреть, пока что у меня есть только голые подозрения и логические выкладки, вполне возможно, что всё обстоит несколько иначе.
  
  Возвращаясь же к казне герцога. Открыть замок я так и не смог – пытавшиеся взломать его до меня косорукие «мародёры» похерили механизм напрочь, замок просто заблокировало и, кажется, запаяло. Пришлось выламывать дверь. На неё были нанесены какие-то руны, и она даже смогла полторы минуты сопротивляться ударам, способным пробить танковую броню! Очень интересная магия. В сокровищнице было множество интереснейших вещей, например, оружейные и доспешные стойки, в которых хранились образцы местного военного искусства. Отливающие серебром сильверитовые мечи, топоры из кровавой стали, даже некоторые поделки из драконьей кости (в последней, меня, кстати, сильно интересовал геном, мням) и, конечно же, полные латные комплекты из тиглевой стали и вулканического золота. Кстати, если первое просто представляло собой действительно хорошую сталь, получаемую из болотного железа, кокса и десятка присадок, секрет которых сталевары не открывали даже под самыми изощрёнными пытками, то вот вулканическое золото было «естественного» происхождения и по цене шло за три веса настоящего. А уж за комплект лат из этого металла можно было купить среднего размера баронство – обрабатывать его могли исключительно маги или гномы в самых глубинах своих подземных кузниц. Судя по характерному цвету и очень низкому, для подобной конструкции лат, весу, «вулканическое золото» являлось сплавом с высоким содержанием титана и, скорее всего, палладия. Хех, «сплав золота с титаном», Старк бы одобрил.
  
  Собственно, цель моего визита сюда была не только в том, чтобы поглазеть и нагрести золотишка на карманные расходы. Отказываться от положения наследника одного из богатейших герцогств страны я не собирался, да и поучаствовать в ближайших событиях было выгодно, даже чисто с точки зрения сбора ценных образцов. Но, как известно, встречают по одёжке, а на лбу у меня герцогское происхождение не написано. Само собой, клетки симбионта позволяют имитировать любую одежду, а приложив немного усилий – ещё и вырастить любой вариант органической брони, но с ними как раз и возникли проблемы. Странная реакция на местную магию настораживала, да и могла меня выдать – когда у мимо проходящего человека вдруг начинает странно шевелиться и пузыриться одежда в лучших традициях местных одержимых демонами — это малость напрягает, а надеяться, что я не пересекусь ни с одним магом, не приходится. По этой причине была нужна аутентичная представительская броня, а также статусное оружие, без которых благородному человеку тут ходить невместно.
  
  К огромному сожалению, у Кусландов в заначке не лежали доспехи из чешуи дракона, так бы это был бы идеальный вариант — и подогнать по фигуре их можно без проблем, и поковыряться как следует. Но чего нет, того нет. Выращивать же их на основе генома, добытого из костей, я не хотел. Во-первых, цепочка там оказалась отнюдь не простая, и мёртвое состояние образца на её понимании сказывалось не лучшим образом, а во-вторых, я обоснованно сомневался, что выращенная без магии и магического источника броня будет иметь те же прочностные параметры, что и оригинал. Большой роли для меня, это, вестимо, не играет, но если уж что-то делать, то пусть это «что-то» будет надлежащего уровня.
  
  По этим причинам мой взгляд как-то сам собой накрепко прилип к комплекту лат из вулканического золота. По местным меркам, сии латы были великолепны в плане защиты, но, на мой взгляд, слишком бросались в глаза. Пытаться работать в них по моему любимому методу борьбы, с втыканием в спину спящего, связанного и отравленного врага чего-нибудь остренького, было сродни упоровшейся наркомании. Хотя… Тут данный метод особо и не нужен, так что можно и в латы, благо представительские функции они выполняют на пять с плюсом. Но была другая проблема – как влезть и правильно ходить в этом железе – я не знал вообще, а Айдан знал только теоретически. Почему, при его-то родословной? Всё дело в комплекции. Нет, он не был задохликом или дистрофиком, отнюдь! Но его телосложение больше подразумевало подвижность и гибкость, что в скафандре обеспечить довольно затруднительно, да и из оружия парень предпочитал или прямой меч со щитом, или вместо щита брал в руки кинжал. Из лука стрелять умел, но не особо хорошо, так – на охоту ходить, не более, ну и двуручники, особенно дробящего типа, не сильно жаловал. В общем, с латами могла возникнуть проблема… если их немного не доработать. Да и тело придётся под них подгонять, не кардинально, но слегка нарастить мышечной массы и объёмов нужно, иначе я буду в броне болтаться, как гов… кхм, кусок пенопласта в проруби. Хорошо, что несколько месяцев Айдан не показывался при дворе, изменения спишут на тренировки дома и гены – старший брат был как раз из той породы людей, что могла остановить быка ударом в лоб, да и батя был немаленьким.
  
  До погреба с запасами идти было далеко, да и завалы кое-где образовались из-за прогоревших балок, а вот трупы нападающих были куда как ближе. Что ж, теперь можно смело судить – по психике я уже не человек – варианты применения этого мяса для своих потребностей не вызвали никакого отторжения, наоборот – разум полностью одобрял экономию времени за счёт сокращения маршрута и более податливого и привычного к преобразованию материала.
  
  Что ж, приступим. Помимо наращивания мышечной массы, следовало заняться и общей модификацией организма, а значит, Боевой режим... Анализ. Разработать алгоритм улучшения тела. Задание параметров…
  
  Чуть позже.
  -Тьфу!.. - я в сердцах сплюнул на пол, хотя ранее таким выражением чувств никогда не увлекался, но этот мир явно шёл на рекорд по номинации «Испорти жизнь Вальтеру».
  
  Четыре пятых геномов отказывалось работать. Все энергетные цепочки, от регенерации Логана и брони Кимуры до взгляда Циклопа и магнитных полей Эрика Лэншера, не работали. То есть их можно было приживить, но эффектов, которые должны, они не давали, даже проращивая все должные структуры в организме. Что-то из физических законов данного мира не позволяло творить те паранормальные вещи, что были естественны (пусть это и звучит каламбуром) для вселенной Марвела. Согласно проведённому анализу, с вероятностью в 87% этим чем-то являлся местный магический фон, который с точки зрения Фиора был вовсе и не магическим, а чем-то совершенно иным. Магии, к слову, в привычном для меня-Сефирота виде тут вообще не ощущалось, а сам я её, к прискорбию, не вырабатывал — причина неизвестна, но сейчас не об этом. Кое-что из несомых энергетными цепочками ДНК элементов действовало, в основном это касалось энергетической ёмкости клеток, но этого недоставало даже на самые простейшие трюки. Попытка адаптации ничего не дала, удалось стабилизировать и добиться должной работы лишь у порядка семи процентов второстепенных узлов, никак не влияющих на запуск самих способностей. С псионическими силами было проще, но и они функционировали далеко не на прежнем уровне эффективности. Единственное, на что мироздание никак не повлияло – это чисто физические геномы: сила Человека-паука, Рино, Скорпиона, Блэйда и так далее. Их оптимизированный сплав, который я скомпоновал ещё на заре своего врастания в мир Марвела, действовал, как ему и положено, без малейших сбоев перестроив организм Айдана Кусланда в хороший такой аналог Примарха-физушника из вселенной Молота Войны.
  
  Безусловно, это тоже было хорошо. Чёрт подери, это было неописуемо круто по сравнению с обычными людьми и даже тем, что я мог только на покрове симбионта, но... Это было настолько ничтожно в сравнении с тем, что я мог при работе всех геномов...
  
  Плюс к тому, я уже распланировал свой полёт к Остагару, но из того, что у меня осталось, левитацию мог обеспечить только телекинез. Не способность к самолевитации Морбиуса, которая была одной из энергетных структур, а чисто псионический, который требует очень большого напряжения в первую очередь конкретно разума. Тут вопрос опыта и оптимизации усилий, кои псионики вырабатывают годами непрерывной практики. С учётом выносливости и вычислительных мощностей Симбионта, я, конечно, справлюсь, но выносливость тела не равна выносливости разума, а вычислительные мощности не равны его силе. Потенциал у меня есть, знания методик тренировки — тоже, и рано или поздно я сумею превзойти даже Чарльза Ксавьера, но сейчас проще и быстрее будет идти пешочком. Беда только в том, что на «пешочком» я путь не планировал, а значит, придётся поднажать.
  
  По-настоящему радовало в череде этих открытий только одно — броня сидела как влитая. Ещё бы, ведь кузнец подгоняет доспех под тело, но он человек и может ошибиться и промахнуться, пусть и слегка, а вот космический монстр с биокомпом, что подгоняет тело под доспех, не ошибётся. К тому же замена всей внутренней начинки, типа крепёжных ремней и поддоспешника, на синтезированные симбионтом образцы и материалы (а делать их из самого симбионта было неразумно по тем же причинам, по каким было не разумно использовать его в качестве одежды) улучшила эргономику ещё больше.
  
  Прихватив из казны пару-тройку… сотен золотых и тяжёлый двуручник тиглевой стали, я покинул замок, предварительно сложив тела Кусландов и их защитников в погребальный костёр, благо масла в замке хватало. Оставлять «своё» семейство на поживу падальщикам было неразумно, да и претило мне подобное, а вот тела нападавших я, наоборот, живописно развесил по стенам, воткнув перед воротами кол с насаженной тушей Рендона Хоу. Всё как полагается по славным средневековым традициям. Ещё раз проверив, всё ли собрал, и завалив двери сокровищницы (вдруг ещё понадобится что-то, конечно, развешанные по замку полтысячи солдат будут отпугивать большинство любителей халявы, но на каждый данж всегда найдётся своя партия приключенцев), я покинул замок Хайевер. Жаль, что из «золота» были только одноручные мечи, не очень подходящие для выбранного мной под местные реалии стиля боя, тут бы старый Айдан слюной изошёл, да и, судя по рукоятям, эти клинки под него и заказывались, но вот передать их отец не успел.
  
  Но вернёмся к мечам – владеть ими я мог на вполне достойном уровне, всё-таки Мастером не просто так нарекают. Но, с учётом моих параметров, я и двуручным молотом могу довольно шустро размахивать, большей части обычных противников и вовсе хватит удара ногой или рукой в полную силу, зато какого-нибудь дракона куда сподручнее ковырять тяжёлым дрыном, а не парой «зубочисток». И дрын из «вулканического золота» всё-таки имел некоторые преимущества перед «тиглевым», хотя полноценно они раскрывались только после того, как оружие побывает в руках опытного зачарователя. Во всяком случае, так утверждала память молодого Кусланда. Ну что ж, нет – так нет, и так весьма неплохо снарядился, а сейчас – в путь. Со всеми приготовлениями и похоронами я потерял много времени, которое нужно нагнать – не хотелось бы пролететь мимо посвящения в Серые Стражи (и возможности в будущем сожрать душу Уртемиэля — Пятого Дракона Мора) только из-за того, что их всех банально перебьют, пока я прогулочным шагом двигаюсь к старой тевинтерской цитадели.
  
  
Глава 2. Остагар.
  
  «Я пришёл к выводу, что можно заставить уважать себя, только предъявив безупречную родословную или устроив кровавую бойню.»
  Логейн Мак-Тир.
  
  Путь в земли хасиндов выдался нетрудным, хоть и весьма нудным — как-никак, предстояло пересечь весь Ферелден, ведь замок Хайевер и владения Кусландов располагались на крайнем севере этой южной страны, а Остагар, соответственно, являлся южной граничной крепостью. Хотя, уместно ли говорить «граничная крепость» о полуразрушенных руинах, да и граничил «собачий край» на юге только с дикими племенами, не особо многочисленными и крайне слабыми. Тем не менее, топать через всю страну было, как я уже говорил, довольно нудно. Во сне я не нуждался, в еде – самый минимум, запаса, взятого мной из обоза Хоу, обычному человеку хватило бы на три дня, я же и за неделю съел от силы половину. Скорость тоже была приличной – километров пятьдесят в час я на своих двоих делал – запредельная скорость для средневековья, но тут я был диким читером, так что нечему удивляться. Не обошлось, правда, и без накладок – во время дороги я умудрялся несколько раз сбиваться с пути.
  
  Зато удалось глянуть на знаменитый Круг Магов – башню посреди Калехандского озера, попутно зашёл в местную таверну, что-то там про принцессу — не обратил внимания, и послушал последние слухи, а слухов там было преогромнейшее количество. Например, поговаривали, что в Башню захаживал целый Серый Страж, а также – что ушёл он оттуда не один. Хм, значит, Дункан выбрал Мага? Вообще, логично, что-то противопоставить даже средненькому волшебнику может либо специально обученный храмовник, либо убийца, либо лучник-снайпер. Ещё кое-какие шансы есть у пресловутых «воинов высшего класса». Словом, только заточенные против магов специальные бойцы, дяди, за счёт своих способностей превысившие живучесть тараканов, или товарищи, которых маг тупо не увидит до самого конца. И то, с учётом всех их «Барьеров», «Каменной Брони» и «Огненных Щитов», эффективность «невидимок» и «дистанционщиков» остаётся под большим вопросом. Другими словами, при правильном применении один, даже плохонький маг стоит отряда средних бойцов. А уж про всяких ополченцев я вообще молчу. Будь я на месте Дункана, поступил бы так же.
  
  Помимо слухов о Страже, были и другие интересные новости. Например, о сбежавшем из Круга малефикаре, самом настоящем «колдуне, что творит проклятую Магию Крови». Народ уже спорил, когда же доблестные Храмовники поймают гада и поджарят его на костре. Ну-ну, если это тот самый Йован, то свой Амулет он благополучно разломал, как раз использовав того незадачливого Мага, между прочим, походя подведя этого самого Мага под монастырь, и если бы не Дункан – хана чародею. Кстати об Амулетах магов, интересно, как Храмовники, что борются с Магией Крови, объясняют тот факт, что используют кровь магов для создания поисковых амулетов? Старое доброе лицемерие, как мило.
  
  Из более ранних и уже не столь «горячих» сплетен я узнал, что энное время назад (кто говорит – неделя, а кто уже и месяц приписал) отряд Порождений Тьмы разбил «миссионеров», читай агентов влияния, Косситов и перебил всех рогоносцев, правда, выжил один кунари – человек, принявший Кун, его подобрала и выходила семья фермеров. А он, когда очнулся, всех их жестоко перебил и съел! Вот такие страшные звери эти Кунари, что даже у тех, кто начинает исповедовать их веру, проблемы с головой случаются, хвала Андрасте, в Ферелдене этой мерзости почти что нет. А сам коссит? Да его выловили и посадили в клетку в Лотеринге – подыхать с голоду и жажды и радовать своим видом сердца истинных приверженцев Песни Света. Милые и добрые нравы средневековья, что тут ещё скажешь.
  
  Больше ничего интересного услышать не удалось, право слово, ценнейшие данные, что жена мельника слаба на передок и пропустила через себя чуть ли не половину Редклифа, мне были как-то безразличны, да и поторапливаться было нужно – Страж ушёл почти неделю назад, а до Остагара тут дней десять. Ну, для небольшого отряда с нормальным транспортом, армия-то может и месяц тащиться, а вот один скромный симбионт вполне уложится в пару дней. Если не будет сильно торопиться. Хм, выходит, что к руинам цитадели мы подойдём одновременно… Помнится, по канону Дункана выехал встречать сам король, а это можно использовать в своих целях – с Кайланом Айдан был знаком лично, более того, их можно было назвать если не друзьями, то хорошими приятелями точно – Его Величество был старше моего реципиента лет на пять от силы, был не дурак поболтать и побренчать железом, что регулярно и делал вместе с младшим Кусландом после очередного Собрания Земель, заодно и стресс после этой говорильни скидывал.
  
  Вообще, государственный строй Ферелдена был… странным. С одной стороны – прямо-таки эталонная Абсолютная Монархия, но вот с другой – он сильно попахивает Феодальной Раздробленностью, открыто дворянство «царя» нахрен не посылает, но вот в своих землях его указы рассматривает, в лучшем случае, как некие рекомендации. М-да, самое забавное, что всех всё устраивает и такая система не просто работает, а работает достаточно эффективно – выкинутые пинками под зад орлесианские войска на это как бы намекают. Хотя, может всё дело в личностных качествах ферелденского дворянства? Всё-таки большую часть его составляют военные-ветераны, вместе прошедшие десятки битв, этакое боевое братство, и на прогнивание ему потребуется некоторое время, думаю, пара поколений, хотя… Смутные воспоминания как меня, так и Айдана об эрле Денерима – местной столицы, эдаком мэре города, говорят, что процесс уже идёт вовсю.
  
  Но я отвлёкся. Делать в этом заведении больше нечего, а потому подберём сумку и дальше на юг – следующая остановка – Лотеринг, а за ним уже и Остагар.
  
  
***
  
  Что можно сказать о Лотеринге? В игре это была локация на десять домов с разбитым неподалёку лагерем беженцев ещё на десяток палаток. Айдан в этих местах никогда не был, и потому его память молчала. Реальность же превзошла всё то, что надумали разработчики, на несколько порядков – только в самом селении было под полтысячи дворов, плюс мельницы, плюс личные огороды, поля, ну и Церковь Создателя, само собой. Даже по меркам мира 20-21 века это уже не деревня, а село, а то и посёлок сельского типа, по местным же понятием до звания небольшого города Лотерингу не хватало только каменной стены – из оборонительных сооружений присутствовал только частокол.
  
  Что, кстати, довольно странно – до границы с Хасиндами тут недалеко, племена-то они, конечно, слабые и относительно мирные, но каменная стена внушала бы куда большую уверенность в завтрашнем дне, чем деревянный тын, а ведь до Остагара отсюда полдня пути. Остагар же – это огромные залежи высококачественного гранита, зачарованного на прочность и заботливо расфасованного в блоки, которые можно таскать по Старому Имперскому Тракту, раздолбанному, конечно, за тысячу лет, но на участке Лотеринг-Остагар ещё вполне приемлемому. А теперь добавим к этому хомяч… в смысле, домовитость, свойственную любому крестьянину. В общем, почему старую цитадель ещё не растащили по камушку на заборы ближайшие деревни, я понять не могу. Неужели страх перед «жутким колдунством Древних Магистров» в людях столь силён? Других вариантов я просто не вижу. Прикинув свои запасы провианта, а также то, что после Остагара у меня может появиться компания из менее неприхотливых спутников, решил наведаться на рынок и пополнить рюкзак провизией – после разгрома войск короля и продвижения Порождений Тьмы… Хотя какие они Порождения Тьмы? Порождение Тьмы – это я, а они – мутанты, осквернённые… кхм, неважно.
  
  Короче говоря, после разгрома под Остагаром королевских войск случится то же, что и всегда случается в подобных случаях – пища, одежда и обувь резко станут товаром редким и очень дорогим. И если с одеждой для спутников я ещё смогу смухлевать, банально вырастив, а потом свалив на «найденную заначку», то вот еда будет камнем преткновения. Конечно, это в том случае, если я таки буду этих спутников иметь, что тоже вопрос спорный. Несколько местных обитателей будут весьма полезны, но и хлопот с ними… Ладно, посмотрим.
  
  Итак, рынок Лотеринга. Классический базар с деревянными лотками, на которых выставляются товары. Кто-то вообще не заморачивается и торгует прямо с телег. Цены редко когда доходят до серебра, про золото я вообще молчу. Набить рюкзак солониной и крупами обошлось всего в тридцать медяков, кулёк соли с перцем – два серебряника, ну а больше тут и не было ничего интересного. Хорошо хоть один золотой разменял в таверне у озера, а то могло бы возникнуть затруднение.
  
  Во время покупок меня привлекла одна сцена, довольно частая для любого мира и времени. Парочка особо наглых «беженцев» приставала к двум местным девушкам, кстати, действительно весьма симпатичным. Я бы даже сказал красивым. На вид – лет по двадцать им было, платья вроде бы крестьянские, но кое-что меня смущало – слишком чистая одежда и лица, никаких характерных мозолей от сохи или волдырей от стирки, да и черты лица… Как говорится, породу не вытравишь. Эти две девушки были так же похожи на крестьянок, как чистокровный волкодав на стаю дворняжек. И к ним лезли два заросших «дитя гор», а остальные деревенские делали вид, что ничего не происходит. Как всё знакомо… до тошноты. Не знаю, решил бы я вмешаться или всё-таки пошёл дальше – всех не спасти, скорее всего, всё-таки вмешался, но далее произошло кое-что, заставившее отбросить меня все сомнения. От обеих девушек потянуло… Нет, не то слово, почувствовалась некая… неправильность, возмущение. Примерно как от чародейки Хоу.
  
  Две магички в Лотеринге без фирменных платьев и палок Круга, да и храмовников я нигде рядом не вижу. Что-то такое в игре было, но уже не в первой части… Минуточку, уж не семейство ли Хоуков? Так, а вот мимо них я пройти просто не имею права, мало того, что эти две дамы чуть ли не сильнейшие маги (потенциально) своего поколения, так с их семейством и их кровью завязана какая-то мутная история с распечатыванием очередной хтонической хрени, желающей завоевать мир. Не-ет, этот мир завоевывать буду я, так что берём их на контроль.
  
  -Да не ломайтесь вы, вам понравится. Да ещё и пару серебрушек заработаете.
  
  -Ищите себе гулящих девок у таверны, а мы – добропорядочные женщины.
  
  -Добропорядочные женщины одни не ходят!
  
  -Мы не одни, мы с братом!
  
  -Ну и где ваш брат? – нехорошо оскалился варвар.
  
  -Здесь. У вас проблемы? - кладу руки на плечи этих деятелей.
  
  Кочевники поворачиваются, в их эмоциях так и сквозит желание как следует избить этого брата, а потом пор-р-развлечься с девушками, но тут их взгляд упирается в меня. С учётом доспеха, сейчас скрытого плащом, это дядя два на полтора метра с добрым и понимающим взглядом, у которого из-за спины ещё и здоровенная рукоять двуручника торчит.
  
  -Э-э-э, нет. Никаких проблем, уважаемый.
  
  -Точно? - слегка сжимаю пальцы, гордые «дети гор» синхронно кивают, как китайские болванчики. – Ну вот и славно. Пшли отсюда, - не успел я закончить предложение, как желающие познакомиться личности стремительно испарились.
  
  -Спасибо, сударь, - девушки синхронно делают что-то вроде реверанса. Причём совершенно рефлекторно. Я столь же рефлекторно отвешиваю лёгкий поклон. Пара секунд на осознание и между нами неловкая пауза.
  
  -Э-э-эм…
  
  -Давайте так, я не спрашиваю, что две дворянки делают одни в этом захолустье, вы не интересуетесь моими причинами, - не то чтобы меня волновал их интерес, но надо же было как-то разрядить обстановку?
  
  -Мы не дворянки, - возражает та из «близняшек», что с короткой стрижкой.
  
  -Как скажете, леди, - лёгкая ухмылка сама вылезает на моё лицо, коротко стриженная возмущается, а вот её сестра явно веселится. Нашу беседу прерывает молодой, но довольно резкий голос.
  
  -Эй, отойди от них! – на горизонте появляется парень лет семнадцати-восемнадцати, облачённый в кожаную броню и с простым стальным двуручником за плечами. Поворачиваюсь к новой жужжащей помехе, но мои новые знакомые быстрее.
  
  -Карвер, заткнись! Этот господин вытащил нас из очень неприятной истории, пока ты Создатель знает где шлялся, - кажется, у коротко стриженной с этим Карвером не самые лучшие отношения.
  
  Кстати, пацан ощущается совершенно обыденно. Никаких магических талантов. Хм, а девица весьма бойкая, активная... Так, куда это меня понесло?
  
  -Простите нашего брата, милорд, он весьма горяч и несдержан, - включилась в беседу длинноволосая близняшка, м-да, эти две дамочки парня, по ходу, уже затюкали, вон как детинушка, по своим габаритам превосходящий бездоспешного Айдана, вжал голову в плечи и покорно принимает удары судьбы.
  
  -Ничего страшного, его беспокойство о сёстрах, наоборот, делает ему честь. Могу ли я узнать ваши имена, прекрасные леди? – лёгкая волна смущения, обе постреливают глазками.
  
  -Бетани, - отрекомендовалась длинноволосая.
  
  -Мариан, - отозвалась бойкая. - А вы?
  
  -Айдан, – отвечаю. - Что ж, было приятно с вами познакомиться. Сейчас не лучшие времена, но через пару месяцев, когда всё закончится, прошу вас побыть моими гостями в Хайевере.
  
  -Хайевер? Это же на севере страны, владения тейрнов Кусландов, - хм, а парень весьма грамотен и сведущ, вряд ли крестьяне знают о географии что-то большее, чем расположение соседних городов с ярмарками. – Так вы из дружины Хайевера? – а у паренька загорелись глаза, вон как жадно он смотрит на мои доспехи и оружие, кажется, он был бы не против попасть в эту самую дружину.
  
  -Можно и так сказать, - ухмылка вновь выползает на моё лицо. – Простите, я немного спешу. Был счастлив с вами познакомиться, но, увы, дела.
  
  Раскланявшись с семейством Хоуков, я продолжил путь, что ж, первое знакомство состоялось, и впечатление я у них оставил вроде бы положительное. Думаю, при следующей встрече я вполне смогу убедить их присоединиться ко мне, а там уже будем посмотреть. Метки оставлены (пожать руку парню и поцеловать ручки девушек), найти их сумею, а сейчас в путь – эта небольшая задержка выбила меня из графика. Нужно будет поднажать.
  
  
***
  
  Остагар встретил меня шумом, который производят десять тысяч человек, размещённых на относительно небольшой территории. Сам лагерь располагался в руинах донжона, в центре крепости. Там было вволю и каменных площадок, используемых в качестве плаца, и места для палаток и лазарета, и даже было своё место для магов. С игрой, разумеется, общего – только схема расположения, как если бы настоящий лагерь уменьшили раз в сто-двести и эту мини-версию нанесли на модельку… Кхм, не важно.
  
  Наблюдать за лагерем и оставаться незамеченным было нетрудно – разведчики и постовые были больше заняты выслеживанием Порождений Тьмы (осквернённых, осквернённых, я кому сказал? Гррр), чем наблюдением за обычными человеками, да и я сам не спешил попадаться кому-либо на глаза. И вот, когда на горизонте появился Дункан с новым рекрутом (в сопровождении небольшого каравана, следовавшего чуть в отделении), я приступил к исполнению представления с Пафосным Появлением.
  
  Солона Амелл. Очень невезучая колдунья.
  Солона шла за Серым Стражем и размышляла. Вот как, как её угораздило вляпаться во всё это? Нет, с одной стороны – то, что она выбралась из-за мерзких стен Круга Магов, не могло не радовать. Жить в этой тюрьме – удовольствие ниже среднего, мягко говоря, да ещё эти постоянные проповеди на тему «магия должна служить человеку, а не человек магии», а они, типа, не люди, а придатки к этой самой магии. Дошло до того, что некоторые начинали всерьёз молиться Создателю, надеясь, что он избавит их от «проклятья», кто-то даже обращался к Храмовникам с просьбой об Усмирении, а те и рады стараться… с*:%!
  
  Но была и другая сторона. Лучший друг, которого она знала с детства, попросил о помощи – парню удалось узнать, что его подозревают в Магии Крови и собираются Усмирить. У него был план, вроде бы весьма неплохой, но ему была нужна помощь мага, что уже прошёл Истязания. На прямой вопрос, действительно ли он маг крови, Йован клялся и божился, что всё это просто наветы, и она решила помочь. Дура, единственный друг, с детства вместе… На выходе из зала Амулетов их уже ждали Верховный Храмовник Грегор и Первый в Круге Ирвинг. Эта парочка старых пи*?;%№ уже обо всём знала, судя по всему, ещё задолго до того, как Йован пришёл к ней.
  
  Это был полный провал, Йована за такое бы точно усмирили, да и её бы «взяли на карандаш», но дальше… Этот сукин сын и вправду оказался Магом Крови! Порезал себе руку, приложил ударной волной храмовников и всех окружающих и сбежал. Бросив её наедине со взбешённым Грегором и обвинениями в пособничестве малефикару!
  
  В лучшем случае, её бы зарубили на месте, в худшем – усмирили. И всё из-за одного муд**?:№, что вместо того, чтоб использовать свои таланты для самостоятельного уничтожения амулета, мало того что «спалился» перед храмовниками, так ещё подставил её и бросил на растерзание. Ну ничего… Мир круглый, за углом встретимся, «старый друг». Зато теперь она кандидат в Серые Стражи, насквозь почётная и героическая личность! Правда, несколько настораживает тот факт, что в библиотеке она не нашла ни одного упоминания о Страже, умершем в собственной постели, окружённым детьми и внуками, и это за тысячу лет истории Ордена. Да и перспектива лезть на острие атаки против полчищ Порождений Тьмы не добавляла оптимизма. Но… Дункан на самом деле вытащил её буквально с эшафота, куда завела её собственная глупость и доверчивость, да и деваться всё равно некуда – её Амулет уже в Денериме, а то и в одном из секретных схронов Храмовников, как «неблагонадёжный». Стоит сделать ноги от Стража, как через неделю её отыщут и притащат пред светлы очи Грегора, вот ему радости-то будет.
  
  -Добро пожаловать в Остагар! – отвлёк её от мрачных мыслей Дункан, подведя к одному из канатных мостов через пересохший ров, даже в весьма запущенном состоянии поражающий своей глубиной и шириной, - о, кажется, нас встречают, - мужчина махнул рукой.
  
  Рядом с переходом стоял молодой парень в золотых доспехах, за спиной его висел отливающий тем же цветом двуручный меч.
  
  -Дункан! – махнул рукой встречающий.
  
  -Ваше Величество? Не ожидал… - что? Этот парень – король Ферелдена?
  
  -Что сам король выедет тебе навстречу?! Д... Это ещё что? – со стороны, откуда они совсем недавно пришли, показалась ещё одна фигура.
  
  Странник был довольно высок, но сказать что-либо о фигуре не представлялось возможным – чёрный потрёпанный плащ скрывал фигуру и лицо, за плечом странника торчала рукоять огромного двуручного меча, а через другое плечо была перекинута лямка походного рюкзака.
  
  -Кто ты, назовись! – Дункан неуловимым движением перетёк в какую-то стойку. В его руках уже были зажаты меч и кинжал, а рядом с ним встал король, двигавшийся немногим хуже, и это в полных латных доспехах-то!
  
  -Давно не виделись, Ваше Величество, - незнакомец скинул капюшон, открыв молодое, слегка уставшее лицо. Владыка Юга недолго вглядывался в черты лица странника.
  
  -Айдан? Айдан Кусланд? Что ты здесь делаешь? Фергюс говорил, что Брайс оставил тебя присматривать за замком… Кстати, где он сам? Я слышал, что он вместе с людьми эрла Хоу должен был прибыть к нам в качестве подкрепления…
  
  -Да, это я. Иду сообщить Фергюсу плохие новости. Отец… мёртв, - сказано было совершенно равнодушным голосом, словно Кусланд сообщал о плохой погоде, а не о смерти родного человека.
  
  -Что? Как? – король словно на стену налетел.
  
  -Предательство. Люди Эрла Хоу очень вовремя «задержались», дождались, пока Фергюс отправится к вам с нашим гарнизоном, а после этого напали на ничего не подозревающих защитников замка. Не выжил никто.
  
  -Хоу? Предал своего сюзерена? – молодой король пришёл в бешенство, сжав зубы и с силой выдохнув, он продолжил: - Сейчас я ничем не могу тебе помочь, разве что предложить выместить свою скорбь на Порождениях Тьмы, но как всё это закончится, я двину войска на Хайевер, обещаю, предатель понесёт заслуженное наказание, слово короля!
  
  -Спасибо, Кайлан, но… Этого не требуется, - от слов Айдана Солона пришла в недоумение.
  
  Что значит «не требуется»? Отомстить за своих — это святое. Или и этот дворянин имеет андрастианство головного мозга в терминальной стадии, типа прости врагов своих? Что-то сама Андрасте никого не прощала…
  
  -Как не требуется? – поддержал её удивление король.
  
  -Эрл Хоу насажен на кол перед вратами Хайевера. Его воины развешаны там же на стенах. У него остались ещё сын и дочь… Но с ними я разберусь чуть позже.
  
  -Но… но… дружина Хоу насчитывала полтысячи солдат! Десяток рыцарей. Да у него даже собственный маг был! – Кайлан не мог поверить.
  
  -А у меня – мой замок и чёткая цель – не выпускать никого живого, - Солона новым взглядом оглядела человека-армию и сглотнула, - скажите, Ваше Величество, Фергюс в лагере? Теперь он – новый тейрн, - после этих слов Дункан стал выглядеть очень заинтересованно.
  
  -С-сожалею, друг мой. Он с отрядом ушёл на разведку в Дикие Земли, вряд ли вы сможете увидеться до начала основного сражения.
  
  -Ясно, - Айдан кивнул своим мыслям. - Тогда прошу зачислить меня в войска.
  
  -Конечно, друг мой, мы вместе с Серыми Стражами повергнем Порождения Тьмы, уверен, об этой битве будут слагать легенды.
  
  -Простите, Ваше Величество, не могли бы вы позволить мне поговорить с Айданом? Как вам известно, Орден ищет рекрутов, и человек с такими талантами нам бы очень пригодился… - Солона вздохнула, что-то ей подсказывало, что Дункан не успокоится, пока не затащит в свои ряды этого потрошителя. Девушка не могла определиться – пугает ли её перспектива оказаться рядом с человеком, в одиночку вырезавшим небольшую армию, или радует, что этот человек будет прикрывать её в грядущих проблемах?
  
  И снова Вальтер, пардон, Айдан.
  Представление прошло как по нотам, король и Дункан были впечатлены, если не сказать грубее. Почему мне поверили? Как ни странно, но «слово дворянина» в Ферелдене было не пустым звуком. Сказал «вырезал в одиночку армию» – значит, вырезал в одиночку армию. Если потом найдутся какие-то доказательства, что ты наврал – отмыться будет очень трудно. Кроме того, столь прямо я не выражался, и пусть основной гарнизон ушёл, но хоть какая-то стража должна была остаться по-любому, так что любой непосвящённый легко придумает себе десяток правдоподобных версий о том, что сражались мы все, просто выжить удалось только мне. В общем, с виду всё чинно-благородно, по факту... тоже. Но в некоторых случаях действует любимое правило дроу – «не попадайся»! Собственно, Логейн со Стражами провернёт похожий манёвр – просто скажет, что они предали короля и обрекли армию на гибель, благо подобный прецедент был относительно недавно – залёт Командора Стражей Софии Драйден (имел тут место такой исторический момент) ещё до-о-олго будет висеть пятном на репутации Серых.
  
  Впечатление Дункана вылилось в попытку вербовки не отходя от кассы. Он, конечно, мог бы применить Право Призыва… Вот только мужиком он явно был умным и понимал, что принудительное забривание в Стражи такого бойца с такой родословной может очень негативно сказаться на его собственном здоровье и на отношении к Стражам в Ферелдене, а ведь они только-только начали возвращаться в эту страну после изгнания. Так что опытный вербовщик ограничился речами о доблести, славе и героизме – всей той кашке, что так любят молодые и неопытные искатели приключений. Я же клевать не спешил, выясняя подробности (кстати, та девушка-маг, что он привёл с собой, также очень внимательно слушала, сдаётся мне, ей нюансы никто не объяснил), а именно – скажется ли становление стражем на моих правах и обязанностях как дворянина Ферелдена, могут ли стражи иметь детей и каково здоровье этих самых детей? Тут Дункан слегка насторожился, но ответил, что таки да, все стражи могут и делают, а стражи благородного происхождения, как правило, становятся командорами (после обучения и небольшой стажировки, само собой) и могут совмещать борьбу с Порождениями Тьмы с управлением землями.
  
  В общем, провёл стандартную работу хорошего вербовщика, в нужных местах «забыв» упомянуть парочку ну совершенно незначительных мелочей, типа срока жизни обычного стража в 30-40 лет. А потом милый голос в голове начнёт советовать тебе убивать человеков, и тебе придётся по старой доброй традиции спускаться в глубокие подземелья – Глубинные Тропы, чтобы там с честью убиться о толпу Порождений. Также не упоминался факт, что убивший Архидемона Страж сам отправляется следом за своей жертвой. Ну а то, что ритуал принятия в Серые переживает где-то процентов 30-35 новобранцев… Да-да, и это он упомянуть «забыл».
  
  Короче, мужик был скользкий, как угорь, мутный, как омут, и целеустремлённый, как носорог. Очень опасное сочетание, свою спину я бы ему не доверил, но вот будь он моим подчинённым – радовался бы безмерно… И пожертвовал при необходимости без раздумий. Такие личности готовы отдать всё для достижения своей цели, им не жалко ни себя, ни окружающих. Может, он и хороший человек, но только до того момента, пока ты не мешаешь исполнению его долга. В таком случае… Как говорится, простите, ничего личного.
  
  После «выяснения» всех прав и обязанностей Стража я дал добро на своё вступление, чем безмерно обрадовал Дункана. Тот сразу же повеселел и начал готовиться, а нас отослал «погулять», поболтать с другими кандидатами (ещё аж два штука) в палатку стражей, а ближе к вечеру, когда дозреем и у него всё будет готово, нам нужно будет отыскать некоего Алистера – молодого Стража. Как отыскать одного-единственного человека в многотысячном лагере – я представлял себе очень смутно, хотя… Серых немного, и они у всех на слуху, найдём по опросам.
  
  -Что ж, раз мы будущие соратники, думаю, нам стоит познакомиться. Меня зовут Айдан Кусланд, а вы?
  
  -Солона Амелл, - ответила девушка.
  
  -Амелл? Дочь Благородного Дома Амеллов из Киркволла? – кстати, а ведь матушка семейства Хоуков в девичестве тоже Амелл, и как итог – двое из троих её детей – маги, и тут маг. Интересный род… многообещающий.
  
  -Не знаю, может быть, меня отдали в Круг совсем ребёнком…
  
  -Да, помню, был большой скандал по этому поводу.
  
  -Хм? – проявила она заинтересованность.
  
  -Амеллы были весьма влиятельным родом Киркволла. Более того, глава Дома чуть было не стал Наместником, правителем города.
  
  -И что же ему помешало? - в голосе слышится некоторая злоба. Кажется, Солона не в восторге от своей родни, хотя её понять можно – чуть ли не с рождения выкинули в Круг, тюрьму для магов. У неё есть серьёзные причины злиться.
  
  -Храмовники. Киркволл – город, где всем заправляют они, допустить до власти «опозоренный» магией род они не желали, а тут племянница главы дома рожает мага. Неудобно получилось. Впрочем, это бы Амеллы ещё пережили, последний гвоздь в крышку гроба на репутации семьи вбила дочь многоуважаемого главы… Сбежав из семьи вместе с неким магом-отступником, - на этом моменте Солона рассмеялась.
  
  -И поделом, будет знать, как отдавать свою кровь этим уродам.
  
  -Пожалуй, единственное, что сделал старый Аристид – это поспособствовал, чтобы ребёнка племянницы, как я понимаю, вас, забрали в Ферелденский Круг Магов, а не Киркволлский.
  
  -О, то есть он меня не просто отдал Храмовникам, но ещё и из страны вышвырнул. Действительно, очень широкий жест, - сарказм из неё так и сочился.
  
  -Ну, по слухам, Ферелденский Круг – просто курорт по сравнению с Киркволлом. Всего я знать не могу, но, говорят, маги там живут в бывших рабских бараках, оставленных со времён Тевинтера… И конструктивно за тысячу лет они если и изменились, то лишь в худшую сторону, - девушка сглотнула.
  
  -Пожалуй, тогда ему действительно стоит сказать спасибо. А вы не знаете, что случилось с родом дальше?
  
  -А ничего, старый глава умер, наследство и титул перешли к его сыну, который промотал всё чуть меньше, чем полностью. Так что сейчас Амеллы пусть и считаются номинально Благородным Домом, но по факту за ними ничего, кроме титула, нет.
  
  -Скажите, Айдан…
  
  -Если можно, прошу обращаться ко мне на «ты», мы ведь скоро станем соратниками и братом и сестрой по Ордену…
  
  -Кхм… хорошо, тогда я прошу о том же… Так вот, я хотела спросить, откуда ты всё это знаешь?
  
  -Я – один из наследников тейрна Кусланда, меня обучали, помимо махания вот этой тяжёлой железякой, - показываю на рукоять меча, - ещё множеству вещей, как полезных, так и не очень. «Благородные Семейства Тедаса» год была моей настольной книгой… Как же я ненавидел этот фолиант, - Айдан его действительно ненавидел – книга была размером с Большую Советскую Энциклопедию, и эту книгу нужно было знать чуть ли не наизусть. Сильнее этой книги Айдан не любил только Королевский Дом Неварры с его 14 ветвями. Кроме как «грёбаные некрофилы» он их не именовал даже в мыслях.
  
  -Сочувствую, - девушка покивала, - нас также заставляли зубрить Песнь Света и бубнить молитвы их Создателю… ой, - девушка закрыла себе рот ладонью и с опаской косится на меня. Понимаю, Ферелден, конечно, не Орлей (эдакий аналог Ватикана с амбициями и стремлениями, а главное, возможностями Римской Империи), но набожных тут хватает.
  
  -Не беспокойся, я не верю в Создателя и всю ту сказку, которой церковники полощут мозги крестьян.
  
  -О? – от удивления она даже рот приоткрыла, весьма мило.
  
  -Я обучался как логик, аналитик. Знание само по себе не терпит веры, а почитать и возносить хвалы существу, что в дурном настроении напустило на мир Мор? А что бы тогда заодно и Архидемону не поклоняться?
  
  -Знаешь, это звучит очень похоже на ересь… Но ход твоих мыслей мне определённо нравится. Правда, не ясно, как с таким мировоззрением тобой ещё не заинтересовались Искатели Церкви.
  
  -Ну… Я не ору о своих симпатиях и антипатиях на каждом углу, а ссориться со вторым человеком в немаленьком государстве из-за мнения одного тейрна, пусть и только потенциального… В Орлее у Церкви бы хватило на это власти, здесь – нет. Не объявлять же им Священный Поход из-за одного не слишком верующего дворянина? О, кажется, мы пришли, - киваю на палатку Стражей, где сидят два индивидуума. Один рыцарь, Айдан вроде бы как-то мельком видел его на одном из турниров, второй – чистый урка, такое впечатление, что то ли только что с каменоломен, то ли его выдернули с полпути на них.
  
  -О, действительно, Дункан довольно точно описал место. Что ж, давайте знакомиться…
  
  Два тела представились и даже рассказали свои нехитрые истории – одного соблазнили почётом и славой после рыцарского турнира, а другого поймали за руку при попытке стянуть кошель и поставили перед выбором – или в Стражи и воевать с Тварями, или к страже, отрубать руку, а то и сразу в петлю. Думаю, излишне объяснять, что выбрал незадачливый воришка.
  
  Проболтав с новыми знакомыми ещё полчаса (я даже не старался запомнить их имена, как говорила Флемет в каноне – их вклад в эту историю ничтожно мал, да и сами они были совершенно не интересны – обычные люди, не отягощённые большим интеллектом), отхожу, сославшись на важное дело и обещав вернуться за Солоной и пойти искать Алистера чуть позже.
  
  Какое «важное дело» у меня было? Хех, очевидно. Это в заскриптованной игрушке любой ГГ просто шлялся по лагерю, мог что-нибудь купить втихую у интенданта или так же втихую ему что-то загнать, в реальности же у меня была стоянка войск Хайевера, насчитывающих три тысячи рубак, а также обоз и служек, что при сильной необходимости могли выдать ещё пять сотен бойцов. Правда, весьма сомнительного качества, но хоть что-то. И было бы очень странно, если бы их лорд их не посетил. И не рассказал о трагедии, случившейся дома, ведь у части вояк в замке оставались друзья-подруги и семьи.
  
  Стоянка «моего» тейрна не была как-то огорожена, но обычные ополченцы и стражники, надёрганные по всему королевству, лишний раз к герцогским войскам старались не лезть, оставляя между собой и «лагерем в лагере» некоторую зону отчуждения. Так что заметили моё приближение весьма споро, а поняли, кто именно к ним пожаловал – и того быстрее.
  
  -Милорд? – пусть часовой и удивился, но в грудь в воинском приветствии стукнул, не задумываясь. – Как вы здесь оказались?
  
  -Чуть позже. Кто сейчас за старшего?
  
  -На время, пока ваш брат в рейде, милорд, войсками управляет сэр Кристиан.
  
  -Ясно, проводи меня к нему. У меня печальные вести, - солдат кивнул, крикнул своему напарнику и стремительно пошёл вперед, попросив меня следовать за ним. Уже через пять минут мы находились в шатре.
  
  -Айдан? – поднял взгляд над бумагами пожилой воин. – Что вы здесь делаете? Отец же велел вам оставаться в замке… Минутку… Этот доспех… Что происходит?
  
  -Сэр Кристиан, прошу собрать старших офицеров, дело очень серьёзное.
  
  -Минуту, милорд, - рыцарь не стал вдаваться в детали или что-то оспаривать, да, неплохо их Брайс в своё время выдрессировал. Один короткий приказ адъютанту – и уже через две минуты шатёр набит старшими офицерами Хайевера. Почти всех из них Айдан знал в лицо и по имени и представлял, что они из себя представляют.
  
  -Рыцари Хайевера, я принёс дурные вести. В то время, как вы отправились защищать нашу страну от тварей Мора, эрл Хоу нанёс нам удар в спину. Дождавшись вашего отбытия, он напал на замок, - воцарилась мёртвая тишина. – Из жителей Хайевера… не выжил никто. Солдаты Хоу не пощадили даже женщин и детей… - стоящая в палатке тишина была уничтожена рёвом десятка озверевших мужиков, сквозь крики я урывками слышал мат, вопли класса «твари» и перечисление имён дрожащим от сдерживаемых слёз голосом.
  
  -Милорд, как вам удалось уцелеть?
  
  -Когда человеку больше нечего терять, он способен на многое. Меня посчитали мёртвым и поспешили заняться разграблением замка, а я, когда пришёл в себя, подлечился и начал отлавливать этих тварей и убивать по одному.
  
  -И сколько?
  
  -В замке было всего несколько десятков, потом я вышел за его пределы и устроил ночную охоту. Рендон Хоу насажен на кол перед воротами Хайевера.
  
  -Крысе крысиная смерть! – выплюнул Кристиан. ­– Я всегда знал, что в вашей милости спят великие таланты, жаль, что они открылись при подобных обстоятельствах. Но… что нам делать теперь?
  
  -То же, что и раньше. Я бы лучше всего ушёл с вами обратно в Хайевер, но Порождения Тьмы необходимо остановить. Скорбеть мы будем позже, так что сейчас я могу предложить выместить вам свою скорбь на этих тварях, - рыцари дружно кивнули. – Когда должен вернуться Фергюс?
  
  -Он сейчас в рейде, но если не возникнет проблем – к началу битвы. Как и все разведчики, он уже должен быть в лагере… О Создатель, получается, Ориана и Орен… - воин схватился за сердце.
  
  -Когда он вернётся, сообщите мне. Теперь он – тейрн Кусланд.
  
  -После всего, что случилось, и того, как вы отомстили, он может отказаться от этого титула, милорд, - покачал головой Кристиан.
  
  -В любом случае, это решать ему.
  
  -Как прикажете, милорд. Полагаю, что раз вы оказались здесь, командование отрядом должно перейти к вам.
  
  -Нет, отец и брат доверили войско вашему руководству, и я не буду оспаривать это решение. К тому же сейчас у меня другая задача.
  
  -Могу ли я узнать, что вы задумали?
  
  -Серые Стражи предложили мне присоединиться к их Ордену. Хайеверу может потребоваться помощь, и известие о том, что брат тейрна вступил в ряды Серых, может сослужить нам добрую службу. К тому же это – большая честь, - не скажи я последнего, рыцарь бы меня не понял, вернее, понял, но вот не факт, что прибавил бы ко мне уважения. А его уважение мне нужно – кто-то из них может пережить бойню при Остагаре, и такие бойцы мне однозначно пригодятся… Хм, а почему бы…
  
  В голове начали складываться детали нового плана.
  
  -Ваш отец гордился бы вами, милорд.
  
  -Надеюсь. Сейчас же… Нам нужно рассказать всё воинам, - рыцари тяжело вздохнули, но согласились и объявили общий сбор отряда, я же начал своё выступление.
  
  Через полчаса люди Хайевера были злы, сосредоточены и свято убеждены, что их лорд – воплощение благородства и жертвенности. М-да, современные пиар-технологии вместе с навыком красноречия, доставшимся от Айдана, способностью симбионта ощущать малейшие колебания настроения собеседника и расчётом правильной матрицы поведения – да всем этим по средневековым мозгам. Мне показалось, что выступай я ещё часок – и смог бы их убедить перейти на сторону Мора и пойти бить человеков и сжигать церкви Создателя. Хотя с Мором я, конечно, слегка перегнул, а вот церкви - уже реально. Кстати, неплохая идея, но это будет несколько позже.
  
  Разобравшись с людьми герцогства и оставив им парочку инструкций (может быть, они даже немного увеличат их шансы на выживание, хотя, может быть, наоборот, уменьшат), я вернулся к Солоне, после чего мы пошли разыскивать этого таинственного Алистера и с успехом достигли цели. Означенный Алистер сейчас с грустным лицом выслушивал от мужика в платье всё, что этот мужик думает о нём и о Преподобной Матери, и что если ей от него чего-то надо, то пусть приходит сама, а не посылает своих храмовников. Бедный парень и слова вставить не мог, будучи полностью морально раздавленным. Хех, маги, выпущенные «на вольные хлеба» в войска, отрывались, как могли, а неопытный Храмовник для них – это просто манна небесная. Когда ещё выльется возможность так опустить природного врага?
  
  Впрочем, «природный враг» пусть и был весьма грустен, но за словом в карман не лез и периодически огрызался, тролля мага и мимоходом наступая на больные мозоли любого чародея. В частности, пассаж молодого парня «а я уж было собирался в твою честь назвать одного из своих детей… самого сварливого» вызвал у пожилого колдуна отчётливое желание убить острослова на месте. Как знал Айдан, «маги в неволе не размножались», точнее, в Круге довольно пристально следили за межполовыми отношениями, и доводить до беременности «богомерзких отродий» там бы никто не стал. У того пожилого мага могли быть ученики, но собственных детей с вероятностью в 99,9% не было. И храмовник, пусть и «недоучка», как я припоминаю из игры, об этом не знать не мог. Бить по слабостям врага – можно и нужно, но вот так задевать союзника… впрочем, о любви магов к псам церкви и этих псов к магам можно рассказывать долго. Исключения, естественно, бывают, но в рамках статистической погрешности и промывки мозгов.
  
  -Мы не помешали? – не даю ему перевести дух после ухода собеседника. Парень поднимает глаза и видит Солону в традиционном платье и с посохом.
  
  -О нет, ещё один маг, - его крик души меня изрядно повеселил.
  
  -У тебя с этим проблемы, Храмовник? – девушка завелась с полоборота.
  
  -Э-э-э, простите, я никого не хотел обидеть… - чуть ли не попятился парень… А может, он и не думал, когда говорил те слова магу. В игре он был показан неплохим парнем, излишне мягким для своего времени и не очень умным. Но неплохим.
  
  -Не стоит ссориться. Нас послал к тебе Дункан, сказал, что ты расскажешь о ритуале Посвящения.
  
  -А, так вы новички? – обрадовался воин. – Хм… Я думал, вас будет на одного больше…
  
  -Нас четверо, просто ещё не все пришли.
  
  -А, тогда ладно. Давайте, что ли, познакомимся? Я Алистер – последний из принятых в Серые Стражи.
  
  -Айдан Кусланд, приятно познакомиться.
  
  -Солона Амелл… И пожалуйста, держись от меня подальше, - что-то мне подсказывает, что друзьями они не станут.
  
  -Итак, Дункан упоминал, что ты посвятишь нас в детали Ритуала.
  
  -Да… Ритуал, - слегка невпопад ответил Алистер, отрывая взгляд от колдуньи. – Вообще, подробности должен был рассказать Дункан, но, видимо, он занят. Для ритуала вам потребуется добыть кровь Порождений Тьмы, причём, это важно, каждый будущий страж должен добыть меру крови из своего Порождения. Кстати, вы когда-нибудь с ними встречались?
  
  -Э-э-эм, нет, - отрицательно покачала головой Солона.
  
  -Приходилось видеть этих уродцев. Умирают они так же, как и все остальные, - пожимаю плечами.
  
  -Это да, но лично я, когда в первый раз вышел против них, просто обомлел от столь отвратительных рож. Ладно, в общем, вам нужно будет выйти в Дикие Земли и отловить там парочку Порождений. Я буду прикрывать вас и остальных рекрутов. Вроде бы всё, если у вас есть вопросы, задавайте.
  
  -А тебе обязательно идти с нами? – м-да, Солоне он точно не нравится.
  
  -Да. Вы – новобранцы Стражей, и за вами нужно присматривать, независимо от ваших достижений и возможностей. А поскольку я сейчас самый младший Страж, эта почётная обязанность досталась мне…
  
  -Фаворитизм? – каюсь, не удержался.
  
  -Он самый, - парень тяжело вздохнул. – Ещё вопросы?
  
  -Да, хотя и не по делу. Что у вас произошло с тем магом?
  
  -А, не обращайте внимания – Преподобная Мать отловила меня и попросила передать пару слов этому чародею. Она прекрасно знала, как маг отреагирует на моё сообщение. Видишь ли, до того, как стать Стражем, я был Храмовником, пусть и очень недолго. И магов это дико злит.
  
  -Хм, а почему ты не послал её с её просьбой? Ты же ведь Страж и ей больше не подчиняешься? – мой вопрос вогнал его в тупик.
  
  -Но… это же Преподобная Мать! – мы с волшебницей переглянулись. Диагноз ясен, к тому же Псов Церкви обрабатывают едва ли не круче, чем всех крестьян в деревне вместе взятых.
  
  -Ладно, у меня больше нет вопросов. Солона?
  
  -Нет, идём.
  
  По пути Алистер кликнул пару эльфов-слуг с приказом сообщить остальным рекрутам, чтобы подтягивались к костру. У самого костра нас уже ждал Дункан, от которого отчётливо тянуло ароматом какой-то травяной смеси и чем-то незнакомым, странным.
  
  -О, вы таки нашли Алистера. Полагаю, теперь можно приступать к приготовлениям. Разумеется, Алистер, при условии, что ты больше не будешь злить магов, - а быстро тут расходятся слухи.
  
  -Ну что я могу сказать? Преподобная Мать подловила меня. М-да, с её способностями ей самое место в армии, - попытался всё свести к шутке храмовник.
  
  -Она вынудила тебя грубить магу? – приподнял бровь Дункан. - Алистер, мы не можем себе позволить сейчас враждовать с кем-либо, - продолжил чихвостить своего подчинённого Страж.
  
  -Ты прав, Дункан, прости, - покаянно опустил голову воин. Но тут на огонёк подтянулись остальные рекруты и тем самым спасли несчастного от продолжения расправы. Глава отряда кивнул новоприбывшим и приступил к инструктажу.
  
  -Вы впятером отправитесь в Дикие Земли Коркари, чтобы выполнить два задания. Первое – добыть четыре флакона крови Порождений Тьмы, по одному на каждого новобранца. Второе… Когда-то в Диких Землях мы держали Архив Серых Стражей, но когда мы потеряли возможность держать столь дальние заставы, он был утерян. Совсем недавно стало известно, что среди хранившихся под магическими печатями свитков могут оказаться полезные в текущей ситуации. Вам нужно добыть эти свитки.
  
  -Полезные? – спросила Солона.
  
  -Свитки являются договорами о помощи Стражам в случае Мора. Помощи от Обитателей Долов, Гномов и Магов, - ответил Дункан и, не дав никому вставить и слова, продолжил: - Береги своих подопечных, Алистер, возвращайтесь скорее целыми и невредимыми.
  
  -Будет исполнено, - козырнул вышеупомянутый, но тут уже не выдержала моя натура тролля и ценителя Здравого Смысла.
  
  -Минуточку. Вы хотите сказать, что легендарные договоры, на которых основано Право Призыва Стражей и о которых и так все всё знают и никто никогда не требовал к предъявлению, лежат не в Андерфелсе - на Родине Серых Стражей, в Цитадели Первого Стража, под надёжной охраной, как и любой документ, вернее, исторический артефакт, насчитывающий тысячу лет, а тихо-мирно гниют в заброшенном архиве на другом конце Тедаса на протяжении уже… - делаю вид, что слегка задумался, - …полувека?
  
  -А ведь действительно, - волшебница переводит недоумевающий взгляд на Дункана, - как-то это… странно.
  
  -Кхм, - означенный Дункан слегка смутился. - Ну, если быть точным, это копия договоров, относящаяся к Ферелдену…
  
  -А-а-а, та самая копия, которая вручается каждому закончившему обучение Стражу? – вгоняю Дункана в совсем неловкое положение.
  
  -И откуда ты всё это знаешь?
  
  -Среди Хоу были Серые Стражи, а Хоу, в свою очередь, были нашими вассалами, и кое-что осталось в библиотеке… Включая копии с копий тех самых договоров, - кстати, чистая правда – Айдан в своё время даже пробегал эти документы глазами.
  
  -Точно! – восклицает Солона. – Я же видела эти договоры в библиотеке Круга! – Дункану стало совсем грустно, остальные рекруты, возглавляемые Алистером, просто тихонько охреневали.
  
  -Ох, связался с умниками на свою голову, - лидер Серых раздражённо цыкает языком. – Ладно, не хотите героическую версию, скажу прямо. Выйти за ворота лагеря, отойти на пару километров и прибить порождение-другое – не слишком трудная задача, с которой может справиться за час даже обычный крестьянин, если ему немного повезёт. Мне же нужны бойцы. Если вы впятером не сможете пройти по относительно безопасной территории до старого оплота и обратно, то в Ордене вам делать нечего – мы воинский орден, а не дом милосердия при церкви. Теперь объяснение устраивает?
  
  -Вполне, - а вот это уже больше похоже на правду.
  
  -Тогда валите и без бумаг можете не возвращаться, - хех, какой обидчивый.
  
  -Ну вот, ты его разозлил, - разбойник был обескуражен открывшимися обстоятельствами.
  
  -Милорд, разумно ли это было? – рыцарь, как ни странно, был солидарен с ним.
  
  -Сэр Джори, - я всё-таки запомнил, как представился этот тип, хоть и не хотел, но природа симбионта... - вы, быть может, привыкли быстро и безоговорочно исполнять команды, но я привык их отдавать. Искажённая информация может стать причиной неправильных команд, что похоронят весь отряд. Пусть сейчас нас ведёт Алистер и командиром является он, но привычка получать всю доступную и актуальную информацию во мне сидит слишком глубоко.
  
  -Э-э, по поводу командования… Я совсем не против, чтобы отрядом командовал кто-то из вас, всё-таки я приставлен больше как наблюдатель и помощник, - сразу же открестился храмовник, м-да, мысль взвалить на себя ответственность за принятие решений его точно не согрела.
  
  -Господа и дама? – поворачиваюсь к своим спутникам.
  
  -Меня учили кидаться огненными шарами, а не водить отряды в бой, - открестилась девушка.
  
  -Дык, куда я против ваших благородий, - открестился воришка, поправляя тетиву лука.
  
  -Милорд, ваше происхождение куда выше моего и, как вы правильно заметили, у вас есть опыт командования, вам нас и вести, - рыцарь тоже в командиры не лез.
  
  -Что же, тогда двинулись к выходу, а пока идём, несколько вопросов…
  
  Если уж меня назначили крайним в этом походе, то было бы неплохо узнать, что могут мои спутники. Начал я с самого ценного (и симпатичного) – с нашей волшебницы. Итак, Солона считалась весьма перспективной чародейкой, у неё были неплохие контроль над волшебством и магический потенциал, который всё ещё находился в стадии активного роста. А вот с боевыми заклинаниями было не очень, её из круга вытащили фактически сразу после завершения ученичества, ровно в тот момент, когда прошедших Истязания магов обычно допускают к серьёзным заклинаниям… Но… Кое-чего она втихую урвать успела. Девушка была стихийницей с предпочтением школ Льда и Грозы. Как она призналась, как-то заметив, что по промороженному пространству молния скачет веселей, отказаться от зрелища бегающих по сосулькам разрядов она уже не смогла, хотя при необходимости могла и огненным шариком запустить в супостата, точнее, огненной стрелой – заклятия фаербола она не знала, но обещала «вывести»… где-нибудь за недельку-другую.
  
  М-да, снабжать мага литературой как-то быстрее выходит. Найти бы только ту литературу. Но вернёмся к Солоне. Больше, увы, она ничем помочь не могла, школы Созидания, Энтропии и Духа считались одними из сложнейших, учеников к полкам с книгами по этим темам вообще не подпускали, а Винн – как раз наставница по Школе Духа – личных учеников не брала, предпочитая нянчиться с толпой мелюзги и показывать им простейшие фокусы типа огонька-светлячка. Тем не менее, на мой взгляд, Солона была самым перспективным… хм, юнитом, ей бы ещё что-то защитное и исцеляющее – и вообще будет сама себе армия… Пока не нарвётся на кого-нибудь типа Алистера.
  
  Следующим рассказчиком был как раз храмовник. Пожалуй, сначала стоит немного отойти от истории и прояснить один момент. Все жители этого мира разделены на две группы: одни имеют некую «связь с Тенью» - миром иллюзий и снов, вечно изменяющимся царством, где властвуют духи и демоны. Именно из Тени маги черпают силы для своих заклинаний и ритуалов, и именно из Тени может прийти тварь, что, сожрав зазевавшегося колдуна, занимает его место. В общем, эта «Тень» по описаниям очень сильно напоминала некий «Варп» из другой вселенной. Напоминала настолько, что мне становилось как-то неуютно и подспудно я уже ожидал встречи с каким-нибудь берсерком, орущим «Кровь Кровавому Богу», или, что куда хуже, диалога с неким мыслителем, утверждающим, что всё вокруг нас – лишь прах на Ветру Перемен… Но я опять отвлёкся. Помимо людей, связанных с Тенью и черпающих свои силы в ней, есть и «обычные» смертные, сумевшие открыть свою «внутреннюю силу», тут это называли талантами, навыками, техниками, но суть сводилась к одному и тому же. Человек мог направлять свою внутреннюю силу, заметьте, не жизненную, а именно «внутреннюю», возможно, пресловутую Ки. И благодаря этой самой Ки воин мог творить удивительные вещи, но ограничение было одно – «внутренняя» сила могла использоваться только… хм, вовнутрь. На самого человека. Сделать его быстрее, сильнее, выносливее, повысить живучесть, даже позволить за секунды заращивать раны, при прочих вариантах являющиеся смертельными. Её можно было вложить и в предметы, которых касается воин, но держалась она там лишь до тех пор, пока «заряженная» вещь находилась в руках владельца. Стоило её отпустить – и через десяток секунд сила развеивалась. В общем, «зачаровывать» стрелы перед выстрелом ещё было возможно, но вот делать артефакты – уже нет. Вот только люди – весьма изобретательные существа и постоянно пытаются найти способы эти ограничения обойти. Кое-что у них даже получается. Некоторые воины умудрялись выплескивать Ки, назовём для простоты эту силу так, вместе с криком.
  
  Нет, Довакинов не получилось, но вот рявком разогнать толпу слабовольных противников или ненадолго выдать «заряд бодрости» союзникам – вполне. Вообще, применений Ки было чуть ли не больше, чем заклинаний магов, начиная от отвода глаз, заканчивая усилением и ускорением действия ядов. Развиваться, теоретически, можно было до бесконечности, по факту всё упиралось в силу воли. Нет, я серьёзно, Ки – весьма инертная… хмм… энергия, заставить её что-то сделать дано не каждому. Айдан, например, считался «гениальным мечником», поскольку в свои двадцать владел аж четырьмя приёмами этой самой Ки. И это было действительно много. Матёрый ветеран, прошедший десятки битв и сотни мелких стычек, мог уметь пользоваться десятком навыков и при небольшой удаче завалить дракона. Не Высшего, конечно, а обычную дикую тварь, но когда у этой твари одна пасть в два твоих роста – это всё равно внушает. В Хайевере, кстати, такой череп был – трофей дедушки Айдана. Силу воли можно было развивать, но универсальных методик тут не было. Кто-то истязал себя кнутами, кто-то тренировался до предобморочного состояния, кто-то медитировал, пил странные отвары, проводил многочасовые бдения и молитвы. В общем, народ развлекался как мог.
  
  Теперь же вернёмся к Алистеру и такому понятию как Храмовник. Секреты тренировок храмовников церкви охраняются этой самой церковью едва ли не сильнее, чем Верховная Жрица. Известно, да и то очень немногим, что для усиления своих талантов храмовники пьют разведённый лириум – некий то ли минерал, то ли металл, что содержит в себе энергию Тени и используется магами для самых мощных и сложных заклинаний. Ах да, обычные люди от его употребления сходят с ума, а вот храмовники лишь становятся сильнее. Теперь что касается самих талантов Алистера, как представителя этих славных псов церкви. Он мог «выплёскивать» свою Ки и направлять её на мага. Видимо, энергия Тени, мана, конфликтует с Ки, в результате организм, в который прилетает подобный заряд, перекорёживает, что приводит к срыву заклинаний и, в некоторых случаях, к гибели самого мага. Хотя… Странно, те же «кличи» на волшебников действуют так же, как и на обычных людей, так что дело, скорее всего, в изменённой Ки храмовников – не даром же они лириум хлещут. Но тут я ничего сказать не могу – Айдан таких подробностей вообще не знал, а компьютерная игрушка как-то не объясняла подробной механики взаимодействия таланта воинов церкви, магов и лириума. В общем, молодой храмовник мог легонько приложить заклинателя «словом божьим»; если сильно напряжётся, то, теоретически, сможет выдать «область чистоты», в которой заклинания не будут работать или будут ослаблены, ну и самого его поджарить обычным фаерболом несколько труднее, чем рядового воина. Помимо этого он мог немного усиливать за счёт Ки обычные удары меча. Вот, собственно, и всё.
  
  Остальные двое были тоже «выдающимися», по меркам мира, специалистами, но на фоне Алистера, Солоны и Айдана смотрелись бледновато. Сэр Джори в свои тридцать пять умел усиливать удары двуручника и немного увеличивать шансы на оглушение противника в случае удачного попадания по голове. Воришка мог в отвод глаз да небольшое ускорение, которое предпочитал использовать для увеличения темпа стрельбы из лука. Вот и весь список талантов. Но даже подобная малость могла пригодиться, так что мы спокойно пожимаем руки «будущим братьям по ордену», а заодно подсаживаем клеток симбионта – пусть считают движение внутренней энергии, вызывающие данные эффекты. Неплохо бы ещё подсадить агентов на Дункана – вот кто знает и умеет применять массу интересных техник, но увы – он брататься-обниматься не спешил. Что-то чует? Хм… Не стоит исключать, по легендам, всякие монахи-мастера БИ чуйку имели превосходную, а командор стражей на Мастера вполне тянет, так что подставу может и интуитивно ощущать. Впрочем, ладно, есть у меня уже один вариант… хе-хе. Но вернёмся к окружающей действительности.
  
  Рядом с выходом из лагеря стояли так называемые «Воины Пепла» - отряд собачников Ферелдена, сейчас занимающиеся нанесением боевого камуфляжа на своих питомцев. Псы с мышечной плотностью бульдога и размерами сенбернара, способные завалить и задрать воина в полных латных доспехах. Умные и безумно преданные. Выражение «воспитан собаками» в Ферелдене может носить и довольно лестный характер, хотя тут всё зависит от контекста. На миг кольнуло сожаление – у Айдана тоже был такой пёс… Я нашёл его у подножия лестницы – он разорвал троих нападающих, отомстив за хозяина, и пытался доползти до его тела, но умер от ран, так и не сумев взобраться на крутые ступеньки… С перебитым позвоночником и вспоротым животом двигаться довольно трудно… Встряхнув головой и вытряхнув из неё неприятные мысли, я прошёл мимо часовых, стороживших выход. За лагерем начинались Дикие Земли Коркари, земля варваров-хасиндов и, с недавнего времени, Порождений Тьмы.
  
  -Так, объявляю ордер построения – Солона в центре, мы с сэром Джори впереди-сбоку, Алистер прикрывает тыл. Давет – на тебе разведка, постарайся не попадаться никому на глаза и сам смотреть в оба.
  
  -Есть, - хором ответили воины, волшебница молча проследовала в «коробочку». Видимо, прекрасно понимала, что «волшебное платье» - плохая защита, если какое Порождение внезапно вылетит под ноги.
  
  -Как скажешь, начальник, - вор тоже не возражал держаться подальше от довольно шумной группы (вояки топали так, что мне хотелось взвыть, впрочем, волшебница от них не сильно отставала) – случись чего, у него будет шанс смыться.
  
  -В разведке нет такой уж сильной необходимости, Стражи могут чувствовать Порождения Тьмы и даже определять, где те находятся, - сообщил Алистер.
  
  -О, замечательно. Было бы, правда, ещё лучше, если бы о такой мелочи ты сказал до того, как мы покинем лагерь.
  
  -Я… забыл… - покаялся парень. – Привык уже быть среди стражей, а там все так умеют, вот и не придал значения.
  
  -Храмовник… В голове одна извилина, и та – от шлема, - буркнула себе под нос Солона, но в тишине топей, что и представлял из себя данный участок Диких Земель, её голос было далеко слышно.
  
  -Сказала женщина, что попёрлась в платье гулять по болоту, - не остался в долгу Алистер.
  
  -Эту моду ввели твои приятели, должно быть, с такими толстыми задницами бегать за кем-то, одетым в не путающиеся под ногами тряпки, для вас слишком сложно.
  
  -Хватит, поберегите своё раздражение для Порождений Тьмы, - достаю из рюкзака шлем и напяливаю эту кастрюлю себе на голову. М-да, обзор сразу сократился раза в четыре, шустро крутить головой теперь также затруднительно, но не надень я это ведро – было бы странно… Эх, ну почему в оружейной не было брони из кожи дракона? Кожаная шапка была бы куда удобнее.
  
  И мы двинулись в сторону руин заставы Ордена, топать до них было километров пять – немного, час времени от силы. Но это если идти быстрым шагом по хорошей дороге, мы же продирались через топи, ожидая встречи с орками-мутантами, да и хасинды отступали с Диких Земель не просто так, а оставляя за собой множество подарков. Типа заострённых колышков на скрученной хитрым образом ивовой ветке, «ежей», ям с кольями и банальных медвежьих капканов.
  
  Минут через двадцать настороженного шага (пусть врагов нигде видно не было, но Давет сообщил, что наткнулся на множество волчьих следов. Вряд ли волки станут нападать на вооружённый отряд, но если они заразились Скверной, то всякое может случиться) мы наткнулись на останки одного из разведотрядов, хотя если называть вещи своими именами, то наткнулись мы на одного полумёртвого солдата, что тихонько полз назад в лагерь, хм… Ещё один весьма живучий индивидуум, но без посторонней помощи вряд ли он куда-либо доползёт – вот им волки точно заинтересуются.
  
  -Что… х-хто хсдесь? – дышал он с трудом, а глаза были залиты кровью. – Серые Стражи?
  
  -Сдаётся мне, что он скорее жив, чем мёртв, - Алистер наблюдал за человеком с некоторым любопытством. Но вот следов сочувствия я на лице не обнаружил, хотя… что ему до этого солдата?
  
  -Ему нужно помочь! – а вот Солона была куда более добра, впрочем, она женщина – ей положено.
  
  -На нас… напали Порождения Тьмы… они… они вылезли прямо из-под земли… и утащили всех с собой… пршу вас, ранили… заполз под куст… не заметили… помогите… мне… мне надо в лагерь, - судя по всему, у него началась лихорадка, говорит обрывками. Возможно, скоро начнёт бредить. В раны попала грязь, началось заражение. Без помощи мага-целителя его вряд ли откачают – даже местные припарки из волшебной травы уже не помогут – слишком запущенный случай.
  
  -У нас задание, - покачал головой Алистер, за что заслужил испепеляющий взгляд ведьмы.
  
  -Нельзя так оставлять человека, - нахмурился рыцарь.
  
  -Мы недалеко от лагеря, лишние полчаса нам погоды не сделают. Сэр Джори, помогите-ка мне соорудить носилки.
  
  -Сейчас, милорд, - мужчина приободрился, вытащил из петли свой двуручник и быстренько срубил несколько тонких ветвей с ближайшего дерева – вполне подойдут на жерди. С тканью на «тело» носилок также не возникло проблем – использовали несколько ремней, оставшихся на месте битвы.
  
  -Взялись! И р-раз! – мы с Джори подняли раненого и начали возвращение в лагерь. Зачем я вожусь с этим человеком, когда мне нет до него никакого дела, и куда логичнее было бы просто оставить его там или вовсе добить, чтобы своим шевелением не привлекал лишнего внимания? Всё очень просто – вербовать нужно с малого. Из всех моих спутников интересна мне лишь Солона, а её отношение к оставленному раненому понятно – она слишком неопытна, возможно, наивна (хотя вряд ли, не то слово), ещё не набрала нужного цинизма. Потратив лишних полчаса, я получу от неё доверия и одобрения больше, чем за двое суток «разговора по душам». Нет, соблазнять её в моих планах не значится, но вот лояльный и преданный лично мне маг – это куда лучше, чем терпящая меня только от осознания того, в какой мы жопе, ведьма.
  
  Метнуться туда-обратно действительно не заняло много времени, так что уже через час, сдав раненого с рук на руки караульным и вызвав нешуточное беспокойство начальника смены известием, что Порождения отрыли ходы в двадцати минутах ходьбы от лагеря, мы вновь стояли на месте битвы разведчиков с засадой. Смеркалось.
  
  -Начальник, надо бы нам ускориться, если мы в темноте на этих тварей налетим, будет трудно.
  
  -Солона, сможешь, случись чего, организовать освещение?
  
  -Да, это нетрудно, - ответила волшебница. Алистер явно хотел вставить что-то едкое, но сдержался.
  
  -Эти Порождения Тьмы перебили весь патруль. Вы уверены, что нам стоит продолжать, да ещё и ночью? – сэр Джори был явно не в восторге.
  
  -Спокойно, если будем действовать осторожно, всё будет хорошо, – попробовал урезонить рыцаря храмовник.
  
  -Это был отряд разведчиков. Они тоже должны были быть весьма осторожны. И их было несколько десятков. Сколько Порождений мы сможем перебить впятером? – кажется, рыцарь нам попался трусоватый, хотя ран и крови не боится… А, ладно, не моя проблема.
  
  -На них устроили засаду. Пока я с вами, такое у порождений не пройдёт.
  
  -Наша жизнь в руках храмовника… Что-то домом повеяло… - чувство юмора Солоны было довольно темноватым.
  
  -Чем больше мы будем спорить тут, тем темнее будет становиться в округе. Идём дальше, смотрим в оба, - пришлось в очередной раз одёрнуть отряд, хотя какой это, к чертям собачьим, отряд? Разве что туристический, но никак не воинский… м-да.
  
  И вот мы потопали дальше. Ещё минут тридцать всё было относительно нормально и тихо, пока моё чутьё не уловило очень странные сигналы. Ещё минут через пять подал знак и Алистер.
  
  -Впереди твари, около десятка.
  
  -Давет? - поворачиваюсь к разбойнику.
  
  -За холмом засели, гадёныши – отсюда их не то что не достать, даже не увидеть, а если у них есть луки и они на этот самый холм взберутся…
  
  -Получат от меня по молнии, - закончила за него Солона.
  
  -Ну, раз так, предлагаю штурмовать. Взбираемся на холм, Давет с Солоной бьют по готовности по целям, Алистер прикрывает. Мы с сэром Джори, как самые тяжеловооружённые, идём на прорыв.
  
  -Хорошо.
  
  -Ясно.
  
  -Пойдёт, - м-да, над ответами по Уставу им тоже нужно ещё работать и работать.
  
  -Поехали, - наконец-то можно слегка скинуть пар и раздражение, а то с этими деятелями у меня уже руки чешутся.
  
  Ускорение, в два прыжка достигаю холма, в третий – преодолеваю его и наконец-то вижу так разрекламированных Порождений. Те ещё «красавцы», карлики по метр сорок, может быть, полтора, обряжены в рваньё, перемежаемое вставками различного металла по принципу – что нашёл, то и прилепил. Вооружение – кривые ятаганы, то ли из сырого железа, то ли из чугуна.
  
  Как бы дико это ни звучало, но тут есть подобный сплав - «серый чугун». Получается, когда пытаются сварить нормальную сталь, но терпят сокрушительное поражение. Лучше, чем просто железо, но до стали всё-таки не дотягивает. Переплавлять же и переделывать этот самый чугун весьма геморно, так что пускают его на всяческий не слишком дорогой хлам. Далёкий предок Айдана (кстати, как и любой уважающий себя предок великого аристократического рода, начинавший обычным дорожным разбойником) был вооружён клинком именно из этого материала. Семейный меч до сих пор хранится в сокровищнице, как ценная семейная реликвия.
  
  Первый коротышка (их вроде генлоками называют) расстался со своей головой ещё до того, как остальные заметили, что что-то идёт не так. Рывок к следующему – и разрубленное пополам тело оседает в траву. Новый шаг – и меч протыкает очередную жертву, для разнообразия ей оказался кто-то человекоподобный… гарлок – другая, «более сильная» разновидность Порождений. Стряхнуть его с клинка. О, они таки меня увидели и даже начали стрелять. Уклониться от одной стрелы и отбить клинком другую было нетрудно, но это дало время оставшейся тройке «ближников» подойти ко мне вплотную. Тем лучше – не придётся бегать за каждым по отдельности. Хм, почему бы не попробовать использовать Ки? Айдан умел, должно и у меня получиться. Сосредоточиться и «направить волю в клинок, вложив в него свою злость», напрягаюсь, и… вместо привычной по воспоминаниям тонкой струйки энергии в меч хлынул яростный поток, замах оставляет видимое искажение от, как бы это сказать, «налитого яростью», по-другому и не опишешь, клинка. Троих генлоков, так «удачно» вставших, не просто разрезает пополам, как должно было бы быть, а чуть ли не на куски разрывает. Двоих лучников я добил уже как-то рефлекторно, больше занятый анализом произошедшего. Хм, по неизвестной причине эффективность использования Ки сильно возросла, как и количество этой самой Ки. Любопытно. А ещё любопытно узнать, где носит моих «сопартийцев»? Или… хм, кажется, с ускорением я тоже переборщил – они только-только поднялись на холм и сейчас осматривают место побоища большими круглыми глазами. Упс.
  
  -А вы не торопились, - набираю склянку крови.
  
  -Нормальные люди… фух, знаешь ли, не носятся в латных доспехах со скоростью наскипидаренного нага, - Алистер пытался выровнять дыхание.
  
  -А я ещё… ха… сомневалась, что ты умудрился вырезать небольшую армию, думала, хвастаешь… уф, теперь вижу – тебя можно одного выпустить против Мора и идти пить чай, - Солона утирала вспотевшее лицо – в платье бегать не очень удобно, да и маги не большие фанаты физкультуры.
  
  -Хорошо, что вы не попали на прошлый турнир, милорд Кусланд, боюсь, в противном случае с ристалища меня бы уносили по частям.
  
  -Ну, право, вы меня уж совсем каким-то монстром выставляете.
  
  -Начальник, а как тебя ещё называть, если ты вынес десять демоновых Порождений секунды за три? – пропыхтел Давет, самозабвенно ковыряясь отмычкой в замке сундука.
  
  Эм? Где он добыл отмычки? Хотя чёрт с ними, где он добыл сундук? Тут я временно отложил обдумывание и анализ открывшихся обстоятельств и как следует осмотрел место боя. Похоже на лагерь какой-то экспедиции, расположен довольно толково, но слишком безалаберно – видно, что ставили гражданские. Правда, какой идиот попрётся в Дикие Земли в тот момент, когда по ним шляются эти орки?
  
  -Какого демона тут делает лагерь? Да ещё и гражданский? – пусть не у одного меня болит об этом голова.
  
  -Я слышал, вот… с*ка, - судя по всему, в противостоянии вор/замок пока что выигрывал последний, - слышал, что какие-то полудурки отправлялись изучать хасиндскую историю.
  
  -Во время Мора? Они что, не придумали лучшего способа самоубийства? Ну там мабари пнуть или бронто под хвост колючку засунуть… - изумился Алистер.
  
  -Да говорю же, полудурки! Народ в нашем лагере шептал, что припёрся какой-то дедок припадошный, а с ним ещё и миссионеры, помилуй их Создатель – решили нести Слово Андрасте неотёсанным варварам, пока этот дедок, значится, этих варваров изучает. Оп-па! – замок щёлкнул, и сундук явил своё содержимое.
  
  -А тебе не кажется, что рыться в чужих вещах – нехорошо? – поинтересовался у вора рыцарь.
  
  -Есть мнение, что их хозяев уже сожрали… если те вовремя не смылись, а мы может чего полезного и найдём. А не мы, так вон, эти твари тоже лагерь шмонали, а значит, содержимое сундука забрали бы они.
  
  -Хм… ну если смотреть на это с такой позиции… Хотя мне всё равно подобное не нравится.
  
  -Ну что же, сэр рыцарь, тогда прошу вас отвернуться и смотреть в другую сторону. А мы — люд простой, - хорошо, что моей ухмылки не видно под шлемом, я вроде как тоже должен не одобрять подобные деяния.
  
  -Ну как, есть что-нибудь интересное? – волшебница моральными терзаниями не страдала, а Личный Хомяк – это обязательный атрибут любого мага, независимо от мира и времени.
  
  -Так… какие-то писульки, пишущие принадлежности, линейки… опять хлам, о… парочка целебных припарок и аптечка, кажись, припрятали на чёрный день, - весь ненужный хлам вор откинул в сторону, а вот я таки подобрал тетрадь и решил в неё заглянуть, пока есть возможность.
  
  -Солона, не могла бы ты? – девушка щёлкает пальцами – и у меня над плечом загорается небольшой бледно-синий огонёк. – Угу, спасибо. Так, и что же там пишут?
  
  Пару минут я разбирал довольно паршивый почерк «учёного мужа», дядька действительно изучал историю и традиции хасиндов, а ещё – искал их «нычки». «Дедок» на деле оказался банальным чёрным археологом, желающим погреть руки на самобытных поделках, в том же Орлее разбираемых знатью на ура. Хасинды к такому отношению к своей культуре, разумеется, относятся весьма прохладно, вот и полез он шариться по закромам в тот момент, когда их согнали твари, но сами твари были ещё далеко. Как тут замешаны церковники – толком не пояснялось, может, тоже решили погреться на наживе, а может, он действительно нашёл парочку миссионеров с отбитой головой. В конце дневничка были расчёт по хасиндской символике и примерное указание места, где может быть тайник. В игре, помнится, там давали то ли меч, то ли лук и десяток серебрушек. Что будет лежать в реальности – мне было неизвестно, но сильно сомневаюсь, что у варваров в закромах заныкан драконий доспех или парочка томов с пометкой «Как устроить экстерминатус для чайников», а лезть вглубь болот за чем-то меньшим было бы просто глупостью. Упоминаемая в книжке некая легенда о некоем духе-исполнителе желаний также энтузиазма не прибавляла. В той же игре с этого духа, на деле оказавшегося Демоном Гнева, падали неплохие сапоги на мага, но связываться с сущностью из Тени, от энергий которой меня всё ещё странно ведёт, ради каких-то там сапог, которых ещё может и не быть? Спасибо, но нет.
  
  -Нашёл что-то интересное? – нашей волшебнице было любопытно.
  
  -Нет, только пару старых хасиндских легенд да труды по хасиндским же символам. Может и можно из них извлечь какую-то пользу, но это займёт слишком много времени, а толку будет чуть.
  
  -У меня тоже больше ничего нет – то ли все остальные ценности Порождения Тьмы уже выгребли, то ли тут ничего и не было, - с досадой сплюнул Давет.
  
  -Тогда двигаемся дальше, нам ещё эти чудо-бумажки для Дункана добывать или какой другой сувенир из старого архива, если эти бумажки за полвека на болоте благополучно сгнили.
  
  -Эй, побольше уважения, он всё-таки глава Стражей Ферелдена.
  
  -Пока что для меня он человек, попытавшийся навешать мне лапши на уши вместо того, чтобы нормально поставить задачу. Может быть, у него были свои резоны, но смотрелось это не очень красиво. В общем, пока что я ему не доверяю. Возможно, в будущем я изменю своё мнение.
  
  -Эй, Дункан – хороший человек, я давно его знаю, к тому же он вытащил мою задницу из церкви. Хех, видели бы вы лицо Преподобной Матери, когда он объявил Право Призыва.
  
  -В кои-то веки я согласна с Алистером. Дункан и меня вытащил из крупных неприятностей, куда я сама залезла по собственной дурости.
  
  -Хех, а меня в неприятности «залез» он, когда поймал за руку во время тонкой операции по срезанию его кошелька… М-да, - весело хмыкнул вор.
  
  -Давет, разве тебе не положено быть в разведке? – мягко поинтересовался я у разбойника. Пусть мы уже набрали склянок, но вот расслабляться не стоило.
  
  -Упс… Понял-понял, сваливаю.
  
  Следующий час мы продирались к этому чёртовому архиву, солнце уже клонилось к закату, а утолённое было желание поубивать всех нафиг вновь подавало о себе знать. К счастью, размяться ещё раз возможность предоставилась нам очень быстро.
  
  -Чую рядом Порождений, - остановился Алистер. - Один там… но… никак не могу понять, где остальные. Их явно несколько, но все словно сливаются с местностью.
  
  -Ясно, идём по старому плану.
  
  И вот мы вышли к старому, пошарпанному мосту, скорее даже настилу, что позволял миновать трясину с меньшими проблемами. И в конце этого настила стоял гарлок. Гарлок с магическим посохом, который что-то колдовал. Судя по тонкой светящейся плёнке вокруг него, ещё и какую-то защиту на себя применил. Впрочем, как с этой защитой разбираться – я уже знал.
  
  -Кандидаты в Стражи против порождений. Раунд два, начали! – вновь рывок в сторону нападающего, вот только твари на этот раз явно готовились к встрече. Скорее всего, не с нами, а с отрядом разведки, но сути это не изменило – моя нога чуть было не угодила в медвежий капкан, аккуратно выставленный на дороге и прекрасно замаскированный. Удалось сместить шаг только в последнюю секунду, потеряв при этом в скорости, а вот маг закончил свои приготовления и перекрыл подступы к себе более основательным барьером, из-за которого явно планировал отстреливаться по нашей компании. Помимо этого с неприятным визгом по краям помоста возникли вооружённые парными топориками генлоки, а также совсем уж перекорёженные твари, на месте рук у многих из них были костяные клинки. Боевой режим.
  
  Анализ. Расчёт действий. Выполнение. Ки конфликтует с магией. Напитанный, как и в прошлый раз, двуручный меч отправляется в полёт – я просто метнул его, вложив изрядную долю внутренней и обычной физической силы – со злобным гудением меч прошивает барьер, защиту колдуна и входит острием точно в сердце, набранная инерция несёт клинок дальше, и он увлекает за собой нанизанного колдуна. Конечная точка маршрута – остов стены, к которому и прибивает невезучего гарлока-мага. Сам полёт я отмечаю краем сознания, в то время как моё тело подныривает под топорик генлока-невидимки (кстати, то, что они при помощи своих способностей умудрились скрыться от чутья симбионта, мне очень не нравится), разогнуться и заехать ему локтем в ухо. Труп есть, сделать шаг назад и слегка подправить выпад существа с костяными лезвиями – одно из лезвий входит в живот очередного генлока. Теперь новый шаг – и второй «крикун» втыкает свои лезвия в шею использованного мной в качестве меча, а теперь щита собрата. Резкий рывок – и застрявшие в теле клинки ломаются, подхватываю один из обломков и всаживаю его в глаз «инвалида», вытаскиваю и метаю в начавшего было подкрадываться к нашей волшебнице индивида. Ещё один труп. Пока я повернут спиной к основной волне, очередной набежавший гарлок решает воткнуть в эту спину свой ятаган. Вновь смещаюсь и кладу свою руку поверх его, выставленной в грубом тычке. Поворот корпусом – и под мелодичное «хрусть» оружие меняет владельца, продолжая движение, подхватываю ятаган в нижней точке и наношу удар снизу вверх, вкладывая в него инерцию закрученного тела – тушу гарлока вскрывает до подбородка – его хлипкий доспех противостоять его же оружию не смог. Хотя и сам ятаган приказал долго жить - клинок обломился почти у самой рукояти, впрочем, больше противников не было – остальные Порождения Тьмы представляли собой или подушечку для иголок от Давета, или ледяные статуи за авторством Солоны. Джори добил парочку лучников, а Алистер занимался тем, что ловил на щит и отгонял тварей, желавших добраться до лучника и волшебницы, так что на его счету был всего один генлок.
  
  -В этот раз они действовали куда умнее.
  
  -Хех, не сильно это помогло, человек-армия, - оскалился Давет.
  
  -Ну, вы тоже неплохо постарались.
  
  -Угу, пятеро на четверых против твоих семерых в одиночку, включая мага, - единственная леди среди нас вздохнула. – Может, мы реально пойдём по домам, а ты сам закончишь Мор и прибьёшь Архидемона?
  
  -Не, одному мне будет скучно, требую хотя бы эльфийских танцовщиц для моральной поддержки.
  
  -Да-а-а… Я бы тоже не отказался от такой поддержки, - Алистер сделал довольно похабную рожу.
  
  -Есть в Денериме одно местечко, «Жемчужина» называется… - начал вор. – Там и не такое организовать могут за соответствующую плату.
  
  -Пф, неотёсанные мужланы, - надулась ведьма, хотя настроение у неё явно было приподнятое. - Если вы не забыли, нам ещё добывать эти документы и ползти обратно, а на дворе уже почти ночь.
  
  -Да, что-то мы отвлеклись, ещё неизвестно, сколько нам придётся рыться в этих руинах, ища нужный схрон, - я подошёл к пришпиленному к стене колдуну. – Ну и рожа, - безносое, безгубое лицо на лысой голове с землянистого цвета кожей, покрытой, вдобавок, ещё и какими-то то ли язвами, то ли родимыми пятнами.
  
  -Настоящий лик Мора, - философски пожал плечами Алистер. – Ого, это с какой же силой ты метнул меч, что он аж на треть вошёл в стену?
  
  -С достаточной, - упираюсь ногой в тушку колдуна и выдергиваю клинок, после чего осматриваю пояс моей жертвы – тварь мертва, но лёгкое искажение и неправильность вокруг неё всё ещё ощущаются. Так, а это что за синие пробирки на поясе? Они ещё и слегка светятся…
  
  -Солона, кажется, это по твоей части, - снимаю с трупа пояс и протягиваю его девушке.
  
  -А вы умеете делать подарки, милорд Кусланд. Что может поразить сердце дамы сильнее, чем пояс со свежеубитого Порождения Тьмы?
  
  -Не знаю, быть может, три меры лириума, что висят на этом поясе? – не успел я договорить, как пояс уже исчез из моих рук, а девушка чуть ли не обнюхивала пробирки.
  
  -Интересно, как они попали к нему? Разве церковь не контролирует торговлю гномов этой штукой? – поинтересовался сэр Джори.
  
  -Порождения Тьмы, когда нет Мора, обитают на Глубинных Тропах. Лириум добывают там же, так что нет ничего удивительного, что их колдуны обеспечены этим металлом.
  
  -Нас бы так кто обеспечивал, - вздохнула Солона. На этом разговор увял сам собой, и мы отправились дальше – грабить библиотеку… точнее, то, что от неё осталось.
  
  Некоторое время спустя. Руины заставы Стражей.
  То, что за нами уже некоторое время наблюдают, я чуял, так что неожиданный «голос из темноты» для меня сюрпризом не стал, а вот остальные сильно напряглись, особенно сэр Джори, которому и так было весьма неуютно в этом заброшенном, полуразрушенном месте.
  
  -Так-так… что у нас тут творится? – по лестнице на второй этаж чинно спускалась молодая черноволосая девушка. Обряжена она была в мало что закрывающие ткани, и вид открывался весьма занимательный. Лицо также было выше всяческих похвал, а степень «неправильности» в окружающей её реальности говорила о том, что магическая сила данной ведьмы куда выше средней. Эх, жаль, что характер у неё… мягко говоря, очень не очень. Что она и продемонстрировала с порога. – Быть может, ты стервятник? Любитель покопаться в обглоданных костях? Или ты просто гость незваный, что рыщет по моей пустыне в поисках добычи? Так что ответишь ты? Ты завладеть желаешь этим местом? Или копаться в мусоре?
  
  -Предпочитаю считать себя хозяином, вернувшимся в старый дом и вышвырнувшим парочку паразитов, - огрызнулся Алистер. - И дамочка, вам не говорили, что начинать беседу с оскорбления собеседника – дурной тон, а когда собеседников несколько и все они – закованные в железо мужики – ещё и глупость?
  
  -Я многих повидала подобных мужиков. Не впечатляют, - дааа, чтобы стать такой образцовой стервой с острым языком, нужны годы тренировок. Я в восхищении. Почти.
  
  -Зачем же ты тогда за нами наблюдала последний час? – о, чуть вздрогнула. Не ожидала, что её заметят?
  
  -Час? И ты молчал? – высказал своё возмущение Алистер.
  
  -А смысл говорить? Вы бы её не поймали, а нездоровая суета её бы спугнула. К тому же – ну наблюдала, это не запрещено законом.
  
  -Хм… А ты мне интересен, - ведьма остановила свой взор на мне. – Всё знал, но выжидал, играя роль беспечного глупца. Вопрос – зачем?
  
  -Мне было безразлично. У нас тут своё дело, и охота на ведьм в него не входит.
  
  -Вот как? – мне показалось, или она слегка оскорбилась подобным пренебрежением? – Зачем же ты тревожишь пепел древний? Что ты желаешь в нём найти?
  
  -Не отвечай, это наше дело, к тому же она, похоже, из хасиндов, а значит, рядом могут быть и другие, - вмешался Алистер.
  
  -Вы боитесь, что варвары набросятся на вас? – голос девушки сочился ядом, она даже махнула руками, показывая, как будет набрасываться.
  
  -Да, набрасываться нехорошо, - огрызнулся храмовник, а меня так и подмывало спросить, что с ним не так, если он не хочет, чтобы на него набрасывалась девушка с параметрами этой ведьмы. Но, пожалуй, не буду. Мало ли что он ответит, а мне потом с этим жить.
  
  -Это ведьма из диких земель! Она превратит нас в жаб! – Давет, воспитанник трущоб, похоже, был довольно суеверным малым. И если про магов просто ходили всякие слушки, то ведьмами издревле пугали детишек. Мы с Солоной почти одновременно сделали жест рука-лицо, вот только если у неё получилось, то я заехал себе по шлему, после чего сорвал с головы эту грёбаную кастрюлю.
  
  -Легенды, сказки, ложь и просто заблужденья. Своим умом вы думать не привыкли? – теперь она была раздражена. Но тут я наконец-то справился с застёжками и открыл чистому вечернему воздуху своё лицо. Дама на меня странно покосилась и среагировала почти мгновенно.
  
  -Эй, красавчик, скажи мне своё имя – и я скажу своё, чтоб соблюсти приличья, - за моей спиной послышалось злобное шипение Солоны. Э-э-э? Я чего-то упустил?
  
  -Айдан Кусланд.
  
  -Меня же Морриган зовут. О цели вашего визита мне нужно догадаться? Искали кое-что вы в сундуках, но лишь пропажу обнаружили, не так ли? – хм, я конечно, помню, что личико младшего Кусланда действовало на дам весьма благоприятно, но чтобы она вот так начала завуалировано предлагать свою помощь… Да, пусть со стороны это кажется очередной насмешкой, но вот по эмоциональному окрасу речи всё куда интереснее.
  
  -Что значит – «пропажу»? Да ты сама просто укр…
  
  -Алистер, будь другом… заткнись, а? Ругаться с единственным человеком, кто может что-то знать об этих проклятых документах – не самый умный поступок, не находишь? – храмовник гневно сверкал глазами, но всё-таки держал язык за зубами. – Итак, Морриган, судя по всему, тебе что-то известно о судьбе документов. Что ты хочешь за данную информацию?
  
  -О, деловой подход. Всё больше нравишься ты мне, - ведьма улыбнулась.
  
  -Я бы на твоём месте не расслаблялся. Сначала вот это «нравишься ты мне», а потом «Клац!» - и тебя перекусило пополам, - таки не выдержал Алистер.
  
  -Никогда не думала, что буду согласна с храмовником, однако ж… уже второй раз за день. Дурная тенденция, - согласилась с воином Солона.
  
  -Итак?
  
  -Те ваши документы мать моя на сохранение взяла. Давно прогнили сдерживающие чары, не поступи мы так – вы кучку праха лишь нашли бы.
  
  -Так вы… э-э-э сохранили их? Наверное, я должен извиниться и сказать спасибо.
  
  -Мне безразлично отношение твоё, - на Алистера посмотрели как на таракана.
  
  -Раз документы у неё, полагаю, стоит отправиться к ней. Ты можешь нас проводить?
  
  -Ты прямо светоч разума в компании своей, похоже, я влюбилась, - шипение за спиной стало вполне отчётливым.
  
  Влюбилась? Ну-ну, а вот издевается над коллективом она зачётно. Кажется, она нашла, как вывести из себя каждого, и сейчас упорно бьёт по слабым местам, ловя с этого лулзы. Нет, точно, высокопробная, эталонная стерва. Даже не знаю, чего мне хочется больше – то ли повосхищаться ей, то ли тихонько удавить – чисто на всякий случай.
  
  -Думаю, руины на болоте – не самое лучшее место для обсуждения чьей-либо влюблённости, да и разобраться с документами хотелось бы как можно скорее… Как и услышать ответ на вопрос об оплате.
  
  -Оплата… Мы договоримся. Быть может, позже попрошу меня развлечь беседой, - потом эта стервочка глянула на Солону и… - иль не только, - выдала она грудным бархатистым голосом. И, довольная произведённым эффектом, отправилась вперёд, покачивая бёдрами и демонстрируя всем желающим тугую подтянутую попку.
  
  Да, в платье Круга Магов такое дефиле не устроишь, даже если есть что показать. И судя по скрипу зубов нашей ведьмы, этот раунд остался полностью за ведьмой дикой. Не знаю, может, подыграть Морриган? Больно потешно дщерь дома Амелл себя ведёт, я ведь чую, что Айдан ей просто симпатичен, не более. Однако стоило появиться на горизонте заинтересованной в нём особе, как тут же вскипели жуткие страсти.
  
  Так, ладно, нужно настроиться на серьёзный лад – впереди меня ожидает Флемет – матушка этой чудесной девушки, так до конца и не ясно, приёмная или настоящая. Угу, а ещё по совместительству она является Высшим Драконом и реинкарнацией эльфийской богини Митал до кучи. «Бэкапы» я, конечно, оставил на всякий случай, мало ли, но лезть на рожон всё равно не хочется. Пожалуй, лучше вообще с Флемет не встречаться, вот только как бы от этой сомнительной чести улизнуть? Отпроситься «на разведку»? Нет, лучше просто тихо постою в сторонке, изображая деталь пейзажа. В конце концов, это Алистеру так нужны эти бумажки, вот пусть он по их поводу и ведёт переговоры.
  
  Всего через десять минут неспешного шага Морриган привела нас к… избушке. Натуральной такой избушке, стоящей посреди величественных руин. М-да, сурово живёт суровая ведьма. Сама Флемет появилась довольно внезапно, вот мы вроде как шли, а вот миг – и милая безобидная старушка стремительно выныривает из-за поворота.
  
  -Мама, приветствую тебя, вот Серых Стражей пятеро, они…
  
  -Я вижу их, девочка. Хм… - Флемет прошлась взглядом по нашей компании, остановившись на мне. – Не ожидала встретить живого мертвеца. Тебя в истории быть было не должно. Или её? Хм… Но в целом – всё как ожидала.
  
  -О чём это она? – недоумённо спросил Алистер, я же просто пожал плечами. – И… минуточку. Ты хочешь, чтобы мы поверили в то, что ты ждала нас?
  
  -Вы ничего никому не должны, - хмыкнула старая ведьма, - а уж тем более не должны верить… Ты глаза закрой от скуки, разведи пошире руки… так или иначе, будешь одурачен! – и опять это старческое хмыканье. Ладно, полубезумную бабку с болот она изображает мастерски. Тоже мне «божий одуванчик».
  
  -Она точно ведьма. Не стоит говорить с ней, - Давет явно хотел сказать не «ведьма», а нечто другое, но вовремя включил инстинкт самосохранения.
  
  -Спокойно, Давет, если она действительно ведьма, не нужно её сердить, - а вот сэр Джори принял всё за чистую монету.
  
  -Умница, - похвалила рыцаря ведьма. – К сожалению, его роль в общей картине крайне незначительна. Но не мне решать. Верьте во что хотите. К вопросу о вере… А что насчёт вас, маг и мертвец? У вас другой взгляд на вещи или вы верите в то же, что и все?
  
  -Почему ты называешь Айдана мертвецом? – вместо ответа спросила Солона.
  
  -Потому что он мертвец. Я не вижу его духа в Тени, зато я ощущаю его ненависть, голод и ярость, - вот с*ка, мало того, что спалила, так ещё старательно делает из меня демона. Так… ладно, попробуем.
  
  -Всё, что было дорого мне, лежит прахом, мои родные убиты на моих глазах. Ненависть и ярость – это всё, что у меня осталось, - от Солоны повеяло сочувствием.
  
  -Что ж, может быть и так. Люди иногда становятся Демонами. Но вот Демон человеком – никогда. Рано или поздно, но ты примешь свою сущность, - уф, кажется, отболтался.
  
  -Не для того пришли они сюда, чтоб сказки дикие услышать твои, мама, - похоже, Морриган надоело исполнять роль статиста.
  
  -Верно, они пришли за договорами, да?
  
  -Именно, спасибо, что сохранили их, - о, Алистер знает это слово? Не ожидал.
  
  -Вот, - ведьма передала храмовнику документы, - отнесите их Серым Стражам и передайте им, что угроза Мора куда серьёзнее, чем они думают.
  
  -Угроза сильнее? Что ты имеешь в виду? – ухватился за речь Флемет воин.
  
  -Угроза сильнее, или понимают они её слабее, а быть может, угрозы и вовсе нет? А может… - драматическая пауза, - …они не понимают ничего! – и ведьма разразилась смехом, не знай я точно, что она – один из самых вменяемых и адекватных (пусть и хитрожопых) персонажей этого мира, посчитал бы её просто старухой без пары шариков в голове, она ведь даже эмоциями фонила ровно теми, которые показывала, и искреннее веселилась над ситуацией. - О, не обращайте на меня внимания. Итак, вы получили то, что искали.
  
  -Тогда пора вам уходить, - хм, может, у Морриган просто недостаток внимания? Стоило ей выпасть из общего фокуса и пожалуйста – вон как раздражение хлещет.
  
  -Девочка… они – твои гости, - слегка надавила драконица под маскировкой.
  
  -Что ж, - её дочь вздохнула, - я покажу дорогу из леса. Следуйте за мной.
  
  
***
  
  Всю оставшуюся дорогу Морриган была раздражена и молчалива, зато к окраине лагеря она нас вывела чуть ли не за час – вот что значит опытный проводник, досконально знающий все тропы.
  
  -Хм… Полагаю, нам пора прощаться. Спасибо за помощь, - попрощавшись, я уже намыливался идти к остальным, как девушка меня окликнула.
  
  -Постой! Желаю я обещанную плату, - народ притормозил, а Солона так прямо застыла и очень недобро покосилась на ведьму.
  
  -Что ж, раз обещал. И что же ты хочешь?
  
  -Поцелуй! – при этом эта стервочка с видом победительницы взирала на нашу магичку.
  
  -Как пожелаешь, - опускаюсь на колено в лучших традициях рыцарских романов и целую руку ведьмы, а заодно и на неё на всякий случай вешаю метку. Выпускать её из вида не стоит, да и, может, удастся скопировать метаморфизм, чем чёрт не шутит? - Миледи, благодарю вас за оказанную помощь, - после чего встаю и поворачиваюсь к нашим. - Всё, господа и дама, концерт окончен, двигаемся в лагерь!
  
  -Эй! Я не это имела в виду! – о, какое возмущение. Она даже на нормальную манеру речи переключилась.
  
  -Увы, вам нужно было точнее формировать своё желание, миледи. Говорят, что мы, демоны, – весьма коварные существа. Раз ваша матушка так меня нарекла, придётся соответствовать, - на этом мы с ведьмой распрощались, под эманации незамутнённого счастья от Солоны. Серьёзно, мне показалось, что она даже гнусно подхихикивала, глядя на ошарашенное лицо Морриган.
  
  В лагере мы сразу же направились к Дункану, всё так же занимавшемуся неизвестно чем у костра.
  
  -О, вижу, вы вернулись. Удалось ли вам добыть необходимое?
  
  -Да, всё принесли, включая те самые бумаги.
  
  -Отлично, оставьте бумаги себе, - и на кой чёрт они нужны? Разве что если сильно подопрёт по большой нужде… - пока вас не было, я попросил магов Круга о нужных приготовлениях. Раз кровь у вас, то мы можем начать посвящение немедленно.
  
  -Теперь-то мы можем узнать, что из себя это посвящение представляет? – поинтересовалась наша волшебница.
  
  -Не буду скрывать, мы, Серые Стражи, дорого платим за то, чтобы стать теми, кто мы есть. Может статься, что вы заплатите свою цену сейчас, а не позже, - и опять никакой конкретики.
  
  -Ладно, - тяжело вздохнула девушка, – давайте уже разберемся со всем этим поскорее.
  
  -Согласен, нечего тянуть, - подключился сэр Джори.
  
  -В таком случае, начнём, - кивнул Дункан. - Алистер, отведи их к старому храму.
  
  Алистер послушно повёл нас вглубь руин, к храму, посвящённому ещё Древним Богам. От него, конечно, мало что осталось, но сам факт того, что данную постройку не стёрли в пыль фанатики Андрасте, говорил о многом. Оставив нас «дозревать», младший Страж удалился.
  
  -Чем больше я узнаю об этом ритуале, тем больше он мне не нравится, - Джори слегка потряхивало.
  
  -Сэр рыцарь, не хнычь, всё будет в лучшем виде! – «подбодрил» мужика вор.
  
  -Ну зачем все эти испытания? Неужели мы недостаточно показали себя?
  
  -Ну, может, у них такие обычаи? – предположил вор. – Или это всё специально, чтобы досадить тебе, - продолжал он «подбадривать» рыцаря.
  
  -Спокойнее, господа, мы всё равно ничего с этим поделать не можем, - внесла глас разума волшебница.
  
  -Меня волнует лишь одно – в Хайевере у меня жена, и она ждёт ребёнка, - хм? Не припомню его среди нашей дружины. Быть может, кто-то из дальних гарнизонов, герцогство-то немаленькое, всех его рыцарей Айдан в лицо знать не мог. – Если бы только меня предупредили… проклятье, так нечестно! – м-да, это ожидание, недосказанности, психологический прессинг неслабый… и Джори уже сломался.
  
  -Жизнь вообще подлая штука, - выдал я очередную «вечную истину».
  
  -Да и как ещё стражам брать пополнение? Сдаётся мне, рассказывай они всё и сразу, желающих вступить в их ряды было бы немного. Уверен, даже сейчас мы не знаем всех тайн Ордена, - этот вор на диво разумен. - В конце концов, они исполняют свой долг.
  
  -Жертвовать нами – это тоже их долг?
  
  -Жертвовать войсками – это необходимое зло. Порой битву не выиграть, не заманив в ловушку противника, а для этого нужна приманка. Долг воина – отдать жизнь за свою родину, если это потребуется, - ну и бред я несу, однако сейчас подобная пафосная речь необходима.
  
  -Я знаю, милорд, и я готов отдать свою жизнь, но одно дело – пасть в славном бою, а вот так…
  
  -Ты же видел Порождения Тьмы. Вот скажи, сэр рыцарь, пошёл бы ты на смерть, чтобы спасти от них свою славную жёнушку? – голос вора сочился ядом.
  
  -Давет. Хватит, - отрезвил я вора, пока тот не наговорил лишнего и рыцарь его нахрен не зарубил – мне нужно как можно больше подопытных… Или фигур, которыми можно пожертвовать в угоду создаваемого перед Солоной образа Стражей и меня лично.
  
  На этом дискуссия утихла, и как по волшебству появился Дункан.
  
  -Итак, мы подошли к ритуалу посвящения, - старший Страж прошёл мимо нас к постаменту. - Орден Серых Стражей был основан во времена Первого Мора, когда род людской стоял на краю гибели, - повернувшись к нам спиной, он стал проделывать некие манипуляции с пустой чашей, до этого стоявшей на пьедестале, - и тогда Первый Страж испил крови Порождений Тьмы и сумел укротить Скверну.
  
  -Нам… нам придётся пить кровь этих тварей ? – Джори передёрнуло, остальные, впрочем, были не лучше.
  
  -Так же, как и Первому Стражу до нас, так же, как и нам всем до вас. Именно в этом, - выделил голосом слово Дункан, - источник нашей силы и залог нашей победы.
  
  -Те, кто выживают после посвящения, становятся неуязвимы для Скверны, - внёс свои пять копеек Алистер. – Мы чувствуем её в Порождениях Тьмы и используем, чтобы одолеть Архидемона.
  
  -«Те, кто выживают?» Звучит не очень обнадёживающе, знаете ли, - колдунья явно была не в восторге от открывшихся перспектив.
  
  -Такова плата за силу и иммунитет. Перед Посвящением мы говорим немного, но эти слова звучат с самого первого ритуала. Алистер, ты готов? – я начал вслушиваться в свои чувства, слова в ритуале – это не просто слова, зачастую – это магия куда более тонкая и могучая, чем «обычное» колдовство, к тому же Дункан говорил, что сам ритуал подготавливали маги Круга, так что не всё с ним так просто.
  
  -Присоединяйтесь к нам, братья и сёстры. Присоединяйтесь к нам, сокрытым тенью. Присоединяйтесь, ибо на нас возложен долг, от которого нельзя отречься. И если суждено вам погибнуть, знайте – ваша жертва не будет забыта, и однажды мы все присоединимся к вам, - слова порождали лёгкие, едва уловимые искажение в мире. Ритуал уже начался, а эти слова, как я и подозревал, были отнюдь не просто словами. Да и кровь в подготовленной чаше источала странную силу. Правильную и неправильную одновременно. Это… было довольно трудно описать, но кое-что я понял наверняка. Стражи – это не просто «ведьмаки», изменившие себя под действием скверны, нет. Это что-то большее… И из них можно извлечь определённую пользу.
  
  -Давет, подойди! – вор послушно подошёл и принял протянутую чашу.
  
  Глоток осквернённой крови – и чаша вновь в руках Дункана, а я сосредотачиваюсь на моих клетках, подсаженных вору. Это был самый узкий момент плана, так как если сказка о том, что Мор, а вернее Скверна, вызывающая мутацию, является творением местного Творца-истерички, оказалась бы не такой уж сказкой, или хотя бы окажется чуть более опасна, чем хотелось бы, то контакт с ней моих клеток мог быть весьма плачевен. Это человека она не убьёт, попав на неповреждённую кожу, но что будет со мной, учитывая, что никакого разделения на органы в теле симбионта вообще нет? Экспериментировать на себе, фактически голыми руками закапываясь в активное вещество оружия массового поражения (чем была бы любая попытка прямого анализа клетками симбионта организмов «Порождений тьмы»), ни бельма не разумея в местной магии и сущности того, с чем имею дело, было бы с моей стороны, мягко говоря, недальновидно. Пусть я даже и верю в свою живучесть и успел снять параметры организма Алистера. Последний, к слову, вообще слабо мог выступать наглядным пособием по мутации Серых Стражей, так как, помимо неё, имел и силы Храмовника, которые тоже неясно как получаются, но совершенно однозначно тоже курочат организм. Словом, ничегошеньки не зная ни по одному из задействованных процессов, разобраться в мешанине его модификаций было затруднительно, особенно учитывая, что и то, и другое явно было завязано на магию, а не биологию.
  
  По этой причине во время нашей прогулки я старательно ограждал клетки себя-симбионта от случайного контакта с кровью порождений и продолжал это делать сейчас, снимая параметры процесса опосредованно — через буфер родных клеток тела. Это было заметно сложнее, но зато безопасней. А в боевом режиме, в который я незаметно для окружающих перешёл, был дополнительный шанс успеть отсечь задействованные клетки от основного массива, если те вдруг окажутся поражены Скверной.
  
  Но вернёмся к вору. Вот активное вещество попадает в желудок, и меня захлёстывает поток биометрической информации. Стенки желудка не удержали мутаген и мгновения — диффузия протекала с огромной скоростью, практически игнорируя границы внутренних органов и заставляя меня изрядно напрягаться, чтобы уберечь от контакта своих «агентов». Начинается спонтанная перестройка организма. Основа магическая. Не та неправильность «Тени», которую я ощущал у Солоны и прочих местных магов, а именно настоящая — натуральная. Энергия для преобразования отчасти вложена в сам мутаген, отчасти берётся из тела жертвы. Но всё слишком быстро, дёрганно… Из пищеварительного тракта волна мутаций лавинообразно расходится по всему телу, попутно корёжа нервную и кровеносную систему. Далее искажения перекрыли трахею, и вор схватился за горло...
  
  -Мне жаль, Давет, - вздохнул старший Страж, а изменения добрались до мозга… Что ж, смерть была почти что мгновенной.
  
  -Подойди, Джори!
  
  -Но… у меня ведь жена, ребёнок… если бы я только знал… - рыцарь достал из-за плеча меч.
  
  -Сэр Джори, - выхожу из боевого режима, тем не менее, большей частью сознания всё ещё обрабатывая полученную и до сих пор получаемую информацию, - успокойтесь и примите свою судьбу, как полагается рыцарю! – увы, мои слова остались проигнорированными. Возможно, я мог бы его спасти и получить ещё одну подопытную тушку, но… даже так ему нашлось хорошее применение.
  
  -Назад дороги нет!
  
  -Бесславная смерть – это слишком! – рыцарь не желал пить сомнительную бурду (и тут я его очень понимаю) и готов был биться за свою жизнь до конца… Вот только Дункан был куда более опытным и талантливым бойцом, да и изменённый Скверной организм кое-что мог.
  
  -Мне жаль, - сообщил Дункан, вытаскивая кинжал из сердца рыцаря.
  
  -Дункан, мне вот интересно, а что ты будешь делать, если я тоже откажусь пить вашу бурду? - мой меч также покинул ременную петлю и как бы невзначай был под рукой. Алистер, оценивший перспективу, явственно сглотнул. Дункан хмыкнул и щёлкнул пальцами – вокруг показался десяток мрачных мужиков и парочка девиц. Все со взведёнными арбалетами. Логично, не могло же быть всего два стража на весь Ферелден, так что чего-то такого я и ждал, а вот моё чутьё опять дало сбой, нехорошо...
  
  -Их талантов хватит, чтобы напитать арбалетные болты до состояния, способного пробить даже доспех из вулканического золота.
  
  -Хмм, всего двенадцать... Я думал – будет больше и хотя бы один маг, - слегка разочарованно протягиваю, обежав взглядом новую компанию. Мелькнувшая было шальная мысль всех и правда порубать в капусту, а потом вдумчиво покопаться в образцах, была тут же отметена тем фактом, что ничего кроме лёгкого морального удовлетворения и кучи проблем на ровном месте это мне не принесёт.
  
  -Хватит болтать, посвящение ещё не закончено! Пейте! - в нас тыкнули чашей, ну вот, кажется, он обиделся.
  
  Солона, вздохнув, с видом приговорённого сделала глоток. Её изменения шли куда более плавно и мягко, не носили взрывной характер и позволили мне окончательно завершить сбор столь нужных данных. Всё оказалось не так страшно, по крайней мере, необоримой воли надбожественной сущности за этим явлением не стояло. Магия была сильной, интересной и не до конца понятной, но повредить структуру и поведенческие императивы симбионта она не могла. Только кое-чего добавить в энергетическом плане, по аналогии с магией Поглощения из Фиора, но не более. И это было чудесно!
  
  Между тем прошла минута, другая…
  
  -Отныне и навсегда ты – Серый Страж! - глаза девушки закатились, и она отрубилась.
  
  Настала и моя очередь. Хм, а на вкус эта осквернённая кровь ничего так, как вино с пряностями. Мутационные процессы в моей тушке также носили плавный характер, но на всякий случай я их контролировал, благо уже понимал что и как.
  
  -Отныне и навсегда ты – Серый страж, Айдан! – тут мне по сознанию ударило непонятным искажением, и сознание начало плыть. Перед тем, как окончательно отключиться, я всё-таки сделал то, что должен был сделать гордый дворянин, окажись он в моём положении – я успел дать по морде Дункану! Ну и клеток своих повесил, но это уже детали.
  
  Неопределённое время спустя.
  Я мееедленно открыл глаза, предварительно «просканировав» округу своим чутьём, которое, кстати, слегка изменилось. Раньше я мог ощущать лишь эмоции и через них находить живых, да и то, как выяснилось, далеко не всех и недалеко, но сейчас… Несколько «меток» поблизости и сотни, тысячи отображений где-то на грани восприятия – в десятках километров. Причём большая часть этих засветок находилась под нами. Порождения Тьмы и Стражи стали ощущаться словно части меня-симбионта, да и расстояние соответствует тому уровню, что был у меня в Марвеле. Так вот ты какой, Зов Архидемона… Хотя странно, самого дракона я не чую, слишком далеко? Другой «ступени»? Да, скорее всего, если мой «радиус» - это полсотни километров, то заражённый дракон, если канон не врёт, не просто чуял, он мог контролировать всех тварей в пределах страны точно, а Думат – так и половины мира. Интересно, а могу ли их контролировать я, пусть даже в непосредственной близости? Всё-таки я не человек, а нечто большее, и скверна в моей крови должна иметь статус несколько выше, как у Архитектора… Кстати, неплохо было бы его грохнуть – на всякий случай. Или этот бонус доступен только опытным магам крови? Хм… Слишком мало данных, нужно копать дальше.
  
  -О, он пришёл в себя! – надо мной склонилась незнакомая бородатая рожа. Рядом с ней наблюдалась озадаченная физиономия Алистера.
  
  -Ох, моя голова, - отозвалась рядом Солона.
  
  -Вы наконец-то очнулись, - обрадовался храмовник.
  
  -Алистер… заткнись, а? – девушка держалась за голову и сильно напоминала страдающую от похмелья персону.
  
  -Вот, выпей, станет легче, - бородач протянул ей флягу, глоток, и… глаза магички лезут из орбит.
  
  -Кхе… кха… тьфу, что это за жуткое пойло?
  
  -Хех, ритуальный Эль Стражей. После первого Глотка нам уже никакая дрянь не страшна, так что как-то сама собой сложилась традиция готовить такой эль.
  
  -А из чего его готовят? – мне стало любопытно. – И, кстати, кто вы?
  
  -Я – Арон, как и вы, Серый Страж. Дункан сказал, что во время посвящения могут возникнуть… проблемы, и попросил… поспособствовать, - очень обтекаемо признался мужик, что готовился меня пристрелить, случись что не так. – Что же касается твоего вопроса, то у каждого Стража, ну, из тех, кому это интересно, Эль свой. Готовится он, правда, одинаково. Берётся какая-нибудь выпивка, часть выпивается, на место освобождённого заливается другая выпивка, операция постоянно возобновляется… до самого конца.
  
  -А у вас были видения? – вмешался Алистер. – В моё посвящение у меня были! – при упоминании о видениях Солона выхватила отданную было бутыль и сделала ещё один жадный глоток. Я припомнил, какая жуть глючилась мне, и передёрнул плечами. Нет, никаких Архидемонов там не было, мои тараканы гораздо, гораздо страшнее…
  
  -Были. Так, а где Дункан, он теперь вроде бы наш куратор? – наконец-то встаю с такого уютного и мягкого гранитного пола.
  
  -А вон, - Арон кивнул куда-то в сторону, – Катар сейчас вправляет ему нос и ставит припарку. Пара минут – и будет как новенький.
  
  -Как это он так? – поинтересовалась Солона.
  
  -Ну, у твоего друга во время посвящения случился мышечный спазм. Такое иногда бывает, вот и сократилась его рука в латной перчатке, совершенно случайно – прямо в нос Дункану, который подошёл забрать чашу… - не моргнув и глазом, сообщил бородач. Мне кажется, или он не очень любит этого Дункана?
  
  -Ага, так всё и было, - подтверждаю с самым честным видом.
  
  -Кхм, ладно, - хмыкнул бывалый Страж. – В общем, добро пожаловать в наши ряды. Следующие месяцы вас нужно будет поднатаскать, чтобы вы привыкли к изменениям, даруемым Скверной, да кое-какие… традиции Ордена поведать стоит, но это уже всё будет после битвы. Пока что советую отдохнуть.
  
  -Не выйдет, - к нам подошёл недовольный Дункан с чем-то типа пластыря (точнее, его аналога) на лице. – Алистер будет сопровождать меня на военном совете, а король Кайлан пригласил туда же Айдана… да и Солона, как я вижу, уже нашла себе дело, - девушка, всего на минуту предоставленная сама себе, уже домогалась до мужика в мантии и с палкой – судя по обрывкам фраз, вытрясала какие-то детали в применении заклинаний.
  
  -Полагаю, тогда не стоит испытывать терпение Его Величества, - закругляю я тему, и мы расходимся. Дункан ведёт нас с Алистером куда-то вглубь лагеря, сам Алистер пытается шутить и как-то «наладить отношения», но у него ничего не выходит – местный глава стражей в историю со «спазмом», конечно же, не поверил, да и вообще дружбы у нас явно не сложится. Впрочем, не сильно и хотелось.
  
  К месту военного совета мы вышли минут за десять, пройдя парочку кордонов из сурового вида вояк в полных сильверитовых доспехах. Личная гвардия короля. Во всяком случае, лица нескольких молодцев Айдан видел в королевском дворце в Денериме.
  
  Пришли мы в разгар очередного спора, где слегка звероватого вида мужик в латах из Тиглевой Стали (да они же весят килограммов пятьдесят! А он активно жестикулирует и размахивает руками! Силён… Для человека – так даже чудовищно силён) уже чуть ли не орал на короля.
  
  -Кайлан, но это глупо! Нет, это полный идиотизм!
  
  -Моё решение твёрдо, Логейн! Я поскачу в атаку вместе с Серыми Стражами! – на миг я сбился с шага.
  
  До последнего я надеялся, что это просто косяк безграмотных игроделов – что Верховный Главнокомандующий всех войск несётся на вражескую орду в первой линии, выживаемость в которой составляет около 20%. Пардон, это в «нормальной» битве, а вот когда войско противников может выставлять четырёхметровых бугаёв, а капля вражеской крови, попавшая тебе в рот, глаз или царапину, гарантирует билет на тот свет дня за три, то данные проценты стремятся к нулю. Пусть короля будут прикрывать до последнего, да и латы у него спокойно выдержат удар огра, но ведь защитники могут вовремя и не успеть, а удар огра, пусть и оставит целые латы, превратит его внутренние органы в кашу! М-да… Что ж, с первым номинантом на Премию Дарвина Тедаса мы определились.
  
  -Не рискуй понапрасну, Кайлан! Орда Порождений Тьмы опасна. Не время изображать героя на острие атаки, - судя по эмоциям, Логейн искренне пытался докричаться до мозга короля. Вот честно, мне сейчас стало чертовски жалко этого мужика – его окружают идиоты.
  
  -Ну, тогда, может быть, нам стоило дождаться орлесианцев? – иронично ответил король. А вот за такое я бы на месте Мак-Тира уже вломил. Он и отец этого малолетнего дегенерата пролили вёдра крови, как своей и своих друзей, так и тех самых орлесианцев, чтобы выкинуть их из своей страны, а этот коронованный идиот… Но генерал лишь тяжело вздохнул и отвернулся, видимо, чтобы молодой самодержец не увидел его перекошенного лица.
  
  -Я вынужден опять возразить против твоей дурацкой идеи, что без орлесианцев нам не выстоять, - ещё немного, и мужик, выросший в деревне и особо придворному этикету не обученный, заговорит исключительно матом, во всяком случае, судя по эмоциям. Он им мысленно короля уже кроет.
  
  -Наша вражда с Орлеем – дело прошлое… А тебе следует помнить, кто здесь король! – скрип зубов Мак-Тира я слышал весьма отчётливо. М-да, у самого молоко на губах не обсохло, а опытного ветерана, гения стратегии тыкает носом в гумус. И если с точки зрения придворного этикета Кайлан ещё прав, то вот в отношении здравого смысла…
  
  -Какое счастье, что Мэрик не дожил до того дня, когда его сын готов отдать Ферелден тем, кто больше века держал его в рабстве, - генерал стиснул кулаки.
  
  -Тогда, стало быть, для победы нам хватит и наших нынешних сил? – поймал своего собеседника в словесную ловушку король. М-да, может быть, он и идиот, но вот софистике его обучили неплохо – ветеран стоит, хватая ртом воздух, и даже не знает, что тут сказать. Хотя взгляд его обещает Кайлану многое. Очень, очень многое. Закопав единственного адекватного человека в своём окружении, король повернулся к новоприбывшему. – Дункан, твои люди готовы к бою?
  
  -Готовы, Ваше Величество, - кивнул Страж.
  
  -О, а вот и молодой лорд из Хайевера! Полагаю, тебя можно поздравить?
  
  -В некотором роде, Ваше Величество.
  
  -Для нас сейчас каждый Серый Страж на вес золота. Тебе следует гордиться, что ты вступил в ряды Ордена, - в голосе короля прозвучало некоторое неодобрение.
  
  -Кайлан, твоя страсть к легендам и славе нас погубит! Нам сейчас надо твёрдо стоять на земле! – крик души Мак-Тира, должно быть, слышали и в Хайевере. Кстати, подойдя ближе, я заметил под глазами у Логейна такие мешки, что аж страшно стало. Он когда в последний раз спал? Блин, он вызывает всё больше уважения, его просто необходимо будет завербовать. И я даже примерно представляю как.
  
  -Ладно, - хмыкнул король, - излагай свой тактический замысел. Мы с Серыми Стражами выманим Порождения Тьмы в атаку, а потом? – то есть он не просто пойдёт в первой линии, он будет в отряде-приманке, который не выживает почти никогда?
  
  Хм, может, Кайлан тупо самоубийца и ищет способ поэкзотичнее? Жаль, что я плохо помню этот момент канона, но блин, реально же идиотизм! У него что, нет отряда каторжников и дезертиров, которыми можно спокойно пожертвовать? Плюс добровольцы из тех, кому нечего терять? Зачем самому лезть в петлю? Впрочем, об умственных способностях монарха я уже говорил, а нормального генерала он слышал только тогда, когда хотел.
  
  Логейн вздохнул и принялся объяснять.
  
  -Вы втянете тварей в бой вот на этом плато, - Мак-Тир обвёл область на карте, - когда они навалятся на вас, у них будет оголён весь левый фланг и тыл. В этот момент наблюдатель на башне даст знак и зажжёт маяк. По этому сигналу мои люди ударят из укрытия – полководец обозначил область с руинами крепости, где при желании и небольшом умении можно было спрятать и две армии. План не содержал в себе десятка хитрых ходов, вариантов развития ситуация и условий срабатывания, он был прост и надёжен, как лом, а потому имел неплохие шансы на успех. Хотя я бы предпочёл услышать, что именно за «мои люди» будут в составе сил Логейна, а пару отрядов магов вообще отправил бы на холмы, поставил к ним охрану и оставил играть в артиллерию. Ах да, церковь и храмовники вряд ли на такое согласятся…
  
   -Да-да, я помню, ты говорил. Это ведь башня Ишала, та, что в руинах, верно? – ткнул пальцем в пометку «маяк» самодержец. – Кто зажжёт маяк?
  
   -Я оставил там несколько своих офицеров. Это дело не опасное, но крайне важное, - логично, офицеры Логейна должны быть достаточно компетентны, чтобы понять, когда нужно трубить атаку.
  
  -Тогда поручим его самым лучшим! – о нет… не будь я в латах, моя рука и лицо уже болели бы от фейспалмов. – Пускай маяк зажгут Алистер и новые Серые Стражи!
  
  -Разумно ли это, Ваше Величество? Люди тейрна Логейна знают его войска, владеют опытом реальных стратегических операций и уже изучили театр военных действий, им лучше знать, когда нужно подавать сигнал, - каюсь, я уже просто не выдержал – ПДК идиотизма за счёт выделений Кайлана была завышена на порядок.
  
  -Никогда не думал, что скажу это, но согласен с молодым Стражем, - Логейн посмотрел на меня с некоторой долей благодарности и симпатии.
  
  -Брось, Айдан, - махнул рукой король, - Серые Стражи – защитники человечества от Мора, разве ты не хочешь войти в историю, как тот, по чьему сигналу был сокрушён Пятый Мор?! – у меня не осталось слов. Цензурных.
  
  Пришлось вспоминать старую, не раз работавшую мантру про недопущение убийства идиотов в людных местах при толпе свидетелей. Мы с Логейном на пару стали сверлить затылок короля недовольными взглядами, в то время как юный самодур отвлёкся на Дункана, попытавшегося зайти с другого конца и намекнуть, что Стражи нужны для борьбы с Архидемоном, и закидывать их на маяк вдалеке от поля боя – не лучший вариант. Но всё было бесполезно.
  
  -Ваше Величество, маяк и башня нам ни к чему, Круг Магов… - ну да, пущенный высоко вверх фаербол тоже может неплохо сработать. Вот только…
  
  -Мы не доверим свою жизнь твоим чарам, маг! – одёрнула его подошедшая вместе с волшебником старуха в расшитых одеяниях, - прибереги их для Порождений Тьмы!
  
  -Довольно! – Логейн был в бешенстве. Мало того что самодур-король в угоду своей левой пятки и тщеславия изменил готовый нормальный план на довольно сомнительный, так ещё припёршиеся чародей со жрицей сначала попытались влезть в итак покорёженную схему действий, а потом начали собачиться, превращая серьёзное собрание в балаган. - План нам подходит! Серые Стражи зажгут маяк! – проговорил это генерал на одном дыхании, словно опасаясь, что какой-нибудь «гений» опять захочет внести свой «ценнейший» вклад.
  
  -Благодарю тебя, Логейн! – помимо идиотизма, этот тип в золотых доспехах начал ещё и Пафос излучать. Бррр… - Жду не дождусь этого великого мига! Серые Стражи и король Ферелдена плечом к плечу остановят натиск Тьмы!
  
  -Да, Кайлан. Это будет великий миг… для всех нас, - Логейн отошёл немного в сторону и говорил, стоя спиной к самодержцу. Судя по чуть изменившемуся тону и эмоциям, именно в этот момент он вынес Кайлану свой приговор. Раньше я считал, что тейрн предал короля в угоду собственных амбиций и властолюбия, но сейчас я сильно сомневаюсь в этом, возможно, он просто пытался спасти то, что осталось после ошибок этого кретина в золотых доспехах.
  
  Совет закончился, и народ разошёлся по своим делам, я было порывался побеседовать с генералом с глазу на глаз, возможно, если он выдаст пару своих офицеров в наш «отряд поджигателей», маяк запалят вовремя и Логейн таки придёт на помощь королю, но, прикинув все «за» и «против» такого решения, изменил свои планы – мне нужен генерал Логейн и контроль над Мором. Однако если этот самый Логейн перебьёт столько Порождений Тьмы и остановит этот самый Мор под Остагаром, то в сухом остатке я получу заныкавшегося чёрт знает куда Архидемона, образ генерала Логейна, на который будет молиться чуть ли не весь Ферелден, и, возможно, живого Кайлана, хотя последнее маловероятно… Всё. Человеческие войска… ну, остатки от трёх тысяч пехотинцев Хайевера, что переживут эту битву, больше ничего, так что как ни прискорбно, но мне куда выгоднее, чтобы твари вырезали людские армии.
  
  Тем временем мы добрались до стоянки Стражей, где Дункан отловил обложившуюся книгами Солону и принялся выдавать ценные указания.
  
  -Большинство присутствующих план знает, но для новоприбывших, - кивок на волшебницу, - излагаю краткую версию. Вы с Алистером отправитесь к башне Ишала и позаботитесь о том, чтобы сигнальный огонь был зажжён.
  
  Да, действительно краток. Алистер сразу же принялся возмущаться, что его не пускают «в великую битву», м-да, сводный братец Кайлана поддерживает семейные традиции.
  
  Хм? Я не упоминал? А, слегка запамятовал, Алистер – бастард короля Мэрика, нагулянный им то ли от служанки в Рэдклифе, то ли от какой-то Серой, уже точно не помню, да и не суть важно. Все, кому надо, в курсе этого дела, а этот наивный простофиля искренне считает свою тайну «сверхважной и сверхнадёжной», хотя такая фигура, как королевский бастард, при некоторых раскладах и обстановке может оказаться очень интересной и полезной. Думаю, церковники, когда планировали сделать из парня храмовника и посадить на лириумную «иглу», знали, кто его папа, да и Стражи, вероятно, тоже не просто так пошли на конфликт со жрецами и использовали Право Призыва, уведя неофита у них из-под носа. Интриги и подковёрная возня, как мило. В общем, пока Алистер высказывал своё недовольство, на меня насела Солона с резонным требованием предоставить чуть больше информации, чем два десятка слов о цели миссии.
  
  Просветил девушку, не стесняясь в оценках умственных способностей самодержца. Она впечатлилась, проходящий рядом Арон остановился, взял бумажку и попросил повторить, только помедленнее. Алистер услышал и начал возмущаться, но его урезонил Дункан, поддержав моё мнение, хоть и попеняв, что я излишне критичен к планке идиотизма, а Кайлан ещё очень молод, горяч и неопытен. Пожимаю плечами, пусть потом расскажет это огру, который превратит короля в отбивную.
  
  Напутствовав нас на прощание, Дункан удалился, ну а мы стали готовиться к важнейшей миссии по тыканью в заранее подготовленные дрова зажжённой палкой.
  
  -М-да, не так я себе представляла обязанности Стража, - девушка что-то усиленно писала в своей тетради. - Совсем не так.
  
  -Кто бы мог подумать, что нас отправят поджигать костёр вместо того, чтобы участвовать в битве? – Алистер был солидарен с чародейкой.
  
  -А по мне так повезло. Сиди себе спокойно в башенке у костра да наблюдай, как наши громят тварей. Всяко лучше, чем подставлять голову под топор очередного генлока.
  
  -Хм, ну если смотреть на проблему с этой стороны, то всё действительно неплохо, - Амелл, высунув язычок от усердия, выводила какой-то рисунок, старательно копируемый с лежащей неподалёку книги.
  
  -Тебе-то о чём беспокоиться, а, человек-армия? – подколол меня Алистер… Ну, видимо, он считал это подколкой.
  
  -Например, об «Огненном Шторме», что могут пустить на меня эмиссары Порождений. Или парочке Огров, или засаде Крикунов, или… В общем, если у меня неплохо получается махать железной оглоблей, это ещё не значит, что я горю желанием ей размахивать при каждом удобном случае.
  
  -Зачем же ты тогда присоединился к Стражам? – недоумённо спросил храмовник.
  
  -Да из политических соображений. С учётом пиетета Кайлана перед Орденом, членство в нём принесло бы мне множество преференций.
  
  -Каких же? – наконец-то оторвалась от своих записей девушка.
  
  -Мой дом разрушен, на его восстановление потребуются ресурсы. Если с золотом проблем нет, Хайевер богат полезными ископаемыми, лесами, строительным камнем, а знаменитое хайеверское полотно и ткани известны далеко за пределами Ферелдена, то вот с войсками и просто с людьми будут проблемы. Сколько воинов моего гарнизона переживёт Остагар? Половина? Треть? Ещё меньше? Территории тейрна требуется охранять, налоги с населения собирать, зачищать леса от всяких монстров и тварей, временами лезущих из-под земли. Если об этом просит просто молодой брат тейрна, то потом ему и счёт выставить могут, да и соседи попробуют воспользоваться моментом. А вот если то же самое попросит Серый Страж, в будущем, а может, и настоящем – командор ордена Ферелдена? Да и Право Призыва. Я бы смог прийти в тот же Круг и предложить желающим вступить в Орден, изучать то, что они пожелают, и жить без надзора храмовников. Думаю, хотя бы пара-тройка желающих нашлась бы.
  
  -Пара-тройка? Да к тебе бы ломанулось девять из десяти магов! А половина из оставшихся задержалась только для того, чтобы отписаться в другие Круги! – даже вскочила Солона.
  
  -... Соседям же лезть ко мне, пока у меня в гостях несколько чародеев, способных уничтожить их армии если не целиком, то ополовинить так уж точно, вряд ли хватит духу. Это помимо другой пользы, что могут принести моим владениям чародеи. По легендам, тот же Кирквол, огромный город, вырубленный в скале, воздвигло трое Магистров за неделю. Да и Остагар, и Тракт как бы намекают, что маги строить умеют. Пусть нынешние и позабыли мастерство прошлых поколений, всё равно это немалое усиление.
  
  -Но разве так можно? Да и в Ордене бы не разрешили.
  
  -Орден был бы доволен – я поставляю ему высококачественных рекрутов и некоторые ресурсы, взамен пользуюсь их политической поддержкой. Приказы Командора может отменить только Первый Страж, но до Вейсхаупта отсюда далеко, да и договориться вполне можно.
  
  -А как же Посвящение? Его ведь переживают далеко не все.
  
  -Да, как «мило», что Дункан, нахваливая Орден, «забыл» упомянуть о такой «мелочи», - яда в моём голосе не услышал бы только полный идиот или глухой. - Но где сказано, что кандидата нужно посвящать немедленно? И кто может отличить прошедшего посвящение в Стражи от не прошедшего, кроме других Стражей?
  
   -Это… это… Я даже не знаю, как это назвать! Использовать своё положение и титул, чтобы наживаться! – храмовник был возмущён.
  
  -Наживаться? Да, я планировал наживаться на Ордене, ровно так же, как Орден наживался бы на мне. Или ты думаешь, что броня, оружие и содержание Серых сваливаются на них из воздуха? А их крепости и аванпосты растут сами по себе, словно грибы? Нет, Алистер, кто-то за всё это платит. Как я понял, кредо Стражей – использовать всё что угодно для достижения своих целей. Так неужели Орден выберет получить всего одного мечника, который будет относиться к нему негативно и изобретать различные способы забить на свои обязанности, вместо того, чтобы, договорившись с этим мечником, иметь стабильный приток денег и рекрутов, обученных и с высокой лояльностью делу Стражей? – храмовник удручённо молчал – возразить ему было нечего, вернее, возразить-то было что, но он достаточно общался с Дунканом и прекрасно понимал, что если Первый Страж хотя бы немного на него похож, то за подобным соглашением дело не станет.
  
  -Так это был голый расчёт, а не зов долга? – спросила волшебница.
  
  -Да. Дело Ордена, конечно, благое и весьма важное, но у Айдана Кусланда есть обязательства перед людьми Хайевера, и я не собираюсь от них отказываться.
  
  -Понятно, - и тишина.
  
  -И? Это всё, что ты можешь сказать? – не выдержал Алистер.
  
  -Ладно, Айдан полностью прав, и я всецело одобряю такой его подход. За своих нужно стоять до конца, а не резать их при отказе совать голову в петлю, теперь доволен, храмовник? – кажется, оставшись наедине с книгами, она ещё раз прокрутила последние события в голове, и политика Стражей ей не сильно пришлась по вкусу, а тут ещё и «природный враг» лезет.
  
  Поспешив прервать начавшую становиться явно не очень дружеской беседу, я отвлёк волшебницу вопросом о том, что она делает. Манёвр удался, и девушка, забыв о воине, принялась проводить небольшую лекцию на тему «магия и с чем её едят» для обычного человека. Через час пришлось её аккуратно прерывать.
  
  -Солона, это было действительно интересно и познавательно, но я вынужден просить тебя продолжить в следующий раз – к исходу ночи может начаться битва, а мы вторые сутки на ногах, тот «отдых» с видениями за полноценный сон не пойдёт. Нам требуется нормально восстановить силы.
  
  -Да. Наверное, ты прав, а я излишне увлеклась.
  
  -Ничего страшного, это я виноват, что полез с расспросами не вовремя. Но мне действительно было интересно. Продолжишь в следующий раз?
  
  -А? Да, конечно! – обрадовалась девушка и слегка смутилась.
  
  -Отлично, тогда постановляю: всем спать! – хотя «постановлять» было особо некому – опытные стражи уже давно отправились на отдых, а Алистер тупо вырубился где-то минуте на десятой той импровизированной лекции. Так что мы нашли пару спальников и устроились на них.
  
  -Спокойной ночи, Айдан, - девушка закрыла глаза.
  
  -Спокойной ночи, Солона, - мне сон был не нужен, но вот как следует покопаться в считанных моими клетками знаниях сотоварищей, а также этой новой связи стоило – как раз выдалось свободное время. Всё, что было возможно, я сделал, нужные мосты навёл, сомнения зародил. Осталось дождаться гибели всех опытных Серых и приступить к следующему этапу.
  
  
***
  
  Побудка прозвучала примерно за час до рассвета, хотя, с учётом налетевших за ночь туч и начавшегося дождя с грозой, вряд ли утро будет кардинально отличаться от той самой ночи. Потратив полчаса на необходимые процедуры, «отряд поджигателей» попрощался с остальными Стражами и двинул к башне Ишала – само сражение ещё не началось, войска только строились, но занять место на наблюдательной вышке было необходимо уже сейчас. Тем внезапнее был прилетевший огненный шар, поджаривший отряд обслуги баллисты, удобно расположившийся на стене.
  
  -Что? Как? Порождения же ещё далеко! – Алистер растерялся.
  
  -Маги врага! – крик где-то вдали, перешедший в надсадный вой, дал ответ на вопрос храмовника.
  
  -А ещё магов можно использовать в качестве диверсантов, пройдёт один такой товарищ в тыл врага и устроит всем весёлую жизнь, - продолжил я свою вчерашнюю мысль о полезности магов.
  
  -Нужно быстрее забраться на башню, как бы и с ней чего не случилось, - выдала вполне здравую идею Солона .
  
  -Тогда поспешим! – и мы рванули к этой самой башне-маяку.
  
  Десяток минут – и мы на месте, вот только во дворе перед башней кипит бой. Порождения активно махались с защитниками, но с нашей небольшой помощью (всего пяток зарубленных генлоков и один гарлок, получивший сосульку в глаз) натиск был отбит.
  
  -Как тут оказались Порождения Тьмы? Их войско же ещё на подходе? – Алистер продолжал недоумевать.
  
  Меня больше интересовал вопрос, как Стражи, что вроде как их «чуют», умудрились пролюбить и диверсантов, и подкоп. Хотя если все они сидели в лагере и готовились вытаскивать жопу короля из той западни, куда эта жопа активно лезет, то могли и не заметить других проблем. Сам я, конечно, чувствовал шевеления в этом направлении, но реальная местность заметно отличалась от игры, а толком провести рекогносцировку мне возможности не предоставлялось, так что с башней я наличие тварей связал только уже на подходе.
  
  -Подземные тоннели, - ответил один из защитников, - если бы не предупреждения людей сэра Кристиана из Хайевера и наша повышенная бдительность, они могли бы застать нас со спущенными штанами, - хех, кое-какие из оставленных инструкций приносят пользу. Неплохо.
  
  -Нам нужно попасть в саму башню и подать сигнал людям тейрна Логейна, - вмешался в беседу Алистер.
  
  -Проходите, мы задержим тварей, но особо на многое не рассчитывайте… - мужчина уже отворачивался от нас и тут пошатнулся, словно получил удар в грудь: - Создатель, у них огр!
  
  Наша беседа была прервана новой волной атакующих, возглавляемой четырёхметровой рогатой образиной, состоящей исключительно из мышц и когтей. Если защитники и смогут отбиться от этого монстра, то потери будут слишком высоки, как эффект – в башне нам будет куда «веселее», поскольку долго в уменьшенном и израненном составе они не протянут, а вот быстро протащить нового огра по «подкопу» у тварей вряд ли получится.
  
  -Солона, прикрой с флангов. Алистер, охраняй Солону, - выдав указания, делаю рывок к огру.
  
  Гигант меня замечает и швыряет булыжник. Швыряет на удивление метко для такой туши, но слишком медленно для меня — лёгким смещением корпуса ухожу в сторону, и вот я уже рядом с огром. Тот, широко размахнувшись, горизонтально бьёт лапой. Нарочито медленно прыгаю вперёд, мутант-переросток пытается достать меня второй конечностью, пока я в воздухе и увернуться не могу, но я отталкиваюсь от конечности первой и подлетаю к роже самой твари. Удар двуручником, в который, помимо веса моего тела, доспехов и инерции с прыжка (про мышечную силу модифицированного тела вообще промолчим), я вложил ещё и некоторую долю Ки, приходится аккурат на раззявленную пасть. Череп огра брызгами разлетается в стороны, а два куска разрезанного пополам тела заваливаются назад. Застывшие в ступоре на несколько секунд генлоки получают по сосульке и молнии. Туша огра перекрыла где-то половину прохода, и теперь защитникам станет легче… на некоторое время.
  
  -Постарайтесь не выпускать их на открытое пространство, а если прижмёт — отходите в башню, - отдал я в принципе бесполезное (так как и без меня знают) распоряжение солдатам.
  
  -Д… - местный командир открыл и закрыл рот, беспомощно пялясь на труп огра и силясь вернуть себе дар речи. - Да, сэр! Как прикажете!
  
  -Давай я всё-таки сбегаю за эльфийскими танцовщицами, а ты пока завалишь Архидемона? - с нервным прихихикиванием предложил Алистер, когда я вернулся назад.
  
  -Не, сначала девушки, демоны потом! – я был категорически не согласен.
  
  -Кха… Да вы можете… Фух, хоть иногда быть серьёзными, в конце-то концов? – пытающая отдышаться после спешного бега к месту боя, а с выносливостью у одной конкретной магички было не очень, чародейка не имела сил выражать своё удивление, кроме как очень большими глазами и вялой руганью на отстранённые темы.
  
  -Можем, - важно кивнул я, аккуратно поддерживая девушку за плечо, помогая собраться с силами, - но в этом случае мы становится категорически невыносимы и безбожно вульгарны.
  
  -Верю… - выдохнула Солона, заканчивая приводить себя в порядок и с тоской подняв взгляд на башню.
  
  В руинах башни ничего примечательного не встретилось, мы спокойно поднялись (хотя кое-кого последние пролёты пришлось-таки нести. Этот кое-кто громко возмущался и требовал «положь где взял», но активных шевелений по слезанию с рук не предпринимал) на самый верх и уселись у подготовленного костра. Вид на поле через пролом в стене открывался прекрасный, а с моим усиленным зрением панорама была ещё лучше. И то, что я видел, открывало одну существенную деталь. Разведка облажалась по полной. План Логейна был бы хорош, если бы армия Порождений Тьмы не превышала войска Ферелдена больше чем в два раза. То есть тридцать тысяч на пятнадцать, выставленных под Остагаром. Вот только Порождений было тысяч сорок-сорок пять. Нет, даже в этом случае план генерала был вполне жизнеспособен, если вовремя отдать команду, вот только потери будут велики, а победа окажется пирровой. Несколько задних рядов внезапной атакой, безусловно, смять удастся, но не прорвать вражеские порядки насквозь, а дальше твари очухаются и встанут в круговую оборону, что превратит бой во взаимное истребление. Учитывая же отсутствие у порождений Мора чувства страха и паники, а также их численное превосходство, они просто перемелят людей быстрее, чем кончатся сами, а вот люди ещё и драпануть могут от таких перспектив. Но даже если удастся одержать победу, это станет началом ещё большей задницы!
  
  Мора не было уже четыре сотни лет — для всех местных он просто легенда, а причины почему его могут остановить только Серые Стражи, неизвестны даже высшим государственным сановникам. Что это значит в итоге? А значит это, что Ферелден в одночасье лишается всей военной силы, попутно убедив всех встречных-поперечных, что угрозы Мора больше нет, а ведь под угрозой оного рядом уже начал мобилизацию Орлей! Что сделает агрессивное теократическое государство, когда его бывшая провинция осталась практически беззащитна, а собственная армия собрана и готова к бою? Да они перейдут границу уже через неделю, и пока выжившие при Остагаре командиры будут судорожно дёргаться по сторонам, силясь собрать новое ополчение, или ныкаться по родовым замкам, займут уже все ключевые точки страны. И вот в самый разгар второго акта Великой Отечественной Войны за Независимость Ферелдена вновь вылезет Архидемон с подтянутыми с Глубинных троп резервами. Занавес.
  
  И ведь даже встать в крепкую оборону армии тут негде, всё-таки Остагар был неприступной крепостью тысячу лет назад, сейчас же это – лишь руины, в которых толком не укрепиться, точнее, не за пару дней, а как следует окапываться заранее Кайлан не пожелал...
  
  -Чего ты ждёшь? Поджигай! – Алистер нервничал.
  
  -Рано, Логейн чётко сказал, что давать сигнал нужно лишь тогда, когда все порождения втянутся в западню. Иначе мы сами подставим им свой правый фланг, - возразил я, продолжая просчитывать варианты и всё больше убеждаясь, что на чистой тактике их просто нет.
  
  Кайлан реально прикончил все шансы на победу, во-первых, бросив цвет своей армии — королевскую гвардию и Серых Стражей - на убой, отрядив их выполнять задачу «расходного» материала, того самого, который должен тупо умереть, выполняя приказ, зная лишь то, что его смерть не будет напрасной, а во-вторых, глупо не задействовав имеющиеся козыри в виде магов. Последнее, конечно, не столько его личная вина, сколько породившего его общества, но вот первое на его совести целиком. Гвардия должна была быть резервом и опорой войска — решающей картой, выкладываемой на стол в строго определённый момент в строго определённом месте. Этот же "гений" не придумал ничего лучше, чем начать битву с лихого кавалерийского наскока «на белом коне». Результат был ожидаем — рыцари играючи смели первые несколько рядов тварей, опрокинули их и... завязли. Отойти, разорвать дистанцию и ударить вновь у них уже не получилось, то ли помешала не самая удобная для кавалерии местность, то ли тупое командование. И сейчас элита бессмысленно гибла под накатывающими волнами тварей, не имея возможности даже отступить для передышки. Тяжёлая конница! Цвет рыцарства и просто род войск, призванных крушить и опрокидывать вражеские ряды, открывая дорогу идущим следом, а не стоять насмерть в обороне! Поставь на их место обычную фалангу из ополченцев, только и научившихся, что сбиваться плечом к плечу и тыкать копьями в сторону противника, эффект был бы не меньший, а то и больший! Пехота в обороне намного устойчивей конницы, но при этом неизмеримо дешевле и проще в восполнении потерь. А главное — даже полное её уничтожение в отряде-приманке не сильно сказалось бы на боеспособности остальной армии, а вот уничтожение королевской гвардии...
  
  Мы сидели и ждали ещё минут двадцать, пока из леса не вышли последние отряды тварей Мора. Стоило мне лишь кивнуть, как храмовник воткнул горящий факел в приготовленные дрова. Политые маслом деревяшки вспыхнули моментально, и по сохранившимся стенам заплясали отсветы пламени.
  
  -Что… что происходит? Почему люди Логейна не атакуют? – храмовник явно запаниковал.
  
  -Смотрите, там! – Солона ткнула пальцем в сторону отдельной группы огоньков, что стремительно покидала поле боя. Как раз там, где должен был стоять засадный полк.
  
  -Они… Просто уходят! Как? Почему?
  
  -Врагов слишком много, генерал предпочёл сохранить часть армии, а не терять её всю. Весьма спорный ход, но возможный, - обронил я, испытывая странную смесь из удовлетворения и печали. Первое от правильности прогноза и начала реализации плана, второе... Как ни парадоксально, от них же.
  
  -Возможный? Как ты можешь это так просто говорить? Там же король! И Дункан!
  
  -И войска моего отца, всех рыцарей в котором я знаю с детства, - после моих слов храмовник осёкся на полуслове. – Сейчас мы всё равно ничего не сможем сделать. Позже мы встретимся с Логейном, и я спрошу с него, как дворянин с дворянина. И если мне не понравится ответ – вызову на дуэль, но сейчас уходим – армия обречена.
  
  Однако, как я и ожидал, уйти нам не дали – дверь вышибло могучим ударом, и в башню протиснулся новый огр, а следом за ним – твари поменьше.
  
  -Кажется, с отступлением мы опоздали. Айдан, была рада с тобой познакомиться. Алистер, пусть ты и задница, но по сравнению с большинством храмовников – не такая уж и большая.
  
  -Ага, ты тоже ничего так для мага, - попрощался «задница». - Человек-армия, прости, кажется, сгонять за танцовщицами я не успел.
  
  -Ничего, потом сгоняешь, я терпеливый, подожду, - слегка ускорившись, захожу за спину огру и подрезаю ему сухожилия.
  
  Тварь присела, и Алистер умудрился вогнать свой меч ему в глаз, а я тем временем размножил четырёх генлоков в восемь методом деления. Солона превратила кучку гарлоков в статуи самим себе. Но отдохнуть нам никто не дал – Порождения продолжали валить сплошным потоком, судя по чутью, в одной башне их было уже пару сотен, а вокруг и того больше. Только армия короля ещё худо-бедно огрызалась, но, судя по судорожным метаниям, командиров уже перебили, и существовать этой боевой единице именно как армии осталось недолго.
  
  В какой-то момент чародейка просто вырубилась, исчерпав свои силы. Алистер продержался немногим дольше, в конечном итоге словив булавой по шлему и отчалив в страну Пони. Именно этот момент решила выбрать Флемет (в девичестве Митал), чтобы пафосно появиться в облике здоровенной Птицы Рух. Вот только была одна проблемка – лапки у птички было две, а потенциальных целей спасения – три, впрочем, мне-то спасение было не особо нужно, зато появилась возможность кое-что провернуть. В любом случае, не пропаду. Оставив тварей за небольшим валом из тел их сородичей, подтаскиваю два пребывающих в отключке тела к Флемет.
  
  -Привет, птичка, кажется, ты на нашей стороне. Держи этих двоих и сваливай.
  
  -Крулык? – «птичка» слегка удивилась.
  
  -А я как-нибудь сам. В конце концов, как говаривала одна безумная старая перечница – я уже и так труп. Так чего нам, мертвецам, бояться? – вы когда-нибудь видели ловящую собственную челюсть Птицу Рух? Мне вот довелось.
  
  А что, моя тупая средневековый ноблесс, моя не подозревать, что данный птиц и есть эта «старая перечница». Зато теперь уязвлённая старушка спокойно подхватит этих двоих и смоется. А у меня появилось дело – вон, монстрики уже разобрали завал, просто разрубив тела сородичей, и жаждут следующего раунда. Флемет больше не колебалась и, схватив когтями Алистера с Солоной, удалилась прочь. Я же, стоило древней ведьме исчезнуть, применив свою «Магию Крови» (как выяснилось практическим путём, вполне себе неплохо работающую в этом мире), просто парализовал тварей Скверны. Так, нужные Стражи (хотя Алистер мне-то как раз особо и не нужен, ну да ладно, в хозяйстве сгодится) эвакуированы, теперь стоит попробовать вытащить как можно больше моих будущих войск, благо они как раз скучковались и потихоньку пятятся, но таким темпом их раздавят раньше, чем они смогут выбраться. Не хотелось бы этого допускать, а потому… Развернувшись к проёму, я максимально ускорился и спрыгнул с башни – если уж спускаться, то максимально быстро.
  
  Сэр Кристиан Хайеверский, вассал рода Кусланд.
  Очередной гарлок упал, захлебываясь кровью, каким он уже был по счёту? Рыцарь перестал считать после двадцатого. Смысл их считать, если на место каждого убитого встают двое, а то и трое новых? Всё, ради чего он когда-то жил, обратилось прахом. Дом разрушен, семья – убита. Его ученик, лорд Фергюс, так и не вернулся из разведки. Лорд Айдан… Возможно, у него будет шанс выжить и отомстить за предательство Логейна, раз он смог выжить в Хайевере, но… Право слово, шансы на это невелики. Общее командование было уничтожено, из рыцарей остались только они с сэром Маликом и сэром Картером, хорошо ещё, по совету лорда… тейрна, нужно называть вещи своими именами, Айдана он не стал высылать отряды-усиления в другие части войска, да, пусть это увеличило потери ополченцев, но зато отряд Хайевера смог стать единым строем и держаться… Пока что.
  
  -Огры прорвали правый фланг! Требуется подкрепление! – до него добежал посыльный-оруженосец, совсем ещё мальчишка. Подкрепление… где бы его взять? Хорошо, если бойцов линии удаётся менять каждые десять минут на краткий отдых, но потери растут, и скоро придётся вновь ставить в строй легкораненых… Что будет дальше – рыцарь старался не думать. В конечном итоге, у него была одна задача – забрать с собой к демонам как можно больше этих тварей.
  
  -Иду! – рыцарь с его опытом вполне может завалить огра, быть может, даже двух. Или дать время восстановить строй и перейти в контратаку, если монстров будет штук пять.
  
  Вот только реальность оказалась куда хуже. Строй буквально разметали сразу десяток тварей, а их меньшие сородичи вовсю лезли в открывшиеся бреши. Что же, пришло время умирать – свои силы старый рыцарь прекрасно знал, как и их границы.
  
  -Э-это что за? – оруженосец уставился куда-то правее надвигающегося отряда тяжёлых тварей.
  
  -А? – Кристиан обратил внимание на указанное направление и с трудом подавил желание протереть глаза.
  
  В толпе Порождений Тьмы образовалась настоящая просека! Да чего там, находящиеся неподалёку от этой просеки твари визжали и разбегались в страхе! До этого рыцарь считал, что обратить в бегство Порождений Тьмы можно только при помощи специальных техник или магии, но выяснилось, что не только. Через несколько секунд воин увидел и автора «тропы» и вот тогда уже не удержался от матерной тирады. Молодой тейрн Кусланд двигался с какой-то нечеловеческой грацией, нельзя было сказать, что его скорость была запредельна, нет, но твари вокруг словно сами собой разрезались и разрубались на части. Кристиан за свою жизнь повидал многих воинов, даже с гномами-берсерками доводилось сталкиваться – те ещё машины смерти, но то, что показывал молодой лорд, было чем-то невероятным.
  
  Огромный двуручный меч порхал в воздухе, словно невесомый прутик, успевая прикрыть своего хозяина со всех сторон, отбивая стрелы и удары тварей, одновременно вскрывая попадающиеся на пути тела с такой лёгкостью, будто вместо брони, костей и мышц там было жидкое суфле, абсолютно не препятствующее движению стали. Айдан не шёл, нет... Не прорывался сквозь плотный строй врагов, отталкивая тела со своего пути, не грохотал массой доспеха при каждом шаге, он... Летел! Бежал, тёк, проскальзывал, не замечая препятствий и валящихся под ноги трупов! Как юркий мальчишка на знакомых улицах скользит сквозь, казалось, непроходимую толпу, словно и нет её вовсе.
  
  В воздухе над молодым тейрном образовалась настоящая кровавая дымка от капель, не успевающих упасть на землю до того, как их место займут новые — вырванные широким клинком из тел врагов вместе с кусками плоти и одежды. Это было невероятно! Невообразимо! Каждое движение Кусланда было божественно идеально, каждый шаг, каждый вдох... Никто во всём Ферелдене не смог бы повторить и десятой доли того, что видел сейчас Кристиан. И вот этот Вестник Смерти добрался до огров. На миг рыцарю даже стало жалко этих тварей… немного. «Никогда бы не подумал, что человек может одним ударом разрубить подобную тушу» - пронеслось в голове единым образом, даже не особо оформляясь в мысль, но потом оцепенение спало.
  
  -Солдаты — строй! Лучники — навесом на сорок! Отрежьте тварей от тейрна! – пусть и редкий, но всё-таки залп оказался весьма эффективен по толпе растерявшихся Порождений Тьмы, особенно если учесть, что в живых было ещё четыре Мастера-лучника, у которых нашлись силы на «Ливень Стрел». И вот Айдан прорвался к ним. Выглядел молодой парень просто чудовищно – без шлема, вооружённый сильно зазубренным клинком, которому однозначно была необходима новая заточка, а в идеале – перековка и залитый кровью Порождений с головы до ног...
  
  -Сэр Кристиан, рад, что вы выжили, - несмотря на внешний вид, голос молодого человека (хотя в последнем рыцарь начинал сомневаться и даже стал подозревать, а не согрешила ли леди Кусланд с драконом или демоном каким?) оставался мощным, буквально принуждающим вытянуться в струну. Да, всего за месяц Айдан сильно повзрослел, теперь это уже не «волчонок», как когда-то называл его Брайс, а полноценный волк… Внушающий ужас Фен’Харел из старых эльфийских легенд!
  
  -Повелитель, - склонил голову рыцарь, - жду ваших приказаний.
  
  -Здесь нам делать нечего. Идём на прорыв к Лотерингу. Оттуда – в Рэдклиф и домой. Будем готовиться к долгой войне. Каковы наши силы?
  
  -В строю осталось около девяти сотен воинов и три рыцаря, включая меня. Обоз по вашей команде мы разместили прямо у нас в тылу. Там сейчас почти сотня раненых. Боюсь, прорваться с ним не получится.
  
  -Я слишком часто слышал это слово в последнее время. Кусланды своих подданных не бросают! Главное – дойти до горловины, там можно заблокировать проход, пожертвовав десятком телег. Выдвигаемся! – тейрн развернулся, очевидно, собираясь возглавить прорыв к началу старого тракта, лежащему за остатками древних насыпей и стен, будто бутылочное горлышко. – Отступайте.
  
  -Будет исполнено! Дамьен, - повернулся рыцарь к оруженосцу, - организуй плавный отвод войск.
  
  -Я? – переспросил парень, которому поручили дело полноценного рыцаря.
  
  -Ты видишь тут других Дамьенов? Исполнять! – рявкнул командующий.
  
  -Есть! – парень понёсся организовывать воинов и прибившихся к ним ополченцев.
  
  А дальше был безумный, самоубийственный прорыв. Молодой тейрн шёл на острие атаки, ломая войска Мора, будто раскалённый клинок, с шипением врезающийся в плоть. И обессиленные уже солдаты шли следом, забывая о ранах и усталости... Железом разрубая сталь!
  
  Разбитая, преданная, уже не мечтавшая о спасении армия увидела шанс... И пошла в атаку. Отчаянную, невозможную, немыслимую ещё несколько часов назад. Натиск, неудержимый, без единой передышки и остановки, продавливал Порождений Тьмы, таща людей по кровавой просеке. Все, кто только мог, собрались вокруг отряда Хайевера. Рыцари и вчерашние крестьяне, оказавшиеся в ополчении, всех охватило какое-то помешательство, заставляющее людей многократно превзойти ещё вчера непреодолимый лимит своих возможностей. И люди шли, не помня себя от непрерывной рубки, не видя ничего от стекающего по глазам пота, сплёвывая вражескую кровь, понимая, что уже мертвы, но не размыкая строя... И даже не видя... чувствуя впереди высокую фигуру, укутанную в чёрный плащ, от мерного шага которой Порождения Тьмы словно теряли волю к сражению, начинали биться вяло, а порой и бежали!
  
  Самым сложным было протащить через руины крепости обоз, но без него армия просто погибнет – ни припасов, ни медикаментов даже до Рэдклифа на себе не унести, не говоря уж о Хайевере. А потому воины вместе с лошадьми и бронто впрягались в телеги, матерились, но тащили, поскольку на этих телегах лежали припасы и их тяжелораненые товарищи. Мёртвых пришлось оставить на поле – места было мало и для живых. Но... Прорвались, сумели вылезти из ловушки и оставить Остагар за спиной. И пусть предстоял ещё изнуряющий марш, подсчёт потерь и прочие малоприятные занятия, но главное произошло – часть армии уцелела.
  
  И эта часть готова была идти за лордом Айданом хоть на Глубинные Тропы, хоть в пасть к Архидемону!
  
  Тройку дней спустя. Солона Амелл.
  Волшебница, стиснув зубы, перебирала ногами. Почему, почему каждый раз, когда жизнь вроде бы налаживается, судьба тыкает её носом в дерьмо? Сначала Йован с его Магией Крови и спасение от Дункана, теперь целый Мор, с которым она осталась почти что наедине – не считать же этого храмовника-нытика за весомую поддержку? Айдан, дурак! Чёртов паладин, ну зачем тебе приспичило жертвовать собой? Бросил меня наедине с этими проблемами и умер, как герой! Настоящие мужчины так не поступают!
  
  За гневом девушка пыталась скрыть подступающую истерику и злые слёзы. Она – волшебница-недоучка вместе с храмовником-недоучкой должна остановить орды Порождений Тьмы. Как? Вот как, спрашивается, это можно сделать? Договоры? Да что могут эти писульки? Гномы и так не вылезают из войны с тварями, лезущими с Глубинных троп. Эльфы? Договор заключался с Долами, которые люди уничтожили многие столетия назад. Остались, конечно, долийские кланы, кочующие по всему Тедасу, но даже если часть кланов согласится выполнять договоренности, сколько они смогут выставить? Сто лучников? Двести? Вряд ли больше. И толку? Маги выглядели более перспективными, пусть большая часть «средних» чародеев осталась в Остагаре вместе с королевской армией, но в Круге, помимо учеников и желторотиков типа неё, сидели и настоящие зубры. Пусть Старших Чародеев всего десяток, но этот десяток стоил раз в пять больше, чем все те маги, что отправились в Остагар. Вопрос в том, станут ли её, вчерашнюю ученицу, слушать и выполнять требования, особенно если учесть, что с Грегором и Ирвингом она рассталась далеко не в лучших отношениях. К тому же одни маги всё равно проблему не решат. Алистер что-то говорил про войска эрла Эамона, но сколько тех войск? Вряд ли больше трёх тысяч. Пусть эрл выдернет ополченцев, вряд ли это даст суммарно больше десяти тысяч солдат (про качество этих «солдат» мы и говорить не будем). Орда же была куда как больше.
  
  -Интересные украшения какие, ты не находишь, чародейка? - из тяжких дум девушку вырвал голос их навязанной спутницы, Морриган.
  
  Ни Солона, ни сама ведьма из Диких Земель не были в восторге от включения означенной ведьмы в отряд «спасителей мира», но Флемет, спасшая их из башни Ишала, навязала свою дочь в качестве платы за спасение. По крайней мере, у них был проводник по Диким Землям, способный провести через патрули Порождений Тьмы. Девушка оторвалась от размышлений и подняла взгляд на дорогу. Они уже миновали Имперский Тракт и почти дошли до Лотеринга, «украшениями» же ведьма назвала несколько повешенных мужчин, что «украшали» собой въезд в деревушку.
  
  -Не вижу в этом ничего «интересного», ведьма, - огрызнулась Амелл.
  
  -Ну развесил кто-то разбойников у дороги, может быть, постарались местные храмовники, - пожал плечами воин.
  
  -Ну, только этого для счастья нам и не хватало, - вздохнула девушка.
  
  -А чего такого-то?
  
  -Алистер, - Солона помассировала виски, - если ты запамятовал, то мы – две колдуньи. Вот лично у меня нет ну никакого желания объяснять отряду храмовников, что я – Серый Страж, а не малефикар, а если они ещё и нервными будут, то сначала приложат «Карой Создателя», а потом уже будут спрашивать.
  
  -В деревушку эту нужно всё одно нам. Иль сведенья последние вам больше не нужны? Храмовников не стоит опасаться – палатки беженцев полны, и будем неприметны мы среди простого люда.
  
  -В последнее время моя удача не то что к нулю стремится, а ушла в глубокий минус, как бы там нас не встречала делегация, что ищет конкретно нас. Или ещё что-нибудь в этом же роде.
  
  -Ну, у нас есть только один способ проверить, - Алистер вновь философски пожал плечами. А Солона ощутила почти непреодолимое желание метнуть в него огненный шар, благо нужно заклинание она как раз совсем недавно закончила выводить.
  
  Но в одном храмовник был прав – им нужна была информация, каков расклад событий и сил, ведь они сутки провалялись в беспамятстве, а потом ещё столько же шли окольными путями. Хорошо хоть орда Порождений Тьмы по каким-то причинам не спешила рваться на север, вместо этого плотно засев в руинах Остагара и выслав патрули вокруг.
  
  Несмотря на опасения колдуньи, прошли они в деревню без особых проблем, что самое необычное, в раскинувшемся рядом с деревенькой лагере беженцев царил странный для подобного места порядок – все жители чем-то занимались, срочно грузили вещи в телеги, носились по каким-то поручениям… В общем, вопросы множились с каждым шагом.
  
  Морриган особо заморачиваться не стала, а просто отловила ближайшего пробегающего мимо мужичка и припёрла того к стенке.
  
  -Что происходит в сём селенье? Откуда энтузиазм такой? – мужичок в ответ несколько раз полупал глазами, потом собрался с мыслью и всё-таки ответил.
  
  -Дык это, - тут он заметил посохи, но реакция его была странной, - ваше чародейство, значится, разбили наших под Остагаром, выбрались только те, кого милсдарь Кусланд вывел. Тикать надобно, пока монстры до сюдова не дошли!
  
  -Кусланд? – Морриган сильно удивилась.
  
  По словам Серых Стражей, Кусланд остался один на вершине башни и между ним и выходом было несколько сотен Порождений. Это не говоря уже о том, что потом ему нужно было бы пробиться к войскам чуть ли не через всё поле боя. Воспользовавшийся замешательством чародейки мужичок споро вывернулся и понёсся дальше.
  
  -Должно быть, это Фергюс, - сделала вывод Солона, - Айдан как раз разыскивал его, когда прибыл в Остагар… Наверное, нужно рассказать ему о судьбе брата.
  
  Переглянувшись, «спасители мира» отправились прямиком в военный лагерь, но уже на входе их остановили.
  
  -Стоять! Кто такие? Цель посещения? – пара солдат у входа цепко смерила взглядом незваных гостей. – Э-э-э, я его знаю! Эй, парень, ты ж Серый Страж? – один из служивых повернулся к Алистеру.
  
  -Э-э-э… ну да, - растерянно кивнул храмовник.
  
  -Отлично! Тейрн велел провести вас к нему, если вы появитесь! Следуйте за мной!
  
  -Тейрн нас ждал? – удивление всё росло. – Дамы маги, вы что-нибудь понимаете?
  
  -Не очень, - ответила Солона.
  
  -Странно это всё и не нравится оно мне, - Морриган незаметно перехватила посох поудобнее.
  
  Тем временем их провели к просторному шатру, и странники услышали недовольный голос. Голос того, кого искренне считали мёртвым.
  
  -… староста, не советую тебе проверять границы моего терпения. Я и так занимаюсь благотворительностью, выдавая пайки беженцам и обещав сопроводить их до Рэдклифа. У меня нет ни сил, ни возможностей, ни желания ещё и ждать, пока твои люди раскачаются и осознают, что орда Порождений в одном дневном переходе от вас! И я точно не намерен класть своих воинов из-за того, что какой-то кретин не в силах расстаться со своим огородом!
  
  -Н-но ваша милость…
  
  -Я всё сказал. Завтра с рассветом мы идём дальше, кто хочет – пусть присоединяется к каравану со своими телегами, кто нет – пусть дожидается явления Создателя. Хотя я бы поставил на Архидемона.
  
  -Н-но ведь собраться так быстро… без помощи солдат…
  
  -Ладно, - послышался тяжёлый вздох, - я выделю тебе людей, если надо, пусть идиотов хоть пинками гонят. Но если ты и после этого будешь что-то мычать про «дайте нам ещё день», клянусь, я поставлю на твоё место одного из своих рыцарей, а тебя повешу рядом с теми идиотами-храмовниками! Пшёл! – из шатра стрелой вылетел уже немолодой мужчина и, чуть ли не теряя сапоги, бросился прочь из лагеря. – Карвер, возьми пятьдесят ребят из тех, кто успел отдохнуть. Пусть помогут сельским. Они, конечно, в подавляющем большинстве кретины, но оставлять их на пропитание тварям… Такого и врагу не пожелаешь.
  
  -Будет исполнено, милорд! – следом за мужичком из шатра выбежал крепкого телосложения юноша в кольчуге и с двуручником за спиной и устремился куда-то в центр лагеря.
  
  -Он сказал… повесил храмовников? – Солона переводила недоумённый взгляд с одного своего спутника на другого.
  
  -Не ведаю, чем досадить они ему могли… Но одобряю сей ход всецело, - пока ведьмы делились впечатлением, их сопровождающий вошёл в шатёр.
  
  -Милорд, прибыли Серые Стражи! – следом за стражником «спасители мира» вошли в шатёр, внутри оказавшийся куда мене просторным, чем снаружи – посреди стоял походный стол, сейчас заваленный какими-то бумагами и картами, рядом находилось несколько человек, как мужчин, так и женщин.
  
  Особое внимание привлекли две молодые девушки… С магическими посохами в руках.
  
  -А вы не очень-то торопились, - поднял взгляд от бумаг Айдан Кусланд, довольно непривычно смотрящийся в лёгком кожаном костюме и тёмном плаще-балахоне. – Я уж было подумал, что та птичка-мутант сожрала вас по дороге, - Морриган и Солона дружно поперхнулись.
  
  Что ж, по крайней мере, это объясняло, почему Флемет была столь раздражена.
  
  -Да что тут вообще творится?
  
  -Как ты выжил?
  
  -Птичка-мутант? – одновременно спросили новоприбывшие.
  
  -Отвечаю: да, мутант, а какая ещё птица может быть размером с половину дракона? Выжил просто – зарубил всех, кто пытался меня убить, в конце концов, кто-то мне обещал эльфийских танцовщиц. До исполнения данного обещания этим лицом я просто не имею права умирать! – Алистер, несмотря на всю серьёзность обстановки, натуральным образом нервно хихикнул. - Ну а творится тут, - вновь стал серьёзным Айдан, - хм, если называть вещи своими именами, то мы драпаем, при этом стараясь спасти как можно больше крестьян, заодно лишив Порождения дополнительного мяса. Правда, если в соседних сёлах сидят такие же упёртые идиоты, как и в Лотеринге, многих спасти не удастся – тут я могу просто применить силу, а в остальных селениях – выслать парочку солдат, чтобы предупредить, не более, увы. Ладно, время у нас есть, если вы не сильно устали, могу рассказать подробнее, - все трое синхронно кивнули.
  
  Флешбэк. Айдан Кусланд, он же Вальтер Майер, он же просто скромный монстрик.
  О переходе до Лотеринга можно сказать многое, в основном – матерное. Идти одному было бы куда проще и быстрее, но в рамках средневековья в одиночку ты много не навоюешь, будь хоть драконом – тупо не успеешь быть везде и всюду. Впрочем, это касается не только средневековья. И потому я вытаскивал людей, как только мог – верные солдаты с разумной инициативой мне пригодятся, да и бросать на поедание тупым тварям неплохих, в принципе, людей тоже не есть гуд. Обычно скорость армии составляет 4-5 км/час, и марширует она часов по 8 в день, если сильно подопрёт, то по 12. Итого, 60 км за сутки пути при самом лучшем раскладе, идеальной дороге и свежих бойцах. Мы умудрились пройти 150 – именно столько было до Лотеринга. Как? Всё та же Ки, приёмов которой благодаря Дункану я теперь знал изрядно, стимул в виде орды людоедов за спиной и накачивание лошадей и воинов «настоями выносливости». Ну и я слегка мухлевал, шатаясь по войску и ободряя народ, помимо вливаний Ки ещё и симбионтом «заражая».
  
  Разумеется, на тысячу с гаком (причём изрядным таким гаком) меня бы не хватило, но если действовать последовательно, а из всех воздействий просто выводить молочную кислоту из мышц… Ну и гасить Скверну попавшую в организм... Задолбался вусмерть, зато могу подавать заявку на самый скоростной марш в истории Тедаса. После подобного марша, стоило только показаться городку, народ дружно падал, как подкошенный, пришлось отыскивать тех, кто ещё мог стоять на ногах, и вместе с ними разбивать лагерь. Пожалуй, картина целого тейрна, что наравне с обычной солдатнёй разбивал палатки, вознесла мой авторитет куда-то в район Создателя.
  
  А вот дальше… Дальше сработал закон Мэрфи для отдельно взятой семьи. Не знаю, как моё появление могло сдвинуть так цепь событий, возможно, те поскучневшие «беженцы» что-то кому-то сказали, или кто-то рядом во время разговора проходил, в общем, семья Хоуков привлекла внимание храмовников, которые подвязались выполнять функции городской стражи в момент её отсутствия.
  
  Дальнейший ход событий был предсказуем. При более пристальном наблюдении они обнаружили ряд странностей, возможно, тех же, на которые обратил внимание я, ну а там простейшая проверка – лёгкое воздействие «очищения», которое обычный человек даже не почувствует, – и двух ведьм скручивает прямо на улице. После этого Мариан и Бетани скрутили уже обычными верёвками, попытавшийся вступиться за них брат получил по зубам и присоединился к сёстрам, как «пособник малефикаров», ну а мать славного семейства прихватили за компанию с тем же обвинением, что и брата. А ещё где-то через полтора часа подошёл я, оставив народ достраивать лагерь. Правда, небольшой отряд чуть в отдалении от меня следовал – сэр Кристиан, держащийся на ногах исключительно благодаря ослиному упорству и стимуляторам, собрал с собой десяток таких же упёртых вояк и организовал что-то типа телохранителей. Пусть умом он понимал, что мне это нахрен не нужно, но после всего произошедшего у рыцаря в голове переклинило, и его было проще убить, чем убедить в том, что моей драгоценной тушке присмотр не требуется. По-моему, он на полном серьёзе боялся, что я просто вдруг исчезну, как утренний туман...
  
  Так вот... Захожу я в посёлок и вижу такую замечательную картину – все Хоуки сидят по клеткам, а их охраняют несколько меднолобых. «Добрые» жители любуются на своих вчерашних соседей и злорадствуют, парочка ребятишек уже побежала за камнями – покидать в «самделишного малефикара». Прикинув, что из этого можно извлечь, я просто подошёл к храмовнику в более богатых доспехах, представился Серым Стражем и объявил Право Призыва на его заключённых. Сначала пёс церкви немного охренел от того, что какой-то бродяга, даже без доспехов (броню я скинул на одну из телег – ей требовался ремонт), смеет что-то такое требовать, а потом в них взыграла жадность, и эти деятели поведали, что тейрн Логейн объявил награду за головы Серых Стражей, предавших короля, и раз такое дело, то Церковь сердечно благодарит меня, что я жертвую награду за голову в её пользу. Как оказалось, оперативности Мак-Тиру было не занимать, и гонцы успели в поселение до подхода моей армии. Отправиться дальше они, правда, уже не смогли и были взяты тёпленькими в постоялом дворе, где отсыпались после безумной скачки, но в сущности это ничего не меняло. Во-первых, сами по себе парни были простыми посыльными, которые ничего не знали и просто получили в зубы приказ скакать отсюда и до заката, сообщая всем встречным-поперечным «линию Партии». Они и о ходе сражения толком не знали, отправившись в путь едва ли не раньше, чем войска Логейна стронулись с места засады. А во-вторых, таких групп было несколько, и то, что мы перехватили одну пару, на остальные никак не повлияет.
  
  Но возвращаясь к храмовникам. Ребятки с удовольствием поржали над таким милым простофилей и неудачником, как я, уже прикидывая, где ставить новую клетку, вот только, к несчастью для них, весь ход разговора слышали «телохранители». Уставшие, злые, потерявшие из-за «предательства» Логейна боевых друзей. И теперь какая-то церковная шваль, пересидевшая всю битву в тепле, сытости и уюте, смеет угрожать их лорду, который вытащил уже потерявших надежду воинов из полной задницы? Через минуту на улицу подвалила сотня очень злых вояк в полной выкладке, через две (с моего молчаливого одобрения) храмовники были избавлены от своих доспехов, а через три – уже весело дрыгались в петле.
  
  Попытавшаяся было вмешаться в такой беспредел Преподобная Мать была послана куда подальше, а на дальнейшие возражения поступило предложение повесить её рядышком, раз она так переживает за своих храмовников. Тут я, правда, немного помог моим войскам через заводил, содержащих большее количество клеток симбонта. Хотя, особо делать ничего не пришлось – чуть-чуть повысить агрессивность и слегка снизить критическое мышление. С учётом их состояния, считай, вообще ничего не предпринимал, так… акценты расставил правильно. Старая женщина прониклась и, засунув язык в междупопие, оперативно скрылась в своей церкви с монахами и послушницами.
  
  Так ко мне и присоединилось семейство Хоуков в полном составе. Помощь двух магов, пусть и почти незнакомых с исцелением, но всё-таки кое-что могущих, было трудно переоценить.
  
  Оставшиеся сутки войско приходило в себя, проводило подсчёт своего имущества, а также принимало пополнение в виде вовремя смывшихся солдат короля и немногих выживших в сражении. Далеко не все из них горели желанием вернуться в строй, но были и те, кто жаждал крови Порождений и Логейна. Можно в обратном порядке. Их мы и брали, на прочих дезертиров закрывали глаза. Если они просто вернутся домой и будут эти дома защищать от тварей – пожалуйста. Ну а коль захотят выйти на большую дорогу… Пока это не касается меня напрямую, я также не буду препятствовать – потом будет больше подопытного материала, использование которого не повлечёт серьёзного падения морали и боевого духа в войсках.
  Конец флешбэка.
  
  -Вот примерно так оно всё и было, - закончил я рассказ, разумеется, опустив некоторые детали типа моих «провокаций» и воздействия симбионта.
  
  -М-да, а ты уверен, что ты человек? – спросил Алистер. – Ну, не то чтобы меня это сильно беспокоило, но то, что ты устроил, далеко не каждый Одержимый бы смог организовать. Точнее, я вообще не знаю, кто такое смог бы провернуть.
  
  -Голова – это явно не сильная твоя сторона, - Морриган не удержалась.
  
  -Опять, - тяжело вздохнула Солона. - Рада, что с тобой всё в порядке, - это она уже ко мне.
  
  -А уж я-то как рад. Но позвольте представить присутствующих здесь, - ушёл я от вопроса о собственной природе. – Сэр Доннел и сэр Генрик – рыцари эрла Эамона, нам повезло встретить их уже в Лотеринге. Господа, оторвитесь от бумаг хоть ненадолго! – означенные рыцари прекратили шушукаться и подняли взгляды.
  
  -Алистер? Мы думали, ты погиб! – и начались обнимания-братания. Н-да, заработался народ — только сейчас гостей заметили…
  
  -Но… - парень как-то растерялся. - Что…
  
  -Они выполняли важное поручение, но узнав о случившемся под Остагаром, немедленно предложили мне свою помощь, - помог я в разрешении неудобства. - Очень кстати, к слову говоря.
  
  Последние мои слова потонули в звуках радостной встречи и взаимных приветствий. Будучи родом из Рэдклифа (и бастардом Мэрика), Алистер хорошо знал многих рыцарей сего города, так что удивляться такому проявлению эмоций не приходилось.
  
  -Кхм. Ладно, пойдём дальше. Сэр Кристиан – шевалье рода Кусланд, - представил я следующего по номеру, но отнюдь не по важности офицера. Пожилой воин просто отрывисто кивнул и вернулся к отчётам.
  
  -Ну и, наконец, наши прекрасные леди, отвечающие за магическую поддержку - Мариан и Бетани Хоук. А также их матушка Лиандра, взявшая на себя обязанности интенданта.
  
  -Приятно познакомиться, - кивнула девушка, - Солона Амелл, Серый Страж, к вашим услугам. Этот ушедший в беседу с рыцарями Рэдклифа –Алистер, ну и…
  
  -Морриган имя моё, - представилась сама ведьма.
  
  -Амелл? – переспросила Лиандра. – Ты – дочь Дамиона и Ревки?
  
  -Что? Откуда… - Солона опешила.
  
  -Получается, я твоя двоюродная тётя – Лиандра Хоук. В девичестве – Амелл.
  
  -Минутку, та самая сбежавшая с магом-отступником дочь главы дома Амелл? – волшебница из Круга явно обрадовалась встрече.
  
  -Она самая.
  
  -Какой, однако, тесный мир. Быть может, есть тут у кого ещё родня? – а вот Морриган выглядела раздражённой от того, что внимание окружающих опять принадлежит не ей.
  
  -Не могла бы ты уже наконец куда-нибудь заползти и тихонько там издохнуть? Спасибо, - судя по эмоциям, Алистера таки допекли. А ещё он таки умеет отслеживать обстановку, когда занят чем-то важным. Надо будет запомнить.
  
  -О, смотрите, кто заговорил, ты наконец-то перестал лить слёзы и стенать? – окрысилась ведьма.
  
  -Я сейчас вышвырну вас из шатра обоих, и решайте свои проблемы сколько влезет, голубки, - с доброй улыбкой предложил я тоном, каким бы очень хорошо отдавать приказы на расстрел. А что? Я тут пашу твое суток без сна и отдыха, физически-то мне на это всё равно, но морально даже я устаю, а здесь и без идиотов, устраивающих скандал, едва зайдя в гости, хватает причин вызвериться.
  
  -Как ты нас назвал? – реально зашипела ведьма Диких Земель.
  
  -Я? С ней? Ни за что! Никогда! – вторил ведьме храмовник.
  
  -О, они уже пришли к взаимопониманию, - Мариан искренне веселилась, наблюдая за тем, как собачатся эти двое.
  
  Впрочем, при этом она ещё успевала о чём-то трещать с новообретённой кузиной. Солона, кстати, в разговор включилась весьма активно, вот что значит – нашла родную кровь, к тому же я весьма правильно «разрекламировал» Лиандру, да и сейчас разговор вывел на общее представление не просто так. Прямо гордость берёт за прекрасно сработавшую схему. Правда, остаётся вопрос, что мне делать с Алистером и Морриган? Оба этих кадра мне не сильно нужны, особенно Морриган. Если Алистер простой, как медная монета, то вот что на уме у этой ведьмы и что она может выкинуть в следующий миг – я, честно говоря, гадать не берусь.
  
  -Теперь нужно решить, что делать с вами и как быть дальше, - вернулся я к насущным вопросам.
  
  -Если ты не против, я бы присоединилась к Бетани и Мариан, - тотчас отозвалась Солона.
  
  -Мать мне повелела сопровожденьем Серых Стражей быть. Коль два из трёх сейчас с войсками, я также к вам присоединюсь.
  
  -Эй, я тоже присоединюсь к Айдану! – выкрикнул Алистер, оторвавшись от беседы с рыцарями и ознакомления с последними новостями из Рэдклифа.
  
  -А мне с того какая польза? – вскидываю бровь, глядя в глаза колдуньи. От того, как она отреагирует на этот вопрос, зависело, буду ли я от неё избавляться или мы всё-таки сработаемся.
  
  -Ты не желаешь помощи от мага? - искренне удивилась девушка. Судя по коктейлю доносящихся до меня чувств, для неё это было чем-то ненормальным, из разряда «ходить голышом по центральной улице города». Хотя было и осторожное отвращение, наверняка от промелькнувших в уме подозрений на тему моей принадлежности к упоротым фанатикам с «Песней Света», намертво прошитой на внутренней стороне черепа.
  
  -У меня уже есть три чародея, которых я видел в деле и могу доверить спину, - не успел я ещё договорить, а уже почувствовал, как от означенных потянуло чем-то вроде смущения и гордости. Что ни говори, а прекрасный пол во всех мирах любит комплименты, особенно такие, которые произносятся во всеуслышание, - о твоих возможностях я же не знаю ничего. И это помимо того факта, что у ведьм Диких Земель не самая лучшая репутация… мягко говоря.
  
  -Могучий лорд боится старых сказок? – иронично вздёрнула бровь ведьма, да ещё и как бы невзначай соблазнительно изогнувшись. Неплохой фокус, но на меня не действует.
  
  -Могучий лорд боится заиметь в своём тылу мага, что в неподходящий момент может просто плюнуть на приказы и смыться, а то и пакость какую устроить. Мне проще расстаться с тобой сейчас, отсыпав золота за доставку моих спутников, чем рисковать в будущем, - обрубил я.
  
  -Что ж, здравы рассуждения твои, однако и упрашивать я никого не стану. Коль ты желаешь разойтись – быть по сему. Но опасайся гнева Флемет, - попытка взять на испуг или действительно просто… хм, дружеское предупреждение? По эмоциям непонятно, там на меня просто надулись.
  
  -Учту. Сэр Кристиан, передайте этой женщине двадцать золотых, припасов на неделю и проводите из лагеря, - рыцарь кивнул, отсчитал нужную сумму из шкатулки, находящейся неподалеку от него, и повернулся к леди.
  
  -Пойдёмте, сударыня, - рыцарь увёл раздражённую колдунью.
  
  -Айдан, ты уверен? – обратилась Солона. – Пусть она мне тоже не особо понравилась, а Алистер так вообще от неё «в восторге», но она – дочь самой Флемет. К тому же её мать действительно спасла нас, сначала забрав из башни в облике огромной птицы, а потом и обработав раны.
  
  -О, так я назвал птичкой-мутантом и безумной старой перечницей саму Флемет из Диких Земель? - делаю вид, что слегка смущён. - М-да, нехорошо получилось, старушка могла расстроиться… - судя по их лицам, моё смущение приняли за первые признаки «шуршания шифера».* - Что же касается твоего вопроса, то да, уверен. Мне не нужен в войсках неподконтрольный элемент с неизвестной лояльностью. Если вы не забыли, у нас тут есть ма-а-аленькая проблема с Мором, и на её фоне разводить себе дополнительные трудности не вижу целесообразным. К тому же она даже не сделала попытки объяснить свои мотивы и цели, а это, считай, прямое доказательство того, что нам они не понравятся.
  
  -Понятно, - Амелл кивнула.
  
  -Кстати о Море, думаю, лучше, чтобы это было у тебя, - обеспокоенный событиями в Рэдклифе Алистер протянул мне свитки, которые мы забрали из архива.
  
  -А, копии договоров. Вряд ли они будут полезны.
  
  -Но почему? Гномы, эльфы, маги – все они могут дать нам новую армию для борьбы с Мором!
  
  -Алистер, - вздыхаю, - гномы воюют с Порождениями на Глубинных Тропах, не переставая, фактически, у них Мор идёт уже вторую тысячу лет. Я сильно сомневаюсь, что Орзамар выдаст хоть сколько-нибудь значимое количество воинов. Для соблюдения формальностей хватит и одного отряда в сотню топоров, но это ни о чём. Вот от сотни боевых големов я бы не отказался, но столько во всём подземном королевстве вряд ли сыщется. Или ты знаешь, где находится мифическая Кузница Големов и Наковальня Пустоты?
  
  -Э-э-э… чего? – храмовник не понял.
  
  -Вот и я о том же. От эльфов толку будет ещё меньше. Долов давно нет, ближайшие доступные кланы обитают в Бресилианском лесу. Но этим кочевникам будет проще свалить от Мора подальше, чем жертвовать своими и так немногочисленными охотниками. Вся надежда на магов, - Солона на мои слова кивнула с очень сосредоточенным видом.
  
  -А как же эрл Эамон и его войска?! К тому же он может помочь нам обличить Логейна!
  
  -Эрл болен, ты сам это уже должен был слышать от сэра Доннела и сэра Генрика, его рыцари, вместо того, чтобы обратиться в Круг, страдают откровенной хе*нёй, разыскивая тысячелетний прах, в результате чего разъехались по всему Ферелдену. Ну а войска… Им всё равно придётся сражаться с Мором. С нами или без нас – неважно, хотя хотелось бы с нами. Что касается «обличения» Логейна, то более идиотского поступка, чем развязывание гражданской войны во время Мора, придумать сложно. Так что разбираться с ним и его действиями придётся после того, как кто-нибудь прикончит Архидемона.
  
  -Но он оболгал Стражей!
  
  -Он нашёл козла отпущения. Людям нужен кто-то, на кого можно свалить вину за неудачи. Кстати, спасибо, что напомнил, по нашей версии во всём виноваты орлесианские шпионы, намеренно исказившие данные разведки и заманившие армию короля в ловушку. А Стражи до последнего защищали Кайлана, но, увы, силы были неравны.
  
  -К-какие шпионы? – Алистер ничего не понимал.
  
  -Орлесианские. У нас с Орлеем, как ты знаешь, давняя любовь, потому искать крайних в их стороне будет наиболее правильно. Хотя церковникам, готов поспорить, понравится ещё версия с вмешательством Тевинтера и его Магов Крови.
  
  -Но… это же враньё! Да кто вообще в это поверит?
  
  -Те же, кто сейчас верит, что Серые Стражи намеренно предали и убили короля. Видимо, чтобы Мор собрал жатву побольше, - храмовник беззвучно хватал воздух ртом, но вот первый шок прошёл.
  
  -Да что же вообще творится такое?
  
  -Это называется «политика», Алистер. Чем сильнее кризис, тем больше выгоды из него можно извлечь при определённых условиях.
  
  -И что нам делать дальше? – окончательно сник храмовник.
  
  -Сейчас – собираться и идти в Рэдклиф. Попутно гоня туда же хоть пинками всех, кого сможем. Пусть зима близко и Порождения не особо любят по холоду воевать, но вот ближайшие к Остагару окрестности они опустошат точно, хотя бы потому, что что-то жрать им всё-таки нужно. Там скинем беженцев, пополним припасы, узнаем, что произошло с Эамоном, и заглянем к магам, благо по пути. Дальше есть несколько вариантов, но для выбора какого-то из них требуется лучше знать обстановку. Ладно, должно быть, вы устали с дороги, вам стоит отдохнуть, выдвигаемся мы на рассвете, а время уже за полдень.
  
  На этом разговор и завершился, новоприбывшим действительно не помешал бы отдых, а меня ждала организационная рутина. Когда вместе собирается такая толпа народу, постоянно что-то случается, начиная от очереди в поилку для лошадей и заканчивая драками по малейшему поводу – все на нервах, и какой-нибудь «косой взгляд» или «наступание на ногу» может стать поводом для конфликта. Впрочем, помимо рутины были и другие занятия – например, изучить и проанализировать новые сведения, поступившие с меток неудачливых рекрутов, Дункана и ещё нескольких мимоходом отмеченных Стражей. Все они во время битвы выложились по полной, продемонстрировав разнообразнейший арсенал приёмов – от банального усиления до создания кратковременных псевдоматериальных копий. Ливень стрел с одного выстрела из лука, целый веер кинжалов из одного ножа, а один незаметный тип вообще умудрялся делать свои копии, пусть они выглядели как призраки и «жили» всего секунд пять, но за эти пять секунд каждый призрак наносил по десятку ударов всем противникам на расстоянии метров в пятьдесят. Блин, да не жри эта способность столько сил и не наноси ущерб организму пользователя, из-за которого нужно было пару минут «приходить в себя» и не использовать ничего сложнее усиления, этот деятель бы в одиночку армию зачистил, а так, увы, после второго же применения его просто нашпиговали стрелами, как обычными, так и ледяными. Самые общие вещи я, конечно, уже усвоил, но далеко не всё — сложно заниматься научными изысканиями во время боя и организации войскового марша.
  
  В общем, улов был очень солидным, а главное, движение Ки я, в целом, понял. Конечно, нужно теперь их перерасчитать и подогнать под собственное тело, но это уже вопрос времени. Но какие же перспективы! Оказывается, направление и увеличение «скорости циркуляции» внутренней энергии – это лишь верхушка айсберга. Некоторые техники требовали «изменения частоты вибрации», некоторые – цвета, а были и такие, что требовали определённого «вкуса» силы, хотя вот последнее было уже чем-то совсем странным. Возможно, так я уловил техники храмовников, но не уверен. Эх, где бы ещё взять на всё это богатство время… и лабораторию. Ну и подопытных заодно. Мечты… Я вздохнул и вернулся к делам насущным. Логистика армии… я уже ненавижу тебя!
  
  Примечания:
  *«Тихо шифером шурша, крыша едет не спеша.»
  
  
Глава 3. Рэдклиф.
  
  И вновь покинув сосновые ящики,
  Мы гибель мирам несём!
  И нашему мёртвому барабанщику
  По барабану всё!
  Просто одна жизнеутверждающая песенка о смерти.
  
  Организовать переход армии – это сложно. В прошлом мире я больше занимался наукой, как максимум – координацией небольшого, но крайне злобного и хорошо вооружённого отряда, да и уровень технического развития у бойцов того отряда был несоизмеримо выше того, что есть здесь. У Айдана дела обстояли несколько лучше - командовать сотней конников, водить отряды и организовывать стоянки парню доводилось. Но одно дело – сотня обученных воинов, элита, а другое – почти две тысячи человек сборной солянки из разных отрядов плюс семь сотен беженцев со скарбом, домашней живностью и чуть ли не мебелью! Теперь добавим к этому тот факт, что большая часть сотников-десятников погибла, равно как и рыцари-командиры. И словно этого было мало, присоединившиеся к нашему прорыву войска свободных баннов, просто ополченцы и недобитки королевского отряда вносили дополнительную сумятицу.
  
  Ведь элитные бойцы, Воины Пепла, мать их за ногу, воспитатели, дрессировщики и напарники боевых мабари, не потерпят над собой командира из «сиволапой» пехоты, и пофиг, что все их питомцы передохли в Остагаре, кто от мечей и когтей Порождений Тьмы, кто – наглотавшись и не сумев переварить кровь этих самых Порождений. Но не приставлять же мне полноценного рыцаря к шести десяткам этих горе-вояк? Рыцарей и так не хватает, даже с учётом того, что все оруженосцы получили от меня удар мечом по плечу и шпоры. Всё равно опыта у этих мальчишек в командовании почти что нет, и натаскивание от Кристиана и Малика вряд ли что-то резко изменит, хотя старательности юношам, конечно, не занимать. Проблему можно, конечно, решить радикально – повесить пару-другую идиотов. Но это может не самым лучшим образом сказаться на морали всего войска.
  
  Но Воины Пепла ещё малая проблема. Подошёл к ним, немного присмотрелся, выбрал выглядящего самым опытным, ткнул в него пальцем и назначил сотником, честно предупредив, что если его «подопечные» будут и дальше вести себя как собаки, то я спущу с него шкуру и сделаю чучело, после чего назначу следующего сотника, и так до тех пор, пока у кого-то не получится или пока «элита» не кончится. Солдат-собаковод признал во мне «вожака стаи» и поспешил донести до собратьев по разуму, что «господин назначил меня любимой женой»… Эм, фигурально выражаясь, конечно.
  
  В общем, проблема с военнослужащими собачниками решилась одним рявком, с другими вояками также, как правило, удавалось разрулить ситуацию, но вот гражданские… Тут у меня уже реально начинали сдавать нервы. Тупые крестьяне были… тупыми крестьянами. Почему-то свято уверенными, что я им что-то должен. То ли сопельки вытирать, то ли задницу целовать. По малейшей своей проблеме они шли ко мне. Сломалось колесо у телеги? Милорд Кусланд. Пропал мешок с одеждой? Снова милорд Кусланд. Кобылка устала, надобно привал организовать? Опять милорд Кусланд. Каюсь, причиной такого поведения, наверное, стал я сам. Как-то привык, что в моём мире у меня люди более самостоятельные и к начальству лезут только тогда, когда решение выходит за рамки их полномочий и/или компетенции, а тут из подавляющего большинства «гражданских» можно было только «Песнь Света» выдавить, но никак не умные мысли или желание принимать решение даже касательно собственного имущества. Полная задница. Лиандра, назначенная мной на место интенданта, хоть и знала эту работу, ещё даже со всем армейским скарбом толком не разобралась, вешать же на себя ещё и головную боль, связанную с имуществом бывших односельчан, явно не торопилась. Хотя если учесть, что эти односельчане её и её детей хотели камнями закидать, я бы сильно удивился, воспылай она к ним положительными чувствами.
  
  И это помимо остальных проблем типа выставления дозоров, разведчиков, подготовки стоянок для армии и ещё сотни хлопот. Но и этого было мало! Стоило только-только тронуться из Лотеринга (ну, если быть более точным, то отойти на один переход и встать на стоянку), как ко мне попыталась подкатить дамочка в церковном одеянии. Дамочке было лет двадцать, точёная фигурка, гладкие рыжие волосы, зеленые глаза… и движения матёрого убийцы. Ну привет, Лелиана. Честно говоря, не думал, что ты рискнёшь подойти ко мне.
  
  -Часовой, какого чёрта посторонний трётся у моего шатра? – я всё ещё был сильно не в духе – шли четвёртые сутки моего пребывания на ногах, для соответствия образу пришлось «слегка» растрепать себе волосы. Добавить красноты в глазах и организовать под означенными глазами мешки наподобие тех, что были у Логейна.
  
  -Но, милорд, это же сестра Церкви…
  
  -Эм, простите, но я всего лишь послушница, - вставила свои пять копеек «всего лишь послушница».
  
  -Да хоть Андрасте под ручку с Создателем и Мафератом! Так, Алистер! – молодой храмовник, ставший кем-то вроде моего адъютанта, сиречь мальчика на побегушках, выглянул из палатки. - Отыщи, пожалуйста, командира вот этого недоразумения – у нас только что появился доброволец на рытьё и закапывание выгребных ям до самого Рэдклифа, а если означенный командир облажается так ещё раз, то вторая лопата достанется ему.
  
  -Понял, - Страж пошёл отлавливать указанную личность и доносить до неё благую весть, я же повернулся к ошарашенной церковнице.
  
  -Чего надо?
  
  -О, это прозвучит странно, но… Создатель велел присоединиться к вам, - немного подумав, девушка закончила, - милорд.
  
  -Что? Лично? Пришёл и сказал?
  
  -Нет, у меня было Видение, - и такое одухотворённое лицо… Причём я никак не мог понять, то ли она искренне верит в свои слова, то ли играет настолько хорошо, что сама себя убедила.
  
  -Я не нуждаюсь в клириках, миссионерах и прочем. И я точно не доверяю клирикам, что ходят как профессиональные убийцы, тем более если у них ещё и какие-то «видения» случаются, - о, мне удалось её пронять.
  
  -Но… я действительно хочу помочь! А мои навыки… Я не всегда была послушницей! Пусть я не горю желанием возвращаться к прошлому, но ради спасения мира от Мора…
  
  -Ясно. Кем ты была до того, как стала послушницей? – девушка уже собиралась что-то ответить, но я её прервал. - Предупреждаю, от правдивости твоего ответа зависит, возьму ли я тебя с собой или отправлю куда подальше, - ногами вперёд.
  
  -Я… была бардом, - нехотя призналась девушка, - но в силу некоторых обстоятельств мне пришлось искать тихую гавань на время. Так я и оказалась в церкви, - так, что Айдан знал о бардах? В основном, это Орлейская забава, эдакая приправа к их Игре за Положение, где барды выполняли роль этаких «Джеймсов Бондов», добывая своим нанимателям полезные сведения, компромат и прочие интересности. Драться умели, но не сильно любили и до заказных убийств вроде бы «не опускались» - там на этой нише сидел Дом Отдохновения, что крайне негативно относился к попыткам влезть в его епархию.
  
  -То есть ты предлагаешь мне принять профессионального шпиона-диверсанта, который очень уж «вовремя» подошёл ко мне с рассказом, поверить в который ни один здравомыслящий человек не сможет?
  
  -… Да, - девушка опустила голову.
  
  -Ладно, присоединяйся, - пожимаю плечами. – Что конкретно ты умеешь?
  
  -Э-э-э, и вы вот так примете меня? – да-а-а, полный ступор и удивления полные… хммм… глаза.
  
  -Конечно, была бы ты кем-нибудь подослана, выдала бы менее бредовую версию и легенду. И я всё ещё жду ответа на свой вопрос.
  
  -Я неплохо стреляю из лука, знаю пару грязных приёмов, а также, как и любой уважающий себя бард, умею голосом вселить уверенность, ободрить и придать сил.
  
  -Отлично. Зачислю тебя к стрелкам. Подожди минуту, – возвращаюсь в палатку и царапаю пару строчек на клочке бумаги, после чего ставлю оттиск – у сэра Кристиана даже была печать Хайевера, которую он передал мне едва ли не сразу, как мы добрались до Лотеринга. – Вот, - протягиваю письмо Лелиане, - как выйдешь отсюда, иди к южной части стоянки, там отлови любого лучника и попроси провести к командиру. Ему и передай мой указ.
  
  -Я… эм, думала, что меня примут в ваше окружение… Видение от Создателя…
  
  -Да хоть от Князя Тьмы! Рядом со мной только люди, которым я могу доверять и которые уже прошли со мной тяжелейшие бои. Тебя я вижу в первый раз в жизни, и беседу мы начали с того, что ты попыталась навешать мне лапши на уши. Хороший лучник в армии мне пригодится, непонятно кто в штабе – нет. Доступно излагаю, или Песнь Света вытеснила последние мозги?
  
  -Доступно, милорд, - набычилась рыжая и сжала кулаки. - Разрешите идти?
  
  -Разрешаю.
  
  -Есть, - девушка ударила себя кулаком в грудь и поспешила откланяться. Хм, умненькая, поняла своё текущее место и не стала ерепениться. Можно было бы, конечно, вообще её послать куда подальше или прикопать на месте, но шанс того, что она действительно засланный казачок, а не слегка потёкший крышей на религиозной почве бард, составляет 87.9%. В конце концов, она была Искателем Церкви, если я не ошибаюсь, а «бывших» Искателей не бывает. Убивать же «спалившегося» агента – глупость. Его нужно холить, лелеять и старательно кормить дезой, а небольшой дежурный набор клеток симбионта, переданный ей вместе с письмом, избавит меня от необходимости как-то приставлять к ней специфических людей. Да и нет их у меня… пока что.
  
  Хотя вариант с «перевербовать» тоже кажется очень вкусным, если мои смутные воспоминания о событиях третьей части не врут, то, вроде бы, как раз эта милая девочка через десять лет подомнёт под себя всю церковную разведку и будет то ли «правой», то ли «левой» рукой Верховной Жрицы. В руководстве церкви идиотов нет, а раз девочка к тридцати годам (если не меньше) смогла занять ТАКОЙ пост, то у неё к этому делу талант. Вопрос же квалифицированных кадров у меня стоит весьма остро, впрочем, как и всегда.
  
  Но оставим пока что эту рыжую, для старта роли лучника ей вполне хватит, а там она слегка пообвыкнется и пропитается атмосферой моего войска, после чего можно уже будет думать о том, чтобы её к себе приблизить. Сейчас же лучше ещё раз пройтись мысленно по плану, раз уж он только что вступил в первую фазу. В частности, по упоминанию Князя. Изначально я хотел сказать что-то типа Ла-Магра или Кровавый Бог, но первое бы выговорить не смогли, а второе, с учётом местного «Варпа»-Тени, вызывало у меня серьёзные опасения, как бы не накликать. К тому же местные тоже начинали нервничать, когда слово «кровь» и какая-либо мистика были в одном предложении. Зачем я вообще поднял эту тему? О, всё просто, нас слышали многие воины, мой авторитет уже достаточен, чтобы вместо попыток наброситься на меня с криками «сжечь еретика» народ задался вопросом, а кто это такой? А там одна история, другая, забытая где-нибудь «древняя пергаментная рукопись», «благословления» – и основа нового культа готова.
  
  Как известно, любое нормальное государство опирается на три столпа – «Веру», «Царя» и «Отечество». Или, если интерпретировать, на религию, скрепляющую различные народы, силу власти, не допускающей лишнего разброда и шатания, и национальную идею, задающую, собственно, всей машине государства направление движения. И если «Царя» я обеспечить смогу легко, родословная и авторитет позволяют, национальную идею в виде защиты Отечества от Мора и Орлея тоже, то вот с верой большие проблемы. Создатель меня не устраивает категорически, не потому, что он сам по себе полностью алогичная фигура, это-то нормально для любой веры с Абсолютом, читай, единобожием. Проблема в том, что, первое – эта церковь ненавистна 95 процентам магов Круга, а маги мне нужны, второе – это матриархат Орлесианской ветви, а значит, дамочка из Вал-Райо будет смотреть на меня свысока по умолчанию, вроде бы в Тевинтере патриархат, но Тевинтер – это страшное пугало для южных регионов и не самый удачный пример. Третье – церковь Орлесианская, а это в будущем будет нести дополнительные проблемы, да и контролировать её посредством марионеток или просто подставных будет очень сложно. В общем, Андрастианцы мне нафиг не сдались. Из других религий был Кун, но Айдан о нём вообще почти ничего не знал, а моё понимание данной философии тоже было весьма неполным. Вроде как весьма интригующая смесь индуизма с пофигизмом, приправленная щепоткой коммунизма, но ребята эти к магам относились на порядок хуже, чем приверженцы Андрасте, что автоматом вычеркивало данную веру из списка кандидатов. Не говоря уже о том, что Церковь Света старательно вымазывала данную веру продуктами жизнедеятельности. А больше в Тедасе ничего и не было. Вера гномов в Камень и эльфийский пантеон не подходили по вполне понятным причинам, поклонение духам, вроде бы существующее среди племён горцев, было слишком примитивным и вряд ли бы зацепило простой народ, а Драконий Культ Старого Тевинтера был замазан на порядок хуже, чем Кун. Не говоря уже о том, что Мор каждый раз возглавлял Дракон-Архидемон. Короче говоря, немного поразмыслив, я пришёл к выводу, что мне нужна своя религия с блэкджэком и… так, где там мои эльфийские танцовщицы, наконец? Вот и начал постепенно подготавливать почву да наводить таинственность, а первыми клюнуть должны мои маги (фиг куда от меня они денутся!) и рыцари.
  
  Но это дела будущего, пусть и не особо далёкого. А в настоящий момент, стоило только разобраться с Лелианой, как тут же нарисовалась следующая проблема – несколько солдат, возглавляемых Алистером, привели ко мне мужчину около тридцати лет на вид, одетого весьма добротно, но без перегибов.
  
  -Айдан, этот человек утверждает, что у него было дело с Серыми стражами, и ссылается на Дункана, - начал храмовник. – Я подумал, тебе нужно быть в курсе.
  
  -Правильно подумал, друг мой. Итак, уважаемый… - оставляю паузу.
  
  -Леви. Леви Драйден, милорд. Предприниматель, к вашим услугам, - мужчина коротко поклонился.
  
  -Айдан Кусланд. Итак, не поведаете ли нам, какое дело у вас было к стражам вообще и к Дункану в частности?
  
  -Конечно, господин Кусланд… - и торговец начал довольно интересный рассказ.
  
  Итак, данный индивидуум пра-пра-пра-и-так-далее-внук хорошо известной в узких Кругах Софии Драйден. Дворянки, Командора Стражей Ферелдена и насквозь героической личности. По совместительству – обвинённой в измене, подстрекательстве к мятежу и попытке государственного переворота. Собственно, София была первой и последней попыткой Серых Стражей лезть в Большую Политику. Получив в результате изгнание из страны на три века, борцы с Мором больше играть с огнём не стали. Стражи, конечно, круты, скверна в крови способствует ускоренному прогрессу в освоении боевых навыков (точнее, постоянное воздействие «голоса в голове» закаляет волю), да и некоторых бонусов и полезных мутаций добавляет. По мелочи, конечно, но совокупно эти «недоведьмаки» обычных людей превосходят, но вот количество Стражей не особо велико – пара тысяч, раскиданных на весь Тедас, и лишаться поддержки целой страны для Ордена очень неприятно. Откуда я знаю эту историю? Как ни странно, но всё из той же памяти Айдана – один из его предков попытался воспользоваться мятежом, чтобы уместить на троне Ферелдена свою задницу, но что-то у него не срослось, и в итоге роду пришлось срочно «отрекаться от паршивой овцы» и очень сильно трясти мошной, дабы не разделить судьбу незадачливого заговорщика. А вот Драйденам повезло куда меньше – их лишили дворянского достоинства, практически всех финансов, почти под корень вырезали, а те, кто остался, были пинком под зад выдворены из страны. И вот сейчас восстановивший благосостояние предков купец очень хотел восстановить и «честное имя» своей дальней бабки, а попутно ещё и «историческую справедливость» в виде собственного титула то ли банна, то ли вообще эрла, вот этого я уже в памяти Айдана не нашёл, кем там были Драйдены до того, как вся эта заваруха началась.
  
  В принципе, богатый купец – это, в первую очередь, связи, во вторую – деньги. Кусланды, конечно, не бедный род, совсем не бедный, но ресурсов много не бывает. Мужик хочет титул, а получить его можно либо на Собрании Земель, либо из рук короля. Я, как тейрн, могу возвести лишь в рыцарское достоинство и, собственно, подать «прошение» на Собрание Земель, вот только сначала мне нужно «официально» подтвердить свой титул – сейчас я вроде как всё ещё наследник и при некотором желании и давлении со стороны власть придержащих в таком качестве меня можно держать несколько лет. Такой фокус получится, конечно, вряд ли, но мало ли. Но вернёмся к нашему купцу.
  
  -Что же вы конкретно хотите, Леви?
  
  -Оправдать имя моего предка! Хотя вернуть титул было бы тоже неплохо, - подтвердил мои мысли этот торговец, причём, судя по его чувствам, он действительно куда больше желал подтвердить честное имя своей бабки, чем дворянство. Неожиданно и весьма достойно, особенно для купца.
  
  -И как вы предлагаете это сделать?
  
  -Доказательства должны быть в Пике Солдата! – воскликнул он.
  
  -Пик Солдата? Полумифическая Крепость Стражей, о которой никто уже и не слышал лет двести?
  
  -О, а вы, я смотрю, знаток истории, - улыбнулся мужчина. Хех, ну да, «знаток», нетрудно быть знатоком, если можешь прокрутить в памяти любую книгу, которую хотя бы беглым взглядом просматривал молодой Кусланд, а библиотека в замке вызывала уважение – больше были только в Круге Магов и Королевском Дворце.
  
  -Может быть, вот только я даже примерного представления не имею, где находится данная крепость – в своё время королевские войска и дознаватели сделали всё возможное, чтобы сама память о Пике Солдата была стёрта со страниц летописей и всех карт.
  
  -Да, вот только изгнанникам уже нечего было терять, кроме гордости. Мои предки сохранили описания, старые карты, обрывки хроник. А я… сумел восстановить маршрут. Пусть у меня и ушло на это больше двадцати лет, но… я нашёл Пик Солдата и могу вас провести туда! – с гордостью ответил торговец.
  
  -Хм, допустим, но почему вам потребовались Стражи? Ведь, зная маршрут, вы бы смогли спокойно использовать наёмников.
  
  -Смог бы, - кивнул Леви. – Вот только Пик Солдата был крепостью Стражей более семисот лет и должен хранить в себе множество тайн и реликвий Ордена. Мне нужно только доказательство невиновности моей бабки в том, в чём её обвиняют, но наёмники… - делец беспомощно развёл руками, как бы показывая, что данная братия не заслуживает особого доверия, даже весьма «уважаемые» отряды. Ну и подоплёка ясна, сунься он в Пик без Стражей (пусть и весьма «зелёных») – и позже означенные Стражи могут спросить у Драйдена, а не вынес ли он оттуда чего-нибудь, принадлежащего им? И хрен ведь докажешь, что не выносил, даже если действительно не выносил. Если хотя бы десятая часть Серых такие же, как Дункан, то после такого «подарка» они торговца без штанов оставят. Думаю, как бы Леви ни заботился о чести рода и ни любил свою пра-пра-бабушку, пойти на такие жертвы он был морально не готов.
  
  -Допустим, но мы сейчас немного заняты. Мор там, тёмная история с Мак-Тиром и прочие мелочи несколько отвлекают от столь благородного дела.
  
  -Я понимаю, - вздохнул купец, - но Пик Солдата – это древняя крепость Стражей, её оружейные должны быть всё ещё полны…
  
  -Если не были разграблены королевскими войсками, что Стражей и изгнали, – перебил я дельца.
  
  -Плюс сама точка – крепость, которая располагается в труднодоступной долине, подход к которой защищён целым лабиринтом пещер! – и глазом не моргнув, продолжил Драйден перечислять достоинства своего предложения. Ещё одна опорная точка – это полезно. Хайевер, конечно, немаленький, но с точки зрения обороны – далеко не предел мечтаний, а вот Пик Солдата, судя по описаниям, действительно «крепкий орешек», правда, неизвестно, в каком состоянии сама крепость.
  
  -Уже интереснее. Кстати, а чем именно вы торгуете? – перевёл я тему. Хотя как перевёл, снабжение – это тоже очень важно.
  
  -В основном – продовольствие, лечебные средства и алхимические ингредиенты. Также бывают ювелирные изделия и, крайне редко, артефакты, - перечислил мой будущий лучший друг список вещей, по важности для армии превосходящий даже оружие и снаряжение.
  
  -А где территориально находится эта крепость?
  
  -Между Хайевером и Амарантаймом, на севере страны. Вы всё-таки возьмётесь за это дело?
  
  -Пока что обещать не могу, сами понимаете, Леви, сейчас очень сложные времена. Но вот что мы сделаем: сначала нужно будет оставить беженцев в Рэдклифе, потом заглянуть по пути к магам с договорами, а сразу после них мы остановимся у меня дома в Хайевере. Пока войска будут перегруппировываться, чинить снаряжение и пополнять запасы, я смогу выделить несколько отрядов поддержки. Да и самому мне любопытно взглянуть на столь легендарное место.
  
  -О, благодарю вас, милорд Кусланд. Это много больше, чем я надеялся! Могу я вам чем-нибудь помочь? – так, пока он радостен и благ, нужно брать его за жабры.
  
  -Конечно, Леви, но сначала я бы хотел услышать, какие объёмы продовольствия и как быстро вы можете поставить? – на мои губы выполз предвкушающий оскал.
  
  Сейчас ещё позову Лиандру, как я успел убедиться, талант к управлению у этой дамы в крови – она уже умудрилась вникнуть в большую часть армейских проблем со снаряжением и уже не стесняется запрягать даже рыцарей! Самое удивительное – те и не думают спорить! Хех, дочь, считай, правителя области (хоть и не состоявшегося) – и этим всё сказано!
  
  
***
  
  И вот очередной марш остался позади, и войско стало на ещё один дневной переход ближе к Рэдклифу. Получается, я не «спал» около пяти-пяти с половиной суток, с учётом постоянной моральной нагрузки и написания «своей» религии, её принципов, персонажей, их «сферы ответственности», постоянно прокручиваемых в уме, меня уже вполне реально шатало и подглючивало. Конечно, результат в виде «старой потрёпанной книжечки», сшитой из листов пергамента, синтезированных мной буквально час назад, внушал некоторый оптимизм… Но отдых был действительно необходим. К счастью, как раз в момент принятия мной такого решения в гости зачем-то забежала одна юная чародейка...
  
  -Хммм? Солона? Что-то случилось? – поприветствовал я Стражницу.
  
  -Да, мы с девочками наконец-то составили полное описание наших возможностей, как ты просил, - ответила волшебница.
  
  Я? Просил? А, да, что-то такое было. Всё-таки в игре у магов был только заскриптованный набор заклинаний, что с реальной жизнью не сходится ну никак. Нет, я, конечно, уже успел считать кое-что по их навыкам и магии вообще, чай, с Солоной не первый день общаюсь, на Морриган оставил метку ещё во время «поцелуя», да и на Хоуках клетки Симбионта присутствуют. Это не считая Серых Стражей, сгинувших при Остагаре, среди которых были и сами чародеи, и лица осведомлённые. Уж не знаю, смог бы я занять тело чародея при активном противодействии с его стороны в виде мощных выбросов местной «неправильной маны», да и проверять не тянет, но на то, чтобы скачать информацию из мозга, небольшой колонии моих клеток вполне хватает. Правда, пока совершенно не было времени в этом осознанно покопаться, но ведь покопаюсь рано или поздно, а значит, и какое-то обоснование моей осведомлённости должно быть. Чисто на всякий случай, а то Айдан принципы манипулирования маной вообще не ведал и ведать, вроде как, не мог. В итоге, получалось, что о реальных способностях местных колдунов вообще и моих колдуний в частности я должен иметь представление чуть большее, чем никакое. Вот и решил «ознакомиться», а заодно «соломки подложить» и дать прекрасным дамам повод побыть в одной кучке (и как следует пошушукаться, готов поспорить). Правда, со всеми этими головняками данная просьба как-то вылетела из головы.
  
  -Уже? Быстро вы, спасибо. Кидай в стопку, чуть позже взгляну…
  
  -Ты когда спал в последний раз? – с непередаваемой смесью интонаций и эмоций в голосе и чувствах поинтересовалась девушка.
  
  -Ммм… не уверен, кажется, перед нашим восхождением на башню Ишала прикорнул на пару часиков.
  
  -Это же было неделю назад! – опешила Амелл.
  
  -Серьёзно? – массирую висок. - Ну да ладно, на том свете отосплюсь…
  
  -Сплюнь, дурак! – надо мной нависла Немезида. Довольно забавно, если учесть, что Солона была ниже даже настоящего Айдана на голову, а уж про телосложение я вообще молчу.
  
  -Не буду, здесь и так не слишком чисто.
  
  -Ты должен поспать!
  
  -Отосплюсь завтра в седле.
  
  -А почему ты тогда на прошлых маршах не отоспался?
  
  -Я был занят, - отвечаю с совершенно честным видом. - Кстати, мне и сейчас ещё нужно решить ряд неотложных проблем, так что если у тебя всё… - я потянулся к следующей папке.
  
  -Никаких «неотложных проблем», ты себя в зеркало видел? Чем вообще этот идиот-храмовник занимается?
  
  -Ищет танцовщиц, наверное…
  
  -Каких ещё танцовщиц? – ступор.
  
  -Эльфийских…
  
  -Только не говори, что он принял ту твою шутку на полном серьёзе?!
  
  -Шутку? – теперь я приподнял бровь.
  
  -Значит так, - девушка потёрла переносицу, - ты сейчас отправляешься спать, иначе до Рэдклифа доедет только твой труп.
  
  -Но бумаги, - вяло попытался возразить я.
  
  Можно было бы, конечно, упереться, но не для того я устраивал всю эту сцену, да и коктейль эмоций, исходящий от Солоны, действовал успокаивающе. Самое забавное – какого-то влечения я от неё не чуял, а вот беспокойство и что-то типа «материнского инстинкта» были. Мням...
  
  -Айдан Кусланд! Или ты сейчас идёшь спать сам в нормальную кровать, или я накладываю на тебя «Сон», и ты вырубаешься прямо за столом! – упёрла Амелл кулачки в бока.
  
  -Это, между прочим, угрозы и покушение на дворянина… - в ответ девушка показательно зажгла над рукой «светляк». – Ладно-ладно, мамочка, я уже почистил зубки и готов отправиться в кроватку… - каюсь, не смог удержаться.
  
  -Вот так-то лучше, - пусть и сильно смутившись, но всё равно весьма довольно покивала магичка. - А с бумагами я попрошу помочь тётушку Лиандру, не всё же ей рыцарей гонять.
  
  -Угу… - до кровати я ещё дошёл, а потом просто переключил тумблер в сознании в положение «выкл». На само ложе тело уже падало спящим.
  
  Солона Амелл. Те же место и время.
  -Так, и что мне с этим делать? – девушка смотрела на уже спящего парня и пребывала в некоторой растерянности. То, что Айдан держался исключительно на силе воли и тонизирующем зелье, было понятно с первого взгляда, но вот что он вырубится, лишь немного ослабив над собой контроль, стало сюрпризом… - хм, наверное, с него нужно хотя бы обувь снять. И плащ.
  
  Некоторое время спустя.
  Закончив с нелёгким делом раздевания бессознательной тушки, уставшая (и несколько смущённая) Солона хлопнула себя по лбу. Ведь можно было использовать немного телекинеза для облегчения процесса или, ещё проще, позвать на помощь кого-нибудь из отирающихся поблизости дуболомов! И почему все умные мысли приходят в голову, как правило, гораздо позже, чем хотелось бы? Хотя… в ощупывании тела Айдана тоже что-то определённо было… Так, отставить срамные мысли! И вообще, кто он – и кто я? Славный лорд, герой Остагара и магичка из Круга. Девушка тяжело вздохнула, что-то её совсем не туда начало клонить. Да и какие сейчас могут быть отношения, даже теоретически, если вокруг Мор?
  
  Ещё раз вздохнув, Солона уже собиралась покинуть шатёр и отловить одного конкретного храмовника с целью надавать по шее, когда её взгляд привлекло нечто необычное. В углу шатра тейрна, прямо на земле, лежала явно кем-то выроненная потрёпанная книжка. Казалось бы, что в этом такого? Но взглянув чуть пристальнее и позволив себе даже открыть её на произвольном месте, волшебница удивилась материалу. Страницы книги были сделаны из тонкого, но довольно прочного пергамента! Да его уже больше тысячи лет никто не использует – дорого, долго, а по сравнению с бумагой ещё и не сильно качественно. Язык оказался старотевинтерским, что не удивительно, если эта книжка столь же стара, на сколько она выглядит. Несмотря на это, на нём до сих пор писались церковные книги, некоторые магические трактаты, а также велась «высокая переписка». Воровато оглянувшись, девушка вчиталась в частично выцветшие строчки «…и благословил Князь Тьмы отчаявшегося, но не сломленного, и накрыл своей Тенью «ты достоин»… И поднялся уже умерший, и принёс смерть предателям». Солона подняла полный подозрения взгляд на спящего парня, но тот продолжил посапывать, как ни в чём не бывало. Немного помявшись, девушка положила книжку в свою сумку и вышла из шатра – всё это было довольно странно.
  
  Несколько часов спустя.
  Амелл перелистнула последнюю страницу и закрыла книгу, оказавшуюся чем-то вроде Песни Света… Вот только куда старше, и рассказывала она совсем не о Создателе, а о целом пантеоне, что, судя по всему, был ещё древнее, чуть ли не тех времён, когда люди появились в этом мире, а если верить записям, то даже ещё раньше! И неудивительно, что она никогда даже не слышала о подобной вере, ведь тут, страшно сказать, маги были не «проклятыми» опасными тварями, а теми, кто спас человечество, увёл людей из гибнущего мира в новый, заплатив за открытие прохода страшную цену. Вряд ли такое бы понравилось Драконопоклонникам, Церкви Андрасте или приверженцам Кун. Да и Боги, описанные в книге, были куда ближе и понятнее Создателя, что Богиня Милосердия, покровительница целителей Венди, что воплощение Справедливости, Мести и Изящных Шуток Лаура, да и их отец — Князь Тьмы, при всей своей мрачности, был, как это ни парадоксально, понятен. Только с Предвечной было не очень ясно — несколько страниц были сильно повреждены, а что-то явно отсутствовало, как, кстати, и в главе, посвящённой перечислению пантеона, так что кроме двух имён и титула с кратким описанием верховного божества ничего узнать не удалось, здесь же... Вроде как она породила Творца, что и создал мир, но, в отличие от сказаний о Создателе, этот Творец не был богом и даже не оставался рядом со своим творением, а сразу ушёл куда-то дальше продолжать творить новые миры, так как ничего кроме этого делать был не способен. Ну, или не желал по каким-то своим причинам, возможное описание которых также отсутствовало вместе с несколькими страницами. Очень странно. А сама Предвечная, если верить книге, вмешивалась в дела миров архиредко, при этом пронзая всё сущее и будучи в прямом смысле везде и всем. Непонятно. Хотя описанные боги интриговали - никто из них не требовал себе поклонения, храмов и коленопреклонённых молитв. Хочешь – проси помощи или говори «спасибо» за оказанную, не хочешь – твоё право. Свобода, пожалуй, была единственной «заповедью» это странной религии, но также всю книгу пронизывало очень жёсткое предупреждение не путать свободу со вседозволенностью и мысль о необходимости нести ответственность за собственные решения и поступки, хотя бы и только перед собственной честью. А ещё там описывались возможности получивших благословение Богов и самого Князя. И в свете этого описания подвиги Айдана открывались с новой стороны, равно как и его оговорки.
  
  -Это немного слишком для меня одной, нужно посоветоваться с тётушкой и девчонками, - решила Солона, а в этот момент один спящий тейрн довольно ухмыльнулся во сне.
  
  И снова Айдан.
  Ну вот и Рэдклиф наконец-то показался, не прошло и недели пути. Я был бодр, свеж и вообще любил весь этот мир и его обитателей. Почему? О, потому что три помятые, не выспавшиеся девушки, излучающие что-то между когнитивным диссонансом и жаждой убивать, наглядно свидетельствовали, что книжечку я «где-то потерял» очень удачно. Они уже пару ночей собираются вместе и спорят чуть ли не до хрипоты. А самое забавное, что эти споры и части текстов также слышат и простые вояки и начинают задаваться вопросами, клириков же, чтобы на эти вопросы ответить, в моём войске по странному стечению обстоятельств не оказалось – большая часть была благополучно зарублена Порождениями – удирать в рясе не очень удобно, а те, что уцелели, скончались за несколько часов, отравившись Скверной. Равно как и наиболее набожная (читай — фанатично упёртая) часть воинов... Что поделать, Мор вокруг. Бывает. Впрочем, срывать посеянные мной всходы было ещё очень и очень рано, хорошо, если мои магички начнут аккуратно интересоваться «что почём» где-нибудь к моменту прибытия в Хайевер, ну а пока пусть поварятся в собственных мыслях.
  
  Что ещё произошло за время пути? О, я всё-таки озаботил Алистера поиском эльфиек-танцовщиц, мол «Обещал? Вот и иди — ищи! Вон у нас сколько беженцев с армией тащится, проведи ревизию, так сказать, на предмет наличия требуемого личного состава и реши вопрос с наймом. И никому ни слова до момента полного успеха!» Почему ни слова? Так я же не дурак! Слухи в армии – это такая оперативная вещь... А у меня, на секундочку, интенданта зовут леди Лиандра, и дама сия особенно примечательна в данном ракурсе наличием двух очаровательных дочерей на выданье (а то и трёх — я так и не понял всей сути их отношений с Солоной). В общем, имелось мнение, что если она узнает о данной операции, то Алистер мне, конечно, найдёт... Но вот смотреть на это найденное, как минимум, в трезвом виде, будет зело опасно для нервной системы. И нет, это не паранойя! Просто... Как бы сказать... Я уже имел достаточный опыт общения с различными дамами, имеющими в числе своих достоинств звание «мама», и данный опыт позволяет мне с высокой степенью уверенности утверждать, что в подобном моему случае ни одна адекватная мать просто на инстинктах не допустит, чтобы в окружение молодому дворянину, явно благоволящему её девочкам, попал бы кто-то, способный даже в теории составить им конкуренцию. У нас ведь и так сейчас положение... хм, целый герцог, герой, молодой, симпатичный и доброжелательно относящийся к магам, спасший дочек и её саму, да ещё и навалявший церковникам... Бррр, даже просто перечислять это – таким нарциссизмом отдаёт... Но блин, как бы она действительно не попыталась ещё и всех мужиков в моём окружении убрать подальше, чисто на всякий случай, потому что «ну не может быть всё так хорошо!» Короче, конспирация и только конспирация! Не хватало мне ещё интриг и подрывной деятельности вокруг моего быта.
  
  Ах да, ещё я озаботил Алистера поиском эльфиек-певиц! И это было даже важнее первого пункта! Ибо плеера нет и не предвидится, причём не только в ближайшее время, но и вообще! А я так жить отказываюсь! Так что идея воспользоваться своим положением средневекового самодура, сатрапа и тирана с тем, чтобы найти кого-то, кто будет услаждать мой слух долгими военными вечерами, было логичным шагом! И да, это логика и рационализЬм, а не тяжёлая форма психического расстройства! Надеюсь...
  
  Но вообще, всё это, конечно, было откровенным хулиганством, которым я просто сбрасывал напряжение. Естественно, я понимал, что для того же родового замка потребуется толпа слуг, заменять которых одними модельными красотками — идиотизм, да и сами эти красотки, пусть и эльфийки, были мне нужны... Не особо сильно, говоря откровенно. Я, само собой, от них не откажусь, но в данный момент куда больше меня радовали эмоции Алистера от таких «героических задач», ну и предвкушение эмоций Солоны с Хоуками, когда они увидят результат. В общем, хулиганство, чистое, натуральное хулиганство.
  
  Но вернёмся к городку. Рэдклиф встретил нас баррикадами, уставшими, отчаявшимися людьми и ароматом безнадёжности.
  
  -Сдаётся мне, у них и помимо Мора проблем хватает, - поиграл я в Кэпа.
  
  -Что тут произошло? – Алистер переводил растерянный взгляд с баррикады на вооружённых кто чем людей за ней. – Сэр Генрик?
  
  -Не знаю, парень, - рыцарь был мрачен, - когда мы отсюда уезжали, всё было в порядке.
  
  -Что-то странное словно витает в воздухе… Не нравится мне всё это, - поделилась мыслями Бетани, ехавшие рядом с ней волшебницы кивнули.
  
  -Эй, за баррикадами, что у вас происходит? – крикнул сэр Кристиан.
  
  -Мертвецы поднялись из могил, ваша милость, - через некоторое время отозвались оттуда. - Каждую ночь они спускаются в город из замка.
  
  -Ч-чего? – сэр Доннел от удивления открыл рот. - Ты что мелешь? Где банн Тэган?
  
  -Его милость руководит обороной из церкви, - вновь откликнулся кто-то из-за баррикады.
  
  -Так, мы идём в церковь, а вы – разбирайте баррикаду и впустите моих людей и беженцев. На живых мертвецов мы точно не похожи.
  
  -Не велено! – отозвались оттуда.
  
  -Ладно, пустите меня с телохранителями в церковь, я договорюсь с банном, - подавив в себе желание разметать баррикаду или дать команду Солоне с Мариан таки испытать конструкты огненных шаров на этом хлипком препятствии, обратился я к засевшим там мужикам.
  
  -Эм… ну, наверное, это можно, - и нам бросили несколько верёвочных лестниц. Логично, не разбирать же завал ради пары человек.
  
  А подниматься как раз «парой человек» и пришлось – немного подумав, своих ведьм я решил оставить вместе с отрядом. Магов в них не распознает только конченый идиот, а отношение к магам тут весьма специфическое, и вряд ли толпа нежити добавила господам и дамам ополченцам положительного заряда в отношениях. А так, переберись они с нами небольшим отрядом да на ту сторону к толпе злых людей… Как бы чего не вышло. Оно мне надо – лишние разборки (и трупы) на пустом месте? Оно мне не надо! С рыцарями ситуация противоположная — они действующие командиры и должны контролировать всю ту ораву народа, которую мы привели к Рэдклифу. Офицеров у меня мало, работы же у них дохрена и больше, одно только приведение в порядок походной колонны после марша чего стоит. Отрывать же кого-то от этих дел, ради сомнительной пользы его присутствия на переговорах банально глупо. Был ещё Карвер, официально ставший моим оруженосцем — парень он был смышлёный, мечом махал тоже весьма прилично, а благородное происхождение позволяло рассчитывать на шпоры в относительно короткие сроки… Да и от своих «любимых сестрёнок» таким манёвром он смог отбиться, чему был несказанно рад, хе-хе. Но сейчас он как раз руководил арьергардом, а если точнее — то движением обоза, что традиционно норовил отстать от армии на ровном месте, иными словами был далеко и при деле. А вот Алисетр, и без того выполнявший обязанности моего адъютанта, то есть не имел на шее вверенного армейского подразделения, за которое нужно отвечать, вполне тянул на моего телохранителя и просто статусного сопровождающего. Благо в полном доспехе смотрелся весьма представительно, в то время как сам я вышагивал в лёгкой кожанке и кажущемся для меня таким привычным «назгульем» балахоне, пусть сейчас капюшон и не был накинут. Что? Где взял? Да так, просто «вытащил из походного мешка», а что и откуда – всем было как-то пофиг, хотя народ по первости немного и косился на необычный крой, но не более.
  
  Что же касается наших «гостеприимных» хозяев, то тут я впал в некоторый ступор. За баррикадой были именно ополченцы. То есть, по сути, крестьяне, на которых напялили какую-никакую броню, дали в зубы оружие и, в лучшем случае, показали парочку простейших ударов. Да большая их часть мечи держала словно дубины! Да что там говорить, нам, после того, как мы преодолели баррикаду, просто указали, куда идти, и… всё. Сопровождающие? Конвой? Тупо эскорт или хотя бы наблюдатели? Не, не слышал. Насяльника вооон тама, а мы тута пока побудем, пообсуждаем «хто енто вообще такой припёрся», а также потолкуем о лицах и фигурках ваших ведьм… м-да.
  
  -Сколько, ты говоришь, было войск у эрла Эамона? – я повернулся к Алистеру, что был неприятно удивлён едва ли не сильнее, чем я, и, в отличие от меня, лицо держать не умел.
  
  -Тысяча солдат и рыцарей… но это… это – явно не солдаты.
  
  -Верно. И мне бы очень хотелось узнать, куда делись все нормальные войска.
  
  -Мне тоже… - задумчиво ответил Алистер, а потом, немного помявшись, решил кое-что мне рассказать.
  
  -Айдан, помнишь, я говорил, что меня воспитывал эрл Эамон?
  
  -Да, было такое, - киваю.
  
  -Ну так вот, делал это он не просто так. Понимаешь, на самом деле я… как бы это сказать…
  
  -Сын Мэрика? – спокойно вопрошаю.
  
  -Что? Как? Ты знал? Откуда? – бедный храмовник аж с шага сбился.
  
  -Друг мой, на самом деле твой секрет – не такой уж большой секрет. Брайс Кусланд воевал плечом к плечу с твоим отцом, они вместе сражались, вместе гуляли… вместе ходили по девкам, уж извини. Они были добрыми друзьями с Мэриком, так что о том, что у короля есть незаконнорожденный сын, тейрн знал. А я узнал, покопавшись в его бумагах после того, как разобрался с людьми Хоу. Разумеется, там не были указаны имена, но достаточно посмотреть на твою рожу, чтобы обнаружить сильное сходство с Кайланом, да и некоторые интересные совпадения имели место. Ну а уж то, что ты начал этот разговор, и вовсе упоминать не стоит, - между прочим, всё чистая правда — и бумаги я видел, и с мордой лица у него всё в порядке, ну а то, что и так я об этом знал... Ну, право слово, кому нужны эти частности?
  
  -И… как ты к этому относишься?
  
  -Ну, мне, откровенно говоря, плевать, – пожимаю плечами. - Я оцениваю людей по их деяниям. То, что я назначил тебя своим помощником и телохранителем, наверное, говорит о моём доверии.
  
  -Я… эм… даже не знаю, что сказать. Спасибо, Айдан, я ценю твоё доверие и дружбу.
  
  -Ага, к тому же ты всё ещё должен мне эльфийских танцовщиц… Твоё Высочество, - я ухмыльнулся.
  
  -Что ты так упёрся в этих танцовщиц? Их не так-то просто найти, знаешь ли! Вот служанок, поварих, уборщиц – пожалуйста, но стоит мне хоть кого-то из них спросить, умеют ли они танцевать или петь – как всё, ступор! – взвыл Страж.
  
  -Ничего, я в тебя верю! Главное – продолжай искать. Кстати, раз уж мы коснулись вопроса тайн, больше ты ничего не скрываешь? - и не забыть на него так подозрительно зыркнуть.
  
  -Только нечестивую страсть, - я напрягся и на всякий случай отодвинулся от парня подальше, мало ли, - к острым сырам и небольшую одержимость собственной шевелюрой, - фух, ложная тревога.
  
  -Да-а-а… Сыр – это святое, как завещал дядюшка Шео.
  
  -Эм, кто?
  
  -Так, одна выдающаяся историческая личность. Неважно, - съехал я с темы.
  
  -Ладно… - воин призадумался, и пару минут мы прошли в тишине. – Ты сказал про какие-то «интересные совпадения», не расскажешь подробнее? – как бы невзначай поинтересовался храмовник. О, он таки обратил внимание на эту мою «оговорку», которую я совершенно случайно выделил голосом.
  
  -Могу, но это только мои домыслы… И тебе они очень сильно не понравятся.
  
  -И всё-таки…
  
  -Ладно, начнём с этой истории с твоим обучением на Храмовника. Насколько я знаю, знати среди воинов церкви не так чтобы много. Ферелден – это всё-таки далеко не Орлей с его набожностью и резиденцией Верховной Жрицы впридачу. Куда логичнее тебя было бы отдать в обучение рыцарю, а потом присвоить шпоры. Вот только вместо этого тебя отправили в монастырь. Я бы ещё понял, постриги тебя при этом в монахи, но храмовник? Когда это произошло? – спросил я озадаченного бастарда, и он не подвёл, ответив в точности так, как я его и подводил.
  
  -Через несколько месяцев после женитьбы эрла на… - Алистер аж остановился, - …орлесианке… поднялся большой скандал.
  
  -Вот первое совпадение, пусть и косвенное. Но! Перейдём к главному отличию. Какая основная разница между монахом и храмовником? Кроме того, что один песнопевец, а другой воин?
  
  -Лириум, - после недолгого размышления ответил бывший церковник. - Все храмовники плотно сидят на лириуме – без него нельзя пробудить способности, а для их быстрого роста, закрепления и усиления его нужно принимать постоянно, - далее воин помрачнел и набычился, - что очень быстро вызывает зависимость, а при долгом применении лишает памяти и здравости рассудка.
  
  -А единственный официальный поставщик лириума – это церковь. И теперь мы переходим к самой неприятной части.
  
  -Я уже догадываюсь, к чему ты клонишь. Кто-то из иерархов знал, да?
  
  -Не только иерархов. Дункан не стал бы устраивать скандал со столь могущественной организацией из-за обычного храмовника.
  
  -Нет… он просто… просто пожалел меня!
  
  -Алистер, он хладнокровно зарезал мужчину, у которого дома остались жена и ребёнок, просто потому, что этот мужчина отказался «глупо» рисковать собой на Посвящении. Вспомни Кодекс.
  
  -Победа в войне. Бдительность в мире. Жертвенность в смерти, - на автомате выдал храмовник.
  
  -Всё для победы. Ссориться с Церковью Света ради простого храмовника никто не будет. А вот ради королевского сына, пусть и внебрачного...
  
  -Но зачем? Не понимаю… Я могу ещё понять, зачем меня сослали в монастырь – какой-никакой, но угрозой власти Кайлана я был, но стражам это зачем?
  
  -Во время Мора может случиться всякое... Да и в любое другое время тоже. И иметь под рукой человека, способного претендовать на трон Ферелдена, много лучше, чем не иметь его. Напомню, Дункан и в меня вцепился, узнав, что я – сын тейрна Кусланда.
  
  -Претендовать на трон? Я? Но я же всего лишь бастард! Какой из меня Наследник Престола? На трон должен взойти эрл Эамон! Он дядя Кайлана!
  
  -Начнём с того, что Кайлан, уж извини, успел себя зарекомендовать не самым умным и состоятельным королём. Широким массам это неизвестно, но почти все государственные дела он спихнул на жену и тестя, сам регулярно отмечаясь только весьма спорными поступками, вроде странных реверансов в сторону Орлея, которые ну никак не приходились по душе старой аристократии, вытянувшей на своём горбу освободительную войну с тем самым Орлеем. Добавь сюда то, что у королевской четы за несколько лет брака так и не появилось детей, а ведь бесплодной может быть отнюдь не только королева. Не веришь? А между прочим ни про каких бастардов Кайлана никто ничего не слышал. Это, конечно, не доказательство, но хороший повод задуматься. Так что поверь, при ряде условий, шансы претендовать на трон у тебя были и без всякого Мора, а уж суровые времена и вовсе требуют суровых решений. Что касается Эамона, то он уже немолод, его брак с орлесианской дворянкой многим пришёлся не по вкусу, а сейчас он ещё и болен.
  
  -Тогда ты! Ты целый тейрн, тебя признали войска! Хочешь, я сейчас отрекусь от всех прав в твою пользу?! – по всей видимости, Алистер ОЧЕНЬ не хотел становиться королем. Сама мысль об этом пугала его до дрожи.
  
  -И тащить всё это дерьмо на себе?! - я изобразил, что ужаснулся перспективы. Нельзя же просто так взять и признаться, что это и есть одна из моих целей? - Да я лучше в Дикие Земли сбегу! К Морриган и Флемет!
  
  -Кхе???
  
  -Хм, ну да, тут я погорячился. Ладно, это точно вопрос не ближайшего будущего, давай лучше сосредоточимся на текущих задачах, - закруглил я разговор. – Да и церковь уже в зоне видимости.
  
  -Ладно, - вздохнул парень, - так далеко лучше действительно не заглядывать.
  
  «Церковь» на деле оказалась довольно большим и помпезным храмом. Правда, несмотря на всю свою помпезность, кладка была мощной, окна-бойницы – узкими и удобными для стрелков, а ворота не каждый таран возьмёт. В общем, как говорил один суровый хоббит «стиль – поздний Ампир с элементами Готики». Разумеется, у церкви нас уже ждали. Этакая смесь почётного караула с реальной стражей. Что ж, лучше поздно, чем никогда. Но вообще организатору всей этой, с позволения сказать, «обороны» нужно оторвать голову. Ладно то, что сиволапые ополченцы несколько часов к ряду спокойно пялились на пыльное облачко, создаваемое армией, что к ним движется, может, приняли за кочующее стадо баранов-августов или ещё какую живность, что с крестьян взять? Но неужели на всю деревню не набралось хотя бы десятка человек, способных понять, что есть что, и сообразить доложить по этому поводу кому нужно? А вдруг их сейчас сходу штурмовать начнут? Где сигнал тревоги? Где вояки в состоянии готовности или хотя бы отвешивающие ополченцам пинки ветераны? Одним словом, всё грустно. Хорошо хоть при нашем прибытии они всё-таки кого-то послали и подготовили «эскорт», а то было бы уж совсем по принципу «входи кто хочешь, бери что хочешь». Сами воины, правда, в трепет не вгоняли, но хоть что-то. Кивнув «стражам», мы вошли в храм.
  
  В обители Создателя устроили лагерь беженцев и командную ставку одновременно. Как по мне – ход весьма сомнительный. Те, кто принимает решения, должны быть полностью сосредоточены на своей задаче, а не отвлекаться на постоянные завывания монашек, объединившихся с крестьянскими мамашами, непригодными для ополчения, и испуганными детьми.
  
  Да, вроде бы я не упоминал, в Ферелдене царили полные равноправие и толерантность. В том смысле, что на женщину-воина никто косо не смотрел, но и, случись чего, живот ей вспарывали ровно так же, как и мужику, так что равноправие было именно равноправием со всеми вытекающими, вроде приёма крестьянок в ополчение, а не тем, что так жаждут увидеть феминистки в более «развитых» мирах.
  
  Руководил всем этим сборищем мужик между тридцатью и сорока годами. Рост — невысокий, телосложение — плотное, лицо, как и положено, благородное. Айдан краем глаза уже эту рожу на Собрании Земель видел. Пусть тогда парень был занят окучиванием очередной фрейлины, а не политикой, но я выцепить лик банна Тегана из воспоминаний смог. Брат эрла Эамона как раз закончил выслушивать доклад от пожилого воина в сильверитовой кольчуге. Скорее всего, как раз докладывает о нас. М-да, за оперативность ставим кол, тут без вариантов. Воин откланялся и ушёл, а вот банн остался.
  
  -Приветствую вас, банн, - начинаю диалог.
  
  -Хм? Добрый день, господа. Вы прибыли с тем войском? Неужели кто-то откликнулся на наши просьбы о помощи?
  
  -Просьбы? – не понял королевский бастард.
  
  -Разве вы прибыли сюда не для помощи в нашей беде с лезущими из замка монстрами? – в свою очередь удивился Теган.
  
  -Вообще-то мы пришли проведать эрла Эамона и понятия не имели, что у вас что-то стряслось. Кстати, а что именно у вас стряслось, и куда подевались нормальные войска? От ополченцев в городке, прямо скажем, толку немного, - задал вполне логичные вопросы я.
  
  -Тогда сожалею, господа, - покачал головой банн, - вряд ли вам удастся встретиться с эрлом – он остался в замке… из которого каждую ночь и до самого рассвета лезут эти проклятые твари! Хм… Ваши лица мне кажутся смутно знакомыми, мы раньше нигде не встречались?
  
  -Несколько раз пересекались на Собрании Земель. Я – Айдан Кусланд.
  
  -Сын Брайса? Рад снова вас видеть, милорд. До меня доходили жуткие и противоречивые слухи о том, что случилось в Хайевере. Говорят, там тоже какие-то твари полезли из замка и устроили ужас?
  
  -Нет, всё было несколько иначе, - мягко улыбнулась «тварь, что устроила ужас».
  
  -Хм… Но ваше лицо тоже мне кажется знакомым, сэр рыцарь, - повернулся Теган к храмовнику.
  
  -Ну, банн Теган, - хмыкнул Алистер, - когда мы в последний раз виделись, я был куда моложе, жутко зол, да ещё и в грязи вывалялся.
  
  -Злой грязнуля? – слегка загрузился дворянин, но очень быстро сложил два и два. – Алистер?! Ты всё-таки выжил при Остагаре?! Вот это действительно радостная новость.
  
  -Да, живой. Хотя если тейрн Логейн меня найдёт, то это может измениться, - вздохнул парень, явно проникнувшись моими словами о том, кто заведует государственными делами в стране и сделав логичный вывод, что скороспелый кандидат на трон им будет не нужен.
  
  -Да уж, Логейн пытается убедить нас, что во всём виноваты Стражи. И во многом другом.
  
  -Например? – мне стало любопытно. В том, что какой-то из отрядов гонцов Мак-Тира доберётся до Рэдклифа раньше нас я почти не сомневался.
  
  -Хм, например, в том, что он организованно отступил, чтобы спасти своё войско, а Кайлан полез на рожон ради славы, - забавно, ведь на самом деле всё примерно так и было. Вопрос лишь в акцентах.
  
  -Интересная точка зрения, - я хмыкнул. Пожалуй, на месте Логейна я бы убеждал народ в том же самом.
  
  -Давайте вернёмся к нашему вопросу. Те твари, о которых вы рассказывали, – это Порождения Тьмы? – спросил Страж. У него что, рефлекс на слово «твари»? Нам же уже вроде говорили, что из замка лезет нежить, нет? Или он считает, что эти ребята меж собой могут договориться?
  
  -Хуже. Восставшие мертвецы. Они приходят в деревню каждую ночь и… убивают вот уже на протяжении нескольких дней. Пока что мы можем отбить натиск, но наши силы тают, - мужчина тяжело вздохнул. – Эрлесса, - тут он поморщился, - Изольда, пытаясь исцелить мужа при помощи Священного Праха Пророчицы Андрасте, отправила всех рыцарей и большую часть гарнизона на поиски. А меньшая осталась в замке, но сам замок закрыт, и сколько бы мы ни кричали под стенами, нам никто не отвечает, а по ночам из него лезет всякое… впрочем, я это уже упоминал. На данный момент в моём распоряжении только рыцари и воины, вернувшиеся из похода. Их очень немного, и сейчас они заняты наблюдением за проклятым замком и его окрестностями.
  
  -Отправлять почти всех воинов в преддверии Мора «туда, не знаю куда» искать мифический артефакт, что ищут уже добрую тысячу лет… Как-то это… странно, - банн понял, что я хотел произнести совсем другое слово, но сделал вид, что так и нужно.
  
  -Я не одобрял, что Изольда послала так много рыцарей, но я - человек практического склада, а она – истово верующая, - так, ещё одно андрастианство головного мозга... Это уже начинает раздражать.
  
  -А к магам вы обращаться не пробовали? Насколько я знаю, в Круге есть хорошие целители, а добраться до него из Рэдклифа – день по озеру или два дня по тракту.
  
  -Она – истово верующая, - совсем грустно ответил банн. На заднем плане грязно выругался Алистер.
  
  -Понятно. Полагаю, и этой ночью мертвецы попробуют напасть?
  
  -Да. С учётом того, что с каждым разом их становится всё больше, этой ночью можно ждать особо сильной атаки.
  
  -Мои люди могут помочь, но нам нужен отдых. Да и амуницию было бы неплохо подлатать.
  
  -Благодарю вас! Вы даже представить себе не можете, что это для меня значит, - обрадовался брат Эамона. – Я отдам распоряжения. Также я пришлю к вам сэра Перта – он как раз один из немногих рыцарей, вернувшихся из похода, и обороной командует в большей степени он. Моих знаний и умений, к сожалению, недостаточно.
  
  -Хорошо, для начала, было бы неплохо, чтобы мои войска пропустили в город.
  
  -Каллен, - подозвал управляющий какого-то парнишку, – сообщи Мердоку, что эти господа и их войска – наши союзники. Пусть оказывает им любую необходимую поддержку, - паренёк мухой метнулся на выход, а банн, видя мою приподнятую бровь, пояснил. – Мердок – это староста Рэдклифа, он же возглавляет ополчение.
  
  -Ясно. На этом, думаю, стоит закончить. До темноты предстоит ещё многое сделать.
  
  -Ещё раз благодарю вас. Если вам что-то понадобится, обращайтесь ко мне, Мердоку или сэру Перту.
  
  На этом мы раскланялись с банном и двинулись в обратный путь. На момент нашего прибытия к входу в городок ополченцы уже шустро разбирали баррикады.
  
  -А быстро они, - одобрительно покивал храмовник.
  
  -Жить захочешь – ещё не так раскорячишься. Думаю, толпа живых мертвецов является хорошим стимулом для повышения скорости и эффективности труда.
  
  -Что будем делать дальше? – спросил Алистер.
  
  -Нужно сообщить Лиандре, пусть запряжёт обозников и ополченцев из мастеровых. Походная кузня – далеко не самое лучшее, что может быть использовано для ремонта снаряжения. Да и с беженцами нужно что-то решать. Кстати, пока мы проходили, я тут заметил несколько грустных эльфийских девушек… а до вечера нам с тобой всё равно особо нечем будет заняться.
  
  -Ты опять? – взвыл воин. – Ладно-ладно, намёк понял.
  
  На этот раз нам не пришлось разбивать шатёр – в Рэдклифе хватало пустых домов – результат налётов мертвяков, я полагаю. Как бы то ни было, но мой штаб вполне смог устроиться в добротном двухэтажном домике. И обустроившись, мы углубились в изучение исконно русских вопросов, а именно – «кто виноват?» и «что делать?»
  
  -…вот такая вот ситуация, - закончил я вводную, - нормальных войск в Рэдклифе нет.
  
  -Кхм, - прокашлялся приглашённый на собрание рыцарь.
  
  -Нет, сэр Перт, пять рыцарей и пять десятков обученных солдат – это именно «войск нет», - возразил сэр Генрик. Пусть он и является рыцарем Эамона, но пока тот болен, предпочёл оставаться под моей командой, равно как и сэр Доннел.
  
  -М-да, дела. А что наши маги могут сказать по поводу оживших мертвецов? – включился в беседу сэр Кристиан. Девочки дружно переглянулись, и вперёд выступила Мариан.
  
  -Вообще, такого понятия как «оживший мертвец» не существует.
  
  -Стало быть, деревенских убивают придуманные ими ужасы? – опять Перт взбрыкнул. Мои-то воины уже слегка попривыкли и к волшебницам относятся с должным почтением, а вот этот деятель, провёдший слишком много в компании церковников, страдает излишними… заблуждениями.
  
  -Сэр Перт, я бы попросил вас быть повежливее с МОИМИ людьми. Иначе я буду вынужден выпроводить вас вон.
  
  -Простите, милорд Кусланд, - ну хоть субординацию в него вбили, и то хлеб.
  
  -Леди Хоук, пожалуйста, продолжайте, - киваю девушке.
  
  -Кхм... да, спасибо, - Мариан рефлекторно бросила взгляд на Карвера, «торжественно» изображающего деталь интерьера недалеко от меня. Как-никак для всех Хоуков (и Солоны) это было первое официальное мероприятие «международного уровня», потому слегка нервничали все. - Так вот, «живых мертвецов» не бывает. То, что видели крестьяне – это одержимые мелкими демонами трупы. Завеса в этом месте по какой-то причине сильно истончилась, и они смогли проникнуть в обычный мир из Тени.
  
  -И как их остановить? – задал вопрос сэр Кристиан, которому были малоинтересны эзотерические причины данного происшествия.
  
  -Если мы говорим о краткосрочной перспективе, то нужно просто разрушить тело. В идеале – разрубить на куски, раздавить или испепелить. Вот только потом это может доставить проблем куда больше, чем решит сейчас.
  
  -Что вы имеете в виду? – подобрался рыцарь.
  
  -Хм, как бы объяснить. Понимаете, демоны – это создания Тени, большинству из них требуется вместилище, чтобы оставаться в нашем мире. Проблема заключается в том, что разрушив такое вместилище, мы не уничтожаем самого демона. Он может попытаться найти другое, пока его не вернуло обратно в Тень. С учётом истончённой Завесы, времени у него будет предостаточно.
  
  -То есть нам нужно тщательно сжигать все тела? – спросил Алистер.
  
  -Это не решит проблему, - покачала головой волшебница. - В трупы вселяются самые простые и слабые демоны, но если они уже успели «порезвиться» в деревне, то им теперь вполне может хватить силы как анимировать прах сожжённых, так и какое-то время пребывать вообще в нематериальном состоянии. Или, что ещё хуже, вселиться во что-то более прочное, чем человеческое тело. Например, в латный доспех, - рыцарей дружно передёрнуло.
  
  -И как с таким бороться? Мечом нельзя разрубить нематериальную тварь! – сэр Перт был излишне патетичен, но вопрос был действительно резонным.
  
  -Ну, различные воинские оружейные техники могут нанести им вред. Ещё мы можем заговорить оружие воинов на урон огнём или льдом – это тоже поможет.
  
  -Зачаровать? Но разве это могут делать обычные маги? Я думал, что такое только для усмирённых, - потёр лоб сэр Генрик.
  
  -А я и не сказала «зачаровать», я сказала «заговорить» - это временные чары, что развеются, когда кончится вложенная в них сила, но на один бой заряда хватит. Правда, мы втроём вряд ли сможем заговорить больше полусотни клинков. Но не думаю, что нематериальных тварей будет много. Всё-таки демонам куда проще находиться во вместилище, чем поддерживать своё существование в нашем мире вливанием дополнительных сил.
  
  -Вы неплохо осведомлены о природе демонов, - прищурился Перт, тем самым заставив Карвера слегка дёрнуться. Едва уловимо, но я заметил.
  
  -У нас с сестрой был хороший учитель, мы много читали, - легонько огрызнулась колдунья, тоже не испытавшая тёплых чувств от «не прозвучавшего» обвинения.
  
  -А что по поводу решения проблемы как таковой, а не «на ближайший срок?» – прерываю назревающую перепалку.
  
  -Тут сложнее, - девушка куснула губу, подбирая слова. - Пока Завеса ослаблена, демоны так и будут лезть в наш мир. Нужно найти причину, вызвавшую подобное явление, и устранить её. Тогда слабое место «зарастёт» само собой, всё-таки у нас тут не полноценный разрыв, который затянуть под силу далеко не каждому Старшему Чародею. Но вот определить, что послужило причиной всех проблем, будет не так-то просто.
  
  -А твари приходят из замка… Значит, и причина, скорее всего, тоже там, - продолжил рассуждения Алистер.
  
  -Не обязательно, но искать лучше всего начинать оттуда, - согласилась Солона.
  
  -Вопрос лишь в том, как проникнуть в замок… - начал было Генрик.
  
  -Не вижу проблемы. У нас тут почти две тысячи лоботрясов, тринадцать сотен из которых – обученные воины. А наша цель – пустой и совершенно не обороняемый замок. С утра срубим тараны в ближайшем лесу и вежливо постучим в ворота, - пожимаю плечами и откидываюсь на спинку кресла, благо, как самая большая шишка в помещении, я правомочно занимал сей предмет мебели.
  
  В каноне вроде бы был какой-то подземный ход, вот только не то что армию, большой отряд по такому ходу замучаешься протаскивать, а малым отрядом лично мне не хотелось связываться с одержимым сынишкой эрла – если от местных заклинаний я чувствую себя странно, то что со мной будет при встрече с сильным демоном один на один – проверять не сильно хочется, но, жопой чую, придётся, не здесь, так в Круге магов.
  
  -Постойте, штурм замка – это очень опасный ход! - встрепенулся банн Теган. - Не забывайте, что там ещё эрл Эамон с супругой и их сыном! Неизвестно, что случилось с ними.
  
  -Дамы? – обратился я к нашим экспертам по мистике.
  
  -Когда имеешь дело с демонами, нельзя быть ни в чём уверенным. Они могут быть совершенно целы и невредимы. Могут быть давно убиты и сожраны, их могли превратить в безвольных кукол, исказить, - тут ушедшая в чисто научное перечисление проблем, связанных с демонами, девушка заметила начинающие бледнеть лица рыцарей Эамона и поспешила свернуть рассказ, - …в общем, с ними могло случиться что угодно.
  
  -М-да. Тем не менее, проблему всё равно решать нужно, иначе нас сожрут. Не этой ночью, так следующей. Хотя со штурмом действительно перебор – ломать укрепления, которым ещё сдерживать натиск тварей Мора – не лучшая идея.
  
  Вообще, лично для меня проникнуть в замок большого труда не составит. Хоть по стене забежать в лучших традициях Принца Персии, хоть проломить ворота в стиле Халка, благо после того, что я творил при Остагаре, «шифроваться» уже поздновато, а значит, стоит, наоборот, «возглавить» волну и повернуть её в нужное мне русло. В таком случае прогулка в стиле Принца будет как раз в тему.
  
  -Ну, - слегка помялся сэр Перт, - возможно, банн Теган сможет предложить вариант проникновения…
  
  -Можно послушать, но провести отряд через тайный ход – идея немногим лучшая, чем штурмовать в лоб.
  
  -Что? Как вы… - начал было рыцарь, но я его перебил.
  
  -Это очевидно. Любой уважающий себя замок имеет ход наружу… просто на всякий случай, вряд ли Рэдклиф – исключение. Также, согласно правилам архитектуры и здравого смысла, выход из этого хода будет располагаться либо в районе казематов, либо где-то в одной из маленьких и неудобных кладовых, опять же, ближе к нижним этажам замка – на тот случай, если ход обнаружат… ненужные личности. Вот только в девяти случаях из десяти по такому ходу большой отряд быстро не протащишь, а идти малой группой через весь захваченный демонами замок, от казематов до барбакана – самоубийство. И своих людей я на него не отряжу.
  
  -Но эрл Эамон… - вскочил храмовник.
  
  -Сядь, Алистер. Я не отказываюсь помочь эрлу, я говорю, что если сэр рыцарь хотел предложить нам воспользоваться тайным ходом, то это – плохой план, и нам нужен другой.
  
  -И он у тебя есть? – с надеждой спросил потенциальный «Его Величество».
  
  -Да, есть. Но для начала нам нужно пережить эту ночь. Сэр Перт, какие силы есть в деревне и что вы можете мне предложить помимо пяти десятков ветеранов?
  
  -Ещё у нас есть два храмовника, - ответил рыцарь. – По ополчению нас сможет просветить Мердок, - воин кивнул на «видавшего виды» мужика в старой кожаной броне и таком же старом шлеме, чем-то сильно смахивающем на коринфскую модель, года так пятисотого до нашей эры.
  
  -Ваши милости, – кивнул мужик, - мы располагаем тремя сотнями ополчения, из них – пара десятков ветеранов, типа меня, полсотни мужиков и баб из кузнечной слободы, что тоже знают, с какой стороны за топор браться, да три десятка нормальных стрелков, набранных из охотников. Остальные – простые крестьяне, которым оружие в руки дали меньше недели назад.
  
  -№%№%(*! – высказал общее мнение сэр Кристиан.
  
  -М-да, что-то маловато нормальных вояк.
  
  -Было больше, - мрачно ответил староста (или всё-таки мэр?), - но мертвецы лезут далеко не первую ночь, и ветераны и наиболее крепкие ополченцы всегда встречают их первыми. Да и вокруг замка селились, в основном, крестьяне и, в некоторой степени, ремесленники. Охотники предпочитают заимки глубже во Внутренних Землях, большая часть ремесленников также не совсем недавно расселялась по всей территории эрлинга. Слободы стали образовываться у нас чуть ли не год назад.
  
  -Примерная численность противника? - поинтересовался Малик.
  
  -Прошлой ночью было сотни три. До этого – полторы. Этой… один Создатель знает. Может, четыре, а может, и все шесть, - ответил глава ополчения.
  
  -Хм, у нас тысяча триста обученных воинов, ещё полсотни из Рэдклифа, плюс ополчение. Не так уж и плохо, - приободрился сэр Доннел.
  
  -Вот только сколько из них переживёт эту ночь? – тихо спросила Солона.
  
  -Будем стараться, чтобы как можно больше. Мы же знаем, откуда приходят мертвецы, не так ли?
  
  -Да, ваша милость.
  
  -Прекрасно. Сэр Кристиан, у наших бойцов появилась первоочередная задача – копать от забора и до обеда, - на моё лицо вылезла ухмылка. – А Мердок пусть пока кликнет охотников – им предстоит вспомнить всё, что они только слышали об установке силков и ловушек. А заодно придумать что-нибудь новое, - запряг я народ.
  
  Разумеется, тут и без меня не идиоты сидели, а потому «минировали проходы» деревенские и так. Но несколько десятков охотников с помощниками – это всё-таки не то же самое, что полтысячи обозников, которым резко нашли дополнительную работу. Да и фантазия у деревенских была всё-таки не очень. Ну медвежьи капканы, ну волчьи. Сколько тех капканов у них есть? Несколько десятков. Даже банальную яму с кольями им было не осилить в сколько-нибудь значимых количествах – просто бы не успели. Но тут пришли мы с большим количеством рабочих рук и всякими «гнусными идеями», типа скрученной лозы с прицепленным к ней брёвнышком... В общем, ночью мертвякам будет очень весело.
  
  Жаль, нельзя было использовать кое-какие знания из прошлых миров – я бы просто не смог никак «залегендировать» их наличие. Если силу и скорость ещё можно списать на «прокачавшееся» в экстремальных ситуациях владение Ки и «благословение» (название нужного бога вставить на место прочерка), то вот знания химии и следствия из них так пропихнуть не получится. Лишние же вопросы мне не нужны, пока что. Эх, а как бы можно было разгуляться – перегнал способом Одда с небольшой помощью магов дерьмо в селитру, добавил немного маслица и пару «приправ» – и получил бы взрывчатку, как минимум, не уступающую старому доброму тротилу. А дальше отправил мертвяков на Луну. Эх, мечты-мечты. Ну да ладно, будем работать с тем, что есть…
  
  И вот наступила ночь. За десять часов, прошедших с момента нашего захода в городок, войска сумели окопаться весьма основательно – всё, что можно было отрыть и замаскировать, было отрыто и замаскировано, туда, куда можно было воткнуть капканы – было заминировано, кузнецы и подмастерья были выдернуты с работ и загнаны в кузни – править моему войску мечи и хотя бы наскоро латать кольчуги. Ну и ещё парочку сюрпризов я заготовил, сильно ограбив тех же кузнецов и заслужив репутацию слегка «поехавшего» типа среди жителей Рэдклифа. Ну да, какой нормальный человек затребует девяносто процентов каменного угля всех кузниц, а потом прикажет сотне ополченцев сидеть и перемалывать его в пыль, после чего расфасовывать в очень хлипкие мешочки?
  
  -Идут! – крикнул часовой, и приготовившиеся к бою солдаты заняли места на баррикадах. Я вгляделся в темноту, освещенную лишь лёгкими отсветами магических светильников, также наскоро зачарованных нашими дамами и развешанными по округе городка.
  
  Действительно идут – вереница одержимых демонами тел мерно брела в нашем направлении. Наверное, для обычного человеческого глаза они казались едва различимыми тенями, я же отчётливо видел зажатое в руках оружие – от каких-то невнятных дубин и ржавых топоров до вполне приличного вида мечей. «Бронированы» демоны тоже были каждый во что горазд – от голого усохшего трупа до бодренького такого зомби в кольчуге, судя по блеску, возможно даже сильверитовой. И где он её откопал? Никак один из воинов, отправленных в «крестовый поход» этой идиоткой-эрлессой, таки «вернулся домой».
  
  -Милорд? – повернулся ко мне рыцарь-командир. – Вы уверены в своём замысле?
  
  -Да, сэр Кристиан, в крайнем случае, мы всё равно ничего не теряем.
  
  -Но лучники могли бы начать обстрел раньше…
  
  -Эти три десятка метров особой роли не сыграют. Да и обстрел трупам повредит не сильно – Мариан чётко сказала – серьёзно повредить вместилище, а пара-другая стрел, засевших в тушке, демона не заденут.
  
  -Как пожелаете. Но всё-таки, зачем вам понадобилось перемалывать уголь? – рыцарю было интересно.
  
  -Когда-то я наблюдал за работой кузнеца, - пустился я в воспоминания, причём воспоминания именно Айдана. Правда, ему в своё время не хватило знаний и смекалки как-то использовать то, что он увидел, я же знал это и так. – И заметил, что если возжечь горн сразу же после того, как в него засыпали новую партию угля, пока он не успел ещё «улечься», пламя вспыхивает куда яростнее и быстрее.
  
  -Это так, милорд, но оно почти мгновенно гаснет, - покачал головой рыцарь, - да и толку от этого нет.
  
  -Верно. Но почему так происходит? Что заставляет огонь гореть ярче и жарче? Ответ очень прост – угольная пыль, что вздымается в воздух при насыпании. И что будет, если её в воздухе окажется действительно много?
  
  -Что? – спросил рыцарь, одновременно кося глазом в сторону волны нежити, уже успешно преодолевшей капканы и силки и сейчас плотно скопившейся перед ямой, куда угодили некоторые её представители.
  
   -Вот сейчас мы это и узнаем. Пращники! Предел! – команда – и восемь десятков ополченцев раскручивают над головой ремни, чтобы отправить полукилограммовые мешочки через баррикады. Сотня метров полёта – и вот подступающая орда начинает утопать в пыли. Проходит полминуты. – Минус двадцать! – даю поправку, и следующий залп ложится уже в восьмидесяти метрах от нас. Всё, ближе нельзя, иначе взрывной волной может задеть и наши войска. – Солона… вжарь им! Мариан, Бетани – ставьте барьер. Остальным залечь! – девушка послушно колдует простейшую огненную стрелу и отправляет в облачко. Температура воспламенения угольной пыли 750 – 850 градусов. Скорость взрывной волны 1000 м/сек. Самый сильный взрыв при концентрации 300 - 400 г/м3.
  
  Ночь озарилась яркой вспышкой, земля ощутимо дрогнула под ногами, а две трети наступающих демонов качественно раскидало по всей округе в весьма неаппетитном, но точно безопасном виде. Даже нематериальных тварей развоплотило. Оставшаяся треть была сильно искалечена кусками кирпичей, выбитых из дороги, и телами своих… хм… коллег.
  
  -Это что… была кунарийская взрывчатка? – прокричал сэр рыцарь, видимо, слегка оглохший.
  
  -Нет, всего лишь угольная пыль. Но подозреваю, что кунари в своих бомбах используют что-то такое же или приготовленное на её основе. Но сейчас не время и не место. Оставшееся оставляю на вас, рыцарь-командир.
  
  -Есть, милорд, - воин, смотрящий на меня как на икону, ударил кулаком в грудь и принялся раздавать команды, не забыв припрячь к войсковой операции и волшебниц. Да, сегодня девушкам предстоит наколдоваться на неделю вперёд. Я же остался «в ставке» и спокойно наблюдал за действиями опытного вояки – всё-таки мои навыки в управлении средневековым воинством, мягко говоря, никакие, и база Айдана мне не сильно поможет, так что будем строить рожу кирпичом, изображая отца-командира в сияющих доспехах, и учиться у командира настоящего и опытного.
  
  В ту ночь погибло всего пятеро воинов, да и то по собственной глупости – решили, что в эпицентре взрыва никто уцелеть не смог и расслабились, чем в свою очередь воспользовались одержимые трупы, пересидевшие огненную волну в яме, при этом умудрившись не напороться на колья. Было таких «везунчиков» всего трое, но порвали они этих горе-вояк моментально. Как бы то ни было, войска посчитали, что потерь нет, а мой авторитет успешно вышел на новый уровень, теперь я не только «великий воин», но и «гениальный стратег». Лестно, конечно, но до того, что вытворял на поле боя тот же Логейн (если верить хроникам), мне как до Луны. Впрочем, эта незаслуженная слава ещё сыграет свою роль в моих дальнейших планах, ну а пока – нужно загнать вымотавшихся девушек отдохнуть и идти разбираться с банном и излагать ему мой вариант захвата замка – взять его нужно до следующей ночи – угля на повторение трюка у нас тупо не осталось. Да и вряд ли демоны поведутся на подобное дважды.
  
  На следующее утро.
  -Итак, банн, вы всё-таки предлагаете использовать ход? – мы собрались на очередной военный совет, девушки-маги сонно зевали и потягивали отвары из трав.
  
  Поспать этой ночью у них вышло всего часа четыре, а до этого ещё и наколдовались до состояния истощения, вот Бетани и откопала в округе каких-то корешков и травок, позволяющих быстрее восстановиться. Да и вкус у отвара был весьма недурен. Снаружи народ открывал бочки с вином, чтобы помянуть погибших и отметить очередную прожитую ночь. Немного расслабиться воинам, пребывающим в стрессе ещё с Остагара, действительно бы не помешало, так что разрешение я дал, но предупредил, что тот, кто выпьет больше двух кружек, будет иметь дело со мной лично в учебном поединке. А потом с десятком плетей, когда очнётся. Монашка местная начала было возносить хвалу Создателю, но где-то треть моих воинов скривилась, да и остальные были не в восторге от упоминаний сей личности. Хех, тот фортель церковницы и её цепных пёсиков с волшебницами дорого обошёлся в плане приверженности к вере её «паствы». Мои ведьмочки уже успели завоевать некоторый авторитет и уважение в войсках, а вот от жриц Создателя воины ничего, кроме красивых слов, не видели. Да и слова эти… Из клира того же Лотеринга никто так и не решился пойти с армией, дабы поддерживать паству в час нужды и всё такое. Понять их, конечно, было не мудрено — любой человек постарался бы держаться подальше от ребят, что повесили его коллег и едва не сделали то же самое с ним самим, да и помимо Рэдклифа от Лотеринга можно было двинуться в противоположную сторону — на Денерим, так что выбор имелся. Другое дело, что их мотивы на конечный результат никак не влияют, и к настоящему моменту соревнование между словом и фаерболом решительно выигрывает фаербол. Надеюсь, когда мы встанем в Хайевере, процесс пойдёт быстрее, и та книжечка, которой Солона поделилась с «сестрёнками», а те, в свою очередь, с Лиандрой (напомню, взявшей на себя обязанности интенданта), пойдёт по рукам и простой солдатни и найдёт некоторый отклик своей простотой, практичностью и отсутствием откровенного лицемерия с двойными стандартами. Но вернёмся к комнате совещаний.
  
  -Да. Штурм может оказаться весьма опасным делом – неизвестно, какие твари охраняют замок, - подтвердил Теган.
  
  -И потому вы считаете, что послать небольшую группу будет куда эффективнее? Напомните мне, где выход из этого тайного хода?
  
  -В тюрьме замка, - ответил банн, мрачнея.
  
  -А тюрьма находится… - подбодрил его я.
  
  -В максимально отдалённой от механизма барбакана и покоев эрла точке, - стал он совсем грустным.
  
  -И в замке должна быть целая толпа демонов, а то и кого похуже, - добил я дворянина. - Если вы хотите слать своих людей на убой, то пожалуйста. Но я не для того выводил войска из Остагара, чтобы пускать их под нож в Рэдклифе.
  
  -Но нужно же что-то делать! Сейчас, когда столько тварей лишились тел… - начавшийся спор был прерван появлением нового действующего лица.
  
  -Теган, слава Создателю, ты жив! – вломилась к нам некая девица, хотя нет, уже женщина лет эдак двадцати пяти-тридцати. Но время пока что не тронуло её красоту, лицо было чистым и свежим. Хотя залёгшие под глазами тени свидетельствовали о некотором утомлении. Качественная и украшенная одежда говорила о высоком статусе гостьи, ну а также то, что воины Рэдклифа без вопросов пропустили её в ставку… Эх, нужно было выставлять своих бойцов, но те отдыхали после ночной битвы, а вкалывать я оставил тех, кого не жалко – воинов Эамона.
  
  -Какого Архидемона опять посторонних пропустили в ставку? Ну что за проходной двор?! – в ответ на мой крик души Солона булькнула смешком в кружку – да и остальные волшебницы заулыбались – подобное им доводилось видеть уже не раз за те дни нашего путешествия, прошедшие с Остагара.
  
  Карвер уже было дёрнулся наводить порядок, ибо, в отличие от своих сестёр, ничего смешного в перспективе бессрочного наряда, для себя лично, на рытьё выгребных ям не видел, но был на половине движения остановлен взволнованным голосом банна:
  
  -Это не посторонние! - Теган повернулся к новоприбывшей. - Изольда, ты жива! Каким чудом? Мы думали, что в замке никого не осталось! Что у вас там вообще произошло? – так это и есть та орлесианка? Хм, у Эамона неплохой вкус.
  
  -Нет времени объяснять! - хм, эта женщина как-то странно ощущалась. Не как маг, но и от обычных людей отличия были весьма существенные. Интересно, что это означает? С таким я ещё не сталкивался. - Я выскользнула из замка, как только увидела, что битва закончилась, но мне надо поскорее вернуться, и я хочу, чтобы ты вернулся вместе со мной, Теган. Один, - вот тут я выпал в осадок. У меня просто не хватало слов, чтобы описать состояние моего оху… удивления от подобной заявки.
  
  -Кха... кхе… тьфу, - Бетани, в этот момент делавшая глоток отвара, сейчас судорожно пыталась не утопиться в кружке, Солона, напротив, донести напиток до губ не успела и теперь раздосадованно смахивала капли с мантии — рука дрогнула — подобная заявка явно выбила из колеи не меня одного.
  
  -А ещё он может сразу зарезаться, чего мелочиться, - вставила свои пять копеек Мариан, от греха ставя свою кружку подальше на стол.
  
  -Маг, - с нескрываемым отвращением, смешанным с каплей страха (а вот его дамочка скрывала неплохо), отозвалась жена эрла Эамона.
  
  -Согласен с Мариан – даже конченому кретину очевидно, что это ловушка. И очень любопытен тот факт, что в эту ловушку пытается затащить эрлесса. Сэр Кристиан, Алистер и Карвер синхронно закивали, полностью одобряя мои слова.
  
  -Что? Я… Теган, кто этот человек? – рассеянный взгляд, слегка плывущий, подрагивающий голос, я бы сказал, что она под чем-то психотропным. Ну, или её заколдовали, если принимать во внимание реалии этого мира.
  
  -Алистер, с ней явно что-то не так. Выдай-ка Очищение, - отдал я команду своему «телохранителю», хотя… Если рассматривать парня в плане прикрытия от магии, то можно и без кавычек.
  
  Храмовник кивнул и, выставив вперед руку, выдал импульс странной, перекорёженной Ки, ощущаемой мной чем-то средним между нормальной внутренней энергией и тем нечто, что используют маги. Дамочка пошатнулась, словно получила хороший удар, «неправильность» стала несколько меньше, но до конца не исчезла, более того, её уровень стал постепенно нарастать, возвращаясь к прошлому значению.
  
  -Ох… что? Что случилось? Нет, Коннор!
  
  -Так, отвечайте быстро и по существу, - надавил я на ошарашенную даму. - Что творится в замке, почему вы пришли за Теганом и что хотели с ним сделать?
  
  -Я не понимаю… - она растерянно хлопала глазами.
  
  -Алистер, ещё раз! – парень, закусив губу, выдал ещё один «разряд».
  
  -Всё… - бывший храмовник пошатнулся, так, что Карверу пришлось поддержать его за предплечье, - больше не могу, - и опустился на ближайшую скамью, впрочем, его действия всё-таки дали эффект.
  
  -Изольда, нет времени объяснять, - ответил я ей её же словами. - Что. Творится. В. Замке? – медленно и раздельно задал вопрос.
  
  -Я… я не знаю. Сначала заболел Эамон, потом… потом кто-то… что-то… с Коннором стало что-то не то, этот маг с ним что-то сотворил! А потом мёртвые начали подниматься из могил. Мы посадили мага в тюрьму, но ничего не прекратилось! – бессвязно ответила женщина.
  
  -Маг? Откуда у нас взялся маг? – сказать, что Теган удивился, было бы сильным преуменьшением.
  
  -Я… нашла, Коннору нужна была помощь, нужно было научиться скрывать свой позор. Нельзя было обращаться в Круг, нужен был малефикар, - с каждым словом она говорила всё невнятнее. - Теган, пожалуйста, Коннор сошёл с ума! Он не хочет выходить из замка! Ты его дядя. Может быть, он послушает тебя, пожалуйста! – всё, воздействие прошло, и она заладила «забитую» в подкорку программу.
  
  -Помощь? От малефикара? – дамы и часть рыцарей изрядно загрузились.
  
  -Изольда, Коннор – маг? – задал я прямой вопрос.
  
  -Что? Нет! Нет-нет, мой мальчик не маг. Это приглашённый маг что-то с ним сделал, он выпустил зло, и теперь оно обитает в замке!
  
  -Понятно, - аккуратно вырубаю женщину, пережав пару точек на шее. - Что вы думаете по этому поводу, дамы?
  
  -Эй, что вы сделали с леди Изольдой? – всполошился банн.
  
  -Ничего, просто усыпил, дабы не шумела.
  
  -Зачем эрлессе нанимать мага, да ещё не входящего в Круг? Плюс эта оговорка о «скрытии позора». Сдаётся мне, что Коннор – тоже волшебник, - предложила Солона.
  
  -Не просто волшебник, - продолжила Бетани, - а очень юный волшебник, которого толком никто не может контролировать и у которого тяжело заболел отец. В таком состоянии он мог сотворить многое, даже прорвать Завесу.
  
  -Ну, тут ты хватила, сестра, - покачала головой Марин, - силы одного парнишки на такое не хватит. В Брессилиане – ещё возможно, но тут… Разве что ему кто-нибудь помог… с той стороны.
  
  -О чём вы? – спросил Алистер.
  
  -Видишь ли, может случиться так, что мальчик на пике эмоций ушёл слишком глубоко в Тень в поисках лекарства для отца. И мог там повстречать кого-то, кто с радостью согласился «помочь», - поведала Солона. - Необученный маг, отправившийся прогуляться в Тень вне Круга, где одержимого очень быстро зарубят храмовники – настоящий подарок для любого демона. Есть большая вероятность, что Коннор – уже не Коннор.
  
  -Его можно спасти? – сразу же спросил воспитанник Эамона.
  
  -Не знаем, - переглянувшись и немного пошушукавшись, ответили ведьмы. – Если честно, никогда не слышали об излечении от одержимости или об адекватных одержимых. Но нужно смотреть на месте, возможно, демон использует ребёнка всего лишь как медиума, тогда, при некоторой удаче, что-нибудь может и получиться.
  
  -И узнать у нас есть только один способ. Осталось решить всё тот же вопрос – как нам пройти в замок? Желательно незаметно и всем войском.
  
  -Я могу отвлечь внимание демона, - выступил вперед банн Теган. - Раз этой твари от меня что-то нужно настолько, что она даже Изольду «отпустила», то какое-то время она потратит на меня, а вы за это время сможете добраться до механизма и открыть ворота.
  
  -Весьма рискованно. В худшем случае демон, если что-то почует, убьёт вас всех.
  
  -Главное – это выживание эрла Эамона и людей Рэдклифа. Если для этого нужно пожертвовать мной, Изольдой или… или Коннором, быть посему, - упрямо поджал губы банн. М-да, а я думал, что он несколько трусоват, но сейчас, судя по его словам, а главное – эмоциям, яйца у него стальные.
  
  -Что ж, тогда будите Изольду и подождите в другой комнате. План проникновения мы будем обсуждать без вас… на всякий случай.
  
  -Хорошо. Если всё-таки решите воспользоваться потайным ходом, он начинается прямо в мельнице на холме, вход отпирается кольцом, - Теган снял со своего пальца массивный перстень и передал его мне. - Оно же и укажет точное место.
  
  -Ясно. Благодарю вас.
  
  -Да поможет вам Создатель, тейрн Кусланд. Для меня было честью познакомиться с вами, - попрощавшись, банн подхватил жену эрла и медленно вышел из помещения.
  
  -Хм… знаю, что вряд ли мне это поможет, но, милые дамы, не подскажете, как прикончить демона, при этом не повредив одержимому этим демоном человеку? – я повернулся к волшебницам, сосредоточенно обдумывающим поставленную перед ними задачу.
  
  
***
  
  Путём длительного мозгового штурма был выработан план, правда, допущений у этого плана было много. Всё-таки это не игра от ничего не смыслящих в магии писателей из технического мира, «словивших приход» о грядущих событиях в мире другом, а реальный мир. Итак, план подразумевал собой несколько вариантов развития событий. В первом, самом простом случае, демон действительно использует ребенка в качестве своего медиума, а не сидит в теле. Выявить подобное очень просто – если у парнишки нету опухолей, щупалец, шипов, гнойников по всему телу и прочих «милых» анатомических деталей в лучших стилях закорапченных псайкеров, то всё не так уж страшно – при помощи храмовников временно блокируем связь с демоном, потом накачиваем Солону лириумом по брови и отправляем в Тень натягивать «глаз на жопу» демону. Почему именно её? Экспертное мнение показало, что данная ведьма на сегодняшний момент пусть ненамного, но всё-таки превосходит своих сестёр, а по характеру «натягивать» ей будет сподручнее всего. К тому же какой-никакой, а опыт общения с тварями Тени в плане мордобития у неё уже был, Хоуки же этим похвастаться не могли. Конечно, был вариант, что мы нарвались на могущественную и опытную тварь, что могла влезть в тушку одержимого без «модернизации» организма под свои вкусы, но будь это так, городок под замком не пережил бы и первой ночи. Это был первый вариант, допускающий два исхода. В первом случае Солона благополучно избивает демона, и тот смывается куда подальше, и на этом всё кончается, все счастливы. Во втором – смываться приходится девушке, и вот тогда у нас уже возникает проблема, решений у которой два: Усмирение – почти полное отсечение от Тени, превращающее Коннора в биоробота класса «болванчик обыкновенный», или… Уничтожение сосуда демона, гарантированно избавляющее нас от проблем с одержимым, но добавляющее проблем социально-политических, а если этот демон ещё и Эамона «держал»… Логейн в лепёшку расшибётся, но изобразит что-то вроде «злобный дезертир-страж, предавший Короля, убил законного наследника трона вместе с его семьёй». В общем, очень серьёзный удар по моим притязаниям уместить свою пятую точку на Денеримский трон.
  
  Второй вариант всё того же плана подразумевал, что тварь таки уже сожрала паренька и заняла его тело (тот самый случай с щупальцами, шипами и Хаос знает чем ещё), тут уже вариант один, но у нас будет толпа свидетелей, что Коннор был уже совсем не Коннором. Демона убиваем, Эамон отчаливает следом, Изольду… скорее всего, за такое казнят, а новым эрлом станет банн Теган, как следующий в очереди на сей славный титул. Кстати, я бы не сказал, что это такой уж плохой вариант, не будь одержимый ребёнком, я бы, пожалуй, даже его и разыграл, при необходимости слегка «оказав помощь» демону – возни меньше, риска для моей дорогой Солоны нет, а склонить к нужному для меня решению Тегана, наблюдавшего, как я вытаскиваю из задницы город его брата, будет куда проще и легче, чем ездить по мозгам зубру, прошедшему войну с Орлеем, причём, насколько помнил Айдан, не только и не столько в роли генерала регулярных войск, сколько в должности партизана, организовавшего «восстание народных масс», проблемы с логистикой, снабжением и прочие радости «оккупантам», и который о подвигах господина тейрна (точнее, наследника тейрна, если быть совсем точным) только слышал, пусть и со слов родного брата. Но изменять своим принципам я не собирался, глупость, возможно, но при всей моей наросшей циничности и желчности я с каким-то маниакальным упорством продолжал цепляться за остатки того, что можно было бы назвать «жалостью» и «человечностью». Всё-таки одно дело - хладнокровно строить планы, рассчитывая на гибель королевской армии в ходе битвы, и совсем другое - убивать ребёнка, которому ты вполне мог попытаться помочь, ничего при этом не потеряв. В конце концов, в армии находятся взрослые вооружённые мужчины, которые знают, куда и зачем идут, прекрасно отдавая себе отчёт в том, что могут умереть, но готовые на это пойти ради общей победы, а ребёнок — это ребёнок, которого будешь убивать ты, а не некие твари, от которых, говоря на чистоту, у любого из тех же солдат армии был шанс хотя бы трусливо сбежать, вовремя дезертировав. В общем, не знаю зачем, возможно – чтобы, как-то заглянув в зеркало, не скривиться от отвращения… Но я таков, каков есть, а прагматичная выгода… Да ну её к чёрту!
  
  Некоторое время спустя.
  -Ну ладно, и как ты собираешься проникнуть в замок? – мы с Алистером и Карвером стояли во главе передового отряда в пару сотен ветеранов, усиленного всеми рыцарями Рэдклифа, храмовниками и доблестными ведьмами. Банн Теган благополучно вошёл в распахнувшиеся перед ним ворота вместе с Изольдой, после чего вниз упала стальная решётка, отсекая внутренний двор от окружающего мира. Ну, хорошо хоть навесной мост не подняли и ворота не захлопнули, а то было бы совсем грустно.
  
  -Есть много разных способов, но точно не через подземный ход. Ждите тут, - я выдвинулся было вперёд, но…
  
  -Это чего ты задумал? – Солона подозрительно на меня воззрилась. Рядом с ней встали её сестры и так же подозрительно меня изучали.
  
  -Не волнуйся, мамочка, я уже большой мальчик и знаю, что делаю, - каюсь, не удержался, но эти её периодические порывы как-то обо мне позаботиться смотрятся довольно мило. О, как смутилась-то, да и мужики, тихонько ржущие на заднем плане, только добавляют накала.
  
  -Грр, - ну вот, надулась.
  
  -Но спасибо за заботу, я ценю это, - легонько (чтобы не сделать больно о доспех) приобнимаю девушку положив руки ей на плечи. О, какие сразу пошли реакции, смущение от Солоны, смешанное с каплей удовольствия, приправленного толикой злорадства, и пара убийственных взглядов от сестёр. О-ла-ла, кажись, вечером будут интересные разборки. А мне самое время сматываться, старые добрые заброшенные замки, заселённые демонами, куда как безопаснее для здоровья, чем три выбитые из колеи ведьмы. – Ну, я пошёл, – рывок на пару сотен метров к стене. Боевой режим. Рассчитать траекторию.
  
  Вид со стороны.
  Молодой тейрн, облачённый в сверкающие вулканическим золотом доспехи и странного кроя чёрный плащ, неведомо где и как им добытый, и вооружённый непривычным для тех, кто знал его предпочтения, двуручным мечом, на высокой скорости подскочил к стене, а потом, прыгнув, побежал по ней вверх! Три метра – и он буквально вбивает руку в едва заметную трещину, новый рывок – и ещё два метра пройдено, а в многострадальную трещину уже вбивается его нога. То ли рывок, то ли отскок вправо, и, видимо, нащупав ещё какую-то опору, человек-армия поднимается ещё на два метра… В таком духе на преодоление пятнадцатиметровой стены у него ушло что-то порядка десяти секунд.
  
  -Л-ловко, - сэр Перт невидящим взором смотрел в место, где скрылась фигура в плаще. В голове почему-то крутились мысли об ассасинах Дома Отдохновения и Антиванских Воронов. Поговаривали, что некоторые из них тоже умели гулять по стенам, как по ровному полю, но откуда, Создатель вразуми, такими навыками обладает Кусланд? И какая сила должна быть в пальцах человека, чтобы так легко забрасывать вверх тело в полных латах?!
  
  В самом замке.
  Взобравшись на стену, я поспешил спуститься чуть ниже – мне нужна была неприметная дверца, ведущая в комнату с управлением механизмом решётки. Организовано, кстати, всё было весьма грамотно. Вход в комнату находился посредине высоты стены — одинаково неудобно для желающего открыть решетку как сверху, так и снизу. Более того, механизм поднятия представлял собой два «барабана» с цепями, пропущенными через систему подвижных и неподвижных блоков, которая и тянула тяжелую решётку вверх по принципам лебёдки. Всё классно, вот только каждый барабан располагался в своей комнате – один в левой «башне», другой, соответственно, в правой, и чтобы открыть решётку, нужно было крутить оба барабана одновременно. Всё кажется довольно сложным, но подобное исполнение серьёзно усложняло жизнь потенциальным диверсантам, ведь им нужно было бы устранить охрану в обеих комнатах, причём так, чтобы тревога не поднялась, а ведь проходы к ним тоже не рядом друг с другом находятся. А вот стопор, не дающий решётке опуститься, был всего один и прекрасно выбивался как из правой, так и из левой комнаты. Другими словами, чтобы резко опустить решётку, вполне достаточно одного хлипкого паренька, способного дотянуться до «кнопочки», а вот поднять сию конструкцию можно было только вдвоём, причём эти двое должны быть весьма сильны. В одиночку же это было сделать вообще нереально – с одного барабана систему блоков переклинит, и поднимать придётся прямым усилием, что невозможно, если ты не огр… или злобный тентаклиевый монстр из космоса, к тому же заранее поинтересовавшийся устройством запирающего механизма.
  
  -Цыпа-цыпа-цыпа… - нет, я не помешался, просто раз решётку кто-то перед банном поднял, а потом и опустил, значит, этот «кто-то» должен быть неподалёку – сам банн прошёл тут меньше десяти минут назад.
  
  Конечно, демоны могли и в сам механизм вселиться, но вряд ли – они лезут из Тени побродить по миру, а это довольно трудно сделать, будучи «одержимым барабаном». И точно – из обеих башенок повалили «дорогие гости» - трупы солдат Рэдклифа, одержимые демонами. Двигались эти «гвардейцы» куда шустрее своих коллег из городка, да и снаряжение было получше – полноценные кольчуги на каждом, двое в кольчужно-пластинчатых доспехах, бахтерцах, а последним вышел, судя по всему, «начальник караула» в полных латах и сразу же запустил в меня какой-то гадостью с рук.
  
  -Хрррк, - поздоровалось оно из-под шлема.
  
  -И тебе не кашлять, - в этот момент я уже снёс голову одному простому зомби-солдату и вырвал руку «бахтерцоносцу». К сожалению, ни первое, ни второе особо не повлияло на активность сих несознательных граждан, и меня попытались зарубить. Угу, сразу вшестером, друг другу более мешая. Да, демоны, конечно, весьма шустро двигаются в натянутых телах, но вот ни навыков нормальных, ни даже «командной работы» тут не видно. «Командир» вновь швырнул в меня непонятной, но однозначно неприятной дрянью, от которой я укрылся… просто схватив ближайшее тело за шею и выставив его на манер щита. Тело почти мгновенно превратилось в мерзко пахнущую коричневатую субстанцию и растеклось по плацу, оставив в моих руках совершенно неповреждённую кольчугу. Вот под ЭТО точно попадать не нужно. Школа «Энтропии», если не ошибаюсь. Как бы то ни было, но демона-колдуна необходимо было остановить, и как можно быстрее – вдруг в горячке боя я не успею уклониться от такого подарка? Как-то не хочется выяснять, что будет с тушкой или мной-Симбой… А потому хватаю очередного зомби и, загораживаясь им на манер очередного щита, бегу к колдуну. Моя импровизированная защита ловит несколько ударов от остальных одержимых трупов и врезается в латника, а там уже я, выйдя на полноценное ускорение, принялся кромсать тело – удар двуручником по шее перерубает бармицу вместе с означенной шеей, а в следующее мгновение труп лишается рук и ног. Тело затихло, а я смог быстро и безопасно порубить в салат остальных. Итого, на весь бой тридцать секунд. Долго и время поджимает, главный демон не мог не заметить, что его марионетки (ну или подчинённые, кто там они ему?) перестали функционировать, а значит, новая партия мяса уже не за горами, а то и сам может заглянуть на огонёк. Не хочу в одиночку сталкиваться с существом, чьи подчинённые способны тело крепкого здорового мужика превратить в воняющую лужу перегноя за пару секунд.
  
  Добегаю до одной из комнат и начинаю крутить барабан – перекошенный механизм начинает «визжать», но ворота поднимаются. Хм, надеюсь, сэрам рыцарям хватит такого сигнала к выступлению? Ну а я пока слегка переведу дух и переварю порцию адреналина, мням.
  
  
***
  
  -А вы не торопились, - поприветствовал я входящих воинов и магов.
  
  -И почему у меня жесточайшее чувство дежавю? – задал риторический вопрос Алистер под понимающий вздох Солоны.
  
  -Как вам удалось поднять решётку? - от переизбытка впечатлений Карвер даже изменил своей обычной (вернее, положенной оруженосцу по статусу) молчаливости.
  
  -Немного уже ставшей обыденной злости и много усиливающих техник, - спрыгиваю с площадки у «комнаты управления». Ага, в полных латах и на несколько метров вниз. Знаю, что это жуткое позёрство, но ничего не могу с собой поделать.
  
  -Угу, - Алистер, криво усмехаясь, положил руку на плечо ошалевшему Хоуку, - мы так и подумали.
  
  -Простите, милорд, - сэр Перт стоически удерживал на лице ровное выражение, подавая пример «подрастающему поколению», - но у нас мало времени.
  
  -Вы правы, пойдёмте. Пусть ваши люди рассредоточатся по внутреннему двору и первым залам донжона. Меньше чем пятёркой не ходить. В случае столкновения с нежитью или другими тварями – отступать и соединяться с крупными частями.
  
  -Будет исполнено, - кивнул рыцарь и поспешил отдать необходимые приказания.
  
  -Леди, что-нибудь ощущаете? – теперь настал черёд ведьм.
  
  -Да, завеса серьёзно истончилась, однако прорыва пока нет… Но… Предлагаю любой встречный труп рубить в салат независимо от его подвижности. Просто на всякий случай, - выдала свои рекомендации Мариан.
  
  -Сэр Малик, вы слышали. Исполняйте.
  
  -Слушаюсь, милорд...
  
  Предупреждение о трупах было своевременно – два десятка ну совершенно не подозрительных мертвецов в доспехах и с оружием живописно лежали в проходе, так и маня оставить их у себя в тылу. В конечном итоге, охотники и жертвы резко поменялись местами – суровые мужики (и несколько не менее суровых женщин) вооружились топорами, встали на исходную и оттяпали мертвецам руки быстрее, чем те сумели сообразить, к чему дело идёт, ну а потом добить не могущую толком подняться одержимую мертвечину было нетрудно. Итого, из потерь – один легкораненый, которому отрубленная голова умудрилась впиться в ягодицы. Пострадала у этого парня в основном гордость, да неделю ему лучше не садиться. О том, как на людях будет появляться Крам-в-жопу-укушенный, как его уже окрестили, я старался не думать – не время веселиться.
  
  К залу приёмов мы подошли минут через пятнадцать. Можно было бы и быстрее, но ещё сотня трупов уже не собиралась спокойно лежать, а планомерно разбрелась по замку и пыталась нас сожрать, устраивая налёты то с одного, то с другого направления, да и некоторые двери были заперты, забаррикадированы или вовсе заплавлены неизвестным способом. Вот тут-то наши обожаемые ведьмы и показали класс – два «каменных кулака» в предварительно промороженную «хваткой зимы» дверь надёжно выбивают любой запертый замок. Чтобы снести баррикаду, приходилось добавлять фаерболом, а потом вновь «хваткой» - от такой разницы температур крошился даже камень стен, чего уж говорить о простых завалах и двери, хоть и армированной. А вот «заплавленные» проходы становились реальным препятствием – магия действовала на них слабо, да и против чистой физики они держались на изумление хорошо, почти на одном уровне с дверью в родовую сокровищницу Кусландов. Словом, проще было пробить стену где-нибудь ещё. К счастью, подобных преград было всего ничего, и обойти их особого труда не составляло. Ещё мы умудрились найти одну выжившую. Девушка-служанка, лет семнадцати-девятнадцати, весьма миленькая, но очень напуганная. Каким чудом она смогла несколько дней оставаться незамеченной в захваченном демоном замке, не попасть на корм ожившим трупам и не рехнуться от всего происходящего – не знала и она сама. Выдержка, достойная настоящего ветерана, а не служанки, по совместительству являющейся дочкой головы кузнечной слободы. Я было, на фоне общей «неправильности», разлитой внутри замка, заподозрил её в одержимости, но мои эксперты в один голос уверили, что ничего такого в Тени от неё не исходит, так что перед нами просто самая везучая девушка на всё южное королевство. С чем её и поздравили, после чего быстренько запихнули в задние ряды – во избежание.
  
  И вот, пафосно вышибив небольшие ворота, ведущие в зал приёмов, мы могучей кучкой (так удобнее держать магический барьер, да и всё войско в проход бы не протиснулось, так что пошёл самый боеспособный отряд) ворвались в помещение и… обнаружили банна Тегана, отплясывающего и ходящего на руках перед худым мальчишкой со светло-коричневыми волосами. За спиной паренька стояла Изольда с лицом, одновременно выражающим отчаяние и покорность. Ну и три десятка стражников дополняли собой открывшийся нам вид. Но вот Теган был отправлен валяться в углу, а засевшая в ребёнке тварь обратила на нас внимание.
  
  -Матушка, так это и есть наши гости? Те, о которых ты говорила? – а вот голосок был жутковатый – обычный тенор мальчика и эхо, повторяющее вопрос на уровне лишь немногим выше инфразвука.
  
  -Д-да, Коннор, - пискнула женщина.
  
  -И это он разбил моих солдат? Тех, кого я послал отбить деревню? – хм, весьма забавная интерпретация спускания орды нежити на посёлок.
  
  -О да.
  
  -И теперь он уставился на меня! Что он такое, мама? Не понимаю…
  
  -Это… это просто мужчина, Коннор. Такой же, как твой отец, - покорно отозвалась Изольда.
  
  -Такой же? Не мели чушь. Отец – полудохлый старик, в ком едва теплится жизнь, поддерживаемая моими усилиями. А он… о, я не могу понять. Тьма скрывает его от моего взора, но эти чувства, эмоции! Тень кричит от боли и ярости. Уничтожить!
  
  -Вот и поговорили… И почему всё всегда заканчивается смертоубийством? – этот бастард Его Величества ещё и изволит юморить... Тем временем изображавшие деталь интерьера стражники эрла пришли в движение.
  
  -Ещё одержимые? – сэр Малик поудобнее перехватил топор и подтянул щит.
  
  -Нет, - немного поколебавшись, сообщила Бетани, - их взяли под контроль, но они обычные люди.
  
  -Проклятая Магия Крови, - выругался Алистер и приласкал ближайших «Очищением», двое его коллег по «храмовому воспитанию», тех самых, рекомендованных Пертом и взятых нами в передовой отряд как раз против таких вот ситуаций, поддержали задумку «кохая». Остановить законтроленных это не остановило, но вот прыти поубавило.
  
  -Без нужды не убивать, - возможно, не самая лучшая команда с моей стороны. Но именно её от меня ждали воины.
  
  -Есть, - ответил Малик и засветил обухом топора по шлему ближайшему атакующему, второй словил удар краем щита под челюсть, а третьего сбили с ног подсечкой. В полете ещё и приложив коленом в голову. М-да, опытный рыцарь – это серьёзно. Одна секунда - и три нокаута. Волшебницы не отставали – наморозили хороший каток под ногами атакующих и принялись играть то ли в боулинг, то ли в кёрлинг. В любом случае, тушки незадачливых законтроленных летали только так. Где-то среди них был и организм Тегана... Бедняга, ведь в отличие от остальных «кегль», на нём доспехов не было.
  
  Ну а я просто шёл к Коннору, буравя того очень недобрым взглядом и «взвешивая» в руке двуручник, благо размеры зала позволяли его свободно использовать. Нет, убивать его я не думал, равно как и вырубать — первое мешал сделать мой кодекс чести, как бы странно это ни звучало для такого как я, второе же вообще не рекомендовалось – вырубленный/уснувший/усыплённый маг для демона чуть ли не карт-бланш на любые действия – медиум становится полностью покорен и сопротивляться не может даже теоретически, если он, конечно, не Сноходец, но последние – зверьки редкие, можно сказать уникальные, по памяти моих волшебниц, находятся в разряде «мифов и легенд» на уровне чуть менее выдуманном, чем боги-драконы. Зачем я тогда на него шёл? Всё просто – я почуял страх. Причём не столько мальчика, сколько твари в нём. Существо явно чуяло меня так же, как я чуял его. И так же, как и он мне, я ему очень не нравился. Вот только то, что у меня вызывало лёгкое опасение и научный интерес, демона повергало если не в ужас, то в нервную дрожь точно.
  
  -Нет, прошу вас! Он не ведает, что творит! – на меня чуть ли не кинулась Изольда, а вот тварюшка струхнула, как и планировалось. Причём настолько, что постаралась слинять и даже, вроде бы, ослабила контроль над своим медиумом – во всяком случае, искажения вокруг мальца стали куда меньше. И допущенный до своего родного вместилища Коннор очень резво понёсся наверх. Я чуть было рефлекторно не кинул в него засапожный нож – моего навыка хватило бы, чтобы попасть рукояткой в затылок, но вовремя вспомнил, к чему это может привести, и сдержал порыв. Решение было верным – не прошло и минуты, как одурманенные начали постепенно приходить в себя, первым к нам вновь присоединился Теган.
  
  -Ох… Хватит, стойте! Разум уже вернулся ко мне! – интересно, что так быстро вернуло банна в строй? Малое время воздействия, ослабление хватки демона или живительные пи***ли, отвешенные щедрыми ручками моих прекрасных ведьм?
  
  -Точно? Может, ещё пару раз стукнуть, чисто на всякий случай? – не смог я удержаться.
  
  -Э-э-э, нет, лучше всё-таки не надо, - решительно отказался от «профилактики» дворянин.
  
  -Нет, пожалуйста, не трогайте Коннора, он ни в чём не виноват! Его ещё можно спасти! Это всё тот проклятый маг! – продолжала выть Изольда.
  
  -Кто-нибудь, заткните уже её – мешает работать, - ближайший солдат, прошедший со мной Остагар, пожал плечами и аккуратно опустил свой кулак на затылок истерящей женщины, после чего подхватил падающее тело. - Благодарю.
  
  -Рад-ста-ваш-бродь, - выдал стандартный ответ воин и продолжил мониторить обстановку.
  
  -Эм, милорд Кусланд, не слишком ли это радикально? – осторожно спросил младший брат Эамона.
  
  -У меня нет ни времени, ни сил, ни желания в очередной раз успокаивать эту истеричку. По её глупости и так уже умерли сотни людей и умрут ещё неизвестно сколько, - как ни странно, но активнее всего мой спич поддержали… храмовники. Хотя мужиков понять можно – чуть ли не прорыв демонов случился из-за глупости одной аристократки. – Ладно, оставим это. Солона, Мариан, Бетани, что можете сказать? Какого демона тут творится?
  
  -Хм, скорее всего, Демона Желаний. Он же Демон Страсти, - отозвалась Солона.
  
  -С чего такой вывод? – мне было любопытно.
  
  -Ну, мы обсуждали в прошлый раз, что паренька подловили при поисках лекарства. Сейчас же получили доказательства, пусть и косвенные. Медиум сам сказал, что «жизнь в нём теплится его усилиями» или как-то так. Коннор очень хотел, чтобы отец жил, страстно желал этого, и… его услышали.
  
  -Ладно, его можно спасти или придётся действовать радикально? И как это повлияет на Эамона?
  
  -Спасти можно попробовать, всё-таки налицо не полная одержимость, а «медиум», но… есть проблема, - и почему я не удивлен?
  
  -Какая же?
  
  -Чтобы одолеть демона, нужно сразиться с ним в Тени, а для этого туда нужно перенестись, а у нас нет столько лириума. По идее, его можно найти или даже позвать помощь из Круга, но пока мы будем бегать туда-сюда, есть очень высокий шанс, что демон попробует взять реванш.
  
  -Ещё одна орда нежити? – побледнел Теган.
  
  -Не исключено, - подтвердила нахмурившаяся Мариан, - а то и чего похуже. И уж точно он заново подчинит всех, кто уже был под его властью – раз нащупав дорогу к душе, твари становится куда как легче пройти по ней повторно.
  
  -Нельзя допустить повторения этого кошмара! – на возглас кого-то из рыцарей девушки-колдуньи переглянулись.
  
  -Мы можем попробовать подлатать завесу, это ослабит демона и поможет выиграть время, - неуверенно предложила Бетани.
  
  -Но… - подбодрил я её, найдя нужный раздел в своих знаниях.
  
  -Мы сильно выдохнемся, да и противостояние с тварью Тени займёт всё наше внимание.
  
  -И случись чего, вы не сможете отбиться от покушения. Нет, я не собираюсь рисковать вами.
  
  -Тогда идей у нас больше нет, - отвела взгляд слегка смутившаяся Солона.
  
  -А что насчёт того мага из застенков? Быть может, он что дельное подскажет? - пришла неплохая идея в голову банна. И не важно, что я старательно его на эту идею наводил.
  
  -Действительно. Спросить нам ничего не мешает. Алистер, не мог бы ты взять своих коллег и пригласить к нам малефикара, с которого всё и началось. Если он поведёт себя неправильно… Ну, мне главное, чтобы он был жив и мог говорить.
  
  -С удовольствием, - судя по «добрым» улыбкам храмовников, пару раз они этого недоделанного чернокнижника точно стукнут. Но вот через двадцать минут дюжие парни вернулись и буквально втащили слегка помятого молодого человека.
  
  -Ты-ы-ы! - от возмущения и злости Солона аж подскочила, едва разглядев лицо новоприбывшего. – Жив, крысёныш!
  
  -С-солона? Как ты тут оказалась? – о, встреча старых друзей. Как трогательно.
  
  -Не ожидал меня тут увидеть, урод? Ну да, когда бросаешь сообщника Мага Крови перед толпой разъярённых храмовников, трудно ожидать вновь её встретить в добром здравии и без клейма на лбу, не так ли?
  
  -Я… прости, у меня не было выбора, если бы меня поймали… - оно начало что-то блеять.
  
  -А-а-а, то есть удариться в бегство вдвоём вместо того, чтобы предать и бросить вытащившую твою вероломную задницу из неприятностей подругу… На этого твоих мозгов не хватило? – у девушки начиналась истерика. А это уже было опасно.
  
  -Солона, всё хорошо. Это осталось позади, - обнимаю волшебницу, грудью закрывая ей вид на пленника и глазами показывая Карверу, чтобы заткнул рот малефикару. Парень оказался смышлёным и в два шага прекратил генерацию лишних шумов в окружающий мир.
  
  -Это… это всё из-за него. И если бы не Дункан… я бы… меня бы… - пошли всхлипы. А мне в грудь уткнулось девичье личико.
  
  -Ну-ну, теперь всё будет хорошо, ты со мной, и я не дам тебя в обиду, веришь?
  
  -Д-да…
  
  -Ну вот и славно, - стараюсь передать прижавшейся ко мне ведьмочке ощущение покоя и умиротворения, правда, несколько сбивают два потока направленных эмоций из смеси жалости, негодования, одобрения и капли ревности – такое сочетание просто взрывало мне мозг. Увы, время действительно поджимало, а потому долго утешать чародейку я не мог. - Ну а ты что скажешь, сиделец? - поворачиваюсь к магу. - Что тут вообще происходит?
  
  -Это он, это он во всём виноват! Это он отравил моего мужа! – проклятье, ещё и эта истеричка очнулась! У меня нервно дёрнулся щека.
  
  -Леди Изольда, при всём уважении к вашему титулу… Если вы не заткнётесь, я организую вам кляп или повторный сеанс встречи вашей головы с тупым твёрдым предметом, - хотя сдаётся мне, это не поможет – там сплошная кость и Песнь Света вдобавок. К счастью, воспоминания о встрече с этим самым предметом у дамочки были ещё свежи, а потому звуковое сопровождение резко оборвалось. И то хлеб. – А теперь ты, - повторно смотрю на пленника. - Рассказывай всё с самого начала и максимально подробно.
  
  Буквально кожей источающие любовь и доброту Алистер с Карвером синхронно встряхнули бедолагу каждый за своё плечо, и маг начал петь. О том, как тяжко ему пришлось после побега из башни. Ведь всю свою сознательную жизнь Йован провёл в Круге, а потому, оказавшись за его пределами, просто не знал, куда идти и что делать. И о том, как это голодно и холодно - скитаться без денег, без знаний и в очень приметной одежде по осеннему, сырому от дождей Ферелдену. И о грустной доле пойманного злыми ворогами несчастного. И… Словом, поймали его на третий день. Кто – парень не знал, но полагал, что храмовники. Вот только дальше начались странности. К этим «храмовникам» пришли люди эрла Хоу (я так и не понял, нафига они представились… Видимо, выживание свидетеля в принципе не предполагалось) и просто выкупили незадачливого волшебника. К тому моменту, кстати, он был серьёзно избит, подвергался процедурам лечебного голодания, да чего там, его даже не поили. В общем, «освободителей» этот простофиля встретил едва ли не как ангелов Создателя во плоти. Ну или кто там Создателю положен в качестве свиты? Не суть, вернёмся к Йовану. Этот двадцатилетний недоросль, столкнувшись с условиями «жестокого внешнего мира», уже и не рад был, что Круг покинул, да и совесть за подставу Солоны парня грызла (хотя, это он мог сказать для того, чтобы означенная Солона перестала задумчиво на него посматривать, крутя между пальцами хорошую такую магическую искру), а тут добренькие спасители, представившиеся людьми высокопоставленного аристократа, предложили уладить все его проблемы с Кругом и едва ли не героем обратно вернуть, ну или выделить где домик в тишине и покое для означенного юного героя. Всего и делов – стать учителем для сына эрла Эамона, благо его жёнушка как раз ищет малефикара. Ну а поскольку эрл у нас не очень патриотичный, вон, даже на орлесианке женился, нужно его слегка отравить. Нет, не до смерти! Как вы только могли подумать? Так… Самую чуточку, чтобы в кроватке полежал недельки две-три и в нехорошие дела не лез. Под это дело ему выдали порцию какого-то яда с мозговыкручивающей формулой, ну а дальше уже известно. Рекомый магик совместил рекомый яд с тушкой Эамона. Что-то в процессе пошло не так, и эрл начал уже отчаливать в страну Вечной Охоты, но был остановлен родным сыном при помощи демона, а в уплату за это демон через тушку уже сына Эамона пошёл развлекаться во всю катушку. Сам Йован, естественно, ни в чём не виноват и целиком жертва обстоятельств, мол, он бы и рад вовремя всё исправить (попытаться), но в самый ответственный момент его подло кинули в застенки, а ведь запертые двери в замке Рэдклифа такие страшно прочные, что какой-то простой маг крови их ни за что не осилит. А, да, чуть не забыл, сей несчастный магик, конечно же, всё осознал, раскаивается, готов искупить кровью и всё такое.
  
  -Ясно. Предавать тех, кто тебе помогает, руководствуясь только шкурными интересами, у тебя в порядке вещей. А теперь назови мне причину, почему я не должен отдавать тебя тем бравым парням, что вытащили тебя из клетки, или Солоне? Маг Крови с отрицательной лояльностью, да когда под боком демон – слишком большая угроза, – на предложении «романтического свидания» с леди Амелл Йован явственно вздрогнул и принялся судорожно шевелить мозгами.
  
  -Я… я могу помочь вам разобраться с демоном. Я знаю, как провести ритуал ухода в Тень, где выбранный маг сможет сразиться с захватившим Коннора существом.
  
  -У нас нет столько лириума, – возразила Мариан. – Или ты предлагаешь Магию Крови? – на последних словах Храмовники дружно сделали шаг вперёд, буравя малефикара очень многообещающими взглядами.
  
  -Да, - между Солоной и Храмовниками парень явно выбирал гнев последних, - правда… силы потребуется много… как и крови. Точнее, мне потребуется ВСЯ кровь жертвы.
  
  -Тогда… тогда возьмите мою кровь! – вскочила Изольда. – Я виновата во всём этом, и если моя жизнь поможет вернуть сына, пусть будет так! – от Пафоса фразы ломило зубы. Я приложил руку к лицу и плюхнулся в ближайшее кресло, по странному стечению обстоятельств оказавшееся «троном» Эамона. Картину не спасало даже то, что слова эрлессы были наполнены чистейшей искренностью и любовью к сыну. Скорее, это только всё усугубляло.
  
  -Итак, я правильно понимаю, что данная обделённая мозгом девица, по совместительству являющаяся матерью нашего одержимого парня, хочет героически самоубиться, дабы вытащить сына из мерзких лап демона, куда он угодил, спасая отца?.. Конечно же, ребёнок всё поймёт, а не попытается на следующий же день после осознания случившегося сунуться в Тень опять, чтобы «вернуть маму», - вздыхаю. – Проще тогда сразу прибить паренька. Чтобы не мучился.
  
  -Нет! Умоляю, нет! – опять завыла эрлесса. Поразительно, у меня начала болеть голова. Я думал, это невозможно. Как же я ошибался…
  
  -Эй, колдун. В ней литра четыре максимум. А тут сотня здоровых мужиков, способных сцедить тебе по стакану нужной жидкости, хватит с запасом. Пойдёт?
  
  -Увы, - сокрушённо покачал головой малефикар. – Возможно, кто-то более сведущий смог бы такое сделать, но я владею лишь основами. Кровь каждого человека уникальна, несёт свой особый отпечаток, и диссонанс от крови разных людей помешает провести обряд. Мне очень жаль.
  
  -Бесполезный недоучка... - вздохнул я, опять на миг прикрыв глаза пальцами. - Ладно, перейдём к плану Б. Сэр Малик, сколько у нас осталось смертников?
  
  -Сейчас в заключении находится семнадцать дезертиров, милорд. Плюс один заключённый последователь Кун, увезённый нами из Лотеринга.
  
  -Отлично, притащите двух из них сюда. Заодно посмотрим, что там с эрлом. Этого тебе хватит, или жертва должна обязательно являться кровным родственником спасаемого? – я недобро посмотрел на Йована.
  
  -Нет, господин, этого более чем достаточно.
  
  -Айдан, ты уверен, что это правильно? - вмешался незаконнорождённый сын Мэрика.
  
  -Алистер, - я устало вздохнул. Действительно устало. Общение с эрлессой выматывало сильнее, чем суточный марафон наперегонки с Порождениями. Поверьте, я знаю, о чём говорю. И ведь на самом деле красивая женщина и искренне любит своего сына, но как же она вопит… - у нас есть четыре варианта развития событий. Первый – идти в Круг Магов и просить их о помощи, вот только пока мы ходим, демон может устроить новую бойню, наши волшебницы, что будут его сдерживать, к сожалению, не всемогущи. Вариант второй. Мы просто уничтожаем физическое вместилище демона, и он сам благополучно проваливает в Тень. Всего-то и нужно – перерезать глотку ребёнку, вся вина которого – желание спасти отца. Если хочешь – вперёд, - вытаскиваю из-за голенища обычный нож и бросаю к ногам храмовника, - а я, пусть и не образец добродетели, убивать детей не буду. Что, тоже не хочешь? Я почему-то так и думал. Вариант три – мы режем эрлессу, благо она согласна. Потом ты сам будешь объяснять ребёнку, для чего убили его мать. Или же мы можем пустить под нож дезертира, мародёра, что не просто бежал из боя, но повернул своё оружие, выданное Ферелденом, против самого народа Ферелдена — против тех, кого он клялся защищать. Того, кто до сих пор не болтается в петле по одной простой причине – я не хочу отдавать Порождениям Тьмы лишних восемь десятков килограмм мяса или тратить полтелеги дров, чтобы это мясо спалить, - в зале установилась гробовая тишина. – Если у кого-то есть идеи получше, я слушаю, - тишина осталась прежней. – Тогда нечего больше рассуждать. Йован, приступай.
  
  -Д-да, господин, к-кто пойдёт в Тень?
  
  -Я, - мрачно ответила Солона.
  
  -Х-хорошо, - согласился малефикар и начал готовиться к моменту доставки пленников. Всё-таки до деревни и основного лагеря было полчаса ходу, плюс пока возьмут, пока обратно притащат… Часа полтора уйдёт точно.
  
  -С этим разобрались, а что по поводу Эамона? – вернулся я ко второму вопросу.
  
  -Сложно сказать, - Мариан нервно теребила свою короткую шевелюру, смотрелось очень мило, - шансы пятьдесят на пятьдесят. В зависимости от того, чего хотел демон. Он мог просто стабилизировать состояние Эрла и не отвлекаться, а мог перестраховаться и связать его жизнь с собой, получив таким образом заложника. Будь это Гордыня, точно был бы первый вариант. Хотя будь парень одержим демоном Гордыни – вместо Рэдклифа мы бы уже наблюдали пепелище, по которому слонялись одержимые трупы. Страсть же… по настроению.
  
  -М-да, а ты умеешь обрадовать, - заключил наш храмовник.
  
  Волшебница даже не стала привычно огрызаться и просто пожала плечами. Психологическое давление здорово вымотало всех, а девочки ещё и наколдовались до розовых Архидемонов – и двери выносили, и войска прикрывали, и каток устраивали, хотя скорость роста их мастерства поражала, но и пахали они на износ. Зал погрузился в тягостное молчание, каждому было о чём подумать. Я так вообще прикрыл глаза и отрешился от мира – не полноценный сон или релаксация, но хоть что-то. Через час десять нам доставили двоих арестантов.
  
  -Пора, - Йован (да и многие другие в зале) вздрогнул от моего голоса, но решительно выдохнул и подобрал так и валяющийся на полу засапожный нож. – Солона, ты готова? – получаю кивок. - Тогда ещё одна мелочь, - этот час потратил отнюдь не впустую, а выдав одно небольшое поручение Бетани, - Йован, выпей.
  
  -Что это? - вопрос задал Карвер, вынужденный после нашего разговора с Бетани идти и опустошать кладовые замка на некоторые ингредиенты. С учётом того, что кладовых по пути мы нашли штук пять, но что где лежит не знали, побегать ему пришлось знатно. Разумеется, он испытывал любопытство.
  
  -Яд, конечно же, - пожимаю плечами. - Если этот парень на одном порезе смог раскидать отряд храмовников и смыться из Башни, то что он может сотворить, имя под рукой полноценную жертву? - народ задумался, храмовники, переглянувшись, друг другу кивнули и сделали по большому глотку из маленьких фляжек у себя на поясах. - А без антидота больше двенадцати часов он не пробегает.
  
  -Я и не собирался, милорд, - склонил голову маг. - Хотя я и понимаю, что после всего произошедшего, моим словам веры нет, - после чего спокойно осушил протянутую девушкой ёмкость, ну вот и отлично.
  
  Конечно, особо убойных компонентов в закромах обычного замка не найдёшь, но с небольшой помощью симбионта их всегда можно синтезировать и создать действительно хорошее средство убийства ближнего своего, а главное — без всякой магии и риска использования собственных клеток в организме активно колдующего мага. Впрочем, остальным таких подробностей знать не следовало.
  
  -Тогда начнём, - колдун подошёл к одному из пленников и отточенным движением перерезал ему глотку. Храмовники рефлекторно дёрнулись, но остались стоять – варианты они слышали, что творилось в городке – видели собственными глазами, а потому – согласились с моим решением. Ритуал начался.
  
  Солона Амелл. Тень.
  С последними звуками ритуала-напева девушка закрыла глаза, чтобы открыть их уже в Царстве Снов. Как и на Истязаниях, Тень била по чувству реальности и здравого смысла, сплетая в себе образы предметов реального мира, того, что могло бы быть, и того, чего быть не могло. Вот только сейчас на изнанку мира шагнула не напуганная ученица, а пусть и молодая, но уже успевшая повидать всякого колдунья. Уверенная в себе, но чётко осознающая пределы своих сил и возможностей. Впрочем, нельзя было сказать, что она совсем не испытывала мандража или не переживала, скорее уж наоборот, но делать было нечего – из троих родственниц у неё были наибольшие шансы – Мариан была слишком «крута» характером и излишне прямолинейна, Бетани же, наоборот, отличалась некоторой, хммм, «домашностью». Разумеется, это не помешало бы им пойти на «военную хитрость» или приголубить обидчика огненным шаром или чем понеприятнее, но когда дело касается демонов, более всего ценились возможность импровизировать, быстро приспосабливаться к обстановке и опыт. И именно Солона обладала всеми необходимыми качествами. Правда, конкретно с демонами Страсти она ещё не встречалась, а потому решила быстренько ещё раз прокрутить в голове всё, что удалось почерпнуть из лекций старого засранца Ирвинга и прочих чародеев Круга. Итак, Страсть. Демоны Страсти не обладают подавляющей мощью Гордыни, обжигающей аурой Гнева или порабощением и изощрённостью Лени. Но демон Страсти отличается непредсказуемостью – никогда не знаешь, что взбредёт в голову существу, руководствующемуся исключительно желаниями и прихотями. Собственно, потому на встречу и отправилась юная Амелл – выживать в безвыходных постоянно меняющихся ситуациях у неё получалось немногим хуже Айдана, а это уже был показатель. Однако нервы всё равно были сильно напряжены, и отчаянно хотелось действовать, а не брести неведомо откуда незнамо куда.
  
  К счастью, как раз в этот момент она вышла к душе «заблудившегося» в Тени Коннора. Душа стояла у кровати, расположившейся в какой-то пещере, видимо, означающей комнату.
  
  -Уф, ну наконец-то. Заварил же ты кашу, мальчик.
  
  -Вы… вы были с тем, кто причиняет боль, не подходите! – в один миг вместо паренька возник Демон в своём настоящем облике – женская гуманоидная фигура с бледной фиолетово-лиловой чешуёй вместо кожи, рогами на лысой, пылающей фиолетовым огнём голове и смазливым лицом, вызывающим одновременно восхищение и отвращение.
  
  Нечто подобное Солона подспудно ожидала, а потому в проявившегося Демона сразу же полетела её излюбленная «Хватка Зимы», за которой последовала «Молния», а в качестве добивающего – «Каменный Кулак». Пусть Тень и являлась территорией демонов, но и любой маг, попавший сюда, сильно прибавлял в могуществе – энергия, способная изменять под себя реальность, в Царстве Снов была всюду, точнее, всё Царство из неё и состояло. Пусть смертные чародеи не могли менять окружающий мир под себя, подобно демонам, но их атаки приобретали убойность, раза в два превосходящую таковую в реальном мире. Порождение Тени даже рта раскрыть не успело, как было развеяно. Разумеется, самому демону это повредит не сильно, так, лёгкая оплеуха, но вот связь с мальчиком может и ослабить. Вздохнув, девушка вошла в следующий Портал Теней – этакую «природную» аномалию, позволяющую перемещаться между проявленными и более-менее стабильными островками в этом вечно изменяющемся царстве. На этот раз она угодила в гости к эрлу Эамону. Логично, раз он пребывает в беспамятстве, дух его обретается в Тени, и судя по тому, что пребывает он на «личном острове», демон не стал заморачиваться с постоянной подпиткой, а просто стабилизировал состояние эрла, погрузив того в глубокую кому. Хорошо, значит, после того, как тварь будет изгнана, у них останется некоторый запас времени. Разговаривать с духом правителя Рэдклифа Солона не стала – в этом не было никакого смысла, простой человек всё равно ничего не может сделать в Тени, а разговор может привлечь ненужное внимание. Новый шаг и новый остров – опять Коннор и опять он у кровати, на этот раз на вершине скалы. Вступать в бесполезные разговоры и давать время твари прийти в себя Солона была не намерена – «Каменный Кулак» снёс хрупкую фигуру с вершины скалы, а магический заряд с навершия посоха придал жертве дополнительное ускорение. Впрочем, жертве ли? На месте мальчика вновь оказывается рогатая тварь.
  
  -Постой! – демон вскидывает руку, а девушка рефлекторно окутывается магической бронёй. – Давай поговорим и уладим наши разногласия мирно! Сейчас мы находимся в моём домене, месте моей наибольшей силы. Ты видишь мой истинный облик. Я вижу тебя и твою силу. Битва между нами дорого дастся нам обеим. Так может, не стоит её начинать?
  
  -О, демон, решившийся пойти на переговоры? Знаю я вас. Сначала вот это «поговорим», а потом тебя уже сожрали и лезут в нормальный мир.
  
  -Я уже владею одной душой. Другая мне не нужна. Здесь тебе нечего бояться. Я только хочу поговорить, - продолжал увещевать демон.
  
  Солона, впрочем, смотрела на эти увещевания весьма скептически и продолжала подпитывать броню и держать на кончиках пальцев «Ледяную Бурю» - сильнейшее её заклинание, разученное, точнее, чуть ли не заново выведенное тройкой ведьм, зарывшихся в старые конспекты отца сестёр Хоук, буквально пару дней назад. В реальном мире она, пожалуй, не решилась бы его использовать – сил могло не хватить, но вот здесь…
  
  -Хм, можем и поговорить, - подготовка заклинания требовала некоторого времени.
  
  -Ну вот и отлично, я всегда предпочитаю разумные переговоры, - улыбнулся (или всё-таки –лась? Демон ведь принял женскую форму…) обитатель Тени. – Ведь твоя главная цель – чтобы я освободила душу мальчика?
  
  -Допустим, - осторожно кивнула Солона.
  
  -Возможно, ты сможешь убедить меня уйти добровольно? И мы обойдёмся без всей этой суеты и кровопролития… - волшебница приподняла бровь. Чтобы демон добровольно отпустил захваченную душу – это должен быть очень стукнутый демон… Хотя… Страсть как раз-таки может, развлечения ради.
  
  -А тебе с этого какой резон?
  
  -Что ж, ты, по крайней мере, не против подобное обдумать, тогда слушай моё предложение. Я оставлю мальчика… пока что. Но связь между нами сохраню и когда-нибудь, через много лет, вернусь потребовать то, что мне принадлежит. Это случится через много лет после того, как твоё желание исполнится. Я же в обмен готова дать тебе то, что желаешь ты. Что скажешь? – от сделки очень плохо пахло, но время нужно было тянуть дальше – строить очень сложное заклинание незаметно от владельца доминиона, пребывая в этом доминионе, было очень, очень тяжело.
  
  -И что же это «что-то» на обмен?
  
  -Я могу предложить многое. Могущество, знание, наслаждение… Чего ты жаждешь? – Солона внутренне поморщилась, тварь действовала чуть ли не согласно книжке «Сделки с демонами в познавательных примерах». Гордыня на её истязании действовал куда более тонко и умело. У него реально были неплохие шансы. Если бы не Первое Правило, вбиваемое в любого ученика круга – в Тени не верь никому!.. Вот только истязания научили её и кое-чему ещё. С демонов можно поиметь много полезного, если демон – тупой, а ты – достаточно осторожна. Главное – не перегнуть палку.
  
  -Заманчивое предложение. Но сперва ответь, что ты почувствовала в Айдане.
  
  -В ком? – не поняла демоница.
  
  -В том, кто «скрыт тьмой» и от кого «Тень кричит от боли и ярости», - подсказала волшебница.
  
  -Смотри, - обитательница Тени театрально щелкнула пальцами, и окружающий ландшафт изменился. Помимо неизменно висящего высоко в небесах Чёрного Горда где-то в отдалении виднелся… виднелось… нечто. Столб полностью чёрного… эм, света, вокруг которого сама материя Тени кипела и пузырилась, а обитатели, как она смогла заметить по виспам – почти безобидным духам-светлячкам, старались держаться от непонятного явления как можно дальше. – Я не знаю, что это. Раньше никогда ничего подобного не было в нашем мире. Но ЭТО – опасно даже для демонов.
  
  -Так выглядит в Тени благословление Князя? – сама у себя спросила ведьма.
  
  -Ты знаешь, что это?
  
  -Предполагаю, но это не относится к нашей сделке. Или ты передумала, демон? – заклинание наконец-то было готово, а Солона облегчённо вздохнула, кажется, помехи, которые создавал столб тьмы, помогли ей скрыть свои действия.
  
  -Чего же ты желаешь? – на роже твари проступила заинтересованность.
  
  -Меня интересует Магия Крови. Не жалкие ошмётки, что могут показать «малефикары», а настоящие её секреты, - Айдан неоднократно говорил, что любое знание и любая сила – в первую очередь инструмент, и лишь его владельцу решать, как его применить. В борьбе с мором им понадобится любая помощь.
  
  -Я… могу передать тебе больше, чем обычно дают за плату в размере чужой души, но тогда ты скажешь, что это за явление, - демоница махнула рукой в сторону аномалии.
  
  -Договорились. Это – след благословения Бога из иного мира.
  
  -Чуждая Тени сила, но такая могущественная… Что же, теперь моя очередь. Получи желаемое! – и демоница запустила в сторону колдуньи кроваво-алым сгустком, с удивительной лёгкостью миновавшим щиты. Впрочем, ничего удивительного – «атака» содержала лишь информацию и не могла нанести вреда… В отличие от ответного «подарка» Солоны – «Ледяная Буря» дождалась своего часа и была разряжена прямо в лицо расслабившегося демона. «Поток Молний», «Каменный Кулак» и град снарядов вместе с наполненным тысячами бритвенно-острых льдин ветром очень быстро превратили притягательное тело демонессы в кровавый фарш и… бросили прямо в столб тьмы.
  
  -Душу ребёнка ей подавай с рассрочкой, тварь. Неудачного тебе перерождения, - сплюнула вслед демону колдунья. Большего она сделать уже не смогла – нахлынувшие образы десятков, сотен заклинаний, рецептов и ритуалов затопили сознание жгучей болью. Демоница тоже была не так проста и, как и любой демон, выполнила договор абсолютно честно и строго в соответствии с буквой контракта, правда, забыв уточнить, что «больше, чем обычно дают за плату в размере чужой души» будет много больше, чем может выдержать обычный человек. Девушка лишилась чувств.
  
  Айдан Кусланд. «Тронный Зал» Рэдклифа.
  Итак, Солона отправилась на разборки с тварью Варпа, а я остался в мире и мог только бессильно наблюдать – вход в Тень для существа, не владеющего магией, в принципе бесполезен. Да и даже сумей я войти, что там делать? Если меня не по-детски «штырит» сенсорным «почесуньем» от применяющегося рядом колдовства, то уж в измерении самой магии вообще, наверное, «переварит». Кстати, странно, как я заметил, при манипуляциях Йована никакой «неправильности» я не ощущал. Хотя и на привычную по Фиору магию его действия тоже походили мало, но об этом определённо стоило подумать… Вот только подумать нормально мне не дали – девушка, аккуратно перенесённая мной на ближайшую скамейку, вдруг начала подёргиваться, а оставленные в ней клетки симбионта в авральном режиме сигнализировали об увеличении давления, микроразрывах и опасности кровоизлияния в мозг. Не знаю, чем она там в Тени занимается, но… Поступило новое «сообщение», её «память крови» оказалась буквально «забита» сложнейшими приёмами Магии Крови, и сейчас эта память активно «закачивалась» к девушке напрямую в мозг. Так, потом буду разбираться, что там она начудила, сейчас же мне придётся сильно попотеть, чтобы ей не сварило мозги. И прежде всего, нужен более полный контакт.
  
  Наваливаюсь на подёргивающееся тело и прижимаю к скамье, «сдерживая судороги», а сам вхожу в «боевой режим» и судорожно распределяю задачи и направляю ресурсы её организма, сейчас основная задача – отсечь информационный поток. Снизить нагрузку, потом укрепить капилляры, да и сердце стоит усилить – подобное напряжение здоровья не прибавляет.
  
  -В неё мог вселиться демон! – подобрался один из храмовников и потянулся к оружию.
  
  -Вытащишь его – и ты покойник, - хором предупредили воина церкви сёстры Хоук, в то время как Карвер молча шагнул между мной и воинами церкви, кладя руку на рукоять меча.
  
  Алистер, стоявший рядом с храмовниками, как бы невзначай отступил назад и чуть сменил позу – о, он приготовился бить в спину своих бывших коллег? Честно говоря, не ожидал от него такого, хотя, Солона же Серый Страж, а наш юный бастард как раз их воспринимает своими соратниками и друзьями, а не тех, в чьи ряды его забрали чуть ли не насильно.
  
  -Это всё проделки этого проклятого мага! – вновь начала истерично визжать Изольда и тыкать пальцем в малефикара. Наверное, пустить её на ингредиент для ритуала было бы не такой уж и плохой идеей.
  
  -Изольда, замолчите уже наконец! От вашего визга даже демон взвоет! – банн Теган не выдержал и залепил доставшей всех истеричке звонкую пощёчину.
  
  Вообще, обычно я против насилия над женщинами и детьми, за исключением праведной порки за особо злостные косяки, но сейчас поддерживал дворянина обеими руками. Способ, кстати, подействовал. Эрлесса была шокирована и только открывала и закрывала в ступоре рот. Наконец-то тишина. Тем временем мне удалось снизить интенсивность потока информации до приемлемого уровня и укрепить нужные ткани, а «обучающую кому» перевести в здоровый сон. Так что часов через шесть Солона вновь порадует нас своим присутствием, а также зверским аппетитом и не менее зверской головной болью, но это всё-таки лучше, чем вытекшие из глаз мозги.
  
  Ещё минут через десять переглянувшиеся с малефикаром ведьмы заверили, что ткань Завесы начала медленно затягиваться. Демон пал.
  
  -Неужели… неужели всё закончилось? – как-то неуверенно спросил присоединившийся к нам сэр Перт.
  
  -Не уверен. Пусть Коннору ничего не угрожает, но что с эрлом Эамоном? Да и Мор никуда не делся, как и обвиняющий нас во всех неприятностях Логейн, - вздохнул Алистер.
  
  -Кстати да, неплохо бы прояснить, что там с Эамоном. И Йован нам в этом поможет. Ведь поможет же? – я добродушно улыбнулся, но вот малефикар-неудачник почему-то окончательно спал с лица.
  
  -Разумно ли это? Подпускать уже раз попытавшегося убить эрла мага к нему ещё раз? - Теган серьёзно сомневался в пользе подобного решения.
  
  -Конечно. Йован очень печётся о своей продажной шкуре, чтобы он там ни вещал про раскаяние. И если Эамон умрёт… этой шкуре будет очень грустно.
  
  -Не нужно угрожать, милорд, - склонил голову маг. - Я понимаю, что за свои поступки я вполне заслуживаю смерти, и лишь хочу хоть как-то возместить причинённый вред, - хм, вроде бы не врёт. Любопытно.
  
  Малефикара всё-таки допустили до тушки болезного, правда, два храмовника у него за спиной, да ещё и с обнажёнными мечами, наглядно показывали, что в случае хоть малейшего неправильного движения его порубят в салат быстрее, чем он это движение сможет завершить. Помимо храмовников, мага контролировали две наших ведьмы, оставив Солону на попечение Карвера и моих рыцарей.
  
  -Итак, что ты можешь сказать? – начал допрос банн Теган, едва колдун закончил водить руками над телом эрла.
  
  Выглядел последний и вправду не очень – запавшие глаза с шикарными синяками под ними, общая бледность кожи и пергаментная фактура. Я бы сказал, что на ложе распростёрся глубокий старик, к тому же ещё и серьёзно больной, а ведь на самом деле Эамону едва-едва перевалило за полтинник. Тоже возраст немалый по меркам средневековья, но с учётом того, что средневековье у нас магическое, да и в техниках управления внутренней энергией сей дядька был весьма подкован, ещё лет десять-пятнадцать этот дедушка должен был вполне бодро скакать.
  
  -Сама отрава уже ликвидирована демоном, но борьба с ней почти полностью истощила его жизненные силы, - маг выглядел озадаченным. – Похоже, демон влил в тело эрла некоторый запас, но надолго его не хватит. Месяц, может быть два, комы, и… всё.
  
  -Хм, - привлекаю к себе внимание, - я, конечно, не специалист, но у меня тут такой вопрос возник. А с того момента, как эрл слёг и демон начал развлекаться в замке… Кто-нибудь болезного вообще кормил? - дворяне выпучили газа и переводили ошарашенные взгляды с Эамона на меня и обратно. - Поил? – офигения прибавилось. - Поцелуй меня Архидемон, да он настоящий монстр – неделю с лишним без еды и воды – и только немного сбавил в весе. Я бы сдох, - грузно падаю на ближайший стул, восхищённо качая головой.
  
  -Кхм… Айдан, - положение спасла Бетани, - магическая кома – это не обычный сон, жертва может оставаться в ней годами и десятилетиями без ущерба для здоровья… Ну, от отсутствия питания, я имею в виду. Обмануть так время не получится – очень быстро оно тебя нагонит и вернёт всё на круги своя.
  
  -Тогда ладно.
  
  Но вот за то, что эта толпа «любящих родственников» даже и не подумала (а судя по их ошарашенным рожам – действительно не подумала) о том, что лежачего больного надо бы кормить, поить и обслуживать естественные надобности, им всем жирный минус. В карму. Хотя с Теганом ещё ладно – его в замке не было, и он был не в курсах, кхм, м-да, а больше, собственно, думать никто бы и не стал – Коннор мал и был слегка «занят» одержимостью, у эрлессы андрастианство в термальной стадии. Слуги же были, по большей части, перебиты или забились в такие щели, откуда и демон не сразу достанет.
  
  -Пополнить этот запас жизненных сил возможно? – очень правильный вопрос задала, как ни странно, Изольда, показав, что помимо андрастиантсва что-то ещё в её черепной коробке имеется.
  
  -Теоретически – да. Даже в обычном отваре эльфийского корня содержится немного силы, но на практике требуется что-то гораздо более могущественное.
  
  -Священный Прах, - о нет, она опять. Поторопился я с выводами на тему наполнения её черепа, сильно поторопился.
  
  -Хм, я где-то слышал, что магистры Тевинтера могли продлять свою жизнь, забирая её у рабов, - даю тонкий намёк на толстые обстоятельства. – И у нас как раз под рукой есть ещё один смертник.
  
  -Вы слишком легко и беззаботно обращаетесь к Магии Крови, милорд, - вступил в разговор один из храмовников. – Это очень опасный путь, что может привести к беде.
  
  -У Церкви есть другие предложения по спасению эрла? Кроме смутной легенды о тысячелетнем прахе, который никто никогда не видел и точных свойств его не знает? – и тишина в ответ. - Нет? Я почему-то так и подумал. Йован, что скажешь ты?
  
  -Вы правильно заметили, милорд. Так могли делать тевинтерские магистры, причём древние магистры. Нынешние им и в подмётки не годятся. Я же и на ученика, пусть даже по современным тевинтерским нормам, сойду лишь с большой скидкой.
  
  -Паршиво, - я начал прикидывать альтернативы. От эрла в «подвешенном» состоянии было больше вреда, чем пользы – рыцари и войска в его «недееспособности» вроде как подчиняются Изольде, а с этой дамой каши не сваришь, да и на тему «подчиняются» я очень сильно сомневаюсь.
  
  Банн Теган – всего лишь банн, пусть и второй в очереди на владение Рэдклифом после Коннора… хотя, Коннор же маг, а значит, наследовать отцу не может, но, в любом случае, пока эрл даже условно, но жив, Теган прав никаких не имеет, а в случае смерти эрла наследование нужно подтвердить на Собрании Земель… Которое тупо некому будет объявить – Логейн не станет рыть самому себе яму, Тейринги, в лице Кайлана, мертвы, Хоу – тоже, кроме наследника, но у того сейчас положение как и у меня – требуется формальное подтверждение на Собрании Земель, да и вряд ли сынишка Рендона будет помогать убийце отца… Помимо того, что я понятия не имею, где сейчас означенный сынишка шляется. Был ещё вариант с Уриеном Кенделлсом, который по праву Эрла Денерима также мог объявить Собрание Земель. Но, во-первых, он должен был направиться в Остагар со своей дружиной, а среди выживших я его не видел, во-вторых – человек он был весьма… гниловатый, скажем так, не полностью, но в достаточно мере, чтобы продать меня Мак-Тиру просто из корыстных побуждений и жажды власти. Можно, конечно, «законтролить», но остаётся пункт один.
  
  К тому же Эамон – очень авторитетный товарищ, и к слову этого старика прислушается народу куда больше, чем к «мальчишке», пусть даже означенный «мальчишка» превратил полный разгром под Остагаром в отступление, спас одну из самых боеспособных частей войска и является наследником Кусландов. Так что при всей перспективности Тегана как нового эрла Рэдклифа, на данном этапе мне нужен Эамон. И нужен он мне максимально лояльным… Хм, в самом крайнем случае можно попробовать использовать управление через симбионта, постоянно полностью контролировать мужика не выйдет, но пока я неподалёку – справлюсь, а потом… несчастный случай, взбесившийся храмовник, перебравший лириума, или удачно пролезшее Порождение Тьмы. Как-никак, Мор на дворе, бывает. Хотя до подобного развития сюжета доводить бы не хотелось.
  
  Ладно, что-то я слишком глубоко ушёл в себя, раз мне нужен Эамон, нужно как-то его вытащить, при этом крайне желательно – не отправляясь хрен знает куда искать сомнительный прах. Также нельзя «закладывать» Солону с её новыми знаниями – и девушку подставлю, и ко мне вопросы появятся. Да и вряд ли ей стоит вот так со старта лезть на уровень древнего магистра, пусть она и умудрилась каким-то образом получить пакет с информацией по нужным разделам Магии Крови. В общем, всё толкает меня кинуть следующий камушек на весы в пользу «моей» Веры…
  
  -Айдан? – легонько потрясла меня за плечо Мариан.
  
  -М-м-м? Прости, задумался. У меня есть вариант, как излечить эрла… теоретически.
  
  -И как же? – жадно спросила Изольда.
  
  -Я не могу сказать. Да и результата не гарантирую. Впрочем, хуже, чем сейчас, Эамону всё равно уже не будет.
  
  Немного позже.
  -И всё-таки, Айдан, что ты задумал? – Мариан беспокоилась, думаю, Бетани тоже испытывала определённое волнение, но младшая (на целых пару минут!) сестра сейчас была занята присмотром за дрыхнущей Солоной.
  
  -Предложение Изольды навело меня на кое-какие мысли. Быстро поднять эрла Эамона на ноги может лишь чудо.
  
  -Ты же не думаешь отправляться на поиски мифической Урны? – нахмурилась девушка.
  
  -Нет, конечно, но у Создателя на чудеса монополии нет. Есть и другие варианты, скажем так.
  
  -Ты хочешь обратиться к Венди? – без обиняков спросила леди Хоук.
  
  -Откуда… Хм, так вот куда пропала моя книжка… - надеюсь, я достаточно достоверно разыграл удивление, плавно переходящее в неудовольствие. – А ты знаешь, что воровство – это плохо?
  
  -Мы не воровали! Мы просто, э-э-э, одолжили почитать!
  
  -О, так ещё и «мы»… - при виде моего нахмуренного лица колдунья окончательно стушевалась, но быстро перешла в контрнаступление:
  
  -Не пытайся уйти от темы, Айдан! Заигрывать с такими силами – очень небезопасно, а делать это, основываясь всего на одной, к тому же изрядно потрёпанной жизнью книге… это же почти гарантированное самоубийство!
  
  -Если бы каждый раз, когда я это слышал, мне давали по золотому… - продолжаю играть раздражение, которое, «после видимого усилия», «давлю в себе и смягчаюсь»: - К тому же отступать мне уже поздно, как ты выразилась, «заигрывать» я начал ещё до нашего с тобой знакомства. Возможно, именно благодаря этим заигрываниям я сейчас стою перед тобой, а не гнию где-нибудь во рву родового замка вместе с остальными членами моей семьи.
  
  -Я… извини, - она отвела взгляд. - Я могу присутствовать? – понятно, не можешь предотвратить, так возглавь, ну или хотя бы проконтролируй.
  
  -Нет. Я не уверен, насколько это безопасно и получится ли вообще хоть что-то. Венди – богиня милосердия, а этой добродетели за мной в последнее время замечено не было. Флемет вообще демоном обозвала, думаю, не беспричинно.
  
  -Ладно, но мне всё это не нравится. Что будет, если что-то пойдёт не так? – продолжала отговаривать меня девушка.
  
  -Не думаю, что случится что-то страшное. В самом худшем случае мы потеряем Эамона. Неприятно, но подобный риск всё же лучше, чем стопроцентная вероятность его смерти, если мы ничего не предпримем.
  
  -Ну хорошо, - сдалась девушка. – Тебе что-нибудь нужно?
  
  -Не думаю, разве что пара свинок в качестве ритуального подношения, – откуда-то же жизненную энергию брать надо.
  
  -Я передам маме… и, Айдан, будь осторожнее, - я кивнул.
  
  Что же, разговор прошёл очень даже неплохо, осталось поднять Эамона на ноги – и очередной кирпичик в основу моей религии будет установлен. Хм, кстати, если Изольда столь верующая особа, не получится ли сменить вектор её веры? С фанатиками такое порой неплохо срабатывает, доказано ещё Примархом Лоргаром, а учитывая её неподдельную любовь к сыну, которому при существующих реалиях не светит ни счастливой жизни, ни продолжения рода… Вопрос, определённо, стоит проработать.
  
  Само исцеление Эамона особых проблем не вызвало – подрихтовать организм, используя ресурсы животин, да вывести из комы. Дел на полчаса, но если всё будет так просто, «чудо» не будут воспринимать с должной серьёзностью, потому устроим «многочасовое бдение» за закрытыми дверями. Заодно и свой организм подкорректировал, благо шаблоны я уже просчитал, да и с Эамона не поленился снять дополнительные «слепки» манипуляций внутренней энергией. Сей достойный рыцарь, мало того, что владел широким спектром классической «боёвки», так ещё умел «добрым словом» и живительным пинком придать окружающим его воинам второе дыхание покруче многих Бардов. В общем, поработать удалось как следует, ну и придать себе слегка измождённый вид и накинуть седины в волосы – «мальчишку», увы, воспринимают не всегда серьёзно, и если я собираюсь дальше лезть в политику (а я собираюсь!), требуется несколько более внушительная рожа.
  
  Несколько часов спустя. Опочивальня эрла Редклифа.
  Эамон пришёл в себя под утро. Голова болела самым чудовищным образом, последний раз он так себя чувствовал на следующее утро после рождения Коннора. Как же они с Теганом тогда надрались…
  
  А какой повод был в этот раз? Последнее, что помнил эрл – это представление нового репетитора для сына, прошлый учёный муж, выписанный из самого Вал Райо, очень спешно покинул Рэдклиф, едва услышав слухи о начале Мора. Нынешний, по мнению Эамона, был слишком молод, слишком смазлив и слишком хлипок, впрочем, дело своё знал, а большего от него и не требовалось. Неужели он решил «проверить на крепость» нового гостя, а тот оказался куда выносливее, чем выглядел? Нет, вряд ли – всё-таки он уже не в том возрасте, чтобы заниматься подобными глупостями. Что же тогда произошло?
  
  -Воды… - смог он прохрипеть пересохшим горлом в слабой надежде, что кто-то из слуг, вечно околачивающихся под дверью его спальни, услышит призыв господина. Тем больше было его удивление, когда кружку с вожделенной жидкостью ему подали почти сразу же.
  
  -О, вы наконец-то пришли в себя, эрл. Что же, добро пожаловать в этот дерьмовый мир обратно, - Эамон чуть было не захлебнулся от удивления, быстро переходящего в гнев.
  
  Это что за слуга посмел разговаривать с ним в подобном тоне? Правитель Рэдклифа оторвался от питья и поднял взгляд, уже планируя как следует пропесочить прислугу и выписать пару плетей, но слова застряли в горле. Над ним склонился неизвестный тип неопределённого возраста. Среди слуг такого точно не было, хотя кого-то этот мужчина напоминал, но эрл никак не мог сообразить кого, да и сильная усталость на лице неизвестного визитёра, добавившая солидные мешки под глазами, как-то не способствовала определению.
  
  -Кто вы? Что вы здесь делаете? – Эамон привстал с кровати, с удивлением отметив, что начавшая в последнее время мучить его спина совершенно не чувствуется, да и общее состояние, если не считать головной боли, просто превосходное.
  
  -Хм, начнём с простого. Айдан Кусланд, к вашим услугам, лорд Геррин. Что же касается вашего вопроса, то это очень длинная история, - гость уселся в кресло, а Эамон пытался сравнить образ юного сына Брайса, каким он его помнил, с тем, кого он видит сейчас.
  
  Сходство действительно было, но как между только-только открывшим глаза щенком мабари и взрослым волкодавом, прошедшим десятки боёв. И что-то подсказывало графу, что обстоятельства таких изменений юного Кусланда будут касаться и его… и они ему не понравятся. Очень не понравятся.
  
  -Если коротко, - продолжил молодой дворянин, - королевская армия разбита Порождениями Тьмы, Логейн бросил Кайлана на корм ограм, обвинив во всём Серых Стражей, Анору назначил наследницей, а себя – регентом при королеве. Мне удалось вывести часть войск, и сейчас мы отступаем на север.
  
  -Что? Как? Кайлан же только собирает войска, я даже предлагал ему свою помощь…
  
  -Это было почти месяц назад. Вы впали в кому, - известия становились всё хуже и хуже.
  
  -Как? – повторился землевладелец.
  
  -Вас отравил приглашённый «учитель» Коннора, оказавшийся по совместительству малефикаром и магом крови. А устроиться на такую должность ему помогли люди эрла Хоу… и одно очень неприятное для вас обстоятельство.
  
  -Это ещё не всё? – может, он всё ещё спит, и ему просто снится кошмар?
  
  -Судите сами. Коннор – маг, ваша жена наняла «учителя» не для постижения премудростей этикета вашим наследником, а чтобы он научился скрывать свой дар, - эрл закрыл глаза, пусть поверить в такое было сложно, но это бы объяснило нервозность Изольды в последнее время, - и чтобы спасти вас, он заключил сделку с демоном. Это было как раз с месяц назад.
  
  -Мне… мне сложно во всё это поверить, - Эамон схватился за голову.
  
  -Понимаю, у самого в голове всё далеко не сразу уложилось, - Айдан повернулся к двери и крикнул: – Эй, там! Принесите обед и пригласите родных эрла!
  
  -Сию минуту, ваша милость! – раздался ответный крик из двери, после чего донёсся топот ног.
  
  -Думаю, вам стоит повидаться с семьёй, к тому же Теган сможет ввести вас в курс дела куда лучше меня… - молодой Кусланд зевнул и встряхнул головой, отгоняя сон, - да и мне отдых не помешает. Бдение забрало много сил.
  
  -Бдение?
  
  -Исцелить вас и вернуть в сознание простыми методами не получалось, не уверен, что и маги Круга бы помогли... Это если бы Изольда их вообще к вашему телу подпустила. Так что мне пришлось обратиться за помощью к… малоизвестным в нынешнем мире силам.
  
  -Магия?
  
  -Нет. Как вы знаете, наш род очень давно живёт в этих землях, за это время в библиотеке скопилось немало интересного, в том числе и того, что приверженцы Песни Света очень старательно пытались вытравить из своей паствы, - спокойно ответил Айдан, а граф принялся размышлять.
  
  То, что сказал молодой аристократ, уже способно причинить ему и его роду очень крупные неприятности. Если выйдет за эти стены. С другой стороны, это весьма сильный жест доверия… да и, судя по всему, это «бдение», или что там было, применялось к нему самому, а значит – разглашать подробности исцеления невыгодно, в первую очередь, для него. Но нужно выяснить всю подноготную, слишком много всего произошло за время его отсутствия, и влезать куда-либо, толком не разобравшись, он не имеет права.
  
  -И вы не боитесь вот так сообщать это мне? – в ответ собеседник графа поднял на него тяжёлый взгляд. На миг Эамону привиделось внутри глаз молодого дворянина что-то огромное, страшное, буквально подавляющее, но наваждение пропало так же быстро, как и пришло.
  
  -Страх умер вместе со мной в разорённом Хайевере, сгорел на погребальном костре с моей семьёй. Остались только гнев и ненависть, - отчеканил Кусланд. – Так что мне терять уже нечего, а вам, эрл?
  
  -Стойте-стойте! – даже привстал Эамон. Завуалированную угрозу он предпочел не заметить. – Что значит «сгорел вместе с семьёй?»
  
  -Не одного вас Рендон Хоу попытался убрать, пока вокруг царит суматоха вокруг Мора. Вся разница в том, что в наш замок он проник сам, пользуясь положением спешащего по зову вассала. Атака была хорошо спланирована: армия Хайевера уже ушла к Остагару, сам Хоу «слегка задержался», и если бы не случайная промашка со мной, - аристократ очень нехорошо улыбнулся, - то сейчас он был бы героем, отомстившим за смерть сюзерена подлой банде разбойников, проникших в замок при помощи подкупленных слуг.
  
  -Неужели…- от очередной жуткой новости глава рода Геррин сглотнул появившийся в горле ком. - Брайс… Элеанора… Мои соболезнования.
  
  В ответ Айдан лишь мрачно кивнул, прикрыв глаза и, что-то расслышав, покосился на дверь.
  
  -Что же, кажется, ваш обед уже на подходе… как и ваша семья. Не буду мешать, вам многое предстоит обсудить, - поднявшись, последний из Кусландов направился к двери, дойти, он, правда, не успел – та распахнулась раньше, и в покои эрла буквально ввалилась толпа народа.
  
  -Айдан?! Боги, что с тобой случилось?! – в проёме показался смутно знакомый парень.
  
  -Плата, Алистер. Просто плата… ничего в этом мире не даётся просто так.
  
  -Архидемон меня задери, да ты выглядишь хуже, чем после Остагара!
  
  -Чувствую себя тоже, так что не мог бы ты быть столь любезным и… - что дальше выговаривал другу молодой Кусланд, Эамон уже не слышал, сначала занятый сопоставлением образов испачканного озлобленного мальчишки со спокойным и статным воином, а потом до него добралась Изольда с Коннором, и резко стало не до наблюдений.
  
  Айдан Кусланд. Гостевые покои.
  Вроде бы всё прошло неплохо, эрл загрузился, Теган, думаю, в подробностях его просветит о степени задницы, из которой мы вытащили Рэдклиф, а значит, и о размере долга эрла перед нами вообще и мной в частности… на который я, продолжив представление, накину процентов. Эамон имеет репутацию человека чести, а значит, будет пытаться этот долг отдать путём помощи мне и моему роду, а не «списанием» через устранение «кредитора». Собственно, будь иначе – и я бы не заморачивался с его возвращением в сознание – марионетки хватило бы за глаза… Хм, но что-то я отвлёкся.
  
  В гостевых покоях, помимо «пострадавшего меня», находились всё ещё спящая Солона и бдящая Бетани. Последняя, стоило показаться моей измученной физиономии в пределах её зоны видимости, сразу же развела активнейшие действия — напрягла слуг с похлёбкой, организовала кровать и даже накинула на меня какое-то заклинание. Скорее всего, что-то простенькое из Созидания, вот только вместо облегчения я вновь почувствовал себя странно, хорошо хоть внешне это никак не проявилось – одежда на мне была самая обычная, а симбионт располагался внутри организма.
  
  -Айдан, что с тобой случилось? – на меня смотрели с переживанием и толикой жалости. Нехорошо, конечно, пользоваться сострадательностью девушки, но я же не паладин, правда?
  
  -Последствия обращения к богам. Слишком долго они были забыты, да и исцеление - совсем не мой профиль… Нет, взгляд отводить не нужно, я уже в курсе вашего увлечения чужой литературой. Но книгу всё-таки верните — ещё не хватало, чтобы она выплыла наружу и слухи дошли до церковников.
  
  -Извини… Конечно... - волшебница отвела взгляд, но надолго смутить её не получилось. – Так что конкретно за последствия? Не припомню, чтобы в той книге что-то такое писали.
  
  -А там и не писали, поскольку до Венди я так и не дозвался… А та, которая никому не отказывает в помощи, берёт свою плату.
  
  -И?
  
  -За чужую жизнь нужно платить чужой жизнью… или годом своей и крайне неприятными ощущениями…
  
  -И ты… Идиот! Зачем использовал свою, любой рыцарь Редклифа бы…
  
  -Не смог попросить, потому, что просто не то что не верит, но даже не знает. Что же касается моей жизни… Ещё ни один Серый Страж за тысячу лет истории Ордена не умирал в своей постели от старости, вряд ли это грозит и мне, так что годом больше, годом меньше – для тех, у кого в качестве естественной причины смерти идёт «сожран тварями Мора», разницы как-то нет. А Эамон нам нужен, так что выбор был очевиден. О! Супчик! – оборвал я повествование, «заметив» вернувшихся слуг.
  
  Слышали они достаточно, и я более чем уверен, что через час о «жертве» стража будет известно всей обслуге, через два – воинам и рыцарям, а через три – Эамону. И то, что я не предъявил ему счёт сразу же по приходу в сознание и даже не обмолвился об этом, ляжет очередной гирькой на чашу весов лояльности эрла.
  
  Тем временем под испепеляющим взглядом Бетани служанки очень шустро втащили столик и расставили посуду, ну, приятного мне аппетита. Ближе к концу трапезы проснулась и Солона…
  
  -Ох… моя голова… как же мне плохо… - девушка приподнялась на кровати и застонала, схватившись за виски.
  
  -Держи, настойка из эльфийского корня, - протянула двоюродной сестре фиал наша добровольная сиделка.
  
  -Спасибо, - бутылочка была чуть ли не вырвана из рук леди Хоук и мгновенно оприходована. – Уф… Даже после Истязаний я чувствовала себя куда лучше.
  
  -С возвращением, - хмыкаю с соседней койки. – Как всё прошло?
  
  -Айдан? – юная Амелл повернулась ко мне. – Что с тобой приключилось?
  
  -Последствия лечения эрла, если коротко, а подробности, думаю, тебе Бетани расскажет. Лучше поведай нам, как там демон.
  
  -Хм… ладно, - меня окинули испытующим взглядом. – Найти демона было нетрудно…
  
  И Солона поведала нам занимательную историю своих похождений в Тени, а сотворив какое-то странное заклинание, на этот раз не вызвавшее ощущения «неправильности», поведала, что демона она умудрилась… развести и прикончить, а вот упоминание некоего «столба черноты» в Тени заставило задуматься. Хорошо, если это просто симбионт так светится, а если мои «игры» с религией действительно могут породить новые сущности? Хотя… нет, последнее вряд ли, «пропагандируй» я культ хотя бы несколько лет и распространи его на более-менее обширную территорию, тогда ещё возможно, но вот за месяц с небольшим и горстку просто осведомлённых? Очень маловероятно. Значит, фоню я… Пожалуй, это даже неплохо и послужит ещё одним «кирпичиком храма».
  
  -Значит, теперь ты весьма… осведомлённая личность в плане определённой магии? – выделила для себя пункт Бетани.
  
  -Да, хотя ты не хуже меня знаешь, что между «знать» и «уметь» разница большая. Требуется много практики и, по-хорошему, учитель. Это не говоря о том, что больше половины заклинаний и ритуалов использовать просто омерзительно!
  
  -Ну, у нас есть преступники, которым всё одно в могилу, - пожимаю плечами.
  
  -Нет, Айдан, ты не маг и поэтому не понимаешь. Одно дело – просто казнить, пусть с пользой, пусть болезненно, но тем не менее. И другое – скармливать души жертв демонам, чтобы организовать, допустим, стабильный канал в Тень для подпитки каких-нибудь глобальных заклинаний, - девушку передёрнуло.
  
  -Эм, а разве нельзя, ну… просто набрать нужное количество силы? – тема мне показалась интересной, да и девушка явно хотела выговориться.
  
  -Можно, но маг может вместить лишь определённый запас, выжать из жертвы на алтаре тоже можно не больше определённой планки… А вот отловить жертву, посадить в него демона и постоянно тянуть через него силу напрямую из Тени… Пусть пиково сил будет меньше, но постоянный канал в перспективе даст куда больше, а если таких «источников» создать много… - Амелл передёрнуло. – Понимаешь, я видела, как три Магистра возводили Киркволл… И в некоторой мере даже начинаю понимать страх церковников.
  
  -М-да, дела… Но ведь там далеко не всё такое?
  
  -Нет, не всё, но и того, что я видела, мне хватит на много дней кошмаров, - волшебницу вновь передёрнуло.
  
  -А я ещё хотел попросить тебя помочь раненым, - качаю головой. – Ладно, это была плохая идея.
  
  -Нет, - покачала головой Солона, - я помогу, глупо не использовать то, что можно. «Победа в войне», - процитировала волшебница первую строчку девиза Серых.
  
  -Спасибо, - так, надо бы сменить тему, а то тут как-то уж слишком мрачно стало. Подобная мысль пришла в голову не мне одному.
  
  -Кстати о Стражах, а где носит нашего меднолобого храмовника? Только не говорите мне, что он по-прежнему ищет эльфийских танцовщиц! – с несколько наигранным весельем воскликнула Амелл.
  
  -Ну, как я слышала, кое-кого он всё-таки нашёл, - включилась в беседу Хоук.
  
  -О, правда? Прекрасные новости! Я просто обязан побывать на их прослушивании! – добавим в голос побольше энтузиазма.
  
  -Айдан! – хором воскликнули девушки.
  
  -Что? Почему это один Алистер должен наслаждаться прекрасным?
  
  -И упёрлись тебе эти эльфийки, - насупилась Бетани.
  
  -А что делать, если кроме них да вас, миледи чародейки, в округе нет ни одной приятной глазу картины? Что же касается Алистера, скорее всего, он сейчас у Эамона, как-никак, им есть о чём поговорить.
  
  -Понятно, - кивнула Бетани. – Так, вы меня своими разговорами куда-то совсем не туда увести вздумали. Айдан – тебе требуется отдых. Солона, а тебя я забираю на осмотр, мало ли что могло случиться. И нет, никаких возражений! – видя, что я набрал воздух в грудь, сказала чародейка. – Или сам, добровольно, или я наложу на тебя «Сон»!
  
  -У вас всегда один и тот же аргумент, как что, так сразу «Сон»… Тиранши!
  
  -Ну, - задумалась Солона, - мы можем позвать тётушку Лиандру, дабы она путём мирных уговоров уложила тебя спать. У неё большой опыт.
  
  -Кхм… Лучше уж «Сон», - я хмыкнул. – Спасибо, девочки.
  
  -Всегда пожалуйста, Айдан… и не рискуй так больше, - дамы покинули комнату, оставив меня наедине с собой. Любопытные информация и поведенческая модель, стоит над этим подумать, но не сейчас – мне ещё обрабатывать данные, что нашлись в крови Солоны, хватит надолго. Так что, как бы мне ни хотелось чего другого, но поворачиваемся носом к стенке и «спать» - в боевом режиме обработка будет пошустрее.
  
  
***
  
  Вечером, как и предполагалось, Эамон, объявив пирушку в честь героев-освободителей и просто хороших людей, пригласил меня на приватную беседу. В его покоях нас уже ждал накрытый стол, вино и кое-что ещё.
  
  -Эрл Эамон, - жестом отсылаю проводившего меня до покоев «графа» слугу.
  
  -Тейрн Айдан, - кивнул он мне и пригласил присаживаться.
  
  -Я ещё не тейрн, и совсем не факт, что стану им, вина? – открываю бутыль.
  
  -Да, благодарю, - кивнул граф. – Что же касается вашего положения… Бросьте, юноша, - опытный политик и военачальник грустно улыбнулся, - мы оба знаем, что даже если ваш брат остался в живых, ни рыцари, ни воины Хайевера не признают его своим господином. Не после Остагара.
  
  -Даже если так, без подтверждения Собрания Земель я, официально, не буду тейрном, - хм, а неплохие запасы у Эамона, очень неплохие.
  
  -С этим я смогу помочь. Организовать встречу нетрудно, и вряд ли найдётся кто-то, способный оспорить ваше признание после всего того, что вы сделали. Как для спасения остатков армии, так и для меня лично. Но, помимо этого, есть и другие вопросы.
  
  -Логейн, - тема была очевидна.
  
  -Да, Логейн. Он объявил себя регентом при королеве и будет пытаться закрепить этот статус на Собрании Земель. После Остагара его популярность, конечно, сильно упала, но союзников и сочувствующих у него всё ещё немало, не говоря уже о тех, кто не прочь поддержать узурпатора в обмен на личные преференции – поражение на юге оставило многие владения без хозяев.
  
  -И что вы предлагаете, Эамон? Я допускаю, что наши совместные войска будут численно превосходить армию Мак-Тира, но открытое противостояние – это смертный приговор для Ферелдена, не от Мора, так от Орлея. Готов поспорить, Гаспар дэ Шалон спит и видит, как его шевалье проходят по улицам Денерима. Вариант с… более деликатным решением проблемы Логейна тоже не самый лучший.
  
  -Верно, при всей его подлости и предательстве, его смерть может повлечь разобщённость и сумятицу едва ли не большие, чем сейчас. Я рад, что вы это понимаете, Айдан.
  
  -К тому же уничтожать гениального стратега – это неоправданная трата ресурсов впустую. Однако вряд ли бы вы начали этот разговор, не имея плана.
  
  -Да, это так. Избавиться от тейрна возможно будет лишь на поединке чести. Однако лишаться его стратегических талантов в текущей обстановке действительно глупо, но и отдавать ему трон – неприемлемо. Я предлагаю вынести на Собрание Земель вопрос о наследовании трона Алистером. Вы знаете его историю и то, что в нём течет кровь Мэрика.
  
  -А мнением самого Алистера по этому поводу вы интересовались? – хмыкнул я в бокал, примерно представляя, что сказал бастард короля.
  
  -Да, - поморщился Эамон, - он предложил вместо себя вашу кандидатуру, Айдан, - а тебя это не очень устраивает, поскольку ты уже понял, что на меня где залезешь, там и слезешь, ещё и за проезд заплатив, а вот Алистером крутить можно как угодно.
  
  -Не скажу, что в восторге от этой идеи, но… между нами говоря, Алистер – хороший человек, но его предел – командование небольшим отрядом. Он – идеальный подчинённый, но не лидер.
  
  -А вы, тейрн Кусланд?
  
  -А я хочу, чтобы Ферелден пережил Мор и оставался свободным и сильным королевством, живущим собственным умом, а не под диктовку Орлея или кого-то ещё. Я де-факто управлял Хайевером, пока отец с братом были заняты подготовкой к войне или отлучались по своим делам. И прекрасно осознаю, что, извините за грубость, уместившаяся на троне задница, если это задница нормального правителя, обретает геморрой куда быстрее, чем задница, от трона свободная.
  
  -То есть вы тоже не горите желанием занять престол? – Эамон приподнял бровь.
  
  -Верно, но между вариантами Логейн, Алистер или я – предпочту себя, хотя бы потому, что имею некоторый опыт в управлении, - лорд Геррин вздохнул.
  
  -Что же, в этом есть резон, к тому же Алистер очень высоко отзывался о вас, а я — ваш должник. Но далеко не все на Собрании Земель поддержат вашу кандидатуру, Айдан.
  
  -Думаю, если её поддержит Логейн, это снимет большую часть вопросов, - делаю очередной глоток вина.
  
  -Логейн? Я наслышан о ваших талантах, но как вы собираетесь провернуть подобное?
  
  -Это будет нетрудно – у него есть дочь, королева Анора…
  
  -Политический брак? Хм… возможно… - задумался Эамон.
  
  -Нет, что вы, эрл, - я рассмеялся. – Родниться с Мак-Тиром? Да после такого мои предки из могил поднимутся, чтобы мне голову оторвать, и будут в своём праве! При всём уважении к Логейну — он сын крестьянина, к тому же всё-таки бросил Кайлана под Остагаром. Быть может с тактической точки зрения это и было оправдано — я не знаю, но ни один мой солдат не поймёт, если я позволю его потомкам править Ферелденом. Править после того, как он бросил на смерть законную династию. Это будет предательством памяти всего рода Тейринов, а я не хочу превращать всех благородных людей Ферелдена в клятвопреступников. Предательство и измена не могут оставаться безнаказанными, какие бы причины за ними не стояли, иначе все слова про честь и достоинство превратятся в пустой звук, - делаю глоток вина, чтобы промочить горло и дать Эамону осмыслить услышанное. - Так что Анора будет нужна мне лишь как заложник. Возможно я и позволю ей остаться наследницей тейрна, это будет зависеть от наших объяснений с Логейном, но ни о каком королевском троне для неё речи в принципе идти не может.
  
  -Это… Разумно, - вздохнул владетель, на лбу которого пролегла глубокая складка. - Не скажу, что мне нравится идея шантажа через близких родственников, но из всех возможных альтернатив эта – наилучшая. Я поддержу вас, тейрн.
  
  -Благодарю, эрл, - киваю дворянину.
  
  -Не стоит. Я делаю это, в первую очередь, ради блага Ферелдена.
  
  -Понимаю, - а также стараясь хотя бы частично закрыть долг, я думаю. Но приличные люди о таком не вспоминают, мы же тут приличные люди? – и постараюсь оправдать ваше доверие. К тому же я никогда не откажусь от мудрого совета опытного землевладельца… – сделаем намёк на продолжение дружбы в случае профита. – Но это дела будущего, до которого нужно ещё дожить, - лёгкая улыбка, образовавшаяся на лице эрла по мере моей речи, вновь сменилась полностью сосредоточенным выражением.
  
  -Мор, - сказал он.
  
  -Мор, - соглашаюсь, - а также то, как с ним бороться.
  
  -Рэдклиф хорошо укреплён, урожай уже собран и с продовольствием проблем нет. Порождениям Тьмы придётся сильно постараться, чтобы взять крепость. Даже при превосходстве четыре к одному.
  
  -Сейчас они вряд ли полезут, скоро начнутся холода. А вот весной…
  
  -Не факт, Айдан, - прервал меня эрл. – Первую половину весны дороги будут сильно размыты. Сколь бы выносливы ни были твари, но устраивать марш при таких условиях будет слишком даже для них. А вот по мёрзлой земле, пусть и нехотя, но пройти они смогут, - хм, проблема.
  
  Причём вполне способная оказаться фатальной – это в игре жопа не наставала, пока не пройдёшь определённую ключевую точку, и гулять по «побочным квестам» можно было до посинения, а вот в реальном мире твари Мора вполне могут и по холоду двинуться. Подумает Архидемон, мол, в бою согреются – и что тогда?
  
  -Проблема. Нужно будет выслать дальние дозоры и наладить патрулирование.
  
  -Я займусь этим. Но учтите, война всегда преподносит сюрпризы, и редко когда они бывают приятными.
  
  -Например?
  
  -Сложно сказать, - эрл огладил бороду. - Зависит от количества тварей, если их будет слишком много, то Архидемон вполне может оставить часть для того, чтобы запереть войска Рэдклифа, а самому с остальными силами пойти дальше.
Оценка: 7.66*464  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  М.Старр "Попаданка и король" (Любовное фэнтези) | | Есения "Ядовитый привкус любви" (Современный любовный роман) | | С.Волкова "Жена навеки (...и смерть не разлучит нас)" (Любовное фэнтези) | | Д.Вознесенская "Игры Стихий. Перекресток миров." (Любовное фэнтези) | | Д.Эйджи "Пятнадцать" (ЛитРПГ) | | А.Минаева "Академия Галэйн-2. Душа дракона" (Приключенческое фэнтези) | | С.Волкова "Сердце бабочки" (Психологический триллер) | | Р.Свижакова "Если нет выбора или Герцог требует сатисфакции" (Любовное фэнтези) | | М.Боталова "Академия Невест" (Любовное фэнтези) | | Ю.Журавлева "Мама для наследника" (Приключенческое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"