Седрик: другие произведения.

Рождение патриарха

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
  • Аннотация:
    Даже самые безумные мечты иногда сбываются. Что делать если ты вдруг обрёл силу о которой давно мечтал? Как устроить свою жизнь в мире известном тебе только из книг? Что если жизнь среди людей невозможна, а так называемые тёмные расы вызывают только брезгливую неприязнь? Впрочем, если ты всю жизнь мечтал о Силе, то отсутствие житейского комфорта и приятного общества, далеко не самая высокая цена за её достижение. К тому же, что мешает всё это получить, когда Силы и власти станет достаточно? Лично я, Фобос, первый живой вампир Торила, не вижу в этом ничего невозможного.

  
Рождение патриарха.
  
  Мы думаем, что пишем книги, но на самом деле это книги пишут наши судьбы.
  Автор неизвестен
  
  
Пролог.
  Смерть. Как же всё-таки больно умирать. Хотя сейчас стало легче, боль почти прошла, тела уже не чувствую, остались только мысли...
  Сколько себя помню, всегда придавал большое значение снам. Не в том смысле, что они могут быть вещими, а в том, что сны для меня были, пожалуй, даже более важны, чем реальная жизнь. Хотя почему «пожалуй»? Действительно, были гораздо важнее. Совершенно естественно, что я быстро научился осознавать себя во сне и со временем управлять снами. Не полностью, к сожалению, и настоящим сноходцем меня назвать было нельзя, но таким вещам как проходить сквозь стены, летать, перемещать телекинезом небольшие предметы я научился. Увы, физическое тело не имело возможностей духовного, так что, стоило проснутся, и повторить то, что во сне было хоть и не элементарно, но естественно, как движение рук, я уже не мог, хоть прекрасно помнил, какие усилия нужно для этого прилагать.
  И вот теперь я умирал. Самая болезненная часть была позади, и состояние напоминало то, когда засыпаешь, но пытаешься сохранить мысль, на которой концентрировался в ожидании сна. А она ускользает, и вместо нужных образов в голове плывут другие, абстрактные и никак не связанные с изначальными. Неприятно. Очень. Если я прав в своих гипотезах, то этого допускать никак нельзя, наоборот - нужно чётко осознавать себя и свои желания, иначе попаду в какой-нибудь загробный мир, и совершенно неважно, как он зовётся — Рай, Ад, Ирий, чистилище или даже Вальхалла, для меня разницы никакой, потому что я хочу ЖИТЬ!
  Но не в своём мире технического прогресса, изгаженной природы, терпимости к чужому скотству и всеобщего равнодушия, что к умирающим где-то там, в очередной горячей точке, незнакомым людям, что к собственным родными и близким, с которыми, в наше время, не то что годами не видеться можно, так даже и знать как троюродного брата зовут не обязательно. А в мире, где хотя бы ещё не отвыкли за словами следить, пусть даже под страхом, что «за козла» придётся отвечать собственной головой и никакие «права человека» со «свободой слова» не спасут. Ха, сейчас то это даже в мыслях смешно выглядит, а ведь совсем недавно, по историческим меркам, в капусту рубили и за куда меньшее, чем иные перлы ныне встречающиеся в интернете.
  Но на самом деле, всё это лишь фон — условности. Главное, самое ключевое и определяющее — я хочу жить в мире, где есть магия. И где я смогу стать магом! Наивно, правда? Но вот только это была моя мечта всю сознательную жизнь и чуть сверху — обладать силой! Я даже готов стать оборотнем или вампиром, не говоря уже о том, чтобы превратиться в демона — при всех недостатках, слабостях и дурной репутации оных видов. Но, увы, в моём мире таковых нет, или же они слишком хорошо скрываются, что в моём случае одно и то же.
  Как же всё-таки тяжело держаться... Но я выдержу, чего бы это ни стоило! Ни за что не стану бессознательным сгустком эктоплазмы, или что я сейчас из себя представляю? Ну вот, кажется, началось, умер и сохранил себя, не зря столько лет каждую ночь тренировался, засыпая. Еще немного... Но как же трудно... Стоп! Сейчас главное не попасться всевозможным ловцам душ, или представителем каких бы то ни было канцелярий. Грешил я в своей жизни или нет, но добровольно отдавать себя на чей-то суд — увольте.
  Вокруг тьма. Тела нет, но есть сознание, и есть тьма, ну вот и проверим, прав ли я был, что всю сознательную жизнь считал себя тёмным.
  Тьма есть везде, во всех мирах и измерениях. Она никогда не исчезает, отступая в укромные уголки днём и расцветая в полную силу ночью. Она многолика и безбрежна. Каждый, кто с ней соприкасается, может почувствовать её мягкую, прохладную, спокойную силу, услышать её шепоток в ушах, ощутить странную расслабленность в теле, свободу движений и необычное, но такое сладкое, будто бы после встречи с любимой, легкое пошатывание разума.
  А сейчас мне нужно стать её частью, раствориться в этом многогранном потоке, самому сделаться ручейком мрака. Главное, чтобы потом удалось отделиться, но уже в нужном мне мире. Ощущение её силы, нежно обволакивающей то, что сейчас заменяло мнё тело, подобно прохладному густому воздуху, накрыло всё моё естество...
  Миг длиной в бесконечность. Нужно скорее принимать решение, пока ей ещё интересен ничтожный смертный, отчаянно воззвавший и открывший свою душу.
  Надежда. Кто-то сказал, будто бы всё, что может быть измышлено человеческим разумом, где-то обязательно существует. А значит, в бесконечности населённых миров можно найти и те, что были описаны земными авторами. Надеюсь, что это действительно так. Вот сейчас и проверим.
  
  
  
Глава 1.
  
  — Где я?
  — В вытрезвителе.
  — К чёрту подробности, город какой?!
  Классика отечественного кино.
  
  Получилось! Хотя вернее будет сказать, что пока только наполовину...
  Объятия тьмы мягко расступились и выпустили меня в новое, залитое ярким, до слепоты и боли, светом пространство. Привыкнуть к новой форме бытия было почти также тяжело как умирать, за той лишь разницей, что теперь у меня был опыт, а не только голая вера. Куда хуже было внезапное чувство потери, тоскливой пустоты в душе, возникшей в результате отделения от того бескрайнего, тёплого, уютного и родного... Но я должен был отделится. Таков был мой выбор, мой зов, моя мольба. И моя Мечта. Продай я всё это за праздное наслаждение с уютом, то даже сам перестал бы себя уважать, что уж тогда говорить о предвечной Силе видевшей рождение вселенной? Хотя и так глупо ожидать, что она испытывает ко мне хоть что-то похожее на уважение, в лучшем случае я для неё мелкий паучок, которого, по мимолётному порыву, рачительная хозяйка вынесла на подоконник, вместо того чтобы раздавить едва заметив.
  Глаз у меня не было, хоть чего-то напоминающего тело тоже, разве что за него можно было принять полупрозрачный аморфный сгусток чего-то газообразного, всё время меняющий очертания. И тем не менее, я всё видел. Радужные переливы энергий в воздухе, дуновения сил, потоки ветров и пушистые перины облаков внизу, одновременно с сияющими звёздами за спиной, чей вид совсем не заслоняли потоки колючего света. Восприятие реальности кардинально отличалось от привычного, имея лишь самый минимум общих черт, но сейчас это казалось таким естественным, таким... правильным.
  Но расслабляться было нельзя — мне дали шанс и знания что нужно делать, но если я не потороплюсь, то отпущенный кредит исчерпается и о моём существовании просто забудут. Ведь что такое заботы жалкой букашки, на фоне бесчисленных миров и эонов времени? А значит нужно найти необходимого для второй стадии реципиента, и быстро.
  Полёт не был чем-то сложным, я бы сказал, что он оказался даже проще, чем во сне, но вот поиск... Любой встречный мне не подходил. Идеально найти тело без души, но ещё живое или только-только умершее, желательно без серьёзных травм и хотя бы с зачатками магических способностей. Сами маги, естественно, не подходили, ибо не фиг всяким, мелким полтергейстам нападать на серьёзных людей, ну или нелюдей, тут таких тоже должно быть много. В города также лучше не соваться, кто их знает, какие тут в ходу амулеты или какая еще защита установлена. Мало ли, может, здесь чары от вторжения всевозможных демонов, на городских стенах — обычное дело, и меня при контакте банально развеет? Что-то не хочется проверять. Сюда же добавим и различные военные конфликты, во-первых, они вещь всё-таки достаточно редкая, даже в средневековом обществе, а во-вторых, не смотря на сопровождающее их обилие смерти, начинать новую жизнь на поле боя, далеко не самый разумный ход.
  Так что ищем по дорогам: разбойники, они вечны и присутствуют во всех мирах и государствах. Просто в более цивилизованном обществе они зачастую действуют на законных основаниях и оружие в дело пускают реже, предпочитая отбирать имущество более тихими методами, хотя и старые традиции гоп-стопа не забываются. Ну и само собой, у них всегда есть жертвы. И вполне возможно, что среди тех или других может быть нужный мне реципиент.
  Поиски заняли несколько часов, это я так думаю, на самом деле духу сложно следить за временем, тем более что я двигался с огромной скоростью, фактически за секунды преодолевая расстояния между городками и деревнями. Разбойников я видел, не раз и не два, но, увы, среди них и их жертв не было подходящих мне кандидатов. Жертвами я, кстати, называю не только тех, кто уже попал в засаду, таких было мало, но и тех, кто в ближайшее время попадёт. Ближайшее время я, естественно, определял по собственным субъективным ощущениям.
  Нужный мне человек, с некоторыми магическими способностями, но совершенно неразвитыми, отыскался в составе небольшого купеческого обоза, или каравана, не знаю, как правильно. В общем, пара купцов, десяток охранников и ещё около двадцати обозников не спеша двигались по широкой грунтовой лесной дороге. Заинтересовавший меня человек, судя по... Ну, наверно, это можно назвать рисунком ауры или чем-то близким по смыслу, по крайней мере, оно выглядело этаким аморфным, разноцветным облачком покрывающим всё тело и именно в нём отражалось наличие магического дара. Казусный, кстати, момент — знания о том, где и как определять этот самый дар, а также инстинктивное понимание многих весьма специфических вещей, я, будучи частью Великой, получил, а вот со знанием терминологии и её привязкой к наблюдаемым на практике явлениям оставалась беда — никто мне мостиков ассоциаций не выставил.
  Впрочем, не суть. Так вот, заинтересовавший меня человек, судя по рисунку ауры, был сыном или иным ближайшим родственником одного из купцов, слишком похоже у них выглядели «ауры», да и в лицах некоторое сходство имелось. Здоровенный детина, но не в смысле мышечной массы, а в смысле объёма живота, правил третьей от переднего края телегой и активно клевал носом. Признаков отягощённости интеллектом на его лице не наблюдалось.
  Жаль, конечно, что приходится вселяться в такого индивидуума, но я не в том положении, чтобы привередничать, так что, увы, ничего не поделать, главное — он подходит. Да и, будучи до конца откровенным, не уверен я, что, в случае чего, смогу одолеть сильный разум, тем более находясь на его территории, скорее уж будет наоборот.
  Караван ехал по лесу уже не первый час. Охрана парилась в кольчугах и при оружии, кое-кто из обозников также уже давно натянул брони и изнывал под душным летним солнцем. Перед опасными участками люди останавливались и ждали пока растянувшийся обоз подтянется, брали на изготовку оружие, поправляли щиты и только после этого трогались дальше, причём не просто так, а усиленно понукая лошадей, очевидно, чтобы пройти участок быстрее.
  На их несчастье, впереди по дороге изготовилась к нападению банда раза в полтора превышающая по численности караван и были это не простые крестьяне с дрекольем, а почти поголовно вооружённые луками и неплохо экипированные ребята. Кольчуги и шлемы были у половины, у остальных - кожаная броня с нашитыми железными пластинами. И в завершение - десяток конных бойцов, по всей видимости нужных, чтобы никто не ушел, даже вырвавшись из огневого мешка.
  Всё закончилось быстро. Разбойнички поступили профессионально, и первый залп разом уполовинил количество возниц. Стреляли они не очень метко — пострадало много лошадей, но плотно, а потому караван встал намертво. Пока купцы с охраной пытались кто развернутся назад, кто объехать неожиданное препятствие, ливень стрел с двух сторон не прекращался, а на дорогу выехали конные. Дальше было уже избиение. Атакованным удалось выбить ответными выстрелами примерно десяток, помогли припасённые арбалеты и то, что лучникам для стрельбы приходилось стоять в полный рост, ещё кого-то из конных срубили, пытаясь пойти на прорыв, но на итог это не повлияло.
  Мой клиент умер в самом начале, пробитое насквозь горло не способствует продолжению жизнедеятельности. Кстати, очень интересно было наблюдать выход души из тела. Прозрачные силуэты людей поднимались от упавших тел и, бывало, не сразу понимали, что мертвы, а только после того, как несколько стрел беспрепятственно проходили сквозь них. Тогда души начинали вести себя по-разному. Одни что-то кричали, падая на колени, другие впадали в апатию, а третьи со злостью пытались нападать на своих убийц, но, естественно, безрезультатно. Меня они почему-то не видели, даже если я находился вплотную, хотя разговаривать или касаться их я не пытался. Более того, оказалось, что в момент смерти из людей извергалось просто огромное количество энергии, разумеется не электрической, и к моему немалому удивлению выяснилось, что я эту энергию как-то поглощаю, испытывая при этом ощущения удивительно близкие к экстазу. Приятная неожиданность.
  Разобрав трофеи и добив раненых лошадей, разбойники обчистили трупы, как своих так и чужих, и свалили их в овраг, расположенный в стороне от дороги, слегка присыпали землёй и закидали ветками. Видимо, хищников тут не водилось, или разбойникам было на них плевать, потому как всё равно бы раскопали.
  Однако всё это для меня значения уже не имело никакого. Насытившись разлитой вокруг энергией умерших, я, не став дожидаться того, что будет происходить с душами, залез в тело купеческого сынишки. Ощущения, надо сказать, незабываемые.
  Боль навалилась сразу. Я испытал отчаяние и ужас плоти, которая не хочет умирать, но уже почти мертва; состояние, когда мозг уже умер без доступа кислорода, но остальные клетки в организме пока живы, хоть и агонизируют. Зачем нужен кислород? Зачем мы дышим? Кислород нужен для химической реакции в клетках и выделения энергии. Что может сделать дух, для того чтобы оживить тело? Что делают демоны в таких случаях? И почему некоторые магические существа могут не дышать? Я задавался этими вопросами ещё в своём мире, не смотря на полную их абсурдность в условиях мира где нет магии и демонов. Впрочем, ничего предосудительно в этом не вижу и даже ничуть не жалею, в конце концов, разум нам дан чтобы думать, да и где бы я сейчас был без этих размышлений? Так вот, на мой взгляд, ответ прост: преобразовать магическую или духовную энергию в ту, которая нужна для жизни тела, и всё. Или напитать тело до отказа жизненной энергией, хотя это только временное решение; лишенные своих привычных функций клетки в таком случае либо изменятся под действием жизненной энергии, либо атрофируются. Но я что-то отвлёкся, сейчас главное — закрепиться в теле, а размышления о природе бытия следует отложить на потом.
  Закрепить свою душу в новом теле оказалось непросто, тело отчаянно сопротивлялось, отторгая инородную сущность. Подозреваю, что после пребывания частью Великой Тьмы природа моей души сильно изменилась, недаром же остальные души меня даже не видели. Да и раньше, вряд ли она походила на душу реципиента. Но как бы то ни было, мне всё же удалось достичь желаемого. Хотя, увы, это только увеличило яркость и интенсивность негативных ощущений; к счастью, за несколько минут попыток, мне удалось от них отстраниться и воспринимать как бы со стороны. Что называется — жить захочешь и не так раскорячишься.
  Ну вот и настала самая важная часть действа, ох, если бы я только мог сейчас вздохнуть... Попытка будет лишь одна, и если я совершу ошибку, то скорее всего стану обычным живым мертвецом, зомби, упырём или ещё какой гадостью, однако мне это будет уже безразлично, потому как разум я потеряю точно. Но тянуть время однозначно нет смысла, с каждым мгновением, проведенным в умирающем теле, мои силы иссякают, а вместе с ними и шансы на успех. Да, верно говорят, что перед смертью не надышишься, но к счастью, я этот этап уже проходил.
  Мысленно глубоко вздохнув и волевым усилием подавив нахлынувшие переживания, я всем своим существом потянулся к Великой Тьме. Спасибо ей, теперь, когда я побывал частичкой этой великой силы, я знал, как её правильно позвать, чтобы она услышала. Мгновение превратилось в вечность... И она пришла. Прохладная успокаивающая волна накрыла моё сознание, я вновь стал частью этого бесконечного многогранного потока, малой крупинкой, отголоском мысли в бескрайнем океане предвечной Силы. По мне скользнул мимолетный взгляд, по душе прокатился легкий укол дрожи от невидимой улыбки и спустя очередной, бесконечный миг, словно дуновение прохладного ветерка в знойный день, в меня начал вливаться ручеёк силы.
  Тело стало стремительно меняться, наращивалась мышечная масса, перестраивался скелет, структура клеток, вся его природа. А вместе с телом менялась и моя душа, энергетические оболочки, ответственные за жизненную, духовную и магическую энергию, энергоузлы и структура сети энергоканалов. Всё это расцветало перед внутренним взором изумительной палитрой красок и понимания, но происходило без малейшего участия с моей стороны. Тьма сама прекрасно знала, что нужно делать, у неё было много детей в бесконечных просторах вселенной, и в одного из них она сейчас меня и превращала. Всё же, что оставалось мне, это только наблюдать и запоминать. Но в какой-то момент сознание начало меня покидать, и всё, что я успел сделать до момента, когда оно полностью померкло, это послать волну благодарности той, кто сейчас давал мне второе рождение.
  
  
***
  
  Очнулся я от того, что меня кто-то грыз, вернее, пытался, так как прогрызть мою кожу у него категорически не получалось, но напора он не сбавлял и даже пытался меня куда-то тащить. Проморгавшись, ощущая странное головокружение и сплюнув забившуюся в рот землю, я посмотрел на терзаемую конечность и тут же обнаружил источник беспокойства. Им оказался волк, обычный серый волк, вцепившийся мне в голень. Но словно этого было мало, вокруг их имелось ещё с десяток, причём все активно трапезничали, если можно так назвать обгладывание грязных тел.
  Картина, мягко скажем, не самая эстетически приятная, но после всего произошедшего воспринимающаяся не многим более эмоционально, чем очередная расчленёнка на экране телевизора. Признаться, меня куда больше волновали чужие зубы на моей ноге и то, кем я, собственно, стал.
  Резко выдернув конечность, что получилось на удивление просто, я поспешно встал. Волку это, по-видимому, очень не понравилось, и он, оскалившись, зарычал. Хвостатые меня сразу окружили, только двигались они как-то медленно, я бы даже сказал, слишком медленно, как в замедленной съёмке.
  Бежать смысла не имело, ночью в лесу от стаи не убежать, по крайней мере человеку, а не человеку которым я сейчас явно являюсь убегать скорее всего просто не нужно. Первичный осмотр показал, что на купеческого сына я не походил абсолютно, так как одежды на мне не было (разбойнички постарались), рассмотреть всё можно было в подробностях. Ни одной жировой складки, что было естественно, первыми тратились ресурсы самого организма; волос на теле тоже не наблюдалось, кроме головы; изменилась структура кожи, став более плотной, да и само тело сильно отличалось. Купеческий сын хоть и был больше похож на пивную бочку, но при этом имел высокий рост — почти под два метра, в то время как я сейчас был чуть выше метра семидесяти, да и вообще тело выглядело лет на 16-17. Лица своего я, правда, видеть не мог, но почему-то был уверен, что и оно выглядит не старше. А вот с мускулатурой мне повезло. Нет, конечно, атлетической фигуры, как и валуноподобных мышц, у меня не наличествовало, но для заявленных выше семнадцати лет я был очень хорошо развит, причём развиты были абсолютно все мышцы, даже те, о существовании которых я и не подозревал. Ощущал я это очень хорошо, просто поразительно, насколько чётко и ярко можно чувствовать своё тело.
  Пока я занимался диагностикой организма, волки решились напасть. Первый прыгнул со спины. Прыжок я каким-то образом почувствовал, и в тот же момент и так двигавшиеся в замедленном темпе серые вообще замерли как при стоп-кадре. Хотя, наверно, правильнее будет сказать, что они-то как раз двигались с нормальной скоростью, а вот моё тело значительно ускорилось вместе с восприятием. Хммм... Похоже, я знаю, в кого меня превратили. Вот сейчас и проверим, насколько я прав.
  Слегка сдвинувшись в сторону, пропуская волка мимо, я сделал ещё один шаг к нему навстречу и ударил в его череп кулаком.
  Дааа... Это я погорячился. Мой кулак, почти не встречая сопротивления, прошёл насквозь; ощущение было таким, как будто ударил со всей дури в кремовый торт, эффект получился примерно тот же. От удивления, или ещё почему, но из ускорения я вышел и осколки черепа, смешанные с кровью и мозгом зверя, оросили весь овраг, забрызгав и без того не блиставшее чистотой моё новое тело.
  — Ну, хоть что-то хорошее в том, что одежды нет, — пробормотал я себе под нос, при этом отметив, что голос изменился, стал выше и приобрёл металлические нотки.
  Хвостатые мой оптимизм не разделили и бросились на меня уже всей стаей, что опять послужило причиной подстёгивания моего восприятия. В общем, дальше я уже был осторожен; оказывается, на тех скоростях, на которых я двигался, можно было черепа даже пальцами проламывать, да и просто физически я мог кости ломать, как карандаши. Правда, пока я экспериментировал, меня всё же достали, но волчьи клыки только немного сдирали верхний слой кожи и почти не доставляли неудобств.
  Отпускать я никого не стал и всех соответственно убил, заодно и крови хлебнул - догадка подтвердилась, я стал вампиром. Сбылась мечта идиота, да и жажду я чувствовал с того момента, как очнулся, хотя на описанную в литературе «ЖАЖДУ» это было совсем не похоже, я просто сильно хотел пить. Очень сильно. Кровь помогла, хотя и не быстро, словно вся влага впитывалась даже не успевая пройти по гортани.
  Волчья кровь, к слову, ощущалась странно, не то чтобы я раньше пробовал кровь волков, но свою то бывало, и вот теперь у меня во рту как будто соседствовали два независимых набора рецепторов: один утверждал, что вкус у крови есть и не самый приятный, но его практически полностью перебивал второй, заявляющий, что кровь абсолютно пресна и безвкусна. Тем не менее, когда я пил, то чувствовал, как заживают ссадины и царапины, а ещё, что вновь поглощаю энергию, но не как в прошлый раз, а словно бы заполняя некий высушенный и от того болезненно ужавшийся резервуар внутри. Причём, от самого резервуара, отходили множество мелких и не менее сухих, ммм... Артерий?... Не знаю, но ощущения были, словно я чувствовал собственную кровяную систему. Ощущение этой всепроникающей сухости и почти вещественной деформации было столь чётким, что становилось почти физически больно.
  По всей видимости, это был магический резерв с системой энергоканалов, по крайней мере, так утверждал опыт пребывания в виде духа и анализ тех знаний, что даровала мне Великая, пока я был её частью. Если верить ощущениям, то теперь видеть и чувствовать магическую энергию я мог так же легко и естественно, как дышать и, скорее всего, это было следствием как раз вышеозначенных эпизодов. К сожалению, по тем же ощущениям, мой собственный резерв был совершенно пуст; похоже, перестройка организма поглотила всё, что только можно. И мне, видимо, очень повезло, что сейчас ночь, днём я бы не то что перебить, даже отбиться от этой стаи, скорее всего, не смог бы. Если, конечно, сказки про светобоязнь вампиров не врут.
  Осматривать трупы караванщиков я не стал, всё равно бессмысленно - они так же, как и я, были раздеты догола, не говоря уже о сохранности каких-то иных вещей. Тем не менее, достать хоть какую-то одежду было нужно, а ещё лучше найти место где можно на день спрятаться от солнца, и что-то мне подсказывает, что второй пункт гораздо важнее первого. Однако, тут была проблема, даже несколько проблем...
  Допустим, я можно вспомнить детство и сложить себе шалаш — лес смешанный, ёлки здесь есть, дальше дело техники и старания, но... То самое вездесущее «но». Я обоснованно сомневаюсь в своих зодческих талантах, а когда на кону стоит вопрос жизни, ставить всё на сомнительное «а вдруг получится?» как-то не хочется. Во-вторых, я всё ещё чувствую жажду и если бы вопрос стоял только в том чтобы перетерпеть, о шалаше ещё можно было бы подумать, но я то совсем не уверен, что в моём нынешнем качестве голодовка не приведёт к совершенно внезапному «пуф» и кучке пепла. Равно как, я совершенно не уверен, что при залегании сейчас, к следующему вечеру у меня вообще будут силы хоть на что-нибудь.
  С другой стороны, я не имею ни малейшего представления о том где нахожусь, со всеми сопутствующими этому факту радостями. То есть некие общие познания о мире у меня есть, если это, конечно, действительно тот мир куда я хотел попасть, но пользы от них мне сейчас, как жителю Омска от глобуса, попади он внезапно на одном из берегов Амазонки. Да и то, что я успел углядеть летая по миру духом не многим ценнее, хотя бы потому, что разница между тем как видит мир дух и тем, как вижу я его сейчас, даже больше чем разница между тем, как видит мир внизу пассажир самолёта и картиной наблюдаемой бредущим по дороге пешеходом.
  Вот и думай, в таких условиях, что делать и куда идти. А время то идёт — летние ночи коротки, тут же, по всем признаком, лето и есть.
  Ещё раз посмотрев на трупы и втянув сладковатый от запаха крови воздух, что ещё больше заставлял чувствовать сухость во рту, я повернулся в сторону дороги.
  Идея была идиотской. Даже не так, она была воплощением всего, что я ненавидел большую часть сознательной жизни, то есть глупости, гордыни, безосновательной самоуверенности и наконец просто фееричного невежества, но... Она позволяла решить сразу много проблем. Кроме того, чисто логически, не всё-ли равно как рисковать жизнью, если в обоих случаях риск одинаково непредсказуем? Да и возможная выгода тут явно больше чем от «шалаша», в темноте, опять же, я прекрасно вижу...
  
  
***
  
  Ощущая себя полным дегенератом, я бежал по ночному лесу, тщетно стараясь отвлечься на красоту пейзажа и приятные ощущения от обдувающего тело ветра, сладость чистого воздуха и невероятную лёгкость движений. Лагерь разбойников приближался.
  Я чувствовал запах пролитой крови, видел невесомую дымку эманаций смерти висящую в воздухе, ощущал множество живых впереди себя... Безумное состояние. Голова кружилась, разум заполняла пелена какой-то бесшабашности, а внутри всё неприятно дрожало.
  Что могут обычные люди ночью в лесу против вампира? Пусть он и скороспелый и его никто никогда не учил диверсионной работе?
  Ответ: ничего.
  Я увидел их первыми, даже не увидел — почувствовал каждого, как маленький тёплый огонёк на мысленной трёхмерной карте. Три с половиной десятка человек, четверо дозорных и семнадцать лошадей. Последние, на счастье, укрыты чуть в стороне и сразу меня не учуяли.
  Первый часовой умер даже не заметив этого — повторилась ситуация с волками, я просто пробил ему череп, в месте, где заканчивался шлем. Начавшее заваливаться тело я рефлекторно придержал и аккуратно опустил на траву, после чего метнулся к следующему часовому, повторив операцию и с ним, перешёл к новой жертве и так пока охранение не перестало существовать, даже не заметив этого. Правда, на последнем часовом я понял, что не всё так замечательно с этим чудесным «боевым режимом» или «ускорением», что, как мне кажется, несколько ближе к истине – в боевом режиме у вампиров вроде как должны изменяться конечности, отрастать когти и прочее. Или я просто не отношусь к такому виду? Или возрастом не вышел? Быть может, это какой-то тренируемый навык? Увы, все мои знания о Детях Ночи были почерпнуты из фантастических книг и фильмов, что с настоящей действительностью могут иметь очень мало общего и всё приходится постигать «методом тыка» и оперировать голыми инстинктами. Впрочем, пока не важно, вернёмся к проблеме. Использование такой скорости требовало соответствующих энегозатрат, возможно, более опытные мои «сородичи» используют магическую или духовную силу. А может ещё как-то находят решение, я же сейчас ничем, кроме обычной выносливости не располагал. И очень бездумно её потратил - усталость навалилась просто непереносимым грузом, и я самым глупым образом упал. Я-то, дурак, в этом темпе от оврага, где проснулся, до самого лагеря бежал и, похоже, почти полностью исчерпал свои физические возможности – даже ползти в таком состоянии было очень трудно.
  К счастью, последний из разбойников, которого я убил, был рядом. А что должен делать вампир при истощении? Правильно, выпить крови, правда, в ряде книг писалось о вреде «мёртвой крови» для организма вампира, но выбирать не приходилось – или это мне поможет, или меня всё равно прикончат, а что это будет: «мёртвая» кровь, проснувшиеся разбойники или утренний свет. Между возможной смертью и «самой глупой смертью эпохи» я выбрал вариант первый и выпил. Уже на третьем глотке руки перестали конвульсивно дёргаться, и я мог управлять ими без особого напряжения воли; да и жажда, которую я всё ещё ощущал, наконец полностью прошла. Повезло.
  Дальше я действовал осторожнее и пил понемногу от каждого следующего разбойника, заодно проверяя очередную концепцию наших литераторов, увы, более надёжного источника информации в ближайшее время всё равно не предвидится. Итак, помнится, читал, что пить смешанную кровь нескольких доноров гораздо полезней, чем то же количество, но от одного. Похоже, эта книга не врала; правда, там говорилось, что таким образом любой низший вампир может быстро подняться до высшего, что даже звучит как-то не правдоподобно. Да и по поводу разделения носферату на «классы» я тоже не уверен. В любом случае, усталость как рукой сняло, даже более того, энергия так и переполняла тело, принося настоящую эйфорию, а на данный момент это было наиболее важным пунктом. Получаемая сила, смывающая боль и усталость пьянила и мешала проявлять критическое мышление в полной мере. Пусть я изменился, но хладнокровное убийство всё-таки не свойственно большинству жителей моего прошлого мира, но… тут это для меня как-то само собой стало нормой. Неприложным и неотъемлемым фактом моего существа и словосочетание «разумный обед» вызывал только гастрономический интерес. А не позывы к рвоте или приступы самобичевания. Забавно.
  Однако от ночи осталась всего треть, я это отчётливо чувствовал, уж не знаю как, а значит, следовало поторопиться.
  Главаря или атамана, опять же, как их тут называют, не имею ни малейшего понятия, я во время зачистки лагеря не трогал, вот теперь и предстояло познакомиться с ним поближе. Не могу сказать, что перебить разбойников удалось легко и тихо, всё-таки до настоящих мастеров ночной охоты мне было, как до луны пешком, ну, может, и не так далеко, я всё-таки вампир, но дилетантский уровень чувствуется. Так что осложнения были, но не фатальные, несколько раз я поднимал лишний шум, из-за чего меня всё-таки пару раз задели, но разбойничьи клинки оставляли на коже только неглубокие царапины, которые почти сразу заживали. Да и наловчился я довольно быстро, тело словно само знало, куда и как правильно наступить, чтобы не потревожить спящего, как ударить, чтобы жертва даже не успела проснуться, в итоге, чем дальше, тем меньше шума я создавал и большая часть приверженцев великой общечеловеческой идеи «всё отобрать и поделить» не успевала даже вскрикнуть, переполошив ближайших товарищей, не говоря уж о том, чтобы достать меня мечом. Ночью, в лесу, при затушенных кострах (да, я сразу озаботился), когда ничего не видно даже в метре от себя, для обычного, да ещё и плохо обученного человека надежды нет – противопоставить ночному охотнику он ничего не сможет.
  Атаман тоже не смог, хотя пытался. Сильный индивидуум, опытный и с развитым чутьём на опасность, другой бы держать в подчинении четыре десятка головорезов просто бы не мог. Разглядывать его я, однако, не собирался – очередное то ли озарение, то ли инстинкт, то ли просто пришедшая в затуманённое сознание идея-воспоминание заставляла действовать; если раньше я всех сначала убивал, а уже потом пил кровь, то тут поступил наоборот. Оглушил и впился в шею, до этого я делал глоток-два, но тут начал именно пить, вытягивая всё, что только можно, подключив и свою духовную составляющую, пытаясь повторить то же, что делал во время смертей караванщиков.
  Естественно, никто и никогда не учил меня проводить диаблери; всё, что я знал об этом ритуале, я почерпнул из книг, которые вообще-то сложно назвать правдоподобным источником даже с большой натяжкой, да чего там, подобное описывалось далеко не везде, а приписывалась подобная способность вообще чуть ли не единицам, точнее, единичным видам Детей Ночи. Впрочем, проверить всё это можно было только одним методом…
  Если провести краткую выжимку, диаблери происходит когда вампир выпивает не только кровь жертвы, но и её душу, таким образом значительно увеличивая собственную силу и развивая личные способности. Вампир, который хочет совершить диаблери, должен сперва выпить всю кровь жертвы, а потом, как бы странно это не звучало, продолжать пить, пока не вытянет саму сущность жертвы. Тут, вероятно, есть ещё какой-то психологический и магический моменты, но, увы, мне они неизвестны. После окончания процесса тело жертвы, теоретически (всё те же описания из художественной литературы), моментально распадается.
  Кое в чём книги не ошибались, но вот с практической точки зрения… начнём с того, что этот процесс не из самых лёгких и приятных. Вампира, который уже начал процесс диаблери, легко атаковать. Он полностью концентрируется на борьбе со своей жертвой, с её душой и сущностью, если он хоть на малейший момент прервётся, то душа жертвы может вырваться, попутно серьёзно повредив «тонкое тело» незадачливого охотника. Для того чтобы совершить диаблери, вампир должен пить кровь напрямую из своей жертвы без перерыва. Кровь не может быть сохранена на потом, для дальнейшего употребления. Кроме того, жертва может быть выпита только одним диаблеристом. Всё это и многое сверху я узнал гораздо позже, когда добрался до кое-каких книг и смог провести собственные исследования. В самом начале своего пути, в вырезанном лагере разбойников я просто вновь поступил так, как подсказывали мне мои новоприобретённые инстинкты.
  Как ни странно, у меня получилось; я понял это в тот самый момент, когда мои энергоканалы едва не разорвало от хлынувшей в них силы. Большая часть каналов была всё ещё неактивной, энергия через них не шла. Даже после того, как я выпил крови трёх десятков разбойников и главаря, были задействованы только основные пути, более мелкие оставались сухими и как бы спящими. Но в тот момент, когда я поглотил душу, абсолютно все энергоканалы в теле и ауре оказались переполнены, они едва выдерживали вливающуюся в них энергию, с трудом успевая распределять её. Сухие и спящие каналы резко включались в общую сеть, и это было больно. Нет не так: очень-очень БОЛЬНО!
  Какая там эйфория после диаблери, это была агония! Всё тело, а главное, сама моя душа изнывали от нестерпимого жара. Сознание плыло и стремилось угаснуть, удерживать его удавалось только неимоверным усилием воли. В голову очень не вовремя закралась мысль, что будь моя жертва магом, меня бы порвало, вполне возможно, что буквально.
  С трудом осознавая, что делаю, и едва контролируя свои движения, я стащил в угол палатки главаря всё, до чего мог дотянуться, лёг и завалил этим себя. Последним как-то умудрился взгромоздить сверху труп того самого главаря разбойников, который почему-то остался целым и только сильно высох. Как-то отреагировать на расхождение действительности с вымыслом фантастов из другого мира я уже не успел, сознание затопила тьма, и я отключился.
  
  
Глава 2.
  
  Надо построить Зиккурат!
  Из руководства начинающего Тёмного Властелина.
  
  Очнулся я после захода солнца, всё тело болело, но к уже знакомой боли от перенасыщения добавилась ещё и вялость, как после теплового или солнечного удара. Видимо, моих мер предосторожности не хватило, и меня успело слегка поджарить. Ох, не врали книжки, не врали, солнышко действует, ещё как действует. Чтоб его! Прямых солнечных лучей в шалаше быть не могло, но и рассеянных хватило на то, чтобы полностью опустошить мой магический резерв и добавить несколько ожогов. Похоже, если бы вчера я не совершил диаблери, то сегодня представлял бы из себя компактную кучку пепла. С другой стороны, если бы я его не совершил, у меня было бы ещё часа три на то, чтобы найти место для дневного сна. Но всё же утверждать, что мои страдания были напрасны, нельзя; теперь я обладал хоть и немного повреждённой, но зато полностью активной сетью энергоканалов, которые сейчас ощутимо болели, как мышцы после долгой тренировки.
  С каждой проведённой на земле минутой, а на то, чтобы встать сразу у меня просто не хватало моральных сил, моё состояние улучшалось, боль постепенно уходила, и голова возвращала способность трезво соображать. Прежде всего, следовало не терять время и начать собирать трофеи - нет никаких гарантий, что я перебил всю банду; вполне возможно, что какая-то часть может находиться и в другом месте. Ночью они вряд ли придут, а вот на следующий день мне здесь задерживаться никак нельзя.
  С горем пополам, но всё-таки встав (голова ещё кружилась, а в теле ощущалась противная слабость) я провёл осмотр тела атамана. Труп как труп, сухой, костлявый; того бугая, каким он был при жизни, напоминает слабо, однако и на кучку праха совсем не похож. Скорее на мумию, только не в бинтах, а в кольчуге и вполне добротной, местами даже очень качественной и, судя по всему, дорогой одежде, что теперь была ему очевидно велика.
  А какой из этого следует вывод? Да вообще-то много их, выводов, можно сделать. Как самый очевидный и правдоподобный — земные книги нагло врали. Ну, второй вариант, что состояние тела жертвы по завершении ритуала зависит от набора личных свойств диаблериста. Может такое быть? Вполне. И как третий вариант, оно же зависит от свойств жертвы. Короче, мы имеем не прах и не пепел, а скелет, обтянутый кожей; надо бы ему голову отрубить, а то ещё поднимется в облике какой-нибудь пакости. Да и остальным разбойничкам тоже, так, на всякий случай.
  Подняв тут же валяющийся меч атамана, я примерился к шее и ударил. Клинок сопротивления не встретил, или, что вернее, я его не почувствовал, и ушёл в землю на доброю половину. Хорошо хоть ногу с траектории я заранее убрал, а то могло бы всё закончится очень комично и постыдно.
  Тихо ругнувшись и вытащив лезвие, выхожу из шалаша. Никогда не занимался обдиранием трупов, проводить же первый опыт с иссохшей мумией и вовсе не тянуло. Кроме того, нужны мне были, максимум, два-три комплекта одежды, причём подходящей по размеру, а не всё что можно найти в лагере, тоже самое касалось и оружия. В данном ракурсе, сперва следовало осмотреть всех убитых, плюс их добычу с обоза, за одно и «контроль» провести.
  К слову сказать, амбре над лагерем стояло то ещё, видимо, трупы уже начали разлагаться. Это же какая жара тут была днём? Хотя и сейчас не сказать, чтобы было прохладно, термометра, конечно, нет но по ощущениям градусов двадцать в воздухе вполне было, а тут ещё и запах, как меня только не выворачивает?
  Пока бродил по местам вчерашних «подвигов», мысленно подводил предварительные итоги. Мечта всей моей предыдущей жизни осуществилась — я в мире где есть магия, я имею к ней способности и главное - я потенциально бессмертен. Что ещё нужно для счастья? В принципе, я и был счастлив. Как может быть счастлив голый мужик в лесу и в окружении кучи трупов. Нда... А ведь даже мысленно это звучит куда страшнее, чем ощущается при непосредственном участии, занятный казус... Впрочем, счастье не отменяет того факта, что проблем впереди масса, как и задач, которые очень хочется выполнить.
  Итак, каковы мои цели? Очевидные и приоритетные: выжить и стать сильнее.
  Что нужно для выживания?
  Найти безопасное место и не привлекать к себе лишнего внимания. С пропитанием вопрос отдельный, неясно, как часто мне нужно пить кровь и как долго я могу сдерживать жажду. Также нужно выяснить, могу ли я есть обычную пищу. Потому как сейчас, даже несмотря на ожоги, жажды и голода я не чувствовал. Что несколько странно... Шок? Вполне возможно.
  Что же нужно для обретения силы?
  Учитель, вернее учителя. Вроде бы просто, но где найти мага, который согласится меня учить? Да и учителя по фехтованию тоже. Я уже и не говорю про такую экзотику, как учитель-вампир. Если я прав относительно места, куда попал, то в этом мире вампиры кардинально от меня отличаются и научить меня пользоваться моими способностями не смогут. Я уже молчу о том, что филантропов среди них также не отмечено, а значит, при встрече они скорее попытаются меня препарировать, нежели чему-то научить.
  В общем, первоочередные задачи — найти безопасное убежище недалеко от человеческого жилья, изучить язык, понять, где я нахожусь и какова тут политическая и религиозная обстановка, особенно религиозная. Не хотелось бы угодить в средневековый мир с процветающей инквизицией и толпами всевозможных борцов за вселенское добро и счастье путём очищения душ человеческих от греховности бытия и оков плоти. Ну, а потом уже можно будет думать, как решать остальные проблемы. В конце концов, рядом с каким-нибудь городом можно будет некоторое время кормиться за счёт городского дна и всевозможных криминальных элементов, особенно если не наглеть и заметать следы. Однако тут тоже остается проблема охранных амулетов и иных способов обнаружения потусторонних, и не очень, нарушителей.
  Также, анализируя события прошедшей ночи, мои успехи можно объяснить только благословением самой Тьмы. Уж слишком топорно я действовал, и слишком удачно всё складывалось. Возможно, я был прав, и ей тут скучно, потому как если это тот мир, куда я хотел попасть, то тут попросту нет тёмных. Судя по тому, что я читал, тут даже боги делятся не как во всех нормальных мирах на тёмных и светлых, а на богов порядка и хаоса. Хотя само описание уже наводит на мысли, что всё не так просто, возможно, сведения ошибочны. В любом случае, требуются данные непосредственно от жителей мира, что, опять таки, возвращает меня к проблеме языкового барьера. А то Бог хаоса — это натуральный маразм, всё равно что плотоядная корова, или нет, пустынная рыба, абсолютно несовместимые понятия. Все боги — естественные враги хаоса, они хранят то, что создал Творец, управляют — поддерживают порядок на своей территории. Пусть даже у каждого из них этот порядок свой. А Хаос это разрушение всего, читая энтропия. Тут же оказывается, что «рыба» не только может жить в «пустыне», но ещё и песочком питается. Насколько я помню, единственным серьёзным проявлением Тьмы в этом мире можно считать некромантию и то не уверен.
  Что за мир? Ну если я прав и нигде не напортачил, то это Толеил, или Торил, как только не измывались над названием переводчики. Однако проверить это я смогу только тогда, когда, по меньшей мере, изучу хоть какой то из местных языков...
  Отрубив голову последнему бандиту, возвращаюсь к куче чуть ранее примеченных мешков и какой-то рухляди. Осмотр показал, что это и есть награбленные товары: рулоны ткани похожей на шёлковую, только более грубоватой что-ли... Хотя тонкая, поблёскивает и слегка просвечивает. Какие-то травы с терпким запахом, но точно не перец и не лавровый лист, может местный аналог гвоздики? Ещё в нескольких мешках обнаружились непонятные орехи и сухофрукты. Если я что-то понимаю в истории — товар дорогой, только вот для меня лично абсолютно бесполезный. Ни продать, ни припрятать на будущее, даже утащить никуда не смогу, вот, разве что, трусы себе сшить шёлковые и то, где я привычную иголку найду?
  С разбойниками повезло чуть больше, хоть и пришлось возится с раздеванием трупов, но ничего — перетерпел. Удалось найти более-менее приличные кожаные штаны и куртку, а также сапоги моего размера, хоть последние и были в единственном числе, и весьма поношенные. Нашёлся и плащ из плотной ткани с капюшоном и что-то вроде рубашки (отбирал по принципу наибольшей чистоты). В средневековом мире с гигиеной вообще плохо, это только в Древней Руси и Японии за собой следили, а в «просвещенной Европе», считай, до девятнадцатого столетия даже аристократы раз в год мылись, да и читать — хорошо, если один из тысячи умел. Одно слово - дикари. А этот мир, судя по форме оружия и фасону одежды, на средневековую Европу очень похож.
  Кстати о похожести! Надо бы узнать как я выгляжу, должно же найтись здесь хоть что-то в чём можно разглядеть отражение? Хмм... Любопытно... А отражаюсь ли я вообще? Сказки то разные ходят...
  С поисками зеркала, неожиданно, или скорее, всё-таки, весьма ожидаемо, оказалось совсем туго. Поверхность большей части мечей с зеркалами имела не многим больше общего чем пятка мамонта, кованые шлемы шли в ту же степь. Какой-то элитной посуды, вроде серебряных подносов, ни среди добычи, ни среди личных вещей не нашлось. Натуральных зеркал, пусть даже очень маленьких, само собой, тоже ни у кого не было.
  В результате, пришлось шевелить мозгами и импровизировать. В принципе, можно было плюнуть и не тратить время, но, что называется, мне вожжа под хвост попала, да и мысль одна появилась. Найдя среди вещей глубокое деревянное блюдо потемнее, я слил туда содержимое пары фляг с водой и заглянув внутрь, стал дожидаться пока поверхность утихнет. Эффективность изобретения, мягко говоря, оставляла желать лучшего, но луна и звёзды светили хорошо...
  Толком ничего о своём лице я не разглядел, но один момент заставил задуматься. Оказалось, глаза у меня имели весьма специфическую окраску. На счёт белка сказать что-то было сложно, кроме одной малости — он абсолютно точно не был белым, а вот радужка выделялась определённостью, в прямом смысле, сияя рубинов-красными углями.
  Сразу представилась ситуация, что побрёл я по дороге изображая несчастного, ограбленного путника и вот захожу в первую попавшуюся деревеньку... А меня на вилы. Не разбираясь. И ведь селяне были бы правы, с таким цветом глаз разве что демоны разгуливают или кто-то близкий к ним по природе и характеру, например дроу... Картина маслом: хожу я от одной деревни к другой и силюсь понять, что это на меня все бросаются, только завидев или драпают всей деревней, с визгом «Позовите паладинов!». И ведь позвали бы...
  Повезло. Разминулся, что называется, буквально в шаге...
  
  
***
  
  Процесс облачения оказался далеко не самым лёгким. Прежде всего, ни в одном из элементов местного гардероба не имелось резинок, также следовало забыть о подтяжках, молниях, кнопках и прочих достижениях прогресса. Ремень, пряжка, завязочки - вот и весь доступный инструментарий. И это мне ещё было легко - я не пытался натянуть эти местные колготки, эм... шоссы кажется, там вообще с креплением даже на вид была целая эпопея. Но даже справившись с облачением в верхнюю одежду трудности я не исчерпал, ведь оставалась броня.
  Тут надо заметить, что ничего похожего на рыцарские латы, кованные нагрудники и закрывающие всю голову шлемы с забралами в закромах дорожных грабителей не обнаружилось. Были кольчуги, длинные и короткие, толстые и чуть-ли не декоративные - поддетые под кожаные жилетки, были клёпаные шлемы с кольчужной бармицей, были простенького вида наручи и поножи из двух-трёх кусков металла соединённых ремешками. Но вот какой-нибудь кирасы не обнаружилось даже у главаря.
  Признаться, уже опробовав собственные силы, я не был уверен, что мне всё это нужно. Нет, я не уверился в собственной непобедимости вплоть до того, чтобы вот так сразу отказываться от лишних шансов на безопасность, но червячок сомнения внутри шевелился. В конце концов, я же вырезал целый лагерь тех, кто всё это имел и, в отличии от меня, прекрасно умел пользоваться? Так что, трезво глядя на вещи, если я нарвусь на кого-то сильнее меня, пользы от нескольких килограммов железа на теле мне будет... Хорошо ещё если с гулькин нос, а то ведь может и в минус уйти, например, помешав сбежать. По ощущениям то, даже самые большие кольчуги, для меня были, вроде бы, и лёгкими, но вот чёрт его знает как оно сыграет в случаи истощения, или необходимости долго и далеко драпать. С другой стороны, в средневековом обществе, броня и оружие это показатели статуса и достатка. Пусть я пока не собирался выходить к людям, но в будущем всякое может случится и лучше иметь такой аргумент, чем его не иметь.
  В общем, внутренним компромиссом сошёлся на лёгкой кольчуге одеваемой под жилетку и отказе от шлема. Наручи с поножами тоже решил взять — не пригодится, так всегда можно выкинуть. Опять пришлось попотеть, всё это надевая, ибо возникли некоторые проблемы с размерами, так как я заметно уступал статью и шириной плеч большей части местных. Но ничего справился, как-то подогнал, даже сумел ограничиться всего-то десятком минут сквернословия.
  С деньгами оказалось проще, их было много, что не удивительно после удачного налёта. В основном была медь, но и серебряных монет набралось прилично, на пару килограммов точно. И вот ещё развенчание очередной легенды: серебро не вызывало никакой аллергической реакции или ожогов, да и с чего бы? Не потомок я Иуды из Кириафа, и проклятия соответственно на мне нет и быть не может. Золотых оказалось всего тринадцать, хорошее число как раз для меня.
  Распихав деньги в несколько мешочков и засунув их в самую прочную на вид торбу, я потянулся за чуть ранее отложенным арбалетом, всё-таки охотится с чем-то нужно, а из лука я настреляю разве что листвы с веток и... Замер в ступоре.
  Лежащий в полуметре арбалет, со снятой по походному тетивой, прыгнул в ладонь сам.
  Ощущение при этом было странно... знакомым?
  Медленно положив самострел на место, я отвёл руку и попробовал восстановить ощущения. Вот я поворачиваю голову, протягиваю руку... Нет не то! Хочу дотянуться... Нет, тоже не то! Хочу его взять... Быстрее взять, но он лежит немного неудобно иии... Да!
  Арбалет вновь прыгнул в руку, а я почувствовал знакомое тянущее чувство в руке, отдавшееся по всему телу. Ещё одна попытка, в этот раз с веточкой на земле. Нужное ощущение удалось вызвать почти сразу и кусочек дерева поднялся к ладони.
  Телекинез...
  Я точно не сплю? Привычное усилие, нужное для пробуждения, ничего не дало - я всё также сидел на поваленном стволе сухостоя на краю поляны с трупами. Ещё одна проверка и лежащая в паре метров от меня шишка подлетела ко мне. Всё верно. Работает почти также как во сне, только ощущения чётче и присутствует удивление, которого спящий человек испытывать не может. Ну спасибо тебе Великая Тьма, этот подарок сложно переоценить...
  В душе царила туманящая разум эйфория, играться в «магию» было чертовски приятно, хотелось повторять ещё и ещё, не обращая ни на что внимания. К счастью, силы воли у меня хватило на то, что оторваться от экспериментов и поспешить закончить дела, а то ночь уже перевалила за половину. Нацепив перевязь с самострелом, так чтобы она не мешала взять остальные пожитки и не цепляла рукоять меча, я занялся дегустацией пищевых запасов разбойников. Немного пожевав вяленого мяса с чем-то, отдалённо напоминающим хлебную лепёшку, и убедившись, что рвотных позывов не возникает (хотя вкус к тому располагал), а также что вкусовые рецепторы у меня гораздо чувствительней человеческих, я запихал к себе в мешок ещё немного мяса, пару фляг с водой (или это называется бурдюки? в общем, не знаю, таких конструкций я раньше не встречал) и окинув последним взглядом местность, покинул гостеприимный лагерь.
  
  
***
  
  Следующая неделя прошла хоть и спокойно, но в ритме перманентного напряжения. Ночью я искал место для дневного отдыха, именно отдыха, в спячку я не впадал и даже вялости никакой не испытывал, при условии, конечно, что удавалось найти место, куда не проникает дневной свет, ну или самому оборудовать. Получалось, к глубокому сожалению, не всегда и в тот раз, когда это случилось впервые, я, крайне неприятным образом, узнал, что всё-таки могу переносить открытый солнечный свет.
  Это было тяжело, чертовски тяжело! И больно. Но я выдержал. Собственно, других вариантов у меня и не было, только стиснуть зубы и терпеть. Ожоги потом заживали медленно и мучительно ныли, дёргая при каждом неудачном движении, но всё равно сходили значительно быстрее, чем у человека. Увы, одним разом всё не ограничилось - лес он ведь только кажется непроглядным и полным укрытий, а как солнышко войдёт в зенит, да на ясном небе, так под самым густым кустиком поджарит. А из веток ещё пойди сооруди плотную крышу и стены, чтоб тебя даже рассеянным светом не коснулось, да каждую ночь на новом месте, без мотков капроновой верёвки, тентов, колышек, а главное — умения.
  Натянув всю доступную одежду, укутавшись в плащ и замотав лицо, я мог несколько ослабить негативные последствия, по крайней мере в лесу это помогало, хотя ощущения всё одно были, будто стоишь под потоком очень горячего и сухого воздуха и при этом на плечах несёшь мешка два картошки. Травмы же в первую днёвку, скорее всего, были вызваны моим бессознательным состоянием. Экспериментально выяснилось, что ожоги, когда ты сознательно выходишь на солнце и терпишь боль, пытаясь противодействовать, значительно меньше, чем когда отвлекаешься, то есть, даже не умея пользоваться своей энергетикой, я мог избежать сильных проблем, просто прилагая волевое усилие. Однако в тот раз, в лагере, без контроля сознания, по всей видимости, моя мана вместо защиты тратилась на регенерацию, отсюда и значительно больший её расход.
  Проведя несколько опытов, я также обнаружил, что у меня было два вида регенерации: физический — когда на регенерацию идут запасы самого тела, то есть обычное деление клеток, происходящее в ускоренном темпе. И энергетический — когда на восстановление тратилась магическая энергия, и клетки формировались из неё, процесс, мягко говоря, просто невероятный. Оба вида регенерации были друг с другом не связаны, и при этом оба были управляемыми, я мог по желанию оставить на неограниченное время кровоточить любую царапину, которая в ином случае зажила бы в течение нескольких мгновений.
  В принципе, регенерация солнечных ожогов много энергии не требовала, хотя и протекала довольно медленно; но учитывая, что поджаривался я тогда больше десяти часов, не удивительно, что истратил весь магический запас. Вероятно, солнечное излучение, может быть, даже и правда ультрафиолетовое, прежде всего повреждает внутреннюю энергетическую структуру, а ожоги на теле являются только следствием этих повреждений. По крайней мере, при внимательном наблюдении, на это было очень похоже. Отсюда следует два вывода:
  Первый - энергетика вампира очень сильно связана с физическим телом, вернее, состояние тела напрямую зависит от состояния энергетики.
  И второй — по мере роста магической силы влияние света на меня должно падать.
  Впрочем, насколько эти выводы верны показать может только время. Хотя, честно сказать, надеяться на то, что через пару десятилетий, а, с учётом диаблери, может и раньше, я смогу спокойно загорать на пляже очень хотелось.
  Кстати говоря, скорость регенерации можно было увеличить, повышая затраты энергии, но тут была своя сложность: для ускорения заживления в два раза мне требовалось потратить в четыре раза больше энергии, в три — уже в девять, и так далее. Что касается восполнения запасов оной энергии, то не обязательно было пить кровь разумных существ, можно было обойтись и животными, хотя, конечно, давали они значительно меньше. Ещё я отметил одну странность: за эту неделю я ни разу не ощутил жажды, а ту, которую чувствовал, вполне утолял обычной водой. Правда, животными я тоже питался, может, в этом дело?
  А ещё со мной случился казус. На третий день блуждания по лесу я почувствовал очень знакомые каждому человеку позывы к удовлетворению естественных потребностей организма. Сперва я даже растерялся и как истукан простоял минуты две, пока до меня не дошло, какой же я дурак. Дааа... А с чего я, собственно, взял, что вампирам не надо ходить в туалет? Ну да, ел я сейчас значительно меньше, чем обычно, на то были причины.
  Во-первых, хоть я всегда и умел готовить, но делал это в основном на кухне, и даже выезжая на природу, имел с собой такие простые вещи, как котелок, пищевая фольга или на худой конец шампуры. Более того, освежёвывать тушки меня никто и никогда не учил, да и само по себе мясо, даже поджаренное, без наличия соли и хоть каких-то приправ к аппетиту не располагает. А приправ не было, так как товары побитого каравана я таки не тронул. Возможно и очень зря.
  Во-вторых, кровь гораздо лучше и быстрее восстанавливала силы и, как я подозревал, была куда полезней для моего организма. Ну да, только вот необходимость ходить в туалет, и особенно по большому, была для меня весьма неприятной; сильно сомневаюсь, что в этом мире существует такое понятие, как «туалетная бумага». Вот оно, прямое разлагающее воздействие цивилизации, ещё каких-то тридцать-сорок лет назад ни у кого в нашей стране таких проблем просто не могло возникнуть, а тут на тебе, городской житель. Стыдно.
  К концу недели я, наконец, нашёл подходящее место для создания временной базы. Это был большой холм в три человеческий роста, под которым находилось скальное основание. Раньше я уже пару раз натыкался на похожие бугры, но все они состояли сплошь из мягкого грунта, да и местность там была не очень приятной.
  Полночи ушло на выкапывание пещеры. Хотя «пещера» это громко сказано, реально получилось небольшое углубление, закрывающееся снаружи лапником, в котором можно сесть и не двигаться. Практика показала, что данный способ оборудования укрытий наиболее оптимальный. В минус шло то, что инструментов у меня не было; в плюс — что я был сильнее человека минимум в десять раз (примерно, так как сравнить было не с кем, но камень я мог крошить руками, не с легкостью, но мог), а также владел телекинезом, что позволяло быстро избавляться от лишнего грунта.
  Следует отметить, что использование телекинеза требует скорее физического напряжения, нежели магического, по крайней мере, магическая энергия на него не тратится, а вот физическая усталость появляется. А ещё оказалось, что перемещать предметы размера большего чем, ну... примерно двухлитровая пластиковая бутылка, для меня довольно тяжело. В меньших и этих габаритах сложностей вообще не чувствовалось, но вот что-то превосходящее, например ствол дерева, требовало изрядного напряжения и, зачастую, руками ворочалось куда проще.
  И вот, к утру, наконец закрыв вход нарубленными здесь же еловыми ветвями, я, впервые с момента появления в этом мире, нормально заснул, и даже видел какие-то сны, что-то про институт и экзамены, ужас...
  
  
***
  
  Потянулись однообразные дни, пардон — ночи. Если кто-то и пытался меня догнать, то явно бросил это дело самостоятельно, ибо в свою способность заметать следы я не верил категорически, больше уповая на то, что если у перебитых мной разбойников и были сообщники, то найдя мёртвый лагерь с товаром, они соблазнятся именно товаром, а не поиском того, кто смог перебить их товарищей. Сработал этот расчёт, или никаких сообщников так и не оказалось для истории осталось тайной, главное за мной не пришли, а большего мне и не требовалось.
  Работать с арбалетом я более-менее наловчился — интересное это было занятие, особенно при совмещении с телекинезом, последнее получилось даже как-то само собой, ну невозможно остаться безучастным, когда видишь что болт пролетает в каких-то паре сантиметров от цели, а жажда уже пару часов настойчиво даёт о себе знать. Допустим, зайца или оленя ещё можно догнать на ускорении, правда тогда почти вся трапеза уйдёт на восполнение сил, особенно с зайца, но допустим. Допустим того же зайца или птичку можно схватить телекинезом, хотя и сложно, они же не шишки - вырываются постоянно, что чувствуется, а чуть собьёшь концентрацию и опять лови. Наконец можно допустить, что пить кровь мне надо не каждый день, что проверено экспериментально. Но вот когда припирает и видишь, что запланированный и такой желанный обед, истошно повизгивая своим кабаньим наречием, на крейсерской скорости уходит в кусты, все эти допущения становятся, мягко говоря, несущественными, а голодный организм играючи выполняет то, что на трезвую голову и сытый желудок будешь тренировать неделями. В общем, с того раза работать с арбалетом я полюбил, хоть удовольствие слегка и портила возня со снятием и натягиванием тетивы.
  Однако, большую часть времени я всё-таки тратил не на охоту, а на расширение жилплощади и к исходу второй недели мог похвастаться первой полноценной комнаткой, где можно было выпрямится во весь рост и не расшибить макушку. Ох уж этот потолок, как я с ним намучился... Только телекинез и спасал. С опорными балками тоже отдельная история, деревьев то вокруг полно, а вот пилу или самый завалящий топорик я прихватить как-то забыл, в своё оправдание могу сказать только то, что при осмотре лагеря бандитов их не заметил. Опять спасал телекинез — чему только не научишься, вплоть до точечного обрывания волокон в веществе, коли припрёт, хотя времени и сил это требует... Нда.
  Подбросив пару веток в небольшой костерок, я бросил грустный взгляд на зев рукотворной пещеры. Сегодня днем был сильный ливень и меня слегка затопило, пока убирал воду, пока сооружал некое подобие козырька над входом, пока копал водосток, большая часть верхней одежды превратилась в изумительно точное подобие половой тряпки. Примерно в километре отсюда протекал ручей, так что застирать вещи получилось. Без мыла, ясное дело - старым добрым песочком, так что говорить о стерильной чистоте конечного результата не приходилось, но не в моём положении привередничать. Хорошо ещё от холода кости не ломило, уже радость, после двух то с лишним часов сидения в раскоряку в проточной воде. Организм, по моему, на такое издевательство вообще не отреагировал, так что хвала Тьме и Матери Ночи, а про бытовые неурядицы — молчать в тряпочку и не булькать. Правда, сушить одежду приходилось только так — у костра, а то в пещере она и сухая то всё время норовит пропитаться влагой, мало-ли что пещера проветривается, подземелье есть подземелье.
  Время близилось к утру, хотя из-за туч звёзд видно не было и по всему выходило, что непогода задержится, минимум, на пару дней. В принципе, это было даже хорошо — чем меньше открытого солнца, тем больше я могу находится на свежем воздухе, да и сам дождь я любил, даже не смотря на все «чудные мгновения», что он мне только-что преподнёс. Поохотится, опять же, не мешает, а то сегодня, считай, потратил время псу под хвост. Только вот одежда... Трогаю висящую на палке рубаху. …ещё не высохла.
  Когда небо начало светлеть, я уже укрылся в пещере. Влажная материя противно липла к коже, лес медленно заполнял промозглый туман, костерок у входа уже потух, обещая и в следующий раз массу «удовольствия» от общения с кремниевым огнивом, вкупе с глотанием дыма от сырых дров. И всё же, смотреть на улицу было не больно. Рассеянный свет не резал глаза и не обжигал кожу, плечи не давило невидимым мешком и, в целом, хоть и оставался явный дискомфорт, но он был терпим и почти незаметен на фоне обычных ощущений от выхода на солнце.
  Через час зарядил мелкий дождь, окончательно уверив меня, что непогода пришла надолго... К сожалению, вместе с уменьшением неприятных ощущений от солнца (что безусловно плюс) и серьёзным ударом по комфорту одежды (а вот это уже некоторый минус), сырость преподнесла мне дурную шутку — едва я подумал о том, чтобы воспользовавшись моментом сходить на охоту, как арбалетная тетива лопнула стоило только начать её снаряжать. Спустя минуту, за ней последовала и единственная запасная, взятая мной с тела предыдущего владельца оружия. А ведь самострел был, фактически, единственным моим средством добывания пищи без использования затратных способностей...
  Но делать было нечего — жажда уже начала давать о себе знать, а значит выходить придётся, сейчас или вечером — не принципиально. Не знаю, проснулась ли во мне «Память Предков», или просто не хотелось лишний раз рисковать, вверяя себя в руки переменчивой погоды, но выступать сразу я всё же не стал, вместо этого попытавшись решить проблему с инструментом по добыче пищи. Другими словами - обстругал относительно ровную палку на манер копья и… Разочарованно сплюнул – в качестве метательного снаряда сие весло смотрелось... Плачевно. Буквально на втором метре полёта норовя уйти куда угодно, но только не в сторону цели. Я, конечно, уже кое-как наловчился подправлять траекторию полёта арбалетного болта телекинезом, но то болт — маленький, лёгкий кусочек дерева, который и сам, как правило, летел весьма близко к цели, а здесь у меня было стойкое чувство, что я скорее рожу кактус от натуги, чем добьюсь результата — проще жертву тем же телекинезом придушить.
  Короче, из пещеры я вышел уже сильно после полудня и изрядно озверев. Однако, видать, запас удачи я уже исчерпал на год вперёд, так как приключения на «весле ручной работы» не кончились. Прежде всего - живность меня чуяла и дело не в направлении ветра (уж на этот момент моих скромных знаний об охоте хватало и в прошлом мире), дело в том, что по лесу я передвигался немногим изящнее пьяного носорога. По меньшей мере, с точки зрения местных обитателей. И если с двадцати метров, они же — дальность прицельного выстрела из арбалета, было ещё ничего, то вот уже с пятнадцати мой обед начинал подозрительно коситься в мою сторону, а с десяти – спешно уноситься прочь. Ускорение же, с последующими догонялками, как я отмечал выше, затрат энергии требует не сильно меньше, чем потом получаешь из крови животного, по типу: догнал, выпил, отплевался (шерсть, чтоб её!), а в животе как сосало, так и продолжает. Что до ловушек то, как выяснилось эмпирически ещё неделю назад, организовать нормальную ловушку – это настоящее искусство, для городского жителя 21 века даже простейшие силки без инструментов (и с инструментами тоже) поставить – та ещё задача, а уж что-то сложнее…
  Резюмируя всё вышеизложенное, не удивительно, что к полуночи я пребывал уже не то в озверении, а люто, бешено ненавидел всё живое и был всё ещё голоден. И вот сосредоточенно подползая к очередной косуле, в состоянии близком к мистическому трансу, когда есть только я, цель впереди и ненавистный лесной ковёр, так и норовящий хрустнуть очередной веточкой, я вдруг начал испытывать странное, иррациональное волнение сильно выбивающееся из этой простой системы. Затаившись, изучив обстановку и так и не найдя причин странных ощущений, я продолжил свой путь холодно сверля взглядом мохнатый затылок животного, пока в один миг меня просто не вздёрнуло волной страха и ужаса, а намеченная мной на главное блюдо косуля рванула с места так, что ударом копыт сорвала слой травы и дёрна.
  Растерявшись от неожиданности, я даже не стал её преследовать, но стоило парнокопытному скрыться, как стиснувший душу ужас словно рукой сняло. По всему выходило, что эмоции были не мои, а принадлежали животному. Других рациональных объяснений произошедшему я просто не видел. Но как?!...
  
  
***
  
  Следующая охота уже преследовала две цели, как наполнить желудок, так и выяснить, что же это произошло и возможно ли это контролировать? Увы, ответов она не дала, «что-то такое» я смог повторно почувствовать только через пару дней, но было это очень зыбко и опять закончилось бегством ужина. Как и ещё несколько последовавших случаев.
  Со строительными работами тоже не клеилось — погода ощутимо ухудшилась, дожди стали чаще и, несмотря на увеличение «рабочего дня», по факту, времени стало ни на что не хватать. Но нет худа без добра: голод – хороший учитель. Оставшись без дальнобойного оружия, мне волей-неволей пришлось приспосабливаться. Нет, бросаться с деревьев на мимо пробегающих лосей я не стал – мало того, что это выглядело бы глупо (кому тут на меня смотреть?), так ещё и эффективность весьма сомнительна. Я просто освоился с силками и хоть одного зайца в ночь таки приговаривал без лишних усилий. Кажется мелочь, а ты пойди сооруди работающие силки используя только траву и прутики! Засады с приманкой тоже давали свои плоды — мясо я почти не готовил, хоть и прихватил в своё время котелок - в этом не было смысла, так как от вампирской жажды оно не спасало ни в каких объёмах, а вкус, в отсутствии элементарной соли и хоть каких-то приправ, оставлял желать сильно лучшего. Таким образом, материала для наживки хватало. Другое дело, что, во-первых, хищников в окрестностях всё-таки было много меньше чем травоядных, мои же усилия их только сокращали, а во-вторых, и они достаточно быстро познавали мудрость про бесплатный сыр и мышеловку, что изрядно осложняло этот, казалось бы, беспроигрышный метод по добыче пищи, прозрачно намекая, что полностью на него полагаться не стоит. Одновременно, наметился прогресс с подкрадыванием и хоть ощущение чужих чувств, а иногда и обрывков мыслей, скорее мешало (попробуй-ка сохранить спокойствие и правильность движения, когда внезапно накатывает мыслеобраз о том какой чудесный вкус у пережёвываемых листьев, или как раздражают укусы залезающих в самые интересные места (коих у тебя вообще нет) насекомых, или что вот-вот «из под хвостика» выпадет «бяка». Особенно последнее! Ибо вот ползёшь-ползёшь и тут на тебе - чувствуешь что сейчас резко случится самое постыдное, чего с тобой не было лет с пяти, и никуда от этого чувства не денешься. Вот фиг с маслом тебе в такой момент, а не спокойствие и самоконтроль!), но дело потихоньку двигалось. Говорят человек ко всему привыкает, вот и я тоже старался привыкнуть...
  Вчерашняя ночь выдалась успешной и я в кои-то веки был сыт, а потому сегодня позволил себе слегка расслабится. Тучи немного разошлись, то тут то там открывая далёкие звёзды. Аккуратный костерок тихо потрескивал, в очередной раз просушивая многострадальную одежду. Прохладный ночной воздух приятно обдувал оголённый торс.
  Приближение волка я почувствовал давно - способность ощущать живых существ в радиусе от ста до двухсот метров, с той полубезумной резни в лагере разбойников, никуда не исчезла. По сути, только благодаря ей охота для меня вообще стала возможна, иначе бы я в чаще просто никого не нашёл. Мелкие животные, вроде мышей и белок, были фоном, на который я почти перестал обращать внимание, а вот крупных чувствовал сразу, вне зависимости от наличия меду нами препятствий. Очевидно, хищник учуял запах крови - у пещеры лежал добытый накануне олень. Обычно в таких случаях я сразу занимал позицию с подветренной стороны и ждал удобного момента для атаки, но сегодня я был сыт, а запасать кровь про запас никаких возможностей не имел, так что с места не сдвинулся. В конце концов, подкормку не я придумал и если метод работает, то почему бы не воспользоваться, если для этого и делать то ничего не надо? Всё равно ведь, когда туша начнёт портится, придётся оттащить подальше, в общем-то, для той же самой цели. Кроме того, мне стало любопытно — волки не ходят по одиночке, да и огонёк жизни зверя, мерцающий перед внутренним взором, выглядел как-то странно, словно у... больного?
  Покружив вокруг минут десять, он всё же решился выглянуть на поляну. Я всё это время лежал на земле и любовался звёздами, попутно подбрасывая свежий хворост в огонь и наблюдая за перемещениями хвостатого гостя. Когда волк наконец показался из-за деревьев, я слегка поднял голову и тут же убедился в том, что не ошибся в догадках — задняя правая лапа животного была явно сломана.
  По чувствам опять, как всегда внезапно, ударила волны чужих эмоций: слабость, опаска, голод, ощущение близости еды, густо замешанное на чувстве, что это чужая добыча и её хозяин опасен, и опять голод борющийся со страхом... Отвратительно яркий букет, который крайне сложно отделить от собственных чувств, до того раздражающий, что внутри сама собой поднялась волна злости. Моя рука уже тянулась к ближайшему камню, чтобы шугануть незваного гостя и тем самым прервать возникший контакт, как вдруг волк повернул голову и... Наши глаза встретились.
  Не знаю, как описать; это был первый раз, когда я в полной мере проник в чужое сознание. Память волка была своеобразной, но от этого не менее информативной. Я увидел всё: и то, как он сломал ногу на охоте; и то, как после этого покинул стаю; и охотничьи угодья его прежней стаи, и все охоты, через которые он прошёл. Вся жизнь волка промелькнула у меня перед глазами, буквально вымораживая объёмом данных сознание, будто в виски, глаза и уши вкрутили шланги с мятным, чтоб его, охладителем из жидкого азота и дали полный напор...
  В себя я пришёл с жуткой головной болью и слабостью во всём теле. Не хотелось не то что думать, даже просто созерцать окружающий мир уже было сущей пыткой. Шероховатость земли под спиной, шелест листвы, мягкие прикосновения ветра к коже, мигание огней чужой жизни вокруг... От всего этого хотелось взвыть, но сил не было. Мозг был просто не способен подать голосовым связкам сигнал к действию. Только лежать, закрыв глаза... И дышать. Больше ничего.
  Но если закрыть глаза другие чувства обостряются. Не важно, что секунду назад ты не обращал внимания на окружающие звуки, не важно что не ощущал поверхность, к которой прикасаешься, не имеет значения, что игнорировал ароматы разлитые в воздухе. Ведь всё это никуда не делось! Перебирание ножками какого-то жучка забравшегося на кожу, зуд от мелкого сора и камушков под рукой, саднящий запах струйки дыма от почти потухшего костра... Но хуже всего картина жизни, прожигающая разум нестерпимо яркими красками и сводящим с ума калейдоскопом непрерывного движения!
  Она то меня окончательно и встряхнула, возвращая к реальности. Ведь в самом деле, что такое боль, для того, кто прошёл через смерть? Что такое сенсорный шок и усталость разума, для того, кто был частью Великой Тьмы? Мелочь. Сиюминутная неурядица. Сравнивать — смешно, поддаваться и вовсе жалко. А с внутренним взором и впрямь было что-то не то, что-то в нём изменилось. Неуловимо... Почти незаметно... Но в этих огнях, отражающих для меня любое живое существо, определённо что-то добавилось... Какой-то штрих, ускользающий от помутившегося сознания, что-то вроде... эмоциональной окраски?
  Да. Точно... Картина словно расцвела новыми цветами, причём не вся, а только ближайшая область. Дальше всё было как обычно, но вблизи... Вблизи тоже было по разному, с разной... яркостью. Самые малые источники жизни совсем не претерпели изменений, в то время как большие обзавелись чем-то вроде... Даже не знаю как сказать... Отпечатка разума? Какой разум у животных? Ооо, я сам только что ощутил «какой», уж на проявление эмоций его хватает с избытком, если же приглядеться хотя бы вон к той...
  Мои размышления были резко прерваны волной огня окатившей всё тело. Зашипев, я сам не заметил как оказался на ногах и распахнув глаза, зло покосился из под сложенной козырьком ладони на небо — наступал рассвет. Совсем расслабился, дурак, а ведь чувства кричали. Увлёкся, проигнорировал...
  Бросив одежду где была, сломя голову ныряю в пещеру, чувствуя как кожа вспухает волдырями и чуть-ли не дымится.
  -Аахшшшсссс... - кипятком и то не так больно! Оказавшись внутри, дёргаю на себя сплетённых из лапника щиток-дверь, судорожно закрывая щели. Теперь недели две от ожогов отходить, повезло же совсем голым попасться, - чёртов волчара...
  Уже присев в дальнем углу, болезненно прислоняясь к холодному камню стены, в тщетной попытке унять горящую спину, осознаю, что, за краткий миг бега, успел увидеть виновника всей этой ситуации. Серое тело волка безжизненно лежало там, его встретил мой взгляд...
  
  
Глава 3.
  
  Приходя незваным в гости, лучше сначала постучаться в дверь... прикладом автомата.
  
  Народная мудрость
  
  Последовавший после случившегося месяц пролетел почти незаметно. Постепенно стало очевидно, что местная осень вступает в свои права; зной и жара окончательно помахали на прощание ручкой, лесные кроны расцвели усталой желтизной, птицы покидали гнёзда, а видимость сквозь подлесок день ото дня только улучшалась. Снег ещё не выпадал, но лужи пару раз уже сковывало по утру льдом. Вопрос выживания вновь становился достаточно злободневным.
  Сам холод меня волновал мало, конечно загадывать на тридцатиградусный мороз я не рисковал, но практика ночёвок на холодном камне, в промозглой пещере, давала некоторую уверенность в моей способности пережить зиму. Тем более и шкур я сколько-то запас. Пусть их выделку нельзя было назвать даже минимально приемлемой, а первые опыты даже на половик при входе использовать было стыдно, но коли прижмёт и в навозную яму нырнёшь чтобы согреться. И это ни разу не преувеличение — доводилось читать о подобных случаях.
  Реально же меня беспокоил всё тот же вопрос пропитания. Большая часть местных животных, из тех, кого я видел лично, вполне соответствовала своим земным аналогам, позволяя, в известной степени, рассчитывать на предсказуемость их поведения. Но это отнюдь не значило, что зимой мне хватит добычи, скорее доказывая строго обратное; кто-то мигрирует, кто-то впадёт в спячку, а остальные и сами перейдут на голодный паёк. Экспериментировать же с собственным организмом на тему впадения в, воспетую различными фантастами, вампирскую спячку меня что-то не тянуло и так... Экспериментов хватало.
  Новая грань псионических способностей, чьё пробуждение началось с самопроизвольной эмпатии и закончилось «прочтением» волка с одновременным поджариванием ему мозга, оказалось раз этак в «надцать» сложнее в освоении чем старый, добрый и такой уже родной телекинез. Убил я серого, кстати, в тот раз почти осознанно; ключом была злость и желание от него избавится, а дальше сам собой произошёл сырой псионический удар, а так как я его вообще не контролировал, то и мне досталось «контрастным душем» из, по дурости, вырванных воспоминаний. Всё это я понял уже потом, так сказать, методом тыка. И хвала Великой Тьме, что произошло это всего лишь с волком, а не человеком, и ещё большая ей хвала, что дальнейшие тренировки у меня была возможность проводить на мелких животных с совсем крошечным мозгом, в противном случае далеко не уверен, что сохранил бы здравый рассудок. Я, если честно, и так был не до конца уверен, что его сохранил, потому как, будто навсегда поселившаяся в голове, мигрень просто убивала. Первые несколько «тычков наугад» выдались особенно чувствительными, не так как с «санитаром леса», конечно, но на хороший, я бы даже сказал, глубокий сеанс морской болезни на пару с открытием кузнечного цеха где-то в лобных долях, хватало с избытком.
  При таком напряжении и потребление крови заметно возросло; она у меня была единственным доступным обезболивающим, а просто терпеть ради того чтобы терпеть, я не собирался. На счастье, эксперименты достаточно быстро, всего на третью неделю, принесли положительные плоды и я смог наконец отделить чтение мыслей от калечащего импульса. С охотой сразу стало проще. Телекинезом то я рвать сердца или сминать головной мозг пока не наловчился и, прямо скажем, начинал питать изрядные сомнения в самой возможности подобных воздействий. Как минимум, без куда более развитых чем у меня навыков, либо же долгой концентрации. А вот телепатически врезать по сознанию животинки и наблюдать как она падает мёртвой или без сознания, оказалось вполне возможно. Чем я беззастенчиво и пользовался последние дни, ни разу не жалея, о расставании с грязью и вечно мокрым животом.
  Но возвращаясь к беспокоящей меня проблеме скорого наступления зимы. Зима ведь это не только холод и скудный рацион, это ещё и снег, тот самый, что имеет обыкновение наметать сугробы по грудь и в котором очень хорошо видны следы. И если с сугробами, во-первых, ещё не ясно (мало-ли тут зима декоративно-европейская?), а во-вторых, можно смирится, тот вот факт наличия следов заставляет задуматься.
  Я в этом мире пребывал уже добрых пару месяцев и до сих пор знал удручающе мало. С одной стороны, оно в общем-то и не хочется форсировать события, как говорится «нас и здесь неплохо кормят», так зачем рисковать, куда-то выбираясь? Но с другой, не век же мне в лесу сидеть, обрастая грязью и медленно возвращаясь к истокам, этак каменного века? Если же проводить разведку, то делать это надо сейчас, пока снег ещё не выпал и мой путь нельзя проследить «шагая как по проспекту». Да и открывшиеся, словно специально, возможности подталкивали к активным действиям, уж с какой-никакой, а телепатией изучить местный язык должно быть куда проще чем без оной. Рискованно. Безусловно. Но не многим больше, чем сидеть сиднем в пещере, дожидаясь пока на тебя наткнётся какой-нибудь случайный охотник, или хуже того - магическая тварь. Последних, как собственно и первых, я ещё, правда, не видел, но саму магическую энергию вокруг наблюдаю и чувствую постоянно, что мягко намекает - такая встреча вполне возможна, а выяснять гастрономические предпочтения волшебных созданий эмпирическим путём мне что-то не хочется.
  В общем, идти на вылазку стоило. Оставалась только проблема солнца, но справляться с ней я уже привык, хотя бы просто укрывшись оленьей шкурой.
  
  
***
  
  Путь к памятной дороге, у которой почил купеческий караван, занял ровно пять суток. Идти напрямую я не решился и сделал небольшой крюк, так чтобы войти на разбойничью стоянку с дальней стороны от той, куда в своё время ушёл. Отчасти мне было любопытно посмотреть на результаты своей давешней авантюры с нападением на лагерь вооружённых головорезов, которую я до сих пор временами вспоминал не иначе как результат помутнения рассудка, но всё-таки больше это место интересовало меня как известный ориентир.
  Полянка встретила меня девственной пустотой и ковром опавших листьев. Не сказал бы что нашёл её с лёгкостью, но два месяца жизни в лесу кого угодно научат в нём ориентироваться, я же на этот навык и раньше не жаловался, в отличии от той же охоты и бесшумного передвижения. Но тут найти было и впрямь не просто - ни следов тел, ни товаров, ни тем более лошадей, которых я тогда, честно говоря, откровенно оставил умирать.
  Хотел бы сказать, что сделал это из каких-то параноидальных соображений, но в реальности просто забыл, что ещё раз доказывает некоторую неадекватность моего тогдашнего состояния. Был бы в себе, как минимум, взял бы одну лошадь с собой, если и не для передвижения, то как самодвижущийся бурдюк с кровью. И это было бы гуманней, чем оставлять привязанных животных на растерзание хищникам.
  Сейчас же, о том дне здесь напоминали лишь покосившиеся останки шалаша атамана, да едва заметно чернеющие проплешины от костров на земле. Кто-то очень хорошо всё вычистил и если, допустим, тела без вопросов съели бы лесные обитатели, хотя какие-то кости наверняка бы остались, да и на счёт гастрономической привлекательности мумии в шалаше у меня были некоторые сомнения, то вот мешки с товаром и пожитки ватаги утащить могли только разумные. Видимо и об останках они позаботились. Картина ожидаемая — глупо рассчитывать, что целый лагерь, не так уж далеко от дороги, простоял бы никем не замеченный целых два месяца, и всё же чуть-чуть жаль...
  Присев у места где некогда лежала наваленная добыча, смахиваю верхний слой палой листвы и вижу обрывок старой мешковины. Последние сомнения в верности места развеялись.
  Что ж, задача возвращается в прежнюю конфигурацию — найти людей, желательно коллег бывших обитателей этого места, приглядеться к ним и по возможности взять языка. По всему видать, дорога не простаивает и по лесу вокруг неё народ ходит, хотя свежих следов я не наблюдаю, но это ни о чём не говорит. Значит будем искать...
  К счастью, дорога оказалась достаточно оживленной, чтобы различный сброд объявлялся на ней стабильно, но недостаточно для того, чтобы владелец местных земель, кем бы он ни был, выделял из казны средства на прочёсывание путей и отлов «романтиков». Свидетельствовало об этом три вещи: первая — состояние самой дороги, которая хоть и была по виду натуральной захолустной грунтовкой, но в конец не зарастала. И это без всякого автотранспорта. Вторая — я не встретил ни единого патруля, приглядывающего за этими землями. И третье, оно же самое главное — цели своей я, всё-таки, достиг.
  Повезло мне в начале третьей ночи – сидящие в лесу, вооружённые люди были обнаружены примерно в десяти километрах от места моих «художеств», по законам подлости – в стороне, противоположной направлению моих первых поисков. Возможно, знай я определённые хитрости следопытов, время можно было сильно сократить, но в моём распоряжении были только чутьё на жизнь, чувствительный нос да здравый смысл. К тому же, я очень не хотел вновь словить порцию «живительного загара» от того, что какая-нибудь тучка внезапно решит расступиться, а потому днём интенсивность поисков резко падала.
  Новая ватага разбойников была меньше предыдущей и явно хуже вооружена, по крайней мере, луки имели далеко не все. На первый взгляд, они и на разбойников то не походили, скорее на вставший на ночь караван — штук тридцать разумных, десяток лошадей, несколько телег. Картину портил чувствующийся в воздухе застарелый запах крови, въевшийся в одежду большинства присутствующих, а также витающие вокруг них эманации смерти. Последние от убийства животных не появляются. Не так явно и... Концентрировано.
  Стараясь не шуметь, я медленно и осторожно подкрался к стоянке и осмотрелся. Из трёх с небольшим десятков обитателей, бодрствовала треть, видимо, ночное охранение. Часовые были расставлены по четырём углам «периметра», образованного телегами. Ещё двое, чьи огни жизни пытали какой-то активностью, находились на одной точке ближе к центру лагеря. Странно, что им там делать?
  Сместившись ещё чуть ближе, чтобы не только чутьё жизни, но и ментальные способности достигали неизвестных в глубине стоянки я понял две вещи: первое, к охране они никакого отношения не имеют; второе, не стоит «подсматривать» эмпатией за развлекающимся парочками… Во избежание сильного ухудшения настроения. А то ты сидишь один в мрачном, мокром, холодном лесу... Два, чтоб их, месяца! А они тут… кхм… не важно.
  Особо изощряться я не стал, а просто дождался, пока одному из смотрящих в темноту не приспичит до ветру и он не отойдёт немного в сторону. Далее, пока отошедший был занят, я вдарил по мозгам его напарнику и, метнувшись на ускорении, подхватил оседающее тело, после чего уже особо не беспокоясь подкрался к как раз зашнуровывающемуся «поливайщику» и прошёлся по мозгам уже ему. Можно было бы, конечно, просто оглушить, но если рассчитывать усилие в телепатии я уже худо-бедно наловчился, то вот с физической силой мог выйти казус – ударишь слабо – часовой заорёт, а если слишком сильно – можно и убить, что серьёзно уменьшает ценность добычи.
  Подхватив второе тело, я вернулся к первой жертве, и, едва не крякнув, взял на закорки ещё и его. Ох, две тушки в железе, общем весом под двести кило, это уже чувствительно. Не перегруз, конечно, но масса ощущается. Замерев, проверяя не слишком ли нашумел, начинаю аккуратно удалятся от лагеря. Не знаю когда у них должна быть смена часовых, но то, что она быть должна сомнений не вызывало. Если предположить, что в палатке был старший смены, то обходить посты в ближайшее время он будет вряд ли – сильно занят, а вот при смене уже никуда не денешься. Хотя погони я не очень боялся — ночь впереди ещё длинная, а опыт показывает, что ночью люди для меня опасности не представляют.
  
  
***
  
  Путь до моей пещеры прошёл, в целом, спокойно. С прокормом пленников я не заморачивался, пить давал и ладно, а то они ребята крепкие, к оружию привычные, того и гляди или меня самого прикончить попытаются, или сбежать, так зачем создавать себе проблемы? Они эти дни и в сознание то почти не приходили, вернее, их никто туда не пускал.
  Небольшой крюк я всё же сделал — не хотелось рисковать топая напрямую, хоть и сомнительно, что меня будут искать из-за двух часовых, особенно имея на плечах груз требующий реализации, но мало ли. Впрочем, даже эта задержка оказалась незначительной, ведь блуждать уже не требовалось, да и передвигался я по возможности спешно. Два живых бурдюка с кровью на плечах этому, кстати, не мало способствовали, досуха я их, само собой, не пил, но даже глоток крови разумного существа был питательнее пары зайцев.
  И я говорю «существа» не просто так — один из пленников оказался явно не человеком, или что вернее — не совсем человеком. Пожалуй, его можно было бы принять за какого-нибудь неандертальца, как их принято изображать в учебниках истории. Этому способствовали и грубые пропорции мощного тела, и костистая физиономия, от которой так и веяло чем-то диким и примитивным, вот только образ резко нарушал поросячий нос. Такой приплюснутый, большой и с широкими ноздрями, каких у человека и в страшном сне не увидишь. Ещё одним отличием являлись уши — большие и заострённые, а также волосяной покров. Если у его напарника была натуральная разбойничья, извиняюсь, харя, заросшая до бровей, нечёсаная и грязная, как и у большинства людей, что я тут встречал, то у самого «неандертальца» волос на лице было мало и те росли достаточно жиденькими бакенбардами. Последним фактом, доказывающим нечеловеческое происхождение разбойника, оказалась кровь, на вкус весьма заметно отличающаяся от человеческой, причём в худшую сторону.
  И это радовало. Нет, не то что кровь — дрянь; последнее время я привык питаться и чем похуже, а то, что в этом мире есть нелюди и они достаточно распространены, чтобы спокойно присутствовать в бандитской шайке. Приятно, знаете ли, получать подтверждения реальности собственных надежд.
  К сожалению, начало допроса настроение мне изрядно подпортило, в очередной раз напомнив, что если всё идёт слишком хорошо, то жди подножки от Госпожи Удачи. Мой опыт в применении телепатии оставлял желать лучшего и я это прекрасно осознавал, но осознание собственной некомпетентности мало помогает, когда других вариантов действий всё равно нет. Я не лингвист, не полиглот и даже хорошим оратором, способным ловить мельчайшие оттенки эмоций собеседника, меня назвать крайне сложно. В общем... Бугай со свиным носом умер, так и не успев ничего толком сказать — слишком сильно я боялся повторения первого опыта вскрытия чужой памяти и в результате просто сжёг ему мозг, без всякой пользы.
  Со второй жертвой пришлось быть куда аккуратней, больше используя простейшие методы работы обычного лингвиста, чем псионику, а это тот ещё каторжный труд, если у тебя нет специфического образования. Вот как, например, понять, он название показываемой тобой вещи говорит или к чёрту посылает? Сдаётся мне, без эмпатии и возможности, пусть криво, но слышать чужие мысли, я мог и два месяца, и два года провозиться. Даже не представляю, как обычные люди справляются, встретив совершенно новый язык.
  Ууу, сколько раз я благодарил Великую Тьму за то, что она сделала меня таким правильным вампиром! А как не благодарить, если всем нутром кристально ясно понимаешь, что без её помощи загнулся бы на вторые сутки? И даже вроде как ответ получил, только от этого ответа минут на десять забыл, как дышать. А она-то всего лишь полюбопытствовала, что это её сын так расшумелся, совершенно неожиданно коснувшись моего сознания и сразу исчезнув, напоследок одарив некой эманацией — уж даже не знаю, мысль это была или ещё что, но при доле фантазии её можно было интерпретировать как хихиканье. Я когда осознал, что это было именно хихиканье, опять забыл, что надо дышать, и уже минут двадцать простоял столбом, пока голова мутнеть не начала от недостатка кислорода.
  Так вот, возвращаясь к результатам усилий. Прежде всего, этот мир действительно носил имя Торил и по всем признакам являлся тем самым Торилом, куда я хотел попасть. Новость сия сняла у меня с души камушек пудов в несколько и даже дышать стало как-то проще.
  Схваченного мной мужика звали Алоф, и был он действительно разбойником - зарезал какого-то соседа в пьяной драке пару лет назад, вот и подался в бега. Его напарник оказался полуорком. Натуральным. Родом из одного приморского города на востоке.
  Лес, в котором я оказался, назывался Сторожевым и был расположен на восточном краю огромной пустыни Анаурок, через которую проходил важный торговый путь, соединяющие некие земли на западе, о которых мой собеседник ничего толком не знал, с местными государствами. Та дорога, у которой я и поймал Алофа, была частью этого пути, и располагалась в самой южной оконечности леса. Дальше на юг лес упирался в горную цепь с символическим названием Пастырь Пустыни, где когда-то находилось дворфское царство Териамар, сейчас захваченное орками. Этот факт разбойник знал точно, так как его банда иногда сбывала добычу живущим там племенам. К востоку от Пастыря располагалась земля Долин, огромный регион, состоящий из нескольких десятков тех самых Долин, каждая из которых была самостоятельным государством, но при этом все они подчинялись некоему Совету, в который каждая Долина посылает по представителю. Получается этакая феодальная республика, или конфедерация. Вдобавок там же расположен гигантский лес Кормантор, минимум раза в четыре больше Сторожевого. Когда-то в нём обитали эльфы, но большая их часть давно ушла куда-то на Запад. Привет дедушке Толкиену. Причин и обстоятельств Алоф, ясное дело, не знал, но так как сам был родом из тех мест, сказок и легенд с детства наслушался вволю.
  На данный момент великая некогда империя светлых эльфов и цитадель древней магии, по крайней мере, именно так её описывал местный фольклор, перестала существовать. Теперь там можно встретить только, разве что, банды орков и гоблинов, как-то даже разоривших деревню по соседству с родиной моего пленника, а от самих эльфов, если верить легендам, да охотничьим байкам, остались только руины эльфийской столицы.
  Ближайшими ко мне были Долина Кинжала, на территории которой находился торговый тракт, проходивший через лес, и Долина Теней, расположенная к югу-востоку и граничащая с Корманторским лесом. Последняя, помимо того, что являлась родиной одного неудачливого бандита, была примечательна ещё и тем, что там с давних пор проживал Эльминстер, величайший, сильнейший и знаменитейший маг Торила, живая легенда, избранный богини магии, просто почтенный старец тысячи с лишним лет отроду и так далее и тому подобное. Причём это были отнюдь не слухи, а самый что ни на есть железобетонный факт, так как боевой старичок ни от кого не прятался, нигде не скрывался, а самым активным образом участвовал в жизни своей страны, открыто проживая в башне выстроенной чуть-ли не на центральной улице столицы. Не сложно догадаться, что когда я об этом узнал, мне сразу поплохело; я, конечно, находился более чем в сотне километров от границы Долины Теней, но всё равно подобное соседство было, мягко говоря, напрягающим. А в том, что крутость товарища не преувеличена, сомневаться не приходилось, чай я сам читал о нём книги в прошлой жизни.
  На восток от Сторожевого леса, примерно в паре сотен километров, располагалось Лунное море являющееся огромным пресноводным озером. Что там творится - Алоф не знал, только и смог пересказать услышанные от других байки про жуткие порядки в стоящих там городах, процветающую работорговлю, коррупцию и страшные культы. Но сколько в этом было правды, а сколько выдумки - понять не представлялось возможным.
  Ситуация вырисовывалась, прямо скажем, невесёлая. Запад и Юг были для меня закрыты и могли рассматриваться, только как извращенные способы самоубийства, и что-то подсказывало мне, что смерть в пустыне будет менее болезненна, чем встреча с, упаси Великий Мрак, Эльминстером. Это всё, конечно, разыгравшаяся паранойя, но в любом случае до определённого момента мне следует обходить места обитания подобных фигур по широкой дуге — так сказать, во избежание. Как-то не хочется возвращаться в мёртвое состояние, хотя в нём тоже есть свои плюсы.
  На север тоже не было смысла идти: сперва сотни километров Сторожевого леса, а потом то ли горы, то ли пустыня, а главное - никаких человеческих поселений, по крайней мере, мой собеседник ни о чём подобном не слышал.
  Можно было двинутся на восток и добраться до прибрежных городов, теоретически там существовала вероятность устроиться, не опасаясь натолкнуться на каких-нибудь паладинов или иных борцов со злом. Но длинный путь по равнине, да ещё через земли двух государств (целых две Долины), пусть и карликовых, вызывал опасения.
  Были ещё два варианта — направиться в Териамар или Кормантор и попытаться устроиться среди орков. Но второй мне не нравился уже тем, что предполагает продолжение жизни в лесу, а она мне уже изрядно надоела. Шанс же на то, что я найду мистические руины, откопаю там библиотеку древнего мага и «абра-кадабра» стану крутым чародеем, не просто стремились к нулю, они были откровенно смешны. Банально потому, что ничего не смогу прочитать, как бы не пыжился...
  Когда поток информации из человека иссяк, я решил устроить себе ещё одно диаблери, всё равно отпускать Алофа было нельзя, да и за те грешки, что он успел совершить, ему так и так виселица грозила. Впрочем, даже будь он ангелом воплоти ничего бы не изменилось, я прекрасно отдавал себе отчёт, что достаточно циничен, самовлюблён и безнавственнен, чтобы убить ни в чём не повинного человека, если это принесёт мне пользу. И даже на опыт собственной смерти это списывать не собирался, как и прикрываться обстоятельствами. Я это я и способен на подобные шаги сам, а не потому что меня кто-то вынудил.
  На этот раз всё прошло даже как-то обыденно. С наступлением ночи Алоф был диаблерирован, и я действительно почувствовал эйфорию, только вот никакого помутнения рассудка или тем более безумия а ля «всех убью один останусь» и «мне море по колено» не было. Только истома во всём теле, как после хорошей тренировки, а также приятное напряжение в энергоканалах.
  Хотя один побочный эффект всё-таки проявился - сразу после диаблери моя чувствительность к солнечному свету заметно увеличилась, сделав почти невозможным даже приближение к входному проёму в светлое время суток. Снег уже выпал и слепящее белое покрывало без того доставляло массу хлопот, сведя на нет весь эффект пасмурной погоды, а тут уж стало совсем тяжело. Однако, уже спустя двое суток всё вернулось на прежний уровень, а ещё через несколько дней чувствительность вообще уменьшилась, хотя проверять практикой, на сколько я стал «жаростойким», у меня не было ни малейшего желания.
  Однако, прогнозы на тему осложнение продовольственного вопроса начали всё более явно оправдываться. Пока у меня сидел Алоф, которого нужно было кормить, дабы не загнулся раньше времени, ещё можно было делать вид, что всё дело в нём, хотя и ежу понятно, что человек претендовать на нужную мне кровь никак не мог, прекрасно обходясь, практически бесполезным для меня мясом. Но время на изучение языка, сам допрос, практику в телепатии... В общем, сделать вид, что не замечаешь очевидного, было можно, но теперь...
  По-хорошему, стоило словить ещё парочку «языков», сверить данные, хорошенько подумать, но было тут два «но»: первое — мне и так уже два раза повезло с нападением на вооружённый лагерь и спокойным отходом, искушать судьбу дальше слишком рискованно. Выследят меня днём, на месте отдыха, и останется только сдохнуть. Второе — допрос новых пленников займёт время и сомнительно, что оно будет меньше только что потраченного, а с едой то проблемы уже сейчас!
  В таком ракурсе тянуть с решением было неразумно и взвесив все за и против, я таки решил, что для меня будет лучше двинуться в сторону Териамара: во-первых, он находится гораздо ближе Лунного моря, во-вторых, вероятность напороться среди орков на какого-то сильного мага или пересечься с одной из гильдий убийц или воровским кланом, значительно ниже. Да и есть надежда, что отнесутся орки к вампиру проще, чем обычные люди. Ну в-третьих, Териамар был подземным городом, что существенно уменьшало для меня опасность поджарится на солнце, а это само по себе весьма весомый аргумент. Были, правда, и свои минусы: учителя нормального там тоже не найти, но сейчас меня больше волновал вопрос выживания, а основам магии меня, смею надеяться, любой орковский шаман обучить сможет.
  
  
***
  
  Сборы не заняли много времени и закрыв вход в пещеру импровизированной дверью из лапника и ветвей, я отправился в путь. Знакомая дорога никаких сюрпризов не принесла, если не считать сугробов по колено и маниакального стремления снега забиться в сапоги, штаны и ворот, где начать мерзопакостно таять, будто с живым, садистским удовольствием заставляя меня прочувствовать каждую стекающую вниз капельку. Особый шик моменту доставляли в конец прохудившиеся сапоги, ощущение сухости в которых давно стало почти элитарным исключением из повседневной жизни. Я бы их с удовольствием поменял, да только у последних пленников вообще сапог не было, то же, в чём они прятали ноги я постеснялся причислять даже к лаптям.
  Тракт я пересёк на пятую ночь, разбойников или купеческих караванов не встретил, да и не стремился, обойдя по дуге известные стоянки. Лес за дорогой тянулся ещё порядка десяти-пятнадцати километров, после чего плавно перешёл в предгорья, где деревья хоть и росли, но довольно жиденько, больше уступая место кустарникам, сейчас довольно скромно проглядывающим из под белой пелены. Ещё пару дней я топал по холмам, пока не упёрся в стену скал. Выступала она довольно резко, чем-то напоминая черноморское побережье, где мне довелось несколько раз отдыхать, в том числе и «дикарём», только если там нависающие над берегом утёсы сверху почти всегда красовались пышной растительностью, вплоть до вполне серьёзных лесов, то тут с деревьями на склонах было совсем худо.
  Где-то здесь должен был находиться вход в Териамарские копи. К сожалению, с ориентирами, благодаря времени года, было плохо — Алоф зимой здесь не бывал, а посему и я был вынужден в основном тыкаться наугад. Да и опираться на смутные образы из памяти разбойника и его же невразумительный рассказ... Впрочем, ничего лучше у меня всё равно не было.
  Три дня я ползал по камням, добившись того, что сапоги совсем развалились, но результата достиг. В первую очередь, однако, за это следовало благодарить обитателей бывшей дворфской твердыни — такое амбре, на фоне чистого, свежего, зимнего воздуха, пропустить было физически нереально. Запашок от искомых пещер распространялся не то что колоритный, а просто таки былинный! По всей видимости, орки и гоблины, живущие сейчас в Териамаре, с понятием «мытья» вообще знакомы не были. Ну или удача действительно закончилась и единственный найденный мною вход пролегал через слив общественного дристалища...
  Осторожное наблюдение показало, что второй вариант всё же маловероятен. Прежде всего, вход венчали ворота. Сейчас от них, правда, мало что осталось, но покрытая резьбой арка, довольно солидных статей, вряд-ли могла вести к стокам общественного туалета. С одной стороны это, безусловно, радовало, но вот с другой... Заставляло заранее содрогнуться.
  Пролежав, зарывшись в снег, несколько часов, я увидел и первых обитателей этого места; невысокие, щуплые гуманоиды с отталкивающими чертами лица и тёмно-коричневой кожей. Впрочем, последняя могла быть и просто грязью — рвань, в которую они были одеты, на это намекала. Плотной гурьбой, с нечленораздельными возгласами и перманентным шумом возбуждённой толпы, пара десятков этих существ вывалилась из тёмного прохода и, рассыпавшись в стороны, начали заниматься какими-то малопонятными шевелениями. Из всех их действий я смог определить только сбор хвороста, да и тот какой-то вялый — мало вокруг было деревьев, однако, очевидная бессмысленность занятия никого, похоже, не напрягала и толпа продолжала азартно носится, кричать и переругиваться.
  Спектакль в исполнении гоблинов, а по всем признакам и словесным описаниям Алофа, это были именно они, продолжался минут сорок, после чего из проёма появились трое кутающихся в шкуры бугаёв и под гортанные рыки, пинками загнали всю шайку-лейку обратно внутрь. Но на этом ничего не кончилось; не прошло и двадцати минут, как гоблины опять показались. На этот раз их было меньше, всего семь штук, вели себя они тоже куда как тише. Суть действий, впрочем, не поменялась. То ли они убирали площадку перед входом, то ли, наоборот, художественно её засоряли, на пару с окрестными склонами, но вид имели крайне занятой и вдумчивый.
  Этих никто разгонять не пришёл, зато их сменили, дважды. И я, кажется, понял чем они занимались — они охотились. На мышей. К сожалению, в предрассветных сумерках наблюдение пришлось прекратить и спешно найти дневное укрытие...
  На следующую ночь я захватил одного гоблина и провёл сеанс активного допроса. Мелкая, лупоглазая тварь тряслась, булькала, пищала и «общий язык», который я выучил в прошлый раз, понимала только с первого на десятое, однако это не помешало налаживанию контакта. Процесс изучения языка путём потрошения памяти в этот раз оказался до смешного прост. Гоблинский язык вообще оказался на диво простым и приземлённым, не Эллочка-людоедка, конечно, с её легендарным словарным запасом в целых 30 штук, но что-то неуловимо близкое между ними было. Например, словесного выражения сложных чувств и мыслей вообще не предусматривалось; сострадание, любовь, ирония... Не не слышал. Зато наречии гоблинов существовало более сотни слов, обозначавших убийство и ненависть, а термин, которым гоблины обозначали дружбу, скорее можно было бы истолковать как «временный военный союз» или «служба более сильному».
  Признаться, на миг даже стало несколько страшно от мысли, что придётся жить в столь «миролюбивом» обществе. Хотя, с другой стороны, разве не за этим я сюда и шёл?
  Как не парадоксально, но исчезновение гоблина вообще никого не взволновало. Складывалось полное ощущение, что его просто не заметили. Сперва меня это насторожило - паранойя цвела и колосилась, но результаты допроса пленника и последующие события её, в конце концов, успокоили. Оказалось оркам в самом деле глубоко наплевать на то что происходит с гоблинами пока те слушаются и не мешаются под ногами, а гоблины привыкли, что могут не досчитаться своих в любой момент, в любом количестве и по любому поводу. А поводов у поверхности было и впрямь не мало, от хищников, что могут притащиться хоть с гор, хоть из леса, хоть вообще из пустыни, до внутренних дрязг, когда один добытчик режет другого, чтобы не делиться. Посему, пропажа даже нескольких штук за раз никого не удивляла.
  Практика это подтвердила полностью, так как для подготовки к проникновению в город мне понадобилось словить ещё четырёх коротышек. С одной стороны, чтобы в полной мере выучить гоблинский язык и немного орковский, а с другой составить более-менее примерную картину местной «политической ситуации». Ну и есть мне тоже надо было, чего уж там.
  Итак, в подземном городе обитало что-то около десятка орковских племён и вроде как столько же гоблинских. Гоблины находились тут в качестве прислуги и чернорабочих, если не сказать рабов. Каждому орковскому племени прислуживало своё гоблинское. Племена постоянно грызлись между собой, хотя до открытой резни не доходило. Самым сильным и, соответственно, главным было племя Харушак, возглавлял которое аж целый король, носивший прозаическое и веское имя Гарыг. По словам пленных гоблинов, это был здоровенный полуогр-полуорк, причём не единственный, ещё пара десятков огров ему просто служила являясь частью племени и, собственно, основной причиной прочности его власти. С численностью Харушаков было сложно, от мелких пучеглазов удалось добиться только формулировки «много-много», хотя сложно ожидать чего-то иного от тех, кто, в лучшем случае, умеет считать до тридцати.
  В противоположность семейству Гарыга, самым слабым было племя Равшай, у него даже своих гоблинов не было. Возглавляли его вождь Гар и шаман Рунг. Таким слабым оно стало, если я правильно понял гоблина-языка, при прежнем вожде, во время очередного выяснения отношений между племенами. Равшаев сильно укоротили; тогда же был убит и прежний вождь. Произошло это лет десять назад, по гоблинским меркам «давно-давно», так что на сколько данные сведения точны – неизвестно, но ничего лучше всё равно нет, а информация о потрепанной «стае» орков вызвала мой пристальный интерес: как так получилось, что за столько времени самое слабое и малочисленное племя никто не добил и не поглотил?
  Оказалось, дело в шамане. Шаманы у орков — это те же жрецы или священники, в общем, проводники воли орковких богов, в основном, Груумша Одноглазого, верховного орковского божества. Рунг же, по словам гоблина, был «сильна-сильна мАгучим колдуном, что метко бьёт в бубен», нет, серьёзно, он так и сказал! Связываться с ним никому особо не хотелось, это было весьма чревато вероятностью отправиться на встречу с Груумшем, демонами с нижнего плана бытия, поселиться в какой-нибудь «тюрьме духов» в виде всё того же шаманского бубна, посоха или ещё какой полезной в быту мелочевки, словом, про Рунга и его богатую и нездоровую фантазию не то, чтобы истории ходили, но «непослушных детишек» таки его именем пугали, а это в среде орков достижение немалое.
  Сам же Рунг, по словам другого «языка», не горел желанием переходить в более могущественные племена, хотя предложения и поступали. Почему? Гоблин не знал, полагаю, орк применял аналог старой земной поговорки – «лучше быть первым в деревне, чем вторым в Риме» — главным он там стать всё равно не смог бы – у остальных племён были свои шаманы и уступать насиженные места они вряд ли бы согласились. К тому же, чуть ближе познакомившись с «культурой» орков… Кхм, в общем, чужаку в их племени нужно очень внимательно следить за спиной и не расслабляться, а в другом племени шаман будет именно чужаком – без какой-либо поддержки, кроме «приглашения» вождя, в окружении враждебно настроенных к пришлому конкуренту «коллег»… В общем, понять старого (а поговаривают, что Рунг очень стар) колдуна я мог. Хотя всегда существует вариант, что я что-то не так понял или резоны у этого орка были совсем другие – увы, из гоблинов всё равно ничего сверх уже имеющихся данных не выжать, большая часть сведений и так, считай, слухи, точно сказать по которым можно было только одно - Равшаев особо не трогали, занимаясь собственной грызнёй, да и сами они лезть в драку не спешили, видимо, прекрасно осознавая своё положение.
  В остальных племенах ничего интересного не было, разнилось количество шаманов, обычных воинов, где-то были огры и хобгоблины, в одном племени даже был орк-маг, хотя для орков маги — это большая редкость, но все эти племена меня уже не интересовали.
  
  
***
  
  Охрана того, что некогда было воротами, являлась эффективной разве что против каких-нибудь селян или тех же самых орков, не способных и минуты побыть в тишине. Отбить атаку они бы, может, и смогли, народу на верхних ярусах хватало, а коридоры узкие, но вот шансов помешать мне проникнуть внутрь у них уже почти не имелось. За первые несколько часов блужданий я успел миновать все внешние укрепления и защитные коридоры, оставшиеся от дворфов, и вошёл в жилые кварталы. Следы запустения были видны везде, горы всякого мусора, пласты грязи, из-под которой и пола-то зачастую не видно, ну и... иные отходы жизнедеятельности большого числа разумных… относительно разумных существ. Запах стоял соответствующий. Хорошо, что я успел немного притерпеться... Впрочем, не будем о грустном.
  Кстати говоря, сами орки вблизи от людей отличались весьма заметно; широкие плечи, мощные руки, почти не уступающими в толщине и длине ногам, свойственная почти всем горбатость, коричнево-зелёная кожа всех оттенков и, конечно, лица варьирующиеся от довольно правильных, хоть и хищных профилей, до откровенно свинячьих морд с пяточком. С клыками у них тоже было не всё однозначно, кто-то красовался почти слоновьими бивнями торчащими на пару сантиметров из под нижней губы, а у кого-то их вообще видно не было. А вот орчанки на людских женщин походили уже сильнее, если, правда, не считать лиц, где сохраняло верность всё сказанное о самцах. Фигуры же были один в один; руки соразмерны, плечи узкие, вторичные половые признаки на полагающихся местах - накинуть что-нибудь сверху, закрыть голову и не отличишь ни со спины, ни в профиль.
  Не сказать, чтобы вход вообще не охранялся, но караульная служба если и существовала, то к своим обязанностям относилась предельно легкомысленно. По сути, орки тут просто жили. Занимались своими делами, ходили, ели, спали, пинали нерасторопных гоблинов, иногда ругались, кто-то даже тренировался, но во всём этом многообразии спрятаться и проскользнуть оказалось не сложнее, чем пройти по оживлённой улице, где никому до тебя нет никакого дела.
  Наверняка, открой я лицо, скинь плащ и топай открыто меня бы заметили сразу, но кто так будет делать? Плащ мой, после месяцев в лесу, от тряпок местных жителей хоть и отличался в лучшую сторону, но не на столько, чтобы это бросалось в глаза. Фигурой я напоминал орковского подростка, или смеска с гоблином, встречались здесь и такие, достаточно было только ссутулится и обмазаться грязью. К тому же и те и другие к старшим сородичам старались лишний раз не подходить, отчего и моё осторожное передвижение по тёмным углам никакого удивления у случайных свидетелей не вызвало. Наконец, дворфская архитектура, то ли в силу комплексов невысокого народа, то ли ещё от чего, отличалась простором и монументальностью, потому любые помещения, кроме совсем уж боковых и второстепенных коридоров, всегда давало достаточно пространства чтобы разминутся. Ну и со светом у местных было не очень. Костры и факелы они использовали, благо мощная вентиляция (даже сквозняки кое-где чувствовались) заложенная строителями позволяла, но осветить всё пространство они не могли, а в темноте видели, по всем признакам, всё же хуже меня.
  План у меня был довольно незамысловат – собрать побольше данных об оркских взаимоотношениях, да выйти на «Равшаев». Если известная мне ещё по старому миру информация об этих существах хотя бы приближена к реальности, то со слабым и маленьким племенем у меня шансов договориться хоть о каких-либо взаимных услугах всяко больше, чем с «большим и сильным». Оставался лишь один вопрос - а как мне найти это самое племя? Ответ, впрочем, был очевиден, благо орков вокруг шаталось более чем достаточно.
  Надо сказать, что хоть местные жители и производили впечатление недалёких варваров и дикарей, но совсем уж идиотами я бы их называть не стал. Больше всего они напоминали некий закрытый социум живущий по своим традициям и устоям, которые хоть и были предельно далеки от нравов сытых и «цивилизованных» народов, но имели внутреннюю логику, отвечающую тем условиям, в которых они формировались. Никто же не будет обвинять какое-нибудь племя африканских туземцев, живущих собирательством и скотоводством, в том что те не были воспитаны в консервативных традициях английской аристократии? Разный социум — разная культура. И это в рамках одного биологического вида. В общем, пусть «внешний вид» и оставлял желать лучшего, но строго судить по нему не стоило.
  Истина эта подтвердилась и на пленниках. Не сказать, чтобы орки очень уж отличались от гоблинов по информированности или складности слога, но некое превосходство чувствовалось даже у совсем уж тупых экземпляров. Достаточно сказать, что от первого же свиномордого я узнал о жизни в городе больше чем от всех схваченных до этого гоблинов вместе взятых. В том числе и относительно пути к племени Равшаев.
  На то, чтобы накопить информацию и спустится ниже ушла пара суток, хотя, по ходу движения ещё несколько раз приходилось обращаться за «уточнениями», оставляя после себя бездыханные тела с перерезанным, чтобы скрыть следы от клыков, горлом. Поднять тревогу я не опасался – во многих племенах, как я уже успел убедиться на практике, подобный способ окончания жизни считается вполне естественным. Особенно, если будущий покойник пошёл шляться по улицам в одиночку или в паре с «временным союзником». Порой о том, на сколько временным был этот союзник незадачливый орк узнавал по материализующемуся у него в спине топору. Что тут скажешь, жизнь в Териамаре била ключом.
  
  
***
  
  Изучение слабейшего из племён орков затянулось. Чем больше информации о нём получал, тем больше в моей голове возникало вопросов, зачастую, несколько философских, вроде того, насколько желание выжить и приспособиться у разумных способно продвинуть их по «эволюционной» лестнице. Что я имею ввиду? Что ж, орки племени Равшаев сильно отличались от своих «товарищей» зачатками какой-никакой «дисциплины»… На сколько это понятие может относиться к данным существам. Больше скажу, мной были замечены признаки общественной солидарности и товарищеской поддержки! Впрочем, ничего удивительного – у Равшаев не было собственных гоблинов, за исключением отдельных счастливчиков и большую часть «черновой» работы приходилось выполнять самим оркам, пусть самкам и детёнышам, но и для взрослых особей хватало задач – времени и сил на праздное шатание или выяснение отношений просто не было, а вот кушать, подозреваю, хотелось.
  Куда интереснее дела обстояли с шаманом, тем самым Рунгом. Помимо Равшаев, я тайком сумел подсмотреть и за другими племенами, так вот, данный представитель колдунов серьёзно отличался от своих коллег. Остальные пользователи бубнов чуть ли не постоянно камлали да восславляли своего покровителя, Груумша, но этот орк… Нет, положенные обряды проводил и он, всяческие благословления, ритуальные дары и прочее, но количество подобных обрядов не шло ни в какое сравнение с тем, что творилось у соседей. К тому же, хотя тут я могу ошибаться, данные обряды старый орк проводил словно нехотя, как давно надоевшую рутину, в то время как остальные его «коллеги» прямо таки пылали от религиозного рвения. Очень странно. Но, как выяснилось немного позже, странности на этом только начинались.
  Я в очередной раз наблюдал за действиями шамана, что, бормоча какую-то непереводимую околесицу, раскидывал вокруг стойбища мелкие кости, испускающие в магическим спектре непонятное сияние. Так вот как выглядит плетение заклинаний? Пусть и весьма специфическое, однако это был первый раз, когда я мог наблюдать реальное исполнение колдовства, что тут скажешь - красиво, но стоило ему закончить, как орк повернулся точно в мою сторону:
  -Выходи, чужак! Я знаю, что ты здесь! - магическая энергия вокруг старика качнулась и мягко окутала его тело чем-то вроде кокона.
  Время словно застыло. Меня подловили на выдохе и я, в буквальном смысле, мог наблюдать, как мельчайшие капельки влаги, всё ещё выходящие из лёгких, медленно оседают на поверхности камня, за которым я прятался.
  Отступить? Напасть?
  Нет, плохая мысль. Этот кудесник нужен мне живым и готовым к коммуникации, к тому же, совсем не факт, что у меня получится до него добраться. Пусть я не видел, как сражаются шаманы, но, судя по окутавшей его магической энергии, у него найдётся, чем меня встретить, совсем не факт, что ускорение поможет мне аккуратно вывести его из строя… или даже неаккуратно. Да и нападать на мага на его территории, самому магией не владея от слова «совсем» - не лучшая идея. Отступление? К нему стоит быть готовым... С учётом вампирской скорости, сбежать от возможного противника шансы у меня должны быть, так что… Почему бы и в самом деле не поговорить?… С безопасного расстояния.
  Не совершая резких движений, я вышел на относительно светлое место, предусмотрительно стараясь держаться подальше от границ, очерченных раскиданными костями.
  -Хм… - орк задумчиво огладил подбородок и прищурился – всё-таки света было не слишком много, - дроу?
  -Нет, просто заинтересованный… разумный, - постарался я говорить как можно более обтекаемо.
  -Ну и чего тебе, «заинтересованный», надо? – в голосе шаман звучал сарказм, а рука крепче сжала древко массивного посоха, - ты уже третий день крутишься рядом с нашей территорией, - хех, неувязочка, «кручусь» я тут уже чуть меньше недели, выходит, или что-то насторожило моего визави и он каким-то образом поставил более надёжную «сигнализацию» три дня назад, или он по какой-то причине нарочно называет неверное время. Но это всё не важно, куда острее стоит вопрос, что же ему ответить? Немного поразмыслив, я пришел к выводу, что лучше всего отвечать правду или частичную правду, вдруг у него есть способы чуять ложь ли что-то вроде этого?
  -Меня интересуют знания в магии. И я хочу их получить.
  -Учить тебя? - орк хмыкнул и оскалился. - А с какого рожна? Ты даже не орк!
  -Это так важно?
  Простой вопрос повис в воздухе, вызвав минутную паузу. Старик не мигая смотрел на меня, почти беззвучно, мерно дыша, но отвечать не спешил. Магический фон вокруг него пребывал в покое, если не брать во внимание слегка подрагивающий кокон. Я тоже не шевелился.
  -Нет, - наконец вынес решение мой собеседник. - Но вас тут, таких желающих, много, а Рунг один. Оно мне надо? Оно мне не надо… просто так. Что я буду с этого иметь? – он точно орк, а не еврей? Хотя, глупо было бы ожидать, что кто-то что-то для кого-то, тем более незнакомого, сделает задаром.
  -Чего ты хочешь?
  -А ты дашь мне всё, что я пожелаю? – вновь ухмыльнулся орк, причём уже откровенно издевательски.
  -В пределах разумного. Оплата должна соответствовать услуге, - я оскалился в ответ, показывая клыки. Орк одобрительно хмыкнул.
  -Ладно. Недалеко отсюда обитает племя Карослин. Они относительно слабы, но их больше, чем Равшаев. Принеси мне головы их вождя и старшего шамана. Сделаешь – буду тебя учить. Сдохнешь, значит ты был бы слабым учеником и такие мне не нужны, - м-да, мысль «напроситься в ученики» к этому орку уже не выглядит особо умной. С вождём дикарей проблем не возникнет, а вот их шаман – это уже другой разговор.
  -Гарантии?
  -Я стар, но скудоумием не страдаю! Если тебе хватит хитрости и силы обезглавить племя, что больше Равшаев, значит и нам ты сможешь доставить проблем. Пусть у них шаман никчёмней перхоти из моих подмышек, а ученик его вообще достоин только быть скормленным пещерным слизням, чтоб не осквернял своей жалкой рожей окружающих стен, но воины их многочисленны. Воевать с существом, что способно на убийство верхушки племени – глупо, а вот иметь его в союзниках – мудро, - я задумался. В речи орка было множество подводных камней, в частности, что помешает ему воткнуть мне нож в спину во время «учёбы»? Ведь тогда я буду на его территории, подготовить на которой ловушку совсем нетрудно. Вдруг ему приспичит принести меня в жертву? С другой стороны, предложение было довольно выгодным, пусть и рисковым, к тому же, почувствовать в эмоциях колдуна лжи я не сумел, хотя это мало о чём говорит – в эмпатии я ещё весьма «зелен», да и что помешает мне, в случае необходимости, провернуть с ним тоже самое?
  -Что ж, я согласен. Расскажи мне об этом племени, - шаман опять оскалился. На этот раз в явно довольной гримасе.
  -Ну слушай, хе-хе…
  
  Рассказал Рунг немало, как о территории на которой расположилось вражеское племя, так и о них самих. Вообще, выслушав его рассказ, я остался в некотором недоумении. Вполне допускаю, что старик несколько преувеличил, вернее преуменьшил таланты своих коллег, но даже так, по всему выходило, что пожелай Рунг и он давно мог бы нанести соседям «визит вежливости». Так что ему мешало? Внутренние заморочки высокой орковской политики? Ох, что-то сомневаюсь...
  Разумеется, полностью полагаться на слова моего нового знакомого я не стал и решил некоторое время понаблюдать за жизнью нового племени, благо временных рамок мне никто не ставил. И что я могу сказать о Карослинах? Их было… немного. Больше чем Равшаев, это да, особенно с учётом гоблинов, но сказать что прям несметные полчища нельзя даже с очень большой натяжкой. Так... кучки слоняющихся, без какой-бы то ни было видимой системы, вооружённых чем попало голодранцев.
  Располагались они в одном большом зале, некогда бывшем то ли мастерскими, то ли складом. Сейчас тут было просто стойбище, прямо как на поверхности; с палатками, кострами, вонью и даже растительностью — края зала и несколько близлежащих коридоров, заполняли всевозможные грибы, от совсем мелких, идущих в пищу, до натуральных исполинов, служащих оркам источником дров. К слову, на верхних ярусах с «деревянными грибами» было куда скромнее, а вот пищевые выращивались везде где-только можно. По сути, половина до сих пор виденных мной гоблинов только и занималась тем, что разбивала грибные грядки и вывозила к ним дерьмо из мест обитания старших товарищей.
  Быт местных также не блистал оригинальностью. Кто-то, собравшись в банды, уходил за пределы территории племени, кто-то, наоборот, возвращался. С добычей или без, целым, или едва переставляя ноги. В общем, жизнь кипела и всё стойбище напоминало растревоженный муравейник, разве что «муравьи» были на редкость злобными и уродливыми и не стеснялись проломить череп собрату из-за понравившейся вещи или плохого настроения…
  Чуть-чуть ситуация отличалась во «внутренней» территории, где обитали шаманы и вождь со своей свитой, лучшими воинами и обслугой, но именно что «чуть-чуть». Немного светлее, из-за факелов и костров, меньше молодёжи, и относительно чисто. К тому же, после Рунга и его наглядной демонстрации «колдунства», как вполне конкретного с разбрасыванием костей, так и скрытого от «невооруженного» глаза магических завихрений, я подсознательно ожидал чего-то подобного и от местного кудесника с его учеником, но… Сколько бы я ни всматривался в камлание данного шамана над «защитными» амулетами, висящими на столбиках вокруг палаток и представляющих собой черепа разумных с символами Груумша на лбах, так и не заметил хоть чего-то. Разве что на самой грани видимости вроде бы что-то неуловимо-мерцающее мелькало, но с тем же успехом это мог быть и просто отблеск факела, отразившийся от отполированной кости. Короче, меня начинали терзать смутные подозрения
  
  Некоторое время спустя.
  Теперь я начинаю догадываться, зачем старый орк послал сюда меня, вернее, у меня появилась теория. Судя по всему, шаман Равшаев просто не хотел мараться об этого шарлатана и его помощника, ибо ничего, кроме припадочных танцев обдолбанного мухоморами орка я за несколько дней изучения стойбища, так и не увидел. Причём, все эти танцы с бубнами магических колебаний вызывали меньше, чем плевок Рунга. Буквально. Отсюда есть два варианта. Или вот эта хрень, обвешанная амулетами на самом деле безмерно крута, давно меня засекла и сейчас просто тонко издевается и подманивает, что звучит весьма бредово, поскольку такой товарищ меня бы уже упаковал и препарировал, или… он реально почти шарлатан, не способный ни на что серьёзнее «зашёптывания» порезов и исцеления поноса костяным порошком. И второй вариант казался мне куда более реальным.
  А ведь сперва я думал как-нибудь извращаться, маскироваться под «допущенного» на закрытую территорию орка или вообще, опасаясь скрытых сюрпризов и амулетов начать срочно осваивать альпинизм и лезть по стене. В итоге я просто проскочил под носом у «бдительных» часовых и, держась подальше от шатающихся тут почётных членов племени за пару минут спокойно добрался до шатра шамана.
  Прикончить ученика и впиться клыками в шею его учителю было нетрудно, если не считать вкусовых и ароматических качеств шеи, создававших стойкое впечатление, что данный орк не мылся принципиально лет этак двадцать, кропотливо усиливая свою «природную броню». Того, что кто-то войдёт в самый ответственный момент я не опасался – во-первых, такую наглость мог себе позволить только вождь и самые приближенные к нему орки, а во-вторых – наблюдение за лагерем позволило мне представление с какой частотой шаман проводит посвященные Груумшу обряды и нагрянуть за пару часов перед очередным ритуальным действом. Сомневаюсь, что хоть кто-то из местных отважился бы прервать подготовку своего «религиозного лидера» к «молитве» без крайне веской причины.
  Спокойно закончив диаблери (ничем не отличающегося от проводимых до этого, или магическая составляющая не играет в процессе особой роли или орк всё-таки был на редкость ничтожен), я отделил головы шаманов от тел и завернул в отрез ткани, кстати, весьма неплохой, скорее всего – дар от «клиента». Немного подумав, вслед за головами отправились и несколько вещиц, явно не оркского происхождения. Выглядели, во всяком случае, данные трофеи неплохо и, подозреваю, имели некоторую ценность.
  С вождём получилось ещё проще, от шаманского чума до шатра местного королька было рукой подать, а потому я просто перешёл на ускорении от одного строения к другому и повторил процедуру «декапитации», разве что пришлось ещё уничтожать стражу, впрочем, ускорение выручило и тут. Закончив с устранением «заказа» и свидетелей (какой-то я стал кровожадный, но… никаких моральных терзаний по этому поводу что-то испытывать не получалось), немного «пошуровал» в жилище бывшего главы племени – ничего особо ценного, к сожалению, не нашёл. Если не считать одного добротно выглядящего кинжала и мешочка разномастных монет. Взвалив получившийся и уже начавший намокать от крови, мешок на плечо, я поспешил покинуть лагерь также, как пришёл – тихо и незаметно. Нужно было передать «заказ» Рунгу, но сперва стоило отдохнуть пару-тройку часов и переложить честно награбленное...
  
  
Глава 4.
  
  Вот такой вот я загадочный зверёк!
  Змей Горыныч
  
  Боль резанула по вискам, кости прострелило ударом молотка, стало холодно до колотящего озноба и одновременно душно, что рука так и тянется разорвать тугой ворот. Кисти начали подрагивать. Перед глазами заплясали цветные пятна. Проклятье... и это — магия?
  -Эй, ты это чего? - донёсся до меня сквозь вату напряжённый голос Рунга.
  -Я, кха!... Не знаю, погоди... - заклинание у меня наконец получилось, но вот последствия...
  Пока я готовил его, всё было хорошо; ощущение верно выстраиваемой конструкции, потоков энергии чуть щекочущих пальцы, мягкой тяжести закрепившегося на ауре узора... Совсем маленького, словно мелкая монетка, которую чтобы почувствовать в кармане нужно ещё хорошенько сосредоточиться. Всё было идеально! Заклинание повисло в полной готовности, только отпусти и сразу получишь эффект. Но когда я это сделал, по мозгам как будто напильником прошлись.
  -Ну, отдышался? - и не подумал чего-то ждать седой орк. - Давай-давай, поднимайся, не можешь ты быть таким дохлым, даже то позорное недоразумение орчихи с диком кабаном, что я, не иначе как в припадке старческого безумия, взялся учить в позапрошлый раз, могло осилить этот фокус десять раз к ряду! Даже не думай позорить меня ещё больше! В твоём случае я точно не пил, не в тот день, а потому пред лицом Груумша не смогу проблеять даже такого жалкого оправдания, как временное помешательство!
  -Всё-всё, работаю, - кое как выпрямившись, с усилием жмурю глаза. Витиевато смешивать собеседника с грязью по любому подвернувшемуся поводу Рунг мог часами, гениально мешая в речи орковское и гоблинское наречия, буквально придавая им совершенно неожиданную глубину. Вот только сейчас его речь отдавала руладами перфоратора, долбящего в виски.
  В голове шумело, но не желая терять драгоценные мгновения тишины, я вытянул руку над, долженствующей изображать дрова, кучкой щепок вперемешку с сухими корнями и... Сообразил, что не помню заклинания. То есть вообще.
  -Что опять? - вкрадчиво-предвкушающим тоном поинтересовался орк.
  -Я забыл заклинание, - не знаешь что ответить — отвечай правду.
  -Ааа... Вот ты о чём, — глубокомысленно протянул Рунг, почёсывая подбородок. - Конечно ты его забыл!!! - если бы потолок был ниже, с него бы точно посыпалась пыль. - Я зачем тебе Книгу Заклинаний дал?! Если некое благородие думает, чтобы задницу подтирать, то прощения просим, мы — народ дикий, простой, всё больше мхом для сего дела балуемся и даже рекомендуем, оно, говорят, для кожи полезно и батракам в перегной тащить сподручней! Вы на глупого, впавшего в маразм шамана то не обижайтесь, не со зла он, болезный, учудил, в бедности да скудости прозябая не подумал, что алчущие знаний учёные люди книгу рукописную для чего-то кроме чтения использовать могут. Прости дурака!..
  Поморщившись от прошедшего по мозгам стада носорогов, я взял потёртый блокнот, который носил гордое название «Книга Заклинаний», что недавно был мне торжественно вручён Рунгом, и, стараясь отрешится от продолжающегося потока слов, погрузился в чтение.
  Блокнотик, как я понял, был его трофеем из далекой молодости и ранее принадлежал какому-то молодому магу, которому, в свою очередь, не повезло пересечься с моим учителем. Дело было давно, и кем был неизвестный маг уже и сам Рунг особо не помнил, старый шаман на мой вопрос только и буркнул, что-то вроде «нефиг столбом стоять когда в тебя топор летит». На чём, собственно, выяснение биографии прежнего владельца и закончилось.
  Схема жестов и слова легко легли в памяти, вызвав в душе серьёзные опасения за собственное психическое здоровье. Потому как в здравом уме забыть «это» не представлялось возможным — три слога, два движения пальцами в сложенной лодочкой вниз кисти — одно из простейших бытовых заклинаний, которое запомнил бы и дошколёнок. Но предаваться самоуничижению времени не было, тем более, что в сравнении с не прекращающимся полётом фантазии Рунга, мои собственные потуги всё равно будут выглядеть крайне жалко.
  Закончив подготовку, я торжественно изрёк сочетание звуков, и горка щепок вспыхнула языками магического пламени. В этот раз я не стал подвешивать заклинание, а сразу напитал его силой. Я ждал боли, но всё равно оказался не готов, она была раза в три сильнее, чем в прошлый раз, однако от стона я воздержался, только глаза зажмурил на минуту и стиснул зубы.
  -Ааа, твою же душу в Абис через Груумша, чтоб ему икалось, да по всем выгребным ямам...
  
  Около двух минут спустя:
  -... мать! Ты меня решил заставить сдохнуть с позора? - при всём моём невменяемом состоянии, краем сознания я всё же сумел отметить, что Рунг ни разу не повторился... а вот заклинание я опять забыл...
  -Я не понимаю причин твоего возмущения — заклинание я выполнил правильно, - несмотря на то, что в данный момент мне было категорически плевать на «веское» мнение каких-то там престарелых орков, фразу я сумел произнести почти ровно.
  -Да нужно мне это заклинание, как мозоль с пятки гоблина-свинопаса! Какого зловонного нупперибо тебя шатает аки эльфийку, принявшую залпом чарку дворфьего самогона?!
  -Не знаю, - прикрываю глаза, массируя правый висок. - Такое ощущение, как будто... - мысли всколыхнуло догадкой. - Моё тело сопротивляется стиранию памяти, - немного подумав и вспомнив ощущения, что сопровождали меня при применении магии «с листа», продолжаю мысль, - точнее, когда я заканчиваю заклинание и оно вырывается из ауры, я себя ощущаю так, словно из меня кусок мяса выдирают.
  -Так, - шаман нервно поскреб ногтями по подбородку, - давай по порядку. Какой памяти?
  -О формуле используемого заклинания...
  -Хм… - орк задумчиво пожевал губу, смерил меня оценивающим взглядом и, помяв подбородок, отошёл в сторону, что-то усиленно обдумывая.
  Молчание длилось пару минут, за время которых шаман выхаживал по помещению, нервно отстукивая пальцами нехитрый мотивчик по древку посоха. Если бы не зрение, не фиксирующее никаких колебаний магического фона, я бы точно уверился, что он готовить какую-то пакость, но нет, секунды тянулись, а старик, похоже, действительно обдумывал проблему.
  -Ладно, - наконец прекратил он мельтешение и повернулся ко мне. - Буду думать. А пока я думаю, займись делом, - орк дёрнул подбородком в сторону грубо сколоченного стола в углу, на котором стояла миска и несколько мешочков, - перетри в пыль. И не забудь чистить миску каждый раз, когда растираешь новый ингредиент! Заклинание, хе-хе, ты знаешь...
  
  Некоторое время спустя, соседний коридор.
  Рунг вышел из пещеры, где сейчас занимался его новый ученик. Фобос... как он себя назвал. Вампир...
  Старый шаман до сих пор не мог поверить, что согласился его обучать. Двадцать три года назад он зарёкся иметь учеников, после того как его прошлый воспитанник попытался зарезать своего учителя, желая стать верховным шаманом племени. В тот раз орка спасло лишь то, что он вёл дела не только с обитателями Нижних Планов, но и имел несколько личных духов с Планов Воздуха и даже одного малого духа с Плана Жизни.
  Когда-то Рунгу потребовалось приложить немало усилий и потратить несколько лет, чтобы заручиться дружбой этих, хоть и очень слабых, но чрезвычайно полезных в некоторых вещах созданий. Вот и тогда, казалось бы, совершенно никчёмные в бою духи спасли ему жизнь. Вероломный ученик, которому пожилой орк передал почти все свои знания и которого воспринимал как родного сына, сумел заблокировать все пленённые шаманом души, и перекупить тёмных духов, служивших Рунгу. Всех тех, кого тот многие годы кропотливо вылавливал из Абиса.
  Ничтожества, слабее самого захудалого беса, не способные даже принять материальную форму. Мелочь, порождённая эманациями Хаоса, которую и к демонам то отнести значит безбожно польстить, но, увы, как и демоны, очень любящая чужие кровь, боль и страдания.
  До того случая духовный лидер Равшаев не воспринимал эту черту своих слуг как проблему; напротив, он даже был рад - в обществе орков нет недостатка в возможных жертвах, а более чем два десятка подобных созданий делали Рунга почти неуязвимым. Мало какая магия из низших Кругов могла повредить бестелесному духу, не говоря уже об обычном оружии, и, следовательно, тому, кого эти духи защищают, тоже было весьма сложно причинить вред, а кто-то достаточно могущественный, чтобы владеть опасными для духов заклинаниями или вооружённый мощными артефактами в Териамаре не появлялся очень давно – всё-таки город был на отшибе и не представлял ни ценности, ни сколь-либо серьёзной угрозы, чтобы отвлекать сильных бойцов на своё уничтожение. Однако ученику хватило ума устроить тройное жертвоприношение, полностью связь это порвать не могло, но на несколько часов его учитель остался почти беззащитен, и если бы не духи воздуха и дух жизни, которые смогли вовремя его разбудить, у племени Равшай был бы сейчас другой верховный шаман.
  Или не был... Как не было бы и племени. В том, что его ученик-предатель смог бы десять лет назад кого-то защитить старый шаман изрядно сомневался. Скорее всего, этот крысиный выродок так же бездарно бы погиб, как и остальные шаманы...
  Но этот вампир, Фобос... Рунг не мог представить, чтобы вампир пошёл в ученики к орку. Это было просто немыслимо! Ну не бывает так! Хоть, залейся по уши лучшим кормирским вином. Да и был ли Фобос вампиром? Если судить по верхним клыкам и тому, что он пьёт кровь, то да, безусловно. Но глядя на ауру, становится вообще непонятно, кем его ученик является на самом деле. Он явно не был нежитью, но и человеком не являлся, пусть и выглядел как они. Тогда кто? Какой-нибудь новый полукровка? Смесь демона с... Кем? Человеком? Эльфом? Нет, это бред. Рунг знал, как выглядят тифлинги и камбионы. Да, они могли внешне очень сильно различаться в зависимости от того, от каких демонов произошли, но на ауру-то внешность не влияет. Да и от всех, в ком течёт кровь демонов Абиса или дьяволов Баатора, за версту несёт эманациями Хаоса, а в Фобосе Хаоса не было! Совсем! Уж он-то, который вот уже на протяжении сорока лет постоянно видится с обитателями нижних планов, обязательно бы почувствовал!
  Задумавшийся шаман не сразу заметил, что его поджидает вождь. Лицо Гара выражало крайнюю степень беспокойства. Неожиданное бремя власти и десять лет балансирования на грани выживания, сделали воина очень осторожным и рассудительным для орка, чему немало способствовало также наличие рядом, хоть и донельзя вредного, что он и сам признавал, и даже чуть-чуть гордился, но при этом мудрого шамана.
  — Не знаю! Но Харушаки его не посылали. Гыраг, если бы захотел, раздавил бы нас за пару часов, и другие кланы тут тоже, скорее всего, не при чём, — не дожидаясь очевидного вопроса, ответил шаман, скребя когтями подбородок.
  — Одиночка? — хриплым басом поинтересовался вождь.
  — Думаю, да.
  — Но зачем? Он прикончил Хурмака и Машара, Карослины даже пикнуть не смогли, при такой силе он мог хорошо устроиться у Гарыга, зачем ему мы? Это же глупо.
  — Ну не так уж глупо, - продолжая задумчиво выскребать в бороде грязь, протянул старик. - Если он действительно одиночка и ему нужно место для жизни, то он сделал лучший ход из возможных, придя именно к нам... — заметив непонимание на лице вождя, Рунг продолжил: — Ну смотри, кем бы он был у Гарыга? Одним из многих сильных и ценных воинов, но не более. Если ты помнишь, гвардия этой горы сала состоит не из кого-нибудь, а из огров, и их там уже десятка четыре, если не больше.
  — Такое забудешь, — лицо Гара скривилось: огров в племени Харушак было больше, чем воинов в племени Равшай.
  — Ну вот и подумай, где ему будет проще подняться? У нас он только пришёл и сразу стал третьей фигурой в племени, а у Харушаков хорошо если лет через несколько куда-то в середину иерархии пробиться удастся, — при последних своих словах шаман задумчиво уставился на стену за спиной вождя, что-то прикидывая в уме и автоматически поигрывая пальцами по притороченной к поясу рукояти кинжала.
  — Ты говоришь так, как будто мы не последнее племя, а минимум второе по силе, — скептически заявил Гар, сложив руки на груди.
  — Всё может быть, — всё так же задумчиво произнёс шаман, не поворачивая головы.
  На лице Гара отобразилось полнейшее изумление. Его поразило не само заявление, приходилось ему слышать и куда больший бред из уст тех идиотов, которые сперва переходили ему дорогу, а потом лестью старались вымолить себе пощаду. Нет, Гара поразило, что подобное заявление делает не кто иной, как Рунг, а ведь более недоверчивого и подозрительного пессимиста было сложно найти. Пусть такого слова как «пессимист» вождь и не знал, но зато знал характер шамана и этого ему хватало. Ситуация была совершенно нетипична, и Гар начал очень аккуратно подбирать слова — мало ли, вдруг старый пень наконец спятил? Кто их, колдунов, разберёт?
  — Если даже он и силён, как огр, и при этом быстр, как дроу, разве это делает его равным хотя бы гвардии Горыга?
  — Ты рожу-то попроще сделай! — ехидно оскалился старик, многозначительно сощурившись и натурально сверкнув глубоко посаженными глазами, что в полутьме коридора могло до смерти напугать какого-нибудь молодого гоблина. — Не сошёл я с ума, и хоронить меня раньше времени не надо! Что до силы, скажи: огр может гранит руками крошить?
  — При чём здесь гранит? — было видно, что у Гара отлегло от сердца. Кровожадно зыркающий шаман его, конечно, тоже пугал, ничуть не меньше, чем многострадальных гоблинов, хотя бы потому что вождь племени имел некоторые представления о возможностях и фантазии этого шамана. Часто подкреплённые конкретными примерами. Но всё-таки, обезумевший единственный шаман - это куда хуже и для него, и для племени, чем тот же шаман, но просто не в духе.
  — А при том, — назидательно начал Рунг, — что наш гость пальцами гранитный пол проминает так, как ты бы кусок едва подсохшей глины крошил. И главное, что он даже этого не замечает!
  — Это как? - моргнул орк, от удивления поджимая верхнюю губу. - Как можно не заметить, что крошишь гранит?
  — На заклинании сосредоточился, вот и не заметил. Ну и как думаешь, много огров даже двумя руками могут кусок гранита в крошку размолоть?
  — Думаю, что мало, — ошарашенно ответил вождь.
  — Вот и я думаю, «что мало»! Но сила — это не главное, — старик слегка помедлил, но всё же решился рассказать: — Он может выучить заклинание с одного взгляда на свиток. Ты понимаешь, с одного взгляда! Да любому магу нужно минимум минут пять, а начинающие так и вообще часами сидят, заучивая, а потом ещё часами пытаются правильно произнести, коверкая жесты и тональность. А Фобос глянул на описание, уселся на пол, и уже через минуту у него получилось! С пятой попытки! Ты понимаешь? За минуту он понял, как правильно довернуть кисть, как сложить пальцы и где нужно делать паузы! В свитках этого нет, там только общие описания, а в сложных заклятьях только название жеста, поэтому и нужен учитель, чтобы объяснил тонкости и показал, как правильно. Но я ничего не объяснял и не показывал! Он сам понял, понимаешь? Сам! За минуту! С одного взгляда! Это просто невозможно!
  Было видно, что Рунга прорвало, похоже что все его мировоззрение трещало по швам и ему нужно было выговориться, а Гар оказался единственным, на кого старый шаман мог излить своё потрясение.
  — Может, он просто уже умел колдовать? — осторожно предположил воин. Сам он был настроен скептически, в магии не разбирался, но и в чудеса не верил, а судя по словам Рунга, происшедшее было сродни чуду.
  После слов вождя седовласый орк скривился, как от зубной боли.
  — Ты что думаешь, я неуча от опытного мага не отличу!? Да если бы он умел даже простого светляка создавать, это было бы видно! Уж в своей собственной пещере, где у меня полсотни верных духов, и вообще где место моей наибольшей силы, скрыть от меня подобное смог бы разве что архимаг, и я очень сомневаюсь, что кто-то из них пошёл бы ко мне в ученики, - голос Рунга так и сочился сарказмом и ехидством, - даже Халастер не настолько безумен, чтоб его, мумию старую, оседлала королева ледяных великанов и месяц сношала без перерыва!
  Гар мало себя представлял кто такой этот Халастер и за что ему такое жуткое, даже по меркам орков, наказание, но общий смысл, что сморозил чушь, осознал.
  В обычной ситуации он был бы сильно раздосадован, что так опозорился перед стариком. Мало того, что теперь ему об этом будут напоминать при каждом удобном случае, так ведь это же надо додуматься — ставить под сомнение силу и опыт, пожалуй, старейшего, если не сильнейшего шамана Териамара? За такое кого другого уже пришлось бы отскребать со стенки, да и на свой счёт орк, мягко говоря, уверен не был.
  Однако, сейчас Гар был этому даже рад, впервые за многие годы чувство обречённости и безысходности отступило и впереди появился маленький огонёк надежды. Гар, как и Рунг, был необычным орком, он предпочитал сначала думать, а уже потом действовать и не идти на поводу у инстинктов, стать таким его заставила жизнь. Вождь Равшаев не тешил себя иллюзиями; если бы он со своим племенем влился бы в какое-то другое, для него лично это означало смерть от ножа в спину или в очередной межплеменной стычке, где он обязательно оказался бы на острие вражеской атаки или сам бы находился в первых рядах атакующих. И в принципе, это было правильно: зачем губить своих воинов, если можно подставить под удар союзника? Да и от вождя этих союзников следует избавиться, а то ещё надумает попробовать власть захватить. А вот когда он умрёт, тогда новых членов племени можно будет уже не опасаться. Таким образом, перспектив он не видел — за то время пока у Равшаев рождалось десять мальчиков, в соседних племенах их появлялось десять раз по десять. Никаких перспектив. Но если Рунг прав, то у них появился шанс изменить своё положение и значительно усилить племя, судьба Карослинов это подтверждала наглядно.
  -Всё равно не понимаю, если у него всё так хорошо, зачем ему мы?
  -Есть ряд… проблем, – поморщился старый орк, - но они преодолимы. Что же касается нас, то, как ни смешно, ему просто некуда идти. «Светлые» расы не примут не пойми кого, то ли демоническое отродье какое, то ли сбежавший эксперимент какого-нибудь свихнувшегося архимага… хм… это бы многое объяснило, - шаман углубился в свои мысли, но вскоре вернулся обратно, - обитатели Подземья, хе-хе, его примут с радостью. Вот только их гостеприимство ещё никому не добавляло здоровья, - вождь понимающе хмыкнул, действительно, идти к дроу или серым карликам без связей, это всё равно, что добровольно встать в рабский загон, про иллитидов и говорить не стоит – по сохранившимся слухам, даже поднимаясь к поверхности для «торговли» с орками эти твари пытались невзначай подчинить и увести с собой десяток-другой дополнительных рабов. Зачастую, в этом качестве выступали сами незадачливые торговцы. Но проблемы ученика Рунга волновали его не сильно – своих хватало более чем.
  -И что помешает ему просто уйти дальше, получив от нас всё, что требуется?
  -Ничего, но пока он с нами, мы можем получить от него то, что требуется нам. Карослины тому отличный пример. А дальше… не знаю, что он хочет, но вряд ли откажется от возможности иметь крепкую базу с союзниками, если что-то случится. И мы, Равшаи, вполне можем стать такими союзниками, - оскалился шаман. Дальнейших пояснений не требовалось, всё было сказано и так, ну а то, что осталось недоговорённым… В конце концов, они знали друг друга не первый десяток лет.
  — Ты раньше упоминал, что он хотел тренироваться с воинами племени, — осторожно произнёс Гар, следя за реакцией шамана, проверяя свои догадки.
  — Обязательно дай ему лучших, да и сам составь компанию; думается мне, что в обращении с оружием у него ситуация та же, что и с магией. И ещё. Собери информацию о других племенах, любую, вплоть до того, кто как к кому относится. Наш друг всё-таки вампир, и ему нужна кровь; думаю, добывать её он будет сам, но мы же можем помочь с выбором жертвы.
  — Хорошо, сделаю, — похоже, старый шаман уже планировал, кому из своих коллег первому устроить несчастный случай; действительно, что может быть несчастней, чем «случайная» встреча с голодным вампиром? Да и сам Гар чувствовал редкое возбуждение и предвкушение и собирался исполнить поручения шамана самым лучшим образом...
  
  
***
  
  Увы, в обычной магии Рунг был не силён, вернее не совсем так... Диапазон его знаний был огромен — он мог свободно излагать принципы взаимоотношений богов со своими жрецами, мог поведать массу интереснейшей информации о самых различных Планах бытия, от миров «вечной охоты» в Сфере Природы, до самых нижних уровней владений Бога Смерти, был способен на пальцах объяснить кардинальное отличие принципов исполнения боевых заклятий от двеомеров магии призыва и почему чародею слишком углубившемуся в одну будет крайне сложно оперировать в другой области, а уж про мир духов и работу с ними он вообще знал на порядок больше чем я — лично духом побывавший. И всё же, классическая магия была... Не его специализаций.
  Знание общих положений и принципов обучения не могло помочь с наскока найти решение возникшей у меня проблемы. Методом проб (и мучений) нам удалось точно установить, что дело действительно в моих памяти и ауре или, если угодно, сути, точнее в их... твёрдости.
  Этот феномен я, к собственному стыду, осознал не так давно. Не скажу, что в прошлой жизни я страдал склерозом, скорее выборочной памятью, то есть, к примеру, запомнить событийный ряд и общий смысл прочитанного текста и быть способным всё это воспроизвести даже спустя несколько лет после прочтения — легко, а вот имена, даты и точные цифры, тут уже возникали проблемы. Тем удивительнее было понять, что с момента появления в этом мире я помнил, ну если и не всё абсолютно, то уж те моменты, которые считал важными — до мельчайших деталей.
  Чисто теоретически, это могло быть следствием пребывания, так сказать, в отрыве от физического носителя. У чистой души нет мозга, куда при жизни пишется вся информация и тем не менее, я себя осознавал и всё помнил, следовательно, при обретении тела это могло как-то повлиять. Также не исключён вариант, что с новым телом мне просто досталось куда более совершенное содержимое черепной коробки. В любом случае, факт остаётся фактом — в плане знаний, самостоятельно, я ничего не забывал. Отвлечься и выкинуть из головы какие-нибудь планы на будущее, вроде «нож вечером поточить» - это да, никто не отменял, а вот забыть как был одет хотя бы Рунг в нашу первую встречу — физически не получается, всё, вплоть до, цвета грубых стежков на заплатках, вспомню — только попроси.
  С «тонким» телом ситуация была похожая, смерть и связанный с ней перенос и перерождение при участии столь могущественной сущности сильно закалили духовную составляющую, сделали её мощнее. Казалось, нужно бы радоваться…
  И тут в дело вмешивался... механизм. Что-то вроде автоматического удаления в игре одноразового предмета из сумки персонажа после использования, только в роли предмета выступала память о заклинании и его же след на ауре мага. Ведь волшебники тут буквально подвешивают заклинания в своём тонком теле, напрямую соединяя его со своей душой живыми «стежками». И самое жуткое — по словам Рунга, это было нормально! То есть все чародеи Торила каждый раз вколачивали в свою духовную оболочку заклинания и вырывали их из неё, но уже «с мясом» прихваченным теми самыми стежками. Судя по всему, прежде всего, повреждениям подвергалась область памяти, от чего маги и забывали использованные заклятья, будучи вынуждены учить их, фактически, с нуля. Про то, во что должна превратиться духовная оболочка от подобной практики я старался не думать.
  И ведь ничего... Обитатели мира, по словам Рунга, совершенно спокойно творили волшбу и прекрасно себя чувствовали! Никакого дискомфорта, не говоря уж о том, что творилось со мной – вбивать по нескольку десятков «магических гвоздей» в свой дух для местных магов было нормой! Исключением являлись только те, чей суммарный уровень знаний позволял составить потраченные чары «на ходу», с того же нуля выстраивая схему двеомера под требуемый результат. Но таких были единицы, особенно среди короткоживущих рас, абсолютное же большинство магов постоянно таскали с собой тяжёлые и не очень фолианты, куда записывали, буквально всё, что знали, для постоянного заучивания, под ситуацию.
  Что тут делать, я, мягко говоря, не знал. Система-то... Чёрт с ней! Пусть и выглядит всё это зело подозрительно, заставляя паранойю цвести и колосится, но плевать. Вопрос в том, как мне быть? Отказываться от магии? Да я лучше ещё раз сдохну! Но и переживать при каждом заклинании «нежное» поглаживание наждаком по извилинам мозга...
  По большому счёту, вариант я видел только один — учиться отстраняться от боли в ключевой момент, ну или на крайний случай — терпеть. Глупо, да, с этим сложно поспорить. Более чем вероятно, что в результате подобного насилия над собой я не столько привыкну, сколько нанесу своему здоровью серьёзный урон — тот факт, что моё тело уже не человеческое, отнюдь не означает иммунитета от подобного развития событий, но... Как сказано выше, я готов ещё раз умереть, но не отказываться от магии, в конце концов, овладеть ею было смыслом всей моей жизни!
  
  Хорошие слова, и я даже шёл к этой цели, сцепив зубы и пытаясь удержаться на ногах после очередного примитивного «светляка», выдать парочку которых сможет и последний гоблин после двух недель натаскивания, как любезно просветил меня Рунг, правда, использовал он несколько другие выражения, но если убрать все нецензурные обороты, то смысл двадцатиминутной речи сводился примерно к этому.
  -...Нет, больше эту, - далее последовал очередной витиеватый шедевр орочьей словесности, - я терпеть не намерен. Из тебя волшебник, как из огра эльфийка-танцовщица! – колдун решил прогнать «ученика»? Хм, возможно, ему просто надоело возиться. Понимаю, но настроение мне данный факт не добавил, мелькнула даже мысль открутить старому орку голову, просто на всякий случай, пока он не решил, что так «опозоривший» чужак будет неплохо смотреться в котле. Всё-таки здесь он на своей земле... Что сказать, я явно был в тот момент не совсем адекватен. То ли последние неудачи подкосили, то ли продолжительное общение с орками и гоблинами без соответствующей душевной закалки след оставило, как бы то ни было, глупостей я натворить не успел, поскольку Рунг таки завершил свою мысль, - …значит, будем делать из тебя шамана! Ты силён, сможешь убить много врагов. Убить и подчинить их души!
  -Хм, не скажу, что это то, о чём я всю жизнь мечтал, - Рунг, конечно, крут, но вот его «коллега» из Карослинов не впечатлял. Да и не припомню я историй о могущественных шаманах, оставивших свой след в истории, простите за каламбур, а вот чародеев было предостаточно, тот же Эльминстер, например, быть же простым «обывателем» от магии, что не сможет достичь чего-то существенного в этом ремесле… пожалуй, вариант с «убиться ещё раз» не будет казаться таким уж глупым.
  -Хе-хе, что, считаешь, что шаманы ни на что не годный мусор? – оскалился орк, - да не отвечай. По роже твоей кислой всё и так видно. Хех, так вот, тут ты крупно ошибаешься, как и многие до тебя.
  -Ну, прошлый не впечатлял.
  -Да этот выкидыш пещерного слизня и не был шаманом. Так, у Груумша клянчил подачек, придурок, нашёл у кого что-то просить. К этому божку нужен совсееем другой подход, - если бы сейчас сюда спустился Эльминстер и предложил мне стать своим учеником, я бы был ошарашен меньше. Нет, то, что Рунг далеко не так религиозен, как его коллеги, я уже и сам понял, но вот такое отношение… для оркского шамана, мягко говоря, необычно.
  -Эм… а разве это не богохульство и всё такое?
  -Ага, оно самое, - как ни в чём не бывало, подтвердил орк, - вот только Груумшу похрен, кто там что про него говорит, он — орковский бог, его не волнуют слова, мысли и прочая хрень, его интересуют только действия. Даёшь ему жертвы, ведёшь себя правильно, а не как трусливая крыса - он даёт тебе силу, всё просто и ясно. Я – шаман, а не жрец, поэтому могу заключать такие сделки с любыми духами, не захочет один – согласится другой, не другой, так третий. Не хватит у него сил – подключится четвёртый, пятый, - шаман поднял на меня взгляд, - ...сотый.
  -Кхм, - это уже внушало, но, как всегда, готов поспорить, есть множество подводных камней, - и в чём подвох? Дай-ка догадаюсь, плата?
  -Не только и не столько, большинству хватает просто нашей силы – она для обитателей духовного плана излюбленная пища. Кто-то требует жертв и крови, но ведь с этим у тебя проблем нет? – оскалился старый колдун.
  -Нет, но как-то всё равно слишком гладко.
  -О, я не забыл упомянуть, что если ты попытаешься укусить больше, чем можешь проглотить тебя сожрут? Ха-ха, - видимо, он считал эту шутку смешной. М-дааа, - ну и ещё одна маааленькая особенность работы с духами – их может не оказаться в нужный момент под рукой, - сейчас старый орк был мрачен, видимо, неприятные воспоминания, - так что правильная привязка духов и заключение с ними договоров – это самая важная часть науки шамана. Ну что, впечатлён?
  -Пока сложно судить, но ведь альтернативы всё равно нет?
  -Ну почему же? Ты можешь продолжать подыхать после каждого заклинания ученического уровня, - я тяжело вздохнул. Ответ был очевиден...
  
  Но год у меня явно не задался. Видимо, весь запас удачи ушёл на перерождение и выживание после него - с шаманизмом тоже не ладилось. Если с использованием обычных заклинаний никаких сложностей не возникало, не считая того факта, что творить их было сущей пыткой, и работали они вполне сносно, то в общении с духами у меня появились проблемы другого рода. Я хорошо их видел и чувствовал, что неудивительно, поскольку мне самому довелось побывать одним из них, но вот сами духи со мной общаться категорически не хотели, некоторые вообще панически боялись.
  Почему так — Тьма его знает. Я грешил на последствия диаблери, мол духи видели, что я могу употреблять в пищу души, и любви ко мне это не добавляло. Но как оно на самом деле... Мелочь то даже не допросишь, у них ведь даже полноценного разума нет, только инстинкты, а подручные Рунга, как назло, вели себя в моём присутствии вполне спокойно.
  Разумеется, выход был и был он очевиден – контактировать с более сильными, агрессивными и разумными духами, что сами не прочь полакомиться сородичем или зазевавшимся заклинателем (если дело в диаблери), а также способны к диалогу... Проблема состояла в том, что на начальных этапах пути шамана, если ты не полный идиот и жить хочешь, можно контактировать только со слабыми светлыми духами, на худой конец, с серыми, но это уже опасно. С тёмными можно начинать работать только после долгих лет обучения, и то далеко не все решаются. Про кого-то сильнее и упоминать не стоит. У орков с этим делом, конечно, не так строго; Рунг, например, большую часть жизни имел дело именно с тёмными духами, однако ни малейших сомнений в том, что нужно начинать с наименее опасных сущностей, не испытывал. Вот только эти «наименее опасные сущности» от одного моего присутствия начинали ломиться на родной уровень бытия и никаких дел со мной иметь не хотели, просто игнорируя мои призывы. Я начинал подумывать о том, чтобы всё-таки уломать Ругна на опыты именно с тёмными, но пока держался и на всех занятиях упорно являл собой образец абсолютно бездарного ученика.
  Кстати о терминах. «Светлый», «серый» и «тёмный» — это, мягко говоря, обобщения. Различных планов, уровней, подуровней, островков и оврагов бытия вокруг Торила было столько, что одно перечисление названий заняло бы увесистый фолиант. Населяли их совершенно разные существа, были вполне себе материальные, а были и духи, по которым вообще не скажешь, к какой энергетически-цветовой категории они принадлежат. Классификацией всех этих чудесят природного пофигизма никто даже и не думал заниматься – все личности, могущие контактировать с другими планами бытия, как правило – весьма занятые товарищи и им найдётся занятие поинтереснее, чем протоколировать и описывать типы полуразумных существ, обладающих ещё и изрядным непостоянством форм и содержания.
  Но моего упорства это не снижало. Можно сказать, что я был одержим желанием стать магом, а потому – раз за разом взывал к молчащим духам на шаманских практиках и доводил себя до полубессознательного состояния в практиках «обычной» магии, надеясь, что когда-нибудь, мой организм привыкнет к такому издевательству. Глупость и я это хорошо осознаю, но… Впрочем, об одержимости я уже говорил.
  С боевой подготовкой дело обстояло лучше, я был на порядок сильнее и быстрее орков, к тому же обладал хорошей памятью. Достаточно было мне только раз правильно исполнить приём, и с вероятностью в 80 процентов я мог его с точностью повторить. Закрепить результат также было относительно недолго. Так что уже через полгода лучшим бойцам племени стало нечему меня учить. Ситуацию портило то, что орки сами не были искусными бойцами, да чего уж там, к фехтованию этот народ отношение имел весьма опосредованное. Примерно такое же, как африканское племя людоедов к ядерной физике. То есть, возможно, в их котёл когда-то попадал обладатель нужных знаний. М-да. Всё их военное искусство сводилось к простой тактике «задавить числом», да набору из нескольких десятков грязных приёмов, рассчитанных больше на топор и дубину, чем меч или саблю. Что поделаешь – издержки образа жизни.
  Естественно, в силу объективных причин для племени Равшай данная тактика была малоэффективна, в связи с чем общий уровень воинов-равшаев был выше, чем у остальных обитателей Териамара. Только увы, это не меняло того факта, что без учёта силы и скорости я был довольно средненьким бойцом, очень средненьким, во всяко случае, по моим ощущениям.
  И изменить эту ситуацию в лучшую сторону, живя среди орков, было нельзя.
  К счастью, этот прискорбный факт не мешал продолжать тренироваться и пытаться импровизировать. В конце концов, опыт мне необходим – запомнить приёмы и уловки и уметь их применять в бою – большая разница. А с Равшаями у нас был именно бой. Орки и так не сильно сдерживаются при учебных схватках, а уж осознав, что достать меня очень сложно, как и покалечить затупленным тренировочным оружием, бросались со всей силой и яростью. Что ж, положа руку на сердце, кое-что я из этих занятий выносил, но для нормального развития мне требовался учитель и спарринг-партнёр, знающий немного больше, чем принцип «дубиной по кумполу и нет проблем». Вот только где его взять?..
  
  
***
  
  Дни складывались в недели, недели плавно перетекали в месяцы. Год моего пребывания у Равшаев прошёл как-то незаметно. Это время было весьма насыщенно событиями – в Териамаре окончательно разделили территории, оставшиеся от Карослинов – после потери верхушки, эти орки умудрились сильно сократить количество собственных бойцов в процессе истинно демократических выборов. В итоге, от довольно многочисленного племени осталось несколько банд, подавшихся кто куда: кто пошёл ловить удачу на большую дорогу, кто попытался прибиться в другие племена. Некоторые даже пришли к Равшаем… Вот только повели себя уж больно нагло, желали чуть ли не «гвардией» вождя стать, причём мысли устроить в ближайшее время «перевыборы вождя» читалось на их мордах без всякой телепатии. Гару это не понравилось, Рунгу – тоже, да и я, как нарочно, давно на охоту не ходил… В общем, с тех пор этот отряд никто не видел. Что поделать – в орочьих городах и не такое бывает.
  Зато гоблинов из разорённого племени приняли довольно радушно и было тех гоблинов весьма прилично. Как позже выяснилось, тут сыграла роль некоторая репутация Равшаев. С учётом того, что полноценного «вассального» племени эти орки не имели, самих гоблинов-слуг у них было всего-ничего, много работы свалить на худые плечи не получалось. Но работу делать было нужно, вот и вкалывала орочья молодёжь вместе с самками и «стариками» (относительно, всё-таки орки оставались орками и понятие «социальные гарантии» было для них каким-то очень изощрённым ругательством) наравне с немногочисленными гоблинами. Ну и отношение к мелким пройдохам было куда как лучше и мягче – ну не выходит у разумных по чёрному шпынять тех, с кем годами вкалываешь в одной пещере плечом к плечу.
  Данный факт вызывал презрение со стороны остальных племён к неудачникам, однако, по «странному» стечению обстоятельств, освободившиеся гоблины решили податься к Равшаям чуть ли не полным составом.
  О, сколько огорчения было у некоторых соседей. Как же так, «неудачники» вдруг обзавелись слугами, да ещё и таким количеством, что на одного орка чуть ли не полдесятка приходится, в то время как им, «большим и сильным» гоблинов не хватает. Всё это, приправленное множеством идиоматических конструкций, сообщили Гару «послы». Завершалась речь требованием знать своё место и отдать гоблинов.
  Вождь огорчился, шаман тоже… Ну и я как-то вдруг понял, что опять замотался и нарушаю режим здорового питания. Кхм, но что-то я повторяюсь. В этот раз устраивать резню на вражеской территории было нельзя – мы и так неплохо усилились за прошедшее время – попытки орковских воинов прирезать вампира на тренировках здорово подняли их уровень навыков и реакцию, плюс гоблины, плюс могущественный шаман. Пусть официально Равшаи были всё ещё слабейшими, но если это «слабейшее» племя вырежет нескольких «средних», то нездоровое внимание мы привлечём, а там как бы чего не вышло – связывать с гвардией огров местного «короля» мы не готовы… пока что. Так что ограничились столь же «вежливым» ответом нашим соседям, переданным вместе с головами послов. Думал, будет конфликт, но нет, всё как-то само собой сошло на тормозах. Не считать же несколько попыток «исчезнуть» патрули Равшаев, да ответно все-таки исчезнувшие патрули наших дорогих друзей? Так, мелочи жизни.
  Эх, жаль, что не смотря на все ухищрения Рунга, с магией у меня было всё также грустно, тогда бы можно было поговорить с окружающими совсем по-другому, но, увы. Нет, теории я вобрал немало, наверное, всё, что мог мне передать наставник по классической школе и очень многие приёмы шаманизма. Но вот с практикой… с практикой всё было сложно...
  
  
***
  
  В очередной раз лёжа на полу и пытаясь отдышаться от «восхитительных» ощущений, я размышлял об отличиях магии и шаманизма, пытаясь понять, в чём же дело, почему я нормально колдую во втором случае, пусть и без толку, а в первом падаю, скручиваясь от боли?
  Итак, в чём же разница между классической магией и шаманизмом?
  По большому счёту, разница в самом применении силы. Волшебник строит конструкт сам, пусть маги тоже частенько имеют дело с духами, те же их излюбленные элементали — это просто стихийные духи, получившие материальное воплощение. Шаманы же творят только и исключительно через духов. Никаких «заклинаний» как таковых, только задача и предполагаемая плата. Оба направления призыва довольно сильно перекликаются между собой, разница только в том, что маги действуют больше силой, в то время как шаманы большей частью ищут взаимовыгодного сотрудничества. Или даже дружбы. Конечно, везде есть исключения, среди магов это «призывающие», от шаманов они отличаются только методами и тем, что не зацикливаются только на представителях «духовного» социума. Среди шаманов есть тёмные, действующие силой и не интересующиеся мнением «подчинённых». Да и среди духов есть те, с которыми нельзя иметь дело «по-хорошему».
  Но всё же большая часть шаманов именно покупает услуги духов, честно платя за работу. Если нужно кого-то убить, то в те слои реальности, где обитают существа, с которыми шаман работает, он посылает нечто вроде объявления: «Хочу, чтобы вот этот нехороший гражданин прогрелся до косточек. Награда такая-то». Обычно такое письмо адресуется либо кому-то конкретному, либо первому, кто возьмётся за работу. Истинные духи вообще время воспринимают иначе, чем плотские существа, для них есть только сейчас. И длится это «сейчас» то ли мгновение, то ли вечность, но на то, чтобы ознакомиться с сутью заказа и решить, принять ли его, у них уходит просто ничтожный промежуток времени, после чего либо следует отказ и такой «заказ» дожидается следующего желающего, либо существо или существа приступают к работе. И если ты просто пожелал, чтобы противник спёкся, то, как они это будут делать, уже не твои проблемы. Духи обычно идут своими, более короткими и ведомыми только им самим путями, экономя магические силы и просто поджигая противника. Но если ты непременно хочешь, чтобы из твоей ладони вырвался огненный шар и ударил типа, стоящего от тебя в скольких-то там шагах, то это тоже можно устроить. Как говорится, кто платит, тот и заказывает музыку. Но вот если этот огненный шарик скользнет по защите противника, не принеся ему вреда, то тут уж сам виноват, контракт выполнен, извольте расплатиться. Основное время шаман тратит как раз на правильную формулировку послания. При этом, постоянно работая с духами, шаман сам по себе мало что может. Он, конечно, способен лично творить некоторые заклинания и с успехом это делает. Но с течением времени он становится крайне зависимым от своих партнёров, ведь заплатить определённое количество энергии и сразу получить результат гораздо проще, чем самому совершать весь необходимый цикл действий, чтобы добиться его самостоятельно.
  Маги же, как я уже упоминал, всё делают исключительно сами. Даже когда они кого-то призывают, то не для тонкой работы, а чаще всего в качестве солдат. Исключения, естественно, бывают, но они лишь подтверждают правило.
  Какой подход лучше сказать проблематично – всё зависит от обстоятельств. Маги мобильны и от перемены места обитания особых изменений в силе не имеют, а шаман способен с каждым годом наращивать свою мощь в каком-то определённом месте. Вот тот же Рунг мог в своей пещере и десяток средних магов скрутить, даже не вспотев. В бою основные преимущества магов заключаются в том, что они способны творить заклинания быстрее и сил на это расходуют значительно меньше, но набор заклинаний и сил у них всё-таки конечен – подвесить в ауре сотню-другую «Огненных шаров», не говоря уже о чём-то более сложном и могущественном, типа «Огненного дождя» или «Метеора» будет, мягко говоря, проблематично. Шаман же, вполне может заручиться поддержкой и нескольких сотен духов, которые вполне смогут обеспечить и пресловутую «сотню фаерболов» и чего похуже. К тому же, если означенный шаман имеет хм… хорошую «репутацию» среди духов, то духи могут помочь и без платы или «в кредит», рассчитывая на щедрые дары позже.
  Почему же в таком случае шаманы, весьма малочисленны, в то время как волшебников и колдунов, по сравнению с ними, просто толпы? К сожалению, «привязка» к местности и ненадёжность духов – далеко не единственные проблемы «Жрецов широкого пантеона». Заставить работать в союзе духов огня и воды может лишь великий шаман, а волшебнику достаточно лишь прочитать нужное заклинание для получения схожего результата. В целом можно сказать, что начинающий шаман сильнее начинающего волшебника, но мастер магии, случись ему встретиться с шаманом вне его земли, легко заткнёт за пояс говорящего с духами, потратившего на совершенствование столько же времени, сколько и чародей. Вот и сидят шаманы по своим весям, изредка и очень неохотно принимая учеников, в то время как волшебники бродят по миру, строят целые школы и натаскивают десятки неофитов.
  Вообще, система магии в Ториле была… своеобразной, скажем так. Не знаю, везде ли наблюдается подобное или же случай уникальный и в остальных мирах дела обстоят иначе. Скорее всего, второй вариант ближе к истине, но точно проверить это я смогу очень нескоро, если вообще смогу. Но вернёмся к Торилу и его системе и её странностям. Возьмём, к примеру, такое понятие как «маг-стихийник», являющееся чуть ли не штампом любого фентези. Вся соль состояла в том, что в Ториле такого понятия, как «маг-стихийник», не существовало, заклинания той или иной стихии были, но в отдельную школу их не выделяли, и магов, занимающихся каким-то одним направлением, тоже не было. Вернее, не совсем так. Сами направления магии были, но принцип их формирования оставался для меня неясным — в смысле, было направление боевой магии или магии призыва, ну, и той же некромантии. Вот только тот факт, что разные атакующие заклятия могут иметь совершенно разную природу, принцип построения и энергетическое наполнение никого не волновал, то есть, волшебник с одинаковой лёгкостью кидался «огненными шарами», «кислотными плевками», «ледяными вихрями» и «взрывами смерти», ориентируясь больше на собственные предпочтения и ситуацию, а ведь те же шаманы как раз вполне себе «разделялись» по стихийному признаку – воздушный дух огненным шаром не кинет при всём желании.
  И этой странности способствовала местная структура магии, где основополагающим фактором являются не личные способности аколита и даже не объём его магического резерва. Как я всё больше убеждался, местная система являлась этакой универсальной операционкой с набором стандартных программ. Читая заклинание, маг тем самым запускал одну из этих программ, она активировалась, тут же использовалась или подвешивалась в ауру, а его собственная сила при этом тратилась только на запуск, остальную же энергию, необходимую для выполнения магического действия, давала сама магическая ткань мира, или как её ещё называли, «Пряжа Мистры». Отсюда, кстати, исходит ещё одна причина меньшей популярности шаманизма – духам необходимо платить за работу куда больше, чем тратить на «нажатие кнопки».
  Мысли текли вяло, пятно люминесцентного мха на потолку навевало созерцательное настроение, и если бы не ощущение, что где-то между извилинами правой части темечка застрял камушек, можно было бы сказать, что жизнь вполне прекрасна. Но в какой-то момент, когда круг перебора воспоминаний пошёл уже на энный заход, на грани сознания начала крутиться какая-то смутная тень. Вроде бы что-то столь очевидное и лежащее на самом виду, простое и понятное, но вот ухватить это «понятное» никак не получалось. Духи и Ткань Мистры, Ткань Мистры и духи… и тут верткая мысль всё-таки позволила себя схватить. Неужели? Спеша проверить свою гипотезу. Я подорвался с места и поспешил к наставнику.
  — Почему маги на какое либо действие тратят меньше сил, чем шаман? — выпалил я с порога.
  — Ты б ещё спросил, почему у Груумша такие тупые жрецы, — отмахнулся орк, даже не подняв лица от мешочка с травами, в котором ковырялся. К счастью, достав щепотку чего-то размолотого и со смаком втянув её носом, так сказать, на полную глубину, он всё же соизволил ответить, пусть мой вопрос и был из разряда очевидных вещей: — Кроме той энергии, которая пойдет непосредственно на выполнение заказа, урррф! - орк громко фыркнул и старательно зашевелил всей верхней частью головы, от ушей, до кожи на макушке, - нужно ещё и вознаграждение исполнителю. И с размерами и первого, и второго нельзя жадничать. Я же уже говорил, чем ты слушал?
  — Логично, без мотивации никто работать не будет, а без правильного инструмента, ни от какой мотивации не будет толка, — пробормотал я, игнорируя упрёк шамана, ибо факта объяснения я не помнил, а значит его и не было. — Это понятно. Да и если оплаты не будет, то никто и не почешется, тоже ясно. Но разве духи не могут брать энергию напрямую из магической ткани мира? – собственно, именно этот вопрос меня интересовал больше всего.
  — А кто ж им даст? - мешочек полетел на ближайшую полку, а всё ещё пребывающий в процессе «усвоения» шаман, прошествовал в другой конец помещения, начав рыться в стоящих там склянках, явно в поисках булькающего содержимого. - Магическая ткань на то и зовётся «Пряжей Мистры» что у неё хозяйка есть. И делиться ей с «бедными родственниками» она точно не станет. Потому низшие духи и не появляются сами на материальном уровне, а если появляются, то надолго не задерживаются, — похоже, Рунг попался в хорошем настроении и его пробило на лекцию, был за ним такой грешок; все люди любят, когда их слушают, орки, во всяком случае, некоторые, не были исключением. А Рунг, вдобавок, очевидно соскучился по благодарному слушателю. — На их родных уровнях, конечно, тоже свободных источников нет - всё занято и поделено, но при этом для жизни достаточно разлитой энергии самого Плана, которой в Ториле почти и нет. Вся магическая энергия вплетена в Пряжу Мистры, и свободных потоков просто не существует.
  — Понятно... Скажи, а что если увеличить объём предлагаемой энергии? Это повысит шансы на успех моих призывов?
  Осматривающий очередную бутылку с мутной жидкостью, шаман замер и повернулся ко мне. Сперва его лицо выражало откровенное недовольство, но по мере того, как до Рунга доходил смысл сказанного, оно разительно менялось. Стало видно, что он до глубины души поражён и недоволен. Я сказал откровенную чушь? Нет, вряд ли, тогда он бы уже упражнялся в изящной словесности, сравнивая мои мыслительные возможности с умственным развитием придурковатого гоблина, причем, в пользу гоблина, само собой. Вместо этого в его глазах отразилась такая мировая скорбь и разочарование, что я даже загляделся и пожалел, что нет фотоаппарата. Я-то запомню, но вот как потом Рунгу показать? Но к чести орка, оклемался он быстро, и пещера наполнилась непередаваемыми руладами на смеси гоблинского, орковского, общего и ещё пары языков, которых я не знал. Смысл монолога сводился к простой мысли, что он, Рунг, бездарнейший сын вонючего гриба, выросшего на презренной слизи из носа последнего кобольда, совсем впавший в старческий маразм и слабоумие, не сумевший догадаться что... Хм, а вот эту конструкцию я понять не смог.
  К моменту, когда монолог, наконец, утих, я уже минуты три пребывал в уверенности, что, во-первых, в моём учителе пропадает настоящий литературный талант (ну, в этом-то я не сильно сомневался), во-вторых, что гоблинский язык — один из самых богатейших и насыщенных языков мира; и наконец, что, главное, появились новые варианты преодоления моих проблем с шаманизмом.
  — В общем, я сглупил, — мрачно поведал мне этот литературный гений. — Мог и сам догадаться, что основные призывы, которым я тебя учил, были составлены орками-шаманами для орков-учеников и отклонений, соответственно, не терпят, дабы нерадивый ученик с дуру чего не выкинул. Призывы человеческих говорящих, пусть и отличаются от наших, но не сильно. И в начальных призывах стоит жёсткое ограничение – отрезать лишний поток силы от ученика. Это основа техники безопасности, дабы мелкий недоучка не сдох на втором своём ритуале, отдав больше, чем он может себе позволить. Ну и порции силы за века выверялись таким образом, чтобы подобной подачкой мог заинтересоваться и притопать в мир на призыв только кто-нибудь мелкий, слабый и бесполезный. Кто даже такого недоучку задрать не сможет, если у этого недоучки есть хоть капля мозга в черепе.
  -Звучит разумно, - действительно хорошо выверенная система, но для себя я вижу в ней одно маааленькое «но», которое и не преминул озвучить Рунг.
   -Вот только в твоём случае за такую выгоду даже самый задрипанный и отчаявшийся дух в призыв не полезет. Низшие все тупые, но инстинкт самосохранения у них есть и рисковать быть сожранным за каплю силы никто не будет. А вот не за каплю… может и сыщется пара отморозков… ну и ли я направляющим пинком поделюсь, а там сам заинтересуется. Эх, - оскалился шаман, с тоской оглядев бутыль, всё ещё сжимаемую в руке, после чего, убрал ту на место, - придётся переделывать всю систему. Подкинул ты мне работы ученичок, залюби тебя Груумш, - старый орк навесил на речевой оборот ещё несколько конструкций, но судя по довольной роже – шанс наконец-то сдвинуться с мёртвой точки радовал его едва ли не больше, чем меня самого. Осталось только проверить выдвинутую теорию на практике.
  
  
Глава 5.
  
  -Вы очень не любите демонов? Да вы просто не умеете их готовить!
  Из разговора.
  
  -Бах'ыр*, Фобос, твоя кожа, - в мой отнорок пещеры заглянула темнокожая орчанка со свёртком в руках. Двери, как таковой, в проёме не предполагалось и от остальной части жилища Равшаев меня отделяла только тонкая занавеска из кусков кож, которую женщина и отодвинула заглядывая внутрь.
  -Положи там, - подавив короткий укол раздражения, киваю на застеленный старенькой шкурой булыжник, долженствующий изображать стул при входе.
  -Бах'ыру нужно что-то ещё?
  -Нет, можешь идти.
  Женщина исчезла, я же с тоской проводил взглядом исчезающего на родной план духа. Сама того не подозревая, посыльная умудрилась сорвать мне уже почти получившийся опыт по переходу на грань Уровня Тени.
  Сам по себе этот уровень бытия был, своего рода, «тенью» Торила, этаким условным негативом подклеенным к рамке фотографии с внутренней стороны. Конфигурацию этого явления Рунг знал очень условно, а объяснял и того хуже, но главные моменты донёс. В частности, соседство двух реальностей порождало такое явление как та самая «грань» - это было особое пространство "как бы" (кавычки — ключевой символ) между двумя мирами. На деле это было место, дэ факто, принадлежащее пространству Торила, но с физическими законами Уровня Тени.
  Чисто теоретически, проникнуть на него можно было укрывшись в любой тени, и кое-кто из жителей Фаэруна это очень даже умел и практиковал, навык так и назывался «Скольжение в Тенях». Как не парадоксально, но к магии, как минимум, общепризнанной, он никакого отношения не имел и являлся чем-то вроде волевой практики. То есть некоторые личности умудрялись себя, как бы, настроить на «нужную волну», благодаря чему получали возможность немного сдвинуться из привычного пространства, при этом сохраняя с ним визуальную и тактильную связь. Этакий выход в четвёртое измерение — ассасин-стайл. Кстати говоря, по словам моего учителя, большая часть подобных личностей, а они, после смерти, частенько становились персонажами народного фольклора, как раз имело прямое отношении к профессии бесшумного вскрытия чужих глоток, что наводило на определённые размышления о механизме необходимой «настройки себя».
  Собственно, последнее я и пытался нащупать, правда с костылём в виде помощи духов, для которых проникание в различные складки пространства — норма жизни, а тут ещё и платят. Само перемещение, так сказать, в виде транспортируемого груза, я уже проходил, всё как положено — дал задачу, заплатил, полюбовался собственной пещеркой в особо серых тонах и с заглушением звуков. Очень интересные ощущения, надо признать. Но вот самостоятельно перейти пока никак не удавалось. И вот только только начало получаться, как на тебе — отвлекли, прям по эталону закона подлости. Как же я хочу нормальную дверь...
  Вздохнув, я начал новый призыв, увы, без помощи духов, продвинуться в освоении некоторых специфических вещей было не то, чтобы нереально, но очень сложно, с духами, впрочем, тоже. Настолько, что подавляющее большинство шаманов не заморачивалось подобными «глупостями» и, в случае необходимости, «припахивало» нужные сущности, я же так поступить не мог.
  Да, та наша с Рунгом идея с большей платой увенчалась успехом, вот только, как выяснилось, «платить» мне требовалось впятеро дороже… минимум, для гарантированного результата переплачивать приходилось на порядок, и с этим ничего не поделаешь – до «нормальных» тёмных духов, которых бы не «смущала» моя природа мне было ещё пахать и пахать – практики и опыта не хватало категорически, от мелких же сущностей толку было мало. Что-то вменяемое они могли организовать только втроём-впятером, а мне, соответственно, приходилось платить как за тридцать–пятьдесят, а это – серьёзная нагрузка даже для сильного шамана, не то что для «Груумшева мяса-недоучки», до уровня которого «повысил» меня Рунг… Хотя, после ранга «отрыжка пьяного, больного гоблина-дерьмоеда», может и действительно повысил.
  Единственным моим преимуществом было то, что я мог восстанавливать свои силы глотая чужую кровь. Но, во-первых, между «мог» теоретически и «мог» на практике есть существенная разница. Одно дело - выход на охоту раз в пару недель и совсем другое — хлебать кровушку вёдрами ежедневно. Кто мне такое "счастье" обеспечит? В кавычках, ибо вкус того, что течёт у орков с гоблинами по сосудам, как правило, с понятием «приятно» имеет примерно столько же общего, как коровья лепёшка внезапно распластавшаяся на твоём лице. Но даже забыв про это, существует ещё «во-вторых» и заключается оно в том, что так всё равно далеко не уедешь. Если тенденция по ценообразованию призывов сохранится, то даже кого-то среднего уровня сил я тупо не «прокормлю», сколько бы вёдер алой влаги у меня не было, просто в следствии ограниченности магического резерва. Он у меня, конечно, куда больше, чем обычно бывает у начинающего шамана — спасибо диаблери, но тоже имеет предел. Причём ситуация такова, что этого предела хватает, фактически, только на существующий уровень баловства с низшими духами, и исправить это пока не представляется возможным, так как начинается «в-третьих» - с диаблери тоже наметились проблемы.
  Нет, работало всё как положено, но вот обычные орки уже почти что не давали хоть сколько-нибудь ощутимого прироста сил, про гоблинов и говорить нечего, спасибо хоть позволяли восстановиться. Ну и о каком приросте тут может идти речь? Ну кроме естественного, обусловленного долгими годами тренировок. Хотя, против него-то я ничего не имел и, собственно, уже год только им и занимался, но факта существования проблем это отнюдь не снимало.
  С классической магией всё было также печально. Подводя итог, можно сказать что я не столько сдвинулся с мёртвой точки, сколько приподнял немного планку этой самой «мёрвтвой точки», но не более того. Грустно... Но нет худа без добра - зато я почти освоил самостоятельный переход «в Тень», если бы ещё некоторые под руку не влезали… эх.
  Дух уже пришёл на призыв, и я выкинул лишние мысли из головы. Его задачей было тянуть меня в нужную сторону, не для того чтобы перетащить, а чтобы просто показать направление, моей же задачей было по этому направлению пройти. Итак, вдох, выдох, сосредоточились...
  
  
***
  
  -Ну, вроде, неплохо... - резюмировал Рунг осматривая переплетения линий на полу, что все вместе представляли собой простейший круг призыва. - Добавь ещё вот здесь и здесь символ Огня, а вот сюда знак Хаоса.
  -Зачем? - поинтересовался я, не спеша вновь вставать на колени. Не то чтобы я не доверял орку... Хотя я ему не доверял! …но было интересно.
  -Для точности! - огрызнулся шаман, но тут же разразился пояснением: - Месяц на небе только начал расти, значит ещё сильна связь с Планами сумеречного ряда, а я не хочу, чтобы к нам пролез какой-нибудь юголот, или теневой охотник.
  -А он может?
  -Да Груумш его знает, я не демонолог! - взвился старик. - Но рисковать не хочу. И вообще, хватит липнуть с вопросами, как какашка к подошве сапога, учитель сказал сделать — делай!
  Я промолчал, вздохнув лишь мысленно, и вновь нагнулся к узору. Сегодня у нас был знаменательный день перехода к новому этапу обучения, а именно «школе Призыва». Призывать предполагалось уже не мелких духов, а вполне материальных существ, конкретно говоря — демонов. Шаг, на первый взгляд, сомнительный, если вспоминать опыт шаманизма, но в действительности это было не так, и причина была в том, что призыв духов и призыв материальных обитателей иных Планов есть две совершенно разные, хоть и тождественные, вещи. Разница состояла уже в наличии того самого узора, что я сейчас рисовал на полу пещеры. Узора, задача которого не только притянуть нужного персонажа, но и удержать его от любых действий способных нанести вред здоровью мага. Исключения два: если вызовешь тварь на которую круг не рассчитан, то есть более сильную чем следует, и если сам нападёшь на призванного. В первом случае явившийся просто проломит барьер отделяющий его от мага, во втором сама магия перестанет действовать. Там механизм такой, что на воздействия изнутри прочность высочайшая, а на удары извне нулевая, иначе говоря, маг сам порвёт защиту нанесённым ударом. Таким образом, чисто теоретически, если ты можешь создать достаточно идеальный круг призыва, то вызывай хоть архидьявола - он в тебя даже плюнуть не сможет.
  На практике, конечно, про ахидьяволов лучше было даже не задумываться, да и вообще сложностей хватало. Например, чистая теория предполагает идеальную поверхность для нанесения рисунка, что является незыблемой константой в уравнении, но где вы в реальном мире найдёте пол, который выдержит, например, встречу с когтями тварюшки играючи рвущей сталь? А нарушение целостности узора это, извините меня, капут всей защите.
  Впрочем, лично мне сейчас подобные зверушки и даром не нужны, и кружок я рисую чисто ученический, каким тягать возможно только совсем уж мелочь. А самое главное — его рисование никак не влияет на моё самочувствие, что, откровенно говоря, стало одной из главный причин изучения данной магической дисциплины. Что поделать? Не везёт мне на огненные шторма и даже простенькие фаерболы, так что о карьере великого мага сокрушающего армии в одно лицо приходится только мечтать, занимаясь скучной каллиграфией угольком на грязном полу. Хотя, жаловаться не приходится, благо мелкая моторика у меня вполне на уровне, да и память не подводит. Я бы вообще с удовольствием занялся этим направлением намного раньше, но у Рунга было своё мнение на тему того, как должен идти учебный процесс. Ну не допускают людей не знакомых даже с цифрами к решению квадратных уравнений, так и тут, орку просто в голову не могло прийти учить аколита, не способного даже простейший ледяной луч наколдовать, профессиональной практике опытных чародеев. И в принципе он был целиком прав, потому как во-первых, ну допустим вызвал ты демона, но если колдовать не умеешь, как ты на него заклятие подчинения наложишь? На кой чёрт он тебе тогда вообще сдался? В круге постоять и радовать эстетический вкус свой противной рожей и мерзкими воплями? Конечно, заклинание подчинения можно включить и в схему самого круга, но это сложно, долго и вообще проходит по графе «извращения», так как нормальные люди, наоборот, стремятся перенести как можно больше функций узора в вербальное заклинание. Просто потому, что это повышает скорость работы вообще и мобильность в частности. Ну и тут же идёт, во-вторых, а именно - когда рисуешь круг призыва, в него необходимо вливать свою ману, а это дело куда более сложное, чем кажется, большинство, как я успел узнать, вообще не осваивают данный навык, а обходятся всё теми же специфическими заклинаниями, тупо по нескольку минут колдуя над уже готовым рисунком, пока тот не зарядится. И это нормально, учитывая, что даже я — умеющий ману видеть, чувствовать и так далее, достиг нужного контроля над равномерностью выпускания энергии только спустя год занятий. Что до третьего мотива, то Рунг был элементарно опытней как шаман и посему предпочитал, в первую очередь, учить тому, что знает лучше. Ну и пойди покритикуй его за это.
  В общем, пришлось превозмогать. Между прочим, нормальное состояние для уважающего себя разгрызателя гранита науки. Хотя... Если бы голова во время практических занятий болела меньше, я бы был бы, без сомнения, куда более счастлив...
  Последняя линия руны, обозначающей Хаос в смысле разрушения и войн (а бывают и другие, например Хаос, как состояние общества и эпохи), с точностью до миллиметра легла на камень пола, и я поспешил встать, обоснованно опасаясь наездов на тему «отойди, свет закрываешь, увалень бестолковый!». Успел в последний момент — Рунг уже набрал в лёгкие воздуха, но был вынужден сдержаться и приступить к осмотру проделанной работы.
  -Нормально, - сообщил он спустя около минуты. - Можешь приступать.
  -Свечи? - напомнил я, ибо даже для такого круга требовалось не менее трёх.
  Орк издал что-то вроде недовольного хмыка, только рыкающим тембром и полез в один из многочисленных мешочков-кошелей на своём поясе. Вообще, большая часть из них напоминала этакие напузники в исполнении средневекового кожевника, громоздясь на широком ремне шамана натуральными «бусами», мягко намекая, что владелец по жизни придерживается принципа «всё своё ношу с собой», но в данном случае тара больше походила именно на мешочек. Порывшись в нём с какой-то нарочитой степенностью, Рунг извлёк три завёрнутых в тряпочки сальных огарка. Как не сложно догадаться, пчёл в подземельях не водится, так что даже имеющиеся в большом дефиците свечи тут делались из жира.
  -Вот, - в безмерной широте души и альтруизме, протянул мне сие «сокровище» старый пердун. Причём, мою мысленную характеристику, относительно себя, он тут же и подтвердил: - И смотри, не справишься пока горят эти, новых не дам! - и ведь были у него нормальные, несколько десятков — точно, но зажал, плешивая кочерыжка.
  -Спасибо, Учитель, ваша щедрость не знает границ, - вдохновенно продекламировал я, всеми интонациями показывая, что я о нём думаю.
  -Сам знаю, - оборвал меня орк и важно прошествовал в угол отведённой под учёбу пещерки.
  По сути, оная пещерка ничем не отличалась от всех других «комнат», где были вынуждены жить представители племени Равшай, разве что, чуть более ровным полом и относительной отдалённостью от жилых территорий, а так: грубо отёсанные стены, низкий потолок, вместо мебели булыжники покрупнее и три факела чадящих про стенам. Последние мы каждый раз приносили сами, так как оставлять без присмотра даже такое добро означало в следующий раз его не увидеть и не по какой-то природной вороватости орков с гоблинами, а просто потому, что любая вещь пригодная для разведения костра под землёй — штука ценная.
  Проводив взглядом спину старика, с характером которого уже давно смирился, я расставил свечи по окружности на равном расстоянии друг от друга и вынув из ближайшей стены, вернее щели в одной стене, факел, поджёг фитили. Ещё пара секунд, чтобы вернуть палку с колышущимся пламенем на место и я встал перед едва различимой в тусклом освещении, да на фоне тёмного камня пола, графической конструкцией. В магическом зрении её линии для меня сияли ровным красноватым светом, который прямо сейчас плавно распространялся на чадящие огарки свечей, пропитывая их словно составную часть всего узора.
  Подождав, пока процесс полностью завершиться, а язычки огня перестанут дрожать вслед за движением воздуха, вызванного нашими перемещениями, я сосредоточился и начал медленно исполнять жесты ключа активации. Магия в круге послушно отозвалась, начав интенсивно пульсировать. Секунда, вторая, движения рук дошли до нужного этапа и с моих губ срывается вербальное завершение-приказ.
  Свечи ярко вспыхивают, а в центре фигуры, точнее в сантиметрах десяти над ней, появляется маленький овал голубого света, видимый только в магическом зрении. Из овала вырывается тёмный дымок и вот он уже был вполне зрим для обычных глаз. Несколько мгновений и над кругом уже полноценное облачко дыма, которые быстро принимает вид мелкого серо-красного существа. Когтистые лапы, кожистые крылья за спиной, большая, относительно головы, пасть, усеянная острыми зубами, длинный хвост с костяным остриём на конце, рогов нет, а вот уши длинные и заострённые на концах. Если я правильно помню объяснения Рунга, то передо мной сейчас натуральный бес.
  Низший демон, между тем, помотал головой, огляделся, увидел нас, составил некое мнение... А тут надо сказать, что жил этот год я в условиях предельно далёких от таких понятий как «химчистка», «стиральная машина», «мыло», «магазины одежды» и ещё несколько крайне ценных и нужных цивилизованному человеку. Нет, грязью я не зарос и не благоухал аки боров в свинарнике, благо даже на территориях Равшаев имелись подземные источники воды, а мыло вполне заменяла зола, так что простирнуться было возможно, вот только внешний вид моего гардероба сейчас мог впечатлить разве что иных местных обитателей, которые зачастую вообще расхаживали в откровенном рванье. Про Рунга можно было сказать всё тоже самое, плюс он был орком, а эти ребята и сами по себе особым уважением в большом мире не пользуются. Короче, бес осмотрелся, составил мнение и на нас полилось...
  «Да как вы посмели, жалкие смертные (цензура), да я слуга самого (наверное там всё таки было имя, но звучало оно как нечто совсем непечатное), да вас всех тут (цензура, цензура, цензура)». В общем, тварь вопила, качала права, катила бочку, гнула пальцы и исходила пеной, договорившись до того, что он чуть ли не братан Мефистофеля и половина Баатора с Абисом ему денег должны. Правда, оскорбления были какими-то совсем грубыми и прямолинейными, без огонька, скажем так. Я не впечатлился.
  -Интересно, а призови его Эльминстер или кто из дроу, он бы стал его крыть так же? - чисто с академическим интересом, поинтересовался я у наставника. Хотя и так понятно, что «нет», кто бы из них стал бы его призывать просто так, без мгновенного связывания магией подчинения? Это мне пока тренировки нужны в самом принципе призыва.
  -Разумеется нет. Эти уродцы видят ауры, а наши закрывают подвластные мне духи. Вот и надрывается эта отрыжка дворфьего перепоя, считая, что ему ничего не будет. А может надеется, что ему повезёт и неопытный колдунишка, приняв всё слишком близко к сердцу, сделает какую-нибудь глупость.
  -Например? - мне стало интересно.
  -Например, швырнёт в него волшебной стрелой и тем самым сломает барьер. От одной стрелы ничего не будет даже этому мусору, а вот освободившись, он вполне имеет шансы задрать какого-нибудь ученика.
  -Ясно... - смиряю взглядом поганца, уже третий раз прошедшегося на тему своего опыта половых отношений с моими предками, включая мужскую их часть. Фу, мерзость, он ещё и гомосек. - А можно я его стукну?
  -Да как хочешь, только на хвост не напорись, там у него яд, - фыркнул шаман, удобней опираясь на посох и без особого интереса на лице, созерцая истерику демона.
  -Тебе он нужен? - я заинтересованно оглядел означенную часть организма беса, прикидывая в каком месте его отрывать.
  -Хммм, - старик глубокомысленно почесал подбородок, встопорщив бороду. - А пригодится! Ещё зубы можно взять и крови сцедить, только не прикончи его случайно, а то тело развеется и хана ингридиентам.
  -Как скажешь, - улыбаюсь поворачиваясь к кругу призыва...
  
  
***
  
  Относительно мирное существование, ну насколько оно может быть у орков, конечно, закончилось спустя ещё три месяца. Началось всё банально третье по силе племя очень неудачно сходило в «рейд» на большую дорогу и нарвалось то ли на высокопоставленного жреца и отряд паладинов Тира, то ли на мага в сопровождении учеников и охраны. Не важно, к будням Териамара это никак не относилось, а вот то, что племя Хальклуцвинов… м-да, в общем, это было несколько слов орковского, слепленных в одно, повыкидывав ряд букв и примерно переводилось как «племя Могучего топора, расщепляющего бошки врагов», короче «Даздраперма»** орк-стайл... М-да, ещё раз. К слову, «Равшай» было просто именем орка, который когда-то давно сколотил банду, позже ставшую племенем. Но я отвлёкся, в общем у третьих резко сократилось количество бойцов и добытчиков, а вот это как раз уже было очень интересно местным обитателям. Общество орков довольно простое - пока ты силён тебе кланяются и уважают, но стоит оступиться и ползающий перед тобой ещё вчера на коленях сородич вполне может попытаться поставить на колени тебя. Более того, если ему такой фокус удастся, то все воспримут подобное совершенно нормально, даже одобрительно. И вот племя Анибах решило поменять свой «порядковый номер» с пятого на третье, а то и ко второму приблизиться, если удастся включить в свой состав самок и детёнышей побежденного противника. Вот только противник, пусть и понёс большие потери, был далеко не беззащитен и без боя сдаваться не желал, и попытка наехать прошла вничью. Почесав репу после неудачной попытки справится нахрапом, Анибахи решили, что не горят желанием второй раз лезть «в лоб», рискуя заиметь большие потери и тем самым, с высокой степенью вероятности, занять место на котором хотели видеть противника. В итоге начались «дипломатические пляски» в орочьем понимании. К более мелким племенам засылались «послы» с предложением о «союзе», другими словами, приходил бугай, распускал «сопли веером», говорил, какие Хальк… кто-то-там дальше или Анибахи могучие, доблестные и щедрые и что с ними лучше дружить и поддерживать. Всяким мелким бандам, что даже племенем назвать было бы нельзя этого, как правило, хватало. Как я понял, эти банды рассчитывали после замеса влиться в состав племени, к которому сейчас присоединялись, заняв там тёплое место по результатам «заслуг», ну или банально пограбить под шумок. Были послы и к Равшаям, правда, первых бугаёв, решивших действовать по такому же сценарию Рунг как следует проклял, так что следующие «переговорщики» уже были куда как вежливее, видать вспомнили, кто самая крутая магическая жаба на местном болоте.
  Обе враждующие стороны предлагали примерно одно и тоже – два десятка самок, мелких детёнышей и кучку ценных побрякушек в обмен на помощь нашего «шамана с его учеником» и отряд наших Воинов в полсотни топоров. Вот только тащиться в логово других шаманов старый орк не желал категорически, а вождь, ясно дело, был резко против передачи своих бойцов куда-либо, поскольку чётко понимал, что этими воинами будут затыкать самые горячие места. И вот, после очередного раунда переговоров, послав «послов» на х… Хм, в общем, вежливо попросив их удалиться и вернуться через три дня, пока «старшИе думать будут» мы собрались тесным кружком и стали соображать на троих, что делать в текущей ситуации.
  -Итак, - усевшийся за небольшой столик (между прочим, настоящий — деревянный!), Рунг выразительно вскинул подбородок и неторопливо его поскрёб, со странным и немного пугающим вдохновением во взгляде созерцая потолок пещеры, - какие будут соображения по существу?
  «Высокое Собрание», в лице меня и Гара, переглянулось. За месяцы знакомства со стариком, я чётко уяснил одну вещь — вдохновившейся чем-то шаман это, чтоб его, опасное явление для окружающих. Куда более опасное, чем он же, но просто злой. В мимике орка, которая, к слову, мало отличалась от человеческой, за вычетом пары физиологических особенностей строения лица, явственно отражались схожие опасения. Начало, что называется, настораживало. Даже как-то неожиданно подумалось, а не рано ли я сел, может лучше было постоять в сторонке, ну так, на всякий случай?
  -Ты имеешь ввиду что-то кроме предложения послать их самих жрать содержимое своих выгребных ям? - осторожно спросил вождь.
  -Конечно! Не строй из себя идиота, - шаман от избытка чувств едва не приложил своим посохом по темечку воина, сдержавшись явно в последний момент, - мы их туда уже послали, надо думать на перспективу! Ты, Фобос! - на этот раз деревяшка прошла в опасной близости от моей головы. - Давай скажи этому остолопу, что мы можем сделать пока эти полудурки друг друга режут?!
  -Зарезать кого-то ещё? - не особенно надеясь на успех и больше следя за кончиком резного навершия любимой дубины орка, предположил я. На самом деле, мои мысли больше склонялись к варианту под шумок пощипать кого-то из сцепившихся противников, свалив ответственность на действующего врага. В идеале, пощипать обоих, постепенно наращивая взаимное исступление, но для этого нужны грамотные исполнители. Заметание следов, оставление нужных улик на местах преступлений, разведка и координация действий, всё это они должны уметь, а значит владеть рядом весьма специфических навыков или хотя бы недюжинным умом. И именно это ставило на идее жирный крест, так как ни второго, ни тем более первого в активе бойцов племени Равшай не наблюдалось. Даже на счёт наличия всего необходимого у моей скромной персоны имелись вполне обоснованные сомнения.
  -Не «кого-то», а Ятаганы! - ещё сильнее возбудился Рунг, пристукнув посохом.
  -Зарезать ятаганы? - моя правая бровь сама собой поползла вверх.
  -Тьфу на вас, гоблины плешивые! Кровавые Ятаганы! Гнёздышко этого выкидыша позорной страсти кобольда-шарлатана с кабаном-фокусником, Зуркана, детородный орган горного великана ему в ухо да узлом через ноздрю!
  -Это который единственный орк-маг на весь Териамар? - уточнил я, пытаясь осознать, какими тропами хошимина фантазия старика пришла к идее вместо участия в сваре третьего и пятого племён города, в одиночку наехать на четвёртое. Ах да, ещё я пытался не представлять описанную картину. Забыть. Не думать о ней. Не включать воображение!
  -Он, жаба гнилокожая, - оскалился шаман, - вскроем его, эту тупую образину Рогла и можно переселяться!
  -Куда? - ошарашенный вождь Равшаев отливал нездоровой бледностью, слегка косил глазом и весь как-то ужался, от чего далеко не маленькая и весьма широкоплечая фигура орка до боли напоминала нашкодившего школьника на вызове у директора.
  -В город! - торжественно и в тоже время с неприкрытым раздражением от нашей непонятливости, изрёк старик. -В территории Кровавого Ятагана!
  -А... Я не хочу... - растерянно и немного жалобно произнёс ничего не понимающий воин.
  -А мне какое дело!? - натурально удивился Рунг, вылупившись на вождя.
  -Так, погоди, - привлекаю к себе внимание, подняв руку. - Объясни, как ты себе представляешь их убийство, если нас даже на один с ними ярус города не пропустят?
  -Нас — нет, но ты-то и раньше прошмыгнуть туда мог, - шаман упёр кулак в столешницу, - а теперь ты научился ходить в тенях, вот и пройдёшь. Потом зарежешь во сне Зуркана с Роглом, вернёшься сюда и проведёшь меня с Гаром, а дальше уж мы всех прижмём!
  -Авантюра, - лаконично констатировал я.
  -Другого шанса не будет, - мотнул бородой орк, недовольно поджав старые губы, - или рискуем сейчас, пока все отвлеклись на свару Хальклуцвиновшкверов с Анибахами, или ещё лет десять сидим по уши в дерьме, мечтая урвать побольше объедков со стола Гарыга.
  -Но почему именно они? Зачем так рисковать, когда в Териамаре полно более слабых племён? - идея мне активно не нравилась. Само собой, я бы и сам с удовольствием переселился из грубых пещер, где когда-то что-то добывали дворфы, в нормальные апартаменты, но не ценой потери головы, а пока план Рунга ничего помимо этого в своём финале не предполагал. Ну на мой скромный взгляд.
  -Во-первых, потому что владения Ятаганов вынесены за основной комплекс города, - смежив веки, вальяжно начал пояснять шаман. - Там одна из старейших выработок, её разрабатывали, когда город ещё только начали строить, потом обжили, но прямого выхода в главные залы там нет, сперва нужно подняться на два яруса и пройти через кузнечный и ремесленный квартал. Проходы тоже узкие, их легко удержать, в отличии от центральных помещений. Во-вторых, у Ятаганов всего три сотни мечей, это, тухлую крысу мне в суп, почти тоже самое, что у большей части других! Риск одинаковый, а территорий больше! И в-третьих, нас поддержат их гоблины. Пусть пользы от них, как от моего сапога, но нигде больше у нас и этого нет.
  -А с чего им нас поддерживать? - по поводу удобства места я был согласен, там действительно можно было крепко засесть, а не так как Карослины — посередине зала, мол, приходи с любой стороны и руби сколько влезет. Но в реальность задуманного до сих пор не очень верилось, у мага может быть и защита от незваных гостей, а смогу ли я с ним справится — вилами по воде писано.
  -Тебе какая разница? - в сердцах хлопнул себя по колену орк. - Договорился я с ними! Отвечай, прирежешь Зуркана?!
  -Нужен план...
  -План составим, когда ты чётко мне ответишь! Хватит тянуть гоблина за лишние основания, он от этого огра не родит! Ты согласен работать, или мы дальше сидим в этом дерьме и булькаем?!
  -Ладно, допустим, я рискну, - вздыхаю, всё равно спорить с этим ослом в зелёной плешивой шкуре себе дороже, - рассказывай, как ты собираешься после этого взять власть в племени, имея в шесть раз меньше бойцов, чем противник?
  -Сразу бы так, а то уговаривай их, как любимую дочь вождя на на брачный обряд... - проворчал старик, абсолютно игнорируя тот факт, что сам полоскал нам мозги добрых четверть часа, вместо того чтобы сразу сказать чего он хочет...
  
  
***
  
  Очередной поворот коридора открыл мне вид на достаточно скромную, в сравнении с главными залами, площадку перед пологим спуском вниз. Когда-то давно, задолго до прихода орков, здесь было место, куда из расположенной дальше и ниже шахты доставляли железную руду и минералы. Здесь проводилась первичная сортировка, а дальше сырьё отправлялось производителям, что-то литейщикам, что-то каменщикам, а что-то ювелирам и так далее — только к этой площадке примыкали три коридора, помимо самого спуска, и каждый из них по пути разветвлялся, постепенно теряясь в основной структуре города.
  На данный момент о тех временах напоминали только низкие потолки, характерные в дворфской архитектуре для «технических» помещений, сохранившаяся кое-где колея для колёс вагонеток, прорубленная прямо в камне пола вместе со ступенями на спуске / подъёме для тех, кому предлагалось эти вагонетки толкать и скудность отделки стен. Последнее было мало заметно, так как, при хозяйничающих в помещениях гоблиноидах, изначальная красота любой отделки и оформления жила очень не долго. Пыль, грязь, нечистоты и регулярно вспыхивающие потасовки, участники которых в последнюю очередь думали над тем, чтобы чего-то не сломать - всё это вносило свой вклад. Однако, даже не смотря на данные обстоятельства, при внимательном взгляде можно было определить разницу стилей и тут стиль был явно не тем, что использовались дворфами для помещений, изначально задумывавшихся как жилые.
  Именно здесь проходила граница территорий Кровавого Ятагана, но так как в городе сейчас была условная ночь, точнее общепризнанное время сна, площадка была пуста. Лишь где-то в горловине коридора ведущего в глубину бывших выработок, ощущались несколько живых караульных. К ним я и направился.
  Четверо часовых на проходе увлечённо точили лясы, обсуждая не то достоинство некой орчанки, не то жадность командира - из доносившихся в Тень искажённых обрывков голосов можно было смело делать оба вывода. Меня они не видели, да и видеть не могли, скорее уж почувствовать, пройди я слишком близко, но я такой глупости не совершал и аккуратно скользил вдоль стены, сосредоточенно концентрируясь на том, чтобы случайно не выпасть в обычное пространство.
  Убить их мне ничего не стоило, но их могли обнаружить и если не поднять тревогу, то хотя бы заинтересоваться, "а что тут за разборка была и почему трупы никто не обобрал?". Лишний раз "проверить боеготовность" и поиграть на нервах у противника может и было бы неплохо, но сегодня у меня совсем другие цели, потому громилы спокойно продолжили обсуждать свои дела, а я бесшумно вошёл под своды бывшей шахты.
  Не прошло и минуты, как тоннель привёл меня в просторную пещеру с несколькими примыкающими к стенам полноценными домами работы ещё прежних хозяев Териамара. Дома были сложены из камня, а не вырублены в скале, как это любят делать дворфы в изначально проектирующихся под жильё помещениях. Здесь же находились и несколько десятков орков с гоблинами. Большинство спали, но имелись и вполне бодрствующие компании, в основном это относилось к мелким гоблинам, шуршащим по хозяйству.
  Выбрав уголок потемнее за одним из зданий, я присел передохнуть, позволяя границе Уровня Тени себя вытолкнуть. Физической усталости я не испытывал, но морально следовало перевести дух — долго балансировать в нужном для нахождения там состоянии было тяжело. Мне же предстояло пересечь ещё пару таких же, а то и более населённых, пещер и найти место жительства мага. Последнее представлялось особенно сложным, так как боковых тоннелей, заканчивающихся тупиками, тут не счесть, всё ж таки — шахта, а Зуркан, по нашей информации, жил именно в одном из таких тоннелей, подальше от сутолоки простых орков. В общем, мне нужна была пара минут, чтобы проветрить мозги и морально собраться перед следующим рывком, а то пёс его знает, когда в следующий раз выдастся удобный момент.
  Вообще, племя Кроваого Ятагана было не такое уж сильное, всего три сотни клинков, не считая гоблинов, но удачное для обороны расположение и наличие своего мага поднимало их довольно высоко в иерархии. Дело тут в том, что шаманы орков, в большинстве своём, были крайне слабыми ребятами. Да и, собственно, шаманизмом из них занимались очень немногие, а основную массу так называли по привычке, хотя вернее было бы обозвать жрецами. А жрец, это такая зверушка... Не самостоятельная. Если бог ему благоволит, то жрец круче гор, а если нет — обычный базарный фокусник. А так как орковский пантеон мало чем отличается от своих последователей в плане менталитета и отношения к жизни, совершенно не удивительно, что пользующихся постоянной благосклонностью небожителей жрецов у данного народа исчезающе мало. Вот и получается, что даже один, далеко не самый могущественный маг, это весомая фигура в местных раскладах. А ведь помимо него у Ятаганов было ещё четверо шаманов, которые тоже кое-что значили, и племя в обороне подкрепить могли существенно...
  Мимо угла, где я затаился, тихо ворча и переругиваясь, протопала группа гоблинов, судя по запахам, собирающих накопившиеся за день нечистоты. Что примечательно, прошли одни, без орка-надсмотрщика. Для Равшаев это было бы нормально, а вот в других племенах я пока ни разу не видел, чтобы гоблины занимались столь грязной работой без дополнительного понукания, да ещё, похоже, организованно и привычно. Занятно...
  Сосредоточившись, я вновь скользнул в Тень и покинул временное убежище, следуя за коротышками. Те действительно занимались сбором фекалий и, обойдя ярус по периметру, скрылись в боковом тоннеле, с левой от центрально входа стороны. Значит где-то там должны были располагаться грибницы, под них обычно отводились самые сырые и неудобные для жизни пещеры, следовательно, мне требовалось идти в другую сторону.
  Первый коридор по правой стороне привёл в тупик, заваленный какой-то рухлядью, между которой дрыхли семеро гоблинов обоих полов, пришлось возвращаться и шагать в следующий. Тут повезло больше и уже через полсотни метров я вышел ко второй большой пещере. Опять старые, сложенные из камня дома, неказистые шалаши для тех, кто победнее и несколько бодрствующих компаний у блекло тлеющих костров. Где-то здесь, по словам Рунга, меня должен был ждать гоблин-информатор, из тех, с которыми он договорился. Вот только где найти грязный шалаш в углу, если они тут все, как заслуженная половая тряпка, месяц назад отметившая десятилетний юбилей, а форма пещеры этих углов даёт не меньше шести? В принципе, чего-то подобного я и ожидал, так что на гоблина изначально не рассчитывал, тем более, что тот легко мог в последний момент испугаться и не прийти. Не то чтобы с гарантией... Но храбрецов в рабской среде встречается сильно меньше, чем трусов... Отсеиваются. По очевидным причинам. И всё же проверить следовало, хотя бы потому, что если его не будет, придётся брать языка, иначе по незнакомым пещерам можно и сутки кружить, так и не найдя желаемого.
  Двигаясь вдоль стен, мне пару раз приходилось огибать храпящие, лёжа прямо на голом полу, тела то ли наклюкавшихся в дрова, то ли совсем уж нищих орков — по внешнему виду определить было сложно, так как бедолаг уже успели обобрать до исподнего. Последнее снимать не стали — побрезговали... И вот, миновав очередного страдальца и выйдя к очередному же аляповато собранному навесу подпадающему под описание «грязный шалаш», я увидел скромно приютившегося у пары старых ящиков гоблина.
  Мелкое создание, с выдающимся горбатым носом, которому бы позавидовал любой стереотипный грек, как оказалось, действительно ждало меня. Короткий разговор обогатил меня маршрутом до покоев колдуна и общей схемой поселения, с указанием кто где живёт и как куда проще попасть. Что удивительно, несмотря на явно колотящий его мандраж, изъяснялся мелкий вполне членораздельно, что говорило, как минимум, о наличии характера. Конечно не умей я улавливать образы с поверхности разума собеседника и чёрта лысого я бы всё так быстро понял, даже с учётом «членораздельности» изложения, но заслуг коротышки это не отменяет.
  Но всё это мелочи, главное, что менее чем через полчаса я уже был на подходе к главной цели операции. Разумеется, обитал маг в довольно "элитном", на сколько это слово может подходить для жилья орков, тупичке и проход туда был только через "парадную" часть поселения, где обитали наиболее ценные представители племени. Так что и с освещением и с условиями там было несколько лучше, чем в остальной части владений Ятаганов, да чего там, встречались даже постовые, относительно (для орков) дисциплинированно несущие службу, то есть, не напивающиеся прямо совсем уж в дрова, и не устраивающие разборки прямо на месте. Более того, помимо постов встречались и самые настоящие патрули, правда, наибольшую опасность, на мой взгляд, они представляли для моего чувства здравого смысла, нежели физического тела. Чего стоил только подслушанный мимоходом разговор...
  -Злой ты, Грёзждар... - недовольно пробасил правый из неспешно бредущей вдоль стены двойки, провожая жадным взглядом флягу из которой второй орк только что отпил.
  -Не, я добрый, - спокойно возразил его напарник, слегка растягивая слова.
  -С чего бы?
  -У меня топор есть, - для наглядности он похлопал по здоровому тесаку заткнутому за пояс.
  -И чё? - правый от удивления натурально мотнул головой, как барашек, внезапно налетевший лбом на препятствие.
  -Быть добрым без топора всякий заморыш может, - важно ответствовал левый, опять прикладываясь к фляге, - а с топором добрым оставаться это надо этот... ну который... Силу воли иметь, во! Так что я добрый...
  Орки ушли дальше, а я застыл в состоянии ушибленного ёжика. Ну ни хрена себе у них тут глубокая философия...
  Тем не менее, момент достойный занесения в мои мемуары, как один из наиболее неожиданных, не помешал мне, спустя несколько минут, миновать охрану самого мага. Телохранители волшебника, его личная гвардия уже могла считаться дисциплинированной даже по меркам людей и не позволяла себе отвлекаться на праздные разговоры, пьянку или драки, но уловить тень, скользящую среди других теней, они просто не могли физически. К сожалению, этого же нельзя было сказать о моей будущей жертве – не знаю, может быть, ему просто не спалось или я потревожил какую-нибудь защиту, незаметную с границы уровня Тени даже глазами способными видеть магическую энергию, скорее всего, последнее, всё-таки о «дружбе и любви» между ним и шаманами племени не было и речи, а значит гадостей он ждал, но не суть. Важно то, что заклинатель был в боевой готовности, покрыт какой-то магической структурой, скорее всего, уже активировал «Каменную Кожу» или «Волшебный Доспех» и рыскал по сторонам налитыми кровью глазами.
  -Выходи! Я чую, что ты здесь! – свиномордый даже к воздуху принюхивался. Видимо, защита сообщила о нарушителе, но видеть он меня не мог, правда, последнее он исправил довольно быстро – сложенная лодочкой ладонь, несколько невнятных слов и его глаза окутываются легкой дымкой магии «Видеть Невидимое» - относительно несложный конструкт второго круга. Лично меня гарантированно скрючивает минут на пять…
  Ждать, пока меня заметят, я не собирался и стремительно рванул к волшебнику – итак поднятые им вопли с высокой вероятностью заставят его охрану заглянуть и посмотреть, что случилось. Маг меня заметил, но уже слишком поздно – в этот момент мой кинжал бьёт ему в спину между 5 и 6 позвонком, в идеале перерезая спинной мозг противнику – данному удару меня научил Рунг, правда, цель у него была другая – обездвижить жертву, чтобы она не сильно дёргалась на алтаре, но пребывала в полном сознании, сейчас же мне было нужно, чтобы орк-волшебник не махал лишний раз руками – мало ли что у него ещё может быть подвешено? К моему большому сожалению, клинок увяз в магической защите и колдун отделался всего лишь глубокой царапиной.
  -Sha’r bazzut! Ghur! - силы удара хватило, чтобы откинуть орка-мага, а дальше эта не желающая спокойно подыхать скотина ещё и сама отпрыгнула, в прыжке умудрившись развернуться и, сочетая заклинание с отборным матом, послать в меня «Таран», в результате чего уже настала моя очередь летать – пусть от основного удара мне удалось отпрыгнуть, но пространство было всё-таки ограниченным и краем волны меня подхватило и впечатало в стенку «шатра» мага, точнее, небольшой пещеры, драпированной шкурами и тканью. Сверху упала не выдержавшая такого издевательства над собой полка, а меня окатило её содержимым – какие-то склянки, порошки-миски. Тем временем, орк опять начал что-то бубнить, вряд ли это были пожелания доброго здоровья, а дожидаться нового подарка от оказавшегося не таким уж простым противника мне очень не хотелось. Раз на нём защита и аккуратная работа кинжалом неэффективна, перейдём к тяжёлым аргументам. Войдя в ускорение, я просто подлетел к магу и ударил того ногой в живот, со всей доступной мне силой. Подготовка заклинания прервалась, а волшебник судорожно начал хватать ртом воздух. Развивая успех я приподнял его тело и несколько раз ударил им по стене – чем больше площадь, которую нужно защищать магической бронёй, тем меньше она поглощает урона и тем быстрее ослабевает. На третьем ударе шит спал и противник обмяк, потеряв сознание. Всё действо заняло от силы минуту, но шуму за это время было преизрядно, надо бы ускориться. А для этого – пополнить силы.
  Обездвижив жертву, я вонзил клыки в её шею, морщась от неприятного запаха и ощущения немытой кожи во рту. Прокусив артерию, я приступил к трапезе, плавно переходящей в полноценное диаблери – маг, пусть и не очень сильный – как раз то, что нужно для дальнейшего развития. Слабо подёргивающееся тело вскоре перестало подавать и такие признаки жизни, а чуть погодя, рухнуло ссохшейся мумией к моим ногам. Ощущение от поглощенной силы были бесподобны, лёгкость и пьянящее наслаждение, а уж обрывки воспоминаний орка о его магических практиках… ммм, жаль, что он кончился так быстро.
  Но моё одиночество очень быстро прервал отряд из оставленных немного ранее телохранителей, с криком ворвавшихся в покои мага. Разум ещё пребывал в потоках неги, отходя от полученного и тело действовало больше на рефлексах, нежели осознанно… на рефлексах совсем недавно выпитого орка.
  -Suam’er cuttei! – пальцы сложились в замысловатый жест и вломившихся в шатёр гвардейцев ударило шквалом льда и снега, промораживая и оставляя десятки глубоких царапин на телах и лицах. «Снежный рой Снилокка» весьма эффективен в замкнутых пространствах… Вот только это заклинание второго круга и сейчас меня накроет откатом.
  Сцепив зубы, я приготовился к боли от непередаваемых ощущений проходящей по мозга тёрки и каково же было моё удивление, когда вместо сводящей с ума мигрени и спазма в мышцах, я получил всего лишь сильное покалывание в висках и уже порядком подзабытое мной ощущение сильного похмелья! Оч-чень любопытно, но сейчас думать над этим феноменом было не время и не место – следовало добить телохранителей, если кто-то из них пережил небольшой буран в проходе, а после посмотреть, что там снаружи. Поднять тревогу после убийства мага я не особо боялся – это всё-таки орки, тут постоянно кого-то режут, душат, травят и так далее. На звуки борьбы, да чего уж там, даже крики о помощи, вряд ли кто обратит внимание и уж точно никто не полезет в тупичок к магу – мало ли как он там развлекается? Единственный, да и то, маловероятный сценарий, это если кто-то из лидеров племени пошлёт сюда посыльного по какой-то надобности, но вряд ли это будут делать «глубокой ночью». Так что добив охрану и ей же перекусив с целью скорейшего избавление от головной боли, я приступил к осмотру ценных вещей, могущих задержаться у мага и первым делом, меня интересовала его Книга Заклинаний.
  Искомый фолиант нашёлся в походной сумке рядом с лабораторным столом. Кстати, хорошим столом, о чём свидетельствовали покрывающие его специальные узоры, если я правильно понял рунную вязь, предназначенные для алхимических преобразований и зачарования предметов, а также ровный магический фон исходящий из этих узоров. Жаль более предметно разбираться времени не было, даже книгу пришлось пролистать исключительно мельком, успев только порадоваться наличию в ней заклинаний вплоть до четвёртого круга.
  А дальше был забег на время, и ещё два крайне рискованных этапа. Первым выступали четыре шамана, вернее четыре шамана и два ученика. К счастью, жили они кучно, аккурат возле святилища Груумша, которое представляло из себя отдельную пещеру в «элитной» части комплекса, с алтарём и чем-то вроде каменного идола одноглазому богу орков. Сам идол был... схематичным... Мягко говоря. Но всё же верилось, что неизвестный орк-скульптор старался, да и ухаживали за ним тщательно, даже сейчас, не смотря на ночное время суток, у ног божества тихонько тлел алыми углями костерок для подношений, в чьём дыме угадывались запахи каких-то ароматических трав. Тут же, рядом с костром чутко дремал мелкий орчонок, лет девяти на вид, который, видимо, и следил чтобы пламя окончательно не потухло, подбрасывая в него нарубленные куски древововидных грибов.
  Несмотря на опасения, проблем не возникло — шаманы, как и их коллега в племени Карослин, оказались жутко беспомощными и умерли без шума и пыли. Хотя, одного ученика, того самого молодого орка у идола, я даже не стал убивать — за своей работой, он мои действия даже не заметил, но при этом от него так разило ненавистью к учителю и второму ученику, что я решил сделать подарок Рунгу. Нужно же как-то обогащать свой запас ру... сильных выражений, а маленькая месть — это так приятно, да и новому племени в любом случае понадобятся ещё шаманы. К сожалению, книг заклинаний или чего-то схожего по ценности в жреческих закромах я найти не смог, хотя жилища всех четверых осмотрел тщательно, но увы: немного золотишка с серебром, пара драгоценных камней, травы с разными ароматными запахами, предметы культа, очень неплохо вырезанные из дерева и камня, но мне совершенно бесполезные и, в качестве утешительного приза, несколько зелий неизвестного назначения, но сияющих вложенной магией в магическом же зрении. Одним словом, мелочёвка. Тем не менее, даже её следовало прибрать, даже не жадности ради, а разумности для — скоро тут начнётся игра под названием «государственный переворот» и всё, что плохо лежит, без всяких сомнений, окажется на руках массы умных и прозорливых товарищей, которые в разборки лезть не будут, но по окрестностям прогуляются с удовольствием. И пусть лично против них я ничего не имею, но скромно смею полагать, что найду честно награбленным ценностям более достойное применение, нежели спускание их на выпивку.
  С вождем оказалось вообще просто, хотя какой он вождь — тупая гора мускулов, что только и может жрать, пить и пользовать самок, иногда прерываясь, чтобы расквасить рожи, на которых ему укажут шаманы или маг, который реально племенем и управлял. Рогл же как раз развлекался с очередной «симпатичной» орчанкой… ну… на их вкус, и на внешние раздражители не реагировал. Мда и что мне теперь, ждать пока он закончит? А ладно...
  Просто подхожу и прикладываю твёрдый тупой предмет, в народе именуемый обухом топора (оставил оружие даже не у кровати, а прямо у входа — совсем страх и совесть потерял) к голове сначала этого «героя-любовника», а потом и его жертвы. Даже не обернулся, нет, пожалуй диаблери на нём я проводить не буду – толку с этой туши будет немного – магических способностей нет даже в зачатке, так что бессмысленно, раз уж два наиболее сильных шамана до него, не смогли дать мне и трети полученного от Зуркана, то тут и говорить нечего. Пусть его лучше Гар прикончит «в честном поединке», это облегчит получение лояльности остального племени и сэкономит нам с Рунгом много времени и нервов.
  Вообще, если один орк хочет стать вождём, то он должен убить прежнего вождя. Подразумевается, что должен проходить честный поединок, вот только на памяти Рунга ни одного случая не было. Потому как вождь не обязан принимать вызов от кого бы то ни было. Нет, его, конечно, можно загнать в ситуацию, когда не отвертеться, но для этого вызывающий должен быть очень важной шишкой в племени, либо кем-то, на кого не получится натравить остальное племя. Да-да, вождь может без всякого ущерба для себя отдать приказ прикончить нерадивого поединщика, и приказ выполнят. Исключение возможно только в том случае, если визитёра боятся сильнее, чем вождя, или его поддерживает отряд головорезов, не уступающий «личной гвардии» рекомого вождя, тогда да, тому придётся принять вызов, вот только заранее напугать в достаточной мере всё племя сложнее, чем просто его вырезать, а уж собрать «под себя» большой отряд единомышленников, чтобы об этом никто не догадался и не устранил конкурента заранее, так вообще невероятно. Поэтому захват власти обычно протекает тихо и незаметно, новый вождь в тёмном углу без лишних свидетелей быстренько умертвляет старого, как правило, с парой помощников, ну или сколько их нужно, а потом так же тихо, без лишнего шума убирает прежнюю правящую верхушку, которая в противном случае доставит массу проблем. И только тогда сообщает всем о перемене власти.
  Наш план, в этом отношении, оригинальностью не блистал, разве что задача усложнялась тем, что «ложиться под чужака» желающих будет не очень много и племя придётся как следует «убеждать», но на этот случай действия уже были продуманы...
  
  
***
  
  Вывалившись из тени в пещере, где всё время моего вояжа нервно ожидали результатов бравые Равшаи, я устало перевёл дух. Вот вроде бы и высосал за пару часов почти десяток разумных, а всё равно тяжело... И в туалет забежать не мешает, ой не мешает.
  -Заждались? - приветствую встрепенувшихся орков, аж в количестве пятнадцати бандитских физиономий разной степени помятости.
  -Ты всё сделал?
  -Всё готово?
  Вопросы были заданы одновременно Рунгом и Гаром, шаман неодобрительно зыркнул на вождя, но тут же перевёл взгляд в мою сторону, ожидая ответа.
  -Всё, - скидываю на пол сумку с фолиантом и прочими ценностями. - Можно выходить, тревоги там ещё не подняли, Рогл лежит связанный и без чувств в сундуке у себя дома, шаманы и Зуркан — мертвы, - огибаю толпу поспешно направляясь к дверному проёму.
  -Ты это куда навострился? - не понял манёвра одетый по боевому, включая даже кольчугу и кованые сапоги, старик.
  -В важное место, буду через пару минут, ты пока реши кого возьмём, а то всех точно не утащим, - фразу я договаривал уже из коридора, постепенно ускоряясь, ибо выпитые литры всё настойчивей просились наружу.
  -Ты кого учить взялся, лягушка дойная?!... - ожидаемо донеслось в спину негодующим воплем, дальше было ещё что-то про рога и головастиков, но я уже плохо слышал, да и думал совсем о другом... Всё-таки тяжело вампиру устраивать массовые трапезы во вражеском лагере, где нельзя оставлять следов. Особенно потому, что нельзя оставлять следов...
  
  
***
  
  Тащить десяток орков через тень было, мягко скажем, непросто. На моё счастье, основным тягловым скотом выступал всё же не я, а полусотня запряжённых Рунгом духов и всё равно то там, то здесь приходилось удерживать ребят буквально за шкирку, сам едва балансируя чтобы не вывалится в обычный мир. Один шаман, облепленный со всех сторон пятнадцатью личными нематериальными миньёнами, шествовал как по бульвару, в магическом зрении, распространяя за собой пафосный шлейф аки комета на небосводе. Бородатая, плешивая и очень вредная комета, не устающая расписывать обществу насколько оное общество оскорбляет вселенную своим бестолковым существованием и в высшей степени слабоумным поведением, когда даже двухмесячный детёныш пустынного скунса знает... Ну и далее в зависимости от ситуации.
  Сволочь, одним словом. Ну да, когда за тебя сделали всю работу, обезвредили магов противника и всю соответствующую магическую защиту, на них завязанную, отчего бы не повышагивать с гордым видом? Эх, я начинаю понимать, почему подавляющее большинство его учеников (точнее все, кроме меня) пытались его прикончить - у самого уже руки периодически тянутся его придушить, а что взять с куда мене выдержанных молодых орков? Вот так, поминая нехорошего шамана, мы и шли сквозь тени, боясь, что до цели таки не дойдём.
  Но дошли. Синхронный вздох облегчения, когда наша толпа ступила в обиталище официального вождя, натурально качнул пламя на факелах в стенах. Рунг это, конечно, заметил, но ему было плевать, как тому шерифу на проблемы негров. «Неграм» оставалось только печально поднять глаза к потолку и постигать глубины навыка смирения.
  По пути удалось выяснить, что о смене власти в племени Кровавого Ятагана ещё не подозревают и спокойно спят. А вот гоблины, прислуживающие племени, были уже осведомлены, что ярко продемонстрировала целая делегация этих коротышек поджидавшая нас в вышеозначенных покоях. Предводительствовал старый гоблин, непонятно каким чудом до сих пор живой, при их-то тяжёлой жизни.
  -Приветствую сильномогучих! - полным восторга и бурного энтузиазма голосом возвестил «предводитель» и отвесил поклон. - Большой вождь! Великий шаман! Радость Шуршана не знает предела от возможности лицезреть луноликих пришедших покарать недостойных врагов своих! - глаза малорослого гуманоида сияли так, что хоть факелы гаси, а лицо отражало такое незамутнённое счастье, что впору себе памятник отливать из чистого золота на волне обострения чувства собственного величия. - Шуршан быть главным среди слуг племени Кровавого Ятагана. Шуршан много знает про секреты племени и готов всё-всё поведать истинно могучим владыкам! Великие должны только приказать! Каковы будут распоряжения могущественных для Шуршана? — гоблин в очередной раз склонился в низком поклоне.
  Ишь как завернул, однако. Теперь понятно, как этот Шуршан дожил до своих лет. На словах лесть и почтение, в эмоциях опасение, но ни «великого трепета», ни показываемого восхищения – некоторое боязливое почтение слабого к сильному, да есть, поскольку прекрасно осознаёт, что эти сильные могут его прихлопнуть просто походя и под настроение, но в то же время я ощущал в нём желание «поиметь свой гешефт». Хитрый, каналья, что, в общем, неудивительно: когда гоблинское племя находится на положении слуг, то наверх пробиваются именно такие умные и хитрые, способные вывернутся и угодить хозяевам. Дураки в служебной иерархии долго не живут, даже если это очень сильные дураки. Особенно, если сильные.
  -Говори нормально, прыщ волосатый! - чуть поморщился Рунг. - Свои ужимки оставь для этих плодов греха суслика с горным козлом, а я твою шкуру продажную насквозь вижу! У Зуркана проворовался, теперь трясёшься как бы в навоз под грибы не закопали, не так? Молчать! - к чести гоблина, тот даже пикнуть не пытался на поток разоблачений, но Рунг — это Рунг. - Говорить прямо и по делу, услышу славословия в свой адрес — язык узлом завяжу на обратной стороне заднего прохода и петь заставлю! Усвоил? - гоблин с готовностью закивал. - Молодец. Теперь к делу. Пусть твои ребята соберут командиров в главном зале. Только кого попало не посылай, эти слизни однояйцевые не должны раньше времени узнать о смене власти, сколь бы ничтожным не был их мозг, среди вас, лягушек нежно-перегнойных, есть индивидуумы с куда меньшими умственными способностями, - шаман матом не ругается, шаман матом разговаривает, м-да.
  -Не волнуйтесь, всё будет исполнено в лучшем виде, — гоблин ещё раз поклонился, а его подчинённые уже спешили выполнить поручение. Стоило носатым коротышкам скрыться, я обратился к наставнику:
  -Не слишком ли ты его поливал? Всё-таки он мог обидеться и что-то выкинуть. Пусть вместе мы и сможем хорошо встретить нападающих, случись чего, но будут необоснованно высокие потери.
  -Я? – даже опешил Рунг, - Фобос, ты что, отравился? Да я был сама вежливость и даже ни разу его не пнул! – м-да, уел, порой я начинаю забывать, с кем общаюсь.
  -А где, говоришь, Рогл валяется? - вступил в разговор Гар.
  -Вон там, - указываю рукой в сторону одной из дверей, - через коридор, в дальней комнате большой сундук с тряпками, он внутри.
  -Грун, Торш, притащите эту свинью сюда, Варек, возьми троих и встаньте на входе, - раздал указания вождь и вновь повернулся к нам. - Может прирезать его и всего делов?
  -Не хочешь устроить поединок?
  -Да я-то с удовольствием, но не выйдет, - поморщился орк, - сейчас притопают рыл двадцать его гвардейцев, а в стороне они стоять не будут.
  -Так всё равно же хотели почти всех положить, нет? - вопросительно осматриваю лица собеседников.
  -То-то что почти, кого-то надо и оставить, - воин тоже покосился на Рунга, как бы проверяя не ошибается ли в суждении, - а с Роглом они все бросятся - их больше, меньше страха будет и, у них, вроде как, лидер. Тяжело может получится.
  -Что думаешь? - обращаюсь к шаману.
  -О, духи! - убитым тоном возвёл очи-горе старик. - Ну с кем я живу? За что, Груумш?! Я же честно, целых три раза в жизни, жертвовал тебе... что-то там, не помню уже! Ну почему меня окружают идиоты? Так, слушать сюда, молокососы, ты, клыкастый, - тычок посохом в мою сторону, - сейчас, в темпе кузнечика на сковородке, бежишь за Зурканом и тащишь сюда его вонючую голову, а ты, позор моих седин, - древко стукнуло вождя в закрытую кольчугой грудь, - готовишься внимать. Я расскажу тебе как получить любовь и восхищение общества, запомни главное: оно — стадо тупых баранов! Так что всё очень просто, запоминай и сделаешь как я скажу... Фобос! Ты ещё здесь?! Я же сказал — кузнечиком! Ща уже эти козложопии припрутся, а у нас ещё ни в одном глаз... Тьфу на вас, дебилы! - орк досадливо мотнул головой. - Заговариваться начал! Пошёл говорю!
  -Всё-всё, уже убежал, - прикрываю глаза для концентрации и шагаю на грань уровня Тени. Не смотря на форму изложения, в одном он прав — надо поспешить.
  На моё счастье, долго бегать не пришлось, и я успел вернуться заблаговременно. Дальше была короткая репетиция основных ролей и почти сразу после неё начали появляться первые офицеры Кровавого Ятагана. Всего их собралось двадцать три орка, кои с ворчанием заваливались в главный зал, поминутно возмущаясь, что их подняли посреди ночи, и восклицая на тему, «какого демона нужно этому вождю?».
  Мы в это время стояли около седалища долженствующего, по-видимому, изображать трон. На самом троне сидел Гар, а у его ног — хорошенько избитый и мало что соображающий Рогл, ну и, естественно, мы были накрыты иллюзией обеспеченной Рунгом. Когда вошёл последний начальник, с громким хлопком иллюзия была убрана и наша милая компания предстала перед ошарашенной общественностью. Пару секунд понаблюдав за вытянутыми лицами, Гар, оскалившись, ухватил голову бывшего вождя Ятаганов за волосы и отточенным движением вскрыл ему горло кинжалом.
  Пинок, и хрипящее тело валится под ноги первых рядов, а в след ему уже летит голова Зуркана. Собственно, в этой сцене и заключалась «великая мудрость» нашего «титана мысли» и гения эпистолярного жанра (последнее без кавычек... к сожалению), а что? Формально всё по закону — вождь убит соискателем этого статуса на глазах лучших, кхм, людей племени, психологический эффект тоже присутствует. В общем, публика в восхищении.
  -Ну? Есть желающие оспорить мою власть? — фраза банальна, но в данной ситуации самое то: лишних нужно сразу устранить, пока гадостей наделать не успели. И конечно, желающие нашлись.
  -Да чтобы я служил такому заморышу, как ты!? — проорал самый здоровый бугай, потянувшись к топору и злобно окинув взглядом собравшихся, после чего упёрся им в Гара. Тот взгляд не только выдержал, но и нагло ухмыльнулся, вызывающе небрежно разваливаясь на троне поудобней, чем выбесил противника окончательно.
  Выхватив двуручный топор, горластый храбрец с рёвом прыгнул на вождя Равшаев. Удар был страшен, только вот Гара на троне уже не было, он в отличие от своего противника предпочитал короткий и широкий меч, гораздо более удобный для схваток в тоннелях и пещерах, где пространство ограничено. Так что уйти с траектории удара для него было несложно, а заодно и резануть противника по открытому боку. Поправка — не резануть, а всадить меч по самую рукоять, и это через кольчугу, с которой орки не расставались даже собираясь в гости к соседу по племени. Если, конечно, вообще могли себе позволить такую роскошь как кольчуга. Бугай вот мог, но ему это не помогло, так как Рунг, не будь дураком, заранее накачал нашего «поединщика» зельями увеличивающими силу и ускоряющими реакцию, а также что-то из чисто магических плетений навесил.
  Бугай с хлюпающим звуком повалился на каменный пол, при этом Гар встал так, чтобы оказаться спиной к тому орку, что стоял ближе всех к трону, ну и тот, недолго думая, бросился на него, а вместе с ним ещё пятнадцать храбрецов схватились за оружие. Десять против шестнадцати, неравный бой; их оставалось только пожалеть, бывших командиров Кровавого Ятагана, конечно, а не нас.
  Мой меч снёс голову того, кто нападал на Гара сзади, ещё в полёте — сдерживаться и медлить я даже не думал. Ещё на пятерых орков набросились сразу шестнадцать духов Рунга. Ну, всё эти уже не жильцы, да и посмертие им, видимо, тоже не грозит. Остальной десяток мы прикончили уже в ближнем бою, я убил ещё четверых, Гар двоих, ну и группа поддержки оставшихся. Правда, пару ранений кое-кто получил, но это не серьёзно.
  Шестеро не участвовавших в схватке орков стояли сбившись тесной кучкой рядом с входом, но намерений бежать или нападать не проявляли.
  -Ну а вы что стояли? У меня духи не наелись! — Рунг сама тактичность... Духи у него не наелись, хоть бы не врал! Пять душ схарчили, а сейчас вон летают, жизненную энергию из остывающих тел собирают, даже из моих покойничков пытаются, паршивцы.
  -Ну… дык… мы это… жить хотим! Во! А коли вы самого Зуркана и Рогла завалили, куда нам-то лезть? — выдал глубокую мысль низкий и широкоплечий орк с топором... Хмм... Где-то я его видел...
  -Ну и что тогда стоим? — возмущенно-пафосно вопросил шаман, встопорщив бороду и даже притопнув для наглядности. — Клятву верности новому вождю кто приносить будет?...
  
  *Бах'ыр — орковское обращение к вышестоящему.
  **Даздраперма — женское имя, сокращённо от «Да здравствует первое мая». В своё время такие имена реально существовали в СССР.
  
   (Конец редактуры.)
  
  Глава 6
  
  Бесполезной науки не бывает. Даже самое безобидное изобретение можно использовать для убийства.
  Архимед
  
  Переселение племени Равшай во владения Кровавого Ятагана прошло без происшествий, нам удалось все закончить еще до того, как остальные племена узнали о случившемся. Последовавшие за этим событием политические дрязги, или, что вернее, попытки нападок, нам были до одного места. Харушаки нами не интересовались, а остальные племена реальной опасности не представляли.
  Спустя три дня после подчинения Кровавого Ятагана ко мне в комнату вошли Рунг и Гар. Оба казались несколько вымотаными, это было видно без всякого магического зрения, да и я выглядел не сильно лучше и это при том что я мог сутками мечом махать и не спать по две три недели.
  - Ну, зачем звал? - начал разговор Гар. Рунг же этот вопрос передал одним выражением лица.
  Я кивнул на стол и стулья рядом с ним. На столе стояли чашки и кувшин с грибным тонизирующим отваром; травяной, конечно, лучше и вкуснее, но под землей трава не растет. Орки не заставили просить себя дважды и, еще даже не усевшись, наполнили свои кружки.
  - Как жить дальше будем, господа завоеватели? - вопросил я, наливая и себе отвара.
  - Ты о чем это? - Гара, похоже, мой вопрос удивил, а вот Рунг уточнять не стал, только внимательнее на меня посмотрел.
  - Вот смотри, Гар, у нас есть два племени: Равшай и Кровавый Ятаган, у обоих вождь - ты, при этом племена не равны по силам. Равшаев почти в шесть раз меньше, и сейчас именно Равшаи занимают большинство руководящих постов и командуют Ятаганами. Получается, что власть находится у тех, кто слабее. И как ты думаешь, Ятаганы от этого в восторге?
  - Нууу... Так ведь это всегда так: новый вождь своих сторонников командовать ставит.
  - Да, это так, но обычно новый вождь происходит из одного племени со старым, и его сторонники тоже входят в это племя, а значит, являются сильнейшей его частью. У нас же все не так.
  - Ну и что ты предлагаешь? - Рунг, похоже, уловил мою мысль.
  - Пока есть два племени, конфликты неизбежны. Даже если мы будем выбивать всех лидеров, Ятаганы будут нас тихо ненавидеть, и проблема будет только нарастать. Значит, нужно сделать одно племя.
  - Предлагаешь сделать всех Ятаганов Равшаями? - Гар почесал подбородок. - Хм, можно, конечно...
  - Нет, это тоже чревато конфликтами. Поглощение одного племени другим возможно при равном соотношении сторон, а лучше, когда поглощающее племя значительно больше. У нас же ситуация обратная. Конечно, со временем недовольство пройдет, но ближайшие годы мы из проблем точно не вылезем.
  - Ты кобольда-то за хвост не тяни, говори, что надумал; отвар у тебя, конечно, хорош, но дел много, и решать все нужно быстро. - Рунг был прав, да и наверняка уже все понял.
  - Мы просто объединим племена под общим новым названием. - Рунг согласно кивнул, Гар недоверчиво нахмурился. - Предлагаю назвать новое племя Урук-Хай. - Нет, а что? Я всегда уважал Сарумана, к тому же классика рулит!
  На том и порешили. Гар, конечно, повозмущался, не хотелось ему название менять, но с доводами согласился, недаром истории известны случаи, когда малые народы, захватывая гораздо более многочисленных соседей, принимали их веру. К моему удивлению, название дебатов не вызвало, я-то думал только предложить, так сказать, для облегчения совести, а потом согласиться на любое другое, в конце концов я не намерен всегда жить в Териамаре, он меня интересовал только как временная база, и через несколько лет я намеревался уйти. Вот будет забавно, если Курумо явится ко мне наказывать за плагиат, хотя буду только рад, ужом извернусь, но в ученики набьюсь, пусть хоть паре старых фокусов научит. Ученик Сарумана - это же звучит гордо! Теперь все! Построю башню, назову Ортханком, а если город стоить буду - Изенгардом.
  Вот же бред в голову лезет, строитель фигов, узбек недоделанный... Отвар сегодня однозначно хороший получился, дааа. Еще что ли сварить?
  ***
  
  Через некоторое время несколько племен, решившие было, что после смены власти Кровавый Ятаган ослаб и можно его слегка пощипать, были жестоко обломаны. Злой и голодный я, на которого свалилась куча организационных и управленческих проблем, оторвался по полной, вырезав сотни полторы налетчиков в окружающих территорию племени коридорах. После чего до самых тупых дошло, что к нам лучше не соваться. А жаль, очень! Уже через неделю я жаждал разорвать любого встречного. Я знаю, это все Рунг, сволочь! Мстит мне за подарочек, иначе ничем не объяснить то, что я почему то неожиданно стал за все отвечать. У Гара и то дел было меньше, а он все-таки вождь. Ууу, рожа зеленая! Ничего-ничего, ты у меня еще взвоешь! Я тебе столько новых учеников найду! Будешь знать, как подставлять честных вампиров!
  Когда я уже готов был сорваться, отловил Шуршана и свалил на него все свои дела. На попытку писка, что, мол, гоблин не может орками командовать, я его клятвенно уверил, что если хоть одна зеленомордая сволочь посмеет что-то вякнуть, самолично оной глотку перегрызу, а душу демонам в Абис продам. Шуршан проникся, попросил повторить это перед всем племенем и желательно в тех же выражениях. Нет, а что? Я что ли зря за Рунгом конспектировал? Я повторил, а для убедительности еще инфразвука в голос добавил, речевой аппарат вампира и не такое может. Тогда прониклись уже все.
  Главным бонусом для меня во всем этом бардаке, называемом захват власти, стала библиотека Зуркана. Хотя "библиотека" - сильно сказано, но учитывая, что тут отсутствует книгопечатание, по крайней мере, в широком распространении, восемь фолиантов, обнаруженных в закромах колдуна, это целое состояние. Правда, увы, половина из них к магии отношения не имела. Главной ценностью была, конечно, книга заклинаний, а также трактат о некромантии. Еще одна была чем-то вроде журнала экспериментов. И еще одна чем-то вроде энциклопедии; похоже, колдун записывал туда все, что, по его мнению, могло представлять ценность. Рецепты ядов и лекарств, описание растений, грибов и всевозможной живности - в общем, все, что имело хоть малейшее отношение к магии или могло быть для нее использовано.
  Ну а через полтора месяца у меня родилась еще одна безумная идея, по своей рискованности оставляющая мысль диаблерировать демона далеко позади. Вернее, я придумал способ ее осуществления, ибо сама по себе идея была не нова, по крайней мере, нечто подобное я читал, а вот как это осуществить в местных условиях - не знал. До этого момента.
  
  ***
  
  - Ты сумасшедший! Ты точно сумасшедший! То, что ты задумал, - даже не абсурд, а в лучшем случае самоубийство! - Рунг был в бешенстве. Прошедшие два месяца с момента возникновения в Териамаре племени Урук-Хай хоть и сказались благотворно на его характере, в основном за счет улучшенного питания и жилищных условий, но сейчас он был само воплощение праведной ярости на обманувшего его в лучших чувствах ученика.
  - Безумие - обратная сторона гениальности, а про самоубийство это далеко не факт.
  - Не факт?! Ты собираешься резать собственную душу на части и говоришь - не факт?! Ты точно сошел с ума, нельзя было призывать того демона, хаос полностью вымыл тебе мозги!
  - Хаос тут не при чем, я это придумал еще до нашей первой встречи. Это реально осуществить, а главное, эффект будет просто колоссальным.
  - Колоссальным, говоришь? О да, он будет колоссальным, на всю оставшуюся жизнь хватит, если эта жизнь у тебя будет! Травмы тела можно исцелить, почти любые! Но повреждения души не лечатся ни временем, ни магией, а ты хочешь оторвать здоровый кусок, чуть ли не половину! Ты представляешь, чем тебе это грозит?! Какие будут последствия!?
  - Да, и не только представляю, но точно знаю. Я утрачу возможность испытывать чувства: радость, злость, огорчение, раздражение, удовлетворение, ненависть, любовь и так далее.
  - И ты так спокойно об этом говоришь?! Это же бессмысленное существование! Оно хуже смерти! Знать, что должен чувствовать, и при этом ничего не испытывать, никаких эмоций - это же ужасно! Зачем вообще тогда жить?!
  - Ты все драматизируешь, это же не навсегда. По моим прикидкам, мне хватит пяти лет на восстановление, - утешил я его.
  - О чем ты!? Ты что, не слышал, что я говорил?! Душа не восстанавливается, каким бы могущественным ты ни был. Магия здесь бесполезна, помочь может разве что божественная сила. Ты что, собрался за пять лет стать богом? Настоящим высшим божеством?!
  - Нет, конечно, я не настолько сошел с ума, чтобы хотеть стать богом; даже больше скажу, мне этот титул и даром не нужен. А по поводу восстановления души... Не стоит быть таким категоричным, некоторые повреждения все же восстанавливаются, на духов хотя бы посмотреть. Да и все не так плохо. Видишь ли, я уже умирал однажды.
  - И что с того? - Аргумент про духов он пропустил мимо ушей.
  - А то, мой дорогой наставник, что бестелесным духом я тоже побывать успел и кое-что понял; более того, вмешательство богов мне абсолютно не нужно, у меня есть Та, кто сможет помочь не хуже, а, скорее всего, даже лучше, чем любой из местных богов.
  Рунг собирался что-то еще сказать, но после моей последней фразы слова застряли у него в горле. Не то чтобы Рунг не верил в силу Тьмы - как орк может не верить в Тьму? Поначалу он, конечно, был полон скепсиса, но стоило ему ощутить даже не прикосновение, а лишь дыхание позванной мной Тьмы, как он поверил сразу и безоговорочно, не зря орки считаются одними из самых первых ее детей. И тут совершенно неважно, насколько сильно они осквернены или одурманены, сама их суть помнит эту истину. Но дело было в том, что мое предложение вступало в принципиальное противоречие со всем, что он привык считать неоспоримыми фактами.
  - Ладно, но я все равно против, это слишком опасно, - проворчал он, отворачиваясь в сторону.
  - Но ты поможешь? - ехидно-елейным голосом осведомился я.
  - Да, дроу тебя побери! (Плюс несколько непереводимых идиоматических оборотов.) Говори, что ты там придумал, и чем я могу помочь, - уже спокойней закончил он.
  - Ну, основное я уже рассказал, осталось определится с местом и кое-какими материалами.
  - Какими материалами? Зачем для разделения души нужны какие-то материалы? А с местом какие проблемы? Проведем ритуал в лаборатории; после всей той защиты, что мы туда понавесили, даже архимаг ничего увидеть не сможет, да и боги, пожалуй, если, конечно, приглядываться не будут.
  - Ну, это ты загнул, любому архимагу вся наша защита максимум минут на пять работы, про богов я вообще молчу. Другое дело, что ни тем, ни другим старый орк-шаман и молодой вампиришка нафиг не нужны. Что до материала, то вместилище создаваемой сущности должно иметь определенные свойства, прежде всего возможность накапливать большое количество магической энергии, а во-вторых, оно должно быть достаточно прочным. Идеально, конечно, чтбы это был крупный алмаз, рубин или изумруд, но нужен именно крупный камень, размером с кулак и более, но такого, боюсь, не только в Териамаре, но и на пять сотен километров вокруг не найдется, разве что в Долине Теней у Эльминстера, но сам понимаешь...
  Рунг задумчиво кивнул.
  - Еще могут подойти металлы, но тут другая проблема: металл должен обладать идеальной кристаллической структурой, ну, в смысле, быть очень чистым и отлитым в особых условиях. Тут у нас ничего не получится, даже пытаться не стоит. Поверь, я знаю о чем говорю.
  - Ну, это и я знаю, хотя наличие дворфских кузниц... ааа, все равно нет у нас хороших кузнецов.
  Рунг понял мои слова по-своему, хотя не объяснять же ему, что такое дислокации и дефекты кристаллической решетки. Технологию в этом мире все равно не воспроизвести, разве что при помощи магии; да и духи, пожалуй, могут справиться, вот только и им все придется объяснять, да и с материей нематериальные сущности взаимодействуют неохотно. Придумать, конечно, что-нибудь можно, но явно не сейчас...
  - Эй, ну что замолчал? Давай говори, что ты там придумал. Если камни и металлы не подходят, что тогда?
  - А, ну, в общем, все просто. Остаются магические металлы - мифрил и адамантий. Адамантий лучше. Сразу говорю, серебро не подойдет. Как вспомогательный объект - да, но само вместилище из него делать нельзя. Кстати, насчет адамантия: я знаю, у тебя есть.
  От такой моей наглости Рунг аж задохнулся. Ну да, я подглядел было у него пару слитков, на глаз по килограммчику каждый, целое состояние. К чести Рунга, ругаться он не стал, подышал минуты две, поскрежетал зубами, правда, совсем чуть-чуть, и наконец произнес самым спокойным тоном на который был способен:
  - Я давно понял, что ты самое страшное, что случилось в моей жизни. Нет, не думай, мне не жалко, но скажи: то, что ты задумал, это действительно... ну, в смысле, оно того стоит?
  Хм, о чем это он? Ему что, так два килограмма адамантина жалко? Что-то мне сомнительно. Тогда что? Или на него озарение снизошло? Что-то я про него такое слышал. Хм, ну ладно, отвечу честно.
  - Нет, блин, я грибов переел и теперь дурью маюсь. Конечно, оно того стоит! Если все пройдет как надо, а оно пройдет, то племя Урук-Хай станет сильнейшим в Териамаре, а мы с тобой получим массу весьма полезных бонусов. Только двух килограммоов не хватит, нужно минимум девять, ну или двадцать-тридцать кило мифрила, если сплав варить будем.
  - Ну, в принципе, за пару-тройку месяцев собрать можно, если, конечно, мошной тряхнуть, - задумчиво протянул Рунг. - Но меня другое волнует. После ритуала ты будешь ослаблен и еще неизвестно, как сильно он отразится на твоем разуме. А внимание Гарыга мы уже привлекли.
  - Хочешь сказать, что когда я буду недееспособен, он попытается напасть? Возможно, но сейчас у нас в любом случае нет сил тягаться с Харушаками, да и за эти пару месяцев можно будет неплохо подготовиться.
  - Предлагаешь убедить его в нашей преданности? - В голосе Рунга так и сквозил сарказм.
  - Конечно, нет, ничто не наводит на подозрения больше, чем активная демонстрация преданности. Пусть Гар ведет себя как обычно, гордо и независимо. Особенно - гордо. Да что я тебе рассказываю, кто лучше тебя разбирается в политике? Ты десять лет обеспечивал выживание племени, которое могло раздавить любое другое.
  - Ну, тогда предлагаю начать с Харушаков, есть там пара шаманов, бездари и дилетанты, но за золото родную мать продадут вместе со всеми родственниками. - Все! В шамане загорелся азарт экспериментатора, и все сомнения были отброшены, а я-то думал, спорить придется дольше.
  
  Глава 7
  
  Спустя четыре месяца все было готово, пришлось изрядно потратиться. Конечно, покупали мы не все, чаще банально крали, вампир во тьме подземных коридоров - великая сила! Но все равно поиздержались мы изрядно. Как ни обидно, но помимо металлов пришлось доставать множество драгоценных и полудрагоценных камней, а также на десяток километров излазить все близлежащие территории в поисках специфических ингредиентов для эликсиров и ритуалов. Никогда не думал, что буду столь целенаправленно собирать птичьи яйца, перья и мех животных, и это не считая полусотни наименований различных кореньев, листьев и цветков растений.
  Вообще же, как ни странно, адамантий в этом мире был не такой уж и редкостью. Конечно, на каждом шагу он не валялся, но если хорошо поискать, найти можно. Секрет был в том, что в Подземье порой встречались довольно богатые месторождения этого металла. Конечно, с настоящим истинным адамантом, погибелью богов, адамантий имел мало общего, являясь фактически лишь бледной тенью. Однако если истинный адамант - это бог среди металлов, то адамантий в полной мере заслуживает называться королем, его магические и физические свойства во много раз превосходят свойства других металлов. Единственный, имеющий возможность более менее с ним конкурировать, это мифрил, который, кстати говоря, куда лучше, чем адамантий, воспринимает светлую энергию, но точно так же и адамантий куда охотнее воспринимает темную.
  Пришлось немного попыхтеть. Ну, как немного - чуть мозги из ушей не полезли от натуги и не иначе как чудом обошлось без массовых жертв. Нет, вот точно, у людей, хоть они и орки, мистический орган, расположенный в нижней части спины, неприятности чует лучше всех великих оракулов и пророков вместе взятых, так что нас с Рунгом во время работы обходили по широкой дуге, проявляя просто-таки феноменальные чудеса маскировки. Однако в результате заклинательный покой был теперь полностью изолирован от окружающего мира, фактически он ему уже не принадлежал, и общие магические законы Торила внутри него не действовали.
  Как же было приятно оказаться в зоне свободной магии, где ее не сдерживают никакие глупые законы и ограничения. Колдовать там стало гораздо удобнее по крайней мере мне, многие заклинания там перестали действовать, но имея возможность видеть магические потоки можно было самому формировать нужные чары. Там же я, наконец, научился по-настоящему колдовать. Творить магию! Как же все-таки верно кто-то назвал заклинания плетениями. Создание чар было именно плетением из разных нитей и сгустков энергии нужных конструкций. Исследовательская деятельность захватила меня с головой, и это несмотря на то, что поначалу я умудрился четыре раза потерять все пальцы, два раза мне оторвало руку, и один раз я лишился глаз, это не считая мелких ожогов и ран. Как же хорошо, что я уже не человек, самые сильные травмы исцелялись за неделю усиленного питания, вдобавок подтвердилась еще одна легенда: смешанная кровь тринадцати доноров действительно оказывает очень благотворное воздействие на организм вампира.
  Попутно я сумел заключить весьма многообещающую сделку с одним элементалем жизни. По ее условиям в обмен на некоторое количество магической энергии, а точнее в обмен на девять объемов моего резерва (который, надо сказать, был весьма велик), он поделится со мной после проведения ритуала частью своей энергооболочки, а потом еще научит использовать энергию жизни. Фактически я собирался добровольно стать одержимым. Дело в том, что одержимые в состоянии использовать магию, в основном, за счет ресурсов находящегося с ними в симбиозе энергетического существа. Другими словами совершенно обычный, заурядный человек, без всяких магических способностей, мог обрести любую силу, уровень и направленность которой зависели целиком от уровня и соответственно природы сущности симбионта, а если пересадить только кусок ауры энергетического существа, то, обретя способности, реципиент не получит в свою черепную коробку еще одну личность. Основная же проблема одержимости заключается как раз в том, что реципиент негативно воспринимает инородный кусок ауры, и его организм борется, вызывая, таким образом, реакцию отторжения. Моя идея как раз заключается в том, чтобы провести слияние энергооболочек сразу после отделения куска моей собственной души; в тот момент насыщенность моей ауры упадет до минимума, и растворение инородного куска в ней произойдет естественно и без осложнений.
  Любой вампир имеет очень сильную связь с так называемой некросферой, и негативная энергия смерти - неотъемлемая часть существа вампира; в результате контакт с противоположной силой для нас крайне болезнен. А значит, если у меня получится задуманное, то я как минимум обрету некоторый иммунитет к энергии жизни, а если очень повезет или, что вернее, если я буду достаточно упрям, то смогу в равной степени использовать как магию смерти, так и магию жизни. Безумия, которому зачастую подвержены одержимые, я не боялся. Скорее всего, сумасшествие, которое обычно охватывает одержимых, можно списать на попытки вселенного духа управлять общим телом вопреки воле реципиента. Это так. Но еще более вероятно, дело заключается в том, что процесс слияния не происходит полностью. И первое препятствие заключается как раз в том, что естественные механизмы защиты психики препятствуют этому процессу. Тут, в отличие от обычного человека, у меня было сильное преимущество: как маг я мог сам управлять энергетикой своего тела, а мыслительная деятельность сразу после ритуала у меня будет в сильно угнетенном состоянии, а значит, и препятствий никаких не будет.
  
  ***
  Любой предмет имеет свою собственную энергетическую оболочку, ауру, и чем он сложнее, тем большей сложностью она отличается. Живые или не очень существа исключениями из этого правила не являются, вот только процессы, происходящие внутри них, являются самыми сложными. Что первично: аура или материальное тело - вопрос спорный, но то, что они взаимосвязаны, несомненно. Те, чья аура была более плотной, оказывались сильнее, ловчее, быстрее, чем их собратья и, самое главное, обладали способностью творить волшебство. Чем плотнее энергетическая оболочка, тем большим запасом магических и физических сил обладает ее владелец.
  На первый взгляд, это действительно так, вот только что такое сама по себе аура? То, что это невидимая человеческим глазом оболочка, которая окружает тело человека или любой иной живой или не очень объект, это известно почти всем. Но чем является аура на самом деле? А на самом деле аура - это видимая часть души, или, если быть более точным, ее внешняя оболочка, хотя и это определение верно лишь отчасти. Еще ауру можно назвать астральным телом, и это тоже будет верно. Но суть в том, что, работая с аурой, мы тем самым воздействуем и на душу - когда меньше, а когда-то и больше.
  Для того чтобы усилить магические способности, существует несколько путей. Общепринятый и наиболее распространенный - это длительные тренировки. Постепенно с помощью медитаций и упорного труда можно развить магическую составляющую души, расширить энергоканалы и увеличить доступный объем энергии. Другими словами, практика и только практика. Сюда же входит и метод перенасыщения, когда магическая оболочка и энергоканалы принудительно накачиваются энергией. Правда, этот метод сопряжен с определенным риском, ну и требует доступа к хорошему источнику силы.
  Альтернативный путь - подвергнуться изменению энергооболочки. Эту операцию со своими служителями изредка производит какой-либо бог или демон. Фактически он отделяет от себя частичку собственной энергетической оболочки и прицепляет ее к донору, подгоняя по фигуре. Чтобы проделать подобное, нужно быть очень сильным существом и весьма искусным в работе с тонкими материями. Еще нужно понимать, что отданное нельзя вернуть, а значит, проводя подобную операцию, небожитель или обитатель нижних миров теряет значительную часть собственной силы. Отрывание части души даже для очень могущественных существ просто так не проходит. Фактически сущность выдает своему служителю длительный кредит, который тот возвращает годами и с немаленькой переплатой. Если, конечно, не попадет в форс-мажорные обстоятельства, прекращающие его карьеру. Так, собственно, и появляются всяческие избранники богов или их антиподы.
  Но есть и третий способ. Ключом к нему является темная магия вообще и некромантия в частности. Те, кто выбрал своей стезей смерть, на высших ступенях своего развития получали возможность работать не только с телами, но и с душами. Не на уровне богов или демонов, конечно, но все же. Когда разумное существо умирает, то в покинутой оболочке остаются обрывки различных вторичных элементов души, в том числе и той ее части, которая отвечает за магию.
  Так или иначе, но если вытащить из не слишком старого трупа эти энергетические элементы, которые медленно разрушаются после потери центральной части души, а потом приживить их к энергетической оболочке еще живого тела, то они не только не отторгнутся, но останутся на новом месте, соединяясь с теми структурами, которые выполняют аналогичную функцию. Конечно, если совпадает ряд условий. Эти частички получили название искры, и именно под ним фигурировали в большинстве источников. Ну а что касается условий, частички энергетической оболочки животного нельзя использовать для усиления человека, а то, что было извлечено из женщины, не подходит мужчине.
  Также следует отметить, что у первого попавшегося трупа энергетические узлы не возьмешь. Чтобы они помогли, а не навредили, плотность ауры их первоначального владельца должна превышать таковую у того, кому их будут пересаживать. В противном случае вместо всплеска магических способностей произойдет упадок.
  Правда, существуют ритуалы, при помощи которых даже из душ обычных людей опытный некромант может создать новый материал для увеличения своей силы, но тогда он должен обработать просто огромное количество погибших, чтобы стать хоть чуть более могущественным.
  Вдобавок у подобной прокачки есть и свои минусы. Приживленные куски энергетических оболочек все-таки взяты от мертвых тел и потому очень негативно относятся к светлой энергетике, что-то там такое в них меняется мелкое и незаметное, но важное. Заклятия против нежити будут вредить, предупреждающие амулеты засигналят, да и обычный солнечный свет будет вызывать раздражение.
  Наибольшей популярностью подобная практика пользуется среди личей, что вполне понятно, так как достигнуть нужного уровня мастерства в магии смерти и при этом оставаться живым довольно сложно. В силу объективных причин, таких как ограничение срока жизни и вообще общий упадок некромантии как направления.
  Конечно, вариант ритуала можно провести и так, что никаких побочных эффектов не возникнет. Но для этого энергетические узлы нужно будет вытаскивать из еще живых людей, ну или нелюдей. В принципе, диаблери вампиров действует схожим образом, только оно приживляет не отдельные модули, а всю структуру целиком, а ту часть, которую приживить не может по каким-либо причинам, перерабатывает в магическую энергию.
  Узнал я все это случайно; вернее, мне очень повезло. Сразу, как только удалось немного разгрести свалившееся на нас счастье управления многочисленным орковским племенем, мы с Рунгом занялись довольно рискованным предприятием: поиском мне нового учителя магии. Как шаман Рунг, конечно, превосходил меня на порядок, но как маг был уже значительно слабее. А как могут что-то искать два шамана? Пусть и один из них будет еще невесть сколько лет ходить учеником, ибо полноценным шаманом является только тот, для которого духи готовы работать бесплатно, хоть иногда, а у меня они все еще требовали стопроцентную предоплату и на слово не верили. В общем, мы призывали духов мертвых. Крайне опасное занятие. Подобные духи, особенно если они при жизни были магами, иной раз куда опаснее, чем порождения бездны, и опасность эта напрямую зависит от возраста духа.
  Прозрачный силуэт в центре круга призыва растаял, опять неудача.
  - Это был сорок восьмой. И опять мимо, - озвучил я очевидное.
  - Ну а что ты хотел? Сильным магом без изрядной хитрости и склонности к интригам не стать.
  - Другими словами, все маги - хитрожопые сволочи, ты это хотел сказать? - Ширине моей улыбки мог бы позавидовать и крокодил.
  - Нет, конечно, - Рунг хмыкнул. - Некоторые из них еще и талантливые, а иногда даже честные, хотя все это сказки и мифы. - Теперь мы хмыкнули уже синхронно.
  - Ладно, еще одна попытка на сегодня. В принципе, я уже склоняюсь к тому, чтобы заключить очередного "самого умного и хитрого" в духовную тюрьму. Конечно, результат будет значительно хуже, но зато надежней.
  Рунг промолчал, да я и сам понимал всю авантюрность подобной идеи. Мало того что вырванные силой знания и полноценное обучение - две большие разницы, так еще и пленение могущественного духа - задачка не из простых. Нет, мы, конечно, справимся, вот только как долго сможем удержать, и как сильно нам это потом аукнется?
  Тем временем Рунг опять начал ритуал призыва. В центре круга появилась прозрачная фигура. Высокий, немного сутулящийся старик без волос и бороды, одетый в добротную одежду знатного человека вместо мантии. Белые глаза без малейшего намека на зрачок. Он с интересом осмотрел комнату, остановив взгляд на Рунге, на его лице появилось выражение крайнего изумления.
  - О! Я вижу, мне повезло быть призванным настоящим шаманом. Признаться, я удивлен. Не думал, что в нашем мире еще остались владеющие этим древним искусством, тем более настолько сильные - больше трех десятков темных духов-защитников. Впечатляет, весьма впечатляет. - Забавно. Похоже, тот факт, что его сюда силком притащили, нашего гостя уже не волновал. - И зачем же моя скромная персона понадобилась уважаемому шаману?
  Хм, странно я не заметил в его голосе ни иронии, ни сарказма, он что, серьезно? Насколько я знаю, уважать орков в этом мире не принято, тем более среди такого высокомерного контингента, как маги. Забавно. Любопытный у нас гость.
  - Сперва хотелось бы узнать, с кем имею честь говорить.
  - О прошу прощения, мое имя Гатан Звал Захот, Красный Волшебник Тэя, архивариус школы некромантии, за время моего нахождения на этой должности сменилось два зулкира от нашей школы. Умер от старости около двухсот лет назад.
  Ёп%?"*/(%;/ть!!!.....
  Емкий и информативный ответ. Так, что я знаю про Тэй? Государственный строй - магократия, плюс процветающее рабство. Землей управляют восемь зулкиров, самых могущественных волшебников страны. Каждый зулкир избирается от определенной магической школы, и затем служит, пока она может поддерживать его - живым или в виде нежити. Всех тэйских детей в раннем возрасте исследуют на предмет магических способностей. Тех, в ком есть потенциал, отбирают у родителей и подвергают строгому обучению тайным искусствам. Тэй почти непрерывно воюет с Агларондом и Рашеменом, в основном используя в качестве войск нежить и големов, хотя вроде без особого результата. Ну еще Красные Волшебники Тэя печально известны своими безнравственными магическими экспериментами и весьма энергичной внутренней борьбой за место в иерархии. Убить своего учителя, чтобы занять его место, считается там вполне обычным, даже обыденным делом. Ну вот вроде и все, а значит, этот Гатан весьма не прост: пережить двух зулкиров и скончаться от старости, а не от ножа в спину... Хм, для этого надо обладать либо незаурядными, я бы даже сказал впечатляющими магическими способностями, либо... таким даром, как видимая безобидность. Ну, насчет первого я сомневаюсь, по-настоящему могущественный волшебник так просто от старости не умрет, да и сидеть архивариусом не будет, особенно в такой стране, как Тэй. А вот по поводу безобидности... если не видишь в ком-то угрозы, то и устранять его нет смысла; ну и должность архивариуса не способствует карьерному росту. Однако стоит проверить.
  - И сколько же вам было лет на момент смерти? - поинтересовался я, выходя из тени. Свое умение быть незаметным даже для магических существ я оттачивал очень упорно и достиг некоторых успехов; по крайней мере, гость, видя стражей Рунга (которые не очень-то стремились быть замеченными), не замечал меня, пока я сам этого не хотел.
  - О, простите, я вас не заметил. - Кажется, он был несколько удивлен моим появлением. - На момент смерти мне было девяносто семь с половиной лет.
  - Должен сказать, что вы ведете себя довольно вежливо, что весьма необычно для духа. Не откроете ли причину? - Его поведение действительно было странным, не то чтобы все, кого мы призывали, были высокомерными, дерзкими, наглыми хамами, хотя и такие встречались. Дело было в другом: он не пытался юлить, льстить или как то иначе пудрить нам мозги. Мы озаботились, чтобы подобные попытки сразу становились нам известны. Это потребовало усложнения на порядок структуры круга и призыва нескольких специфических духов из тех, что питаются различными эмоциями. Конечно, питаться эмоциями уже мертвого человека они в большинстве своем не могут, но определить попытки обмана или лукавства - легко.
  - Причина очень проста. Я и при жизни могучим магом не являлся, не стал таковым и после смерти, и мне совсем не хочется злить тех, кому служат такие существа, - он кивнул в сторону плавающих вокруг Рунга серых силуэтов. - Да и с ними мне встречаться очень не хочется.
  - Тогда еще один вопрос. Во время своей работы архивариусом вы часто заглядывали в свое хозяйство?
  - О да, конечно! Я наизусть помню половину вверенной мне библиотеки. Как я уже говорил, я не был могущественным волшебником, и моя память после смерти почти не пострадала. Более того, мне удалось несколько обогатить свои знания.
  - Ну что ж, Гатан Звал Захот, тогда у меня для вас есть одно предложение. Вы станете моим учителем, а я верну вас к жизни после окончания обучения.
  - К жизни? - Он бы не на шутку ошарашен.
  - Да, именно к жизни, а не к существованию нежити, хотя не гарантирую, что вы останетесь человеком, но магией обладать точно будете.
  - Но... э... я теоретик, а не практик и э... вам нужны знания по некромантии?.. Я, конечно, смогу их дать, но не уверен, что смогу быть хорошим учителем, у меня было очень мало практики и, боюсь, вы можете быть разочарованы.
  - Меня это устраивает. Итак, вы принимаете мое предложение?
  - Да. - Если бы он мог, то точно бы тяжело вздохнул.
  - Хорошо, тогда заключим контракт. И мое имя Фобос, - с этими словами я снял маскировку с ауры. Со стороны круга призыва раздался звук, больше всего похожий на икание.
  
  Глава 8
  
  Практиком Гатан действительно оказался никаким, но зато все, что касалось теории, знал от и до. Более того, ему было известно множество важнейших секретов школы некромантии Тэя - таких, как уже описанный способ увеличения магических сил. Некромантия была, пожалуй, единственным направлением магии в Ториле, требующим непременно личного могущества мага. Сила нежити напрямую зависит от того, сколько энергии при создании в нее может влить некромант. По сути, простейшие подъемы требуют только вливания энергии, а тонкое искусство и сложные ритуалы нужны лишь при сотворении высших ее форм, таких как умертвия - и по нарастающей, вплоть до драконов личей. Хотя и тут можно обойтись грубой мощью, если, конечно, есть где ее взять. Такие методы получения энергии, как жертвоприношение, как ни странно, практически не использовались. Сами по себе жертвоприношения имели место быть, делаясь кое-где даже очень популярными, но их проводили для задабривания какого-либо демона или бога, а не для личного пользования.
  По словам Гатана, надежных и эффективных методов получения магической энергии из мук и страданий жертвы не существовало. Вдобавок надолго сохранить эту энергию было нельзя, принести жертву демону и выпросить у него что-то полезное было банально выгодней.
  Тем не менее, некромантия являлась для меня весьма перспективным направлением. Нет, я, конечно, не собирался создавать армии живых мертвецов; другое дело, что сама возможность формирования армии в любой точке мира при наличии там кладбищ весьма заманчива. Даже несмотря на то, что идеи мирового господства меня задевают мало. Однако те, кто считает, что магия смерти ничего, кроме поднятия мертвецов, не может, глубоко заблуждаются. Атакующий арсенал некроманта по своей эффективности не сильно уступает арсеналу боевого мага, разница только в том, что от проклятия некроманта его противник просто умрет, а удар боевого мага в первую очередь стремится разорвать или поджарить оппонента. "Тьма убивает тихо и незаметно, а свет шумно и напоказ", - не помню, кто это сказал, но в реальности все именно так. Еще один бонус состоит в том, что с тонкими материями на высоких уровнях своего развития некромант, как правило, работает на порядок лучше всех остальных. Добавить сюда мое обучение шаманизму, и получившийся результат может быть очень-очень интересен.
  Вообще же Красные Чародеи Тэя в области некромантии были, что называется, впереди планеты всей. Этому в первую очередь способствовало то, что на протяжении сотен лет большую часть военной силы Тэя составляла нежить, а меньшую - големы. Ну а во-вторых, при помощи некромантии устранять конкурентов и вышестоящих коллег значительно безопасней и эстетичней, нежели делать это посредством огненных штормов, землетрясений и иже с ними. Таким образом, почти все Красные Волшебники в какой-то степени были некромантами, вне зависимости от своей принадлежности к той или иной школе.
  Сам Гатан теперь обитал во вплетенной мне в волосы жемчужине, которая на самом деле была несколько измененной ловушкой душ. Внутри он чувствовал себя вполне комфортно, однако при этом не мог со мной общаться. Выходить же наружу он мог свободно, но не любил, братия Рунга наводила на него настоящий ужас, что вызывало некоторые сложности.
  
  ***
  Для осуществления моего суицидального эксперимента, помимо уже отлитой металлической глыбы, инкрустированной драгоценными камнями, требовалось наличие большого числа искр.
  Эту проблему мы решили радикально, как истинные маньяки, чем я очень горжусь!
  Что мы сделали, до меня в полной мере дошло уже после того, как все было кончено. Я-то ладно, дурак и необразованный дилетант, да и пофигистское настроение на меня временами находит. Но Рунг-то, Рунг! Да и Гатан тоже хорош, с ритуалом помогли без всяких вопросов и сомнений. Как будто так и надо! Уууу...
  В общем, мы потрошили вызываемых демонов... живьем... дааа... Вот так, я-то, наивный, верил, что с разумом у меня все в порядке, а теперь возникли некоторые сомнения, можно даже сказать, большие...
  Но обошлось. Оказывается, Рунг от меня чего-то подобного изначально ждал и заранее смирился, а Гатан действительно на полном серьезе думал, что так и надо. Уж не знаю, кем он меня считал, но что не простым смертным точно. Вид моей ауры к этому весьма располагал, а после двух с лишним десятков выпотрошенных голыми руками "шакалов" мой авторитет в его глазах взлетел на недосягаемую высоту. Вот так всегда, сделаешь что-то невероятное просто потому, что не знаешь о невозможности подобного действа. А я просто хотел получить живые искры...
  После трех часов отборного мата в три голоса на добром десятке языков, искры, наконец, были успешно внедрены в адамантиево-мифрильную заготовку, а я приготовился к самой рискованной части плана.
  Процесс отделения части моей души и последующее внедрение ее в созданное вместилище тоже прошел удачно, хоть и весьма болезненно. Сам ритуал я запомнил плохо - боль, слабость, исчезновение эмоций, а потом раздвоение сознания. Часть меня оставалась лежать в покрытом рунами и самоцветами каменном саркофаге, задача которого была поддерживать во мне жизнь, а другая часть переместилась в металлическую оболочку. Как только фрагмент души закрепился в своем новом вместилище, ощущение двойственности пропало, осталась только пустота и боль. А потом крышка саркофага была закрыта, и через какое-то время я погрузился в сон.
  
  ***
  Знакомая комната. Деревянный стол у окна, на нем старенький компьютер, рядом красная настольная лампа. Свободных стен нет, везде книжные полки, входная дверь закрыта, в углу валяются какие-то вещи. Сон. Да, все хоть и знакомо, но выглядит не так, как в реальности. Забавно, я уже больше полутора лет тут не бывал; да, все верно, моя комната. Раньше я очень любил этот сон, когда точно знаешь, что спишь, эта реальность становится очень податливой. Облокотившись на подоконник, я всмотрелся в силуэты соседних зданий. Странно, людей не видно, обычно кто-то здесь всегда есть. И только тут я понял, что испытываю чувства, чего быть не должно.
  - Удивлен?
  Я обернулся. На столе, сдвинув клавиатуру, сидела девочка, судя по росту, лет тринадцати, может, четырнадцати. Ее белые или даже скорее серебряные волосы почти касались пола. Одета она была в черную кожаную куртку со стоячим воротником, черную с красными полосками юбку из плотной ткани и черные же туфли. При этом у нее было красивое взрослое лицо, слишком совершенное, чтобы принадлежать реальной женщине. Серые глаза смотрели на меня очень внимательно, однако никаких эмоций на лице девочки не отражалось.
  - Немного. Не думал, что окажусь здесь в ближайшее время или что буду испытывать эмоции после ритуала.
  - Во сне ты остаешься одним целым, несмотря на то, что в материальном мире разделил свою душу.
  - Значит, вторая часть меня сейчас тоже спит?
  - Да, вам обоим нужно время для восстановления.
  - Ясно.
  - Дурак!
  Я с удивлением посмотрел на свою собеседницу; кажется, я не давал повода... ну разве что мои эксперименты...
  - Именно! Ты слишком спешишь! Это уже третий раз, когда ты необдуманно применяешь свою силу, и два раза мне пришлось тебя спасать! А в первый раз тебя прикрыла другая, старшая я!
  Ее лицо до сих пор не выражало никаких эмоций, только в глубине глаз была злость и обида.
  - Знаю. Прости. - Пауза. - Я боюсь потерять темп и упустить возможности. Рунгу осталось немного, для орка он и так уже слишком стар, а без него я не смогу осуществить и половины своих идей.
  Тишина. Мы оба молчим, глядя друг другу в глаза, за окном разгорается закат, и комната постепенно наполняется оранжевым светом.
  - Все, что тебе было нужно, это лишь немного подождать.
  - Прости.
  Она прикрыла глаза, и на ее лице появилась едва заметная улыбка.
  - Это уже неважно, просто теперь тебе придется больше спать, особенно перед осуществлением очередных безумных идей. Своих тормозов у тебя нет.
  - Мы можем разговаривать только здесь?
  - Нет, но я не хочу общаться с тем бесчувственным болваном, которым ты будешь во время бодрствования.
  Опять тишина. Солнце закатилось, и последние его лучи нехотя уходят за горизонт.
  - Ты сможешь обучать меня?
  - Ты все-таки это спросил. - Улыбка. - Да, смогу, но только здесь и не скоро. Сперва разберись с элементалем жизни.
  - Постараюсь. Как долго я могу тут оставаться?
  - Долго, но скоро ты перестанешь запоминать то, что здесь происходит, и проснувшись, ничего не будешь помнить. Так что просыпайся, время тут и так течет медленнее, чем в материальном мире.
  - Жаль. Тогда до встречи.
  - Дурак, - она отвернулась, прикрывая глаза. - Мы не расстаемся. - Еще одна улыбка.
  Пространство подернулось рябью, я уже начал ощущать себя в двух мирах одновременно, наполовину бодрствуя, а наполовину еще находясь во сне.
  - Последний вопрос: ты уже придумала себе имя? - Это меня действительно интересовало, не обращаться же к ней постоянно "Тьма"...
  - Да, Юринэ.
  
  ***
  
  Открыл глаза, вокруг ощущались стенки каменного саркофага. Прохладно и немного душно, несмотря на дыхательные отверстия.
  Юринэ, значит. Если я не ошибаюсь, в японской мифологии это ёкай, обакэ или бакэмоно - душа и воля места, иногда города. Или даже скорее аякаси, наивысший класс ёкай, обладающих разумом. Одна из немногих положительных акаяси иногда описывается как правительница более мелких духов. В славянской мифологии Юринэ соответствует берегиням, хотя берегини вроде к городам отношения не имеют. Кажется, кто-то подобный был еще у скандинавов, но сейчас не помню, так что могу ошибаться. В любом случае ничего не имею против, хотя позже расспросить о причинах такого выбора стоит, любопытно все-таки.
  Проснувшись окончательно и сдвинув крышку саркофага, я выбрался наружу. Стороживший дух при моем появлении метнулся куда-то сквозь стену, хотя ясно куда: докладывать полетел. Интересно, сколько я так проспал. Юринэ говорила, что время тут шло быстрее, а во сне прошло часов семь-восемь, если судить по солнцу. Хотя нет, неинтересно, то есть потребность в получении этой информации была, а вот самого интереса как чувства не было. Ну как я и ожидал, пустота в душе и ледяное спокойствие, не так все и плохо. По крайней мере, мысли все бросить и лежать, бесцельно глядя в потолок, не возникает.
  Пока ждал появления Рунга, связался с моим элементалем-контрактником. Тот кусок энергооболочки, которым он со мной поделился, успешно прижился, и конфликтов между энергией жизни и энергией смерти в моем теле не возникало. Элементаль моему пробуждению был рад и заверил, что готов приступить к выполнению остальной части контракта в любое удобное для меня время. С момента нашего знакомства он солидно разъелся, моя темная энергия была, судя по всему, для него очень полезна, и даже потеря солидного куска ауры не оказала на него существенного негативного влияния.
  
  ***
  
  Черный монолит, инкрустированный драгоценными камнями, по-прежнему стоял на своем постаменте в центре сложной пентаграммы. Вставленные в него самоцветы слегка светились. С помощью магического зрения было видно, как энергия, разлитая в окружающем пространстве, медленно втягивается внутрь, иногда закручиваясь спиралью. А приглядевшись, можно было увидеть, как от монолита, сперва вплетаясь в пентаграмму, а потом выходя за ее границы, тянется тонкая, едва заметная паутина собирающих энергию нитей. Эта паутина выходила за пределы пентаграммы примерно на полтора метра в плоскости и углублялась в толщу камня под самим постаментом на четыре, образуя своеобразную полусферу, вызывающую ассоциации с корневой системой. Аура же у этого металлического "камня" выглядела довольно странно, черные и серые цвета в ней перемежались всполохами багряного. При этом аура находилась в постоянном движении - неспешном, но от того не менее заметном. Похоже, что энергетическая оболочка находилась в процессе формирования. Тот объем энергии, что был предварительно залит в металлическую структуру, уже почти закончился, но система уже пришла в равновесие; энергия, которую улавливали паутина и пентаграмма, была уже примерно равна расходуемой на внутренние процессы. Однако разум в моем творении все еще спал.
  Сам я тоже был не в лучшей физической форме. Жажда давала о себе знать, голова гудела, рот как будто был наполнен песком, а перед глазами начали плясать размытые красные пятна. Желания убить все живое не появилось, но только по причине того, что я сейчас вообще не мог испытывать эмоций.
  Однако такое со мной впервые. С тех пор как я стал вампиром, мне еще не доводилось так сильно расходовать магический запас, и столь сильных повреждений я тоже еще не получал. Питаться я тоже старался регулярно, так что по сути, если подумать, то я вообще второй раз испытывал жажду.
  Не предвидеть заранее подобного поворота было бы с моей стороны, проявлением крайней степени идиотизма. Так что рядом с саркофагом стояли три объемные бутылки со свежей кровью, простенькие чары, позволяющие на весьма долгий срок сохранить кровь в свежем виде, были одной из тех природных способностей, которые я научился применять за эти месяцы. Сразу после захвата власти в Ятагане я неплохо запасся, благодаря неудачливым мародерам из других племен. Запасы, конечно, могли бы оказаться больше, но, увы, стеклянная посуда была некоторым дефицитом, а другая подходила плохо.
  За допиванием третьей бутылки меня и застал запыхавшийся Рунг.
  Проспал я, оказывается, три недели. За это время мало что изменилось. Рунг вполне успешно гонял своего ученика Регнага, на которого у него, наконец, нашлось время. Раньше орчонок большую часть времени был предоставлен сам себе, хотя к его чести стоит сказать, это время он почти целиком проводил, крутясь вокруг нашего суматошного шабаша, гордо именуемого научной работой. А что, все правильно, поиск денег и материалов занимает большую часть времени в любой серьезной научной работе или же является самой муторной ее частью, хотя здесь, конечно, поиски сильно облегчены наличием силовых методов и отсутствием чиновников.
  Племя Урук-Хай постепенно набирало силу. Отсутствие внутренней грызни и неучастие в межплеменной сваре весьма благотворно сказывалось на состоянии племени. Кто думает, что орки живут исключительно набегами и грабежом, сильно ошибается. Под землей, конечно, не вырастишь пшеницу и не заведешь стада, но этого и не нужно, в горах всегда есть подземные реки и озера, а в них, соответственно, рыба, водоросли и иные водные обитатели. В пещерах можно выращивать грибы, они неприхотливы, быстро растут и дают обильный урожай. Различных видов подземных грибов здесь было много, даже очень, выращивались и такие, которые по вкусу сложно отличить от мяса, их так и называли мясными, и, собственно, они составляли основной рацион подземных жителей. Так что племя не бедствовало, даже начинало процветать.
  Моего отсутствия, как мы того первоначально опасались, к счастью, никто не заметил. Может, и были у нас чужие шпионы, но контакты с другими племенами были ограничены, а рядовые члены племени меня почти никогда и не видели, соответственно и знать о моих делах не могли.
  
  Трех бутылок для восстановления объема моего магического резерва, как и ожидалось, оказалось мало. Но хоть жажда прошла. В ближайшие месяц-два мне придется, к сожалению, воздержаться от диаблери. С восстановлением доступного мне объема магической энергии тоже придется подождать.
  От размышлений меня отвлек Рунг.
  - Хм, Фобос, я, конечно, понимаю возможную выгоду от создания великого духа, наподобие духа чащи, и догадываюсь, что он со временем будет контролировать весь горный хребет, а в перспективе и окружающие его земли. Но как это позволит изменить самих орков? Ты упоминал, что это одна из целей эксперимента, но я просто не понимаю, как такое возможно. Любому трезвомыслящему существу ясно, что кровожадность и воинственность в той форме, в какой она на данный момент процветает среди орочей расы, вредна и опасна прежде всего для самих орков. Но как дух местности, пусть и великий, сможет это изменить? Я общаюсь с духами всю жизнь, они могут поделиться знаниями, подарить озарение, но изменить мировоззрение, тем более у целого народа...
  - На самом деле все просто, - ровным и безэмоциональным голосом начал отвечать я, задумчиво глядя на адамантиевый обелиск внутри пентаграммы. - Раньше никому из духов это элементарно не было нужно. Тех же духов чащи вполне устраивали их соседи эльфы, да и, по большому счету, уклад жизни, как и морально-этические основы этого уклада, им был до одного места. Если двуногие начинали раздражать, их просто уничтожали, не заморачиваясь переучиванием и воспитанием. Спросишь, как? Помнишь, ты сам рассказывал мне о легких заклинаниях преданности или чарах очарования. Существуют незначительные воздействия на разум, доступные любому магу: вызвать у собеседника симпатию, отбить у торговца желание тебя обсчитать и тому подобные. Сами по себе они мимолетны и кратковременны, но если маг на протяжении многих лет регулярно подобным образом зачаровывает, к примеру, своих солдат, то в результате может получить преданных и честных воинов, которые скорее умрут, чем предадут его, даже если изначально они были беспринципными наемниками. Все дело именно в регулярности воздействия. Сам знаешь, маги народ рассеянный, особенно когда увлекутся экспериментами, да и времени у них всегда не хватает. А дух местности сможет поддерживать такое воздействие постоянно, причем на куда более тонком и глубоком уровне. Добавь сюда такое же постепенное улучшение физического тела посредством магии жизни, использование которой для такого духа не составляет проблем, и в результате получим через пару поколений совершенно другую расу, гораздо более совершенную и жизнеспособную.
  
  Глава 9
  
  Тело танар"ри упало на пол пещеры. Капля крови, стекая из уголка рта, впиталась в кожу. Прошло уже пять месяцев с тех пор, как я лишился половины своей души. Это было первое диаблери, совершенное мной с того момента. Пожалуй, можно было и раньше его провести, но я не хотел рисковать и дожидался более полного восстановления.
  - Хм, похож на помесь глаабрезу и беса, хотя не представляю, как такое возможно, - проворчал себе под нос Рунг. По его команде два скелета моего изготовления перетащили труп на рабочий алтарь - по сути, простой каменный стол, покрытый руническими узорами и приспособленный нами для различных операций. Одним из свойств стола было то, что он создавал некое стазис-поле, препятствующее разложению как на физическом, так и на энергетическом уровне. - Ну как самочувствие?
  - Как обычно, физическая эйфория, смешанная с гнилым привкусом во рту, - демон на самом деле оказался очень питательным, вполне возможно, кровь глаабрезу в нем действительно была.
  - Регнаг! Паршивец! Отойди оттуда! Испортишь пентаграмму - уши оторву! - Окрик Рунга, или даже скорее рев мог бы заставить обделаться и опытного воина, но Регнаг помимо пронырливости и любопытства обладал неплохой выдержкой.
  - Ее же нельзя испортить, она в камень вплавлена, - в голосе орчонка слышалась обида, он-то надеялся, что пока учитель занят, сможет поближе рассмотреть самоцвет. Однако обида не помешала ему отскочить от заветного черного камня, как не всякий сайгак сумеет.
  - Цыц! Тебе только волю дай, и ты адамантовый молот умудришься сломать.
  Орчонок опустил взгляд, хотя я мог поклясться, что раскаяния в нем не было ни на грош.
  Активировав сохраняющие чары алтаря, Рунг повернулся ко мне.
  - Ты слышал, недавно из глубин поднялся отряд орогов, у них даже была стычка с Харушаками. Пока сам Гарыг с гвардией не подошел, сумели многих положить.
  - Ороги - это кто?
  - А, ну да, ты их еще не видел, да и я не рассказывал... - протянул Рунг. - В общем, ороги - это глубинные орки, живущие в Подземье. Сильные ребята.
  - Поправь меня, если я ошибаюсь, но разве проходы в Подземье не охраняются наиболее тщательно?
  - Охраняются, но ты обычных орков с орогами не ровняй; у орогов каждый боец доспехи и оружие имеет такие, какие не у каждого нашего вождя найдутся.
  - А укрепления? Там же они еще со времен дворфов остались.
  - Хм, если бы не укрепления, ороги пол-Териамара порешили бы, а так Гарыг успел подойти.
  - И что было дальше?
  - Да ничего. Как огры из охраны Гарыга показались, ушастые сразу и отошли, сейчас небось переговоры ведут, а может, и нет.
  - Ушастые? - Признаться, ожидал всего, но чтобы орков называть ушастыми...
  - А что? У них действительно уши, как у летучей мыши - большие и вогнутые. - А, ну тогда все понятно: следствие среды обитания. Слух в кромешной тьме Подземья - вещь очень важная.
  - И как думаешь, что теперь будет? И что куда важнее, какую из данной ситуации можно извлечь выгоду?
  - Да ничего не будет. Обычно ороги, появляясь, захватывают власть в крупнейшем племени, после чего жестко подчиняют все остальные, которые есть поблизости. Но с Гарыгом этот фокус не пройдет. Будь он обычным орком, тогда еще может быть, а так он сам любого орога в бараний рог скрутит и не вспотеет. Хоть он и выглядит больше как орк, но крови огров в нем больше половины будет, да и в гвардию у него, как ты знаешь, не гоблины входят. Так что покрутятся ороги вокруг и обратно уйдут, сил у них с Харушаками тягаться нет; сюда же не племя пришло, а всего лишь небольшой отряд, десятка три клинков. В Териамар же Гарыг их не пустит, понимает, чем это может для него кончиться.
  Все вроде логично и правильно, какими бы агрессивными и повернутыми на войне ни были орки, но свое положение и власть просто так никому не отдадут. Однако ороги... Как можно использовать их появление? Под шумок напасть на Харушаков? Нет, ничего не получится, вот если бы глубинных орков было не три десятка, а, скажем, сотня-две, тогда да, тогда можно и весь Териамар попытаться захватить, шансы были бы неплохие. Но, увы, орогов только тридцать, а значит, график реализации наполеоновских планов остается прежним.
  Но просто так оставлять ситуацию тоже не хочется. Должна быть выгода! Из любого события всегда можно извлечь что-то полезное, вопрос только в том, как это что-то найти.
  
  ***
  
  Большая дворфская крепость - лакомый кусочек и населена мало, всего несколько тысяч орков и этих жалких крысенышей гоблинов. А какие там кузни! Дворфы знают толк в постройке настоящего горна, их произведения даже эти косорукие младшие со своими рабами так просто не поломают. Только вот защитные сооружения города тоже дворфы строили, если бы не они, Хрящак со своими воинами уже пировал бы в главном зале. Младшие - слабаки и трусы, их легко поработить, главное сразу показать, кто главный! А это Хрящак умел, недаром он заслужил звание чемпиона, но кто же знал, что тут правит огр? Да еще со своим кланом. Воины Хрящака сильны, они прошли тяжелую школу Подземья, у них отличное оружие и превосходная броня, и в поединке один на один с огром они могли бы победить. Но огров больше, да еще их поддерживают толпы младших, а значит, шансов нет! А все так хорошо начиналось. Внезапно атаковав охрану, они в первые секунды смели пару десятков врагов; потом, конечно, те оправились от неожиданности и уперлись, но судьба их была предрешена и наличие укреплений только оттягивало неизбежное. Так Хрящак тогда думал, потому и не спешил, сохраняя силы и здоровье своих воинов, а потом, когда заслон был уже почти пробит, появились огры. И Хрящак потерял сразу троих. От ударов мощными палицами и молотами даже превосходные пластинчатые доспехи спасти не могли. Пришлось спешно отступать, и вот теперь он и его отряд находились в полудне пути от злополучного города.
  Сейчас Хрящак обходил посты. Треть бойцов была серьезно ранена, почти у всех переломы и, что куда хуже, раздробление костей. И им еще повезло. Отступи они минутой позже, отряд мог и не уцелеть, хотя им удалось достать нескольких огров, но утешением это было слабым. Теперь в любом случае придется возвращаться в племя с неудачей и позором. Хорошо, если его просто разжалуют, похоже, придется изрядно раскошелиться, но своя жизнь важнее, главное чтобы накопленного на взятку хватило, хотя должно хватить, точно должно.
  Пройдя мимо очередного часового, он услышал едва уловимый звук удара, а потом такой же тихий шорох. Резко обернувшись к месту, где только что стоял часовой, Хрящак увидел, как его воин завалился на землю с аккуратно проломленной головой, а над ним стоит невысокая тонкая фигура, как будто сотканная из самой тьмы. Оружия у фигуры видно не было, но кисть правой руки была окровавлена, и сейчас пришелец с какой-то пугающей медлительностью слизывал стекающие с пальцев капли. ДРОУ! Эта мысль вызвала паническую волну ужаса, они его нашли! Выследили! Как?! На половине пути от города, в котором жило его родное племя, Хрящак с отрядом, в котором тогда было сорок семь бойцов, наткнулся на отряд темных эльфов. Их всего-то насчитывался десяток, и многие были ранены. Чуть позже выяснилось, что тот отряд столкнулся с племенем минотавров, отбиться им удалось, но в схватке дроу потеряли половину своих. Хрящак недолго думая решился атаковать. Орки потеряли дюжину, из эльфов не ушел никто, добыча была так себе, денег и самоцветов мало, а оружие и доспехи эльфов можно было только продать, для орков они совершенно не подходили. Но оказывается кто-то ушел. И теперь вернулся мстить, а это значит, что у орогов нет никаких шансов выжить, дроу никогда не нападают, если не уверены в своей победе.
  - А у вас действительно хороший слух, обычный орк меня за работой не услышит, как бы ни старался, я проверял много раз. - Рот дроу расплылся в улыбке, явив остолбеневшему орку удлиненные верхние клыки, слегка светящиеся красным светом глаза с интересом уставились на орка. Говорил он на гоблинском.
  Хрящак много раз видел дроу, приходилось ему их и убивать, а бывало, он наблюдал, как это делают сами дроу. Но этот закутанный во тьму эльф вызывал у него просто-таки панический ужас, он сам не понимал причину своего страха, но сил схватиться за меч не было, страшно хотелось бежать, неважно куда, лишь бы подальше от этого существа.
  - Что-то ты какой-то молчаливый. - Шаг, и эльф уже стоит за спиной, а в следующий момент шею чемпиона глубинных орков, неудавшегося правителя Териамара и одного из лучших воинов своего народа разорвало болью.
  
  ***
  
  Закончив диаблерировать командира отряда глубинников, я подал знак своим. И не дожидаясь их подхода, направился к центру стоянки. Все часовые были мной аккуратно устранены и только казались живыми. Командир, как и ожидалось, лично совершал обход постов, и теперь оставшиеся в лагере ороги были обречены.
  Максимально ускорившись и не доходя до отдыхающих орков пары шагов, я вошел в форму серебряного тумана.
  Что такое одиннадцать секунд в ближнем бою? Это очень много. А когда оружие противников не может причинить тебе никакого вреда, в то время как одно твое прикосновение заставляет кровь жертвы буквально выплескиваться наружу, разрывая сосуды и на воздухе образуя кровавый туман, который с огромной скоростью впитывается тобой, прибавляя сил и энергии, а тело неудачника в мгновение становится похоже на высохшую мумию, - тогда одиннадцать секунд становятся вечностью, за которую убить каких-то три десятка орков так же просто, как по комнате пройти.
  Крупный черный агат с белыми прожилками втянул в себя последнюю душу. Это был гибрид ловушки душ некромантов и тюрьмы духов шамана. Тюрьма духов шамана - это, как правило, бубен, в котором томятся порабощенные им души, но, увы, создать правильный бубен у меня не получалось, хоть ты о стену убейся. Зато работать с камнями по какой-то причине было очень легко, вот так и родился этот гибрид направлений, хотя он очень уступал по своей функциональности тюрьме духов, зато был гораздо надежней, и мне не грозило в один прекрасный день случайно его продырявить, и оказаться разорванным моими же собственными рабами. Рунг, конечно, утверждал, что таких случайностей не бывает и повредить бубен может только кто-то владеющий силой, причем намеренно, но как говорится, раз в год и палка стреляет, а то, что во вселенной возможно все, я уже убедился.
  Все-таки сильная вещь этот серебряный туман, только вот удерживать его - то еще удовольствие, не дорос я еще до подобных техник, не дорос. Тело так и ломит, да и последних шестерых пришлось добивать уже при помощи моих орков, они оказались то ли умнее, то ли трусливее своих товарищей и вместо бессмысленных атак на меня дали дёру. Благополучно угодив в теплые объятия спешащих ко мне на помощь бойцов Урук-Хаев, Гар не поскупился и выделил мне самых лучших, тех, с кем я сам постоянно тренировался, а значит, привыкших иметь дело с куда более сильным и быстрым противником. Тринадцать Урук-Хаев вполне успешно сдерживали шестерых орогов, разница в качестве вооружения компенсировалась численным превосходством и как бойцы мои орки не сильно уступали соперникам. После выхода из боевого режима меня слегка мутило и качало, но совместными усилиями мы закончили этот бой, и что особо радует, обойдясь без летальных потерь.
  - Хорошие у них доспехи, жаль только мало. - Варек с тоской смотрел на лезвие своего меча, которое изрядно иступилось о эти самые доспехи. - Эх, думаю, надо их всех в кучу стащить, только что с зомбяками делать?
  - Ничего, сейчас сами придут и броню снимут, потом упокою, бойцы из них никакие, но хоть носильщиками сгодятся.
  Орк кивнул и направился к стоянке; в этом отряде была железная дисциплина, но лишний раз вводить в искушение бойцов он не хотел.
  Отправив мысленную команду бывшим дозорным, я приложился к фляге, соленая жидкость потекла по горлу и пищеводу, снимая усталость и напряжение. Дааа, хорошо я сегодня выложился, надеюсь, результат того стоит. Стыдно, однако, ничего лучше, чем банально грабануть отряд глубинных орков, так и не придумал.
  Однако мои опасения не подтвердились, добыча была хороша, ее вид мог согреть душу любого орка, или, как в моем случае, вампира, озабоченного оных орков вооружением. Почти шесть десятков комплектов брони и оружия, и к моему огромному изумлению пятнадцать из них были эльфийской работы, ранее принадлежавшие явно дроу. Лишние комплекты были распиханы по вещмешкам. Судя по всему, еще не добравшись до Териамара, наши гости умудрились задавить отряд темных эльфов, при этом потеряв нескольких своих бойцов. Конечно, большая часть захваченного была так или иначе повреждена, но наличие пусть и дырявого, но все равно пластинчатого доспеха - это куда лучше, чем отсутствие такового вообще. Не принимать же за доспех то убожество, которое орки делают из кожи и кусков металла?
  Домой мы вернулись довольные, как коты после удачного набега на молочный завод. В операции помимо меня участвовало четыре десятка орков под командой Варека и Груна, которые вместе с Торшем возглавляли личную охрану Гара. Все участники операции получили трофейные доспехи и оружие; к сожалению, на всю нашу гвардию их не хватало, но все равно захваченного было больше, чем мы ожидали. Меня лично более всего радовали эльфийские адамантиевые мечи, вдобавок зачарованные на остроту и силу удара, а также адамантиевая броня невероятно тонкой работы, где каждая деталь была просто произведением искусства. Особенно впечатлял нагрудник и двойные ножны, в которых сверху был длинный меч, а ниже располагался его более короткий собрат. Дроу были, пожалуй, единственными во всем мире, кто умел работать с адамантием на таком высочайшем уровне, все-таки этот металл чрезвычайно сложно поддается обработке, без магии тут не обойтись, даже великие кузнецы дворфы уступали в этом искусстве темным эльфам. Шлемов как таковых в эльфийском снаряжении не было, были твердые кожаные с металлическими вставками полумаски, закрывающие лицо от подбородка, оставляя глаза и уши открытыми. А черные плотные плащи, рассеивающие внимание наблюдателя, привели меня просто в немой восторг; видимо, это были легендарные пивафви - маскировочные плащи темных эльфов. И что самое главное, все это мне подходило по размеру! Наконец-то можно будет избавиться от уже осточертевшей разбойничьей кольчуги и другого скарба.
  Первым делом я отправился в заклинательные покои, где переоделся в трофейную броню. Среди вещей дроу почти не было не затронутых магией, даже подкольчужник и нижнее белье носили на себе чары. С первым все было понятно - он распределял силу удара по всей своей площади, да и сам являлся неплохой защитой, будучи сшитым из какого-то странного материала, напоминающего по виду паутину, но при этом очень крепкого. А вот с нижним бельем я не сразу разобрался, пытаясь понять, что за чары на нем висят. Оказалось, самоочищение, пыль и грязь при попадании на ткань постепенно с нее осыпались, не оставляя никаких следов. Подобным свойством обладали всего несколько вещей, судя по всему принадлежавших ранее одному владельцу. Облачившись во все лучшее из имеющегося ассортимента, даже маску надев, хотя для вампира она скорее помеха, чем подспорье, я почувствовал себя весьма странно. Не сказать, чтобы ощущение было неприятным, но крайне необычным. Я буквально всей кожей ощущал висящие на мне чары. В магическом зрении магия дроу имела фиолетовый оттенок, и сейчас этот фиолетовый цвет, похоже, немного раздражал мой собственный черный, входя в какое-то соприкосновение с моей аурой. И тут я вспомнил, что несколько раз читал упоминания о том, что вампиры, используя эльфийское оружие, обматывали рукоять тканью, чтобы она не жгла им руки. Контекст был разным, но, похоже, что эльфийские чары действительно несут на себе некий отпечаток своих хозяев. Полученные мной вещи принадлежали темным эльфам, поэтому однозначно негативных ощущений не вызывали, но даже та щекотка, которую я сейчас испытывал, могла стать проблемой.
  - Хароош... Гар мне уже хвастался новыми латами, но я смотрю, ты его перещеголял, - в дверном проходе появился вездесущий Рунг. - Только вот на поверхность в этой красоте входить не советую.
  - И тебе доброго утра. Я пока и не собираюсь выходить на поверхность. А к чему такой совет?
  - Ну, магия дроу под лучами солнца постепенно теряет силу, при этом разрушая материал, на который нанесена. Так, через месяц на поверхности даже адамантиевые клинки станут не прочнее бронзовых.
  - Ясно. И как это можно исправить?
  - Не знаю, я в зачаровании вещей не силен, и Гатан тут тоже вряд ли поможет. Чисто теоретически можно заменить эти чары другими, но как это сделать - не представляю.
  - А если заменять не чары, а наполняющую их энергию? - Зуд на теле тем временем усиливался.
  - И как ты себе это представляешь? Замена чар уже требует работы на тончайшем уровне, а как заменить энергию, я вообще боюсь представить. - Рунг уже начал понимать смысл словосочетания "язык мой - враг мой!", но слова назад не воротишь. А по моим глазам он уже определил, что мне в голову пришла очередная безумная идея, и сейчас, судя по всему, отчаянно пытался придумать способ свалить по-быстрому, что называется, "пока не началось", не потеряв при этом лица. Но шансов я ему давать не собирался.
  - Есть у меня одна идея... - Мой рот расплылся в злорадной улыбке, когда со стороны Рунга раздался тяжелый вздох; к счастью, маска надежно скрывала выражение моего лица, иначе не избежать мне праведного учительского гнева.
  Впрочем, на этот раз от Рунга ничего существенного не требовалось, я просто хотел насладиться собственными эмоциями по поводу подкалывания старого шамана. Продолжительные периоды полной бесстрастности сменялись короткими моментами отдохновения, длящимися около девяти-тринадцати часов, и сейчас очередной такой момент уже подходил к концу. Тем временем, достав из "специально обученного" сундука пару бутылок консервированной крови, я направился к своему саркофагу, в котором, к слову сказать, было очень удобно спать. Оставив бутылки у изголовья, я забрался внутрь.
  - Спать буду долго, меня не будить, эльфийские вещи не трогать. Если появится Жизнюк, скажи, чтобы подождал, или пусть лучше возвращается на родной план, я потом сам призову.
  Дождавшись от ошарашенного орка кивка, подтверждающего, что он все понял, я закрыл крышку, успев вослед услышать начало животрепещущей тирады о моем происхождении и воспитании, как оные виделись благородному, почтенному, мудрому и, безусловно, достойному всяческого уважения скромному шаману.
  
  Глава 10
  
  Устроившись поудобней, я погрузился в дремление, и перед внутренним взором предстало мое энергетическое тело. Источающие фиолетовое сияние вещи дроу отчетливо выделялись в общей картине, усилием воли я убрал из поля зрения свою ауру, оставив только систему пронизывающих ее энергоканалов. Чем дальше я погружался в сон, тем отчетливее становилась видна паутина энергоканалов пронизывающая тело, и тем четче я видел рисунки темноэльфийских чар на одежде. Структура их плетений была для меня крайне запутана, отдаленно она напоминала чары высшей некромантии, но, естественно, это было только визуальное, ассоциативное сходство. Так бывают похожи при всей своей уникальности шедевры художественного искусства - тонкостью работы мастеров и той самой завершенностью и красотой исполнения.
  Магические предметы можно условно разделить на три категории. К первой принадлежат те, которые имеют фиксированный заряд энергии и требуют сторонней подпитки после того, как заряд иссякнет. Как пример можно привести магические палочки или жезлы. Вторая категория - это те, которые сами восполняют потери, поглощая энергию из окружающего мира; простейший пример - тот же плащ пивафви. Ну и третий вид - это те магические предметы, которые сами являются источником силы. Создать такие предметы практически невозможно, для этого надо быть как минимум великим архимагом, а вообще не каждый бог с задачей справится. И возникают они, как правило, самостоятельно, чаще всего вследствие магических катастроф или при стечении множества редких природных условий, при этом довольно часто бывают разумными. Хотя можно и смухлевать, заточив в артефакт чью-то душу или несколько душ, и уже они будут являться источником энергии. Но вещи дроу к третьей категории, естественно, отношения не имели даже отдаленно, большая часть их была из числа самозаряжающихся артефактов, и похоже, энергия, необходимая для их питания, встречалась только в Подземье. Вероятно, солнечный свет действовал на эту энергию губительно, природа этого воздействия оставалась загадкой, и вариантов могло быть много, однако подобные теоретические вопросы меня сейчас не волновали.
  Весь арсенал принадлежал воинам, и активных плетений (тех, что в случае нужды могут и весь заряд за раз израсходовать) в нем почти не содержалось. Это немного странно, так как среди дроу даже обычные воины обучаются нескольким магическим приемам, особенно воины, носящие такие доспехи. Исключение составляли наручи, пряжка ремня и два кольца. Что находилось в ремне и наручах, я понять не смог, а в кольцах были простейшие атакующие и защитные плетения, по два в каждом, - откровенно говоря, ширпотреб, такая защита мне и даром не нужна, ибо даже просто пассивное воздействие моей ауры было эффективней, а такими огненными шариками и сгустками магической энергии даже гоблина не враз убьешь.
  Пассивные же чары всегда расходуют строго определенный объем энергии в единицу времени, вне зависимости от того, как часто предмет используется. К примеру, если доспех зачарован на распределение кинетической энергии удара по всей своей площади, то он будет ее распределять независимо от того, как сильно и часто по нему бить, и все будет зависеть от прочности материала. Конечно, при желании можно что угодно сломать, и мечи с чарами остроты затупить, и укрепленные доспехи распилить - все можно при наличии желания и времени, потому как расчетные нагрузки во время эксплуатации никто не отменял. Однако учитывая особенности жизни дроу, можно с большой долей уверенности утверждать, что запас прочности у их изделий существенный.
  Но я немного отвлекся. Понять структуру плетений я даже не пытался, тут моих скромных узконаправленных знаний явно недостаточно. Вместо этого я искал узлы зарядки - как основные, через которые маг может подзарядить предмет в случае чего (ибо чары, высасывающие из артефактов энергию, особой редкостью не являлись, хоть и применяли их не часто), так и точки-поглотители системы самопитания.
  Находя нужные мне узлы, я отращивал к ним новый энергоканал или подводил уже существующий, после чего приращивал его к плетению. Работа крайне кропотливая, долгая и нудная, одних пор самопитания на каждом предмете было от сотни до нескольких тысяч. Скорее всего, то, чем я сейчас занимаюсь, это абсолютный бред, операция на сердце при помощи топора, да еще хирург совершенно не понимает, где это сердце расположено и чем оно отличается от печени. В общем, тихий ужас. Утешает только одно: от хирурга меня отличает единственная, зато очень важная деталь: я МОГУ осуществить операцию успешно.
  К счастью, период абсолютной бесстрастности уже начался, и я, как машина, без всяких эмоций повторял одно и то же нудное действие. Не знаю, как долго это продолжалось, но в конце концов мое снаряжение оказалось полностью окутано паутиной энергоканалов и фактически стало частью моего тела. Инородной частью.
  А дальше я пустил энергию по каналам, пытаясь влить ее в плетения. Чары сопротивлялись и мою энергию принимать отказывались, тогда я начал тянуть силу из самих чар. Благодаря резкому перепаду давления и до того, как сработал механизм защиты (поры работали по принципу клапанов, но пропускали внутрь только определенный вид энергии), мне удалось вытянуть несколько капель, которые сразу растворились в той энергии, которая была внутри присоединенных каналов. Повторив это нехитрое действие еще несколько раз, я добился того, что поры начали пропускать внутрь крохи моей энергии и процесс диффузии пошел уже с обеих сторон. Так, раскачивая туда-сюда энергию, через несколько десятков часов я получил желаемое, и от фиолетовой темноэльфийской энергии не осталось и следа. Итак, первая часть эксперимента завершена удачно, надеюсь, то, что я сейчас делал, останется тайной и ни один мало-мальски знающий артефактор никогда об этом не узнает, а то, чувствую, поднимут меня на смех, и никакие будущие заслуги уже не смогут смыть с меня клейма идиота. Однако же стоит перейти ко второй части, хотя шансы на успех у нее куда меньше.
  
  
  ***
  
  Слева белый деревянный дом; под окнами, выходящими на мою сторону, разбиты два огуречника, вокруг меня грядки - морковь, салат, петрушка, лук, все довольно сильно заросло сорняками. Впереди, на уровне дальнего угла дома, куча песка, рядом с ней маленькая беседка, полностью покрытая диким виноградом. А за кучей песка начинается спуск к пруду. Да, верно, с семи лет каждый год, пока учился в школе, я приезжал сюда на лето и помню этот участок совсем пустым, тогда тут даже намека не было на будущий дом. Пройдя между грядками и обогнув кучу песка, я спустился к пруду, деревянные ступеньки были совсем новыми, а ветви плакучей ивы и хмеля не загораживали проход, ну что ж, это сон, примем все как должное.
  Она была тут. Сидела на перилах, свесив ноги над водой, и вглядывалась в воду. Поверхность пруда была чистой, не осталось ни следа от посаженных дедом лилий, даже вездесущей ряски, и той не видно, сама же вода имела непроглядный черный цвет, такой она бывает в абсолютно безлунную ночь.
  - Почему ты выбрала именно это место? - Налетевший порыв ветра раздул серебряные волосы, на мгновение моя голова оказалась полностью ими укрыта. Интересно, откуда здесь ветер? Нечасто его можно встретить во сне.
  - Мне тут нравится, как нравилось тебе когда-то. - Тихий спокойный голос, она даже не повернула головы.
  - Мне тут и сейчас нравится, просто в какой-то момент я уже не мог проводить здесь так много времени, как в детстве. А ветер - это твоя работа?
  - Уже заметил?
  - Сложно было не заметить, - я улыбнулся. - Во сне ветер проще увидеть, чем почувствовать, а тут он настоящий, живой.
  Она, наконец, повернулась, серые глаза смотрели на меня с легким интересом.
  - Ты странно выглядишь, что ты сделал с этой броней?
  - Провел один эксперимент, мне вспомнилось описание магии, позволяющей преобразовывать собственную ауру в материальное оружие.
  - И ты решил, что раз можно преобразовать ауру в оружие, значит, можно и оружие сделать частью ауры. - Это был не вопрос, а утверждение.
  Я пожал плечами, и моя улыбка стала шире, ну что тут можно сказать, я для Юринэ открытая книга.
  - И теперь тебе нужна моя помощь, - прикрыв глаза, она улыбнулась. - А если я отвечу "нет"?
  - В Ториле нет больше никого, кто мог бы мне в этом помочь, тем более ты же обещала меня учить.
  - Магом духа тебе не стать, для этого нужно иметь совсем иную основу души.
  - Я этого и не хочу, мне будет вполне достаточно иметь комплект адамантиевой брони в своей ауре.
  - Брони и оружия, которые будут изменяться вместе с тобой, становиться совершеннее и сильнее? - Прищуренные серые глаза и плутоватая улыбка на лице.
  - ...
  Нет, ну а я что? Я ничего. Да и кто бы на моем месте поступил иначе?
  - Ладно, так и быть, помогу. Слушай...
  
  ***
  
  Разворот, блок, левой рукой удар снизу вверх. Хорошо, уход в бок, пропускаю удар мимо, резануть по руке. Отлично, этот уже не опасен. Что, кинжал? Давай сюда, вот молодец, так держать...
  Клинки были восхитительны, идеальный баланс, удобная металлическая рукоять, лежащая в руке как влитая. Мечи были словно продолжением рук, я чувствовал их, как себя, восхитительное ощущение.
  - Хорош! Закончили балаган! Фобос, чтоб тебя, ты мне сейчас всю гвардию положишь!
  Опа... Гар нарисовался. Хм, да, что-то я увлекся, семеро раненых, сурово.
  - Да все нормально, сейчас подлатаю я твоих бойцов, и вообще это была их идея. - Я убрал мечи в ножны, капли крови уже впитались в металл, и чистить их было не нужно.
  - Угу, как же, так я и поверил, нашелся мученик за веру. Что, я твою рожу сейчас не видел? Ты еще скажи, заставили тебя. Страдалец, ты рожу-то расслабь, а то сейчас треснет.
  Ну, по поводу наличия у меня рожи я мог и поспорить, уж кто бы говорил! Но Гар был прав, мы слегка переусердствовали. Затягивание порезов и ранок заняло некоторое время, пока это был мой потолок в магии жизни, ну, если не считать возможности прорастить семена и слегка ускорить рост растений. И это после почти шести месяцев занятий! Зато Жизнюк доволен, ведь его пребывание на этом плане целиком за мой счет, а время для него вообще понятие сильно относительное.
  Пока я возился, исправляя последствия собственного труда, Гар успел устроить качественный разнос всем участникам тренировки, причем каждому персонально. Общий смысл его речей, если читать между строк, сводился к простой мысли: "Куда лезете поперек батьки?" или если более простым языком: "Почему его не пригласили?" Орки что-то невнятно мычали, но четкого ответа по существу вопроса дать не могли.
  
  Объемная бутыль, наполненная грибной настойкой, с чувством соприкоснулась с поверхностью стола.
  - Нуу?
  Потрясающий вопрос, сам его обожаю.
  - Чего ну? Ты же знаешь, я не пью, все равно бесполезно.
  - Да я не об этом. - Гар мотнул головой. - Что ты думаешь о наших сегодняшних возможностях?
  - Нет шансов.
  - Чего?
  - Я сказал, шансов нет, никаких.
  Выражение лица Гара наиболее полно описывала фраза: "Полное офигевание".
  - Ты вообще о чем?
  - А ты?
  - Я хочу знать, какими ты видишь наши шансы на захват Териамара!
  - Двадцать процентов. Одна пятая на успех операции.
  - Я знаю, что такое проценты! Почему сразу не сказал? И почему так мало?
  - Ты не спрашивал.
  Гар скривился.
  - Соотношение сил на данный момент таково, - разъяснил я. - В племени Урук-Хай сейчас три с половиной, ну пусть четыре сотни воинов, у Харушаков тысяча, часть из которых огры. Добавь сюда численность остальных племен и получишь такое соотношение.
  Лицо Гара приобрело страдальчески-недоверчивое выражение.
  - Ну, а чего ты ожидал? Еще даже года не прошло с момента захвата Кровавого Ятагана; сколько точно - девять, десять месяцев? Да, за это время тебе удалось значительно усилить племя, ты ликвидировал внутреннюю борьбу, загнал всех в рамки жесткой дисциплины, постоянно муштруешь свою армию. Даже по отдельности каждое из этих достижений стоит восхищения, однако прошло еще слишком мало времени для появления действительно качественного результата. Может, мы и сумеем задавить Харушаков, но это будет взаимное уничтожение, да и сам я полсотни огров не завалю, разве что в порядке очереди. Провести тот же сценарий, что мы использовали на Ятаганах, не получится, по крайней мере, сейчас. Так что нужно ждать. Через год у нас уже будет настоящая сильная армия, а не вооруженная толпа, как сейчас, да и мой "душевный" обелиск должен к тому времени уже заработать.
  - Угу, как будто он нам сильно поможет, - Гар опрокинул в себя стакан настойки, за время моего монолога он успел прикончить половину бутыли.
  - Поможет, не сомневайся. Я понимаю, хочется всего и сразу, но сам знаешь, спешка уместна только в двух случаях...
  - Ладно, ты прав. - Стакан с чувством ударил в столешницу. - Будем работать.
  Вот, а еще говорят, что орки ленивые тупые твари, меньше надо сказкам верить.
  
  Четыре следующих месяца пролетели незаметно. Гар гонял свое воинство, пытаясь добиться приемлемого, по его мнению, уровня слаженности. Естественно, ничего не получалось, так как требуемая планка повышалась соразмерно росту навыков лучших бойцов и оставалась недосягаемой для абсолютного большинства простых воинов. Вдобавок я уже давно рассказал ему все, что знал относительно тактики военных действий и формирования воинских подразделений. Не то чтобы я был великим военным тактиком и стратегом, но историю, особенно древнюю, в своей прошлой жизни я любил не меньше чем фантастику. Таким образом, Гар получил в свое распоряжение информацию по римским легионам, варяжскому братству и норманским дружинам, чьи хирды внушали ужас населению от Скандинавии до Византии. И на основе этих данных он пытался слепить что-то свое, наиболее подходящее к текущим условиям, и получалось, на мой скромный взгляд, неплохо.
  Рунг гонял уже трех подмастерьев помимо Регнага, который единственный (за исключением одного вампира, чьего имени мы называть не будем) носил гордое звание ученика. Оказалось, Гатан наизусть помнил не только секретные трактаты по некромантии, но и труды тэйских алхимиков, кои не без удовольствия пересказал нашему главному шаману. Так что Рунг теперь вместе с подмастерьями и толпой духов не вылезал из лаборатории, похоже, тоже пытаясь применить полученную информацию в имеющихся условиях.
  Я сам непрерывно учился и тренировался. Восемь часов практики с оружием в компании Гара и самых отмороженных орков, которые все поголовно входили в его гвардию, сменялись занятиями с элементалем жизни, к которому с моей подачи накрепко приклеилось прозвище Жизнюк. Эти занятия вообще довольно сложно вразумительно описать. То, что было для элементаля так же естественно, как для человека дышать, у меня получалось с огромным трудом, и то только благодаря упрямству. Но несмотря на все усилия, мой уровень в магии жизни оставался весьма скромным, если не сказать убогим. Попытки тренировки псионических способностей ничего не давали, похоже, что я уже достиг своего предела и единственным более-менее развитым умением из арсенала псионика для меня оставался телекинез. Куда лучше дела обстояли с изучением некромантии, но и тут мои практические навыки на порядок уступали теоретическим знаниям. Теоретиком Гатан действительно оказался великолепным, но вот практиком, как он и предупреждал, никаким, а значит, и объяснить тонкости применения теоретических знаний на практике не мог. С Юринэ пообщаться тоже не получалось, в моих снах она всегда чувствовалась где-то рядом, но успешно уклонялась от попыток ее найти, так что все мои навыки сноходца были бесполезны.
  Эта трудовая идиллия продолжалась вплоть до того прекрасного момента, когда наконец заработал созданный мной девять месяцев назад обелиск. Вернее, не заработал, а пробудился, так как работать, а именно расширять свою питающую сеть, а значит, и зону влияния он не прекращал с момента создания. Пробуждение его личности застало меня недалеко от заклинательных покоев, где он, собственно, и находился. По ощущениям оно напоминало щекотку мозга, за которой последовали странные эмоции, точного обозначения которым я бы дать не смог, вперемежку с разрозненными вопросами. Бросившись как ошпаренный в заклинательный покой, я попытался установить с монолитом телепатическую связь. Получилось, только когда я пересек порог зала, в котором он находился.
  - Привет, рад, что ты, наконец, очнулся. - Я присовокупил к мысли волну радости и удовлетворения.
  - Ты кто?
  - Мое имя Фобос, хотя оно далеко не единственное из тех, что я носил. Ну, еще я вампир, хотя не уверен, насколько "классический", некромант, немного шаман и совсем чуть-чуть маг жизни.
  Молчание. Похоже, он переваривал услышанное.
  - Ну, а я тогда кто?
  - Ты часть моей души, переведенная в иную форму существования и потенциально очень сильный, даже великий дух местности. - Общаться телепатически с ним было очень легко - как будто сам с собой разговариваешь, ни малейшего сопротивления и дискомфорта, поразительно.
  - Понятно, что ничего не понятно. Ты можешь более подробно объяснить, а то у меня, похоже, что-то с памятью, я не помню ничего о себе и многие понятия не понимаю.
  - Будет лучше, если я открою тебе свою память, и ты сам все посмотришь, и запомнишь; до момента разделения никаких проблем возникнуть не должно.
  - Ну, давай, только помочь, думаю, не смогу, я и сейчас-то не очень понимаю, как мы с тобой общаемся.
  - Некоторый опыт у меня есть, так что все должно пройти гладко. Ты, главное, не сопротивляйся и блоки не выставляй; если что не так будет - сразу говори, я процесс прекращу.
  Я положил руку на поверхность металла, усиливая контакт, и начал медленно открывать свою память, начиная от самых ранних воспоминаний. Монолит с некоторой неуверенностью начал усваивать получаемую информацию. По мере того, как он осваивался с принципами обмена памятью, я усиливал напор информации. Полностью процесс занял одиннадцать с половиной часов, которые я простоял в одной позе, положив руку на обелиск, после чего я рухнул там, где и стоял, привалившись спиной к холодному металлу. Подобного умственного напряжения мне переживать еще не приходилось. Молчим. Я даже задремал; нечего сказать, интенсивное знакомство.
  Проснулся я через час-полтора, когда кто-то влил в меня приличную дозу темной энергии с довольно странным привкусом. Секунд десять у меня ушло на восстановление предшествующих сну событий, и вопрос "кто?" отпал сам собой.
  - Прости, что разбудил; знаю, ты это ненавидишь, но есть пара моментов, которые я хочу прояснить. - О даже голос изменился, настороженность хоть и не исчезла, но заметно уменьшилась, а вот недоверие полностью пропало.
  - Все нормально, кабы меня всегда так будили. Что за моменты?
  - Я так понял, получить тело из плоти и крови мне уже не светит, и все сопутствующие ему удовольствия мне также недоступны?
  - Да. По крайней мере, в ближайшее время; правда, это не значит, что ты не сможешь создавать себе аватаров или использовать в их качестве големов или тех же зомби.
  - Ясно. - Он задумался. - Ну, управлять зомби и скелетами я точно смогу, причем в любом количестве, а големов у нас пока нет и не предвидится. Как создавать аватар я даже не представляю, да и скорее всего силенки еще не те.
  - Ну так и я не архимаг, время у нас есть, да и куда нам спешить?
  - Это верно. - Пауза. - Ну в общем, ситуация меня нисколько не напрягает, я даже рад что возможность подобного существования досталась мне, всегда было интересно каково это быть энергетическим существом.
  - Ну так душу-то я разделял не абы как, все так и должно быть.
  - Знаю, и это правильно.
  - Ты лучше скажи, как у тебя с возможностями. Я видел, твоя сборочная паутина уже на сотню метров вокруг разрослась, прямо гигантская грибница.
  - Спасибо за сравнение с органом воспроизводства.
  - Вот только твоей язвительности мне и не хватало для полного счастья, понял же о чем я.
  - Да все нормально. Похоже, я черпаю энергию даже из эмоций, а в этом плане орки весьма продуктивны. Лучше сам скажи, мои задачи как-то изменились?
  - Нет, все по-прежнему, я понимаю, что осуществить подобную идею, с нуля будет крайне не просто, но выбора- то нет.
  - Да ладно, все будет пучком, главное есть идеи, как эту задачу реализовывать, причем весьма неплохие, так что прорвемся, ты мне только выдели этого, ну как его, Жизнюка, да? Пусть по магии жизни проконсультирует; думаю, у меня твоих проблем не возникнет.
  - Добро. Вот у меня, кстати, тебе подарочек имеется, давно тебя ждет; думаю, тебе с такими клиентами будет проще общий язык найти или иную пользу извлечь, - я положил на поверхность монолита крупный агат.
  - Хм, и что это?
  - Мой личный ловец душ.
  - Я вижу мир несколько иначе, но мне кажется, это мало похоже на бубен, или я ошибаюсь?
  - Нет, ты прав, шаманскую тюрьму душ создать не получилось, пришлось экспериментировать.
  - И кто там?
  - Ороги, глубинные орки, приходили тут недавно, с Харушаками поцапались, ну мы их и перехватили на обратном пути. Ты посмотри, они вроде должны быть хорошими кузнецами, может, чего интересного узнаешь, потом передадим нашим оркам, да и информация по Подземью тоже бесполезной не будет.
  - Ладно, гляну, но ничего не обещаю, сам понимаешь.
  - Понимаю. - Я встал. - И еще подумай над своим именем. На полноценный обелиск ты мало похож, да и не думаю, что тебе приятно подобное именование.
  - Подумаю.
  
  Глава 11
  
  Как это генерал Лебедь в свое время сказал? "У нас большие леса. Они способны без остатка поглотить любое воинское формирование..."
  
  В дверь робко постучали. Просканировав пространство за ней, я обнаружил двух гоблинов, одним был Шуршан, а второго я не знал.
  - Да, заходите.
  Дверь аккуратно открыл молодой, незнакомый мне гоблин, за его спиной стоял Шуршан. Быстро скользнув внутрь, оба склонились в глубоком поклоне. Вот интересно, где Шуршан нахватался таких манер? И ладно бы только он, так нет, старик умудрился всю свою братию вышколить, так как, наверно, не в каждом дворянском замке прислугу строят. Впрочем, грех жаловаться, с тех пор как Шуршан стал заведовать всем хозяйством на подконтрольных нам территориях, жить в этих пещерах стало значительно приятнее, исчезли завалы и горы мусора, всюду поддерживается образцовый порядок, решены проблемы с продовольствием. Да и сами гоблины перестали быть забитыми и зашуганными рабами, только и способными что-то невразумительно пищать и вечно старающимися увильнуть от работы. В них появился некий стержень и самоуважение. Подобная перемена не могла не сказаться на отношении к ним самих орков, а главное, все это без всякой магии, я лично несколько раз проверял. У Гара возникала похожая картина, но в основном она касалась его гвардии, хотя круги по воде уже пошли, но добиться таких ошеломляющих результатов, как Шуршан, Гар пока не мог. На то были свои причины, устранением которых сейчас и занимались я и Деймос, вернее, в основном Деймос, поскольку я видеть и действовать на столь тонком уровне, как он, не мог. Имя, кстати, он себе выбрал так же, как и я, нагло присвоив принадлежащее второму сыну Ареса, получилось очень символично.
  - Прошу прощения, что отрываю вас от дел, господин, но у нас возникла некоторая проблема, которую сами мы решить не можем.
  - И что за проблема?
  - В зале, где находятся наши грибные плантации, произошло частичное разрушение стены, за ней оказалась пещера уходящая в глубину. Работавшие в тот момент в зале гоблины заметили, что от образовавшегося прохода вглубь пещеры метнулись какие-то тени.
  - Что за тени? Размер, строение тела, вооружение?
  Шуршан кивнул второму гоблину; тот сильно нервничал, но заговорил спокойно, видать, умеет брать себя в руки.
  - Прошу меня простить, господин, но из-за пыли ничего рассмотреть не удалось. Я был старшим смены и находился от пролома шагах в двадцати. Несколько гоблинов стояли ближе меня, но и они ничего разглядеть не смогли.
  - Как произошло разрушение?
  - Это был взрыв, господин.
  - Охрана?
  - Старший караула сразу прибыл к месту с десятком воинов, они перекрыли образовавшийся проход и тут же послали за подкреплением.
  - Там сейчас не меньше сотни бойцов, возможно, что и вождь уже там, - вставил свою реплику Шуршан.
  - Понятно, значит, спешить пока некуда. Так, теперь рассказывай по порядку, что за зал, где он находится, сколько там охраны и рабочих.
  Зал был природной просторной пещерой со сталактитами и сталагмитами, с одним выходом. Высокая влажность делала его идеальным местом для выращивания грибов, мхов и крупных подземных улиток, сам я таких не ел, но многие гоблины и даже орки их весьма уважали, ну прямо Франция, ей-богу. Располагалась эта пещера ниже и чуть в стороне от основного комплекса Териамара, не так далеко от места, где раньше ютилось племя Равшай, чьи территории в данный момент большей частью использовались нами под продовольственные нужды. Все это добро хорошо охранялось, ибо попытки краж были весьма частыми, наше хозяйство было вообще лучшим в Териамаре, о чем мне не преминули поведать гордые подобным обстоятельством гоблины. Таким образом, гости, кем бы они ни были, пытаясь тайно проникнуть в Териамар со стороны Подземья, взорвали одну из стен пещеры. Однако увидев внутри изрядное количество гоблинов и уже спешащих к месту взрыва орков, предпочли отступить, не желая испытывать судьбу. Так как формально административно-хозяйственной частью заведовал я, Шуршан и пришел доложиться, прихватив с собой протеже.
  Выяснив все подробности, я направился к месту событий. Собираться не было нужды, ибо с некоторых пор оружие и броня всегда находились при мне, по необходимости переходя из энергетического состояния в материальное. По пути я обдумывал ситуацию. Кто-то стремится попасть в Териамар, но, встретив не такую и большую кучку местных жителей, пришельцы немедленно отступают, даже не пытаясь принять бой. Очень странно, откуда нападающим знать, что в ближайшие минуты к месту происшествия прибудет еще сотня вооруженных до зубов орков? Неоткуда им этого знать, потому как для орков подобная расторопность крайне нетипична. Одно дело главный вход, через который ломились ороги, и совсем другое - плантации грибов, для обработки которых хватит и нескольких десятков гоблинов, а бойцы из них никакие. То, что в вопросах безопасности и дисциплины мы уже можем дать сто очков вперед любому другому племени в Териамаре, никто кроме нас не знает. Усилия мы для этого прилагаем весьма существенные, одна только изоляция чего стоит, а если еще и все те сплетни вспомнить, что мы сами и распускаем... В общем, утечки быть не могло, а значит - что? А значит, есть варианты самые простые. Это либо гостей мало, что маловероятно, но возможно; либо взрыв устроил передовой отряд с соответствующим приказом. Более фантастические версии пока не рассматриваем. Теперь вопрос: собственно, кто эти гости? Тут вариантов не так много: дуэргары, дроу и глубинные гномы (свирфнеблины). Ну, дроу вряд ли, их бы просто не смогли заметить, я уже на собственном опыте убедился в эффективности действия пивафви; глубинным гномам тут делать нечего, да и взрыв этот... сомнительно, они скорее вход бы просто продолбили. А вот дуэргары - очень может быть, хотя трусливыми их назвать сложно.
  Гар действительно оказался на месте происшествия, пролом к этому времени был качественно забаррикадирован и за первой баррикадой уже росли новые, всюду шныряли озабоченные гоблины; орки же были хмуры и сосредоточенны.
  - Весело тут у вас. Удалось узнать, кто это был?
  Угрюмый взгляд Гара был красноречивее любых слов, судя по всему, ситуация у нас была крайне хреновая.
  - Дворфы это, серые. Я посылал по тоннелю "тихих", ну ты их знаешь, до тебя им, конечно, как до неба, но кое-что умеют. Так вот, там полно следов, а примерно в километре отсюда лагерь. Сам знаешь, дворфы тихо себя вести не умеют, так что наши их услышали и аккуратно глянуть сумели.
  - Именно глянуть? Или все-таки только послушали? А то знаешь, орки и сами легкой поступью не страдают.
  Гар скривился, ну да что правда, то правда, не умеют орки тихо себя вести, тут наши ничем особо не отличаются, разве что мы пытаемся это хоть как-то исправить, хотя бы в том же отряде "тихих". Вот только, на мой скромный вампирский взгляд, шумят они немногим меньше, и то в основном за счет того, что тяжелых лат не носят, хотя стараются, это да. Может, со временем и будет толк.
  - Глянули они глянули, бородатых там сотни три, может, и больше, даже вроде кой-какая осадная техника у них есть, но к нам пока не полезли, только патрули усилили. Эх, кончилось мирное время, теперь такое нам веселье начнется... - Последнюю фразу он произнес с неподдельной грустью.
  Дааа, действительно, веселого мало, эти не ороги, эти будут всех резать им лишние жильцы не нужны. Остается непонятным, почему они сразу через этот проход не пошли и сейчас чего-то ждут, чего? Подхода подкреплений? Тогда зачем стену сейчас взрывать? Форс-мажор, бомба сработала раньше времени или при установке? Тогда где жертвы? Ни за что не поверю, что при случайном срабатывании взрывного устройства не будет жертв, хоть как-то пострадать они были обязаны.
  - Гар, а там следов крови в тоннеле случайно не было?
  - Тоже думаешь, что у них что-то сорвалось? Нету там крови, сам проверял, только в двух-трех местах на стенах отметины, так что если постараться, можно предположить, что коротышек взрывом об них приложило, но точно так же они могли стены в этих местах задеть, еще когда готовились.
  - Ясно. Ты давай тут и дальше командуй, а я, пожалуй, прогуляюсь, гляну на этих подгорных мастеров, может, чего интересного угляжу, потом вернусь обсудим. Рунг, кстати, где?
  - Пока не приходил, у него там сегодня что-то серьезное в лаборатории; предупреждал, чтобы его не дергали.
  - Понятно. Ты, как он из своей берлоги вылезет, введи его в курс дела, а я пошел.
  - Угу.
  
  ***
  
  Итак, что мы имеем? Угу, вижу вон за тем выступом часовой спит. Красота. Где еще? А вот он, голубчик, хорошо заныкался, так сразу и не углядишь. Что, и этот? Нет, не спит, но внимания у него... Все? Нет, не все, впереди еще обычные посты. Ну, это не страшно, сколько я таких уже обходил - и не счесть. Ну вот и лагерь. Ребята Гара не ошиблись, их тут действительно сотни три на глаз, и механизмы какие-то имеются, да и магией в воздухе пахнет, чем-то маскирующим. Сурово, мне-то безразлично, я сквозь такую иллюзию и без магического зрения вижу, а вот случайный гость и не заметит. Странно, как тогда наши всю эту красоту углядели? Посмотрим, угу ясно, наши наверняка зелья острого зрения глотнули, Рунг этого снадобья последнее время много делает, ну или пострелята его, что не суть важно. Ничего сложного в рецепте нет, а помимо прочего зелье это позволяет сквозь не слишком сложные иллюзии видеть, вот и получилось, что углядеть лагерь наши смогли, такую толпу сложными чарами не накроешь, тут нужно не меньше трех десятков магов, и то работать на износ будут. Вот и получилось, что дуэргары ограничились стандартным набором. Ну а кто мог предположить, что патрули, коли такие вообще встретятся, станут ходить под действием подобных зелий? Теперь становится понятной "бдительность часовых". Ну что ж, полезем дальше, посмотрим. Можно даже в тень скользнуть. Всё, теперь меня уже точно не заметят, даже и случайно задеть не смогут.
  Облазив лагерь вдоль и поперек, заметно погрустнел, дворфского языка я не знал, как и всеобщего Подземья, а одних эмоций говорящих мало для понимания смысла разговора. Брать языка по этой же причине бессмысленно, а шанс отловить знатока гоблинского или орковского крайне мал. Оставалось только собирать общую информацию. Дворфов при более пристальном подсчете оказалось четыре сотни плюс-минус пара десятков, вооружены хорошо, а доспехи-то какие!.. ммм... полный панцирный доспех, такой и я не враз пробью, а уж если такая пехота в строю пойдет, да еще и щиты цепями скрепит... Вдобавок к этому пятеро магов, семеро жрецов и еще какие-то товарищи доспехи не носят и с остальными общаются мало. К командирскому шатру подходить я не рискнул, защищен он был надежно, а в общении с сигнальными и защитными чарами я, мягко говоря, не силен. С шатрами магов и жрецов та же история. Нет, тут я, конечно, пройти мог, но какой смысл? Украдешь что-то - заметят, шум поднимут, охрану усилят, оно мне надо?
  Так, найдем укромное место и подумаем. Четыре сотни дуэргаров, с одной стороны это много, а с другой... в Териамаре одних орков восемь тысяч будет - конечно, большая часть женщины и дети; ну, пусть четыре тысячи против четырех сотен, все равно расклад не в пользу дворфов, а если еще гоблинов посчитать. Нет, тут без вариантов, надо быть психом, чтобы нападать при таком раскладе, ну или Суворовым, он вроде и при куда большей разнице в численности и французов, и турок бивал, да только откуда здесь Суворову взяться? Нет, это все лирика и фантастика, а значит - что? А значит, у наших гостей есть козыри. Какие? Ну, например, к ним подойдет подкрепление, может такое быть? Теоретически да, но только зачем тогда вообще войска делить? Тем более в условиях Подземья. Другой вариант, подойдут не дворфы, а кто-то другой. Тоже возможно, но какой смысл для рас Подземья вступать в такой союз, у орков нет ничего ценного, ради чего следовало бы высылать армию, рабов можно и куда проще поймать. Причиной интереса может служить только сам Териамар, но это уже совсем другая песня. Самым очевидным в такой ситуации возможным союзником могут быть только ороги, но они же и наименее вероятный союзник. Ибо Териамар им нужен в сочетании с населением, а дворфам без оного. Конечно, дуэргары имеют рабов, но в сравнении с Дроу, иллитидами и орогами их количество весьма невелико. Из этого всего следует, что появление армии союзников весьма маловероятно. И что остается? Союзник внутри Териамара? Может быть, даже очень. Кто? Ну, точно не Харушаки и не мы; ниже нас подобный товарищ стоять тоже не может, банально силенок не хватит. Остаются два племени - второе и третье в иерархии, а может, и оба сразу. Что им могли пообещать? Да все то же самое: власть, половину города, может, и денег. И вполне возможно, все так и будет, до тех пор пока остальные племена не будут вырезаны или проданы в рабство, а потом можно будет и доверчивых орков в расход пустить, это не ороги, у которых доспехи и оружие не сильно проигрывают в качестве дворфским, да и боевой дух у орков не очень. Эх, жаль, языка не взять, допросить не сумеем, разве что душу у кого-нибудь позаимствовать да Деймосу отдать, но сколько он возиться будет? С орогами две недели пыхтел, а у нас столько времени нет, день-два - и дворфы ударят. Итак, мои действия? В принципе я могу устроить тут маленький филиал ада, все четыре сотни мне не перебить, но вот магов и жрецов отправить в мир иной может получиться, да и офицеров тоже, а когда меня, наконец, заметят, можно будет и к командиру заглянуть, благо скрытность уже станет не нужна. Уйти смогу? Да, даже если все сорвется за счет грубой силы - вырвусь, нет среди местных магов и жрецов такого, который сможет меня спеленать, а простым воинам за мной никогда не угнаться. Ну что действую или возвращаюсь? В принципе, их атака может быть нам полезна, но где гарантии, что мы не окажемся между молотом и наковальней? Или что они не нападут сперва на нас, проход-то они к нам минировали. А если завяжется бой, то, даже если мне и удастся ликвидировать командование дуэргаров и перебить магов со жрецами, остальных дворфов бросить оружие это не заставит, не станут они сдаваться оркам, а следовательно, потери у нас будут очень велики. Нет, позволять им действовать слишком рискованно, значит - что, начинаю?
  Дождавшись, пока лагерь уснет, я скользнул к первому шатру. Он принадлежал самому сильному, по моим наблюдениям, жрецу из тут присутствующих. Шатер охранялся, правда, не очень тщательно, часовые активно имитировали служебное рвение, однако в сторону шатра старались не смотреть, видать, не любит жрец внимания к своей персоне. Я, между прочим, тоже не люблю, вот только подчиненных об этом в известность не ставлю, жизнь дороже нервов, а то окажусь вот в таком же положении, как этот религиозный деятель, и всё, кончилась эпопея русского вампира. Аккуратно обойдя сигнальные чары, я скользнул внутрь шатра. Дворф, сидя на лежанке, что-то пил, явно алкогольное. Скачок, и меньший из моих мечей по рукоятку вошел ему в грудь и в свою очередь начал вытягивать из него жизненную и магическую энергию вперемешку с кровью. Как там говорила Юринэ, каков владелец таково и оружие. Неудивительно, мои мечи и броня фактически являются частью меня; может, и диаблерировать с их помощью могу. Да, скорее всего, могу. Впрочем, на этого дворфа у меня другие планы. Черный агат с легкостью поглотил обессиленную душу. Так, хорошо, первый готов, он даже захрипеть не успел, так что все тихо, продолжаем. Обыскав труп, я обнаружил несколько амулетов, два туго набитых кошелька и любопытный браслетик, похоже, изрядно увеличивающий силу владельца. Жаль, что подобные вещи на меня не действуют. Ладно, Гару отдам. Еще в шатре обнаружился сундучок, но с ним возиться я уже не стал, уж больно защита там стояла качественная, даже верхнего ее слоя хватало прогреть до косточек незадачливого вора так, что только эти самые косточки и останутся.
  Следующим в списке был маг. Его помимо обычной стражи и сигнальных заклятий охранял голем, самый настоящий, каменный и довольно крупный, раза в три больше дуэргара. Однако обойти его оказалось даже проще чем часовых, достаточно было уйти в тень. Единственная загвоздка была в том, что голем находился непосредственно рядом со спящим магом, что несколько осложняло дело. Уничтожить его я могу, но тогда от шума проснется маг, да и стража прибежит. А если убью мага, то нападет голем, и что делать? Да ясно что, убить мага так, чтобы голем этого не заметил. Пока я внутри тени, он меня не видит, да и навредить не может. Достаю малый меч, хм, мне кажется или он стал меньше? Точно, стал. У меня что, оружие и форму менять может? Ну-ка проверим. Да, лезвие, повинуясь моим мыслям, уменьшалось и меняло форму, и вот у меня в руке уже вместо меча маленький кинжал. Интересно, куда уходит лишний объем? Что, тоже в ауре растворяется? Однако это явно не мой уровень, теперь понятно, что это была за таинственная улыбка у Юринэ, ну и подарочки у нее, и почему предупредить нельзя? Вот же вредная девчонка, так я и поверил, что меня случайно из сна выкидывает. Ну-ну. Ладно, не отвлекаемся, кинжал в руке прямо над сердцем, теперь дернуть за ухо, чтоб проснулся, иначе захрипит, и сразу удар.
  Кинжал вошел по рукоять. Дворф дернулся и затих, кинжал уже вовсю пил его жизнь. А голем? На месте, значит, не заметил.
  Через клинок в меня потоком вливалась энергия, это хорошо, а то нахождение в тени требует много сил. Так, теперь достаем агат и забираем душу, пригодится. Обшаривать труп возможности нет, вот же лентяй, спит прямо в мантии, это ему что пижама. И как, скажите на милость, честному вампиру на жизнь зарабатывать? Я что, за так работать должен? А трофеи? Обидно. Хотя нет, вон за поясом палочка торчит; ну, как говорится, с поганой овцы хоть шерсти клок. Даа, что-то я оборзел, души и силы мне, значит, уже недостаточно? Однако вливание такого количества энергии явно имеет опьяняющий эффект.
  Ладно, идем дальше. Следующий по списку еще один маг. Аккуратно выбираюсь из шатра и иду к следующему. Так, тут тоже сонное царство, и тоже в мантии. Действуем отработанным методом: шлепок по лицу и удар в сердце; готов, забираю душу и обшариваю тело. Несколько колец, две волшебные палочки, мешочки с ингредиентами, сейчас некогда разглядывать какими, и... Шум, крики.
  - Scheisse! - рычу сквозь зубы. Поднялась тревога - видать, кого-то из моих предыдущих клиентов нашли, скорее всего, жреца. Так что теперь, делаю ноги или?.. Или! Бегом к командирскому шатру.
  Вот он, вижу, изукрашенные латы, богатый самоцветный пояс, восхитительная секира. Точно командир, я пока по лагерю ходил, ничего даже отдаленно похожего не видел. Нападать в лоб глупо, вокруг него уже три дюжины дворфов, и маги со жрецами уже показались. Тогда действуем иначе. Все еще стоя внутри тени, начинаю читать заклинание. Увы, оно было не из тех, что я мог применить мгновенно, но сейчас это было неважно, меня все равно никто не видел. Спасибо Зуркану за науку; хоть он и умер, зато его записи остались у меня, и теперь значительно усиленный по сравнению с базовым вариантом конус холода ударил в самую кучу дуэргаров. Пришлось выйти из тени; теперь все, не смогу туда вернуться, банально не будет времени. Максимальное ускорение, в руках оба меча, подскакиваю к пошатнувшемуся командиру... как и ожидалось, на нем защита от магии, - удар, и голова дворфа отделилась от тела. Еще скачок, рубануть ближайшего мага, и ходу. Блин, жаль, дымовых шашек нету, и заклинаний я подходящих не знаю. Арбалетный болт скользнул по плечу, и сразу в спину вонзилась молния. Черт, больно, однако защита пока держит. Накаркал! Удар божественной энергии чуть не раскроил мне череп, в последний момент удалось пригнуться и ценой трети резерва отклонить заряд. Желтый луч света только скользнул по спине, проплавив кирасу и выжигая кожу и мышцы. Однако хорошо, что я успел отключить часть нервной системы, отвечающую за чувство боли, иначе сейчас валялся бы без сознания от болевого шока. Вот почему ненавижу жрецов, сами по себе они никто, и звать их никак, но сила небесного покровителя может сделать самого захудалого клирика равным могучему магу, а главное, никогда не известно, в какой момент покровитель решит одарить своего слугу особым благословением, вот как сейчас. Выскочив из лагеря, я помчался по тоннелю к грибной пещере. Спина уже начала заживать и оттого сильно чесалась, в тоннель еще летели арбалетные болты и разные заклинания, но я уже вышел из зоны поражения. С клириками надо будет в будущем быть поосторожней, честно говоря, не ожидал, что божественная энергия будет против меня столь эффективна.
  
  Глава 12
  
  Примерно за двести метров от наших баррикад я встретил дозорных: шестеро гоблинов, закутанных в трофейные пивафви, засели в нишах пещеры, большинство прямо под потолком. Если бы не специфический набор чувств, которых у меня было больше шести, и метки, заблаговременно установленные мной на плащи, то заметить гоблинов вряд ли бы удалось. А так чутье на живые существа, которое немало помогло мне в лагере дуэргаров, и теперь сообщило мне о встрече задолго до того, как я вышел в зону прямой видимости. Подойдя на расстояние десяти шагов от секрета, я остановился. Раздался тихий хруст, и на границе восприятия я уловил магическое колебание. Миг - и оно исчезло. Один из гоблинов скинул капюшон и придвинулся ближе.
  - Господин Фобос, старший группы Чакран, веду наблюдение за проходом к противнику, - представился гоблин. - Вождь Гар очень сильно ждет вашего возвращения.
  Вот как, очень сильно, значит? Что же он там устроил, раз даже старший разведгруппы посчитал необходимым предупредить.
  - Рассказывай, что произошло с момента моего выхода.
  - После вашего выхода вождь приказал мне с группой отправиться осуществлять дальнее наблюдение, шаман Рунг выдал амулеты связи при использовании которых можно послать небольшое сообщение, - он продемонстрировал несколько веточек, одна из которых была сломана пополам; значит, обо мне уже сообщили. - Также предыдущей группой разведки нам были переданы эти маскировочные плащи, до вашего появления тут никто не проходил.
  - Хорошо. Я немного пошумел в дворфском лагере, так что может случиться погоня, хотя вряд ли; но если она все-таки будет, в бой не вступать и себя не показывать.
  Предостережения, в общем-то, были излишни; как я понял, у них был точно такой же приказ.
  Гоблин кивнул, натянул капюшон и залез обратно в нишу, где сидел до этого, а я побежал дальше. Большинство наших гоблинов были рабочими, это устраивало всех, с хозяйством они управлялись куда лучше орков. Однако существовали и такие исключения, как этот Чакран, хоть и немного, все-таки гоблины довольно трусливые существа, но временами они оказывались очень полезны, вот как сейчас. Пивафви не на каждого орка налезет, зато гоблин в него может с ног до головы укутаться; да и сами они, если захотят, могут быть весьма незаметными.
  Добравшись до наших баррикад, первое, что я увидел, - две пары внимательных глаз. О, чего там только не было - любопытство, раздражение, довольство и нетерпение.
  - Ну?! Что там? Рассказывай, - Гар проявлял особенное нетерпение.
  - На момент моего прибытия там было четыре сотни дуэргаров, пять магов и семь жрецов. После моего ухода осталось три мага и шесть жрецов, хотя, может, и меньше, но не уверен; также минус главарь и три-четыре офицера, ну и простых воинов, думаю, десятка два я положил.
  Лицо Гара расплылось в кровожадной улыбке, а Рунг о чем-то задумался, однако, присмотревшись к карману, где у меня лежал ловец душ, понимающе улыбнулся.
  - Это все очень хорошо, - протянул шаман. - А теперь рассказывай подробно, почему ты решил, что их лучше перебить, а не позволить напасть на Харушаков.
  Разговор не отнял много времени, оба орка согласились с моими выводами, хотя даже если бы они были не согласны, это уже ничего не меняло, куда важнее было понять, что делать дальше. В пещере уже находилось больше двухсот до зубов вооруженных орков, и они усиленно готовились к бою. Если дуэргары сунутся в эту пещеру, они умоются кровью, никакая магия тут не поможет. Первое, что сделал Деймос после пробуждения, это взял под свой контроль все территории клана. Теперь в этой зоне он мог играючи разрушить любые заклинания, да и вообще лишить не слишком сильного мага возможности колдовать. Вдобавок его могущество напрямую зависело от размера контролируемой территории. Так как магических источников в нашем распоряжении не было, то почти всю силу он черпал из эмоций, испытываемых проживающими на этой территории разумными существами. Этакий вампиризм, только энергетический и абсолютно безвредный для донора, временами даже полезный, ну, конечно, если знать чувство меры и уметь контролировать процесс. Естественно, Деймос умел его контролировать; более того, для него это было столь же естественно, как для человека дышать, причем в прямом смысле. Кстати, о Деймосе...
  
  ***
  
  Даааа...
  - Деймос, а ты не перестарался?
  Зрелище действительно было то еще: просторная пещера, в которой размещался лагерь дворфов, просто перестала существовать. Колоссальный обвал похоронил под собой все дуэргарское воинство, ну и пещеру, разумеется.
  - Ну, может быть, самую малость, - в ментальном голосе послышалось легкое смущение.
  - И это ты называешь малостью? - Горная порода, завалившая проход, а также широкую пещеру, тянувшуюся на сотни метров вперед, малостью никак не выглядела, а ведь потолок местами был выше семи метров.
  - Да, я согласен, не следовало использовать пять десятков элементалей земли, хватило бы и двадцати, я несколько недооценил их силы.
  - Или свои. Сколько ты им энергии отвалил за эту работу?
  - Нууу... - замялся он. - Много... все, что успел накопить.
  Да. Я всегда знал, что не лишен этой ненавистной семейной черты, имя которой отсутствие чувства меры. У меня она выражалась в просто-таки маниакальной жажде чтения. Найдя новую интересную книгу или цикл книг, я никак не мог остановиться, пока не прочитаю все, и как следствие, бывало, не спал по несколько суток или даже неделю-две. Ну вот и у Деймоса эта семейная черта проявилась, но уже в другой вариации. Ну вот зачем? Зачем!? Нужно было ТАК! Перестраховываться? Даже мне придется попыхтеть, чтобы убить даже одного элементаля земли; они твари живучие, тем более здесь, в недрах гор, куда ни глянь - всюду родная стихия. А мы ведь даже не в бой их посылали, а только своды обрушить, тут вообще десяток бы справился, у дуэргаров маги и жрецы с ними, конечно, на ты, ибо и сами этих каменных болванчиков призывать любят, но пока заметят потолок, то он уже обрушится. И энергии отвалил... да он за день собирает больше, чем я за неделю трачу, как они вообще гору не срыли? Великий дух, блин, мелкопоместный божок, проснуться не успел, а все туда же, великие дела вершить. Ууу... ну как теперь трофеи-то доставать?!
  А план был такой хороший - призвать несколько элементалей и пустить сквозь скалу. Если не до конца сформировать физическую оболочку, то такой элементаль может свободно перемещаться внутри своей стихии. Они бы добрались до лагеря, обрушили бы выходы, а потом и основную пещеру, там верхний слой в полметра - и все, приходи разбери проход, и собирай трофеи в свое удовольствие, а если кто и выживет - можно спокойно добить или в плен взять, дворф в хозяйстве всегда пригодится.
  Но не сложилось. Деймос устроил массовый призыв, далеко не каждый призывающий может удержать даже десяток призванных существ, для этого он должен быть настоящим мастером, что уж говорить об обычных магах. Но Деймос-то не маг, его духи с полуслова слушаются, ведь элементаль - это стихийный дух, обретший материальное воплощение, да и силенок у Деймоса куда как больше. Вбухнул в призыв энергии, не подумав, получил полсотни каменных болванов, да и влил в них все свои накопления. У элемов, ясное дело, от перенасыщения последние тормоза отключились, вот и устроили они тут дискотеку челябинских вандалов, танцы с кувалдами и "казачок" в исполнении великанов.
  Элементаль может родиться и сам, это порой происходит в местах, где повышена астральная активность и усилена магическая концентрация. Жизнь элементалей редко длится долго. Они легко появляются на свет и так же легко возвращаются в небытие. Иногда маги стабилизируют кого-то из них, заставляя выполнять некую работу. Иногда кто-то из них становится феттиром, духом места. Но чаще всего они рождаются, некоторое время беспорядочно буянят, подобно смерчу или тайфуну, а затем умирают, ничуть об этом не сокрушаясь, возвращаясь духом на родной план.
  Раз за разом я оглядывал то, что осталось от пещеры, и морщился словно от зубной боли. Страшно хотелось материться в голос, а еще больше - кого-нибудь убить, только вот рядом никого, кроме своих же орков, разбирающих завал, не было. Снаряжение, которое я уже считал своим, приказало долго жить; даже если и откопаем, в целости ничего не найдем, все-таки сотни тонн горной породы - это, извиняюсь, не птичка пролетала.
  От размышлений меня отвлек громоподобный ор:
  - Слышь, ты! Ты что, особенный? Или просто... Работай давай! Пока я тебя не... - Данная реплика была выдана Груном. С запозданием я понял, что Грун уже довольно долго строит новоприбывшую группу орков, очень уж придурковатого и ошалевшего вида, явно из самых безнадежных. Отряд был обложен матом по самую макушку, большая часть народа сразу же более-менее пришла в норму, проникшись моментом, и активно приступила к разбору завалов, но паре товарищей этого было явно мало, вот Грун и надрывался.
  Конечно, рано или поздно мы доберемся до останков дворфов, но теперь на это уйдут месяцы, да и вряд ли там осталось хоть что-то целое. Золото и серебро, конечно, сохранились, может, и что-то из утвари чародеев уцелело, да и на командующем были вроде мифриловые доспехи. Но это мелочи, по сравнению с тем, что планировалось взять с этих коротышек, а теперь мы получим только груду железного лома, ну разве что сам металл будет хорошего качества, но на этом все.
  Жаль. Весьма. Теперь еще и на раскопки силы распылять. Пожалуй, стоит создать несколько зомби, вот только доступного материала маловато, но зато мертвецам отдых не нужен, только техобслуживание.
  Так! Взбодриться! Дел еще много, нужно допросить пойманные души, узнать, что это были за пионеры, что они тут делали, и вообще какого лешего им тут было надо. Далее, надо, наконец, захватить Териамар, да и мое обещание перед Гатаном следует выполнить, раньше у меня была только общая идея, но теперь я точно смогу осуществить задуманное, как только подходящее тело найду.
  Не откладывая в долгий ящик, мы с Деймосом устроили допрос пойманным магам и жрецу. Все оказалось на удивление банально. Пленники поведали, что в славном городе Граклстахе, расположенном в сотнях километров к западу от Териамара, вследствие интриг и борьбы за власть попал в слолжное положение некий Сконергар вместе со своими сторонниками. А был этот Скорнерагар близким родственником кронпринца Граклстаха Хоргара Беспощадного Призрака - а может, и не очень близким, в родственных связях у дворфов сам черт ногу сломит, все они друг другу родственники. Короче, уж не знаю как, но бородатые пройдохи загодя узнали о визите в Териамар орогов. Причем допрашиваемые уверяли, что орогов было не три десятка, а минимум три сотни, и они устроили настоящую резню, сами все погибли, но и половину населения Териамара перебили. Как такое вообще могло быть, сказать крайне сложно, ибо даже сама постановка вопроса звучит абсурдно. Опальная партия во главе с Скорнерагаром это тоже прекрасно понимала, вот только выбора у них, похоже, не было, оставалось лишь одно: захватить Териамар. Вот так просто и без затей. Уж не знаю, как их политическим противникам удалось провернуть такую комбинацию - допрашиваемые сами этого не знали, но результат, как говорится, налицо: неуправляемый харизматичный вождь вместе со всеми своими сторонниками был выдворен из города и послан на верную смерть. Причем из Граклстаха выходило не четыре сотни, а семь, очень существенная сила по местным меркам. Один тот факт, что они сумели пересечь треть континента по пещерам Подземья, говорит о многом. Три сотни они потеряли в стычках с монстрами, дроу и минотаврами, даже разок натолкнулись на иллитидов, но все же дошли. Сконергар был на редкость упертым дворфом. Вместо того чтобы попытаться отстоять свое положение в Граклстахе, благо силы для этого у него были, решил доказать всему миру, что для него нет ничего невозможного и что он великий полководец. В принципе, основания так считать у него были, четыре сотни он таки довел, но, увы, его земной путь прервала встреча с моим мечом. Да-да, тот карлик в мифриловой изукрашенной броне, которого я убил при отходе из лагеря, и был Сконергаром.
  Особенно странными мне показались две вещи. Откуда дуэргары вообще узнали о нападении орогов, вышел-то отряд из Граклстаха чуть ли не за месяц до их появления. И второе: почему лагерь был так хреново защищен, подрывники-то, взорвавшие стену, спокойно ушли, и времени на подготовку встречи в лагере было более чем достаточно.
  На первый мой вопрос пленные души ответа не знали, им еще при выходе сообщили о якобы случившемся здесь побоище, и информация эта шла не откуда-нибудь, а от личной разведки кронпринца Хоргара.
  А вот свет на второй вопрос они пролили. Оказывается, за подобную халатность подрывников следовало казнить на месте, и доложи они об этом, их бы прямо на месте и приговорили. Похоже, не желая раньше времени расставаться с бренной оболочкой, штрафники смалодушничали и промолчали, что, собственно, неудивительно.
  Еще мне удалось узнать, что же мне так любезно вспахало спину. Это оказался некий священный артефакт, производимый жрецами Глубинной Дуэрры, богини войны серых дворфов. Таких среди свиты Сконергара было двое. Убитый мной жрец был последователем Ладугуэра, покровителя дуэргаров и отца Глубинной Дуэрры. Он, как и другие последователи Ладугуэра, был специалистом широкого профиля, но в боевой магии умел немного, боевой магией лучше как раз владели жрецы Глубинной Дуэрры.
  
  ***
  
  Собственно, оставалась нерешенной проблема Гатана, а это не есть хорошо, мне кровь из носу нужен еще один маг. А значит, нужно начинать работать. Теорию я уже знаю, а вот практика... Практикой нужно заняться, благо подопытных вокруг ходит завались, выходи за пределы территории племени и бери кого хочешь.
  Итак, если можно избавиться от негативного влияния сущности духа симбионта, то почему нельзя наоборот устранить личность реципиента? И передать его тело в единоличное владение вселенному духу? Можно, бестелесные демоны - пожиратели душ постоянно это проделывают, вот только тело после избавления от души хозяина начинает стремительно загибаться, со временем превращаясь в ходячую гору гнилого мяса.
  Для уничтожения личности реципиента существует много способов, от банальных магических до медикаментозных и чисто физических. Однако одного этого мало, само наличие в теле души владельца и целостная аура не позволят вселенному духу чувствовать себя комфортно, а если избавишься от них, то и тело станет бесполезным. Я не просто так ранее упоминал об истощении энергооболочки, ведь она тоже имеет свои механизмы защиты, и у некоторых существ они порой куда более серьезные, чем психические. Но в данном случае требовалось не истощение ауры, а несколько более тонкое и глубокое воздействие напрямую на душу.
  Итак, что такое душа?
  Что она из себя представляет?
  Ну, начнем с простого. Прежде всего, физическое тело связано с душой, хоть это и не всегда обязательно, и чем более развита душа, тем эта связь сильнее. Что бы кто ни думал, но тут именно такая зависимость: тело зависит от души, а не наоборот. Вторым элементом является жизненная энергия. На нашей старушке Терре наибольшее распространение получили такие названия, как прана, она же джива, нефешу-зайини или коаха-гафу. Терминология не имеет значения, в каждом языке свое название. На Ториле их тоже много, но я уж лучше буду пользоваться земными терминами, привык как-то. Прана пропитывает каждую клеточку физического тела, позволяя существу жить, дышать, двигаться, питаться, размножаться.
  Третьим элементом является астральное тело. Оно копирует физическое, именно поэтому духи и призраки обычно выглядят так же, как при жизни. Астральное тело развивается совместно с физическим, и именно его используют маги, когда покидают тело - скажем, когда надо побывать на каком-то плане бытия, с одной стороны, лично, но с другой, не желая подвергаться риску преждевременно предстать перед небесной канцелярией. Ну, еще следует отметить, что именно астральное тело вырабатывает ту самую энергию, которую получают боги от своих верующих.
  Четвертым элементом является центральное ядро, к которому "крепятся" все остальные оболочки. Это самая важная часть души из всех - единственная, которую невозможно уничтожить, разве что прямым контактом с Хаосом, и то не факт. После реинкарнации, как правило, от души остается только ядро с закодированной в нем информацией, хотя иногда за него зацепляются клочья других оболочек. Собственно, так и получается память о прошлых жизнях. У магов с этим особенно сложно. С одной стороны, маг теоретически может добиться того, что сохранит память и силу при перерождении, но на практике получается с точностью до наоборот: ядра магов при перерождении бывают особенно чистыми.
  Пятую оболочку души называют "чувственный дух", она наиболее неоднородна и хрупка. Это личность. Характер. Эмоции. Чувства. Именно эту оболочку обычно понимают под душой в сказках - существо с поврежденной пятой оболочкой или лишенное ее становится похожим на бездушную машину.
  Шестым элементом является "мыслительный дух". Это разум и память. Эта оболочка концентрируется в области мозга. Именно благодаря шестому элементу дух после смерти сохраняет способность мыслить и помнить, несмотря на утрату мозга.
  Седьмая оболочка - магическая, ее можно сравнить с еще одной парой рук, она служит для впитывания и хранения магической энергии, или проще говоря, маны. Именно она позволяет творить чары и взаимодействовать с магической энергией мира. У обычных людей седьмая оболочка находится в спящем состоянии, а у некоторых ее вообще нет, хотя это редкость, просто обычно она очень незначительна, хотя этого вполне достаточно, чтобы человека, скажем, можно было бы излечить с помощью магии. Хотя ее отсутствие не означает, что человек становится неуязвим к магическим воздействиям, его все равно можно поджарить, взорвать или заморозить - все что угодно сделать, лишается он только благотворного влияния, хотя это тоже можно обойти.
  Восьмой элемент - это "бессмертный дух". Эта оболочка дарует своему владельцу неограниченно долгую жизнь, и у людей ее, само собой, нет. Только вечно живущие существа, вроде небожителей, демонов, джиннов и некоторых других могут похвастаться присутствием этого элемента в своей душе.
  Ну и последний, девятый - это "божественный дух". Как несложно догадаться из названия, он есть только у богов.
  По количеству составляющих души можно оценить развитость ее обладателя. У людей душа состоит из семи частей. У демонов и небожителей - из восьми. У богов - из девяти. Четыре первых элемента - минимальный комплект, он есть даже у растений и бактерий. У животных, как правило, наличествует еще и пятый, а у самых высокоразвитых даже шестой, но у них эти оболочки устроены куда проще, чем у людей и прочих разумных. Чем более развито живое существо, тем сложнее его душа. Правда, в этом тезисе перепутаны причина и следствие.
  Призрак - это существо, лишенное физического тела. Все остальное у него присутствует, но материальная оболочка осталась где-то в другом месте. Призрак видим и даже в некоторой степени осязаем, но назвать его живым затруднительно. Существование в материальном мире ему обеспечивает прана. Пока она присутствует, дух не способен уйти в другую плоскость бытия. Обычно после смерти прана очень быстро разрушается, это занимает недели, дни, а то и считанные минуты (зависит от конкретного индивидуума). Но если оно по каким-то причинам остается целым (например, подпитывается от другого элемента или внешнего источника), неупокоенный дух будет нормально существовать.
  Таким образом, выходит, что призраку нужно только лишь дать живое тело. Ну и, естественно, это нужно сделать так, чтобы не допустить побочных эффектов, все-таки душа очень хорошо помнит, что с ней происходило, и такое событие, как смерть, не может не оставлять на ней следов. Итак, берем живое тело разумного существа, уничтожаем его разум. Жестоко, да? А если тело принадлежит убийце и висельнику? Что, тоже? Ну и ладно, я в поборники вселенского добра и всепрощения не записывался. Затем начинаем очень аккуратно и не спеша вырезать из души реципиента четвертую, пятую и шестую оболочки, остальное не трогаем, оно пригодится для подавления попыток отторжения. Весь ритуал, по ощущениям, очень напоминает хирургическую операцию на сердце с помощью топора. На обрезанные энергоканалы вешаются заглушки по принципу зажимов, каждое действие выверяется с ювелирной точностью, вдобавок клиента нужно постоянно подпитывать энергией, чтобы не загнулся. Кропотливая, выматывающая и продолжительная по времени работа, но в отсутствии возможности просто вырастить новое, подходящее тело приходится выкручиваться и пользоваться тем, что есть.
  Получаться у меня начало только на тридцать седьмом подопытном, а наверняка и чисто проводить операцию я научился только к девяносто четвертому.
  С душой вселяемого проводится схожая операция: ядро, личность и разум внедряются в образовавшуюся пустоту, а остальные слои души приживляются поверх соответствующих им оставшихся оболочек реципиента. Конечно, возникает ряд сложностей, как, например, несоответствие числа и положения энергоканалов. Но в отличие от материального тела, в котором обрезанная артерия означает смерть, в энергетическом подобная ситуация не так фатальна. Первое время, конечно, возможен дискомфорт, но в дальнейшем лишние каналы гармонично встроятся в общую сеть, где надо будут наращены и соединены с другими.
  Таким образом, осталось только найти Гатану подходящее тело. Брать орковское я не хотел, тут дело не столько в природных магических способностях, которые у орков, мягко говоря, не блещут, их можно и увеличить, нарастив седьмую оболочку. Дело в слишком коротком сроке жизни. Семьдесят лет предел, конечно; для Гатана этот срок растянется до двухсот-трехсот, благо он некромант, да и умирал уже, тут волей неволей способности к некромантии увеличатся едва ли не на порядок. Но этого тоже мало, я не был уверен, что трехсот лет хватит, для того чтобы душа окончательно окрепла, что ли, и смогла бы выдержать вторую операцию.
  Идеально было бы разжиться эльфийским телом, это решило бы массу проблем, но где же в этом захолустье эльфа найти? Можно, конечно, отправиться на поиски в Долины или еще дальше, к Лунному морю, но это займет много месяцев. Пусть в одиночку я и преодолею это расстояние довольно быстро, но в том-то и дело, что одному мне туда идти нельзя, нужно брать охрану для статуса, и назад я же не один пойду. Если и отправляться, то и материалов, и ингредиентов закупить стоит. В общем, как ни крути, дело слишком долгое и ответственное.
  Ну, а раз так, то остается одно: подождать проходящий купеческий караван на старом тракте и надеяться, что там найдется кто-то подходящий; все-таки именно там я разжился своим телом, может, еще раз повезет. Эх, как давно это было, тогда мне схожую операцию проводила сама Тьма, дааа... приятно вспомнить...
  
  Глава 13
  
  На лесной опушке, притаились двое дозорных, в отдалении виднелся изгиб дороги. Место было хорошее, густой кустарник надежно скрывал залегших наблюдателей, а растущие невдалеке хвойные заросли послужили источником материала для шалаша. Чуть сзади располагался старый выворотень, отлично подошедший для возведения надежного шалаша и расположенный так, что огонь от костра был совершенно не виден со стороны дороги.
  Вот только дозорных за людей можно было принять лишь издалека, и то исключительно со спины. Хотя и на орков, каковыми они являлись с рождения, эти двое тоже мало походили. Прежде всего, их отличала экипировка - добротные легкие кожаные доспехи, под которыми кое-где проглядывала кольчуга, короткие широкие мечи и стальные арбалеты. И все это содержалось в отличном состоянии, ни следа обычной для орков грязи и аляповатого разномастного вооружения. Да и сами орки выглядели на удивление опрятно. Поношенные плащи были местами аккуратно заштопаны, волосы, обычно у всех орков мира сальные и слежавшиеся, были чисто вымыты и собраны в тугие хвосты. Даже в Зентелийской твердыне, где орки составляли весомую часть армии и были подчинены суровой дисциплине, не часто можно было увидеть кого-то столь чистоплотного.
  Однако эти двое уже давно не обращали внимания на такие мелочи, как внешний вид. За собой они следили автоматически, даже не замечая этого, как будто подчиняясь многолетней привычке.
  Кусты едва слышно зашуршали, и к оркам, лежащим на подстилках из специально принесенных сюда хвойных иголок, присоединились еще двое в точно такой же одежде и с таким же вооружением. Новоприбывшие несли дымящийся котелок с каким-то варевом и деревянные миски на всех четверых.
  - Ну как вы тут? Оголодали уже? - Задавший вопрос орк на вид был значительно старше остальных, его волосы уже почти на половину окрасила благородная седина, но на его силе и мастерстве это никак не сказалось.
  - С тобой оголодаешь, как же; так и жиром заплыть недолго, весь день лежишь, даже потренироваться толком нельзя. - Однако на лице говорившего было написано совершенно иное: что, мол, была б его воля, всю жизнь бы так провел. В подтверждение этой мысли он незамедлительно извлек из-за голенища сапога деревянную ложку.
  - Даа, тут хорошо, вот только еще бы солнце поменьше светило и бутылочку грибной настойки покрепче, - протянул второй наблюдатель, тоже доставая ложку.
  - Эх, все бы вам, молодым, только настойку хлестать.
  - А я что? Я ничего. Да только с ней по любому вкуснее, хоть каша, хоть мясо, хоть те же грибы. А кстати, что там у тебя?
  - Да вот Харук из лагеря кабанчика притащил, - кивнул в сторону своего спутника седовласый. - Они там славно поохотились.
  - Кабанятина - это хорошо. А что там в лагере говорят? С другой стороны известий нет?
  - Нет, - мотнул головой Харук. - Со стороны пустыни вообще тихо, и разбойников нигде не видать.
  - Жаль.
  - А чего жаль-то? Тебе же тут нравится, сам говоришь - для полного счастья только бутылки не хватает, - ухмыльнулся Харук.
  - Оно, конечно, да, только долго так сидеть тоже нельзя, не сегодня завтра с Харушаками сцепимся, а у нас почитай сотня бойцов черт те где сидит.
  - Ты, Керк, попусту не болтай, - одернул его седовласый. - Пока князь не решит, не сцепимся, и вообще про это лучше помалкивать. Шаманы, знаешь, не только у нас есть, еще подслушают.
  Керк хмыкнул, показывая, какого он мнения о чужих шаманах вообще и племени Харушак в частности, но спорить не стал.
  Следующие несколько минут слышно было только сосредоточенное постукивание ложек и звук работающих челюстей.
  - Кстати, а что там по поводу охоты? - нарушил тишину тот, что жаловался на отсутствие тренировок.
  - О, точно! - оживился Харук. - Я когда в лагере был, там валялась туша здоровенного секача, в холке почти с меня ростом, матерый зверюга. Говорили, его сам князь завалил, в одиночку! Голова начисто срублена одним ударом; ну и бивни там, я вам скажу, что моя рука! Такой бы даже огра порвал, не запыхался. Ох, и не хотел бы я сам на такого нарваться.
  - Ну, ты сравнил. Князь-то и дракона небось голыми руками в узел завяжет, а ты про какого-то огра! Или уже забыл, как он из нас дух на тренировках вышибает.
  - Слушай, Цэрлэг, а я вот все хочу спросить, что вообще означает слово "князь"? А то уже год почти все Фобоса так называют, а что это значит? Или ты тоже не знаешь? - ушел от темы Харук.
  - Почему не знаю? Знаю. Что-то вроде человеческого лорда, но ближе по смыслу к королю или вождю.
  - А откуда знаешь?
  - Гар сам рассказал, это же от него прозвище и пошло. Там, откуда Фобос родом, так называли правителей, вот Гар и решил, что слово подходящее.
  - Ясно... - Харук замер, увидев, что вдали, на дороге, ведущей в лес, появилось облако пыли и едва заметные на таком расстоянии фигурки.
  Орки мгновенно побросали опустевшие миски и залегли, внимательно вглядываясь в горизонт четырьмя парами глаз.
  - Идут.
  - Точно.
  - Ну наконец-то! - оскалился Керк.
  Цэрлэг, отойдя в сторонку и отвернувшись, уже что-то шептал в поднесенную ко рту черную веточку. Закончив, он резко ее надломил и вернулся к остальным.
  - Все. Пошла птичка. Теперь смотрим внимательно и считаем, у меня еще шесть сигналок осталось. Шайг, давай в лагерь, магия это хорошо, но ноги надежней. Орк дернул головой и в тот же миг скрылся в кустах, из этой четверки он лучше всех передвигался по лесу.
  
  ***
  
  - Командир, - к нам подошел Варек. Торговец при его появлении нервно сжался. - Там ребята кое-что интересное нашли, ты хочешь взглянуть?
  Мы подошли к одной из повозок, раньше она была накрыта брезентом, как, собственно, почти все телеги. Сейчас же ткань была откинута, и за ней обнаружились несколько клеток. Три из них были пусты, а в четвертой сидело странное существо. Я говорю "странное", потому что уже привык в первую очередь смотреть на ауру, и аура этого существа была очень необычной. Я не смог бы с точностью сказать, что в ней не так, все-таки в своей жизни я не так уж много видел биологических разновидностей разумных существ, даже десятка не наберется. Но то, что это существо не было человеком, я мог сказать сразу.
  Через минуту я прекратил рассматривать ауру и обратил внимание на внешность раба - а кем еще может быть перевозимый в клетке, торговым караваном разумный? Ребенок лет тринадцати, а может, и меньше. Весь в грязи, одежда представляет собой кипу заляпанной мешковины, но, похоже, что хоть согреть ночью эта кипа способна. Лицо вроде бы азиатское, хотя нет, европейские черты тоже проглядывают. Грязные черные волосы спадают на лицо. Большие, карие глаза полны застарелого отчаяния и страха. Но то, что, по-видимому, и привлекло внимание орков, это уши, большие черные мохнатые уши, сейчас плотно прижатые, но слегка подрагивающие, когда кто-то из орков, разбирающих телеги, издаст особенно резкий шум. Повинуясь моему знаку, двое дюжих орков подтащили ко мне торгаша.
  - Это кто?
  - Звероухая, господин, я купил ее в Зантариме у одного знакомого.
  Я перевел взгляд на клетку. Хм, действительно, девочка, а так сразу и не скажешь.
  - Оборотень?
  - Нет, что вы, превращаться она не умеет, даже взрослые такие не умеют, у нее только уши звериные и хвост.
  Значит, и хвост есть.
  - Откуда знаешь?
  - Так я сам спрашивал, когда покупал. У того моего знакомого и взрослые были, и давно уже, но ни один не превращался.
  - Были?
  - Их собирались принести в жертву, мне вот только ее и удалось выкупить, и то втридорога заплатил.
  - И зачем ты ее выкупал?
  Торговец замялся.
  - Отвечай.
  - У меня есть один постоянный клиент... можно даже сказать, друг... он волшебник и эм... любит экзотику, ну... я и стараюсь по возможности доставать ему редких существ.
  Я вновь перевел взгляд на торгаша. Даа, понятно, а ведь он уже давно промышляет таким заработком; помимо этой телеги были еще три с клетками, сейчас пустыми. И вот же совпадение, все они были рассчитаны на человека или кого-то другого, но точно разумного и прямоходящего, где же он столько "редких существ" берет, хотел бы я знать. Впрочем, не то чтобы я был ярым противником работорговли, уж не знаю, как другие виды, но многих людей из рабства выпускать нельзя в принципе. Холуи остаются холуями, как их ни назови, душа у них не меняется. Только получив свободу и что еще хуже власть, они превращаются в мерзопакостных тварей, чувствующих собственную ущербность и как следствие старающихся всеми силами загнобить и раздавить всех, кто качественно лучше них. Но тут был другой случай, судя по тем эманациям, исходившим от торговца, и его явному нежеланию говорить на эту тему, этот его друг-волшебник крайне мерзкая личность. А судя по следам, оставшимся на клетках, этот волшебник из всех "редких существ" больше всего предпочитает молоденьких девушек, если не сказать девочек.
  Повернувшись к ребенку, я еще раз осмотрел ее ауру. Сильное истощение, но прежде всего не физическое, а моральное; на поверхности памяти плывут образы каких-то людей, нет не каких-то и не людей, девочка вспоминает родителей и, кажется, брата с сестрой. Тех самых, которых, скорее всего, уже принесли в жертву в Зентилийской твердыне.
  - Как тебя зовут? - обратился я к девочке.
  - Она не понимает общего господин, она же дикарка из Бескрайней пустоши, они там даже с животными спят, - влез со своим замечанием торгаш.
  - Как твое имя? - Мысленное общение давалось мне с трудом, так общался я только с Деймосом, но на таком расстоянии это не проблема.
  Девочка дернулась и впервые посмотрела прямо на меня, а страх и отчаяние, в ее глазах, сменило удивление.
  - Ю Лан.
  - Лан из рода Ю? Правильно?
  Ее мысли заметались, она что-то сказала, но языка я, естественно, не знал.
  - Успокойся. Все хорошо. Просто четко проговаривай про себя ответ, я услышу. Ты Лан из рода Ю, верно?
  - Да.
  - Ну, вот и хорошо, сейчас я открою клетку и выпущу тебя, потом накормлю и дам другую одежду. Ничего не бойся, тебя никто не тронет, если что-то будет нужно - скажи мне. Как ты уже поняла, если сразу не услышу, дерни за плащ, договорились?
  Девочка неуверенно кивнула. А я взялся за замок и сжал, механизм, без всякого видимого сопротивления рассыпался железной крошкой.
  У торговца глаза полезли из орбит; похоже, он даже забыл о наличии двух конвоиров, в сторону которых до этого постоянно косился и нервно вздрагивал при каждом их движении. Мои же орки при виде судьбы железного механизма и реакции торгаша только весело оскалились.
  Ю Лан, выбравшись из клетки, посмотрела на меня каким-то странным взглядом, я следил за ее эмоциями, но определения чувствам, которые она сейчас испытывала, дать бы не смог.
  - Вы дух ночи? Я чувствую... я никогда не чувствовала дыхания Великой Ночи так близко и так сильно. И мама тоже, и бабушка. Они говорили, что мать звезд очень крепко спит. А вы... а в вас... очень сильная Ночь! Вы великий дух, правда?!
  Эта вспышка сопровождалось очень бурным эмоциональным выбросом, под конец Ю Лан очень смутилась, но продолжала смотреть на меня с какой-то отчаянной надеждой, затаенной радостью и страхом.
  Я улыбнулся, хотя ее откровение было для меня как гром среди ясного неба. Значит, в этом мире есть темные? И не просто одиночки, а целый вид, где учение передается из поколения в поколение. Однако. А я-то был уверен, что это невозможно, раз уж даже орки начали поклоняться богам. Интересно, а Юринэ знала? Наверняка да, и говорить не стала абсолютно намеренно. Что ж, с этим я разберусь позднее, а пока...
  - Мое имя Фобос, ты во многом права, я действительно очень близок к той, кого ты называешь Ночью, но об этом мы поговорим потом. Потерпи немного, сейчас я закончу дела здесь, и мы отправимся в безопасное место, где ты сможешь поесть и отдохнуть.
  ***
  Закончив есть, Ю Лан смущенно посмотрела на меня. Да, аппетит у девочки отличный, и как только все влезло? Гоблинов и орков Ю Лан побаивалась, в связи с чем мы сейчас сидели вдвоем в моем небольшом личном домике, состоящим всего-то из одной-единственной комнаты, но для уединения достаточно. Пока Ю Лан утоляла голод, я успел подобрать ей кое-какую одежду из вещей неизвестных дроу. Конечно, все это будет великовато, но то, что шьют орки и гоблины, еще хуже, тут хотя бы натуральный шелк, правда, производимый, скорее всего, пауками, но кого волнуют такие мелочи?
  Взяв сверток одежды и поднявшись с колоды, используемой в качестве табурета, я жестом велел девочке следовать за собой.
  В шестидесяти метрах от лагеря располагался лесной пруд. Если бы не излишне сырая почва в его окрестностях, то лагерь стоял бы ближе, а так пришлось топать через лес.
  - Вот тут помойся и переоденься. - Сверток с одеждой аккуратно пристроился на лежащем возле берега бревне. - Не волнуйся, тебя никто не побеспокоит, змей и пиявок в пруду тоже нет, только лягушки, но они не кусаются.
  Я ободряюще улыбнулся и отошел в сторону. Конечно, никто из лагеря и не подумает ослушаться, но тут водятся дикие звери, хоть мы и существенно сократили их поголовье, но совершенно одну Ю Лан все равно оставлять нельзя.
  Мои мысли тем временем вернулись к недавнему бою, или скорее избиению. В принципе, я и один мог справиться, за неполные два года, что я провел под землей, мой организм значительно окреп. Солнечные лучи уже не доставляли особого беспокойства, раздражая жаром кожу и яркостью глаза, но не более, хотя темные очки оказались бы очень кстати.
  В отличие от тренировочных боев с Гаром и остальными, тут я себя не сдерживал, стараясь как можно быстрее привести противников в недееспособное состояние, хотя все же старался по возможности не убивать, все-таки чем больше будет материала, тем лучше. Среди охраны каравана были очень неплохие бойцы, но против моей скорости и силы они ничего не могли сделать. Колдуна или мага, которого я втайне надеялся увидеть, в караване не было. Зато у некоторых торговцев оказались при себе волшебные палочки, простенькие артефакты, способные по команде владельца произвести некое определенное магическое воздействие. Как правило, это было простенькое заклинание, качеством сильно уступающее живой работе мага, много энергии в такой артефакт не вольешь, и подзарядить его тоже не каждый сможет, с подзарядкой артефактов у местных вообще проблема. Против слабеньких молний и сгустков магической энергии мне даже защиту выставлять не пришлось, пассивная справлялась, да и ее, пожалуй, можно было убрать. Но это я сейчас понимаю, а тогда эти горе-колдуны меня несколько напрягли, в результате чего очень быстро окочурились.
  Бой не занял и десяти минут, вся работа орков свелась к отлову самых сообразительных, среди которых оказался и приснопамятный работорговец. Даже немного жаль, человеческая кровь моим мечам очень понравилась, пили они ее с большим удовольствием, так что из боя я вышел даже в лучшем состоянии, чем в него вступил. Помимо этого я диаблерировал командира охраны, дрался он очень хорошо, сразу виден богатый опыт. Аккуратно отключить его не получилось, пришлось убить.
  Добыча, судя по горящим жаждой, злобой, предвкушением и безумием глазам Шуршана, была богатой, точно такой же взгляд бывает по утрам у кота, когда при нем режешь свежее мясо. Однако захваченные товары меня интересовали мало. Мне были нужны пленники. Из ста двенадцати караванщиков уцелели сорок три, у десятка были серьезные ранения, и выживут они или нет - большой вопрос. Из оставшихся для дела по разным причинам категорически не подходят двенадцать, а условно годны шестнадцать человек, и использовать их можно только в крайнем случае. И получается, что работать мне придется только с пятью кандидатами.
  Невесело. Честно говоря, я очень рассчитывал, что в караване окажется хоть какой-нибудь, пусть и очень слабый, но маг, или еще лучше эльф. Но надежды, увы, себя не оправдали, хотя чего уж там, не сильно я и надеялся.
  - Господин. Я закончила.
  Мокрые ушки, отдаленно похожие на кошачьи или лисьи, мелко подрагивают, как и длинный черный хвост, сейчас прижатый руками к груди. Одежда, надетая на мокрое тело, мгновенно промокла, и Ю Лан сейчас, несмотря на теплую погоду, была вся покрыта мурашками.
  Поток теплого воздуха быстро высушил волосы и одежду, хорошо что я заранее подготовил это заклинание. Но все же надо будет найти девочке полотенце, а то я такой, казалось бы, простой и необходимой вещью так и не обзавелся. У орков спрашивать вообще бессмысленно, хотя наверняка среди добычи что-то подходящее найдется.
  Теперь я, наконец, смог подробно рассмотреть, что же это за чудо мне досталось. Ушки действительно сильно напоминали лисьи, за тем лишь исключением, что были черными, хотя и полного сходства тоже не было. Хвост очень пушистый, с серебристым отливом и тоже однозначно лисий, по крайней мере, на мой не искушенный знаниями по звериной анатомии взгляд. Карие глаза вполне человеческие, только из-за смешанных европейских и азиатских черт лица выглядят слегка необычно. В остальном тоже вполне себе человеческая девочка полутора метров росту, разве что верхние клыки чуть более выражены, но с вампирскими несравнимы, такие и у людей иногда встречаются. Одежда, конечно, великовата, но под плащом это не очень заметно. Магические способности есть, седьмая оболочка выглядит очень хорошо, и это природное, следов обучения почти не видно. А вот в то, что она не оборотень, ни за что не поверю. Да, вервольфы здесь, в Ториле, распространены очень широко, на втором месте стоят крысы-оборотни, вообще отвратительные и жалкие существа. А вот в земной мифологии лисы-оборотни встречались довольно часто, это китайские хули-цзин, карейские кумихо и японские кицунэ. Да даже в русских сказках присутствуют волшебные лисицы. Так что Ю Лан наверняка является каким-то местным аналогом, и описание сходится, вот только цвет меха немного смущает, но это уже мелочи, у меня вон тоже глаза нестандартной расцветки.
  - Я что-то не так надела? - В ментальном голосе сквозило смущение.
  - Нет, почему ты так решила?
  - Ну, вы так на меня смотрите... - Только теперь я заметил, что она покраснела.
  - Извини, если это тебе неприятно. Я просто впервые встречаю такую, как ты. Кстати, а как вы себя называете? Я имею в виду вид.
  - Эм... ну никак... - замялась она. - Люди, как и все.
  - А как вы называли других людей? Тех, что без хвостов и мохнатых ушей.
  Она замялась с ответом; похоже, он ее сильно смущал.
  - Бесхвостыми... ну... эм... это еще как ругательство было. - Ясненько. Я внутренне улыбнулся, что-то мне подсказывает, что в ближайшее время Ю Лан не доведется общаться с "приличными" людьми, и ей придется расти в окружении "ругательств".
  - Понятно, - я улыбнулся, показывая, что меня это совершенно не задевает. - А где ты жила? Ну, территориально, и как это далеко отсюда?
  - Мы с семьей жили в лесу, в маленькой деревне. Но где это, и даже в какой стороне - не знаю, меня постоянно либо с мешком на голове везли, либо с накрытой клеткой. Только знаю, что это очень далеко, нас еще до того большого города почти два месяца везли.
  К моему удивлению ответ был дан очень спокойно, в ее голосе еще слышалась грусть и испытанная боль, но отчаяние уже было позади. То, что пережила Ю Лан, ее не сломало, а может быть, она смогла собрать себя по обломкам, и честно говоря, я не желал знать, насколько велика в этом моя заслуга. А сейчас она очень хотела показать мне, что является сильной и может быть для меня полезной. Именно такие мысли витали у нее в голове, хотя она и пыталась всем силами их скрыть. Я в ее воображении был чем-то вроде мессии или воплощенного бога, сбывшаяся ожившая мечта, посланец ночи, пришедший спасти ее. И несмотря на то, что она понимала, что это не так и что у меня при нападении на караван были совсем другие цели, ей было все равно. Что со всем эти делать - у меня не было ни малейшего понятия, до сих пор еще никто не смотрел на меня такими глазами.
  Эх... Как же все это печально.
  
  Глава 14
  
  Десятки трупов устилают каменный пол. Ровно девяносто человеческих тел, разложенных снаружи пентаграммы, в центре которой сияет мертвенным изумрудным светом черный обелиск, образуют ровный круг. Я стою в дальнем конце зала, в метре от границы этой композиции смерти. Не самое приятное зрелище даже на мой не страдающий излишней брезгливостью взгляд. Плащ пивафви, сейчас иссиня-черный, плотно закутал мое тело, так что даже в магическом зрении я полностью сливаюсь с царящей в зале тьмой.
  С противоположной стороны от меня, с абсолютной симметричностью относительно обелиска, стоит другая фигура. Высокий бритый налысо человек так же, как и я, закутанный в пивафви, однако я хорошо его вижу, для моих глаз магия плаща не помеха.
  Ну что ж, пора начинать. Все тела уже полностью подготовлены большей частью моими собственными руками.
  Небольшое усилие, толика энергии огня - и расставленные вокруг тел свечи вспыхнули. Гатан вскинул руки, и тщательно выведенные линии девятилучевой звезды, в центре которой находилась старая, вплавленная в камень пентаграмма, засветились зеленоватым светом. Трупы почти полностью скрывали этот новый узор, лежа поверх сияющих линий, но зеленому свету эта преграда была безразлична, и он спокойно проступил через мертвую плоть.
  Мерным холодным голосом я начал читать заклинание. Я призывал себе в помощь давно забытые и проклятые имена древних темных богов, многие века назад исчезнувших из этого мира. Но их имена до сих пор несли в себе силу. Словно повинуясь звукам моего голоса, то ярко вспыхивали, то почти угасали ритуальные свечи. Трупы, дотоле недвижно лежавшие, конвульсивно задергались. Пальцы заскребли каменный пол, из многих ртов вырвался глухой утробный вой. Невидимый глазу, но могучий поток силы от моей вытянутой руки вливался в мертвые тела, и, повинуясь этой силе, погибшие люди, шатаясь, поднялись на ноги. Последние аккорды волшбы, и мой голос стих, а в центре зала вспыхнула красным светом пентаграмма обелиска. И через мгновение источаемое обелиском изумрудное сияние сменилось испускаемой тьмой, обрамленной по краям красноватым светом. Еще миг, и в глазах новосотворенных умертвий загорелся красный огонь.
  - Ну как? Ты их полностью контролируешь?
  - Хм... погоди секунду.
  Одно из ближайших умертвий что-то захрипело и поковыляло ко мне, постепенно выправляя движение. Подойдя вплотную, оно издало несколько булькающих и кашляющих звуков, пока наконец не заговорило.
  - Кхрм... прости, давно так не разговаривал уже и забыл, как надо.
  Голос был глухой, скрежещущий и хриплый, с какими-то металлическими нотками.
  - Ну, а все-таки? Как управление?
  - Да вроде ничего сложного, сейчас только объединю их всех в одну систему и заложу алгоритмы действий. Ну вот. Все, теперь вообще почти не отвлекают. Хм, а я и забыл уже, как мир выглядит, если на него смотреть человеческими глазами.
  - Ты же уже управлял теми трупами, которых я раньше поднимал.
  - Хмм... Да точно, уже забыл. Но согласись, обычного зомби с умертвием не сравнить, я уже не говорю о скелетах.
  - Ладно, тебе виднее. Гатан, где ты там?
  - Уже здесь, владыка. - Гатан действительно уже обогнул толпу и подходил к нам с Деймосом.
  Я поморщился. С тех пор как я вернул Гатана к жизни, он стал до ужаса пунктуален в титуловании, хоть он и раньше этим грешил, но хотя бы ограничивался "господином", а этот его "владыка" вызывал у меня просто нервный тик. Нашел, блин, архимага, терпеть не могу незаслуженных регалий. Но, увы, старик уперся. По его мнению, раз я сумел вернуть его к жизни, то я заслуживаю этого титула, он даже пытался мне это доказать, приводя в качестве аргументов различные выдержки из многочисленных исторических трактатов Тэя, исходя из которых, по его мнению, я заслуживаю называться архимагом. Все мои слова по поводу опыта и навыков старик гениально пропускал мимо ушей. В конце концов я плюнул, но удовольствия мне это не добавляло, я был убежден, что когда дело касается магии, лесть, какой бы она ни была, очень опасна.
  - Спешу вас поздравить, владыка. Восхитительный ритуал, великолепный, девять десятков умертвий за каких-то полчаса! Никогда не думал, что мне повезет поучаствовать в чем-то подобном. Увы, в той жизни с моими скромными силами я не мог и надеяться на что-то подобное.
  - Ну, теперь у тебя силы не такие уж и скромные, теперь осталось только опробовать их в бою.
  - Все благодаря вам, владыка, не волнуйтесь, я не подведу.
  - Хорошо, подготовьте их к бою, надеюсь, они стоят потраченных усилий. И, Деймос, нам с Рунгом нужно будет призвать несколько элементалей, твоя помощь пригодится.
  Оба кивнули, причем кивок Деймоса был синхронно произведен девятью десятками оживших трупов.
  Подойдя к двери, я встретился взглядом с Ю Лан, она подстриглась, и теперь ее прическа очень напоминала каре. Все время ритуала Ю Лан просидела здесь возле двери, я был этому не очень рад, но запрещать не стал, только незаметно повесил на нее дополнительный щит.
  - Ну что? Сильно испугалась?
  - Нет. Это было даже красиво... ну, пока они выть и корчиться не стали.
  При этих словах она едва заметно вздрогнула, все-таки она очень хорошо собой владеет, далеко не каждый взрослый человек выдержал бы это зрелище. Хотя, возможно, дело в том, что тут каждый камень пропитан моей энергетикой, а как я уже успел убедиться, моя энергия очень благотворно влияет на душевное равновесие Ю Лан.
  - Ладно, пойдем, - я положил ей руку на голову и слегка взъерошил волосы. - Нужно поскорее закончить приготовления, а впереди еще много работы.
  ***
  Огромный орк, не уступающий в росте и комплекции ограм. Кожа немного отдает фиолетовым, сам закован в великолепный стальной доспех, под рукой лежит перевязь с огромным волнистым двуручным мечом. В зале еще двадцать три огра личной охраны. Король Гарыг.
  Я его уже видел пару раз, правда только издали, но даже если бы не видел, ошибиться и не узнать его было бы трудно. Внешность у самозваного короля Териамара была весьма приметной, кожа у огров обычно по цвету мало чем отличается от человеческой, но иногда бывает и фиолетовой. Огры с таким цветом кожи гораздо сильнее и умнее своих соплеменников. И судя по всему, в Гарыге тоже присутствовала эта сила.
  Сам король сейчас изволил кушать, выглядело это, кхм, своеобразно. Сдается мне, что даже среди самых диких и кровожадных печенежских ханов найти кого-то столь же "утонченного" и "деликатного" было бы крайне сложной задачей. Впрочем, я здесь не для любования изысканными манерами, тем более что, находясь в тени, я слышу и вижу все несколько иначе.
  Так, проверим. Угу, как я и думал. Гарыг увешан защитными амулетами по самое не могу, да и доспехи у него непростые, и меч, похоже, может воспламеняться по желанию владельца. Так, защита от огня, холода, ядов, кинетический щит, общая защита от любого магического воздействия. Впечатляет. Где он, интересно, все это раскопал? Хотя я был бы очень удивлен, не окажись у него чего-то подобного, но все равно любопытно. Итак, варианты. Можно ударить по площади, но даже самое мощное из моих атакующих заклинаний Волна Смерти его не убьет, да и огры охраны, пожалуй, тоже выживут за счет своего объема жизненной энергии, что делает такую атаку совершенно бессмысленной. Можно телекинезом разорвать сердце или превратить мозг в серую кашицу, но что-то мне подсказывает, что надежнее и быстрее будет отрубить голову.
  
  ***
  
  Я шел по узкому коридору пещеры, время от времени плотнее кутаясь в забрызганный и местами порванный плащ пивафви. То и дело приходилось низко нагибать голову, кланяясь протянувшимся поперек коридора обвалившимся от времени балкам. В руках я сжимал обнаженные мечи, лезвия которых покрывала черная в темноте кровь. Капли медленно катились по металлу клинков к опущенным остриям и падали на каменный пол. Да мечи уже и не могли впитывать кровь, исчерпав на сегодня свою способность к поглощению, оба и так гудели от переполняющей их энергии. Сегодня они мне очень помогли, за все время боя я сам лишь дважды смог хлебнуть крови, увы, но возможная для меня скорость движений никак не влияла на скорость течения крови у моих жертв. А выгадать момент для трапезы, когда на тебя наседают три десятка огров, очень непросто. После того как кинетический щит не выдержал встречи с адамантиевым лезвием и голова так ничего и не успевшего понять Гарыга упала на каменный пол, а я благополучно вывалился из тени, началось самое интересное. Удар Волной Смерти, увы, в готовом виде имеющейся у меня в единственном экземпляре, избавил меня от дюжины орков и позволил прикончить семерых огров, пока те не успели прийти в себя. После чего в зал ворвались еще три десятка их сородичей вместе с таким же количеством орков. Ворвались они, конечно, не все и не одновременно, но пробиваться к выходу от этого было не сильно проще. Очень жаль, но входить в тень в любой момент я не могу, иначе бы сразу ушел, а не тащился бы сейчас по этому "техническому" коридору. Пока пробивался сюда, истратил все готовые заклинания; когда стало совсем туго - превратился в серебряный туман, но, несмотря на всю подготовку, без ранений все равно не обошлось. Но все-таки я прорвался! Ценой нескольких переломов, ранений и разрыва некоторых внутренних органов, но вырвался! Однако чтобы я еще хоть раз пошел на подобную авантюру...
  В коридоре, наконец, открылся просвет. Передо мной находился роскошный зал, а в дальнем его конце у главного входа шел бой. Орки племени Харушак отчаянно пытались сдержать напирающих на них живых мертвецов, умертвия, закованные для повышения живучести в свою старую броню и до зубов вооруженные, методично выкашивали противостоящих им орков. Среди последних вовсю разгоралась паника, и единственным, что ее сдерживало, было наличие среди обороняющихся четырех огров, которые совместными усилиями кое-как сдерживали нападающих.
  Ну вот и добрался, наконец. Атака наших сил началась сразу же после смерти Гарыга, и мои умертвия показали в ней себя очень хорошо, не зря мы с Деймосом потратили столько времени на создание и внедрение им личностных матриц. По идее, нежить может сохранять память и личность того, кем она была при жизни, по желанию поднимающего ее некроманта, разумеется. Но мы решили так не делать. Конечно, полное стирание старой личности и памяти превращает умертвие в абсолютного болвана, однако новосотворенная нежить уже не будет мечтать впиться в глотку своему создателю. А внедрение созданных нами личностных матриц в совокупности с коллективным разумом, во главе которого стоит Деймос, очень быстро превращает болванов в идеальных солдат с великолепными возможностями самообучения.
  Я не стал дожидаться вполне очевидной развязки и сплел Волну Смерти. Это отняло несколько минут, и защитники за это время потеряли двоих огров, те еще до моего прихода были изрядно порезаны. Волна Смерти за несколько мгновений прекратила битву, орки, гоблины и огры один за другим повалились на плиты пола бездыханными трупами.
  А мне казалось, что я слышу композицию Logos Naki World, пожалуй, действительно в тему мелодия.
  Умертвия не теряя времени, двинулись дальше. Небольшой отряд двинулся в коридор, которым пришел я, а спустя еще пару минут в зал вошли вспомогательные силы Урук-Хаев. Орки взяли под контроль входы и выходы из зала, а гоблины начали деловито обыскивать трупы, сразу сортируя и упаковывая трофеи.
  - Полусотник Цэрлэг! Разрешите доложить! - передо мной вытянулся пожилой, но еще весьма крепкий орк. - Пятый, седьмой и четырнадцатый квадраты захвачены и контролируются, потери незначительные.
  - Сколько?
  - Семеро тяжелораненых, четверо убитых; среди умертвий выведено из строя шестнадцать, но вроде как восстанавливаются, я в этом не силен, но они шевелятся и вроде как пытаются себя чинить, руки там оторванные пришивают или ноги приматывают.
  - Хорошо. Пусть мне принесут воды и не мешают, а ты возвращайся к делам.
  Крепко сжатый кулак с силой ударил рядом с сердцем, после чего орк пошел выполнять распоряжения. Уже через минуту я с жадностью глотал холодную воду, кровь кровью, но я же не истинно мертвый, мне обычная еда и вода тоже нужны.
  Усевшись по-турецки прямо на каменный пол, я начал приводить себя в порядок. Бой не прошел для меня легко, молоты и дубины огров несколько раз достигали цели, один раз мне раздробили ступню и два раза левую руку, во второй раз ее едва не оторвало, и она повисла на лоскуте кожи, лишь каким-то чудом ее никто не достал, и мне не пришлось выращивать новую. Боюсь, растить пришлось бы долго. Как же хорошо, что я могу отключать болевые рецепторы, только это меня и спасло; ну, и накачка энергией, разумеется. Регенерация у меня хорошая, а когда я весь во вражеской крови, то раны заживают едва ли не быстрее, чем их наносят. Правда, с костями сложнее, но мне вообще грех жаловаться.
  - Деймос, ты как, сильно занят?
  - Глупый вопрос. Руковожу наступлением.
  - Однако ответить ты мне, наконец, можешь, а то я до тебя никак не докричусь.
  - Нет, не могу.
  - Тогда давай двигайся.
  Деймос без слов пустил меня за управление, а заодно и поделился памятью.
  Интересное ощущение - смотреть сразу множеством глаз и в различных направлениях; будь я обычным человеком, мог бы сойти с ума. Голова сразу заболела, но боль была вполне терпимой.
  - На тебе элемы, на мне нежить.
  - Всех выдержишь?
  - Хм. Нет, давай половину.
  На мой мозг обрушились реки информации, сознание расширилось и вышло за пределы тела, я всем существом чувствовал, как напряглась шестая оболочка души.
  Все было не так уж и плохо, даже наоборот, хорошо. Общие потери моих орков составили всего сорок шесть бойцов, из них необратимых оказалось пятнадцать, остальных после должного лечения можно было вернуть в строй. Среди нежити необратимых потерь вообще не было, повреждения да, были, у некоторых довольно серьезные, но все можно было исправить за час-два работы, да и сами умертвия неплохо регенерировали. Вот скелеты и простенькие зомби, результаты моих более ранних опытов и практических занятий, которые тоже в полном составе участвовали в операции, требовали каждый личного участия некроманта для восстановления. Но, честно говоря, возиться с ними я считал излишним, гораздо выгодней, да и проще будет поднять еще пару сотен качественных умертвий, благо материала теперь хоть завались.
  Потери противника меня радовали, из почти полутора тысяч бойцов Харушаков на данный момент были уничтожены или взяты в плен неполные восемь сотен, что было значительно лучше даже самых оптимистичных прогнозов. Другие племена пока сидели тихо-смирно, но в спину ударить могли. Впрочем меня это почти не волновало, даже более того, было в некотором смысле желательно, так как, если они и сунутся в принадлежащие нам тоннели, Деймос просто высосет из них все жизненные силы, уж что-что, а на своей территории он почти любого чародея силы лишит, и неважно, откуда тот ее черпает - из пряжи Мистры или от небесного покровителя. Это к другим кланам мы с ним старались не лезть, дабы шаманы, чего доброго, не заметили наших реальных возможностей, а у себя дома не сдерживались.
  Впрочем, после сегодняшнего все это будет уже неважно, крови и боли вокруг столько, что не нужно быть некромантом, дабы ее почувствовать, тем более что любой убитый сейчас в Териамаре - это жертва Деймосу, ну и мне заодно, не просто же так я взял себе имя бога. Так что мое второе Я в любом случае поднимется на следующий уровень, а то и на два, и станет настоящим Великим Духом, а я в свою очередь высшим вампиром. Я даже сейчас чувствовал, как в меня вливается сила и как под ее действием расширяются мои энергоканалы, уплотняется и развивается аура, и, самое главное, в глубине моего существа разгорается пока еще совсем маленький, робкий, едва заметный огонек источника!
  Источник. Как много заложено в этом слове. Для существования вампиров, магических существ - таких как эльфы, драконы, горгульи, джинны и многих других необходима магическая энергия. Одни расы могут жить без нее довольно долго. Например, эльфы даже не чувствуют особого дискомфорта, попадая в лишенное магии место, однако без доступа магической энергии их жизненный срок сократится и уже будет составлять не несколько тысячелетий, а всего пятьсот-семьсот лет. А еще они не смогут иметь детей, ибо для рождения эльфа его мать должна на протяжении всей беременности поглощать огромное количество магической энергии. У драконов та же ситуация, а вот джинны, если будут изолированы от магии, умрут уже через несколько дней. Точно так же и вампиры, увы, без магии долго существовать не могут. Если вампир живой, то потеряет все свои способности и перестанет чем-то отличаться от человека, а вот истинно мертвый просто рассыпется прахом. Но главное, вампиры не имеют своих источников и почти не способны брать энергию из окружающего мира. Единственный способ для большинства вампиров пополнить ее запасы - это пить кровь. Кровь - это сама жизнь. Волшебная алая жидкость, напоенная маной и праной так, как ничто более. Совершенно не обязательно иметь седьмую оболочку души, чтобы в крови текла сила, иначе такие вещи, как жертвоприношения и магия крови, были бы чем-то мифическим, если бы вообще существовали. Ведь почти любое разумное существо имеет источник, даже самые обычные люди не лишены его, хотя силы он вырабатывает сущий мизер. И теперь он у меня есть. Пусть маленький, едва заметный и совершенно не способный удовлетворить мои потребности, но ОН ЕСТЬ! А значит, со временем я смогу его развить и усилить. Только ради одного этого стоило рисковать и надрываться, проводя сложнейшие ритуалы, напрягаться до умопомрачения, зачаровывая сотни клинков, а потом идти в первых рядах, лично начиная главный ритуал, и приносить самые ценные жертвы.
  Боевые полусотни успешно теснили противника. Широкие, обитые металлом щиты, скованные между собой цепями, им в этом очень помогали. В узких подземных коридорах плотный сомкнутый строй, блистающий металлом, становился поистине ужасающим зрелищем. Урук-Хаи уступали Харушакам в числе, но превосходили их в выучке и боевом искусстве; более того, в тесноте строя больше значила прочность доспехов и общая защищенность, а не подвижность и скорость. Битва в строю - это не утонченное фехтование, а простая и незамысловатая рубка, где все зависит от силы и выносливости. Да, у Харушаков были огры, но они не привыкли сражаться плечом к плечу, всегда оставаясь одиночными бойцами, они скорее мешали своим, да и если уж говорить откровенно, выучка и боевое мастерство у них были далеки от идеала. Всегда полагаясь на свою природную силу, они мало уделяли внимания тренировкам и дисциплине, а еще сыграло роль и нахождение на особом положении, как, собственно, и отсутствие серьезных противников. Большинство огров сейчас либо были уже мертвы, либо находились на участках атаки нежити или элементалей. Никто из лидеров темных орков не собирался напрасно класть жизни своих солдат, в конце концов, элементали и нежить были специально созданы для уменьшения жертв среди своих. Те немногие огры, что попадались на пути следования полусотен, уничтожались без серьезных потерь, сказывались упорные тренировки и длительная подготовка к борьбе именно против таких противников.
  Кольцо быстро сжималось. Казалось, с тех пор как я срубил голову Гарыгу, прошла уже целая вечность, но на самом деле не больше двух часов, а территории Харушаков уже почти полностью перешли под наш контроль. Кое-где еще оставались очаги сопротивления, но большей частью только потому, что я хотел победить с наименьшими потерями. Главный очаг сопротивления располагался у жилых помещений, где сейчас собрались женщины и дети со всего клана Харушак, обороной там руководил здоровый огр, даже по меркам своего народа настоящий гигант, на две головы выше своих собратьев. Кожа серовато-стального оттенка, лоб и переносица украшены причудливой татуировкой. Одет в удлиненную набедренную повязку, кожаную безрукавку и наплечники. Я специально не нападал туда, только обозначил свое присутствие и демонстративно стягивал войска. И вот наконец-то случилось то, чего я ждал.
  - Я вошть огров! - прогудел гигант. - Хоркай выликий храбрый вошть и рыххарр! Вы победить, мы здываться! Штоб усе слыхачи, грю! Хоркай храбрый вошть, но Хоркай не глупый вошть, Хоркай хочет мир!
  
  Глава 15
  
  - ...И хрен ли, что ты мечник? Еще скажи щитоносец... - наставлял неразумных на путь истинный Цэрлэг. - В любой войне стрельба никогда лишней не была, наоборот, это ж первейшее дело. Охотники есть?
  В воздух взметнулся лес рук; ну да, среди орков все охотники.
  - Чем владеете - лук, арбалет? Лук, понятно, чего еще ожидать-то было, где ж на вас, косоруких, столько арбалетов-то взять? Тэк-с, ну, значит, переучивать вас не будем, тут учить - только портить, хотя было бы что... Сбегаете до арсеналов, скажете интендантам, что Цэрлэг требует выдать луки и стрелы. Не скажете - хрен вам эти хомяки чего дадут, интендант это ж целая философия, а не должность... Да смотрите получше там, сами все выбирайте, а то еще подсунут чё-нить не то, знаю я этих гоблинов... Ууу, скупердяи, только бы зажать... Ну, чего вылупились, головастики? Бегом, марш! Воот. То-то же. А остальные быстро берем арбалеты и на стрельбище. И в темпе, в темпе!..
  После разгрома Харушаков у нас появилось очень много новобранцев. Несколько малых племен сразу после нашего триумфа и поглощения остатков первого племени попросились принять их в состав Урук-Хая. Так что теперь все ветераны с утра до ночи гоняли пополнение. Это касалось как старших командиров вроде Груна, Торша и Варека, так и младших, вплоть до десятников, а иногда инструкторами назначали и рядовых... хотя их сразу же при этом повышали в звании. Не избежали подобной участи и мы с Рунгом. Хотя я-то что? Учить мне приходилось только Ю Лан, да и учить - не совсем верное слово, кицунэ привязалась ко мне как хвостик и сопровождала везде, где только можно. Хоть спала в своей комнате, и то хорошо. В остальном моя жизнь не сильно изменилась, разве что спарринг-партнеров на ежедневных тренировках стало больше. А вот Рунг страдал, даже нет - Страдал! с большой буквы. Его буквально раздирало внутреннее противоречие: с одной стороны, исполнилась его давняя мечта, и он стал верховным шаманом огромного города, но с другой, он страсть как не хотел открывать бывшим соперникам свои секреты, и тем более учить их. От этого внутреннего противоречия он буквально сходил с ума. Верховный шаман должен быть главным учителем и наставником в племени, чем больше у шамана учеников, тем выше его статус, но тертого и битого жизнью старика душила жаба. В результате чего по коридорам Териамара время от времени разносились изысканные, животрепещущие тирады, в которых приличными словами были только междометия. Багаж ?литературных знаний Рунга был просто огромен, я заканчивал писать уже третий трактат, а он все еще преподносил сюрпризы.
  - Стыд, срам, позор и поношение! - возмущался Цэрлэг. - И это доблестные Урук-Хаи, истинные дети Великой Тьмы, с колыбели не расстающиеся с оружием?! Да ни хрена!!! Толпа троллей-паралитиков! Всем тренироваться, пока не научитесь хотя бы в мишени попадать!!!
  Цэрлэг ругался и грозил всяческими карами неуспевающим.
  Новобранцы постепенно учились стрелять.
  А я размышлял о расширении уже в полной мере своих (!) владений.
  
  ***
  
  - Ты еще не надумал создавать свой клан?
  Не успел я еще толком заснуть и проникнуть в глубины сна, как уже такие вопросы.
  - С чего вдруг ты об этом?
  - У тебя уже есть значительные владения, верные слуги и весьма высокий уровень силы для твоего возраста.
  - И?
  Я сел на кровати. Сегодня Юринэ решила для разнообразия поговорить со мной в моей же комнате в глубинах Териамара, а не устраивать экскурсии в места из моей прошлой жизни. Также сегодня она решила сменить прическу. Теперь ее волосы были разделены на четыре хвоста, два из них сзади свободно спускались к полу, а два других были хитрым образом уложены в подобие очень крупных цветов пиона и располагались сантиметрах в пяти над ушами. Выглядело это настолько естественно, что я даже не сразу заметил. Хотя не понимаю, как столь необычная прическа может выглядеть естественно. Впрочем, это касается обычных женщин, а для Юринэ естественно все, что она сама пожелает, и тут чужое мнение никого не волнует. Тем более прическа мне нравится, хотя есть у меня подозрение, что побрейся она налысо, мне бы все равно понравилось, все-таки она моя Тьма. Какая тут может быть объективность?
  - Ты вампир.
  Молчу, выжидающе глядя на Юринэ и пока не улавливая связи между моей властью и созданием семьи.
  - Вампиру необходимо иметь собственный клан. Это делает его сильнее. Более того, родственные связи у вампиров несравнимы с теми, что есть у людей или каких бы то ни было других рас. Вампир физически не способен предать свой клан, даже мысль об этом отвратительна всему его существу.
  - Вот как... это верно для всех вампиров или только...
  - Это верно в отношении тебя и твоих будущих детей.
  - То есть мне достаточно обратить кого-то, и он будет мне вечно предан?
  - Чтобы ты смог кого-то обратить, он уже должен быть тебе предан и готов без тени сомнения последовать за тобой куда угодно и выполнить любой приказ. Любовь, преданность тебе и твоим идеалам, на худой конец восхищение - это что касается чувств. Далее идут определенные личностные характеристики, параметры души. Условий довольно много, и найти кого-то подходящего будет весьма сложно. Это плата за силу. Другой мне удалось дать тебе весьма высокий потенциал, но за все нужно платить.
  - Ясно.
  Откровенно говоря, чего-то подобного я и ожидал. Выходит, правильно, что я не пытался обратить кого-то из орков, несмотря на все намеки Гара. Правда, я тогда руководствовался иными соображениями.
  - А что будет с теми, кто не подходит под нужные параметры, если я все-таки попытаюсь их обратить?
  - Либо умрут, либо станут упырями.
  Как же я, оказывается, соскучился по этому спокойному голосу и серым глазам, даже мысли как-то вяло текут, хочется только молчать и наслаждаться тишиной.
  - Понятно. Погоди... Тогда получается... Ты думаешь, у меня могут быть дети... обычным образом?
  - Конечно. Правда, их мать, с вероятностью в восемьдесят процентов, умрет при родах.
  - Спасибо, обрадовала, - я криво улыбнулся.
  - Если, конечно, она не дракон, эльф или еще какое-нибудь магическое существо. Пожалуйста. Или не твоя дочь.
  -??!!!Ты поняла, что сейчас сказала?
  - Что у тебя могут быть дети от твоих дочерей. - Никаких эмоций, абсолютная серьезность.
  - Хм... А ничего, что это несколько неправильно и как-то не принято в человеческом обществе?
  - Ты не человек.
  - Это что-то меняет? - Умиротворение как рукой сняло.
  - Да. Многие малочисленные виды не имеют проблем с наследственностью при внутриродовом скрещивании, драконы например. И я тебя ни к чему не призываю, просто информирую.
  - Знаешь, ты ужасное существо.
  - Я не существо, я сущность, но все равно спасибо.
  - Это был не комплимент.
  - Знаю, но все равно спасибо.
  - Ты издеваешься?
  - Немного.
  - И тебе весело?
  - Немного.
  Мне кажется или у нее в глазах плещется смех? Ничего не понимаю... Хмм...
  - А что насчет Ю Лан?
  - У нее есть шанс выжить, но лучше не обращай ее, по крайней мере, пока. Кицунэ родственны вампирам, кровь для жизни им не нужна, но при серьезной травме они способны, выпив ее, быстро восстановиться.
  - Я думал, что кицунэ оборотни.
  - Это тоже не совсем так, в лису превратится она, конечно, сможет, но эта способность ближе к перекидыванию драконов, чем к трансформации оборотней.
  - А в чем разница?
  - Для кицунэ форма лисы - это второй настоящий облик, а истинные оборотни - это метаморфы, они способны менять свое тело, как им заблагорассудится, для них это естественно, даже магической энергии не нужно.
  - Что-то я даже не слышал о таких. Ладно, на Земле, но получается, их и на Ториле нету?
  - Есть. На Ториле много истинных оборотней, но мало кому из них удается войти в силу, а пока они молоды и слабы, у них только одна звериная форма.
  Я улыбнулся.
  - Сегодня ты очень разговорчивая.
  - Да.
  - С чего бы?
  - Неважно. Тебе уже пора.
  - Всегда ты так.
  Прежде чем взор полностью заволокло туманом, я успел увидеть, как Юринэ прикрыла глаза и улыбнулась.
  
  - Господин, простите, что разбудила, я очень виновата, но это важно.
  Открыв глаза, я увидел рядом со своей кроватью Ю Лан. У нее был очень виноватый вид: ушки прижаты к голове, а кончик хвоста зажат в ладошках, карие глаза полны раскаяния и чувства вины. Картина умилительная до слез, злиться просто невозможно, даже если бы меня действительно разбудила Ю Лан.
  - Я тебе уже говорил: не называй меня господином. - Я сел на кровати и улыбнулся. - Ну, так что случилось?
  - Вождь Гар попросил позвать вас. Кажется, у них произошло что-то значительное, и им очень нужно ваше присутствие.
  Ну да, естественно, Рунгу бы и в голову не пришло меня будить, он знает, что я это ненавижу; разве что сюда бы заявился лично Эльминстер или кто-то его уровня. Впрочем, заявись в Териамар кто-то столь серьезный, я бы узнал об этом первым. И Рунгу данный факт известен, хотя Ю Лан это тоже знает, вот только отказать она не могла, не то воспитание.
  - Еще раз прошу прощения я не хотела мешать господину, недостойная готова понести наказание.
  А вот это меня бесит. Я понимаю, если бы она была служанкой во дворце какого-нибудь китайского императора и ей прививали подобное поведение с самого детства. Но семья Ю Лан жила в глубокой глуши, в маленьком поселке таких же как и она кицунэ, люди там даже не появлялись. До момента нападения. Откуда в ней этот восточный этикет? Да и восточный ли? Больше похоже на то, что она пытается кому-то подражать. Я, конечно, понимаю, что таким образом она пытается выразить мне свое уважение и признательность, а в данном конкретном случае еще и раскаяние, но какой смысл? Я же и так чувствую ее эмоции. А это самоуничижение, которое временами на нее накатывает, страшно раздражает.
  - Ю Лан, я тебе уже много раз говорил не называй меня господином, мое имя Фобос. И прекрати себя так вести, ты ни в чем не виновата, и разбудила меня не ты.
  Девочка вся сжалась, ушки поникли еще сильнее. Ну вот, сорвался, обидел ни в чем не повинную девочку.
  - Ю Лан, как меня зовут? - произнес я наиболее теплым голосом, на который был способен.
  Перед тем как ответить, она слегка замялась, и ее щеки едва заметно порозовели.
  - ...Фобос...
  - Ну вот, молодец. Так ко мне и обращайся, без всяких "господинов" и "повелителей".
  - Хорошо. ...Спасибо, господин Фобос.
  !!!!!... Великий Мрак! За что мне все это?! Я же не сделал ничего плохого!
  Где-то на самом краю сознания я уловил смех Юринэ.
  
  ***
  
  - Забавно... - задумчиво протянул я, глядя на заваленный трупами орков и гоблинов зал. На телах не было никаких повреждений, а вот если глянуть на энергетическую составляющую, то все выглядит совсем иначе. Тонкие тела буквально выпотрошены, от аур остались жалкие ошметки, картина напоминает воздействие моей Волны Смерти, только более радикальное что ли, или более завершенное - сложно подобрать слова. Пожалуй, больше всего подойдет термин "качественное". Да, именно, более качественное, все равно, что работа мастера рядом с потугами подмастерья и подмастерьем был я. А еще это напоминало последствия моего диаблери, после него от энергетического тела жертвы остается примерно столько же. Как бы то ни было, из них вытянули всю жизненную и духовную энергию, а у кого была - и магическую, причем очень быстро буквально в доли секунды. Мне сейчас на диаблери требовалось секунд тридцать, в лучшем случае двадцать, это если я спешу. А вообще, по-хорошему, минут пять, ибо если спешить, то неизбежны потери драгоценной энергии как на этапе поглощения, так и на этапе усвоения.
  Ко мне подошел Гар.
  - Племена Плешивого Черепа, Волчьего Клыка и Серого Щита, судя по всему, объединились и решили напасть на нас. Вот только не понимаю, зачем пошли здесь, есть гораздо более удобные направления для удара.
  Да, действительно, внимательней приглядевшись к телам, я понял, что они принадлежат как минимум трем разным племенам орков. Честно говоря, я до сих пор не очень разбираюсь в отличительных знаках, принятых у орков. Одни племена малюют знаки на щитах и броне, другие для обозначения статуса и принадлежности завивают волосы, третьи раскрашивают тело или делают татуировки. Сами орки в этом многообразии стилей разбираются легко, даже дети знают, какие знаки приняты у того или иного племени или клана. Гербом племени Равшай был черный меч, опущенный острием вниз, с гардой в форме поднятых крыльев. А позже у племени Урук-Хай в место, где клинок сужается к острию, с двух сторон били черные же молнии, как бы впитываясь в него. Вернее, так было задумано, однако во время реализации орк-живописец, изображавший на полотнище штандарта новый герб, что-то перепутал, и молнии стало возможно узнать, только если очень постараться. Их, конечно, изначально задумывалось изобразить чисто символически, но теперь, помимо изменившихся параметров, в месте, где молния преломляется для соединения с клинком, она еще и продлевалась, образуя некое подобие еще одного узкого острия с каждой стороны. Когда ошибку обнаружили, что-то менять было уже поздно, ибо многие уже успели скопировать герб; да и получалось, надо признать, не так уж плохо, даже в какой-то степени красиво.
  Но я отвлекся. Суть в том, что у устлавших пол трупов клановые и племенные знаки отличались; более того, я насчитал шесть шаманов, и тоже из разных племен. То тут, то там валялись хобгоблины, куда более крупные и сильные родичи обычных гоблинов, и даже несколько кобольдов, уж эти то откуда здесь взялись? Я и не слышал, чтобы в Териамаре они встречались. Впрочем, сейчас это не важно.
  - Ну, прямо как на бойню шли.
  Замечание Гара было очень верным, это и впрямь напоминало бойню, стадо пришло в нужное место и его забили, быстро и четко.
  - Деймос, твоих рук дело?
  - У меня рук нет, я существо бестелесное, нематериальное и глубоко духовное.
  - Да, да, да; а еще ты дух-вампир, и глядя на эту картину, мне в голову приходят только два слова: массовое диаблери. Мог бы и сообщить, что планируешь подобный шаг. Когда ты хоть успел, и почему я не заметил?
  - Ты в это время с Юринэ разговаривал, вот и проспал все. Кстати, мог бы уже заметить, что во время разговоров с ней ты совершенно не воспринимаешь окружающий мир.
  - Да? Буду знать. Но ты не уходи от темы: зачем тебе понадобилось устраивать эту бойню, и вообще, рассказывай по порядку.
  - Да ничего особо сложного. После разгрома Харушаков я распространился на весь город, а сейчас и того больше;ты же заметил что моя сеть изменилась, впрочем как мы и планировали. Теперь меня не то что обычный шаман, не всякий архимаг обнаружить сможет. Да и ты теперь не тот, что раньше, но это ты и сам знаешь.
  - Да знаю, давай короче, кто это такие и как ты их привел в эту ловушку?
  - Может, мне просто памятью поделится?
  - Памятью поделишься потом, а сейчас просто ответь.
  - Да просто все. Это те, что больше всего злились на Урук-Хай и конкретно на тебя - так сказать, идейные противники. Они и сами бы объединились со временем, а так я немного их подтолкнул и направил, а когда все подошли - выпил. Тут самые отмороженные и фанатичные, так что теперь можно спокойно дожать остальные племена.
  Я задумался. Честно говоря, у меня самого подобные мысли в голове блуждали, вот только времени на их обдумывание не было. Все-таки хорошо иметь второго себя, чтобы занимался теми делами, на которые у тебя нет времени. Деймос как будто подслушал мои мысли.
  - Да, кстати, вот твоя доля.
  Я не успел ничего ответить, как меня накрыло. Это до боли напомнило мое первое диаблери, хотя в этот раз энергоканалы не разрывало от напряжения, все-таки я сильно подрос, но к тому было близко.
  Кое-как отдышавшись и поднявшись с пола, я выдал тираду на смеси великого и могучего, гоблинского, орковского и диалекта Абиса, который уже неплохо освоил; также мой монолог содержал выдержки из немецкого, японского и английского языков. Общий смысл тирады сводился к тому, как сильно я "люблю" и "уважаю" свое второе "Я", по какому-то недоразумению носящее имя достойного греческого бога с хорошей родословной, как я "восхищаюсь" непревзойденным интеллектуальным уровнем этого "достойного" духа, и прочее в том же роде. Изливался я минут двадцать, то есть до тех пор, пока мой мозг не прекратил настойчивых попыток покинуть черепную коробку методом "был бы топор, а дверь сделаем". Стоящий рядом Гар взирал на меня с неподдельным уважением, как, впрочем, и остальные бойцы племени, находящиеся в зале; похоже, сегодня в их глазах я затмил даже Рунга. Деймос деликатно помалкивал и слушал, за что я ему безмерно благодарен, иначе, честное слово, одними словами я бы не ограничился. И как же хорошо, что я еще не успел обучить Ю Лан языку, так что она поняла только то, что я ругаюсь, а не то, КАК я ругаюсь, и это просто бальзам на душу.
  Впрочем, несмотря на всю экспрессию, происходящее меня радовало. Теперь действительно можно будет быстро покончить со всеми конкурентами, да и телам применение найдется. Правда, работа предстоит куда более сложная, чем в прошлый раз, всю энергетическую составляющую придется выстраивать с нуля. Но нет худа без добра, внедрение личностных матриц будет происходить гораздо проще и быстрее, да и, пожалуй, на само поднятие уйдет меньше энергии.
  - Гар. Начинай захват остального города. Также передай в верхний лагерь - пусть проконтролируют выход. И пошли кого-нибудь за Гатаном. И еще одно: полагаю, не стоит излишне церемониться, все, кто хотел к нам присоединиться, уже это сделали.
  - Понял. Женщины и дети?
  - Как всегда, детей в детинец, женщин на хозяйство. Успокойся, мои слова не означают, что вы должны вырезать все живое.
  Гар кивнул и вместе с остальными орками покинул зал. Моя армия уже насчитывала больше двух тысяч воинов, что составляло одну пятую всего орковского населения Териамара, а с учетом всех последних событий и того больше. Конечно, большая часть этих войск обучена так себе, но уровень наших противников не лучше.
  Оглядев зал еще раз, я задался вопросом: когда прибудут гоблины-барахольщики? Хм, а Гар их вообще вызывал? Мог не вызвать. Ну, значит, сбор трофеев оставим на потом, а пока...
  - Ю Лан, - обернулся я к стоявшей в нескольких шагах девочке. Услышав свое имя, она придвинулась ко мне на шаг и выжидающе заглянула в глаза, на трупы она смотрела без малейших эмоций - похоже, уже привыкла. - Поможешь мне с пентаграммой?
  Кицунэ с готовностью кивнула, в ее глазах зажглось любопытство.
  - Хорошо, тогда начнем. - Легкое движение кисти, и на полу засияла иллюзия стандартной пентаграммы. - Помнишь те руны, что я тебе показывал в прошлый раз? Их нужно будет расположить по периметру замыкающего круга, начиная вот с этого места. Первой будет руна...
  
  Глава 16
  
  - Молодец, на этот раз намного лучше, но все еще слишком резко. Резкое движение человек непроизвольно фиксирует, и к нему подсознательно готовится. А плавное движение замечает с опозданием и не успевает среагировать. Не нервничай, представь, что танцуешь, движения должны перетекать друг в друга, сливаться в одно.
  - Но, учитель, я не могу, если я начинаю двигаться плавно, то ничего не успеваю.
  - А если ты начинаешь спешить, то твои движения становятся слишком очевидными и заметными.
  - Вы и так видите все мои движения, - надулась Ю Лан.
  - Да, но я не человек, а ты вдобавок ко всему еще и ауру забыла замаскировать, - улыбнулся я.
  - Ой! Извините, я сейчас. - Весь праведный гнев мигом был забыт, и Ю Лан начала старательно наводить маскировку.
  - Но даже не глядя на ауру, вы все равно видите все мои движения, даже если на меня не смотрите.
  - Ничего удивительного, я знаю тебя уже три года, и за все это время мы расставались больше чем на несколько часов всего полтора десятка раз. Удивительно, что ты меня до сих пор не читаешь. Вернее, читать-то ты меня читаешь, но вот во время тренировок становишься очень рассеянной.
  - Извините. - Опущенная голова, поникшие ушки, ну прямо пай-девочка, просто смотри и умиляйся.
  - Извините, говоришь... А кто три дня назад отделал двоих лучших воспитанников Цэрлэга? А ведь я их видел, хорошие бойцы, уже сейчас в гвардейскую сотню определять можно. Что скажешь, лисенок? Только смотри, словам вроде "они сами упали и начали в исступлении биться головами о стену" я не поверю.
  Ю Лан залилась краской и еще сильнее опустила голову, пряча глаза; даже стоя в двух метрах, я чувствовал как полыхает ее лицо. Однако это меня уже не обманывало, я четко видел, как ее губы расползаются в улыбке, ну точно лиса.
  За эти три года Ю Лан сильно подросла и уже научилась перекидываться, превращаясь в черную лисичку с шерсткой, отливающей серебром. Также она неплохо освоила магию, но лучше всего ей давалась магия жизни. То, на освоение чего у меня уходили месяцы напряженного труда на грани потери сознания, у Ю Лан получалось максимум через неделю занятий. А еще она выучила русский язык, и этим фактом я гордился больше всего, чего, увы, нельзя сказать об орках, эти по-русски научились только ругаться, хотя процесс все же понемногу шел. Главным двигателем и сторонником нового языка был Рунг. Верховный шаман просто тащился от "великого и могучего", и всем волей-неволей приходилось приспосабливаться. Особенно это касалось его учеников, так как упрямый старик в какой-то момент решил, что русский язык ему нравится намного больше, чем общий и тем более родной орковский, не говоря уже о гоблинских диалектах. А придя к данному решению, он сделал вывод, что разговаривать теперь будет только на русском языке, а если кому что не нравится, это его личные проблемы, верховного шамана никак не касающиеся. При этом кара за неисполнение воли верховного шамана меньше не стала, невзирая на то, что исполнитель просто не в состоянии ее понять. Не удивительно, что при подобном подходе все подопечные Рунга очень быстро приобщились к новому языку. Относительно спокойно себя могли чувствовать только вождь и офицерство, для них упрямый шаман все же делал исключения и всемилостивейше соблаговолял снизойти до общения на языке дикарей, к которым от теперь причислял всех, кто не владеет "языком истинным". По Териамару все упорнее ходили слухи, что старик окончательно впал в маразм, но о том, чтобы его сместить, никто даже не заикался, ибо жизнь дороже.
  - Ладно, горе мое, хватит на сегодня. Соруг под дверью уже двадцать минут мнется.
  Ю Лан издала вздох, долженствующий показать, как она не хочет прекращать занятие, и вновь напустила на лицо выражение крайней обиды и разочарования. Да-да, верю, особенно если не обращать внимания на ауру, с которой опять спала маскировка, и полыхающие в ней радость и веселье. Я только улыбнулся, глядя на это чудо природы, и пошел к двери.
  Интересно, что такого срочного нужно Гару, что он послал ко мне своего адъютанта?
  
  ***
  
  - Начать войну? Нет, Гар. Я слишком хорошо знаю историю. Когда угроза исходит от некроманта, весь мир объединяется для борьбы с ним. Для меня нет более надежного способа самоубийства, чем начало завоевательной войны против всего мира. Даже орки и тролли не готовы жить под властью некромантов. Урук-Хай в этом отношении уникальны, и то только по причине того, что некромантом являюсь я. Кому-то другому вы подчиняться не будете, про верность и преданность я вообще молчу. Что уж говорить по людей, эльфов и дворфов? Найти среди них одиночек, готовых служить, можно, но основная масса этих народов костьми ляжет, но не подчинится. И неважно, насколько я буду хорошим и гуманным правителем, клеймо некроманта будет висеть на мне всегда, как серое полотнище над зачумленной деревней. А я ведь еще и вампир, хотя это, конечно, можно скрыть, но правда рано или поздно обязательно проявится. Однако моральный аспект - это еще не все. Завоевать мир, располагая ресурсами одного государства, да еще такого карликового, как мое, невозможно! На это нужны века, сотни лет постепенного расширения, победы должны обязательно перемежаться поражениями. При этом над страной должны развеваться стяги разных правителей, и главное, войны должны начинать не мы! Только так одна страна может покорить весь мир. Однако есть еще одно обстоятельство, про которое ты забыл, Гар. И оно одно стоит всех других.
  - И что это? - Было видно, что мои слова возымели действие.
  - Боги, Гар, боги. Никто из них не станет молчаливо наблюдать, как я вырезаю их последователей. Я не обманываю себя, мне не выстоять даже против тройки рядовых архимагов, да что тройки, на меня одного Эльминстера с головой хватит или того же Халастера. А если сюда прибудут избранники богов, то от меня даже души не останется, рано мне еще тягаться с такими силами. На Деймоса тоже большой надежды нет, он, конечно, крут как горы, которыми теперь фактически и является, но против по-настоящему сильного и подготовленного мага может не так уж и много.
  - Впрочем, кое в чем ты прав. Думаю, действительно пора потихоньку выходить из изоляции. Хмм... Подготовь группу для похода в пустыню, полагаю, полусотни будет достаточно.
  - Пустыни? А что мы там будем искать?
  - Бединов. Следует наладить отношения с кочевниками; если получится, это откроет для нас большие возможности, так что кандидатов в отряд подбирай тщательно.
  - А если дело сорвется?
  - Бединских племен в Анауроке много, не получится с одним племенем - получится с его врагом. Когда сформируешь отряд, покажешь мне, постараюсь увеличить его шансы на выживание.
  - Хорошо сделаю, но на это уйдут месяцы, если не годы, в смысле на поиск и налаживание контактов.
  - А спешка в подобных делах неуместна, бедины, пожалуй, единственные наши соседи, с кем можно установить союзные отношения. Да и я не прошу сразу подружиться со всей пустыней. - Я развернулся к выходу и оглянувшись у самой двери добавил: - Будет достаточно, если кочевники не станут хвататься за оружие при виде нашего стяга.
  Идя по коридору, я размышлял. Пожалуй, самому мне не стоит лезть в пустыню, дипломатия не мой профиль. Конечно как псионику мне ничего не стоит подобрать нужные слова в разговоре и слегка улучшить общий настрой собеседника. Но это бесчестно, даже такое небольшое шулерство с моей стороны уже, по сути, является обманом, а пытаться заполучить союзника обманом чревато очень печальными последствиями. В лучшем случае этот обман вскроется в самый неподходящий момент, и союзник станет врагом, а про худший вариант лучше даже не думать. К тому же я всегда был сторонником сталинского принципа управления: плохой правитель ничего не делает. Хороший правитель старается сделать все сам. А мудрый найдет тех, кто сделает все лучше чем он и поставит на соответствующие должности, а если не может найти, то создаст. Иосиф Виссарионович всегда поступал согласно третьему тезису. "Кадры решают все!" - это слова самого Сталина, вот и я стремился идти тем же путем. Система должна сохранять жизнеспособность даже при отсутствии своего создателя. Очень многие великие империи рушились именно потому, что были завязаны на личность, как только личность вождя и создателя исчезала, империи погибали. Хуже только, если вообще ВСЕ решения принимает один человек, а его подчиненные совершенно не способны брать ответственность на себя и проявлять инициативу. Такая система может рухнуть даже при живом и здравствующем правителе, просто потому, что на доклад будет потрачено драгоценное время.
  У орков должны появиться свои специалисты во всех областях, и особенно в дипломатии. Да это будет не легко, даже очень трудно, скорее всего, посольство ждет неудача не только с первым племенем бединов, но и, боюсь, с первым десятком их племен, однако со временем научатся.
  Не то чтобы я собирался умирать в ближайшее время, но и проводить всю оставшуюся жизнь в этих горах точно не хочу.
  Кстати, ведь у меня еще осталось два незаконченных дела, вернее, два дела, которые я еще и не начинал. Посещение Зентелийской твердыни и экспедиция в руины Миф Драннора. Пожалуй, пора туда наведаться, вот только с чего начать?
  И как поступить с Ю Лан?
  В Зантарим ее брать нельзя - во-первых, опасно, во-вторых, ей это вряд ли принесет удовольствие, уж больно неприятные воспоминания у нее связаны с этим городом. Я их как-то посмотрел, пытался выудить из памяти хоть примерное местоположение ее дома, так после просмотра очень захотелось вернутся на родину за парой боеголовок, этак на пятьдесят килотонн каждая, одна для Зантарима вторая для цитадели Бэйна, что расположена на одном из уровней Абиса.
  В Миф Драннор тоже в общем-то опасно, до самого города добраться можно без особого дискомфорта, а вот внутри, как мне удалось узнать, и стражники есть, сам-то я с ними справлюсь, а вот Ю Лан постоянно прикрывать будет проблематично. Да и откровенно говоря, пользы от нее ни в Зантариме, ни в Миф Дранноре я не вижу. Более того, для меня как для высшего вампира лучше путешествовать в одиночку - и сбежать проще, и сдерживать себя не надо. Я не тешу себя излишними иллюзиями, если встанет выбор между моей жизнью и жизнью Ю Лан, я выберу себя. Да, это крайне противно осознавать, но увы, это факт; вероятно, я очень мерзкое существо. Жаль. Однако хуже всего то, что Ю Лан об этом знает, но это знание никак не влияет на ее ко мне отношение, и это как-то... ненормально, и даже страшно. Но мне бы очень не хотелось, чтобы Ю Лан погибла от моего же Сумеречного Пламени или Голодной Тьмы. я конечно смогу вернуть ее к жизни, привязку и защиту души я ей уже давно обеспечил, но лучше избежать проблем чем мужественно их преодолевать.
  Итак, что выбираем?
  Крупнейший город на берегах Лунного моря, находящийся чуть ли не под прямым управлением бога раздора, со всеми вытекающими последствиями. Такими как: самый богатый невольничий рынок в регионе, сильнейшая гильдия убийц и самое отмороженное жречество.
  Или руины населенные неизвестным количеством монстров, полные древних ловушек и разграбляемые с момента ухода эльфов?
  Хм... сложный выбор... очень... пожалуй все-таки выберу... Зантарим. А что? Я ценю свою жизнь.
  
  С собой я взял двенадцать моих лучших умертвий, они уже стали достаточно умными и не требовали постоянного контроля. Вообще же, идея внедрения пустых личностных матриц себя оправдывала на все сто процентов. Я получил саморазвивающиеся личности, полностью и абсолютно преданные мне, вдобавок с огромной силой и колоссальной выживаемостью. Сейчас, при взгляде на них, без должной квалификации, нельзя было даже сказать, что они мертвы, да в принципе они и не были. Высшая нежить с полным правом может называться иной формой жизни, устроенной несколько по другим законам, но все-таки жизни. В моих умертвиях текла кровь, бились сердца, да они даже есть могли вполне нормально, переваривать пищу и получать из нее энергию. Все это было далеко не обязательно, но и лишним не являлось. Внешне от обычных людей они тоже мало отличались - чуть более бледная кожа, более сухой, металлический голос и слегка светящиеся красным в темноте глаза.
  До Зантарима мы добрались без происшествий - ну разве можно считать за происшествие две разбойничьи шайки?
  При входе в город я несколько напрягся, но ничего страшного не случилось, моя маскировка сработала как надо, даже не досмотрели, а что, спрашивается, досматривать у десятка воинов, у которых из имущества только то, что на них. Вот бы стража удивилась, узнай, сколько мы с собой несли золота... хотя, конечно, для них лучше оставаться в неведении, как говорится, "меньше знаешь, дольше живешь".
  Зентелийская твердыня меня разочаровала. Нет, конечно, город весьма впечатляющий, красивый, солидный. Даже, можно сказать, стильный. Но нигде никаких охранных амулетов, заходи в любой дом, в любую лавку, будь ты хоть сам Мефистофель. Конечно, были исключения, но крайне мало, да и обмануть те "сигналки" и "барьеры" было раз плюнуть.
  С поиском постоялого двора пришлось повозиться, абсолютное большинство трактирщиков стучали либо жрецам, либо страже, либо Черной Сети, организации, совмещающей функции службы безопасности, разведки и руководства преступного мира. Так что задачка была не из легких. Но, на мое счастье, псионики на поверхности вещь редкая, а защита разума, в свою очередь, вещь дорогая. Так что приемлемый вариант был найден, этот трактирщик тоже стучал, но исключительно для галочки и не особо заботясь о том, чтобы сведения совпадали с реальностью. Особенно если клиенты не доставляют хлопот и платят при этом хорошо.
  Потом пошли трудовые будни. Круглые сутки я мотался по городу в поисках книг, ингредиентов, магических предметов, оружия, ну и, конечно, рабов.
  Рабский рынок в Зантариме был, пожалуй, лучшим на всем побережье Лунного моря. А мне были нужны специалисты самого разного профиля - каменщики, плотники, кузнецы, охотники, фортификаторы. Даже повара, и те были нужны. И надо было искать не кого придется, а мастеров. Еще мне были нужны эльфы для экспериментов и диаблери. Да и не только эльфы, дженази тоже бы очень пригодились, хоть водные, хоть огненные, любые. Вдобавок я давно хочу создать себе запасное тело на случай уничтожения этого, а в качестве заготовки лучше всего использовать эльфийское. Душа у меня крепкая, даже магию хаоса выдержит, не зря же я столько давился этой дрянью, что течет по венам у демонов и по какому-то недоразумению называется кровью.
  Медленно, но верно у меня набирался караван с далеко не самым дешевым товаром. Деймос по моей просьбе отправил к стенам Зантарима полусотню умертвий, мы с ним теперь могли свободно беседовать на любых расстояниях и даже делиться энергией.
  Раньше у меня не было возможности оценить такую способность вампиров, как изменение внешности, да и честно говоря, к собственному стыду, я даже и не знал, что она у меня есть. Это было нечто среднее между метаморфизмом и материальной иллюзией; поначалу я даже подумал о магии духа, но потом отбросил это предположение. Ведь изменения внешности никак не сказывались на возможностях, кожа не становилась прочнее от того, что я "покрывал" ее хитиновым панцирем, а иллюзорные когти не превосходили по остроте настоящие. Фактически я мог менять свою внешность как угодно, однако по какой-то причине человеческие или близкие к ним личины давались значительно проще, чем, к примеру, внешность демонов. Правда, к сожалению, эта способность никак не повлияла на мои навыки в обычной иллюзорной магии и там я по-прежнему оставался откровенной посредственностью, если не сказать хуже.
  Ценность подобной способности в Зентелийской твердыне была колоссальной. Даже предположить не берусь, скольких проблем я избежал и сколько денег сэкономил благодаря ей.
  Сегодня я в очередной раз осматривал невольничий рынок и заметил нечто интересное. Эльфийка. Подойдя ближе, я убедился, что не ошибся, вот только кое-что не сочеталось, а именно рост. В первый момент я подумал, что она просто ребенок, но присмотревшись, понял, что ошибаюсь. Это была девушка, молодая, судя по ауре, но точно уже не ребенок, все пропорции тела это подтверждали, но ее рост был от силы полтора метра, и то с большой натяжкой, я бы даже сказал, очень большой. Коротко стриженные рыжие волосы, смугловатая кожа, типично эльфийские раскосые глаза, ну и конечно заостренные уши. Куда уж без ушей. Я уже купил несколько эльфов, в среднем они были ниже человека, но сто семьдесят сантиметров держали стабильно, а тут полтора метра, да еще и смуглая кожа, я о таких даже не слышал.
  - Что-то заинтересовало? - подскочил ко мне пухлый торговец.
  Я окинул его равнодушным взглядом. Равнодушие - это главное, иначе цены могут взлететь в несколько раз.
  - Да вот смотрю, что это у вас за странный эльф.
  - Ооо, это эльфийка, господин, только сегодня утром доставили из Сембии. Не смотрите, что она маленькая, все, что нужно для дела, у нее на месте, - и торгаш скорчил сальную рожу.
  Я глянул на сидящую эльфийку и позволил на лице появиться тени брезгливости, а потом перевел взгляд на соседний павильон, где как раз торговали молоденькими девушками.
  Торговец сразу сообразил, что выбрал не ту тактику, и постарался исправиться.
  - О нет, что вы! Вы меня не так поняли, я имел в виду работу по дому. Посудите сами, такая экзотическая служанка есть далеко не в каждом дворянском поместье. Да и стоит недорого.
  При последних словах я вновь перевел взгляд на торговца и изобразил на лице легкую заинтересованность.
  - И сколько же она стоит? - максимально небрежно уточнил я.
  - Сотню золотых. - И видя, что я начал разворачиваться, чтобы уйти, быстро добавил. - То есть я хотел сказать семьдесят, вы же понимаете, она все-таки эльфийка.
  Я остановился и сделал вид, что задумался. Торговец нервно переминался с ноги на ногу, ну да, я, кажется, уже говорил, что ментальной защиты тут ни у кого нет, а вызвать нужные эмоции и навести на правильные мысли дело элементарное.
  - Я дам пятьдесят, и ты дашь ей что-то более приличное вместо этого рванья. - Сказано это было таким тоном, как будто я оказываю ему величайшую милость.
  Торговец энергично закивал и уже через несколько минут переодетая и мало что понимающая эльфийка стояла передо мной. Что касается торговца, то уже через час он забудет о том, что так испугался неизвестного клиента, как и об иррациональном желании продать ему именно эту эльфийку, во чтобы то ни стало. Настоящие воспоминания будут заменены фантомными, гораздо более ему приятными и не вызывающими никаких вопросов.
  Эльфийка послушно шла следом, время от времени поглядывая на моих телохранителей, но попыток к бегству не предпринимала. Это хорошо, значит, умная, а то я уже наблюдал пару побегов, да и у самого случаи были. Эльфы-мужчины так вообще все пытались бежать, что, конечно, не прибавляло у меня уважения к их интеллектуальным способностям. Спрашивается, куда могут убежать клейменые рабы, да еще и с ошейником на шее, в городе рабовладельцев?
  Покружив по рынку еще два часа и купив десяток молодых девушек и одного дворфа-кузнеца, угодившего в рабство за долги, я вернулся на постоялый двор. Трактирщик, надо сказать, был мне очень рад, и это не удивительно, если учитывать, что я снимал у него все помещения, да еще и платил весьма щедро. Думаю, за тот месяц, что я провел в Зантариме, он выручил больше, чем за весь предыдущий год работы, а то и два. Ко мне иначе как милорд он уже давно не обращался и старательно следил, чтобы у меня не возникало лишних проблем. Даже лично свел и познакомил с одним из деятелей Черной Сети, который за некоторую сумму, не такую уж и большую, открыл мне доступ на черный рынок и избавил от лишнего внимания со стороны своей организации.
  - Ну и что ты за чудо? - Я сидел в своей комнате, а передо мной стояла та самая низкорослая эльфийка.
  Видя непонимание в ее глазах, я решил упростить вопрос.
  - Как тебя зовут?
  - Айвел. - Тихий и слегка неуверенный голос.
  - Хорошо, Айвел, меня зовут Фобос, а теперь постарайся ответить на несколько вопросов: там откуда ты родом, все эльфы такие же, как ты? Я имею в виду цвет кожи и рост.
  - Да.
  - Хорошо, а теперь расскажи мне побольше о своей родине и не спеши, если нужно, подумай, я не тороплю. Если хочешь есть, то сейчас принесут.
  Родом Айвел была из тропических лесов, растущих на южных берегах Сияющего моря. Ее народ жил крайне изолированно, весьма редко имея дела с посторонними. Айвел даже не знала общего языка, пока не попала в рабство. Когда она собирала лечебные травы для селения, то наткнулась на отряд юань-ти, змееподобных гуманоидов, также проживающих в тех лесах. Убежать не получилось, ее поймали и отнесли в поселение племени, где собирались употребить в качестве главного блюда, и как только Айвел приготовилась к медленной и мучительной смерти, ей повезло. Племена юань-ти не были столь изолированными, как тропические лесные эльфы, и они частенько торговали с людьми экзотическими специями, ядами и рабами. Так что Айвел благополучно перекочевала на корабль работорговцев, а уж как она пересекла весь континент и оказалась в Лунном море, девушка не имела ни малейшего понятия. Хотя, судя по всему, имела место телепортация, многие магические гильдии неплохо наживались за счет переброски экзотических товаров с одного края мира на другой.
  После окончания рассказа я оставил Айвел в своей комнате, самому мне поспать все равно в ближайшее время не светит, а пихать ее к остальным эльфийкам я посчитал неразумным. Хотя бы по той причине, что в отличие от них, Айвел не хотела бежать, уже давно смирившись со своим положением и прекрасно осознавая невозможность возвращения домой.
  
  Глава 17
  
  Через три дня я покинул Зентелийскую твердыню. В общей сложности я купил сто тридцать пять рабов. Из них тридцать эльфов, тринадцать мужчин и семнадцать женщин, семеро дворфов, которые вообще редко бывали в рабстве, родичи и клан всегда оперативно выручали. Исключение составляли только изгои и преступники. Трое огров-бойцов и две феи, эти продавались как экзотические домашние питомцы на черном рынке. Остальные были людьми, двадцать семь мастеров различного профиля, и шестьдесят шесть молодых девушек, символично получилось.
  Одна повозка целиком была забита книгами, вторая ценными ингредиентами, удалось найти даже кровь драконов целых трех видов, белого, красного и черного, ценность подобного приобретения для вампира переоценить сложно. Ну и конечно, оружие, как зачарованное, так и нет, но все очень хорошего качества, при выборе пригодились знания, добытые из душ орогов. Я вообще выпотрошил память всех плененных душ; конечно, это было не полноценным вбиранием навыков и все приходилось закреплять длительной практикой, но все равно, это было значительно быстрей и эффективней, чем обычное обучение.
  Рабы меня позабавили, не скажу про всех, но эльфы точно планировали бежать, как только отойдем от города. И где хваленая эльфийская проницательность? За целый месяц не смогли понять, ни КТО их охраняет, ни того, что на каждом уже висит следящая метка. Впрочем, веселье не состоялось, так как стоило нам выйти из зоны видимости города, появились те пять десятков умертвий, которых Деймос отправил из Териамара. И вот тут поднялся вой. Новоприбывшие не были столь хорошо замаскированы, как те, которых я взял с самого начала. Первыми неладное почувствовали лошади, тоже купленные мной в Зантариме. На моих телохранителей они внимания не обращали, хвала моему таланту некроманта, а вот новеньких раскусили сразу. Рабы тоже быстро смекнули, что да как, и уже приготовились расстаться с жизнью от когтей дикой нежити. Айвел, которая шла рядом, похоже, даже не заметила, как вцепилась мне в плащ. А когда пять десятков живых мертвецов, встав передо мной, синхронно, единым движением ударили себя в грудь и склонили головы, начался настоящий бардак. Я быстро привел в порядок пополнение, набросив на них новые реанимирующие чары, а потом занялся успокоением народных масс; лошади, кстати, успокоились гораздо быстрее.
  В общем, путь мы продолжили. Только если раньше на меня смотрели только с опаской, то теперь с откровенным ужасом. Исключением были только огры, которые ничего не поняли; дворфы, которые уже давно смекнули, что на новом месте их будет ждать работа по специальности, а если постараться, может, даже и неплохая жизнь; и Айвел, в чьих глазах теперь читалось откровенное почтение.
  По прибытии в Териамар я сдал огров Хоркаю, дворфов и несколько кузнецов из людей - Гару, остальных работников Шуршану. Эльфов разместили в заранее подготовленных помещениях рядом с моей лабораторией, фей в моем кабинете, а девушек в ближайших к месту моего проживания коридорах, там все равно комнаты пустовали, и занимать их никто не рвался. Вообще единственным моим соседом до этого момента была Ю Лан. Айвел поселили в одну из моих комнат, она по-прежнему вызывала во мне крайнее любопытство, и я собирался изучить ее вид как можно лучше.
  За прошедшие годы я потратил много времени на изучение собственной физиологии, а также на методы передачи некоторых присущих моему организму свойств другим живым существам. Как и предупреждала меня Юринэ, попытки обращения оканчивались крайне плачевно для обращаемого. Но отрицательный результат тоже результат, тем более коллапс происходил не мгновенно, и я мог наблюдать процесс перестройки до момента начала саморазрушения организма подопытного, так что некоторых успехов я все-таки достиг. Теперь мне предстояло изучение эльфов, на них у меня вообще были большие планы. Орки, конечно, верны, удобны и довольно сильны, однако даже несмотря на все улучшения, которые мы с Деймосом старательно привносим в их генофонд, ограничены сроком жизни максимум в сто - сто-тридцать лет и, честно говоря, не очень способны к магии. Простая статистика: примерно на десятитысячное орковское население Териамара приходится всего четыре десятка шаманов, две трети из которых фактически беспомощные ученики. И это притом, что с момента моего прихода к власти Рунг постоянно шерстит население на предмет детей с даром. У гоблинов ситуация не лучше, всего тридцать или около того шаманов, при этом все поголовно ученики.
  На этом фоне эльфы выглядят очень перспективно. Добавить силы, регенерацию, увеличить и так неплохую сопротивляемость враждебной магии, немного изменить цветовую характеристику, ну и, естественно, поправить восприятие окружающего мира. И на выходе получим практически идеальную расу, по крайней мере, идеальную для меня, а чужое мнение в этом вопросе меня не интересует.
  Через две недели я, наконец, закончил исследования, и они, мягко говоря, заставляли задуматься. Нет, дело не в свойствах эльфийского организма, и даже не в особенностях души. У эльфов я обнаружил ту же патологию, которую гораздо раньше заметил у орков. До этого момента я не был до конца уверен, но теперь сомнений практически не осталось. Патология очень напоминала родовое проклятие, или генетическое наследственное заболевание. Я, конечно, не медик, мог и ошибиться, однако факт был налицо: оба народа подверглись принудительной деградации на генетическом уровне, причем орки гораздо сильнее. Почему принудительной? Да потому что ни одна болезнь естественным путем не может поразить абсолютно все население или всех представителей вида, даже биологическому оружию нужна сторонняя помощь. А у меня были три десятка эльфов, среди которых были и лунные, и золотые, и лесные, даже одна тропическая, как я с некоторых пор стал называть Айвел. И у всех в той или иной степени присутствовали признаки вырождения, причем не только в физическом, но и в духовном плане. Кто-то очень могущественный, на протяжении многих поколений, крайне старательно, травил перворожденных и их извечных врагов, а может и не только их. Единственная причина, по которой эльфы еще не скатились до полуживотного состояния, это их продолжительность жизни; однако даже сейчас от их некогда великих империй остались одни руины, а самих эльфов спокойно продают на рабских рынках. Не говоря уже о том, что средняя продолжительность жизни перворожденных упала до трехсот лет. И самое печальное, я знал, кто может осуществить подобное, изуродовать не только тела, но и души двух огромных народов, так же как и загнать магию в рамки четких законов и ограничений. Единственным возможным кандидатом был Всевладыка Эо, творец Абер-Торила и повелитель всех местных богов.
  Тем не менее, полученная информация ничего не меняла, только желание нашпиговать Эо адамантом или искупать в первородном Хаосе возросло.
  Потом была неделя расчетов и три дня подготовки. После чего первый "доброволец" был отправлен на операционный стол. Честно говоря, уверенности, что он выживет, у меня не было, да и что выживут хотя бы первые пять подопытных - тоже. Но обошлось. Первым делом была стерта личность и на ее место внедрена специально подготовленная личностная матрица. Я решил не создавать какого-то одного запасного тела, а вместо этого обеспечить возможность моей душе занять любое из эльфийских тел, после того как те пройдут изменения, а заодно любое из тел их потомков. Конечно, качество новой оболочки будет ниже, зато шанс возродиться в случае преждевременной кончины значительно возрастет. Задача архисложная, но у меня был один козырь, который позволял ее решить. Это моя собственная Тьма, рожденная в моей душе, и одновременно та самая сила, к которой я собирался приобщить саму суть моих эльфов. Приобщение к Тьме протекало крайне болезненно, вырывающиеся из эльфийского горла звуки, исполненные страшной муки и агонии, подошли бы скорее стае нежити, но никак не живому существу. Перестройка души протекала крайне неохотно, человек, каким бы сильным он ни был, вообще не смог бы этого выдержать, если, конечно, не проходил бы процедуру добровольно и изначально не являлся бы темным. После того как душа эльфа окрасилась в темные тона, провести всю остальную модернизацию уже не составляло труда. Теперь Деймосу оставалось только вложить в новообращенного темного эльфа некоторую базовую информацию и проконтролировать послеоперационный процесс восстановления.
  Спустя два месяца я был счастлив, по-настоящему и искренне. Никто так и не умер, не сошел с ума и не застрял в развитии, все эльфы удачно прошли процедуру перерождения. Единственная, кого я решил не изменять, была Айвел, она быстро сошлась с Ю Лан и даже, как ни странно, Рунгом, тот был приятно поражен ее познаниями в травах, так что Айвел теперь почти все время проводила в Сторожевом лесу, чему была несказанно рада. Причина, по которой я не стал ее изменять, была довольно проста, я просто не мог провести ритуал так, что бы не повредить сознание и личность реципиента. А терять личность Айвел мне совсем не хотелось, все-таки я тоже к ней привязался.
  
  В кабинет вошла девушка с подносом в руках. Поклонившись, она поставила поднос на край стола и после легкого кивка хозяина собралась уходить, однако перед самой дверью ее остановил холодный металлический голос.
  - Что случилось?
  - Простите, хозяин, я не понимаю, о чем вы, - в голосе девушки отчетливо слышался страх. И неудивительно, учитывая, КЕМ был ее хозяин.
  - Я спрашиваю, кто тебя избил? - Голос ничуть не изменился, все тот же холод и неестественный металлический звук.
  - Меня никто не избивал, хозяин.
  - Ты лжешь, это плохо... - От этого спокойного голоса рабыню пробила дрожь, он не угрожал, не бранился, но вызывал настоящий ужас.
  - Я... я... - Девушка дрожала всем телом.
  Ее хозяин тяжело вздохнул и оторвался от книги, которую читал, переведя взгляд своих черно-красных глаз на испуганную рабыню.
  - Если ты еще этого не поняла, то объясню. Я твой единственный хозяин, только я могу тебе приказывать и наказывать тебя. Если кто-то другой причиняет тебе боль, то тем самым он оскорбляет меня, и я хочу знать, кто этот идиот, не ценящий не только жизнь, но и собственную душу.
  Девушка упала на колени, руки ее тряслись.
  - Простите, хозяин, это был орк, я не знаю, как его зовут, я его раньше не видела. Он велел ничего никому не говорить, иначе... иначе...
  - Понятно. Он тебя изнасиловал?
  Кивок, по лицу текут слезы.
  Ее хозяин встал из-за стола и подошел вплотную. Прохладная ладонь легла ей на голову, и вся боль и страх мгновенно ушли, а им на смену пришло чувство защищенности и покоя. А еще через мгновение шестнадцатилетняя девушка, уроженка Кормира, провалилась в глубокий сон.
  
  Я стоял над крепко спящей девушкой и думал. В принципе чего-то подобного следовало ожидать, идиоты и отморозки есть везде, и в Териамаре их еще оставалось достаточно, несмотря на все прилагаемые усилия. Даже Деймос не мог отследить всех; вернее, конечно мог, но не делал этого. Ни он, ни я не собирались устраивать в Териамаре резню, особенно учитывая то, что через пару поколений они сами выродятся. Но данный случай безнаказанным оставлять было нельзя. Это же какую наглость надо иметь, чтобы изнасиловать личную рабыню патриарха вампиров, а этот титул я уже вполне заслужил, хоть кланом пока и не обзавелся. Впрочем, все девушки, привезенные мной их Зентелийской твердыни, были моими личными рабынями, и отдавать их кому-то я не собирался.
  Подлечив и перенеся девушку на кровать, я отправился искать смертника, посмевшего покушаться на мое имущество, как бы цинично это ни звучало. По отпечатку ауры это было сделать несложно. Им оказался командир среднего звена, выходец из племени Волчьего Клыка. Орку надо отдать должное, он сразу догадался о причине моего визита, стоило ему только меня увидеть. Но вот дальше он совершил сразу две ошибки: первая - попытался убежать, а вторая - схватился за оружие. Не то чтобы я собирался его пощадить, но, веди он себя достойно, может, и сумел бы как-то выкрутиться, ну, по крайней мере, заработать только смерть. Шанс, конечно, был невелик, но своим поведением он и его лишился. Я не стал устраивать показательной казни, просто взял из него всю жизненную энергию. Рукой. Пить кровь мрази, которая так обращается с беспомощной девушкой, откровенно противно. А душу передал Деймосу, пусть устраивает из нее батарейку, лучшего он, по моему мнению, не заслужил.
  На весь поиск и последующую казнь ушло около часа, так что когда я вернулся в свой кабинет и по совместительству малую спальню, девушка еще спала. Сам я в кабинете не сплю, но вот Ю Лан обожает спать рядом, когда я работаю; собственно, для нее кровать и ставилась. Девушка проснулась только через семь часов. Расслабленность и покой сменились удивлением, а потом испугом. Когда же она перевела взгляд на мою спину, в ней зародилась паника. Но уже через пять минут, на протяжении которых она еле дышала и старалась не шевелиться, паника отступила, и девушка успокоилась. Тогда же я и решил заговорить.
  - В будущем не пытайся от меня что-то скрывать, я чувствую эмоции и могу читать мысли, так что всегда говори правду. С тем орком, что причинил тебе боль, я разобрался. Если будут еще приставать, или возникнут какие-то иные проблемы, могущие принести вред здоровью, просто произнеси мое имя, я услышу. А теперь иди поешь и принеси мне завтрак.
  Этот небольшой инцидент заставил меня задуматься об одном, слегка забытом аспекте моей жизни. Дело в том, что еще в свой первый месяц в этом мире я сознательно отключил парочку систем в своем организме, отвечающих за половое влечение. В то время идея найти себе партнершу мной даже не рассматривалась, было море куда более важных и срочных дел, прежде всего выживание. А чтобы физические потребности организма не сыграли со мной злую шутку, я их заблокировал. В дальнейшем, живя уже среди орков, я мог бы в известной степени расслабиться, но орчанки не вызывали у меня эстетического наслаждения, да и до сих пор не вызывают. Это уже в новом поколении, рожденном при Деймосе, могут вырасти красавицы, хотя и этого еще лет десять ждать, а в то время вариантов вообще не было. Позже судьба свела меня с Ю Лан, но она была еще ребенком, и довольно быстро я стал воспринимать ее скорее как свою дочь, а не как объект возможного сексуального интереса.
  Одним словом, до сих пор у меня не было объективных причин что-то менять. Однако теперь причины появились. Отсутствие возможности "захотеть" женщину не означает, что я не могу оценить красоту, и покупая рабынь, я брал самых красивых. Да и среди моих эльфиек страшненьких нет.
  Так что сейчас передо мной стоит только один вопрос: нужно ли мне это? Хотя на самом деле вопрос глупый, уж кем-кем, а евнухом я становиться точно никогда не желал. Главное, с катушек не слететь и не покалечить никого; в конце концов, физически я намного сильнее не только человека, но даже огра.
  Да уж. Представляю комичность ситуации. Сидит патриарх вампиров, князь огромного города с более чем двадцатитысячным населением и размышляет о таких вещах. Юринэ наверняка очень довольна.
  Как только я включил системы, то сразу понял: беда. И это слабо сказано. Как хорошо, что в этот момент в кабинете не оказалось ни одной служанки! Было совершенно непонятно, почему мой организм так бурно прореагировал, однако он прореагировал, и следовало что-то срочно делать. Потому что если не поспешить, то очень скоро тут появится буйно помешанный и сексуально озабоченный высший вампир. Вообразить последствия я откровенно боялся. Так что, собрав волю в кулак, я прошел в спальню и через ментальную связь вызвал к себе четырех ближайших эльфиек, благо жили и тренировались они рядом. Как же хорошо, что все эльфы абсолютно преданны мне и даже мысленно не способны нарушить мои приказы. Эльфийки оказались в спальне уже через тринадцать секунд, я считал; хорошо, что слово "срочно" они воспринимают именно так и никак иначе. Приказ избавиться от одежды все они выполнили сразу, не проявив ни удивления, ни недовольства, и столь же быстро забрались в постель. Потом к ним присоединился я, просто убрав свою броню вместе с одеждой из материального плана, растворив в ауре. Первая попавшая ко мне в руки эльфийка была брюнеткой, ну, а потом, нам было хорошо, всем пятерым.
  
  
  - Как самочувствие? - Донельзя ехидный и знакомый голос.
  - После нескольких лет вынужденного воздержания - лучше, чем могло бы быть.
  - Ты справился лучше, чем я ожидала.
  - Да? Хочешь сказать, ты подсматривала?
  - Я всегда за тобой наблюдаю, но я о другом. Несмотря на всю яркость чувств вампира, ты сумел удержать себя в руках, а это многого стоит.
  - Честно говоря, я очень боялся им навредить, думаю, дело в этом.
  - Да ты прав. Ты очень сильно заботишься о своих слугах и тем более тех кого можешь назвать своей семьей.
  - Хочешь сказать, я воспринимаю этих эльфиек частью своей семьи или клана?
  - Не совсем, но близко. Ты даровал им второе рождение. Да, ты не делал из них вампиров, но ты подарил им жизнь. Так что теперь они в каком-то смысле твои дети, особенно если вспомнить, что ты использовал свою кровь для ритуала.
  - Нда. Значит, я только что переспал с четырьмя своими дочерьми? Похоже, что я все-таки стал извращенцем.
  - Не говори глупостей. Или забыл, что ты не человек? Ты вполне спокойно можешь спать со своими дочерьми и даже внучками, для твоего вида это нормально. А про этих эльфиек вообще заикаться нечего.
  Я задумчиво вгляделся в серые глаза. Юринэ вела себя сегодня как-то странно. Более жестко, что ли.
  - Ты что, ревнуешь? - задал я самый глупый вопрос из тех, что пришли мне на ум.
  Юринэ с минуту глядела на меня, не выражая никаких эмоций, а я гадал, каким образом мне сейчас будут делать больно.
  Наконец уголки ее губ слегка дрогнули, потом еще немного, а потом она засмеялась, прикрыв глаза. Звонкий мелодичный смех, наполненный журчанием ручейка и перезвоном колокольчиков, разливался по пространству сна, заставляя его подергиваться рябью. А я стоял полностью парализованный и не смел даже вздохнуть. Впервые на моей памяти Юринэ смеялась, и я не мог оторвать глаз от ее лица. Сейчас она была в сотню раз прекрасней, чем обычно, а это смех... у меня просто нет слов, чтобы выразить, как он на меня действовал.
  - Знаешь, а ты прав. - На ее лице все еще играла улыбка. - Похоже, что я действительно ревную, очень забавно. Никогда не думала, что подобное произойдет. А ведь я еще хотела тебя поблагодарить за этих эльфов. Они же и мои дети тоже, причем именно мои, ведь даже ты сын другого, более старшего потока, а у меня еще детей не было. Ведь это я твоя дочь, я родилась в твоей душе и по твоей воле, все это очень забавно, правда?
  Я ошарашено кивнул. Да уж, великие силы любят пошутить. В принципе, я это и так знал, но ревность... дочь... это слишком много для одного скромного вампира.
  Юринэ с явным наслаждением наблюдала за моим лицом и периодически хихикала в ладошку. Однако как только я решился открыть рот, она с самым довольным и невинным видом произнесла:
  - Тебе уже пора, - и пространство поплыло. За миг до пробуждения я услышал еще два слова, сказанные все тем же веселым голосом. - Берегись Ю Лан.
  Да уж... Кто бы мне рассудок поберег.
  
  Сбылась мечта идиота. С каждого боку по две умилительных спящих мордашки, а посередине я. Дааа, мечты сбываются, хорошо хоть не все. Эльфийки спали очень крепко, но все равно пришлось изрядно постараться, чтобы их не разбудить, когда я выбирался из объятий. Все четыре спали лицом ко мне, умилительная картина. Те две, что лежали бок о бок со мной, вцепились в меня, как тонущий в спасательный круг, а те, что спали дальше, в свою очередь уткнулись им в спины и тоже заключили в объятия. Очень жаль, что нет фотоаппарата, такая картина пропадает. Впрочем, с моей памятью это не так уж и нужно.
  Потребовалось некоторое усилие, чтобы подавить естественный порыв, разбудить и продолжить. Бедняжки и так слишком вымотались, даже несмотря на возросшую по сравнению с прошлой жизнью выносливость и силу. Да и подобные порывы могут стать проблемой, нужно опять учиться себя контролировать, причем куда больше, чем раньше. Здесь не Земля, и я уже не человек, не говоря уже о том, что для большинства населения Териамара я абсолютная власть со всеми вытекающими последствиями.
  Укрыв своих спасительниц сползшим одеялом, я призвал одежду и покинул спальню.
  Через три часа я стоял на верхней галерее. В скалах здесь были проделаны отверстия для вентиляции и освещения внутренних помещений при помощи системы зеркал. Дворфы строили на века, и все это великолепие дожило до наших дней, и сейчас активно ремонтировалось там, где требовалось. Еще тут было несколько балконов, выходящих прямо из скал, на одном из них я сейчас и находился.
  Уже третий год это было мое любимое место для размышлений. Холодный высокогорный воздух и восхитительный вид на простирающуюся далеко внизу пустыню - что еще нужно для успокоения? Ледяной ветер меня нисколько не смущал, я его даже почти не чувствовал, мой организм вообще очень крепкий, я способен выжить в самых неблагоприятных условиях без всякой магии.
  Вот и сейчас у меня были темы для размышлений. Уже приходили вести от отряда, посланного к бединам, им удалось наладить контакт с парочкой малых племен, так что скоро начнется торговля. Еще Гар недавно предлагал послать схожую группу к серым оркам, обитающим в степях к востоку от Сторожевого леса и северу от Лунного моря. Они кочевники, и хоть их уклад сильно отличается от обычаев горных орков, но они могут стать союзниками. Оставался открытым вопрос Сторожевого леса, занять его и превратить в собственный плацдарм на поверхности было бы очень соблазнительно. Но там есть дух чащи, причем далеко не самый слабый, а в том, что мы с Деймосом готовы схлестнуться с таким противником, мне верилось слабо. Наконец существовало и мое собственное желание посетить Библиотеку назиданий в горах Снежные Хлопья. Конечно, жрецы Денира и Огма вампиру вряд ли обрадуются, но можно же и замаскироваться, объем хранящихся там знаний, вполне оправдает возможный риск. Были и другие дела, такие как обучение эльфов и поиски контактов в Подземье. И все, к сожалению, требовало моего личного внимания. Интересно, как справляются другие правители-маги? При этом не застревая в развитии. Хотел бы я знать.
  
  Глава 18
  
  Через неделю в Териамар прибыли послы бединов из тех двух родов, с которыми наши дипломаты наладили отношения. Никаких особых мероприятий не проводилось, максимум практичности и удобства для обеих сторон. Оба посольства возглавляли старики. Логика понятна: с одной стороны, люди опытные, а с другой, если орки одуреют, то стариков не особо и жалко.
  Меня представили как правителя Териамара, на чем, собственно, мое участие на начальной стадии переговоров закончилось. Как и участие Гара.
  Послов передали в заботливые руки Шуршана, чуть позже к ним присоединился Рунг, потом им принесли выпить... Ну и как-то само собой получилось, что через два дня, когда гости и встречающая сторона смогли самостоятельно передвигаться, у нас уже был подписан торговый и союзный договор. Мое участие во всем этом безобразии свелось к парочке общеисцеляющих заклятий и удерживанию Гара, жаждущего присоединиться. Ю Лан, вернувшаяся в середине недели из Сторожевого леса, была своевременно отправлена назад вместе со всеми эльфами. А рабыни надежно заперты в моем крыле города под охраной умертвий. Теперь, если все пойдет хорошо, через пару лет будет организована встреча с вождями племен и, возможно, совместная война с соседями и конкурентами. Но это будет потом, а пока мы только начинали торговать.
  
  - Гатан, как считаешь, мы сможем пробиться на Дно Паучьей Паутины?
  Старый некромант вздрогнул, как от удара, и выронил книгу.
  - Ааа, князь Фобос, боюсь, что нет, я не силен в порталах.
  - Я не прямое проникновение имел в виду. Можем ли мы вытащить несколько душ дроу из царства Ллот?
  - Хмм... это проще но... насколько мне известно, богиня темных эльфов очень ревностно относится к своей собственности. Даже если мы кого-то и вытащим, нам придется иметь дело с кем-то из ее слуг и не допустить его в круг призыва вряд ли получится. Собственно, вообще очень сложно иметь дело с духами, обитающими в божественных доменах, они там всего лишь вещи и себе не принадлежат. Особенно это касается темных божеств. Да и, честно говоря, сомневаюсь, что это имеет смысл: попав в руки к богу, душа очень быстро забывает свою смертную жизнь, остается только личность; исключения бывают, конечно, но не часто.
  - Да, я это понимаю, но я планировал перехватить душу, когда она только прибудет на Дно Паучьей Паутины. Что же до слуг, кого-то сильнее йоклол Ллот вряд ли пошлет, а уж это ничтожество я легко уничтожу, так что даже обрывков души не останется.
  - Хм, да я постоянно забываю. Скажите, князь, а зачем вам вообще душа дроу?
  - Знания. Дроу лучшие воины в мире и искуснейшие мастера клинков. Даже самый опытный и обученный человек будет в лучшем случае равен среднему бойцу Дроу. Конечно, бывают и самородки, но проще вытащить душу из глубин Абиса, чем таких найти.
  - Понимаю. В таком случае я немедленно займусь подготовкой ритуала. Надеюсь, Лорд Деймос мне поможет?
  - Конечно.
  - Отлично, тогда все будет готово через два дня. Нужно дополнительно укрепить защиту и рассчитать обрыв связи между душой и богиней. Эх, Рунг опять будет ругаться.
  
  В святая святых Териамара, миновав зал, где располагался обелиск Деймоса, уже порядком подросший и изменивший форму, я забрался в свой рунный саркофаг. Этот зал был самым защищенным местом во всем городе, его охраняла большая часть умертвий, множество чар и самые проверенные и преданные воины. Сегодня мне предстояло самостоятельно найти Юринэ и попутно осуществить одну давнюю задумку. Нам с Гатаном и Рунгом удалось добыть несколько душ - ничего примечательного, простые воины из младших домов. Но вот вид уровня Абиса, на котором поселилась богиня темных эльфов, зрелище явно не для слабонервных, мог бы - напился, честное слово.
  Вереницы бессмысленных душ с пустыми глазами и без малейшего проблеска хоть каких-то положительных эмоций. Они вытекали из хаотично открывающихся в небе порталов, а потом всасывались в новые или отправлялись в гигантское ущелье, которое было видно с любой точки долины. А под ними на иссеченной множеством трещин каменистой поверхности беспрерывно шла битва пауков, море шевелящихся лап, хруст, брызгающая слизь. Пауки были разные - от гигантских четырехметровых до самых обычных, не больше ногтя. И эта жуткая грызня продолжалось бесконечно, прерываясь только ночью, за которую погибшие пауки возрождались, чтобы умереть на следующий день. Мерзкая и бессмысленная бойня, великолепно отражающая суть богини Хаоса.
  Я закрыл глаза и погрузился в сон. Через первый уровень сна я прошел, даже не заметив. Немного задержался на втором, прошел третий, преодолеть четвертый было сложнее всего, и наконец я оказался на пятом уровне сна. Помнится, в мою бытность человеком ниже третьего я спускался всего пару раз, и то случайно. Юринэ меня уже ждала в своей всегдашней черной куртке и юбке до колен. Смотрела она на меня с притаившейся где-то в уголках губ улыбкой и смеющимися глазами.
  - Я все думала, когда же ты, наконец, решишься? Ну ладно, пошли, оно тоже жаждет встретиться с тобой.
  Юринэ легко спрыгнула с каменной глыбы, на которой сидела, и одним движением оказалась около меня. Маленькая ладошка легла мне на грудь, в район солнечного сплетения, и пространство вокруг дрогнуло. В следующий момент я уже был в центре плоской долины, ни единой травинки или неровности, во все стороны была только голая земля. Но уже через сотню метров земля обрывалась, и начинался темно-серый туман.
  - Значит, это и есть моя личная вселенная. - Нечего сказать живописно.
  - Это еще не вселенная, а всего лишь анклав, но - да, он твой, и попасть сюда можно только по твоему желанию.
  - Даже тебе?
  - Мне нет. Я тут родилась.
  - Значит, вот где ты живешь, - протянул я, оглядывая окрестности. - Скучно, наверное.
  - Отсюда я могу видеть все, что делаешь ты, так что не очень. К тому же это место сильно увеличилось с момента моего появления.
  - И где оно расположено?
  - Нигде. Можно сказать, оно у тебя в душе, а можно, что оно за пределами нашей вселенной. В любом случае это будет верно лишь отчасти, да и на самом деле неважно.
  - Я могу творить здесь все, что захочу?
  - Да, в пределах существующего пространства, разумеется.
  Я сосредоточился, и в десятке метров от места, где мы стояли, появилось удобное мягкое кресло серебристо-черного цвета. Юринэ с улыбкой обернулась и, быстро подбежав к нему, забралась с ногами, ей не требовалось уточнять, для кого было создано кресло. Я же внимательно прислушивался к себе. Творить, как оказалось, я здесь действительно мог, используя лишь желание, без всяких магических формул, но вот сила на это по прежнему уходила моя собственная. Глубоко вздохнув, я достал из ножен свой короткий меч и, привычно изменив его форму, нагнулся и начал чертить на земле классическую пентаграмму. Со временем она изменится, обрастет символами, примет иной вид, а возможно, превратится в нечто совершенно не связанное с оригиналом. Но это произойдет потом, сейчас же главное - открыть сюда канал силы для Деймоса.
  Когда узор был готов, я сделал надрез на руке и направил свою кровь в линии рисунка; знаю, что не обязательно, но так во много раз надежней. Когда все линии пентаграммы наполнились кровью, она начала светиться рубиновым светом, а еще через мгновение над ней образовалась небольшая воронка темной энергии, обрамленной таким же красным свечением. Возникновение воронки отдалось острой болью в моем внутреннем источнике, боль унялась только через минуту, когда вновь подошедшая Юринэ приложила холодную ладошку к моему лбу. С благодарностью ей кивнув, я продолжил вливать энергию в пентаграмму. Наконец, после долгих усилий, с той стороны пришел отклик, воронка скачкообразно увеличилась в размерах вдвое, а рядом со мной появился Деймос. Он выглядел почти так же, как и я, только металлические части доспеха были серебряного цвета, как и волосы.
  - Нда... - протянул он, глядя на равнину. - Хоть бы предупредили.
  И тут меня скрутила боль, рядом на землю упал корчащийся Деймос, я ничего не успел сделать, сознание отключилось.
  Первое, что я увидел очнувшись - счастливое лицо Юринэ. Она сидела рядом на корточках и смотрела мне в глаза.
  - Поздравляю, князь Тьмы Фобос, ты прошел на следующий уровень бытия.
  - В смысле? Что произошло?
  - Я слила вас с Деймосом воедино; вернее, вы сами начали сливаться, а я помогла.
  - ЧТО?!
  - Не бухти, - и она взъерошила мне волосы. - Вне этого места вы все равно будете пребывать как независимые существа до тех пор, пока ты не захочешь это изменить.
  - Это утешает. Так чем конкретно мне грозит этот новый уровень, и в чем он заключается? Я что, стал богом?
  - Нет, не богом, я же сказала, ты стал князем Тьмы. Это похоже, и при желании ты сможешь выполнять те же функции, хотя и с трудом. Боги ограничены сферой своей деятельности, особенно это выражено в Ториле, но и в других местах немногим лучше. Конечно, есть высшие боги, вроде того же Саваофа, для этих ограничения вроде сферы деятельности ничего не значат, но у них свои заморочки. А у тебя их ограничений практически нет, хотя своих собственных достаточно. Ты не сможешь расширить сознание так, чтобы слышать всех верующих и отвечать им, не сможешь создавать полностью идентичных тебе аватаров, а все производимые тобой эмблемы будут твоими точными копиями в плане сознания и мышления, и в конечном счете будут вынуждены слиться с тобой воедино. Так что, как видишь, полноценным богом тебе не стать даже на среднем уровне, и это только самые яркие отличия. Зато ты можешь любого из них убить, если, конечно, силенок хватит. - Ехидная улыбка.
  - Я тебе уже говорил, что я тебя обожаю?
  - Ни разу, хотя что-то мне подсказывает, что ты хотел использовать другое слово.
  Я хмыкнул и начал подниматься. Моя рука уперлась во что-то гладкое и холодное. Присев и оглядевшись, я чуть не выругался. Я находился на гладкой каменной площадке диаметром в пять метров и с пятью зубцами по периметру. Уже догадываясь, что увижу, я медленно встал и подошел к одному из зубцов. Очень захотелось выругаться. Я стоял на верхней площадке высокой черной башни, возвышающейся над безжизненной равниной. Где-то я это уже видел... Точно! Ортханк. Исполнилась еще одна мечта идиота. Только зубцов не четыре, а пять и очертания несколько отличаются. Потом я перевел взгляд на сам зубец, это был не камень, а металл, более того, это был адамантий! Целая башня из чистого адамантия! Ахренасоветь! Нигде ни малейшей неровности, везде идеальные линии, а по центру площадки высечена та самая пентаграмма, которую я сам рисовал. Она уже обзавелась несколькими символами, хотя их значение оставалось для меня загадкой. Лучи пентаграммы смотрели точно на зубцы башни, и красное сияние никуда не делось.
  Я перевел взгляд на Юринэ. Она сияла, причем в прямом смысле тоже, по серебряным волосам проскакивали черные и голубые искры, а от фигуры расходился серебристый свет. Свет исходит от Тьмы, я явно схожу с ума, на меня просто рухнула каменная глыба в несколько тонн, и я сейчас брежу. Да так и есть. Ничего, скоро меня откопают, и Рунг щедрой рукой примется заливать меня кровью, возможно, даже не бегая в хранилище. Нужно просто немного подождать, и все будет хорошо.
  В этот момент Юринэ не выдержала и залилась смехом. Блин, я и забыл, что для нее я открытая книга. Так, стоп! Она все-таки настоящая?
  - Да, да, настоящая, - с трудом сдерживая рвущийся наружу смех, простонала она. - Ты знаешь, тебя нужно записывать, а лучше сам напиши свою биографию.
  - Угу. Вот делать мне больше нечего, как только биографии писать. Кто ее хоть читать-то будет? Ю Лан? Или ты? И вообще, почему ты сияешь, как светлая?
  Новый приступ смеха.
  - Не ругайся, ты хоть раз светлых видел? Да на них даже смотреть нельзя, глаза режет, а это темный свет, как бы абсурдно ни звучало. Свет звезд, если хочешь. Именно под этим светом впервые открыли глаза эльфы, и он принадлежит Тьме.
  - Их тьма подобна свету, а свет тьме, - вспомнил я строчки об авари, темных эльфах Средиземья.
  - Именно. И вообще в чем отличие Света от Тьмы?
  - Не знаю, - честно ответил я.
  - И никто не знает, даже я, - Юринэ очень лукаво улыбнулась.
  - Издеваешься?
  - Немного.
  - И тебе весело?
  - Немного.
  Я тяжело вздохнул. Всегда знал, что с ней будет тяжело, хорошо хоть она не при каждой встрече устраивает мне вынос мозга. Впрочем, учитывая, где она живет и что я единственный объект для развлечения, ее можно понять.
  - Да, кстати, у меня тут маленький вопрос возник. А как отсюда спуститься?
  - Легко, просто захотеть, - и она исчезла.
  Волевое усилие, и я вновь стою рядом с ней в одной из комнат башни. На полу сияет уже знакомая пентаграмма, а над ней парит черная обсидиановая сфера метром в диаметре. В глубине сферы видно несколько голубоватых огоньков.
  - Это хранилище душ, ты же его хотел создать, когда только пришел сюда.
  Да, именно его. Деймос мог использовать пленные души как источник энергии и знаний. И я тоже хотел. Можно было создать поглотитель - очередную тюрьму душ, но это слишком ненадежно и мелко. К тому же вытянуть знания из плененной души очень сложно. Для Деймоса это проблем не составляло, но для меня было крайне трудно. И я решил создать подобную тюрьму внутри собственной вселенной, таким образом я получил бы еще один источник силы, а вдобавок любые знания помещенных сюда душ станут мне доступны.
  - Это ты сделала?
  - Не совсем, я только помогала, исправляя огрехи, основную работу сделал ты сам. Жаль, что ты не осознавал себя, когда творил, ты потерял львиную долю удовольствия. Да и зрелище было восхитительным. Кстати, ты долго собираешься стоять столбом? Может, все-таки привяжешь к себе сферу?
  Я кивнул и, подняв руку, коснулся гладкой поверхности. В глазах потемнело, но уже через мгновение я ощутил прочный канал связи и силу, идущую от пленных душ ко мне. Там были и души орогов, и дворфов-чародеев, и последнее пополнение в виде воинов дроу. А главное все их знания были мне доступны, только вот возникает вопрос, каким образом производить вливание сюда новых. Этот вопрос я и озвучил.
  - Очень просто. Я что, зря делала твои мечи частью тебя? Вот и используй их как поглотитель, только сперва соедини с хранилищем, и тогда в материальном мире они будут его продолжением.
  Клинки беззвучно скользнули из ножен. Приложив холодный металл оружия к поверхности сферы, я начал наблюдать, как они медленно погружаются внутрь, словно в жидкость. Когда внутри сферы оказались мои руки, сжимающие рукояти клинков, лезвия начали наливаться сиянием. Сперва оно было голубоватым, потом зеленым и медленно перетекло в красное. Сияние стекалось со всей поверхности клинков и образовывало строчки неизвестных мне рун. Не знаю, сколько прошло времени, для меня оно перестало существовать, но когда процесс завершился, адамантий, из которого были изготовлены мечи, приобрел еще более темный окрас, а строчки рун были буквально раскалены, настолько ярко они сияли.
  Вынув мечи, я с восхищением начал разглядывать их поверхность, а потом и магическую составляющую. Старые эльфийские чары полностью исчезли. На их место пришло нечто, что я толком не мог определить. Это были даже не чары, а скорее родство с силами. Основой была, безусловно, Тьма, потом шла Смерть - не магия Смерти, а именно Смерть, и Хаос, его было немного, но он был, и от осознания этого факта у меня пробежали мурашки по спине. Дальше мне удалось разобрать что-то, что я определил как стихию земли, и где-то в самой глубине, непонятно откуда, воздух.
  - По-моему, мои мечи стали не только поглотителями.
  - Да. Ты же хотел получить по-настоящему сильное оружие. Вот и создал его. Можно было и лучше, но для твоего уровня результат все равно очень хорош, - Юринэ не кивнула, а скорее подумала о кивке.
  Я посмотрел туда, куда она показывала, и понял. Хранилище душ было пустым, для изменения мечей я каким-то образом использовал души. Уничтожить душу практически невозможно, но, похоже, именно это я и сделал, хотя конечно остается маленький шанс на то, что ядра уцелели и уже отправились на перерождение, но я почему-то был уверен, что шанс этот очень мал.
  Не сказать, чтобы я был сильно расстроен, хотя, конечно, жаль терять тех же дворфов-чародеев и темных эльфов, особенно учитывая, что я далеко не все знания из них вытащил. Куда больше меня занимал другой вопрос. Выходит, что здесь, в моем личном мире я действительно могу практически все. То, что для любого действия нужна сила, это понятно, но сейчас я использовал силу из разрушаемых душ, и даже по самым скромным оценкам ее было в разы больше, чем все, чем мне приходилось оперировать до этого. Это ужасало, в обычном мире я не мог даже помыслить об управлении такой мощью, но здесь это было возможно. Открытие пугало, но в то же время открывало огромные перспективы.
  - Скажи, я сейчас здесь нахожусь целиком или только мое сознание?
  - Целиком, твой саркофаг в Териамаре пуст.
  - Значит, я могу принести сюда что захочу?
  - Конечно, и кого захочешь. Только сначала тебе следует освоить темные порталы, ведь тебя самого сюда привела я.
  - Ты поможешь?
  - Не сейчас. Сначала научись создавать обычные, да и телепортацию тоже освой, в Ториле эти направления магии неплохо развиты.
  - Постараюсь, только боюсь, для этого придется отправляться в Библиотеку Назиданий, книг по данной тематике удалось купить мало, а с учителями магами мне связываться не хочется.
  - Отправляйся. Твое маленькое княжество спокойно проживет без тебя пару-тройку лет, даже больше, ты хорошо их выдрессировал. К тому же не целиком же ты уйдешь, Деймос останется.
   - Хорошо. Спасибо Юринэ.
  Она молча улыбнулась, прикрыв глаза.
  Тут мне в голову пришла еще одна идея.
  - А где тут помещение для библиотеки?
  - Пошли.
  Красиво. Ровные пустые стеллажи, несколько конторок и столов, а помещение явно несколько больше диаметра башни.
  - И почему, интересно, я не создал здесь книг?
  - Лентяй, - пожала плечами Юринэ.
  Опять подкалывает, и ведь не оспоришь.
  Подойдя к ближайшей конторке, я вытянул над ней руку и погрузился в память. Представив нужный фолиант, я вспомнил его во всех подробностях и толкнул по руке энергию. На конторке появилась книга в твердом черном переплете, название на обложке крупными русскими буквами гласило: "Некромантия. Ритуалы. Упокоение и поднятие". Пролистав страницы, я убедился, что все получилось, ровные строчки русского текста, аккуратные рисунки и схемы, все было отлично. Это была моя собственная работа, первый авторский трактат. Хотя, конечно, данный экземпляр выглядел куда лучше, чем изначальная рукопись. Создав еще одну копию, я поставил ее на полку, а первую книгу решил взять с собой в Торил.
  Юринэ, присев на ближайший стол, с любопытством наблюдала за тем, как я заполнял книжные полки, а я воссоздавал по памяти наиболее понравившиеся мне книги, стремясь оставить здесь все самые ценные. После тридцатого фолианта я понял, что истощен, нужно было возвращаться, хоть энергия непрерывно поступала от Деймоса, но лучше этим каналом не злоупотреблять, на создание башни в первую очередь шла собранная им энергия, так что он сейчас истощен даже больше меня.
  Юринэ была очень довольна; похоже, она уже давно ждала, когда я сюда наведаюсь. Оставалось непонятным, почему она сама не обустроила мой анклав по своему вкусу, но отвечать мне на это вопрос Юринэ не желала. Как, впрочем, и на многие другие вопросы, так что я уже давно привык, когда захочет, расскажет.
  Вернуться оказалось очень просто, всего лишь потянуть за канал силы, связывающий это место с материальным телом Деймоса, которым, по сути, были все горы хребта Пастырь Пустыни. Забавное состояние, быть одновременно полноценной личностью с человеческим мышлением и географическим объектом. Теперь то я знал каково это. Впрочем как только я оказался внутри саркофага, мой разум вновь разделился и та часть что была духом места отошла в сторону.
  Вылезя из саркофага, я сразу приложился к заготовленной бутылке с кровью, эльфийской, моя новая гвардия, в полном составе, уже стала донорами. Тепло заструилось по энергоканалам, принося успокоение. Как же хорошо быть вампиром! Допив третью бутылку, я ощутил, что полон сил. Достав из саркофага свой трактат по некромантии, я отправился к себе, впереди было много работы.
  
  Глава 19
  
  Дорога до Библиотеки Назиданий была, мягко говоря, непростой. Больше тысячи километров по пересеченной местности, преобладающая часть которой - горы. Конечно, можно было идти через Долины и Кормир по торговым трактам, а не изображать горного козла, но я посчитал, что горы для меня будут более безопасны, да и при моей скорости особой разницы не будет. Главная проблема заключалась в поиске нужного пути, нормальных карт не было. Да и сама библиотека находилась далеко от крупных дорог и городов, одним словом, большинство встречных даже не слышали об ее существовании. Одно хорошо - не было дождей; мне-то все равно, а вот обычные люди по болотам, в которое превращается большая часть дорог после дождя, ходить очень не любят, даже купцы. Так что поиски мои в случае непогоды могли бы затянуться намного дольше.
  Библиотека Назиданий была древним строением, окруженным величественными горами, и наверняка имела множество секретов, в том числе и от своих нынешних обитателей. Увитые плющом изящные скульптуры покрывали ее стены, а запутанная система водосточных труб поддерживалась разнообразными скульптурными химерами. Однако никакие украшения не могли скрыть в целом невзрачности самого здания - четырехугольного и приземистого, темного, с толстыми стенами и маленькими окнами. Архитектурный стиль того времени, когда библиотека только возводилась, требовал массивных каменных фундаментов и не позволял делать большие окна. Для обитателей Библиотеки Назиданий солнечный свет был роскошью, которой наслаждались снаружи.
  - Приветствую вас в Библиотеке Назиданий, меня зовут Кидор, я священник Дениира, - такими словами сразу, как только я подошел к зданию, встретил меня пожилой человек с полностью седыми волосами и окладистой бородой.
  - Приветствую вас, Кидор. Мое имя Фобос, я маг и много слышал о богатстве вашей библиотеки...
  - Можете не продолжать, молодой человек, я все понял, отрадно слышать, что столь юный отрок желает приобщиться к мудрости прошлых лет. Пойдемте, я проведу вас к брату Белантуру, он отвечает за размещение гостей.
  
  Обучение в Библиотеке Назиданий вопреки моим опасениям было приятным. Святые отцы и братья-подвижники меня совершенно не донимали. Конечно, через плечо заглядывали регулярно, но поскольку ничем, касающимся темной магии, я не интересовался, никакого беспокойства не доставляли. Собственно, и интересоваться мне было нечем, ну спрашивается, что нового могу найти в этой библиотеке я, мастер магии смерти? Высший вампир и темный шаман. Несколько трактатов по нижним планам? Так мне проще вызвать из этих планов демона и подробно расспросить, или запечатать его в хранилище душ внутри моего анклава. Кстати, там уже парочка мелких демонов сидит и исправно поставляет энергию. Конечно, для получения знаний нужно будет поймать кого-то посерьезней, хорошо бы глабрезу или балора, но это не к спеху, да и дело, мягко говоря, не простое.
  В библиотеке я изучал целительство, друидизм, стихийную магию, ну и, конечно, пространственную магию. Открытие порталов и телепортация были одними из главных направлений моих изысканий. Также я нашел информацию о создании собственных подпространственных карманов. При желании и достаточном упорстве маг мог создать себе помещение, находящееся как бы в свернутом состоянии и с обычным миром связанное только через самого мага. Идеальное место для хранения наиболее важных и ценных вещей или проведения секретных экспериментов. Хотя у большинства это помещение ограничивалось маленькой комнаткой, на большее не хватало сил. Впрочем, с моим анклавом подобный карман в пространстве было не сравнить, но вообще, конечно, идея интересная, да и сам механизм весьма любопытен.
  Еще я уделял много времени трудам различных служителей церкви, несмотря на все религиозное наполнение, сам принцип работы с заемной силой изучить было крайне полезно. Плохо то, что большинство из этих трудов были философскими рассуждениями и толкованиями религиозных путей. Так что драгоценные крупицы знания приходилось вылавливать из моря бесполезного шлака. Приятным исключением были работы Пенпанга Д"Ана из Аманата, монаха, достигшего вершин мастерства и умершего около четырехсот лет назад. Его методики борьбы и концентрации, а также философия совершенствования духа были крайне интересны и, как я быстро убедился, действенны. В библиотеке хранились многие редкие и бесценные свитки мастера Пенпанга Д"Ана, правда, к сожалению, находить их было не так уж просто, никакого каталога, и уж тем более четкой сортировки в библиотеке не существовало и в помине. Что, в общем-то, неудивительно: здешняя коллекция книг, пергаментов и артефактов занимала почти весь первый этаж, а также множество меньших помещений на втором этаже, да и просто по всему комплексу лежало множество уникальных древних работ, нередко свитки можно было найти валяющимися в пыли где-нибудь в углу или под шкафом. Обычному человеку не хватило бы и жизни, чтобы все это изучить. Даже я, с моей абсолютной памятью, возможностью очень долгое время не спать и не есть, буквально тонул в этом море информации. А информации действительно было море, даже религиозные тексты несли драгоценные крупицы знания. Безусловно, в Средневековье есть, по меньшей мере, одно неоспоримое достоинство перед "цивилизованным" миром: когда каждый экземпляр приходится переписывать вручную, а то и вырезать на глиняных табличках, а бумага и пергамент зачастую стоят дороже золота, любая книга, по определению, несет в себе более или менее полезную информацию, и любая развлекательная литература становится непозволительной роскошью.
  
  Война Крови - непрекращающийся конфликт между демонами: танар"ри и баатезу, обитателями Абиса и Баатора.
  Серая Пустошь - одно из самых популярных среди танар"ри и баатезу мест для проведения сражений, главным образом потому, что она занимает центральную часть нижних уровней. Три слоя Пустоши вытягивают жизнь и цвет из всех, кто по ним путешествует, и всего, что там происходит. Из-за того, что эту грань считают самым нижним уровнем, участвующие в войне небожители также частенько наведываются сюда, дабы дать волю чувствам и принять участие в битве. Удивительно, что за место, которое не вызывает ничего, кроме апатии, дерутся столь яростно.
  И вот я стою здесь и разглядываю разворачивающуюся битву. Для моих глаз царящая тут тьма не помеха, а наоборот, так что вижу я очень далеко, особенно стоя на скале, или вернее на скальном обломке. Нахожусь я в Пустоши уже четвертый час, ну кто же знал, что мой первый, собственноручно открытый портал выкинет меня в самую большую задницу в окрестностях Торила? Видимо, где-то в гексаграмме я допустил ошибку, скорее всего в координатах точки выхода, а вернее, в одном из пяти первых знаков, описывающих координаты нужного плана. А открыть новый портал я не могу, уже пробовал, в магическом фоне столько возмущений, что арка даже не успевает сформироваться. Да и открывать портал только с первыми пятью координатами, без шестого знака, описывающего конкретное место в плане, заменяя его мыслеобразом, на порядок сложнее. А открыть новый я не могу, в магическом фоне столько возмущений, что никаких сил не хватит поддерживать тоннель. А вот для тех же демонов подобной проблемы не стоит, поскольку они обитатели планов, то и перемещаются между ними, используя какие-то свои пути и методы. Я прикончил уже около сотни вылезших против меня тварей - в основном, всякую мелочь, которой я и названий-то не знаю, но была и парочка глабрезу, правда мелких и хилых, и один зеленый абишаи. Как бы то ни было, но шестнадцать штук я отправил в хранилище душ, так что поход уже не бесполезен. Осталось только выбраться, в худшем случае придется подождать пару недель, пока души демонов, так сказать, дойдут до кондиции и я смогу вытянуть их знания.
  Мое внимание привлекла вспышка в паре километров к западу, хотя сомневаюсь, что тут вообще применимы стороны света; даже несмотря на расстояние и возмущения в магическом фоне, можно было заметить очень сильную, буквально пылающую ауру. Решив, что хуже все равно не будет, я отправился посмотреть.
  Посмотреть было на что. Демонесса с длинными багряными волосами и красного цвета кожистыми крыльями весьма уверенно и продуктивно выкашивала, по-другому и не скажешь, толпу мелких танар"ри. Заклинания с ее рук срывались непрерывным потоком, в основном взрывные, хотя были и очереди огненных стрел и шаровые молнии. Демонесса висела метрах в тридцати над землей, а под ней ровным слоем валялись обгорелые ошметки тел. Живописно, нечего сказать.
  Избиение продолжалось еще десяток минут, после чего поток дретчей - низших демонов танар"ри, иссяк. Как только это произошло, в меня полетела очередь шаровых молний, от которых я, благодаря своей скорости, легко уклонился.
  - А ты, судя по всему, не обычный суккуб.
  - Не смей сравнивать меня с этими ничтожными тварями, смертный!
  На месте, где я только что стоял, вспухла багряная сфера взрыва, диаметром в пять метров. Очень неплохо, не будь у меня такой скорости - нипочем бы не уклонился.
  - И кто же ты такая?
  - Трупу это знать не нужно!
  На меня обрушился град сгустков магической энергии, каждый величиной с голову и накачан энергией так, что обычного человека прикончит мгновенно. Кем бы эта демонесса ни была, сил ей было явно не занимать, как и навыков. Уклониться от зарядов не получалось, скорость у них, конечно, уступала моей, но их было несколько десятков, и они были самонаводящимися. За мгновение до соприкосновения вокруг меня проявилась темная сфера, принявшая на себя все сорок три голубых сгустка и поглотившая половину вложенной в них энергии, а вторую половину рассеяла. Большинство моих щитов способны поглощать враждебную энергию и использовать ее для собственного укрепления или передавать мне.
  Демонесса поднялась еще на пару метров в воздух и начала колдовать что-то убийственное. Не дожидаясь, пока она закончит, я прыгнул, тридцать метров - это много даже для меня, но не зря же я провел так много времени, изучая левитацию. Не ожидавшая от меня такой прыти, демонесса не успела уклониться, и мой меч оставил у нее глубокую борозду через весь торс, почти полностью проигнорировав доспех. Однако рана не помешала ей приземлиться на ноги и с шипением взять в руки треххвостую плеть, которая сразу налилась красноватым свечением. Я опустился в десятке метров в стороне и сразу ударил усиленным конусом холода с левой руки. Но моя противница почти не уступала мне в скорости и легко уклонилась, пуская в ход удлинившуюся плеть.
  До сих пор мне не приходилось сражаться с кем-то использующим кнут, тем более на таком уровне. Меня спасало только то, что в скорости я, хоть и ненамного, но все-таки превосходил свою противницу. Она точно не была обычным демоном, даже глядя на ауру можно было увидеть, что по силе она равна, по меньшей мере, Лордам Бездны. И это плохо.
  Все три хвоста плети, казалось, жили собственной жизнью и перерубить их не получалось, а вот они меня уже пару раз достали. Щека, бедро, голень, левая рука и раны совсем не спешили затягиваться, а только с каждым мгновением горели все сильнее.
  Пожалуй, пора заканчивать.
  Из-под моего плаща во все стороны рванула тьма. Миг. И окружающий мир пропал. Исчезли звуки, запахи, присутствие магии, исчезло все, осталась только тьма. Еще миг. И я вижу все, каждую песчинку, каждый миллиметр, каждую пылинку в воздухе, а также мою противницу. Она в семнадцати метрах от меня, растеряна и напугана, пытается выбраться, но это бесполезно, здесь, внутри моей тьмы, я абсолютная власть. Эта техника действительно страшна, жертва ничего не видит и не слышит, бесполезно надрывать горло и пытаться убежать, не получится колдовать и даже собственное тело тут ощущается с трудом. А вот на мои способности эта тьма влияет весьма положительно, не говоря уже о том, что никакие ограничения на колдовство на меня не распространяются.
  
  - Имя?
  Демонесса скривилась, но сковавшие ее цепи тьмы и вошедший в грудь меч не давали шансов уйти от ответа.
  - Шеллис Элленесс.
  - Кто ты и откуда у тебя такая сила?
  - Я младшая дочь Асмодея, владыки Нессуса - девятого уровня Баатора.
  Асмодей. Сильнейший и древнейший архидьявол, владыка всех девяти адов. А мне в руки попала его дочь... дааа... так сразу и не поймешь, радоваться удаче или идти вешаться. Но это потом, сейчас информация.
  - Насколько я знаю у Асмодея только одна дочь Глэсья.
  Шеллис скривилась, хотя, казалось бы, куда больше?
  - Ты правда думаешь, что за все тысячелетия его жизни у него была только одна дочь?
  - Полагаю, большинство его детей не доживают до совершеннолетия, а скорее всего, умертвляются, еще не родившись.
  - А я вот родилась и дожила, доволен?
  - Весьма. Сколько тебе лет? И кто твоя мать? - А злобы-то в глазах сколько...
  - Тридцать семь; не знаю, как ее звали, она была фей"ри и давно мертва.
  Еще лучше... Малолетка. Тридцать семь, это даже для эльфов мало, не говоря уже про демонов. И фей"ри... Результат союза четырех благородных домов солнечных эльфов из Миф Драннора с демонами в попытке усилить свою родословную... И что с ней такой красивой делать? Хотя, пожалуй, есть идея.
  - Жить хочешь?
  - Глупый вопрос.
  - Согласен. Тогда у меня к тебе предложение.
  - И какое же?
  - Стань моим фамильяром.
  Шеллис звонко рассмеялась, даже воткнутый в грудь меч не помешал.
  - Ты вообще кто? Тифлинг? Сын Мефистофеля? Или, может, Бела? Или камбион? Отпрыск кого-то из этих вонючих правителей Абиса? - с усмешкой произнесла она. - Хотя какая разница, все равно ни один демон не может сделать другого своим фамильяром, это же закон природы. - Последние слова она произнесла уже тихо и без улыбки - видимо, сил на истерику уже не было.
  - Меня зовут Фобос, не надейся, это имя не даст тебе никакой власти надо мной. - Вспыхнувшие было глаза моей пленницы тут же потухли. - И я кто угодно, но точно не демон, по крайней мере, к обитателям Абиса и Баатора я не имею ни малейшего отношения. Так что, ты хочешь жить?
  - А если не получится, убьешь меня?
  - Да.
  Кривой оскал.
  - Ладно, меня все равно убьет папаша, если вернусь с провалом. Только давай быстрее.
  В нынешних условиях провести обычный ритуал привязки фамильяра возможности не было, да и не устраивал меня обычный, по крайней мере, принятый в Ториле. Зато идеально подходил один из тех, которым меня научила Юринэ. Как ни странно, это был светлый ритуал, его придумал некий маг жизни, эльф и по совместительству паладин в каком-то отдаленном мире, где поклонялись не персонифицированному светлому божеству, а непосредственно силе, Свету и особо не заморачивались с религиозными догмами. Другими словами, паладины действовали и вели себя так, как на сердце легло, и в соответствии с собственными представлениями о чести. Забавный мирок, если подумать. Но не это важно. Важно, что посредством этого ритуала можно было быстро и надежно привязать к себе любое существо или магический предмет. Правда, в изначальном виде ритуал частенько приводил к весьма болезненной смерти привязываемого, тут ничего не поделать, Свет он такой, далеко не каждый близкое общение с ним пережить может. Хотя с Тьмой тоже, но она все-таки действует более аккуратно, а не выжигает клиента, не разбирая дороги, как некоторые.
  Начертив ограждающий круг, я приступил к работе. Цепи наполнились моей энергией и начали вливать ее непосредственно в душу юной демонессы.
  Шеллис выгнуло дугой, она закричала, но крик почти сразу оборвался, превратившись в глухой сип. Тело демонессы сотрясали судороги, крылья и хвост мелко подрагивали, когти на руках впились в сухую землю. Я стоял рядом тяжело опираясь на меч, боль стальными клещами разрывала все тело, наши энергетические оболочки переплетались и демоническая сила, наследницы Асмодея, рывками вливалась в меня. Отчасти это было похоже на Диаблери, но во время ритуала Диаблери, я преобразую большую часть чужой силы в свою собственную, и лишь малая часть из нее остаются в первозданном состоянии, открывая для меня новые возможности. Сейчас же, почти вся, вливаемая сила оставалась такой какая есть, естественно подстраиваясь под меня, но природа ее при этом не менялась.
  Поток прервался. Шеллис обмякла, сковывающие ее цепи исчезли. Сознание она потеряла еще минут пять назад и сейчас, лежа на каменистой земле, была совершенно беззащитной. Я наблюдал, как ее длинные огненно-красные волосы становятся черными как смоль, а бронзовая кожа буквально на глазах светлеет, обретая бледно-розовый оттенок. Загнутые назад рожки, крылья и хвост тоже меняют свой ярко-красный цвет на насыщенно-черный. Телосложение моей новой знакомой тоже претерпело изменения, если раньше она была почти двух метров ростом, то теперь стала наголову ниже меня.
  Я тяжело опустился на землю. Конечно, так беспечно сидеть в месте, где постоянно идут сотни сражений, вспыхивающих без всякой логики и где ни попадя, поскольку как таковой линии фронта не существовало, - не самая удачная мысль, но я слишком устал. Да и ограждающий круг еще хоть сколько-то точно продержится, хорошая он все-таки штука, простая и надежная. По телу пробежала очередная судорога, и я в очередной раз ее подавил, менять свою внешность я не имею ни малейшего желания, да и красный цвет не является моим любимым. Лопатки и голова горели особенно сильно, но крылья и рога мне пока тоже не нужны, мне еще в библиотеку возвращаться. Отцепив от пояса флягу, я сделал большой глоток, сладкая эльфийская кровь бальзамом потекла по горлу, стало значительно легче. Глянув на своего уже состоявшегося фамильяра, я понял, что в ближайшие пару часов она точно не очнется.
  - Эх, а еще младший архидемон, дочь самого Асмодея... совсем еще девчонка, ребенок.
  Со вздохом поднявшись, я пошел обновлять ограждающий круг.
  
  - Очнулась, наконец.
  Шеллис вздрогнула и посмотрела на меня широко открытыми светло-синими глазами. Хм, а это у нее откуда? У меня синих глаз отродясь не было, ни в прошлой жизни, ни в этой, видимо, эльфийское наследие.
  - Х...хозяин? - Вырвавшееся слово, похоже, поставило в тупик саму демонессу.
  Шеллис помотала головой и заметила что ее волосы сменили цвет. Ее глаза расширились еще больше, и она начала суматошно рассматривать себя со всех сторон.
  - Что это?! Что со мной?! Что ты сделал?! Почему я так выгляжу?!
  Я улыбнулся. А у девочки еще и весьма симпатичные зубки, все беленькие и ровные, за исключением двух маленьких острых клыков из-под верхней губы.
  - А не надо было терять сознание во время ритуала, тоже мне арихидемон.
  - Я не архидемон! Я дочь Асмодея!
  - И много у него детей?
  - Ааэмм... да, но большинство никогда не покидают Мальшим. К тому же большинство из них слабаки, - презрительно закончила она.
  - А ты что делала в центре Войны Крови?
  Шеллис сразу сникла.
  - Это был экзамен на пригодность, и я его провалила.
  - Да? А по-моему, ты неплохо справлялась.
  - Но тебе я проиграла, а значит, провалила экзамен.
  - А ты не должна была проиграть никому из встречных?
  - Да.
  - Суровые у вас порядки, как я погляжу.
  - Издеваешься?
  - Немного, - я улыбнулся. - Впрочем, сейчас это неважно, ты теперь служишь мне, так что готовься открывать портал на материальный уровень.
  По соединяющей нас ментальной связи я четко ощущал обуревающие ее эмоции, а вот она, похоже, этой связи еще не заметила. На меня изливалась гремучая смесь злости, отчаяния, удивления, страха и надежды, молодая демонесса ровным счетом ничего не понимала, пребывая в глубочайшем изумлении. Весь ее привычный мир рухнул. Совершенно непонятное существо в облике молодого человека, почти мальчишки, скрутило ее за какую-то минуту. Сначала она приняла меня за мага-наемника, такие хоть и редко, но встречались на нижних уровнях. Потом решила, что я отпрыск кого-то из Принцев Бездны, но теперь выяснилось, что им я тоже не являюсь, наполняющая ее тело энергия была тому самым надежным доказательством. Да и изменения, произошедшие с телом, стали изрядным ударом по ее самообладанию. Однако Шеллис дурой не была и быстро взяла себя в руки, решив воспринимать все происходящее как данность, а подумать и осмыслить произошедшее она сможет и позже.
  - Я никогда не была на материальном плане, я не знаю, куда открывать портал.
  - Тебе нужно знать точку выхода?
  - Да.
  - Смотри. - Я подошел к Шеллис и положил руку ей на голову, посылая образ небольшой рощицы в окрестностях Библиотеки Назиданий.
  Еще одна волна удивления, но спустя несколько секунд девушка молча встала и начала колдовать, прямо в воздухе рисуя магические знаки. Я стоял рядом и внимательно следил за ее движениями, стараясь запомнить все максимально точно, ничего общего с теми порталами, которые изучал я, тут не было. Совсем другая основа и принцип построения, да и мне приходилось вычерчивать узор на полу. Через двадцать минут перед нами загорелась рыжая арка, обрамленная языками пламени. Шеллис устало опустила руки, было видно, что работа далась ей нелегко. А девчонка-то узкой специализации, боевик, портал смогла открыть явно со скрипом, но талантливая, немного подучить, и станет действительно полезной. Впрочем, в качестве боевой единицы она уже сейчас мне равна, а может, и превосходит.
  Вышли мы в ту самую рощу в паре километров от Библиотеки Назиданий. В сотне метров на восток была дорога к Каррадуну, маленькому городку на берегу озера Импреск. Шеллис с любопытством осматривала деревья - ну да, она же первый раз их видит.
  - Можешь спрятать крылья, рога и хвост?
  - Я могу только накинуть иллюзию.
  - Действуй.
  Через пару минут все наследственные признаки исчезли, и Шеллис стала выглядеть как обычная девушка лет шестнадцати-семнадцати с явной примесью эльфийской крови. Хотя стоило мне сосредоточиться, и мой взгляд без всякого труда проник сквозь иллюзию.
  - Очень хорошо, только выглядишь ты слишком идеально, даже эльфийки не так совершенны. И еще: втяни клыки, когда ты улыбаешься, их хорошо видно.
  - Втянуть клыки?
  Я улыбнулся, продемонстрировав, как мои зубы удлиняются и втягиваются обратно.
  - Попробуй, должно получиться.
  Еще десять минут я наблюдал, как Шеллис куксится, корчит рожи и пыхтит, пытаясь задействовать мышцы, которых раньше не было. Зрелище было очень комичным, я с трудом удерживался, чтобы не засмеяться в голос. Демонесса чувствовала мое веселье, несмотря на бесстрастное выражение лица - ментальная связь, увы, штука двусторонняя, в результате она еще сильнее злилась и еще более зверские рожи корчила, ну и, естественно, этим только больше меня веселила. Наконец я не выдержал и заржал. По ментальной связи на меня обрушился поток обиды, злости и стыда, а сама демонесса надулась и покраснела до кончиков заостренных ушей.
  - Ладно, горе ты мое. Давай помогу.
  Быстро коснувшись ее сознания, я лично убрал клыки, а потом повторил действие несколько раз, чтобы она запомнила.
  - Ну, все. Поняла? Хорошо, а теперь пошли, нам еще к Каррадуну надо добраться, поживешь пока там.
  - А ты?
  - Мне нужно возвращаться в Библиотеку Назиданий, слышала о такой?
  Шеллис мотнула головой.
  - В общем, это древняя и богатая библиотека, но тебе там появляться нельзя, ибо заправляют там жрецы Денира и Огма, они, конечно, не такие фанатики, как последователи Торма или Тира, но демону явно не обрадуются.
  - А как ты?..
  - Я хорошо маскируюсь.
  - Ясно. И что мне делать в этом городе людишек?
  - Сидеть и ждать. Общаться со мной ты сможешь постоянно через соединяющую нас ментальную связь. Ты не псионик, так что поначалу будет сложно, но со временем освоишься.
  - Понятно, что ничего не понятно. Хоть расскажи мне, кто ты такой и куда я вообще влипла. Ты не человек, это точно, люди не способны так быстро двигаться и так сильно бить, да и твоя магия... никогда такой не видела.
  - Хм, ну слушай...
  
  Глава 20
  
  По грязной улице на окраине города к нам приближалось четверо типичных разбойников в кожаных доспехах и с короткими мечами в руках.
  - Ха, кто же зашел на нашу территорию, ребята. Славно мы сегодня повеселимся, тут у нас блааагорооодный, да с девицей. Ну-ка, малец, ты нам по-хорошему денежки-то отдай и девицу оставь, а сам можешь идти на все четыре стороны.
  Высокий жилистый разбойник сально улыбнулся, демонстрируя желтые зубы.
  - Шеллис, я тебе говорил, что ты выглядишь слишком идеально? И у нас из-за этого будут проблемы?
  В глазах демонессы загорелись веселые огоньки.
  - Еще чего не хватало, из-за какой-то швали я буду себе внешность портить.
  - Видимо, это у тебя такая месть.
  Девушка только озорно улыбнулась. Я же повернулся к разбойникам.
  - Даю шанс, проваливайте и останетесь живы.
  - О! Так ты у нас еще и крутой, значит? Ну-ну... А теперь лапки поднял и выложил все добро. А ты, красавица, иди-ка сюда, познакомишься с настоящими жеребцами.
  - То-то от тебя воняет, как от целой конюшни, - презрительно и с насмешкой бросила моя спутница.
  - Ах ты!!! - Мужик подскочил к девушке и попытался ее ударить, но напоролся на меня, получив мощный удар по печени, а затем пинок по колену с последующим жутким хрустом сломанной от удара кости. Бандит взвыл, ничком рухнул в грязь и тут же получил добивающий удар по затылку. Череп хрустнул.
  Бандиты опешили, происшедшее не заняло и секунды. Я, не дожидаясь их реакции, кинул в следующего Луч Холода, превратив головореза в статую, и простым телекинетическим ударом разрушил ледяную скульптуру.
  - Колдун, бежим! - закричали в ужасе неудавшиеся грабители.
  С легкой усмешкой я бросил в следующего простенький огненный шарик и сразу пожалел об этом: вонь горящего мяса - не самый приятный запах. Последнего навылет пробили десятки ледяных игл.
  - Шеллис, вот скажи мне, пожалуйста...
  - Пожалуйста, - ехидно перебила она меня.
  - ...откуда ты знаешь, как воняет в конюшне? Насколько мне известно, Нессус - не то место, где могут выжить лошади.
  Шеллис явно была недовольна тем, что я не обратил на подколку внимания.
  - То, что я жила в Нессусе, не означает, что я невежественная дура и совсем ничего не знаю о материальном плане.
  - Это, безусловно, радует. Однако мне бы очень не хотелось из-за твоего острого язычка покидать эту местность раньше времени.
  - А зачем ты тут вообще сидишь? С твоей силой можно неплохо устроиться на нижних планах, принять участие в Войне Крови, завоевать высокое положение; судя по тому, что я видела и чувствовала, ты по меньшей мере не уступаешь в силе дьяволу ямы или Балору.
  - Мне нет дела до нижних планов, а свара Абиса с Баатором меня волнует еще меньше.
  - Что значит свара?! Война Крови - величайшее действо во всей мультивселенной! А не какая-то жалкая потасовка!
  - Шеллис, я тебе одну вещь скажу, только ты не обижайся. - Я достал меч и прикоснулся острием к первому трупу. - Вся ваша мультивселенная - всего лишь захолустный уголок, одна из бесконечного множества сфер упорядоченных миров. В чем-то, безусловно, значимая, как для великой империи значима каждая провинциальная деревня, но не больше. А Война Крови именно жалкая потасовка детей в песочнице; ну ладно, не детей, а двух главных деревенских забияк, но смысл от этого не меняется, пусть хоть разбойничьими бандами будут. На саму империю их драка никак повлиять не может, и уж тем более доставить какое-то беспокойство.
  Вид ошарашенной демонессы - это нечто, мои слова явно произвели эффект, расширенные в изумлении глаза, открытый рот и буря полнейшего охренения (по другому и не скажешь), излучаемая через ментальную связь. Пока Шеллис в ступоре таращилась на меня, я закончил с пленением душ разбойников, от последнего трупа, убитого мной ледяными иглами, поднялся легкий голубоватый дымок и втянулся в поверхность меча. Убрав меч в ножны и обшарив трупы, я получил пару горстей меди и несколько серебряных кругляшиков. После чего отправился дальше в город.
  Секунд через двадцать меня догнала Шеллис, она шла следом, глядя на меня как на безумца. В чем-то я ее понимал, однако подобный расклад меня вполне устраивал. Следовало как можно скорее ломать ее мировоззрение, да и заставить беспрекословно подчиняться тоже стоило. При этом методы, принятые в среде местных демонов, меня, мягко говоря, не устраивали, ну не люблю я беспричинную жестокость, мерзко это и глупо.
  Через двадцать минут мы уже сидели за одним из столиков в гостинице "Чешуя дракона". За десять серебряных монет я снял для Шеллис комнату на две недели с включенным в цену трехразовым питанием. Демонесса за все это время не произнесла ни одного слова и, судя по тому что я видел, занималась изучением произошедших с ней изменений. А изменения были существенными. Если раньше ее аура имела темно-багровый цвет, то теперь в ней преобладал черный, хотя и красного осталось много, выглядело это внушительно и красиво. Моя аура тоже изменилась, хотя и не так сильно, с тех пор, как я стал князем Тьмы, она уже выглядела не как тьма, окружающая тело, с вкраплениями других цветов, в том числе и рыжего огня танар"ри, а как бурлящее черное пламя. Теперь же в этом пламени появились, помимо нескольких маленьких языков оранжевого огня, целые участки багряного пламени баатезу, и они были явно больше и сильнее, чем мои трофеи от диаблери танар"ри. Впрочем, с полученными мной силами предстояло еще долго разбираться, и учиться пользоваться этими силами тоже будет наверняка не просто.
  Мальчишка лет четырнадцати поставил на наш стол тарелки с хорошо прожаренным мясом и кувшин с травяным отваром, который заменял местным чай. И я сразу приступил к еде, не то чтобы я сильно проголодался, при нужде я могу вообще не есть, но последние годы по-настоящему вкусная еда была для меня редкостью, и Библиотека Назиданий, увы, не сильно превосходила в этом плане Териамар.
  С Шеллис могли возникнуть проблемы, ибо мужская часть населения не способна была равнодушно пройти мимо нее, хорошо хоть я накинул на красавицу чары незаметности сразу после встречи с бандитами. Так что теперь взгляды окружающих скользили по ней, не задерживаясь, а при разговоре ее внешность быстро бы стерлась из памяти собеседника.
  - Насколько я знаю, ты можешь говорить на любом языке, так?
  - Да.
  - Тогда перейдем на этот, - я заговорил по-русски. - Понимаешь меня?
  - Да.
  - Хорошо. Итак, начнем с главного. Ты будешь жить в этой гостинице, пока две недели, а там видно будет. Сидеть ты должна тихо и незаметно, никаких развлечений с местными жителями, у меня совсем нет желания встречаться с Соларами или еще кем-то из небесных канцелярий, по крайней мере сейчас и на этом плане. Советую побольше спать, сейчас тебе это очень полезно. За мной не ходи, большинство жрецов в Библиотеке Назиданий, конечно, слабаки, но есть парочка, которой тебе на глаза лучше не попадаться, по крайней мере, с такой маскировкой. А устраивать резню в одном из главных оплотов Денира и Огма я не буду. Теперь второе. Какова вероятность, что тебя могут заметить небожители?
  - Ну, раньше она была бы большой, я не умею трансформировать тело и изменять ауру, этому слишком долго и тяжело учиться, но теперь моя аура так изменилась, что меня даже в Мальшиме не узнают. И у меня есть ощущение, что меня как будто что-то прикрывает от обнаружения, не знаю, как объяснить, на магию это не похоже.
  - Ясно. Тебя, скорее всего, прикрывает сама Тьма, так что случайного обнаружения ты можешь не опасаться, но улучшением маскировки займись как можно скорее, время у тебя теперь есть. Идем дальше. Какими способностями ты обладаешь?
  - Власть над огнем, боевая магия до восьмой ступени включительно...
  - Что значит восьмая ступень?
  - Ммм, ну, стандартные заклинания условно делятся на ступени, их всего девять, разделение происходит по сложности плетений, хотя все это деление относительно, но система довольно распространена, так как удобна и довольно точно отражает возможности мага. Хотя, конечно, обычно куда важнее объем энергии, чем хитрость и запутанность чар, но все же в большинстве случаев развитие мастерства и резервов идет равнозначно.
  Сведения, судя по всему, общеизвестные, однако в моем образовании отсутствуют; шаманизм и некромантия - это больше ритуальные искусства и делятся только на три раздела: низшую, среднюю и высшую магии. Хотя вру, еще четыре года назад я о такой системе знал, Рунг именно с этого начинал мое обучение, просто я на нее плюнул, посчитав бредом, да в книгах я не раз встречал упоминание уровней, но внимания не обращал.
  - Ясно. Что еще?
  - Телекинез, нечестивая аура - это такой покров, защищающий от магии; еще регенерация, хоть и слабее, чем у дьяволов ямы, но примерно равная регенерации балоров, может, даже чуть сильнее. - Демонесса задумалась. - Ну, еще могу летать. Вроде, все.
  - Понятно. Когда я закончу свои дела в библиотеке, займемся тренировками, боевая магия - мое слабое место. А пока расскажи о власти над огнем и нечестивой ауре.
  Демонесса задумалась.
  - Некоторые истинные демоны обладают способностью призывать огонь усилием воли и управлять им. Такое пламя намного опаснее обычного и даже колдовского. Также такие демоны обладают почти полным иммунитетом к огню и высоким температурам. Если использовать это пламя в качестве покрова, то оно разрушает большую часть вражеских заклинаний, однако делает это не слишком быстро, так что сильные или точно направленные чары уничтожить не успеет. Нечестивая аура - это весьма могущественная способность истинных демонов, позволяющая выдержать магические удары высших кругов и сопротивляться силе жрецов и псиоников. Кроме того, она зависит от силы демона, чем сильнее демон, тем лучше его защищает аура. Однако эту способность нужно постоянно подпитывать, она вытягивает силы, и если воздействие слишком сильно, то можно очень быстро ослабнуть. - Шеллис ненадолго замолчала. - Я пыталась ее использовать, когда вы погрузили меня в это темное пространство, у меня получилось, но аура почти мгновенно исчезла сама по себе, энергия у меня еще была.
  - Интересно. А на чем основана эта способность? Как ее призывать?
  - Ну, это, наверно, сложно объяснить, напоминает вызывание пламени вокруг тела, только вместо ярости в своей душе нужно обратиться к другому источнику. - Я изобразил на лице недовольство, Шеллис это заметила. - Меня саму учили, что нужно закрыть глаза и пытаться увидеть тьму в своем сердце, душе, а потом представить, как она окружает тело, защищая от заклятий и прочих опасностей. Поначалу это сложно, но со временем становится естественным.
  Так себе объяснение, честно говоря, но для естественной, природной способности, пожалуй, достаточно. А вот для меня этот способ, скорее всего, не подойдет. Хотя теперь становится ясно, почему нечестивая аура ничего не смогла сделать с моей Сферой Тьмы, надо будет посмотреть на эту способность, но думаю, не ошибусь, если скажу, что тьма - только основа, а основное наполнение представляет собой нечто иное. Хоть я уже успел убедиться, что в местных демонах все-таки есть тьма, в баатезу ее чуть больше, чем в танар"ри, однако на общем фоне насыщенности энергией хаоса ее чуть.
  - Хозяин? - Голос Шеллис отвлек меня от размышлений, а я даже и не заметил, как задумался.
  - Да, я понял, доедай быстрее, потом поднимемся наверх, и покажешь мне ауру и управление огнем. И еще одно: если ты хочешь быть не рабыней, а доверенным слугой и помощницей, то называй меня по имени.
  Демонесса молчала, внутри у нее бушевали целые сонмы мыслей и чувств, я даже не старался вникнуть. Похоже, она пыталась понять, какой подтекст у этого предложения; что поделать, такое уж у нее воспитание, да и жизнь до недавнего времени. Минут через пять она вернулась в реальность.
  - Хорошо, я поняла... Фобос.
  Через несколько минут мы поднялись наверх. Около получаса ушло на установку защиты, теперь в комнату нельзя было незаметно проникнуть, а все магические возмущения экранировались; ну и на всякий случай я установил парочку управляемых магических ловушек. Сделано все, конечно, на скорую руку и дольше двадцати дней не продержится, но хоть так.
  - Все, теперь можешь показывать нечестивую ауру, а затем Огненный Покров.
  Шеллис замерла на пару секунд, после чего вокруг ее тела возникло мерцающее поле. Оно появилось в нескольких сантиметрах от кожи и имело темно-синий оттенок. Через несколько секунд мерцание пропало.
  - Любопытно. Повтори еще раз.
  Шеллис повторила и держала поле около минуты, пока я внимательно изучал его структуру.
  - Хорошо, теперь огонь, но смотри не спали здесь ничего.
  Девушка кивнула, после чего вытянула руку, и та окуталась багровым пламенем.
  
  Вернувшись в библиотеку, я с утроенным рвением погрузился в книги. Времени теперь у меня было значительно меньше, чем раньше. Неизвестно, как отреагирует Асмодей, узнав о пропаже Шеллис; хоть она и утверждала, что ему это будет безразлично, но рисковать не хотелось. Тем более изменения во мне, начавшиеся вследствие появления фамильяра, останавливаться не собирались, мой внутренний источник медленно, но верно увеличивался, и общий прилив силы ощущался весьма отчетливо. Демоны сами по себе являются источниками силы, и демонологи частенько держат парочку в подвалах, используя их как батарейки для подпитки магической защиты своих домов. Я сам не раз подумывал о подобном их использовании, только в Териамаре это было бессмысленно, а построить где-то резервную базу пока не доходили руки. Как бы то ни было, за эти две недели следовало перечитать все возможное о телепортации и порталах. И если с порталами все было более менее понятно, в библиотеке нашлось описание простейшего ритуала и нужное заклинание, то с телепортацией возникла проблема, эти чары, оказывается, были большой редкостью и в отличие от портала требовали значительных запасов личной силы. Собственно, кроме этого ничего узнать не удалось; возможно, во всем этом нагромождении книг и пергаментных свитков где-то и лежат нужные мне знания, но для их поиска потребуются месяцы, а то и годы.
  
  Я поднял пузырек с кровью черного дракона, там было всего сто двадцать пять граммов, каких-то пара глотков, но за этот пузырек пришлось выложить пять сотен золотых, как, впрочем, и за кровь красного и белого драконов, всего полторы тысячи золотых. Огромные деньги. Пожалуй, это было самым дорогим моим приобретением в Зентелийской твердыне. Однако денег мне было не жаль, кровь дракона способна сделать простого смертного в несколько раз сильнее, быстрее и выносливее, а также увеличить его сопротивляемость магии и продлить срок жизни. Я же планировал с ее помощью получить некоторые способности драконов. На дыхание я в принципе не рассчитывал, для этого нужно, как минимум, целиком съесть драконье сердце, которое в сравнении с кровью все равно что "Шилка" рядом с "Калашом". Но и остального было вполне достаточно, драконы - природные перевертыши с естественным подпространственным карманом, в который убирается лишняя масса при перекидывании в гуманоидную форму, а также там дракон может переносить особо ценные вещи. Именно эти природные способности я и хотел приобрести. Было понятно, что на их развитие уйдет уйма времени, но что такое время для бессмертного? Как гласит народная мудрость: "Спешка уместна только при ловле блох и недержании", - хотя я, конечно, имел надежду в ближайшие годы прикончить кого-то из драконьего племени и разжиться его сердцем.
  Тем не менее, в свете последних событий я получил реальные шансы обрести желаемые силы уже сейчас, не тратя десятки лет. Демоническая сила, полученная мной от Шеллис, настойчиво требовала вещественного оформления. Лопатки и голова чесались почти постоянно, и я прилагал немало усилий, подавляя поползновения этой силы к трансформации моего тела. Кстати сказать, у демонов тоже были подпространственные карманы, как и способность менять внешность, но демоны в своих подпространственных карманах могли переносить только лишнюю массу образующуюся от принятия человеческой формы, а изменение внешности требовало многих лет тренировки. Конечно, везде и во всем есть свои исключения, но вот Шеллис так и не научилась убирать в подпространство крылья, обходясь простой иллюзией.
  Впрочем, как бы сильно ни хотелось мне выпить всю имеющуюся у меня драконью кровь, торопиться не стоило, сначала нужно вернуться в Териамар. Демоническую, а вернее демоническо-драконью форму следовало создавать в подготовленных для этого условиях. Мне совсем не улыбалось превратиться в нечто вроде барбазу или гелугона.
  В библиотеке я обнаружил подробное описание свойств драконьей крови, как и несколько методов увеличить силу ее воздействия на организм, собственно желание получить побольше подобной информации и стало причиной тому, что я до сих пор не выпил кровь. Хоть я и не уверен в эффективности этих методов по отношению ко мне, но часть крови я все равно собирался израсходовать на эльфов, и вот там все эти знания пригодятся.
  Закончив любоваться пузырьком из темного стекла, я убрал его обратно в безразмерную шкатулку. Прошло уже двенадцать дней с момента возвращения из Серой Пустоши, все эти дни я не смыкал глаз, деля время между чтением книг и разговорами с Шеллис. Демонессе поначалу с трудом давалась мыслеречь, но она быстро делала успехи. Меня же интересовало многое - начиная от ее знаний в области магии и заканчивая устройством крепости Мальшим и царящей в Бааторе иерархией. С сожалением я обнаружил, что ее знания не так уж велики. Благодаря крови Асмодея и личным талантам, уровень силы Шеллис примерно соответствовал дьяволам ямы, или как их еще называли исчадиям ада, но вот навыки оставляли желать лучшего, и это слабо сказано. Пожалуй, единственной ее сильной стороной была боевая магия, да и то, смотря с чем сравнивать, что, в общем, неудивительно, учитывая ее возраст. Хотя мне грех жаловаться, встреча с Шеллис для меня - настоящий подарок судьбы; вполне вероятно и даже наверняка, окажись на ее месте настоящий дьявол ямы или его извечный противник Балор, победить мне бы удалось с большим трудом, и то не факт. Но даже победив и поглотив его душу или диаблерировав, я бы вряд ли получил и десятую долю того, что мне досталось в результате ритуала обретения фамильяра.
  Однако время поджимает. Подавлять демоническое начало становится все сложнее. И что куда хуже, книги заканчиваются; нет, их тут еще полно, но вот находить что-то ценное для меня уже проблема. Интересных тем много, однако большинство из них не несут для меня практической ценности.
  - Шеллис, ты разбираешься в телепортации?
  - В смысле заклинаниях телепортации? Нет, эти чары - большая редкость, к тому же на нижних планах они мало где действуют.
  - И как демоны без них обходятся?
  - У нас есть свои способы перемещения в пространстве, внешне это похоже на телепортацию, но действует только на родном плане. Ну и я слышала, что самые могущественные могут использовать "скачок" и в других местах.
  - Ты им владеешь?
  - Да, но здесь использовать не могу, уже пробовала.
  - Ясно. Готовься, завтра мы выходим, в пять утра буду ждать тебя на той поляне, куда вывел портал.
  - Поняла.
  Окончив разговор, я начал собираться, оставаться в библиотеке действительно смысла уже не имело. Самые ценные фолианты я уже прочитал и запомнил до последнего знака препинания. Труды Пенпанга Д"Ана систематизировал и дополнил недостающие части работами других монахов, будет теперь хорошая методичка для тренировок гвардии, да и шаманам и будущим магам кое-что пригодится. С основной целью прихода сюда получилось так себе, но хоть что-то. Зато нашел несколько интересных трудов по защитной магии, практиковаться и экспериментировать времени не было, ну да это не проблема. С рецептами зелий и эликсиров тоже удачно получилось, по возвращении напрягу Рунга, пора уже создавать свой цех алхимиков. И все-таки стоит заняться поисками резервной базы, на худой конец, можно ее самолично построить в каком-нибудь укромном уголке мира, рабочих рук хватит, а если что - подниму пару погостов, опять же где-нибудь в глубинке. Построить, пожалуй, будет даже лучше, я тут такие интересные фортификационные идеи вычитал, да и защиту тогда можно будет наложить не в пример лучше. Дел непочатый край, а ведь еще трансформа и обучение пользоваться демоническими силами...
  
  Шеллис прилетела, когда я уже заканчивал чертить гексаграмму, осталось только поставить в центре знак Перил и можно открывать портал. Библиотеку я покинул без всяких осложнений, даже выторговал у жрецов перед выходом один амулет-переводчик, помимо устной речи помогающий переводить тексты, - сотня золотых, как с куста. Мог бы и украсть, но я планировал в будущем сюда вернуться. Еще раз проверив гексаграмму на отсутствие дефектов, я сформировал мыслеобраз главного входа в Териамар и прочитал заклинание. Появилась двухметровая голубоватая арка.
  На этот раз портал получился удачным, хотя, конечно, вплетение мыслеобраза в заклинание - процесс не слишком приятный; не будь я псиоником, сомневаюсь, что у меня бы это получилось.
  Врата в бывшее царство дворфов уже не производили такого жалкого впечатления, как тогда, когда я только прибыл в этот город. Завалы мусора и обломки камней были тщательно убраны, от прежней вони не осталось и следа, а вся близлежащая территория надежно контролировалась укрепленным полевым лагерем. Лагерь был окружен высоким земляным валом с вбитыми заостренными кольями по всей внешней поверхности, по углам возвышались башни для стрелков, к сожалению, пока деревянные, а гарнизон составляли пять сотен орков. Тут же планировалось в будущем разместить кавалерию, хотя когда она еще появится - неизвестно. Рядом с аркой прохода толпились два десятка орков, четверо огров и два человека, они мастерили новые створки ворот взамен разбитых некогда каменных.
  При нашем появлении все как один выхватили оружие, но уже в следующий момент руководивший работами шаман приказал отставить.
  - Приветствую вас, владыка, - с достоинством поклонился едва начавший седеть шаман. - Весь Териамар с нетерпением ожидал вашего возвращения.
  - Рад слышать. Что-нибудь существенное произошло?
  - Нет, господин. Разве что неделю назад здесь были бедины с небольшим караваном, но подробности вам лучше узнать у мастера Шуршана.
  - Хорошо, возвращайтесь к работе.
  Шаман еще раз поклонился, и бригада вернулась к работе.
  - Странные у тебя орки, на себя совсем не похожи, даже ауры отличаются, - заметила через несколько минут Шеллис.
  Я кивнул.
  - Если все пойдет согласно моим планам, то через соню лет на этом месте будет стоять самое могущественное государство региона.
  - Не думаю, что окружающие страны обрадуются такому соседству.
  - Согласен, но, на мое счастье, друг друга они ненавидят гораздо больше, чем могут невзлюбить меня. Да и армии, способной даже сейчас потягаться с моей, в регионе нет, а через сто лет даже войск Кормира будет мало. Единственная проблема - в магической поддержке, тут все соседи меня превосходят на порядки.
  Дальше мы шли молча.
  - Деймос, - обратился я к своему второму "Я".
  Он ответил без слов, наши сознания на миг слились, и мое восприятие расширилось, охватив весь горный хребет. Не самое приятное чувство ощущать себя географическим объектом, но, к счастью, единение длилось всего миг. Однако этого хватило, чтобы я узнал все, что происходило в городе за время моего отсутствия, а также поделился своими знаниями. Находясь в Библиотеке Назиданий, я не рисковал связываться с Деймосом, он все-таки хоть и низшее, но все же божество, а появление пусть даже и мысленной проекции другого бога в своем храме мало кто потерпит.
  - Что это только что было?! - Глаза Шеллис были широко открыты, в руках пылал огненный шар, а тело покрывало темно-синее свечение.
  Я улыбнулся. Будучи моим фамильяром, демонесса почувствовала факт слияния и сейчас пребывала в крайне взвинченном состоянии.
  - Ничего страшного, я всего лишь кое с кем поговорил. Пойдем, тебе стоит много с кем познакомиться.
  
  Глава 21
  
  Лопатки пронзило острой болью, кость вспорола кожу изнутри и начала быстро вытягиваться. Она стремительно увеличивалась, обрастая сухожилиями, нервами, капиллярами и мышцами, все это сопровождалось мучительной болью во всем теле. Человек бы уже умер от болевого шока, но мой болевой порог был значительно выше человеческого, и я терпел. На голове как будто произошел взрыв, кровь брызнула во все стороны и потекла у меня по лицу. Подняв руку, я ощупал так резко пробившиеся два небольших рога, на ощупь как будто покрытые чешуей. Они вырастали из верхней части черепа и загибались к затылку, только острые кончики смотрели вертикально вверх. Кровь, стекающая по лицу, уже впиталась в кожу, а тело содрогнулось от очередного приступа боли. Глубоко внутри ревело демоническое пламя, подстегивая происходящую трансформу, все тело до краев наполняла энергия Тьмы, контролируя преобразование, все энергоканалы гудели от переполняющей их силы. Всеразрушающая ярость Хаоса и холодное спокойствие Тьмы слились во мне воедино; даже удивительно, что мое сознание способно это выдержать.
  Когда боль утихла, за моей спиной покоились два антрацитово-черных крыла, покрытых мелкой, едва видимой глазу чешуей. Рога оказались того же цвета, однако чешуи на них не было. Остальное тело изменений не претерпело.
  Очень сильно хотелось пить, и не крови, а обычной воды, во рту как будто весь Анаурок расположился.
  - Эх... - вздохнул я, глядя в серебряное зеркало. - Надеюсь, я смогу убирать всю эту красоту...
  - А по-моему, так гораздо лучше.
  В зале никого не было, кроме обелиска Деймоса, я это знал точно, ибо сам запретил кому бы то ни было входить внутрь во время трансформации. И сам активировал защиту.
  Я обернулся на мелодичный женский голос, уже внутренне зная, кого увижу; этот голос я не спутаю ни с кем.
  На крышке моего саркофага сидела Юринэ, ее фигура слегка сияла серебристым светом и немного просвечивала.
  - Я же сейчас не сплю? - Жажда куда-то пропала, осталось только волнение и любопытство.
  - Нет, не спишь. И это очень хорошо, теперь ты настоящий князь Тьмы, не только по названию, но и по силе.
  - Что, настолько крутой? И кем я до этого был? Поддельным?
  - Да, крутой, как новорожденный князь Тьмы. Тогда ты получил титул, а теперь получил силу, соответствующую этому титулу... на минимальном уровне.
  - Другими словами, меня все еще может прихлопнуть любой встречный архимаг? - улыбнулся я.
  - Нет, архимагам с тобой придется повозиться, опыта у тебя катастрофически мало, так что победить ты, скорее всего, не победишь, но сбежать сможешь наверняка. Разумеется, я имею в виду настоящих архимагов, а не тех ничтожеств, которые получили этот титул по причине того, что вокруг никого сильнее нет. К счастью для тебя, таких тут большинство.
  - Таких везде большинство, не только среди архимагов, - еще раз улыбнулся я. - Кстати, раз уж ты здесь, как насчет моего обучения?
  Юринэ задумалась, слегка наклонив вбок голову и рассматривая меня, по ее серым глазам ничего нельзя было прочесть.
  - Еще рано. Научись пользоваться демоническими силами и наберись опыта, потом посмотрим.
  Я кивнул, хотя ответ мне и не понравился.
  - Можешь что-то посоветовать?
  - Найди в ближайшее время дракона и съешь его сердце. Лучше сделать это как можно скорее, пока твоя энергитическая структура наиболее пластична, потом эффект будет уже не тот.
  - Ясно. Ты раньше никогда не появлялась в материальном мире, это из-за скачка моей силы? Или есть другая причина?
  - Да.
  - ?
  Юринэ лукаво улыбнулась. Я тяжело вздохнул.
  - Кстати, все хотел у тебя спросить: то, что я допустил ошибку при начертании гексаграммы к первому своему порталу и не заметил этого, это случайность?
  Меня действительно волновал этот вопрос, при моей абсолютной памяти и идеальном глазомере подобная оплошность выглядела весьма подозрительно.
  - Нет, - Юринэ улыбнулась чуть шире, ее глаза так и лучились весельем.
  - И зачем?
  - Ты слишком осторожен, и она тебе пригодится.
  - Понятно.
  Она прикрыла глаза.
  - Ну, раз понятно, тогда я пойду, а тебя и так уже заждались, ты тут три часа выл.
  - Выл?
  - Ну, шипел. Только для Ю Лан разницы никакой.
  - А при чем здесь Ю Лан?
  Смешок.
  - Девочка очень хорошо тебя чувствует, и защита на этом зале для нее не помеха; думаю, некоторые из твоих эльфиек тоже многое почувствовали. - После этих слов, Юринэ с довольной улыбкой на лице рассыпалась серебристым туманом.
  Я же выплюнул несколько ругательств, вот не могла раньше предупредить?
  Призвав одежду и доспехи, в которых уже появились отверстия для крыльев, я быстрым шагом направился к двери.
  За ней меня уже ждали Гатан, Рунг, Шеллис и Ю Лан, последняя пребывала в глубоком обмороке и выглядела неестественно бледной. Гатан и Рунг, склонившись над ней, непрерывно вливали в нее энергию. Молодцы, не стали переносить, от окружающего мира тоже постоянно текла энергия, значит, и Деймос помогает.
  - Как? - обратился я к нему.
  - Хреново, сильнейший болевой шок, энергетическая структура повреждена, она постоянно пыталась забрать часть твоей боли себе.
  - Почему не помешал?
  - Не смог. Если бы я разорвал связь, она бы умерла.
  Я клыками проколол ладонь и склонился над Ю Лан, после чего аккуратно открыл ей рот и влил туда натекшую кровь. Телекинезом заставил ее проглотить, взял тело на руки и начал вливать свою жизненную энергию. Гатан и Рунг, оба очень бледные и осунувшиеся, после моего кивка прекратили тратить свою силу и устало прислонились к стене коридора. Ничего не понимающая Шеллис стояла в стороне и пялилась на мои крылья.
  Поднявшись с корточек, я направился в свои покои. Юринэ просто молодец. Почему сразу не сказала, что Ю Лан умирает за дверью? Хотя глупо злиться, ответ я и так знаю. Она просто решила, что Ю Лан уже вполне созрела для обращения, да и несколько минут уже ничего не значили, три часа ТАКОГО "сопереживания" - это гарантированная смерть с повреждением души. Если бы не Рунг, Гатан и Деймос, Ю Лан была бы уже мертва, а теперь остается только надеяться на удачное обращение.
  Зайдя в свой кабинет, я положил Ю Лан на ее любимую кровать. Процесс уже пошел, я видел это очень отчетливо. Теперь остается только ждать и продолжать вливать в нее свою прану.
  - Хозяин? - в кабинет вошла одна из рабынь. - Вам что-нибудь нужно?
  - Принеси воды.
  Она вернулась с кувшином через минуту. Я опустошил его в несколько глотков, пустыня во рту отступила.
  - Можешь идти.
  Она поклонилась, с беспокойством взглянув на Ю Лан, и выбежала из комнаты.
  Через тринадцать часов стало очевидно, что обращение пройдет удачно. Самые важные изменения в ее душе уже были завершены, теперь оставалась только перестройка тела и системы энергоканалов. Сколько будет длиться процесс, я не знал, но он больше не требовал вливания жизненной энергии. Посидев с ней еще несколько часов, я решил заняться другими делами, здесь от меня все равно больше ничего не зависит.
  Перейдя в кабинет для приемов, я вызвал Шуршана. Когда я только вернулся, он очень настойчиво желал со мною встретиться наедине.
  
  - Господин, - седой гоблин почтительно поклонился.
  - Да, Шуршан, о чем ты хотел со мной поговорить?
  - У меня есть несколько предложений, возможно, вы сочтете некоторые из них полезными.
  - Слушаю.
  - Прежде всего, руда, князь. В штреках довольно много богатых жил. Благородных металлов мало, зато много железа. Сейчас большая часть добычи идет нашим кузнецам. Должен заметить, что их работа значительно улучшилась с тех пор, как вы привели из Зентилийской твердыни мастеров. Однако сейчас добычей мы почти не занимаемся и при желании можем увеличить выработку в три-четыре раза. Дворфы, ранее жившие в Териамаре, активно торговали с Долиной Кинжала; кажется, с той стороны гор даже есть еще один широкий выход из города, используемый для этой цели; правда, сейчас он завален, но это не проблема. Так вот, они сбывали, помимо своих изделий, само железо. Нашим кузнецам, конечно, еще далеко до уровня дворфов, несмотря на наличие нескольких из них, но железные слитки мы продавать можем.
  - Почему ты считаешь, что Долина Кинжала будет иметь с нами дело?
  - С тех пор как королевство дворфов пало, Долина находится в крайне плачевном состоянии, ведь вся их экономика была завязана на торговле с дворфами. Будучи некогда торговым партнером Териамара, Долина Кинжала процветала; думаю, что там найдутся люди, желающие вернуть былое благополучие. Хотя, конечно, договориться будет крайне сложно, но и выгода в случае успеха будет велика.
  - Хорошо, в целом я согласен. Что ты предлагаешь?
  - Для начала договориться с несколькими торговцами. Со временем можно даже создать отдельную купеческую гильдию, которую мы будем тайно контролировать. Но для начала хватит и нескольких людей. Через Анаурок время от времени ходят караваны, и как правило, ведущие их купцы знакомы с вождями бединов, без этого через пустыню пройти очень сложно. Можно попытаться договориться через них.
  - Бедины потребуют долю.
  - Возможно, но им это тоже выгодно.
  - Ладно, действуй, но аккуратно, не привлекай лишнего внимания.
  - Конечно, князь.
  - Что еще?
  - Можно значительно пополнить казну, добывая драгоценные камни и металлы; имеющиеся штреки достались нам от прежних хозяев и, как я уже говорил, кроме железа там мало что сохранилось, все серебряные и золотые жилы были выпотрошены еще во времена деда Гарыга, а новых найти мы пока не смогли. К сожалению, толковых рудознатцев у нас нет. Я уже общался с нашими шаманами, их магия тоже мало чем может помочь. Но они говорили, что Деймос, великий дух гор, может помочь, однако говорить с ним может только сам князь. Если это действительно так, то я настоятельно рекомендую поговорить с этим духом, его помощь может быть неоценимой.
  Гоблин выжидающе уставился на меня.
  - Хммм... Деймос, ты слышал?
  - Да.
  - И что думаешь?
  - Да мне, в общем-то, несложно. Только на многое не рассчитывай. Эти горы действительно бедны на ценные металлы, большую часть того, что было, выработали еще дворфы. Хотя есть несколько мелких месторождений камней. Пусть подберет десяток шаманов покрепче, я скину им образы.
  - Шуршан, подбери десяток шаманов, покрепче, Деймос покажет им места. Про охрану, полагаю, говорить не следует?
  - Разумеется, князь. Я все подготовлю.
  - Есть еще какие-то полезные мысли?
  - Я не уверен, но, возможно, имеет смысл расширить наше присутствие в Сторожевом лесу - шкуры, древесина, лесные грибы и ягоды, свежее мясо. Наш лесной лагерь не способен покрыть все потребности города, все это, конечно, не критично, но, безусловно, полезно.
  - Я подумаю. Но пока есть причины этого не делать. У тебя все?
  - Да, господин.
  - Хорошо, можешь идти.
  Дождавшись, когда гоблин выйдет, я мысленно потянулся к своим эльфам. Вот, кстати, так и не решил, как их именовать. У всех эльфийских подрас есть свое название: солнечные, они же золотые, лунные, лесные, серые, водные, авариэль, ну и дроу, конечно. Надо будет подумать над названием. Может, сумеречные? Хм... ладно, потом решу.
  Через пять минут в кабинете для встреч собрались все двадцать девять новых для этого мира темных эльфов. Часть из них была одета в трофейные доспехи дроу, часть в купленную в Зантариме броню. Все смотрели внимательно и ожидающе; четверо эльфиек, тех самых, с которыми я проводил ночь, выглядели немного болезненно. Скорее всего, в результате нашей близости эмпатическая связь между нами окрепла, и они почувствовали часть того букета ощущений, что испытал я во время недавней трансформы. Внимательно оглядев эльфов, я убедился, что развитие идет хорошо, они уже не напоминали зомби, в глазах читался ум и безграничная фанатичная преданность. Перейдя на магическое зрение, я осмотрел их ауры, которые уже полностью стабилизировались. К сожалению, хорошие магические способности были только у двоих, средними обладали еще пятеро, для остальных уровень подмастерья был потолком. Хоть их природные магические способности и возросли в результате приобщения к Тьме, но, увы, не так сильно, как хотелось бы. Конечно, в моих условиях грех жаловаться, у орков и гоблинов, например, одаренные вообще хорошо если один на тысячу, и то, как правило, узкоспециализированные. Однако все равно жаль, хотя, с другой стороны, даже один маг - это уже большая ценность.
  - Ты Эол, верно? - указал я на мужчину с черными волосами и самым хорошим магическим потенциалом.
  - Да, повелитель, - наклонил тот голову.
  - А ты Меэглейл? - кивнул я уже второму по способностям эльфу.
  - Да, владыка.
  Я кивнул и начал задумчиво рассматривать оставшихся пятерых потенциальных магов. Трое из них были женщинами, одна из которых, брюнетка, имела со мной усиленную эмпатическую связь. Да, их тоже стоит начать обучать. Итого семь операций. Это будет тяжело, придется опять вызывать и потрошить демонов, запасов "искр" я не делал, предпочитая сразу их диаблерировать. Ладно, справлюсь, это будет не так сложно, как та операция по возвращению жизни Гатану, да и Рунгу я ее уже делал.
  - Значит, так. Эол, Меэглейл, Фаголеф, Элросан, Эндаэль, Серфирэль и Эйиэль. С завтрашнего дня, вы начинаете обучение магии у мастера Гатана, а также шамана Рунга. Через некоторое время, я проведу над вами ритуалы увеличения магической силы. А пока можете быть свободны, все кроме Эндаэль, Линвэль, Салэль и Аревенен.
  Эльфы синхронно поклонились и вышли. Я встал с кресла и подошел к своим пострадавшим любовницам. Нарушений в энергетической структуре у них не наблюдалось, но вид все четыре эльфийки имели помятый. Может, человек бы этого и не заметил, однако я хорошо видел последствия пережитой боли. Никто из них ничего не сказал, они просто молча стояли передо мной, ожидая приказов, только в мыслях проскакивал страх, что они чем-то вызвали мое недовольство. Почувствовать мои эмоции они не могли, после произошедшего с Ю Лан я значительно усилил ментальные щиты.
  Положив руку на голову каждой эльфийке, я передал каждой немного жизненной энергии. Конечно, это не целительная магия в полном смысле слова, но в чем-то даже лучше.
  - Теперь можете идти, сегодня никаких тренировок, отдыхайте.
  После того как девушки ушли, я несколько минут сидел в тишине. Впереди было много дел, и пожалуй, прежде всего, следует заняться своими новыми силами, надеюсь Шеллис будет хорошим учителем. Коснувшись мысленным взором соединяющей нас связи, я быстро нашел демонессу, а также обнаружил еще одну новую нить связи, которая вела к Ю Лан. Забавно, рассредоточив внутренний взор, я окинул им все нити, соединенные с моей душой, их было много, я даже не заметил, как обзавелся приличным шлейфом. Эльфы, умертвия, Деймос, Шеллис, Ю Лан, а ведь это еще далеко не придел. Немного подумав над тем, как быстро бежит время, я отправился к демонессе.
  
  Обучение полетам вопреки ожиданиям оказалось нетрудным, в первую очередь благодаря Шеллис. Для начала я заставил ее несколько десятков раз взлетать и приземляться и через нашу ментальную связь внимательно отслеживал производимые ею действия, полностью погрузившись в ее ощущения и чувствуя ее тело, как свое собственное. В результате сносно держаться в воздухе без использования вампирской левитации я смог уже в первый день занятий. Вообще же процесс полета у демонов держался не только на наличии крыльев. Как и драконы, крылатые демоны обладали собственной полетной магией, может, в несколько меньшей степени, но тем не менее. Так как я или Шеллис еще могли держаться в воздухе за счет силы и размаха крыльев, то такие колоссы, как балоры или даже куда более мелкие по размеру абишаи, даже теоретически не могли поднять свои тела в воздух только за счет крыльев.
  Поверхность демонического тела излучает некое поле демонической силы, именно это поле защищает тело демона от обычного оружия и простейшей магии, а также делает несколько сильнее физически. Все демоны обладают этим полем, даже полукровки вроде тифлингов и камбионов. Сила поля напрямую зависит от личного могущества демона. Но как бы то ни было, во время полета это поле, помимо прочего, уменьшает массу тела и делает еще что-то, чему я пока затрудняюсь дать название.
  К сожалению, Шеллис многого рассказать не смогла, для нее полет был столь же естественным действием, как дыхание, и она искренне считала, что демоны летают только за счет крыльев. Хотя про наличие поля знала. Тем не менее, заниматься исследовательской деятельностью времени у меня не было. В мое отсутствие накопилось множество мелких, но важных дел, да и полученные в Библиотеке Назиданий знания следовало приспособить к делу. А еще я, наконец, решил обзавестись дополнительным опорным пунктом в стороне от Териамара, и место для него следовало выбирать очень тщательно.
  
  Через четыре дня я вместе с Шеллис отправился на разведку. Увы, в поиске места для надежной твердыни мои орки помочь ничем не могли, и дело не столько в их медлительности по сравнению с летающими существами, которыми мы с Шеллис являлись, а в том, что нужное мне место следовало выбирать, прежде всего исходя из магических свойств местности. Мы летели над Сторожевым лесом на север, в нескольких километрах друг от друга, осматривая местность магическим зрением. Демонический взгляд Шеллис уступал моим собственным глазам, но все же позволял видеть магическую и духовную составляющую без дополнительных заклинаний и ритуалов. Полет был довольно приятным занятием, да и скорость впечатляла. Точно не скажу, но километров сто пятьдесят в час я выдавал спокойно. Наверно, даже мог бы и больше, только не хотел рисковать, все-таки опыта у меня пока маловато. Сторожевой лес мы миновали за четыре часа и сейчас летели над засушливой равниной, простирающейся между пустыней и горным хребтом на востоке. Южнее этого хребта располагались степи серых орков. Предварительно я планировал построить крепость где-то в этой местности; с одной стороны, место глухое и безлюдное, с другой - относительно близко к северным горам с населяющими их созданиями, от обычных гоблинов до белых драконов, на которых у меня тоже существовали планы, да и до серых орков не так уж далеко.
  Поиски потребовали неполных восемь суток. Наконец мы обнаружили подходящую площадку, расположенную почти на равных расстояниях от леса, пустыни и гор. Влияние пряжи Мистры в этом месте было минимальным, а проведя несколько ритуалов, можно будет вообще свети его на нет.
  Вернувшись в Териамар, я первым делом проверил Ю Лан, она все еще спала, но, судя по всему, до окончания перестройки ее организма осталось немногим больше двух суток.
  Потом я вызвал к себе имеющихся в наличии архитекторов и фортификаторов, верховодил ими, как не сложно догадаться, один из выкупленных мной в Зантариме дворфов.
  - Ну что ж, почтенные, задача у вас простая: спроектировать, а потом и построить замок. Ничего особо сложного я не прошу, главные параметры -надежность и обороноспособность, а также обширные подземелья. О ресурсах рабочих рук, как и стройматериалов, беспокоиться не стоит, все будет. У вас три часа на сборы, потом вы отправитесь с помощью портала на место будущего строительства, после чего у вас будет три дня на составление предварительных чертежей. Справитесь - сможете попросить в качестве награды все, что захотите. Вопросы?
  - Ээмм... А вы правда дадите нам все, что мы захотим? - спросил один из дворфов.
  - Конечно, нет. Награда должна быть соразмерна проделанной работе, но на что-то вроде дополнительных ста-двухсот лет жизни рассчитывать можете.
  Какими глазами они на меня посмотрели... Да, приятно. Может быть, в целом я до уровня мастерства архимага и не дотягиваю, но в работе с душой равных мне в этом мире нет, и увеличить срок их жизни я действительно могу без особого труда, просто нарастив вторую оболочку души, использовав в качестве доноров кого-то из мелких демонов.
  Через три часа я отправил мастеров к месту назначения, дав им в сопровождение два десятка умертвий и Шеллис. Несмотря на то, что демонесса со мной совсем недавно, получилось так, что для подобных поручений никого более подходящего не нашлось. Да и в любом случае ее не следовало оставлять без дела, по крайней мере, первое время.
  Ю Лан очнулась через два дня, я в этот момент сидел рядом с ее кроватью и имел возможность любоваться этим процессом. Ее кожа стала бледнее, верхние клыки еще немного вытянулись, но по-прежнему были очень милыми. Ушки и хвост никуда не делись и цвет волос тоже не изменился, а вот глаза из темно-карих превратились в ярко-рубиновые.
  - Проснулась, горе ты мое. Поздравляю, ты стала моим первым птенцом, или темной дочерью, это уж как тебе больше нравится.
  - Х...хозяин? - Ее большие рубиновые глаза сфокусировались на мне.
  - Ну вот, еще одна, - я слегка улыбнулся. - С каких это пор ты стала называть меня хозяином?
  - Я... я не знаю... я... оно само вырвалось, - Ю Лан состроила растерянную мордашку.
  - Ясно. Как ты себя чувствуешь?
  - Нормально... А что случилось? Что я здесь делаю? И как прошел ритуал?
  - Ты помнишь, что ты делала во время ритуала?
  Ю Лан на секунду задумалась, а потом отрицательно мотнула головой.
  - Нет, не помню. Помню только, что мне вдруг стало очень больно, и я испугалась, а дальше ничего.
  - Понятно... Перестройка организма вызывает сильные боли, так что во время ритуала я испытывал широкий букет ощущений, а ты через существующую между нами эмпатическую связь, о которой я, кстати, до того момента даже не знал, начала тянуть мою боль на себя, другими словами, ты с головой погрузилась в сопереживание. Вот только мой болевой порог, как и общая крепость организма, несколько выше твоих, и в результате ты чуть не умерла от болевого шока и фантомных повреждений энергетического тела. От немедленной смерти тебя спасли Гатан и Рунг, а потом я был вынужден дать тебе своей крови и начать процесс обращения в вампира. И к счастью, процесс прошел удачно, твоя душа не отторгла мою сущность, и ты теперь в полной мере моя дочь со всеми вытекающими последствиями.
  Ю Лан молчала, уставившись в пространство. Так прошло несколько минут, я не пытался лезть ей в голову или читать эмоции, просто ждал.
  - Значит, я теперь вампир?
  - Да.
  - И... и твоя дочь? - на ее щеках появился легкий румянец.
  - Именно.
  Лицо Ю Лан расплылось в улыбке, она бросилась ко мне на шею и, уткнувшись носом в ключицу, крепко вцепилась руками. Не было ни слез, ни слов, она просто молча прижималась ко мне, с непривычки не контролируя свою новую физическую силу. Я тоже молчал, только обнял ее руками и укрыл крыльями. Так прошло около десяти минут, потом Ю Лан заворочалась и спустя еще минуту тихо и смущенно произнесла:
  - Фобос... я хочу пить... очень сильно...
  - Это Жажда. - Я снял с пояса флягу. - Вот, выпей, это кровь твоих подруг по несчастью, хотя им досталось значительно меньше.
  Ю Лан неуверенно приняла флягу, но спустя миг нерешительности прильнула к горлышку.
  - Вкусно, - выдохнула она, когда осушила сосуд. - Больше пить не хочется.
  - Хорошо. - Я запустил руку ей в волосы и слегка их взъерошил. - Тебе теперь нельзя некоторое время выходить на поверхность, по крайней мере, днем. Ну и придется вплотную заняться темной магией, раз уж способности появились.
  Ю Лан согласно кивнула и опять уткнулась мне в ключицу. В груди что-то шевельнулось, я улыбнулся и начал гладить ее по голове.
  "Дочка"... Как непривычно звучит это слово. Кто бы мог подумать...
  
  Зеркальная поверхность огромного черного купола отражала лучи заходящего солнца. Под невиданным для этого мира щитом непрерывно кипела работа, тысячи живых мертвецов остервенело вгрызались в неподатливую почву. Котлован уже превышал две сотни метров в ширину и сотню в глубину.
  - Такими темпами мы закончим уже через год, - пробасил стоящий рядом со мной дворф с пышной черной бородой.
  Я кивнул. Действительно, прошло всего два месяца с момента начала стройки, а результат уже превосходил все ожидания. Мне пришлось облететь чуть ли не весь Анаурок, разыскивая старые захоронения, но оно того стоило.
  - Поставки гранита начнутся уже завтра, вместе с камнем я пришлю группу шаманов, они будут выстраивать магическую защиту по мере возведения самого замка.
  Дворф кивнул и, немного подумав, с сожалением произнес:
  - Жалко, наших мало. Мертвяки, конечно, работают хорошо, но уж больно грубо.
  - Мне тоже жаль, но ты и сам прекрасно знаешь, как на меня отреагируют твои собратья.
  - Это даа, - протянул дворф. - Я сам чуть не окосел, когда понял, к кому в рабство попал.
  - Жалеешь?
  - Да нет. Меня по любому ждало либо рабство, либо смерть на жертвенном алтаре, а так занимаюсь любимым делом. Да и какое это рабство? Цепей нет, ошейника нет, даже орки, и те неправильные. А сейчас вот замок строю, да какой, раньше я о таком крупном деле и мечтать не мог, даа. Из клана меня выгнали, свободная жизнь не сложилась, так что я даже доволен.
  - А остальные?
  - У кого как, но, в общем, все думают так же. Я так мыслю, этот замок не последний, да и в Териамаре работы еще много, а условия хорошие, так что жить можно.
  Я хмыкнул.
  - Можешь передать своим, что работы действительно будет много, а условия можно и еще улучшить.
  - Как вам будет угодно, князь, - с достоинством кивнул дворф.
  Я развернулся и начертил в воздухе фигуру портала, сегодня я и так изрядно задержался, а в Териамаре меня ждали Ю Лан и Шеллис.
  
  
  Эпилог
  
  Огромный покрытый мраком зал, пол выложен угольно-черными плитами, огромные черные колонны, на которых изображены самые разные существа и события минувших эпох, уходят в недосягаемую взглядом высоту, растворяясь в ночной темноте. Потолка у этого зала нет, его заменяет усыпанное звездами небо. В центре возвышается многометровый куб, как будто сотканный из Предвечного Мрака, а на вершине куба стоит одинокий черный трон, силуэт которого постоянно расплывается и меняет очертания.
  Этот зал расположен в самом сердце запредельной первородной Тьмы. Он возник по прихоти, мимолетному желанию Той, чьим именем слишком часто пугают детей в населенных людьми мирах. С тех пор вселенная погибала и возрождалась бессчетное множество раз, а зал все еще существовал.
  Сейчас в глубокой и спокойной тишине зала впервые за много лет послышались шаги. К черному кубу вышла девочка, ее длинные волосы сияли серебром, а фигура излучала легкое серебристое свечение. Как ни странно, но появление этого света в сердце первозданной Тьмы не выглядело чем-то неуместным или враждебным, наоборот, этот свет, казалось, не разгоняет, а только еще больше сгущает царивший в зале мрак.
  Навстречу девочке прямо из куба вышла другая фигура. Поначалу ее очертания расплывались, но спустя несколько мгновений она приняла вид высокой девушки с длинными черными волосами, одетой в обтягивающие джинсы, легкую серую кофточку и высокие сапоги.
  - Вижу, что у тебя все получилось, - произнесла черноволосая. - Поздравляю с полноценным рождением.
  - Спасибо, я тоже этому весьма рада.
  - Было сложно?
  - Нет, он справился прекрасно.
  - И что теперь?
  Девочка с серебряными волосами, серыми глазами и неестественно взрослым лицом мечтательно улыбнулась.
  

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Успенская "Хроники Перекрестка.Невеста в бегах" А.Ардова "Мое проклятие" В.Коротин "Флоту-побеждать!" В.Медная "Принцесса в академии.Суженый" И.Шенгальц "Охотник" В.Коулл "Черный код" М.Лазарева "Фрейлина немедленного реагирования" М.Эльденберт "Заклятые любовники" С.Вайнштейн "Недостаточно хороша" Е.Ершова "Царство медное" И.Масленков "Проклятие иеремитов" М.Андреева "Факультет менталистики" М.Боталова "Огонь Изначальный" К.Измайлова, А.Орлова "Оборотень по особым поручениям" Г.Гончарова "Полудемон.Счастье короля" А.Ирмата "Лорды гор.Да здравствует король!"

Как попасть в этoт список

Сайт - "Художники"
Доска об'явлений "Книги"