Седрик: другие произведения.

Рыцарь Смерти

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Издавай на SelfPub

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 7.53*185  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Что делать, если мир, в котором ты родился полностью перестал тебя устраивать? Если от картины, что ты день за днем видишь за окном на душе становится гадко и противно? Раньше можно было только смириться и терпеть. Раньше. Но так ли это сейчас? Смутные слухи и городские легенды переросли в устоявшийся факт. И пусть многое остаётся неясным, но, что тебе терять, кроме опостылевшей серости? Ну что же, это был твой выбор, бери в руки меч и докажи, что достоин нового мира, Рыцарь Смерти. И помни, это лишь поначалу «просто игра»…
    Стратегическое литРПГ по мотивам серии игр "Герои Меча и Магии".
    Является частью проекта "Лендлорды: Сталью и Магией".

  
Рыцарь Смерти.
  
  
Пролог.
  
  Стоя на балконе центральной башни, я грустно созерцал как трое Архангелов дорубают последнего Призрачного дракона во дворе. Минутой ранее он извернулся и перекусил четвёртого из крылатых воинов, но теперь уже вряд ли сможет повторить этот успех. Третий рубеж крепостных стен ещё держался, но сотня Скелетов и пять десятков Зомби не имели никаких шансов против почти полутора тысяч осаждающих. Особенно, с учётом наличия у тех священников и паладинов, да и Архангелы скоро освободятся...
  Гильдия магов... Я перевёл взгляд на руины некогда величественного строения. …боюсь, уже ничем мне не поможет. Последний лич пал ещё час назад возле стационарного артиллерийского артефакта, а простые некроманты погибли ещё раньше. И трёх дней, до того момента, как я мог бы, теоретически, нанять новых, мне никто не даст. Пока спасало только отсутствие у нападавших авиации, ловушки и большое количество лучников среди моей нежити. Ну и, конечно, то, что командир вражеской армии не желал напрасно терять людей. Но исход уже был очевиден.
  Что ж, я сам виноват, не надо было соблазняться сокровищами Храма Драконов. Они-то и впрямь оказались восхитительными, чего только стоят Корона Великого Мага и Меч Мёртвых Душ, уже молчу про Сапоги Владыки Мёртвых, но как показала практика, потеря трёх четвертей армии того не стоила, да и времени на то, чтобы воспользоваться плодами победы мне никто давать не собирался.
  Эх... Ну ладно, ошибки должны наказываться, тем более, это всего лишь игра. Пожалуй, даже не буду ломать Замок, победили меня честно и это должно поощряться. К тому же, кто знает, может быть, мой визави тоже допустит ошибку и решит помимо паладинства заделаться хозяином нежити, вот будет радости его священникам. Да, определённо, не будем помогать человеку с выбором, выбор все должны делать сами.
  Активировав интерфейс Замка, я осмотрел что у меня осталось из активных строений и слегка улыбнулся результату. Захваченный ещё в первую неделю игры, у невесть как взявшегося в бесплодных землях нежити друида, Алтарь Природы был целёхонек. Да и что ему сделается в подвале? Поначалу я хотел его переориентировать, но потом оказалось, что покровителей для нежити не так чтобы слишком много, да и все они того... придурки, откровенно говоря. А подписываться на служение какой-то капризной и мелкопакостной сущности, вроде Прародителя вампиров, что вместо реальной помощи, тебя скорее воспитывать начнёт, перманентно насылая проклятья и выдавая «важные поручения», мне что-то не улыбалось. Вот будь я демоном, то мог бы посвятить Алтарь себе, что-то там, судя по гайдам, это должно было давать очень вкусное, правда, лишь при большом количестве живых подданных. Но демоном я не был. Лич ещё мог бы превратить Алтарь в посвящённый Смерти, что резко усилило бы мне выходящих из Гильдии Магов некромантов, но и тут вышел облом. Я-то живой, ни разу не ходячий скелет, а для простых некромантов подобная опция открывается только на сороковом уровне. Мне не хватило всего трёх...Но оно даже и к лучшему, своему алтарю пожертвовать-то нельзя.
  Активирую объект и перед лицом возникает иконка:
  
  Желаете пожертвовать силам Природы?
  ДА/НЕТ
  
  Да.
  
  Выберете сумму пожертвования.
  
  Иконка со всеми ресурсами и деньгами. Так, что-тут у нас по золоту?.. Хотя, какая разница? Во всех строчках передвигаю бегунок до упора. «Пожертвовать.» Всё, я нищий...
  
  Силы природы благодарят вас за щедрое пожертвование, в благодарность на вас накладывается благословения Удачи, Боевого духа, Земляной защиты, Каменной кожи, Лёгкого шага, Ускорения, Двойного удара и Меткости. Также, в ближайшую неделю, лесные существа не будут нападать на вас первыми.
  
  Ах-ре-не-ть... Да я аж описался от счастья! Почти лям золотом, если считать со всеми ресурсами, и даже заклинанием не поделились. Не зря у того друида такая пропитая рожа была, все они там жульё. Но зато я теперь могу завалить паладина двадцатого уровня в рукопашную, я крут.
  Со двора донёсся хруст костей рассыпающегося дракона, глянув в ту сторону я с удивлением увидел что он успел разделать ещё одного Архангела, но, увы, судьбу его это не изменило. Что ж, пора бы и честь знать. Где тут у нас кнопка «Выход»?..
  
  
Глава 1.
  
  Крышка капсулы отъехала в сторону, открывая моим глазам кромешную темноту. Вылезая наружу, я с приятным хрустом потянулся и бросил взгляд на циферблат настенных часов. Семь двадцать три вечера, какая прелесть...
  Шторы были плотно закрыты и свет уличных фонарей, как и должно, не попадал в комнату. Оно и к лучшему, давно заметил, что резкая смена средневекового антуража на современный научно-технический реализм не лучшее испытание для психики. После игры нужно несколько минут отойти, расслабиться, чайку выпить... А не нырять в омут визжащих машин, гомонящих толп, барражирующих по небу пепелацев и перемигивающейся ядовито-мерзкой иллюминации большого города. Нда, похоже я уже близок к «смещению», давно пора, в принципе...
  Кухонный чайник тихо пикнул, сообщая о приготовленной порции кипятка, в любимой чашке уже ждал этого момента пакетик чая и сахар, да и бутерброд с очередным, внешне симпатичным, но всё равно отродьем химической промышленности, гордо именуемым благородным словом «колбаса», уже был почти готов. Минута — и я разместился на кухонном подоконнике, приготовившись вкушать этот холостятский набор.
  Звёзды не вдохновляли...
  Молча пережёвывая хлеб и запивая его горячим напитком, я с пару минут грустно наблюдал за полётом неведомого спутника. Вот, как на зло, эти вечно мельтешащие и дёргающиеся туда-сюда звёздочки были видны хорошо, а настоящие далёкие светила едва проглядывали за отражающим искусственный свет города куполом углекислого газа. Или что там ещё нынче является неотъемлемым спутником городов-миллионников? Хотя, без разницы.
  Доев и допив, я вновь вернулся в комнату с вирткапсулой. Тянуть время больше смысла не было, всё равно усталости ни в одном глазу, да и всё что мог для подготовки, я, считай, уже сделал. Последний заход на сверхсложном уровне получился почти удачным, если бы не несколько грубых ошибок в начале, из-за чего я потерял на развитие Замка две лишних недели, пока всё исправил, то соседушка-паладин мог и отхватить, даже с учётом потерь в Храме Драконов. Но не будем о грустном, всё равно чистый некромант оказался не самым удачным выбором.
  Забираюсь в раскрытую капсулу и устроившись поудобнее, нажимаю на кнопку. С лёгким щелчком сверху опускается герметичная крышка, тихонько начинает гудеть система вентиляции, со всех сторон приятно прижимаются массирующие поверхности. Руку кольнула вонзившаяся в вену игла, через которую будет подаваться питание. Перед глазами появилось меню, выбираю иконку "Лендлорды: Сталью и магией". Вход... Создать нового героя.
  Перед глазами сверкнула яркая вспышка, и вот, я опять лечу сквозь облака в виде бесформенного сгустка света. Эмоций это уже не вызывает — приелось, но, к сожалению, функции «отменить заставку» нет. Огромный сияющий храм в небесах встретил меня чётко по расписанию. Белые колонные, словно выточенные из кости, туманные галереи и мистически подсвеченные залы, таинственные письмена и рисунки на стенах — всё в который раз проносилось мимо меня, давя ощущением древности и суровой торжественности. Но вот полёт закончен и я плавно приземляюсь на пол в главном зале перед единственным обитателем этого места. Страж Мира — огромный Лазурный дракон изволил как обычно возлежать на каменных плитах, лениво созерцая фрески на потолке. Однако, стоило мне замереть, как пылающие синим светом глаза с узким зрачком жадно впились в мою бесплотную фигуру.
  -Приветствую тебя, неумирающий! - звучно пророкотал ящер стандартное приветствие и продолжил не менее стандартной речью: - Ты стоишь в начале долгого и славного пути. Многое, о чём ты раньше мог только мечтать, теперь станет обыденностью. Уже скоро ты не захочешь себе иной судьбы, ведь армии преданных воинов будут идти на смерть по одному твоему слову, прекрасные наложницы станут бороться за право оказаться в твоих покоях, а одно твоё имя сможет обращать врагов в позорное бегство! Готов ли ты принять великую честь быть избранным?
  «Вот не поверишь, за тем сюда и пришёл», - промелькнула в сознании слегка усталая мысль.
  -Да.
  -Прекрасно, - пафос и торжественность в голосе рептилии слегка резали слух, но приходилось терпеть. - Скажи, как тебя будут звать в этом мире, неумирающий!
  -Рейтар, - не самый любимый мной псевдоним, но прошлый пока недоступен и будет недоступен ещё пару недель, даже если я удалю персонажа.
  -Замечательно, Рейтар. Теперь, назови свой цвет!
  -Серебряный.
  -Герб!
  -Свившийся кольцами змей с трёхзубой короной на голове, на чёрном фоне с серебряной окантовкой, - знаю что в этой игре василиски выглядят иначе, но мне всегда нравился именно этот вариант изображения царственного змея.
  -Расу!
  -Человек.
  -Принято. Желаешь ли ты изменить своё тело, или оно тебя устраивает? - передо мной появилось трёхмерное изображение меня же самого.
  -Желаю, - тут был тонкий момент, обнаруженный мной на практике.
  Друзья-коллеги с форумов, как и официальные гайды по игре, о нём дружно молчали, впрочем и я сам не спешил делиться. Суть в том, что генерируя отношение персонажей к герою, игра учитывает множество параметров, начиная от манеры его речи, поведения, мимики, поступков и заканчивая внешним видом. Толстый, обряженный в рваньё боров не будет вызывать уважения, а перед статным рыцарем и свободным от его власти крестьянам не зазорно спину преломить. По этой причине и расу я выбрал людскую. Вариант, конечно, не самый мощный, так как люди лишены особых расовых способностей, но зато наиболее универсальный — две трети игровых фракций или уже имеют в своём составе людей, или могут быть с ними в союзе, а это открывает много возможностей в дипломатическим плане. Словом, момент следовало хорошо обдумать, в игре, конечно, есть заклинания позволяющие менять внешность, но на первых порах бонус от правильно выбранного облика может оказаться крайне ощутим.
  -Ты можешь изменить цвет кожи, волос, глаз, рост, рельеф мышц и многое другое!
  -Цвет волос сделай угольно-чёрным, а сами их короче... Ещё... Ещё... Вот так, стоп. Выпрями осанку, - каюсь, из-за высокого роста всю жизнь слегка горбатился. - Добавь рельефности мышцам... Нет, так сильно не надо, меньше, меньше, вот. Радужку глаз сделай ярко красной и слегка светящейся. Далее, одежда...
  Ещё несколько минут поигравшись с внешним видом, наконец объявил что закончил. Миг — и я стал статным, хорошо одетым брюнетом в воронёной кольчуге.
  -Выбери свой класс!
  -Рыцарь Смерти.
  Данный класс был не слишком популярен у игроков, как, впрочем, и почти все классы «милишников». Ведь чтобы чего-то достичь как мечник необходимо, как минимум, что-то уметь в обращении с мечом. Да и кровушки с жуткими харями всяких монстров не бояться, а то в рубке очень уж часто и то, и другое изволит фамильярно влезть в личное пространство. Как водится, многим это не нравится и я... не исключение. Вот только, к грусти влезающих, я и умел, и не боялся.
  -Тебе будет доступно одно умение, свойственное только Рыцарям Смерти:
  1)Сумеречный рыцарь — представители тёмных фракций с большей вероятностью отнесутся к вам положительно и пожелают присоединиться к вашей армии. Герой при ударе получает 20% шанс наслать на противника проклятие Старения.
  2)Тёмная аура — даёт шанс равный 5%, что вражеские заклинания не сработают на подчинённых вам юнитов и на 5% увеличивает показатель защиты и наносимый всеми вашими войсками урон. Может быть улучшена с ростом уровня персонажа, всего доступно пять рангов умения.
  3)Лорд Серых Пределов — на 10% увеличивает урон всех ваших войск по живым противникам, открывает возможность создавать и нанимать Рыцарей Смерти.
  -Лорд Серых Пределов.
  Конечно, хотелось бы и «Тёмную ауру», но Рыцари Смерти нужнее. Данный класс юнитов относится к виду редких и в обычном Замке нежити они не нанимаются. Для открытия найма (и возведения в данный класс) необходимо вот такое умение, или выполнение особого квеста с метрополией. При этом они значительно сильнее обычных Чёрных Рыцарей. Одно плохо — пока не построишь в Замке «Дворец Тьмы» ни о каком возведении в данный класс не может быть и речи.
  -Желаешь ли ты перераспределить свои доступные единицы своих характеристик, или оставишь значения по умолчанию?
  -Желаю.
  Передо мной появляется таблица из шести пунктов: Сила, Выносливость, Ловкость, Сила магии, Устойчивость к откату, Ментальная выносливость, с бегунками «прибавить / убавить» и иконка доступных очков. У наёмных «Героев» есть ещё и полоска «Интеллект», куда система тоже даёт десяток очков, но поскольку я не игровой моб, то мой интеллект зависит только от моей же реальной разумности. Быстро перекидываю характеристики в соответствии с пожеланиями. Получилось:
  
  Сила: 15,
  Выносливость: 15,
  Ловкость: 15,
  Сила магии: 5,
  Устойчивость к откату: 5,
  Ментальная выносливость: 5.
  
  Увы, как показала практика, магия начинает решать лишь на высоких уровнях, а в начале вечно не хватает ни маны, ни нужных заклинаний. Пока бегал в разных ипостасях, от Чернокнижника до Некроманта, выбирая, что мне больше нравится, просто осточертело отыгрывать бесполезный балласт за спинами пехоты. Проще раньше потратиться на «Гильдию Магов» с «Академией Тёмной Магии» и загнать туда учиться крестьянских детишек. Пользы всё одно больше будет, чем от одного недомага, который всё равно вынужден вкалывать полдня на тренировках с мечом, чтобы банально не быть «мясом».
  -Теперь, тебе предстоит выбрать те знания, которые будут с тобой с самого начала. Предупреждаю, не все они будут раскрыты сразу. Потом ты сможешь их дополнять и улучшать. Но в первое время — это будет единственное, что тебе доступно, потому ты должен отнестись к заполнению своей Книги Знаний серьёзно.
  Чуть в стороне, из воздуха материализовался большой книжный шкаф, к которому я тут же и подошёл. Каждая книжечка давала определённое умение, этакий набор начальных талантов, вроде владения определённой школой магии, или навыков пассивного усиления своих войск. В игре их тоже можно было найти или купить, но очень редко, а сейчас были доступны только одиннадцать штук — не много, на самом деле, так что выбор следовало сделать правильно. Впрочем, ничего сложного — главное соблюсти верный баланс, чтобы навыки взаимно дополняли друг друга.
  Итак, прежде всего «Магия Смерти», подраздел — «Некромантия», какой я Рыцарь Смерти без некромантии? Томик выберем со специализаций в обычной нежити, ни призраки, ни вурдалаки меня сейчас не интересуют, тем более, они и сами со временем прокачаются, главное — практиковаться не забывать.
  Далее, «Творец». Открывает расширенные возможности по тонкой настройке нанимаемых существ: увеличивая или уменьшая стоимость найма в диапазоне 10 процентов, за счёт которых добавляются или уменьшаются 10 процентов от собственных очков характеристик юнита. Таким образом можно создавать либо более мощных, либо наоборот более дешёвых слуг. Крайне полезно, как в начале, так и в перспективе, только бы Замком обзавестись, чтобы было где нанимать.
  Следом, «Военачальник». Позволяет быстрее повышать уровень воинов, то есть они элементарно получают чуть больше опыта, на первом уровне навыка, это дополнительные 10%. Бонусом — юниты, при достижении двадцатого уровня, могут стать «суперэлитой», получив дополнительные способности и очки характеристик. Как раз то, что нужно для будущих Рыцарей Смерти.
  Да, чуть не забыл, томик «Замка Некроманта», было бы очень смешно, если бы найдя Источник, я не смог бы на нём ничего строить. Тоже специализация «Обычная нежить», тут, конечно, разница менее заметна чем в навыке «Некромантия», но тоже существенна — Скелеты вместо Упырей и Духов мёртвых, Личи вместо Магов Крови и так далее. И пусть крысы на форуме слюной подавятся, расписывая какая плотоядная нежить живучая, сильная, хорошо размножающаяся и быстрая, плавали — знаем. Скелеты они может и тупые, хрупкие, ковыляют как хромые собаки, зато жрать не просят и в шахтах работать могут, а Упырь он, скотина такая — еды не напасёшься, крестьян сожрать так и норовит, и кроме как стаей бросаться на неорганизованного противника ничего не умеет. Вот на кой чёрт мне такое счастье?
  Пятым у нас пойдёт «Благородство», подраздел — «Дипломатия». Казалось бы, зачем она нежити? Ан, не-е-ет. Это только низшие скелетики тупые, да и то условно, а вот зомби уже вполне мыслящие и разговаривающие… Ну, некоторые, а заполучить на халяву десятка два бойцов это не мало, особенно в начале. Плюс, бонус в наборе репутации, как со своими крестьянами, так и вообще при личном общении с представителями любой фракции. Причём, с крестьянами это особенно важно, пусть они у некромантов послушные и тихие, к нежити давно привыкшие и вообще толерантные донельзя, но золотишко в Замок от них капает, продукты, опять же, только они поставляют, да и рекрутов в Гильдию Магов, если уж на то пошло, а значит, отношения нужно держать хорошими. Забудешь об этом и хана — коллапс экономики, проверено на себе.
  Вот, уже шесть пунктов осталось, а не взято и половины из того, чего хотелось бы. Ладно, далее «Оружейник» — бонус к урону войск в ближнем бою, «Бронник» — бонус к защите войск. И то, и другое подразделы «Военачальника». Уже четыре пункта... Что ж, «Магия Тьмы» — проклятия насылаемые на врага и некоторые специфические баффы. Вновь «Магия Смерти», на этот раз чисто боевая — вытягивание жизни, магическое отравление, лечение нежити, ну и ещё несколько специфических проклятий. Два пункта... Эх, ладно, «Магия разума» и «Магия природы», все последние четыре пункта — общие тома, без специализации, всё равно, первое время пользы от них будет чуть.
  -Я вижу, ты сделал свой выбор, неумирающий, - пророкотал дракон, - теперь, тебе осталось ответить на последний вопрос. На каком уровне сложности ты хочешь начать игру?
  -Сверхсложный, чего уж там, - всё равно электронный кошелёк давно привязан к аккаунту, да и сам он Премиум класса, прорвёмся, не первый раз.
  -Очень серьёзный выбор, - в голосе дракона послышались уважительные нотки. - Позже изменить его будет нельзя.
  -Знаю.
  -Что ж, это достойно уважения, - ящер почтительно склонил голову. - И да падут к твоим ногам головы всех, кто посмеет пойти против! Да погибнет в огне горящих городов всё, что посмеет перечить! Иди и подчини себе этот мир!
  Миг и я стою на заросшей пожухлой травой тропке, посреди окутанного ночной тьмой кладбища.
  Что ж, пока всё знакомо. Лёгкий уровень сложности — оказываешься в уже слегка отстроенном Замке с внушительным, по-первости, отрядом войск и даже некоторыми ресурсами, опять же, по первому времени, очень не маленькими. Нормальный уровень — тоже Замок, но уже чисто символический, так — двухэтажный домик и пара слуг, ресурсы в казне если и будут, то кот наплакал. Сложный уровень — начинаешь на просёлочной дороге в полудне пути от места где можно строить Замок. Если не донатишь, то нищий ты голодранец и да, на месте будущего замка обязательно ждёт группа каких-нибудь тварей, не много и не очень сильных, но создать проблем хватит. А высшая сложность это когда начинаешь в какой-нибудь жопе мира, где кругом враги и до замка бежать, в лучшем случае, день и группа мобов тебя там тоже ждёт. Впрочем, не всё так плохо...
  Оглядываюсь.
  … чем выше уровень сложности, тем больше на карте ништяков. В моём случае это значит что где-то недалеко должно быть здание для найма юнитов. Кладбище это уже подтверждает, хоть завалящий «Тёмный склеп» тут быть обязан. И если очень повезёт — даже может оказаться не охраняемым.
  Небо было чистым, луна светила белым серебром, впрочем... Для глаз Рыцаря Смерти ночная темнота всё равно не была помехой. Оглядев себя, я грустно улыбнулся. Тоненькая воронёная кольчуга, полагающаяся классу, реально обеспечивала защиту разве что от острых сучьев, щит, разработчики, в базовый комплект зажали, а висящий на поясе меч совсем не внушал оптимизма и долженствующего по статусу трепета. Эх, где сейчас мой Меч Мёртвых Душ?
  Вздохнув по безвестно пропавшим артефактам, я мельком проглядел книгу заклинаний и, с ухмылкой, закрыл её обратно. Из четырёх взятых базовых книг мне выпало только одно заклинание: «Слабость» — уменьшение урона и защиты выбранной цели на 10%... Совершенно бесполезное против нежити, так как на неё не действует. Впрочем, на что-то лучшее я и не рассчитывал.
  Итак, время по серверу 21.48, день нулевой. Всё верно. Почти все таймеры в игре, в том числе и недельного прироста доступных для найма существ в Замке, обновляются в полночь, потому, если начинаешь играть менее чем за 12 часов до неё, то этот зазор считается нулевым днём. Конечно, это можно использовать как некоторый бонус, но в сущности он крайне мизерный — ни одного дополнительного строения в Замок так не получишь, даже если начнёшь с самого лёгкого уровня сложности, только таймер их постройки немного сдвинешь, а все 42 теоретически доступных, за время «яслей», уровня всё равно никак не выберешь.
  Ну что ж, начнём. Вынув клинок из ножен, я медленно пошёл вперёд по тропке между могил. Ждать нападения сразу не стоило — большая часть окружающих меня надгробий была простой бутафорией, но вот метрах в ста от точки появления кто-нибудь уже вполне мог выскочить.
  Ждать так долго мне не пришлось, уже через несколько шагов я увидел за деревьями характерный, окутанный белёсой дымкой тумана овал «Камня душ». Это было плохо, встречаться с призраками мне сейчас не с руки. Их там, минимум, восемь, с нынешними характеристиками я сделаю только троих, может быть четверых, если очень сильно повезёт, но остальные меня задавят, они же, мало того, что летающие, так ещё и бесплотные, а значит ни бег, ни укрытия не помогут.
  Аккуратно отступив, я стал медленно обходить обиталище призраков по широкой дуге. Осторожность оказалась не лишней, миновав очередной ряд надгробных плит и растущие рядом с ними деревья, я увидел сразу три крайне важные для меня детали. Первой была крыша Склепа выглядывающая из зарослей в дальнем правом от меня углу кладбища. Второй выступали большие ворота в заборе, в двух с половиной сотнях метров, строго по левую руку от меня. Таким образом, если встать к ним лицом, обиталище призраков оказывалось от меня впереди слева, а Склеп по правую руку сзади. Ну и третья деталь, выглядела как десятка три Скелетов, бессмысленно слоняющихся между могил, в непосредственной близости от ворот.
  На лицо сам собой вылез довольный оскал. Конечно, «Могильный холм» вместо «Тёмного склепа» был бы куда лучше — низшие Зомби, которые его только и могут охранять, существа хоть и сильнее и крепче Скелетов, зато медленней. Правильно используя рельеф местности, замотать и перебить их не сложно, но уж что есть, то есть. Да и Скелеты тоже хорошо.
  Ещё немного пропетляв так, чтобы меня не заметили от ворот (мало ли какой у них радиус агро-зоны?), я вышел к приземистому зданию из старого камня. Пологая, треугольная крыша мрачно нависала над входом, тёмный провал которого обрамляли по две декоративные замшелые колонны с двух сторон, создавая вместе с крышей небольшой козырёк. Ступеньки внутрь выглядели давно нехожеными, но значило это чуть меньше, чем ничего. Размяв мышцы и крутанув пару раз кисть с мечом, я двинулся вперёд. На низших уровнях сложности, подобные здания, да ещё на своей территории, вообще не охраняются, но у меня не тот случай. Наглядно это подтвердил Скелет вынырнувший на меня из ниши у лестницы ведущей вниз, с занесённым для удара мечом.
  Шаг в сторону, несколько быстрых ударов и на пол падают повторно мёртвые кости вместе с кусками ржавой кольчуги, ещё более ржавым овалом щита и таким же хреновым клинком, одаривая меня сотней опыта, а окружающее пространство – жутким грохотом, известившим всех окружающих о незваном госте. М-да, а я ещё надеялся на отсутствие охраны, а тут Скелеты-Воины, но ничего не поделаешь. Встаю перед лестницей вниз, с подножия которой уже слышится характерное клацанье и звон железа – пожалуй, сейчас это наиболее выгодная позиция, эх...
  Поднимаю с земли даже на вид трухлявый овал.
  ...был бы ещё нормальный щит, но, чего нет, того нет…
  Первого нападавшего я встретил бесхитростным ударом сверху вниз, вкладывая в него не только всю доступную мне силу, но и вес собственного тела.
  
  Вы нанесли критический удар по Воину-Скелету. Урон 450 единиц.
  Воин-Скелет гибнет. + 100 опыта, – порадовала меня система сообщениями, так, нужно потом будет настроить интерфейс, дабы не отвлекаться в бою.
  
  Небольшая заминка стоила мне прямого удара в щит и потери нескольких единиц здоровья. Ржавая дрянь! В ответ Скелету прилетел пинок обутой в тяжёлый сапог ноги, отправившей нежить в полёт к подножию лестницы, к тому же, незадачливый летун по пути «собрал» своих коллег, только поднимающихся по ступенькам.
  -Ммм… страйк, - не дожидаясь, пока Скелеты вновь поднимутся на ноги, я сам спрыгнул к ним. Вообще, прыжок с лестницы — довольно спорный манёвр, но тут он себя оправдал. Приземлился я весьма удачно – аккурат на трепыхающийся костяк, весело захрустевший под ногами.
  
  Вы нанесли критический удар по Воину-Скелету. Урон 350 единиц.
  Воин-Скелет гибнет. + 100 опыта.
  
  Да, не самая дистрофичная тушка, да с трёх метров подъёма, да по лежащему на гранитном полу мертвяку. Остальных скелетов я перебил примерно также – просто давил череп пытающемуся подняться трупу или сносил голову мечом, если означенный труп уже успел вновь подняться на ноги. В общем итоге, в склепе было 9 Скелетов, каждый из которых принес мне по 100 очков опыта, хм, неплохо, уровень, считай, уже есть, к тому же, кроме опыта мне обломилось и ещё кое-что. Я взглянул на системные сообщения, так, экспа, экспа, а вот:
  
  Сила +1
  
  Отлично... Перед захватом Склепа я попробовал применить навык «Некромантии» к поверженным противникам. Увы, без Замка, нормальных вещей и уровня навыка из девяти костяков вернуть в строй удалось лишь один (ещё +20 опыта), хорошо хоть в виде всё ещё Воина-Скелета, а не обычного и то хлеб. После экзерсисов в поднятии нежити, я таки дошёл до небольшого алтаря в центре зала и прикоснулся к нему Кольцом Лорда.
  
  Строение «Тёмный склеп» захвачено.
  
  В интерфейсе открылись новые области, отвечающие за работу с моими строениями, впрочем, со Склепом я мало что мог сейчас сделать, только «нанять» доступные на этой неделе войска, а именно – двенадцать Скелетов, простых, не Воинов.
  
  Скелет, характеристики:
  Интеллект: 2
  Сила: 7
  Выносливость: 5
  Ловкость: 3
  Сила магии: 1
  Устойчивость к откату: 1
  Ментальная выносливость: 1
  Умения:
  «Владение одноручным мечом 1» - умеет пользоваться одноручным мечом на начальном уровне.
  «Голые кости» - урон от колющего оружия снижен на 20%, урон от дробящего оружия увеличен на 10%.
  «Нежить» - невосприимчивость к ядам, болезням и проклятьям, не подвержены усталости. Урон получаемый от заклинаний Магии Света увеличен на 20%.
  
  Цена 100 золотых.
  Доступно 12 единиц.
  
  Итак, у нас есть способность «Творец», а 10 процентов от того что мы имеем у Скелета будет выглядеть как 2 дополнительных очка характеристик... Что ж, поднимем Ловкость — хоть двигаться будут чуть быстрее и помрут чуть медленней. Итого, общая цена 1320 золотых. Не мало, но донат со мной. Достаю кошелёк и высыпаю на алтарь нужную сумму, жму «подтвердить» и монеты исчезают, а из глубоких, укрытых тьмой ниш, по углам помещения, начинают с хрустом выходить Скелеты, уже при мечах, но без кольчуг и щитов.
  Итого у меня за плечами «грозная армия» из 12-ти Скелетов и 1-го Воина-Скелета. М-да, негусто, что не говори, но тем не менее. Приказав этому войску подобрать щиты и сменить мечи с останков их более мощных коллег, я двинулся на выход. Разумеется, такой, с позволения сказать, «апгрейд» не переведёт Скелетов на новую ступень, но даже хлипкий щит даст лишних 1-2 удара жизни юниту. Дальше вариантов действий было два. Можно было идти захватывать обитель Призраков, вот только в этом случае я потеряю если не всех, то большую часть Скелетов, время на бой и сам получу ранения. При этом, нанять выйдет не больше шести штук, что совершенно несерьёзно, с учётом необходимости прорываться наружу и ещё захватывать Источник. Второй вариант — атаковать заслон на воротах и идти искать место под Замок, потери тоже будут серьёзны, но препятствие с дороги исчезнет. Сам же «Камень душ» я смогу взять и позже, причём без потерь, нужно лишь получить Замок и отстроить пару-тройку зданий.
  Вывод — действуем по второму варианту. Хотя и там переть в лоб не лучшая идея, но есть одна мысль...
  «Хитрый План» по устранению трёх десятков немёртвых тушек заключался в тактическом маневрировании, засаде и обходе с тыла, неплохо звучит, да? На деле же это выглядело следующим образом – я, воспользовавшись, как наиболее крепким, Воином-Скелетом в качестве подставки, перемахнул через забор. Далее, по плану, мои войска должны были нагло переть к агро-зоне стражников, те, разумеется, развернутся и, как и положено порядочной низшей нежити, полезут на попавшиеся на глаза враждебные элементы. Я же в этот момент, взяв разгон получше, врываюсь в ряды неприятеля с тыла и стараюсь нанести максимум ущерба, в итоге, попавшая между «молотом и наковальней» дикая нежить должна была очень быстро кончиться. В идеале, мне бы ещё парочку Скелетов с собой для поддержки, но, увы, забор для них являлся пусть и не непреодолимым препятствием, но времени бы отнял на своё форсирование очень много. Что поделаешь, с такой ловкостью хорошо, что хоть эти ребята в собственных конечностях не путаются.
  Но реальность подкорректировала мои планы, в этот раз, в лучшую сторону. Стоило мне выйти на заготовленную позицию и отдать команду на выдвижение отряду, а тому, соответственно, достигнуть нужной точки, как стоящие рядком Скелеты дружно повернулись в мою сторону и отсалютовали мечами.
  
  Скелеты жаждут битв и хотят вступить в ряды вашей армии. Принять?
  ДА / НЕТ
  
  А вот и «Дипломатия» сработала, тут, разумеется «Да».
  
  32 Скелета вступают в вашу армию!
  
  Очень хорошо, мелькнула даже мысль развернуться и наведаться к Призракам, но не стоит – от добра добра не ищут, действуем согласно утверждённому ранее плану.
  Дорога от погоста петляла через тёмный мрачный лес и скрывалась в глубине чащи, интересно, а на «Лёгком» уровне тут бы пели птички и росли цветочки? Хм, вряд ли, всё-таки земли Некроманта… Ну да ладно, что-то я отвлёкся. Итак, дорога. Переход был довольно нудным, даже с учётом дороги без «Логистики» тащиться довольно грустно, хорошо ещё, что войска не устают и не требуют привалов и снабжения – иначе было бы совсем печально, впрочем, мою скуку, часа через два перехода решила развеять стая волков числом в пятнадцать особей. Волчата вид имели довольно нездоровый и, казалось, были готовы помереть в любую минуту. Ложное впечатление.
  Стая увидела моё войско и, с диким визгом и воем устремилась в атаку.
  -Сомкнуть строй! – скелеты синхронно шагнули вперёд, сколачивая плотный строй…
  Точнее, его хлипкое подобие, пусть с синхронностью и чёткостью выполнения команд у нежити проблем нет, но вот всё остальное у низших… Промолчим. Тем временем стая достигла передовой линии и попыталась сходу протаранить цепь мертвецов. Строй прогнулся, парочка Скелетов даже осыпалась кучкой костей под напором клыков и когтей, но ответный удар ополовинил стаю, после чего началось уже добивание. Вот только всё было не столь радужно, увидев такой исход, в битву вмешался вожак. Тварь просто перескочила строй и, развернувшись, обрушила свою ярость на спины нерасторопной нежити, пришлось срочно вмешиваться, пока этот засранец не положил треть моего воинства.
  Удар мечом в бок, пока «Чумной Волк» разгрызал очередного Скелета закончился небольшой царапиной на означенном боку, а также переводом полного внимания твари на мою скромную персону. Гноящиеся глаза, с дикой злобой обратились на меня, а из горла волка послышался злобный рык. Бросок! Подставляю щит под пасть и одновременно пытаюсь воткнуть меч в шею противника, увы, неудача – клинок соскальзывает по шкуре, да ещё и щит, познакомившись с тушей волка, печально хрустнув, развалился на куски. Проклятье. Он слишком близко и на нормальный замах нет времени – со всей силы впечатываю колено куда-то в район бока этого монстрика и в награду за усилия слышу радующий уши визг, сочетаемый с хрустом рёбер зверя. С другого бока его атакует один из Скелетов, но, небрежный удар лапой и у меня на ещё одного солдата меньше, хотя должен признать, своё дело нежить сделала – секундное отвлечение внимания позволило мне немного разорвать дистанцию и обрушить на голову противнику меч. Тварь вновь взвизгнула и вцепилась мне в руку, кольчуга хоть и выдержала, но давление челюстей было сопоставимо с мощными тисками – высвободить свою конечность из пасти не получалось. Тварь начала мотать головой, а моё здоровье принялось постепенно ползти вниз – пусть прокусить сталь волк и не смог, но такими темпами сможет мне что-нибудь сломать. Меч недоступен, пришлось использовать вторую руку и ноги – удар кулаком в нос – это весьма болезненно, а когда к нему добавляются ещё и удары тяжёлых ботинок по бокам… Правда, тварь всё равно не отпускала, и продолжала меня трепать.
  -Да сдохни ты уже!
  Очередной удар ногой пришёлся по лапе, и волк начал заваливаться на землю, челюсть зверя немного разжалась и я смог освободить руку. Вот только использовать ей сейчас меч было нереально – слишком пострадала, но и давать твари подняться было не лучшей идеей, к счастью, здоровья у вожака осталось немного и несколько мощных ударов ногами таки смогли превратить его в отбивную. Закончив с волком, я облегчённо выдохнул. Скелеты добивали последних представителей этой стаи и более опасности на горизонте не намечалось. Первая битва увенчалась победой, стоившей мне семерых бойцов, однако в тоже время принёсшей очень неплохие преференции.
  Во-первых, жевание моей руки не прошло незамеченным для системы и вылилось в «+1 Выносливости», эх, хорошо капает, жаль что такое только на первых уровнях, а потом процесс пойдёт куда медленнее. Помимо увеличения параметров, выкошенная вместе с Вожаком стая принесла мне 2143 очка опыта, что, с учётом прошлых заслуг, хватило на два уровня сразу. Что вылилось в получение двух очков характеристик, что тут же были кинуты мной в Силу, ну и на сладкое — умения...
  Итак, выбор первый «Военачальник 2» — опыт получаемый войсками увеличен на 17,5% или «Тактика 1» — увеличение скорости и улучшение координации действий юнитов, возможность строить тактические схемы. Ну тут понятно — «Военачальник 2». Тактика, безусловно, тоже хорошо, но усиление войск важнее, да и в ближайшие дни под моим началом будут лишь низкоуровневые мертвяки, а им улучшение организованности на поле боя, особо не нужно. Точнее не столько не нужно, сколько бессмысленно — для должной эффективности тактических приёмов исполнители должны быть покрепче.
  Второй парой шли «Оружейник 2», дающий увеличение урона мне и войску на 17, 5% и опять «Тактика 1». Не везёт ей. Выбираю «Оружейник 2».
  Итого получаем, что бонус к урону моих войск по живым противникам сейчас 27.5%, бонус к броне 10% и к накоплению войсками опыта 17.5%. Хороший старт. Одно жаль — нельзя поднять волков в виде «Костяных гончих» или ещё каких полезных зверушек, вернее можно, но не на моём первичном уровне навыка.
  Закончив с распределением и подсчётом потерь с приобретениями, я отдал команду на дальнейшее движение – стоило отойти подальше от места бойни и устроить привал – пусть моей нежити спать было и не нужно, но вот мне сейчас это необходимо. Рана на руке продолжала слегка кровоточить, отнимая каждые полминуты по единице жизни, а ни зелий лечения, ни соответствующих заклинаний у меня в арсенале не имелось, так что восстановить здоровье можно было только через игровой сон. Конечно, получится потеря времени, а это неприятно, но всё же не смертельно. К тому же, выспаться я, в принципе, и сам не против, со всем этим штурмом и без всякого перенапряжения разума нервов получилось предостаточно. В общем, часов шесть можно доверить автоматике капсулы на процедуры нейронной релаксации.
  Найдя подходящую полянку, я натаскал немного лапника, на который и завалился, предварительно отдав команду своим Скелетам бдить и убивать всё, что подойдёт к месту моего отдыха ближе, чем на десять метров. Ну а теперь — спа-а-ать...
  
  
Глава 2.
  
  Утро встретило меня сыростью и пересвистом птиц. Над землёй стелился туман, небо посветлело, а толпа скелетов неподвижно стояла в карауле с оружием наизготовку. Поднятый вчера Скелет-Воин, к счастью уцелел во время схватки с волками и даже взял второй уровень, сейчас сторожа моё драгоценное тело в непосредственной близости.
  Быстренько перекусив вяленым мясом из «начальных запасов приключенца» я слегка призадумался. Уровень «хардкор», конечно, предусматривает множество неприятностей, но, тем не менее, концепцию мира нарушать он не может. Другими словами, из воздуха стая волков появиться не могла – у них должно быть логово где-то неподалёку, а логово – это или юниты, что однозначно мне пригодятся при захвате Источника, или запасы каких-нибудь полезных ресурсов, однозначно не лишних.
  Поскольку за ночь меня так никто и не побеспокоил, то есть ненулевая вероятность, что в ближайшей округе ничего особо опасного не осталось, так что разобьём моё истлевшее войско на тройки и отправим изучать местность. Будь у меня «разведка» так бы извращаться не пришлось (с параметрами Скелетов отправлять их на поиски – это именно извращение), но, чего нет, того нет. К счастью, мне повезло – волки обосновались буквально метров через двести в заброшенной каменоломне, о чём нашлась масса свидетельств, начиная от обглоданных костей животных и заканчивая характерными комками свалявшейся шерсти, про простые следы лап на земле и говорить нечего. Чуть позже нашлась и слегка подзаросшая дорога, соединяющая основной тракт с означенной Каменоломней – вчера я не дошёл до развилки каких-то метров триста. Что ж, неприятно, но ничего сверхординарного, всё равно строение заброшено и восстанавливать поставки, просто захватив контроль не получится – нужны рабочие руки, а ни подконтрольных деревенек для найма рабочих, ни лишних Скелетов у меня в наличии нет.
  Прислонив Кольцо Лорда к створке ворот, я подтвердил захват строения и получил сообщение системы.
  
  Каменоломня захвачена. Доход +3 меры камня в день.
  Внимание! Строение заброшено, текущий доход: 0 камня в день, направьте рабочих для увеличения добычи.
  
  Хм, обычно доход только 2 камня, «плюс три» означает, что шахта находится на богатом месторождении, очень неплохо, правда, для добычи даже одной единицы камня мне потребуется два работника, а на полную выработку, значит, шесть крестьян или скелетов… М-да, при наличии Замка – ерунда, но сейчас – непозволительная роскошь.
  Больше ничего интересного я не обнаружил, несмотря на все поиски, если не считать три груды готовых каменных блоков раскиданных по площадке Каменоломни, но таскать их на себе, у меня не было, ни возможности, ни желания. А потому, собрав разошедшихся по району Скелетов, я двинулся дальше. Минут через сорок неспешной ходьбы, мы вышли к деревеньке. И что-то в этой деревне мне не нравилось…
  -Что-то тут тихо… Слишком тихо. Те же собаки при приближении должны были уже заливаться в три горла, да и волки так близко от жилья поселиться бы не посмели… - тут я слегка пожалел, что не решился наведаться к Призракам – сейчас их неплохо можно было бы использовать в качестве разведки.
  Чем больше я всматривался в деревню, тем больше она мне не нравилась. Никаких следов борьбы, разрушений или даже мора – люди просто встали и ушли. Поскольку игровые крестьяне были прописаны весьма достоверно, то просто так встать и уйти с насиженных земель, при этом не забрав с собой всё, что только можно они не могли – пусть у цифровых крестьян есть только цифровое земноводное, но душит оно ничуть не хуже своего «мясного» коллеги. А если жители всё-таки покинули дома, значит, у них на это был очень весомый повод. Вопрос лишь в том, на сколько весомый он для меня.
  Отправленный «на разведку» (а на деле, в случае чего, схватить первый удар) Скелет благополучно никого не встретил и даже краем обзора не зацепил, о чём я благополучно наблюдал не выходя из леса через карту интерфейса.
  «Итого… Засады нет… Скорее всего, но становится всё страньше и страньше, что ж, в худшем случае, придётся возрождаться.»
  Но возрождаться не пришлось. Деревенька действительно оказалась покинутой, причём, пару дней минимум, но не дольше недели – кузница уже остыла, но пыль пока образовываться не спешила. Тщательные поиски всё-таки принесли результаты – в одном из дворов я обнаружил сильно помятую цепь со следами клыков на ней и парочку отпечатков собачьих лап. Очень знакомые отпечатки. Пока бегал за Инферно, частенько такие наблюдал у... Церберов и Адских Гончих. Твою ма-а-ать.
  
  Доступно новое задание. «Таинственное исчезновение». Кто-то посмел покушаться на Вашу будущую собственность. Следы указывают на демонов. Найдите врага и покажите ему, почему никогда не стоит посягать на то, что принадлежит Рыцарю Смерти!
  Награда: + 3500 очков опыта, + 3500 золота, + 70 жителей поселения, + вариативно.
  Штраф за отказ / провал: увеличение популяции демонов на территории.
  
  А если говорить откровенно, то рерол, поскольку без хоть какой-то армии отбиваться от толп демонов даже низших рангов затруднительно, а армию они мне, естественно, собрать не дадут, что ж, примерно этого я и ожидал от такой сложности. Принимаем.
  Согласившись с квестом, покидаю деревушку, к сожалению, особо поживиться тут нечем, ну не лезть же мне в погреба, чтобы пополнить свой рацион парочкой солений-варений? А больше тут всё равно взять нечего.
  Итак, в деревне были демоны и они угнали крестьян. Зачем? Тут вариантов может быть несколько, но все они крайне неприятны, с учётом штрафа, предполагаю, что ребята хотят или призвать себе ещё сородичей или перепосвятить Источник Инферно. Это у «неумирающих» есть Кольца Лордов, а вот какой-нибудь не сильно мощный, но амбициозный демон, управляемый искином, вынужден будет как-то изворачиваться без колечка, пока не заматереет. Ладно, Князей Инферно, Ифритов или кого ещё круче тут быть не должно, хардкор-хардкором, но это всё-таки ясли, а с кем пожиже, типа Суккуба, я справлюсь… Теоретически.
  Пункт назначения открылся довольно внезапно, казалось бы, вот только были деревья по обочинам, кусты, а потом раз – и уже виднеется неподалёку большой холм. Неподалеку от холма стоит загон, в котором сидит «моя будущая собственность», или, проще говоря, угнанные крестьяне. Загон «пасут»… Так… Раз… Два… Три Адских Гончих, неприятно, но терпимо.
  На моих глазах, к загону дёрганной походкой подошёл мужчина, судя по одежде, такой же крестьянин, выволок за волосы почти не сопротивляющуюся женщину (хотя, скорее ещё девушку, знаю я этих демонов и их пристрастия) и потащил по направлению к камню, стоящему прямо перед стелой из антрацитово-чёрного камня.
  «А вот и Источник» - мелькнула на задворках сознания мысль.
  Тем временем, Одержимый (а больше никем он быть не мог) подволок жертву к алтарю и в дело вступил тот, кто и являлся автором всего этого безобразия — Рогатый демон. Тварь, кстати, очень редкая — в обычном демоническом Замке такого не нанять. Разве что во «Вратах Инферно» — своеобразном портале каждую неделю позволяющему герою приобрести некоторое количество случайных юнитов, но шансы, что там появится кто-то из редких демонов, меньше десяти процентов. Куда чаще таких можно встретить в профильных демонических «сокровищницах», но суть не в этом.
  Моя догадка подтвердилась – судя по снаряжению дядьки, я имею сомнительное удовольствие наблюдать потуги низшего демона слегка приподняться в инфернальной иерархии. И, что самое неприятное, если дать ему время, то этот «милый малыш», под два метра ростом, имеет очень неплохие шансы дорасти даже до Высшего. По сути, Рогатый демон — это моб четвёртого класса, то есть уже не мясо, но ещё не элита. Другими словами, хуже чем хотелось бы, но вполне терпимо. Одно меня смущает — рогатые, стандартно, это тяжёлая пехота и к магии они не слишком склонны, а этот и одержимых наделал и где-то даже Алтарь раздобыл. Есть от чего понервничать.
  А демон меж тем продолжал ритуал, вот девушка уже на жертвенном ложе, взмах когтистой лапы с зажатым в ней ритуальным кинжалом и клинок впивается куда-то в район грудной клетки. Слышится дикий крик, а демон начинает увлечённо резать жертву, одновременно произнося явно не предназначенные для человеческого горла заклинания. Пора, момент как нельзя удачен, враг отвлечён и сильно занят, а ждать, чем кончится обряд у меня нет никакого желания, но сначала….
  Открываю Книгу Заклинаний и выбираю сейчас единственное доступное мне. «Слабость» наносит сильный ущерб по моему магическому резерву (-35 маны из 50) и как хочется верить — характеристикам рогатой твари. Командую атаку.
  Растерявшиеся Одержимые в количестве десяти штук стали лёгкой добычей для Скелетов – пусть физически Одержимые и были немного сильнее, но сейчас из оружия у них имелись только собственные ногти и зубы, что несколько проигрывали в своей смертоносности пусть паршивым, но всё-таки мечам. С Гончими уже было куда сложнее, я даже успел краем глаза заметить, как в пастях собачек трещат хребты первых рядов моего истлевшего войска. Мне же, Воину-Скелету и десятку его простых «коллег» достался Рогатый Демон. Пусть монстр и ослаб, но он всё ещё оставался опасным, что и продемонстрировал, одним ударом лапы разбив в труху сразу двоих Скелетов, впрочем, ещё трое успели к нему подойти и воткнуть в тело мечи. Я же, пока демон раскидывал и эту тройку, сумел подскочить сзади и со всей силы рубануть врага под колено. Новая порция болезненного рёва и резко развернувшийся в мою сторону противник показали, что я на верном пути.
  -Черррвяк, я буду смаковать твою душонку всю ближайшую Вечность! – демон, вместо того, чтобы наклонить рога и попытаться меня на них нанизать, как обычно делают все его собратья, схватил мой меч и просто вырвал его у меня из рук.
  Да какая же у этой твари Сила, раз он такое даже под дебафом делает? Приседаю – над моей головой проносится вторая лапа с внушительными когтями. Разгибаясь, плечом впечатываюсь в причинное место рогоносца, рёв переходит в вой на высокой ноте. Хм… удачно попал. Толкаю и так нетвёрдо стоящего на ногах демона, тот падает аккурат на Алтарь (тело жертвы уже успело исчезнуть), скелеты наваливаются сверху, но, получающий подпитку от собственного артефакта враг начинает их с пугающей лёгкостью крошить голыми руками. Нужно что-то делать, пока он не положил всё моё войско и не принялся за меня...
  Взгляд натыкается на лежащий на краю камня ритуальный кинжал…
  Ну, это лучше чем неизвестно куда улетевший меч… Хватаю неприятно обжигающий руку инструмент (-20 единиц здоровья в секунду), секунда, две, подгадать позицию и… Ритуальный кинжал с хрустом входит в сердце уже начинающего подниматься демона, вижу его расширяющиеся в каком-то детском удивлении глаза.
  -Ты говорил о вечности... - улыбаюсь, - каково чувствовать касание её объятий? – с судорожным воем, больше похожим на скулёж, демон исчезает во вспышке огня, Алтарь рассыпается кучкой щебня, а лог начинает пестрить сообщениями.
  -С-спасибо, м-милорд, - из загона потихоньку выбираются жители, - если бы не вы… - крестьяне явно неуверенно чувствуют себя рядом с нежитью, но между спокойными скелетами и злобными демонами, желающими принести тебя в жертву, они однозначно выбрали первое.
  -Я просто выполнял свой долг, – начал я положенную речь.
  -Долг? – не понял крестьянин, судя по всему, староста той самой деревушки, через которую я проходил.
  -Долг сюзерена перед своими вассалами. Эти земли теперь мои и я не позволю всякой швали нападать на моих подданных, - касаюсь Кольцом Лорда стелы и жму подтверждение захвата Источника. - Вы же именно мои подданные, не так ли? – даю команду через интерфейс и в стороне как бы невзначай проходит отряд оставшихся в живых… кхм… уцелевших Скелетов.
  -Д-да, конечно, ваша милость. Могу ли я узнать ваше имя? – староста явно вздрогнул, услышав скрип костей.
  -Рейтар. Назови себя.
  -Я Дирик, Ваша Милость, староста небольшой деревни туточки рядом.
  -Что ж Дирик, - кидаю взгляд на небо. Судя по солнцу сейчас было около десяти утра, - пока что я буду сильно занят, но к вечеру пришли мне человека с информацией. Что нужно твоей деревне, чего не хватает и что вы можете предложить Замку. Будешь выполнять работу честно и усердно, не пожалеешь – я весьма щедр к верным людям, попробуешь обмануть – не обессудь. Свободен, - откланявшись, староста поспешил покинуть «страшного некромансера», я же слегка поморщился.
  Не люблю я особо общаться с людьми, к тому же, тут ещё и нужно было соблюдать определённый баланс. Начнёшь няньчиться и общаться как с равным — мигом попробуют сесть на шею, а запугаешь слишком — могут и попытаться сбежать, хотя последнее всё-таки не даст сделать система – для этого «репутация» должна опуститься в глубокий минус, сейчас же, после спасения от лап демонов, объявления политики партии (и плевать, что крестьян фактически назвали имуществом, им не привыкать. Тут хоть сказали, что об этом имуществе будут заботиться) и вопроса с именем (а не, эй как тебя там, подошёл сюда, быстро!), означенная репутация находится, конечно, не в плюсовом капе, но для первого знакомства — в полне.
  Так, крестьян отослал, теперь можно заняться и самим замком, но сперва посмотрим, что там у нас были за сообщения. Так, новый уровень и «+1 к Выносливости» после нескольких строчек «вам нанесено 20 единиц урона (огонь)», плюс информация о завершении квеста.
  
  Поздравляем, задание «Таинственное Исчезновение» выполнено!
  Награда: + 3500 оп. + 3500 зол. + 70 жителей поселения + Ритуальный Кинжал Демона.
  
  Так, экспу вижу, кинжал… Только сейчас обратил внимание, что до сих пор сжимаю его в руке, благо обжигать он перестал, тоже вижу, кстати, неплохие характеристики для начального артефакта:
  
  «Ритуальный Кинжал Демона» — увеличивает наносимый владельцем физический урон на 20% против всех и на 40% против Ангелов, также снижает затраты на использование заклинаний и проведение ритуалов Магии Тьмы на 10%.
  
  После непродолжительный поисков, нашлась и тряпичная сумочка, содержащая в своих недрах указанную сумму. Гуд. Смотрим логи дальше.
  
  Превыше силы и власти Демоны ценят только чувство юмора. Ваша шутка с принесением в жертву на Алтаре его собственного создателя его же кинжалом понравилась Адским Владыкам. Отношение фракции Инферно: + 550 (+10% Дипломатия 1). Всего 550 / 3000. Нейтрально.
  
  М-да, чувство юмора у демонов… специфичное, а уж у местных админов и подавно.
  Так, с этим понятно. Уровень дал ещё одно очко характеристик и на выбор «Благородство 1» и опять «Тактика 1». Тактика нужнее в военном плане, но Благородство даёт 10% прирост войск в Замке и открывает дорогу для прочих приятных бонусов с территории, типа "Горняка"... Жму «Благородство 1», не везёт нынче тактике... Очко характеристик кинем в Ментальную выносливость, а то больно маны мало — одна «Слабость» и жди пока набежит почти с нуля. И на сладкое — уровень опыта : 8773, до пятого уровня 227 очков, где бы ещё трёх-четырёх мобов взять?
  Оглядываюсь. Крестьяне уже ушли, у подножия холма со всех сторон шелестит густой лес, лишь в одном месте чернеющий провалом заросшей дороги, на севере видны далёкие горы и на площадке перед загоном живописно валяется десяток человеческих тел оставшихся от одержимых и десятка два горок костей. Кстати, последних надо бы обработать, а то скоро исчезнут. Даю команду Скелетам перетащить трупы в кучу и активирую навык Некромантии. Один из трупов зашевелился и встав начал стремительно усыхать, кожа и плоть истончались, трескались и осыпались невесомой трухой пока не оголили белый костяк, сухой скрип в стороне также подтвердил что в строй вернулись и два погибших с моей стороны итого: 3 обычных Скелета и 60 очков опыта, а вот все остальные трупы после применения скилла сразу исчезли, оставив лишь ржавые мечи. Подводя итог — моя «великая» армия, после всего произошедшего, насчитывает 21 обычный Скелет, а вот Воина я потерял. Увы.
  Открыв ставший доступным интерфейс Замка, активирую строительство Некрополя (-2500 золотых). Хотя, какой это Некрополь? Землянка и два сарая, гордо именуемые «Сердце Замка», «Заклинательный Покой» и «Склад Ресурсов». Полноценным Некрополем это станет недели через 2-3, когда вокруг вырастут стены, а все три начальных строения скроются в глубине центральной башни. Впрочем, не будем брюзжать, лучше заняться делом.
  Осторожно обхожу начавшие подниматься из земли стены, заодно подобрав и потерянный во время боя меч, окидываю взглядом наследство демона. Загон для людей остался целёхонек, выглядел он, конечно, непрезентабельно, но вполне добротно, вызывая лишь вопрос откуда рогатый взял металлическую клетку 8 на 15 в глухом лесу? Хотя вопрос был чисто риторическим, вот когда у скриптовой лесопилки на самых старых локациях, зубец лежащий, для антуража, у наружной стены пилы размером с пол туши дракона, вот там да — мозг завивается. А здесь, ну клетка, ну в лесу, я, вон, однажды в реальном мире в лес ходил — полста километров от города, три часа по бурелому от ближайшей дороги и, здравствуйте, нашёл почтовый ящик, из тех, что в старых подъездах вешали. И ведь пёр кто-то. Упорно пёр. А тут клетка, в игре, тьфу. Больше ничего о представителях фракции Инферно не напоминало, ни жилища демона, ни логова гончих, даже следов долгого их пребывания в этом месте не нашлось.
  И это было плохо, вернее, могло быть плохо, ведь откуда-то они пришли. Игра игрой, а сюжетные события прописываются, хотя... Да чёрт его знает, загадывать сейчас бесполезно, вот обзаведусь разведкой там посмотрим.
  Расставив Скелетов по постам, я разместился на пяточке между растущих строений. Не то чтобы куковать 12 часов (время для возведения каждой из первых двух построек) на голой земле было так уж удобно, но бросать будущий Замок без охраны просто глупо, а разделять силы, отправляясь куда-то на охоту, ещё глупее. Будь иначе и я бы с удовольствием отправился в деревню, там и домашняя еда и нормальная постель, и крестьянки наверняка есть симпатичные, но как-то не хочется в разгар отдыха подпрыгивать от сообщения, что Замок разрушен стаей каких-нибудь бродячих хищников или монстров. Так что этот день проведём под открытым небом в роли сторожа, тем более, это можно сделать с пользой. Скидываю кольчугу, поддоспешник и рубаху, и достаю из ножен меч...
  
  
***
  
  Первые три часа разминки принесли мне ещё «Сила +1 ». Увы я же уже получал приросты от физического напряжения во время боёв, так что дальше всё будет только хуже. Обеденный же перерыв, протекавший в атмосфере мрачного пережёвывания солонины из походного мешка, был осчастливлен явлением небольшой стаи Бродячих Псов из восьми особей. Собачкам я обрадовался как родным, в полном соответствии с той старой шуткой: «Экспа! - подумали игроки и устремились на монстров. Ужин! - подумали монстры, бросаясь к игрокам.» К счастью, моя точка зрения оказалась более правильной. Да и после Рогатого Демона и Чумных Волков кабысдохи откровенно не впечатлили, даже ни одного Скелета не потерял. Впрочем, не оставь я тут охрану и потерял бы день и золото на повторную отстройку жилища.
  Смерть последнего нападавшего даровала мне недостающие очки опыта и новый уровень. Очко характеристик опять кидаю в Ментальную выносливость и на выбор у нас «Тактика 1» (Да ла-а-адно!) и «Казначей 1». Казначей даёт увеличение доходов с Замка на 100 золотых в день, плюс 10 процентов за каждый мой уровень — немного, происходи такой выбор неделе на третьей, когда до открытия границ осталось всего-ничего, то тут и думать было бы нечего, но сейчас даже такие копейки могут пригодиться. Не всё же мне донатить. Итак, Тактике продолжает категорически не везти, правда, начинает несколько смущать та настойчивость, с которой система мне эту самую тактику пытается впарить.
  Оставшееся время до заката прошло весьма скучно. В игре устаёшь по умолчанию дольше обычного, иначе в ней не было бы никакого интереса — что за радость современному дитю цивилизации сутками месить ногами дорогу, или долгие часы махать клинком, если задыхаешься уже в первые пять минут? Так что ослабление негативных моментов тут естественно, как и с болью, но простота упражнений не делает их интересней. Была бы возможность погонять Скелетов, или кого-нибудь посерьёзней, но... Чего нет того нет, а Скелетов без полноценного «Ристалища» трогать идея плохая — рассыплются.
  В целом тренировка добавила мне ещё «+ 1 Силы», «+ 1 Выносливости» и «+ 2 Ловкости» — аж упарился восьмёрки крутить. Хронометр в интерфейсе утверждал что до завершения начатого строительства осталось чуть более получаса. Карта, в том же интерфейсе, демонстрировала, что с деревней тоже всё в порядке, над домом старосты, который теперь выразительно отображался на карте с соответствующей подписью, появился флаг с моим гербом, тут же, в выскакивающих над картой графиках, отражались параметры поселения, пока весьма скромные: 700 золотых ежедневного дохода и список доступных для постройки зданий с перечнем требующихся ресурсов. Пока значились лишь «Сельская управа», необходимая для покупки новых крестьян, ценой: 500 золота и 5 камня, и Лесопилка, ценой: 2500 золота, 5 камня и 10 древесины. К сожалению, активация строительства была ещё не доступна, очевидно деревня считается частью будущего города при Замке, а потому попадает в единый таймер.
  А вот и делегация, которую я утром потребовал выслать — по тропинке, к холму с Источником магии, двигались четыре фигурки, в одной из которых я узнал Дирика, да и сложно не узнать, коли он подписан. Две другие значились как «Кузнец» и «Плотник», без имён, а третья — «Охотник Вестер». Шли мужики ходко, но до меня им оставалось ещё минут пять-семь. Пробежавшись взглядом назад по карте, до деревни, каменоломни и наконец кладбища, с одиноким пятнышком видимой территории вокруг «Тёмного склепа», я убедился что непосредственных опасностей пока не возникло. Тем не менее, расслабляться не приходилось, пусть большая часть Скелетов уже красовалось вторым-третьим уровнем, но на практике это им давало сущий мизер — те же 1-2 единицы в характеристики, распределяемые в соответствии с наиболее высоким процентом выполненных действий, та же ситуация и в отношении новых умений. Умения для простых мобов штука вообще дорогая, прилетают они им лишь каждый второй уровень и практически всегда ограничены личным усилением. Так что сидеть мне на попе ровно ещё с недельку, если, конечно, не хочу угробить все войска напоровшись на какую-нибудь стаю единорогов или парочку мантикор. А вот к призракам наведаться надо бы уже завтра, разведка мне нужна как воздух.
  Закончив с планированием, я окинул взглядом почти дошедшие до кондиции стены и подняв с земли одежду, направился навстречу к крестьянам, в процессе натягивая тряпки. Спустя минуту я уже в живую наблюдал, как делегация с почтительной предупредительностью подходила к холму, опасливо косясь на клетку и настороженно поглядывая в стороны постовых Скелетов. Ещё с десяток секунд и мужики дружно поклонились в пояс.
  -Приветствуем вас, Лорд, - первым заговорил Дирик, - вот, значится, по вашему велению прибыли и налог принесли сразу, да, - мужик осторожно отвязал притороченный к поясу мешочек и замер в неуютной позе. Протягивать его мне он, видно, не решался, но всем видом говорил, что отдаст по первому намёку, бегом и пыша энтузиазмом.
  -Сколько там?
  -700 золотых, как есть, всё до монетки, милорд, - угу, всё верно.
  Протягиваю руку и почти в тот же миг ощущаю в ней приятную тяжесть. По виду старосты — расставание с деньгами его чуть-ли не осчастливило. Всплывшее системное сообщение также подтвердило, что моё благосостояние увеличилось на 700 золотых.
  -Хорошо, теперь к делу, - вешаю кошель на пояс, - кто твои спутники?
  -Это Арон — кузнец, - Дирик указал на кряжистого, чернобородого мужика, вопреки стереотипу, одетого отнюдь не в кожаный передник, а во вполне цивильную рубаху, даже в какой-то степени нарядную. К слову, данный тезис относился ко всей группе, очевидно к встрече народ готовился. При звуке своего имени, кузнец тут же поклонился, - Гален — наш лучший плотник, - на этот раз кланяться пришлось русому детине, с короткой, аккуратно подстриженной бородкой, - и мой брат Вестер, он охотой, значится, промышляет, - сухой как щепка мужчина принял эстафету выражения верноподданнических чувств.
  Кивком головы показываю, что понял.
  -Начинай докладывать по деревне...
  Из дальнейшего, сбивчивого монолога картина складывалась не особо радужная, от чего он, собственно, и получался сбивчивым.
  Первое: Кузнец в деревне был, но ковать военную амуницию не мог.
  «Постройка кузницы» — 1000 золотых и 5 мер камня. Услужливо подсказало всплывшее системное сообщение.
  Второе: Мастер делающий охотничьи луки в деревне тоже был, но боевые делать не мог.
  «Постройка стрелковой мастерской» — 1000 золотых и 5 мер дерева.
  Третье: Кожевник... ну понятно. Кожаная броня в пролёте, вместе с ножнами, уздечками, сёдлами и прочим необходимым армейским обвесом.
  «Постройка кожевенной мастерской» — 1000 золотых 2 меры камня, 2 меры дерева.
  Про возможность поставить лесопилку я уже знал из интерфейса, но прерывать Дирика не стал. Следующим пунктом шла «Конюшня» — 2000 золотых и 10 мер дерева, ибо: «жеребята-то по дворам есть, но боевого коня ещё учить-жешь нужно правильно...».
  Таверна, внезапно, имелась. Но не успел я даже почуять подвох, как меня обрадовали, что она только для своих и постоялого двора для путников там отродясь не бывало — 500 золота 5 мер дерева.
  Рынок... Та же ситуация, один в один (500 золота 5 дерева). Кроме того, строить его просто так было бессмысленно — заезжих торговцев не появится, пока я не обзаведусь хотя бы ещё одной деревней, или не найду и расчищу дорогу за пределы отведённой на первые три недели карты.
  Подводя итог... Я бы тоже чувствовал себя неважно, сообщая данные новости жуткому некромансеру неожиданно ставшему моим феодалом. И самый смак заключался в том, что всё вышеперечисленное можно было построить только после «Сельской управы». К счастью, имелась возможность не затрагивать таймер самого Замка выдав ресурсы и деньги непосредственно крестьянам, но тогда самое быстрое в постройке здание я получу лишь через несколько дней, в зависимости от числа работников.
  В целом, примерно так я и ожидал, так что староста дрожал напрасно. Но знать ему об этом не следует...
  -Знахаря в деревне, как я понимаю, тоже нет?
  -Увы, господин, была бабка-травница, да демоны её убили, а ученицу её, внучку, значится, нечистый на алтаре своём заколол, прямо перед тем как вы нас всех спасли, - со вздохом развёл руками Дирик.
  -Ясно, что вы можете рассказать мне о местности вокруг?
  Крестьяне обменялись взглядами и поспешили пропихнуть вперёд охотника, тот ещё раз поклонился, оглянулся на старосту и собравшись с духом, начал рассказывать:
  -Деревня наша лесом окружена во все стороны, дороги старые уж везде заросли. Та, что на восток идёт к деревне Вишнёвке выходит, но неспокойно там — звери, да люд лихой года два уже шалит, обозу на ярмарку и не проехать совсем стало, дальше по ней село Стылое было и...
  Источником информации Вестер оказался весьма ценным, разумеется, как только я доберусь до Призраков вся она будет проверена и перепроверена, но для начала и имеющихся данных было более, чем достаточно. Итак, нахожусь я у восточного края большого леса, правда до границы его оставалось ещё день ходу, а так вокруг сплошное зелёное море. Деревня, что теперь мне принадлежала так и называлась «Лесная», жила в основном охотой, мёдом, как своим, так и бортниками добываемым, ну и с расчищенной под поля земли кое-что имела.
  На север, примерно в трёх днях пути, имелся продолжительный горный хребет, где, по слухам, была пара перевалов и масса всевозможной опасной живности, начиная от гарпий и заканчивая тёмными эльфами. Прямой дороги туда не было совсем, только в конец заросшая тропа уходящая от деревни на северо-запад, огибая холм с источником магии, примерно в паре часов хода и делающая дальше в лесу крюк вдоль текущей с гор реки, вплоть до одного из перевалов. По этой дороге, согласно словам охотника, в дне пути имелась башня-форт, с крепостной стеной, где сидела некая община отшельников из рыцарей и монахов. Башня располагалась акурат у реки, на углу поворачивающей к горам дороги, с реки же община и жила, с местным населением практически не контактируя. Да и сами деревенские охотники к общению не стремились, предпочитая обходить странный орден десятой дорогой.
  Тоже самое касалось жителей рыболовецкой деревни находящейся в двух днях пути почти строго на запад, у русла той же самой реки. С ней у моих крестьян были отношения хорошие и тамошние жители иногда привозили на торжища даже речной жемчуг и золотой песок. Дорога туда содержалась в относительном порядке, особенно в сравнении с остальными, вот только намедни по ней пришёл демон. Что там творится сейчас — тайна. Как и то, что лежит дальше на запад, за рекой, ну кроме того, что там находилась основная часть леса.
  К югу и юго-западу, опять же в паре суток пути по чащобе, лежало большое болото, куда и впадала текущая с северных гор река. Когда-то там тоже были какие-то деревни, но сейчас кроме руин и замшелых стен ничего не найти и по словам Вестера, хорошо если найдёшь только стены. И первым звоночком тут были руины в полудне хода на юго-запад от «Лесной», по словам охотника населённые орками и гноллами, что иногда устраивали набеги на деревню. Что творится в центре болот никто толком не знал, только мутные слухи о каких-то заросших то ли могильниках, то ли курганах. Подробнее спрашивать нужно у гноллов с орками, хотя, с учётом интеллекта подавляющего большинства представителей этих народов, проще и быстрее узнать дорогу у местных комаров…
  Юго-восток знаменовался уже известным мне кладбищем, несколькими каменоломнями (оказывается я нашёл лишь ближайшую на достаточно широком, пусть и основательно заросшем скальном плато) и на самой границе болота с лесом — «Лабораторией Алхимика». По словам охотника – мужика на редкость злобного, нелюдимого и резкого, из тех, что сначала кидает бутыль с чем-нибудь неприятным, а потом уже спрашивает, какого хрена кому-то от него что-то понадобилось. Не удивительно, что среди деревенских о нём ходили устойчивые слухи как о колдуне и чёрном маге. Глубже в лес — за кладбищем, располагались несколько заброшенных и порядочно заросших построек, вокруг некоторых из которых были живописно разбросаны кости мелких и крупных животных, что как бы намекало о наличии обитателей, а также их рационе.
  Ну и наконец восток. Там у нас, сразу за лесом, располагались равнинные участки, с редкими вкраплениями леса и, как следствие, было несколько деревень. Общение с которыми «в последнее время» очень осложнилось, как благодаря усилиям лесных обитателей, так и в силу действий всевозможных криминальных элементов. Плюс: «Слухи нехорошие про те места ходили. Поговаривают, ночами замечали стремительные силуэты, мелькающие в тенях» короче, зачищать территорию мне предстояло ещё долго и вдумчиво.
  Что творится дальше местный житель не знал, так как и двухнедельный переход был весьма редким событием для крестьянина, а уж «почти» месяц пути…
  Рассказ охотника прервал громкий звук, похожий на хлопок открываемой бутылки шампанского, возвестивший о том, что рост первого уровня Некрополя завершился. Быстро открыв замковый интерфейс я пробежался взглядом по карте окрестностей и выбрав место у подножия холма, с противоположной стороны тропинки от железной клетки, активировал строительство «Тёмного склепа» (- 1000 золотых, деньги с демона кончились). Трава на указанной площадке мгновенно высохла и начала осыпаться невесомой пылью, что было видно даже на всё ещё активированной карте, а обнажившаяся земля потихоньку стала выравниваться, словно подчиняясь усилиям невидимой бригады рабочих.
  -Ясно, - вернул я внимание на делегацию. - Прежде всего, Дирик, отправь людей на заброшенную каменоломню на юго-востоке, волков там больше нет, - староста поспешно кивнул. - Там вы найдёте пару груд уже готового камня, его перевести в деревню и начать строительство «Сельской управы», излишки доставить на склад сюда, деньги вот, - отцепляю от пояса мешочек недавно полученного налога и отсчитав лишние 200 золотых, отдаю остальное мужику. - Второе, приступайте к заготовке леса и присмотри место под Лесопилку, лес валите здесь — вокруг холма. На этом всё, идите.
  -Да, милорд, - крестьяне почтительно поклонились и поспешили меня покинуть.
  Проводив мужчин взглядом до стены леса, я развернулся к готовым строениям. Вернее к одному из них — «Заклинательному Покою». Пока он представлял из себя нечто вроде небольшой, одноэтажной часовни в готическом стиле. Узкие оконные щели почти под самой крышей, серый камень стен, тёмная черепица — облик которой пришёлся бы крайне к месту на любом старинном кладбище. «Сердце Замка» выглядело почти также, только элементы готического декора там были именно декором, а само здание представляло из себя вполне аутентичный рыцарский замок десятого века. Из тех, которыми владели абсолютное большинство «бедных рыцарей» - основной части тогдашних армий, то есть относительно крепкий каменный дом, в моём случае одноэтажный, с приплюснутой башенкой и узкими окнами-бойницами. Где-то там меня даже ждала кровать и нормальный обеденный «зал», в кавычках, ибо по сути, оный «зал» проигрывал размером большинству больших комнат в современных домах. Впрочем, меня сейчас интересовал только «Заклинательный Покой».
  Окованная дверь услужливо открылась, не издав даже скрипа и я попал в помещение с обелиском источника. Внутри здание выглядело ещё меньше чем снаружи, но я был один, так что особой тесноты не испытывал. Нужно было распределить поток магической энергии источника между тремя возможными применениями: пополнением моей маны, усилением свойств самого Покоя, и расшифровкой доступных заклинаний из взятых изначально книг. По умолчанию всё стоит поровну, но ману мне пополнять сейчас было бессмысленно, хотя бы потому, что было её у меня с гулькин нос, как, собственно, и методов применения — одно заклинание «Слабость», которое даже для тренировки не поюзаешь. Получение новых заклинаний было примерно из той же оперы — сколько бы я их не получил, маны на реально эффективное применение не хватит. В результате, быстро просмотрев настройки я выставил 60 процентов потока на усиления Покоя, оставил 10 на ману, по той лишь причине, что меньше нельзя, и 30 на расшифровку заклинаний.
  Всё, ближайшие несколько суток мне здесь больше делать нечего. Рост «Заклинательного Покоя» штука долгая, к тому же замедляющаяся по мере достижения результата. Хорошо если через неделю он выйдет на уровень позволяющий, сидя в Замке, снизить цену заклинаний процентов на 10 и также увеличить их мощность, дотягиваясь при этом кастами до деревни, но тут вилами по воде писано — все три параметра растут, между собой, не равномерно. В прошлую мою попытку удалось достигнуть радиуса поражения примерно в дневной переход пешим, увеличения мощности на 17 и уменьшения затрат маны на 26 процентов, при этом дальнейший рост «Покоя» почти остановился. По-хорошему надо быстрее «Гильдию Магов» строить, там и некроманты и гарантированный бонус на магию внутри Замка, но посмотрим что мне будет выгодней...
  Покинув «Заклинательный Покой», я быстро проинспектировал Сердце Замка. Всё было в соответствии с ожиданиями, разве что планировка слегка отличалась от прошлого раза, но это всегда так — типовое жильё, оно и в игре типовое жильё — никому не нравится, а потому хвала рандом-архитектору. Но если без шуток, нашёлся и обеденный «зал» и рабочий кабинет, с постаментом отображающим трёхмерную карту владений, и закуток при кабинете с нормальной кроватью, и даже кухня для слуг в полуподвале. Ещё бы попросторней было, но да это дело наживное.
  Проверив последний раз посты на карте и убедившись, что крестьяне благополучно добрались до своих домов, я скинул сапоги с одеждой и блаженно растянулся на личной кровати. Кровать больше походила на тюремные нары, да и комнатка вызывала невольные ассоциации с чуланом, но всё это было не важно. Завтра меня ожидал тяжёлый день, а пока спа-а-ать...
  
  
***
  
  Утро началось с многоголосого ора стаи ворон, решившей устроить философский диспут на ближайших к холму деревьях и доносившегося даже сквозь стены. Что конкретно они обсуждали осталось для меня тайной, но роль будильника птички отыграли на пять с плюсом. Но не успел я ещё прозеваться и привести себя в порядок, как прокатившийся по земле звук возвестил о готовности «Тёмного склепа».
  Чертыхаясь, я открыл интерфейс и стал изучать, что у меня с ресурсами. А с ними было не ахти, очевидно я проспал всё на свете, но даже несмотря на то, что крестьяне этот грех не повторили, к настоящему моменту на склад успели доставить лишь 5 мер камня и нарубить в окрестностях 1 меру дерева. Налог также поступил и в сумме с золотом вырабатываемым самим замком (Это магия, Гарри!) и моим бонусом, составлял 1840 золотых, плюс 200 оставшихся со вчерашнего дня. И, из стратегически важных зданий, хватало этого исключительно на «Могильный холм» — 1500 золота и 5 мер камня. А вот «Гильдии магов» — 2000 золота, 5 камня, 5 дерева, придётся подождать — терять несколько суток пока крестьяне нарубят древесину я просто не мог.
  Выбрав место, на этот раз чуть в стороне от дороги к деревне, я активировал строительство. Итого, через 24 часа я получу первых Зомби, а пока вернёмся к Скелетам. Сразу после постройки для найма было доступно лишь 12 штук, как в диком здании, на следующей неделе их уже будет 15, или больше, если построю «Форт», а пока работаем с тем что есть. Умение «Творец» в сочетании с небольшим увеличением цены, дало мне чуть более боевитых слуг, правда опять пришлось задействовать электронный кошелёк, но там сущие копейки. В итоге моя армия возросла до 33 единиц, слегка напугав своим появлением из тёмного провала Склепа, работавших на рубке леса, вокруг холма, крестьян.
  Кстати об армии... Призраки уже заждались, а время утекает.
  Отрядив на охрану Некрополя шестёрку получивших третий уровень костяков (невесть какая защита, но хоть будут иметь шансы продержаться за стенами до моего возвращения), я, во главе оставшихся сил, двинулся вниз по дороге, куда вчера, в предзакатных сумерках, ушли крестьяне. Вот только мой путь пролегал дальше.
  Через десяток минут, миновав уже начавших расчищать место для «Сельской управы» крестьян (последние были настолько заняты делом, что почти не вздрогнули при виде неупокоенных), моё мёртвое войско отправилось туда, где всё началось – на кладбище. Отряд шёл довольно шустро, благо путь был знаком и красться боясь потревожить лишнюю веточку смысла не было, так что пройденное накануне, в общей сложности, часов за пять расстояние, мы преодолели едва ли за треть этого срока. И вот, привычная картина – забор, распахнутые настежь ворота и тишина-а-а-а. Только мёртвых с косами не хватает, хотя нет, мёртвые тоже есть, разве что без нужного инвентаря… Ну, как бы то ни было, сами себя призраки не убьют, а потому, соберём отряд и поспособствуем им в этом благом деле.
  Беспокойные призраки всё также курсировали вокруг «Камня душ», разделившись попарно на пять групп. С точки зрения обнаружения противника – ход хороший, но вот в плане противостояния угрозе… Впрочем, переть дуром тоже не следует – зачистить-то я их зачищу, но терять даже парочку Скелетов очень не хочется. Хм, вот тут бы мне сейчас не помешала Тактика, хотя, простейшие трюки можно провернуть и без неё... Прикинув план грядущих мероприятий и разметив будущий маршрут, я разделил Скелетов на две группы и расположил их по бокам означенного маршрута. А дальше было дело техники – вбежать в агро-зону Призраков, дождавшись, пока одна из пар будет поближе ко мне и подальше от своих товарищей, тюкнуть одного из них мечом, уклониться от ответного выпада взвывшего духа, добавить ещё разок — снизу вверх, сквозь всю прозрачную фигуру, отметить краем глаза начавшую осыпаться горстку пыли и дать дёру в заранее выбранном направлении, увлекая за собой не только напарника развоплощённого стража, но и остальных его коллег. Отступление, разумеется, проходило как раз между отрядами Скелетов, о чём увлечённые погоней за живой добычей охотники сообразили с опозданием. «Паровозик» втянулся в импровизированный тоннель и я отдал каманду «фас». Скелеты синхронно шагнули к Духам и столь же синхронно ударили. Две секунды, стражи Камня разворачиваются к новой угрозе и ловят вторую серию ударов, ответную атаку мои Скелеты пережили… ну, насколько этот термин подходит нежити, а вот в четвёртый раз Скелетам уже бить не пришлось.
  Пнув одну из двух лежащих перед собой горок фосфорицирующей пыли, я, поморщившись, потёр левую руку — не все летуны сразу бросили погоню. За всё про всё я получил 1500 опыта, по 150 за духа, до следующего уровня оставалось 2467. Жаль, что поднять никого не смогу – тут требуется хотя бы продвинутый навык или соответствующая специализация, но магии пока что не дают – всё пытаются «Тактику» сбагрить, но что-то я разбрюзжался. Подхожу к Камню и прислоняю Кольцо.
  
  Желаете захватить постройку «Камень душ»?
  ДА/НЕТ
  
  Жмем «да» и радостно наблюдаем, как для найма становятся доступны новые войска, а вот и разведка…
  
  Призрак, характеристики:
  Интеллект: 15
  Сила: 10
  Выносливость: 15
  Ловкость: 15
  Сила магии: 5
  Устойчивость к откату: 5
  Ментальная выносливость: 5
  Умения:
  «Полёт» - нет штрафа при движении по пересечённой местности.
  «Нематериальность» - урон от физических атак снижен на 20%.
  «Нежить» - невосприимчивость к ядам, болезням и проклятьям, не подвержены усталости. Урон получаемый от заклинаний Магии Света увеличен на 20%.
  «Потустороннее прикосновение» - урон считается магическим. При нанесении урона по живой цели, с вероятностью равной 20% может наслать на ту проклятье «Старения».
  
  Цена 320 золотых.
  Доступно 8 единиц.
  
  О! Повезло, камушек-то замкового уровня, целых 8 единиц вместо обычных для дикого здания шести. И сразу видна разница со Скелетами, как в качестве, так и в цене, но донат пока со мной.
  Докинем ещё 10%, что даст 7 единичек характеристик, и вбросим всё в ловкость, мне же нужны быстрые разведчики? Хотя стоп, одному всё кинем в интеллект, будет управляющий Замка в моё отсутствие.
  2816 гольда с носа и из земли вокруг «Камня душ» начинают подниматься белёсые тени. Вообще, призраки в этой игре имели довольно обширный перечень абгрейдов и разновидностей, но мне достались классические полупрозрачные фигуры белого цвета, по форме напоминающие одетого в балахон, парящего в воздухе, без ног, человека. Черты лица под капюшоном расплывались, да и сами фигуры не позволяли определить даже пол своего владельца, в общем — обычные для своего класса покупные мобы первого уровня. Уровень имеется ввиду «опыта», личного, так-то даже самые первые призраки уже относятся к мобам третьего ранга, ну или класса, что ярко видно из их характеристик.
  -Приветствуем вас, хозяин, - синхронно прошелестели восемь потусторонних голосов.
  -Это радует, - хмыкнул я и жестом подозвал духов, разворачивая карту интерфейса, - вы трое отправитесь отсюда на запад, углубляясь в лес расходитесь веером и изучаете местность от этой деревни до границы болота и поворота реки. Вы, - кивок в сторону ещё четырёх призраков, - исследуете окрестности деревни и Замка на дневной переход во все стороны. В бой никому не вступать, обнаружения противником избегать, приступайте.
  Полупрозрачные фигуры изобразили поклон и молча взмыли в воздух, начав быстро удаляться в указанных направлениях, а я взглянул на того, кому подарил дополнительные единицы интеллекта.
  -У тебя есть имя?
  -Нет, хозяин, я не помню ничего из своей прошлой жизни.
  -Тогда твоё новое имя — Мардор, с этого дня ты назначаешься управляющим моего Замка. Пока твои основные задачи — командовать гарнизоном в случае вражеского нападения и следить чтобы крестьяне не сделали какой-нибудь глупости. Всё ясно?
  -Да, повелитель, - голос Призрака чуть изменился приобретя глубокие нотки вместо бесцветного шелеста и черты лица стали более выразительными, уже чётко показывая мужчину, а не «нечто невнятное».
  -Приступай, - ещё один молчаливый поклон и удаляющаяся по воздуху фигура.
  Проводив его взглядом до границы леса, я повернулся к своему воинству. Пятеро Скелетов красовались опустившимся почти до нуля здоровьем и по-хорошему, за неимением у меня никаких реанимирующих заклинаний, им бы следовало остаться на кладбище хотя бы на сутки для восстановления... Ммм, ладно, пусть сидят тут. В будущем надо будет поставить здесь нормальную заставу, а то и форт, хотя посмотрим по результатам разведки — ставить укрепления в глубине своей территории не лучшее применение для ресурсов. В принципе и сейчас опасности здесь особой не было, так как обычные мобы «дикие» здания атакуют очень редко, тем более принадлежащие нежити, исключения — какие-нибудь группы ошалелых, вооружённых фанатиков, но таких в глухом лесу не предвидится. Так что задача у Скелетов будет чисто декоративная, разве что в начале следующей недели они облегчат мне найм пополнения, а то пока в Замке не будет построена пара специфических сооружений, дистанционно управлять самостоятельными строениями я не смогу, только при личном контакте, или вот так — через мобов-ретрансляторов.
  Выделив страдальцев, отправил двоих к «Тёмному склепу», а троих оставил сторожить «Камень душ», сам же решив обойти разок кладбище, так сказать, для более детального изучения. Спустя десять минут, нашёл ровное место под домик, как появятся некроманты одного обязательно надо будет поселить здесь, пусть работает на увеличение прироста. Может даже откроет возможность возвести ещё какое-нибудь здание для найма войск, хотя это редкость, но вдруг прокнет?
  Больше ничего интересного среди могил не нашлось и вернувшись к своему воинству, я двинулся в обратном направлении — к деревне. Дорога прошла спокойно, а вот жители встретили нежить настороженно. Оставив Скелетов у дороги, дальше пошёл один. Под местом для Управы уже образовалась приличная яма, где и сейчас продолжали работать мужики, староста Дирик тоже обнаружился здесь и заметив меня быстро оказался рядом.
  -Чего изволите, милорд?
  -Пообедать и найди мне проводника до рыбацкой деревни, надо проверить есть ли там выжившие.
  -Оно верно да, - закивал мужичок, проникшись важностью задачи, - сию минуту, господин, пройдёмте в дом, моя сейчас всё сготовит.
  Следуя за старостой, я прошёл на просторное подворье, огороженное крепким забором. Домик у него был приземистым, одноэтажным, но большим. Предупредительно проведя меня через сени, Дирик распахнул внутреннюю дверь и прикрикнув на кого-то внутри, чтобы немедля накрывали стол, тут же вернулся и развёл активную суету, результатом которой стало усаживание меня во главу стола находящегося тут же — на кухне. Та на кого он покрикивал оказалась дородной бабой классического образа, этакая крепкая деревенская маман, с круглым лицом и мощными плечами. На меня она смотрела с суеверным ужасом, что, однако, не помешало ей в секунды выставить передо мной горшок с какой-то кашей, горку всякой сдобы и кувшин молока.
  -Не побрезгуйте, Ваша Милость, - залепетал мужчина, одновременно активно подавая за спиной знаки жене, чтобы та исчезла с глаз долой.
  -Не суетись, - заглядываю в горшок и киваю. - Я хочу выйти сразу после обеда, так что не затягивай с проводником.
  -Всё сделаю! Не извольте беспокоиться! - староста мигом исчез, даже приглядывать никого не оставил, но оно и к лучшему.
  Каша, если не путаю крупы — овсяная с кусочками мяса какой-то птицы, оказалась не особенно вкусной, но сытной, выпечка же с молоком порадовала. После почти двух суток на вяленом мясе и не такому порадуешься.
  Пока ел, изучал развёрнутую карту местности, область открытия которой активно расширяли призраки и, признаться, увиденное не радовало. Только в области чуть южнее деревни обнаружилось несколько стай дикий зверей, от бешеных собак, до кабанов и одного медведя, того и гляди кто-нибудь полезет на каменоломню.
  Дорога на запад, вроде как, была чиста, но на проверку оказалось, что уже в паре километров близ неё разместилась банда лесных орков чуть ли не с полсотни рыл, там же лежало несколько разбитых телег с остатками товаров и кучки человеческих костей. Ещё дальше, обнаружилась отходящая от дороги тропа, ведущая к норам гноллов, как не сложно догадаться, вполне обитаемым. И всё это в ближайших паре часов хода. В общем, срочно требовалось чистить окрестности. Да, всего с 22 скелетами, но терять время было нельзя категорически.
  -Ваша Милость, - поскрёбся в помещение староста, бочком пропуская вперёд незнакомого мне рыжеволосого парня лет 17, - это, значится, Джон. Он дорогу знает, всё как вы указали сделает, проведёт, так сказать.
  -Отлично, - встаю из-за стола, предварительно отодвинув пустую тарелку. - Я доволен, передай жене благодарность за трапезу. Пойдём, Джон.
  Дирик с готовностью закивал, слегка бледный подросток зажато кивнул. Выйдя на улицу я ещё раз окинул взглядом место будущей управы, ох, только бы они успели к концу недели, а то 70 крестьян это совершенно несерьёзно — ни дохода нормального, ни рабочих рук, а ведь ещё строить и строить...
  
  
Глава 3.
  
  Из деревни мы вышли спокойно и стоило мне подозвать Скелетов, как Джон начал показывать дорогу, просто фонтанируя усердием. Правда, явно, вызванным больше желанием держаться подальше от нежити, нежели страстным обожанием моей персоны, но ведь положительный эффект имеется? А мне больше и не надо.
  До стоянки банды орков моему костяному войску нужно было топать примерно час-полтора, а вот призракам, отправленным на другие направления, гораздо дольше. Да и не дело пускать «разведку» в армейскую свалку, навоевать-то они, может быть, и навоюют что-нибудь, но и сами с высокой долей вероятности могут кончиться, а между потерей лишнего десятка Скелетов или парочки Призраков я, не задумываясь, пожертвую Скелетами. Так что пусть разведка разведывает дальше, да и не нужны они особо.
  По зрелому размышлению, я решил не пытаться проскочить мимо стоянки. Вполне возможно, что проскочить бы получилось, но никаких караванов в ближайшую неделю в этих землях точно не предвидится, а значит свинорылым, с вероятностью процентов в сто, надоест «сидеть в засаде» и они попрутся разорять мою деревню, а то и на Замок нападут. Нужно ли мне такое счастье? Да и просто оставлять за спиной такую угрозу элементарно глупо. Опыт, опять же, надо набирать.
  С учётом моего пятого уровня и уже набежавших бонусов вроде увеличения урона по живым противникам на 47.5% («Лорд Серых Пределов», плюс «Оружейник 2» и «Кинжал демона»), перебить эту толпу я смогу, в крайнем случае, даже в одиночку, но сие будет во-первых, очень сложно, во-вторых, мне нужно прокачивать не только себя, но и свои войска, иначе толку от них будет чуть.
  Впрочем, лезть дуром на пять десятков топорометателей, всего с двумя десяткам скелетов я не собирался. Хотя и ничего кардинально нового придумывать не стал и решил повторить с орками тот же манёвр, что я уже провернул совсем недавно с призраками. Орков, конечно, больше, но живучесть у них куда меньше чем у призраков — разница между мобами первого и третьего рангов, так сказать. С учётом же бонусов на армию... Короче, осилим.
  Оставив проводника дрожать у дороги, ибо помощи от безоружного мальчишки в этом деле не предвиделось, я расставил Скелетов по местам (самых низких по уровню ставил в начале, с высокой долей вероятности их сомнут), я пошёл провоцировать свиномордых.
  В лагере разбойников меня заметили только когда я уже подкрался к часовым (храпящим на посту) и вскрыл им шеи трофейным «Кинжалом Демона». И первое, что сделали встречающие, так это с криком «Мяяясо!» метнули в меня топоры. Между нами было метров тридцать, для снаряда, что по своим аэродинамическим характеристикам не сильно превосходит придорожный булыжник – это много. Теперь прибавим к этому то обстоятельство, что лагерь находился не у самой дороги, а несколько в чаще леса и пусть рассвет уже давно наступил, но вот в самом лесу было довольно темно. Глазам Рыцаря Смерти на темноту было всё равно, а вот и так не славящиеся меткостью орки косили ещё больше. Но, как ни странно, несколько топоров до меня таки долетело и... Я вовремя шмыгнул за деревья – пусть эти своеобразные украшения торчат в их стволах, а не в моём нежно любимом организме. Кстати, сам я за орков не играл и в своих армиях их не держал, так что точных характеристик не знаю, но судя по глубине, на которую вошли данные метательные снаряды, силы свинкам не занимать, а раз они первого ранга, то всего остального у них… Немного. Интеллекта так уж точно – вся толпа, радостно гикая, повалила из лагеря, стремясь настигнуть «случайного путника» и употребить в пищу. Пожалуй, самое время делать ноги.
  
  Немного позже.
  Нет, я знал, что орки будут тупыми, чай не первый раз их режу в этой игре, но умудриться потерять меня спустя полминуты бега – это уже феерично. В любом случае, как только разбойники зашли в лес и начали по этому лесу рассеиваться, пытаясь меня найти, их судьба уже была ясна. Вот слышится очередной визг — видимо, «нашлась» одна из групп Скелетов, расставленных между деревьев. Судя по шуму, орочий поток устремился туда. Скелетам, скорее всего, придёт конец, но, право слово, они всегда у нежити шли «расходником», потерь, конечно, хотелось бы избежать, ну да ладно.
  Спустя полчаса всё было кончено – я вместе с отрядами «сидящей в засаде» нежити очень быстро проредил ряды атакующих, а когда их по моим подсчётам оставалось не больше десятка, просто окружил и завалил костяками. Эх, жаль что уже даже с ополченцами людей такой фокус вряд ли бы удался – пусть физически они и слабее орков, но мозгами всё-таки обладают, хотя бы зачатками. За бой я потерял 4 Скелета – невелика плата за почти пять десятков свинорылых (47 если точно), осталось только вычистить их лагерь на предмет полезностей и раскидать очки за новый уровень – как-никак за каждого убитого мной или моей нежитью противника давали целых 70 очков опыта, всего — 3290. Красота!
  Итак, что нам предлагают? Открываю интерфейс. Очко характеристик кладём в ману (теперь целых 80 единиц!), а на выбор, тра-та-та-там!... «Тактика 1», вот же привязались! И... О да! «Некромантия 2» - возможность поднять 20% убитых врагов в виде Скелетов. Разумеется жмём Некромантию.
  Так, следующий уровень у нас на планке в 18 000 опыта, у меня сейчас 13 823, надо добыть ещё 4200, ладно, посмотрим, авось добью сегодня лимит. Так, теперь команда Скелетам стаскивать тела в кучу и осмотреть их на предмет ценностей. Хвала мозгам разработчиков — догадались такую функцию даже самым тупым мобам по умолчанию прописать, а то каждый труп пришлось бы лично обирать. А то ведь ладно здесь десятки — справиться можно, но ведь битвы и на тысячи трупов бывают. Кстати о птичках, что там за телеги были?
  Приказав через карту интерфейса оставленному проводнику идти к брошенным у дороги телегам, сам отправился туда же, благо, за время всех этих манёвров мне было проще сперва осмотреть их, чем опять топать к лагерю орков, а потом возвращаться.
  Стоило мне выйти из леса и пройти несколько шагов к повозкам, как интерфейс мигнул системным сообщением:
  
  Вы нашли останки каравана торговцев, который сгинул в опасных территориях. Внутри, часть груза уцелела. Ваша добыча 5 мер самоцветов, 4 кристалла, 8 мер серы, 3 колбы ртути и 500 золотых.
  
  Нифига себе «часть», это кто же такой богатый тут ездил? Впрочем, не будем задаваться риторическими вопросами — карта у меня высшей сложности и ништяков тут по определению должно быть очень много. Недолгие поиски позволили обнаружить весь список находок — окованный сундучок с серой, мешочек самоцветов, короб с кристаллами, ящик с бутылками ртути, ну и кошель с золотом. Всё лежало прямо в телегах и не особо пряталось... Ну и поблагодарим игровые условности за это.
  К концу осмотра подошёл и Джон, тут же получив новые ценные указания:
  -Возьми этот короб и ящик, - указываю на вместилище кристаллов с ртутью, - и отнеси в деревню, пусть Дирик доставит на склад. Сам возвращайся как передашь. Всё ясно?
  -Да, милорд, - согнулся в поспешном поклоне парень.
  -Действуй.
  Ещё раз изобразив нечто вроде неумелой попытки поклона, этак всем телом и во время движения к указанным вещам, крестьянин споро поставил один предмет на другой и подхватив на руки, потопал обратно по дороге. Увы, ресурсы здесь требовалось доставлять своими руками, но если мешочек с самоцветами и золото я спокойно унесу и сам — много места они не занимают, то таскаться во время похода с габаритными серой и ртутью совершенно меня не привлекает. Лучше отослать ненужного пока человека, всё равно ещё лагерь осматривать и нежить поднимать, а потом он и нагнать может — гноллов я, всё равно, скорее всего, тоже буду чистить.
  Приняв это решение, я поспешил вернуться к своим мертвецам. К моему приходу, тела они уже стащили в кучу, при виде которой, тут же всплыло новое сообщение:
  
  Осмотр трупов принёс в вашу казну 489 золотых. У главаря орков обнаружена волшебная вещь.
  
  Ближайший Скелет повернулся ко мне и протянул кожаный мешочек в одной руке и какую-то верёвочку в другой. Золото, не осматриваясь, отправилось в дорожную сумку, а вот верёвочка оказалась примитивным ожерельем из нескольких клыков.
  
  «Ожерелье Орка» — увеличивает параметр Силы владельца на 1.
  
  Растём потихоньку. Ещё бы где полный магический доспех найти и меч посолидней, эх, мечты-мечты... Ладно, трупы собраны, активируем Некромантию.
  Картина с обтекающей плотью и рассыпанием в прах повторилась. Минута и передо мной стояли 10 новых Скелетов (+ 300 очков опыта за успешное использование навыка), правда, с чуть более широкой костью и повыше моих, но на характеристики это никак не повлияло. Вот, разве что, вооружены они были топорами, что раньше служили оркам... Пришлось перевооружать, благо о такой особенности я знал и потому оружие погибших мои мертвецы подобрали. Четыре новичка из десяти обзавелись каким-никакими мечами, пусть ржавыми, но даже такие всяко лучше дикарских топоров. Вернёмся в Замок перевооружу остальных из запасов с прошлых потерь, пока же, пришло время трогаться к лагерю...
  В лагере же было довольно… засрано, порой, буквально. Сейчас солнце поднялось уже на достаточную высоту и прекрасно высвечивало обстановку. Помимо шалашей и целого шатра (видать, спёрли из каравана, готов поспорить, местный вождь обитал именно там), в лагере была ещё одна достопримечательность – зарешёченная яма. Обычный зиндан, я бы не обратил на него особого внимания, если бы не звуки, доносившиеся изнутри.
  -Сама яма жужжать не может, значит, кто-то в ней жужжит! – слегка перефразировал я Легендарного Медведя с конспиративной кличкой «Пух».
  Команда Скелетам и костяки шустро разносят деревянную решётку и проникают внутрь. Ещё минута невнятного бормотания, кряхтения и сопения и нежить вытаскивает из узилища странного персонажа. По виду – типичный дед-волшебник, полностью лысая голова и седая борода до пояса, одет он был когда-то в дорогую мантию, но сейчас его одежды представляют собой лишь жалкие лохмотья.
  -Ох, поосторожнее, молодые люд… кхм… в общем, поосторожнее, пожалуйста – я старый и больной человек, - любопытная реакция. Как правило, от нежити живые шарахаются, кто больше, кто меньше, но тем не менее, а этому, очевидно, пофигу, - хм… immortui. Ossa ordinario, - я уже было собрался отдать команду на атаку. Поскольку это его выражение больно сильно напоминало начало какого-то заклинания, но всплывший автоматический переводчик меня успокоил – просто латынь: «Нежить. Скелет обыкновенный».
  -Вы кто такой? – прервал я старика, который, кажется, уже собирался ощупывать моих солдат.
  -Ась? Э-э-э? А, точно, простите, молодой человек, с этими орками я стал совсем оторван от общества. Моё имя – Ксавьер ван Ольсен, скромный исследователь и книжник. Наверное, мне нужно поблагодарить вас за своё спасение? Да, точно-точно, спасибо вам, Рыцарь Смерти!
  -Кхм, пожалуйста, - речи этого книжника вогнали меня в лёгкий ступор. Кажется, ему вообще наплевать на всё, включая тот факт, что Рыцари Смерти, как правило, не отличаются ни терпением, ни добротой душевной. М-да, по какой накурке разработчики писали характер этого человека? - Что вы тут делали?
  -О, с учётом нравов и быта орочьей общины, скорее всего, готовился к обеду.
  -А если более… масштабно?
  -О, я со своим помощником присоединился к купеческому каравану. Мы ехали на Горное Торжище с надеждой приобрести или поменять пару интереснейших фолиантов! Но, к сожалению, так и не доехали – кто-то из помощников на этот раз купца предложил срезать через данные земли. Так, видите ли, быстрее. А вот то, что на заброшенных землях плюнуть некуда — в разбойника попадёшь, он как-то не учёл.
  -Понятно. И где купец и все остальные? – ответ я, в принципе, уже знал.
  -А вон, костяки валяются – тот что крупнее – купец, остальные – охрана и приказчики.
  -Почему тогда вас среди них не было?
  -Молодой человек, ну посмотрите на меня! Я старый, жёсткий и невкусный – меня стали бы есть в последнюю очередь… Кстати, у вас еды не найдётся? Не помню, когда в последний раз обедал.
  Всплыло системное сообщение, предлагающее получить +500 репутации с «Библиотекарем Ольсеном» в обмен на порцию сухого пайка.
  Жму «Да» и выдаю старичку булку, кусок вяленого мяса и флягу воды. Смолотил всё это мужик за минуту и подобревшими глазами окинул округу.
  -Благодарю вас, сэр Рыцарь. Не скажете, какие у вас на меня дальнейшие планы?
  -Вы не рассматриваете версию, что я вас просто отпущу или убью?
  -Отпускать меня просто так – бессмысленно, а хотели бы убить – не стали переводить еду, - совершенно спокойно ответил старик. М-да, резонно, хотя и весьма зыбко.
  -А чем вы можете мне помочь, Ксавьер?
  -Увы, сейчас я мало что могу – все мои книги эти варвары использовали в качестве растопки для костров и удовлетворения своих низменных потребностей, но я многое знаю, в библиотечном деле не первый десяток лет, а некоторые книги смогу восстановить по памяти, если вы предоставите мне помещение и писчие принадлежности.
  
  Вы спасли человека от верной смерти, в благодарность он изъявляет желание присоединиться к вам. Желаете принять его в свою армию?
  ДА/НЕТ
  
  -Что ж, это весьма заманчиво, - «да». - Моё имя — Рейтар, я новый хозяин окрестных земель. Сейчас я занят очисткой территории, но дорога на восток уже свободна и если вы пройдёте по ней около двух километров то выйдете к принадлежащей мне деревне. Там вас устроят и вы сможете отдохнуть после плена. Вам требуется выделить сопровождающих?
  -Не стоит, молодой человек, если вы говорите, что дорога свободна то я и сам справлюсь, - заверил меня дедок, живо отряхиваясь и приглаживая бороду, - вам же, как я понимаю, сейчас каждый меч нужен самому? Ну вот, не стоит рисковать из-за старика-Олсена. И отдых мне не требуется, я прекрасно, хе-хе, отдохнул — всё только и делал, что лежал и сидел, а вот к работе я бы вернулся с большим удовольствием.
  -Что вам для этого необходимо?
  -Ну в идеале, конечно, библиотека, но сойдёт и любое чистое помещение. Правда, бумага стоит дорого, хорошие чернила тоже ещё надо приготовить, думаю, на первое время мне хватит 500 золотых.
  -А сколько будет стоить оборудование библиотеки? - с внутренним замиранием поинтересовался я.
  Вдруг он это умеет? В «Некрополе» данное здание не предусмотрено, в смысле как отдельное здание, влияющее на Замок, но в игре время от времени встречаются персонажи способные открыть для создания непрофильные строения. Было бы очень здорово, окажись этот именно таким.
  -А у вас есть «Гильдия Магов»? - тут же заинтересовался Ксавьер. - Если да, то это возможно, хотя встанет не дёшево, но возможно.
  Не успел он ещё договорить, а передо мной уже всплыло сообщение:
  
  Открыта возможность постройки Библиотеки. «Библиотека» - ускоряет исследование заклинаний в «Заклинательном Покое» на 15%, ускоряет тренировку магических умений героя и состоящих в его армии чародеев на 10%. Стоимость: 4500 золотых, 5 мер камня, 5 мер дерева, 5 бутылей ртути, 5 мер самоцветов, 5 кристаллов. Для постройки требуется «Гильдия Магов 1»
  
  -К сожалению, Гильдии у меня пока нет, но только пока, - отозвался я дочитав. Нехилая цена у домика, помнится, когда я сам магом играл и «Библиотека» была профильным зданием, стоила она куда дешевле, по золоту так точно. - Надеюсь вскоре мы вернёмся к этому вопросу, а пока возьмите деньги на обустройство, - в руки к книжнику отправился кошель, найденный мной в разбитом караване. - Если что-то понадобится — сразу сообщайте.
  -Всенепременно, молодой человек, всенепременно! - старичок-живчик припрятал деньги в складках мантии и порывисто кивнув затопал в указанном направлении, негромко бормоча себе под нос: - Эх, разомну старые кости... Ну кто бы мог подумать, что на старости лет пойду на государственную службу? В Академии бы никто не поверил... С другой стороны, служба у некромантов гораздо удобнее, чем у живых. Никаких вечно бегающих детей, портящих книги, тишина и покой в библиотеке... как славно....
  Блин, этот старичок реально пугает. Впрочем... Мне он уже нравится. Но не будем терять время, итак, останки караванщиков... В обычной ситуации, убитый моб исчезает в течение суток после смерти, никаких тебе костей и прочих малоаппетитных подробностей не остаётся. Исключения два: бутафория и квест. Последний, правда, может ограничиваться обычным обыском с нахождением чего-то полезного, но тут явно не тот случай.
  Подхожу ближе и смотрю на интерфейс:
  
  Вы нашли останки погибших путешественников!
  Вы можете поднять их в виде нежити.
  Награда: 150 очков опыта и 5 скелетов.
  
  Вы можете проявить благородство и захоронить их.
  Награда: 350 очков опыта и увеличение репутации с добрыми существами на 300 единиц.
  Штраф: Уменьшение репутации со злыми существами на 150 единиц.
  
  Хм... Штраф это плохо. Конечно 150 — не весть какая цифра, и репутация со всяческими светлыми эльфами, гномами и феями вещь хорошая, но в моём случае малореальная, что называется — рожей не вышел. Сейчас у меня с ними «Ненависть» 0/6000, то есть до «Неприязни» надо 6 000 репутации, потом ещё 3 000 до нейтралитета и только тогда соответствующие мобы прекратят на меня автоматически нападать. Про уважение, с толпами добровольных рекрутов и говорить нечего. В общем, овчинка выделки не стоит. А вот 5 скелетов мне реально пригодятся.
  Активирую Некромантию.
  Разбросанные по лагерю кучки костей быстренько собрались в пять безоружных Скелетов... Мнда... А дикарские топоры-то я... Хотя нет, вон ещё торчат из деревьев, как раз там где я прятался, чудненько. Отдаю команду вооружаться.
  Ну вот, уже вырисовывается что-то похожее на правду — три десятка мертвяков, половина из которых уже выше третьего уровня, это то, с чем не стыдно ходить по дороге. Так, что ещё я забыл?... Оглядывая стоянку. Ах да, шатёр и шалаши. Ну пошли лутать...
  
  Разбор орковского имущества принёс мне ещё 500 золотых, 3 меры самоцветов, 1 ртуть, 2 серы и «Походный шатёр», последний, увы, надо было таскать в обозе, который, при моих скромных силах, вещь чрезмерно избыточная. Но и бросать его было жалко - когда армия достигнет нескольких сотен единиц, а походы туда-сюда начнут отнимать недели, он станет просто необходим, хотя бы из-за «встроенной» кровати. Короче, пришлось опять лезть в интерфейс и вызывать из деревни нескольких крестьян, чтобы доставили в Замок.
  За то время, что я потратил на орков, отправленная на запад разведка успела разведать пару интересных мест. Прежде всего, недалеко от уже обнаруженных «Нор гноллов» нашлось месторождение серы, да не пустое, а кишащее бесами, увлечённо оную серу добывающими. Но что меня порадовало куда больше столь важного для нежити ресурса, так это притаившийся на одной маленькой полянке в глубине чащи каменный круг с заключённой внутрь шестилучевой звездой, по центру которой располагался круглый алый кристалл. «Звёздная Ось» - весьма редкий объект, увеличивающий параметр «Силы магии» на 1 у всех, кто к нему прикоснётся. Естественно, только один раз, но даже это шикарный бонус.
  Дальнейший маршрут сразу определился и 33 скелета, со мной во главе, поспешили к дороге. По пути пришло сообщение о доставке на склад серы и кристаллов, а также трёх мер камня и одной дерева. Призраки тоже продолжали радовать выявляя на севере, востоке и юге всё новые и новые стаи диких животных, периодически перемежаемые более разумной живностью. Так, в километрах шести от Замка, у восточной дороги ожидаемо обнаружилось «Логово бандитов» с несколькими десятками обитателей, южное направление, у самой кромки болот, выявило руины населённые лесными орками и «Хранилище Медуз», север и вовсе порадовал «Лесной лощиной» с тиграми и единорогами в каких-то паре часов хода через бурелом. И это всё менее чем в сутках пути!
  Что называется — вспомни цейтнот первых недель развития. Эх, где бы десяток костяных драконов взять и пару хороших генералов? Может у гноллов кто тоже в плену сидит? Хорошо бы.
  Предаваясь подобным сладким мечтаниям и периодически подгоняя то и дело норовящих где-то застрять Скелетов, я пересёк дорогу и, по разведанному призраком маршруту, без неожиданностей добрался до живописного оврага, на склонах которого стояло несколько простеньких хижин, прикрывающих три чернеющих прохода под землю.
  Итак, у нас есть три «хижины», на самом деле представляющие собой проходы в подземное логово. Наверху пасётся с десяток собакоголовых, значит, под землёй их раз в пять больше, плюс вожак. Гноллы слабее орков, зато умнее и лучше вооружены, отлично зарекомендовавшая себя стратегия тут не пройдёт. С другой стороны, эти три прохода очень удачно для меня расположены, если быстро вырезать охрану, то я смогу расставить Скелетов и перекрыть подкреплениям путь, а там знай руби поступающих, самое большее, по три морды тварей, да вовремя сменяй получающих повреждения воинов. Нужно только убедиться, что те три тоннеля – это единственный путь наружу, не хотелось бы в самый ответственный момент получить в спину десяток очень злых прямоходящих пёсиков.
  Поскольку отправлять Скелетов на разведку в лесу — дело неблагодарное, пришлось цеплять ближайшего Призрака и тащить его к себе.
  Полчаса поисков и детального обшаривания округи результатов не принесли. Или тайного отнорка нет, или я просто не могу его обнаружить – всё-таки духи – это не полноценные рейнджеры и следопыты. У них, конечно, есть свои преимущества, но до профессионалов им далеко. В любом случае, дальше тянуть смысла не было.
  Встав во главе моего костяного войска, я отдал команду на атаку. Молча и сосредоточенно волна нежити полукругом двинулась на жилища гноллов. В отличие от орков, часовые заметили нас куда раньше и даже подняли тревогу. Значит, у нас есть примерно минута, чтобы разделаться с охраной и занять места – понеслась!
  Рывок вперёд, проскочить под просвистевшим у меня над головой кистенем и вогнать меч в подмышку нападающему. Ещё жив? Провернуть клинок в ране и выдернуть косым движением, увеличивая разрез. Прошёл крит – минус один. Подставить щит под опускающийся кистень от следующего врага, ох, это было больно – щит в кашу, а левая рука немного онемела – таки «отсушил». Со злости пинаю удачливого гнолла в причинное место, в ответ раздаётся тонкий вой, впрочем, он быстро прерывается, когда один из Скелетов сносит открывшемуся врагу голову. Тем временем, скинув щит и вооружившись «Кинжалом Демона», я пробиваю им затылок очередного собакина, что свалил моего Скелета и уже собирался добить. Шаг вперёд и простой и бесхитростный удар полуторником снизу вверх разрезает пасть последнего гнолла – остальных уже добили мертвецы. Так, потерь нет, остальные логи посмотрю позже. Новая команда и Скелеты рассредоточиваются вокруг тоннелей.
  Вовремя! Спустя пяток секунд из них уже показываются морды первых бойцов подкрепления. Я пока стою и не вмешиваюсь, не то, чтобы не хотел подраться, как раз наоборот, просто приходится следить за показаниями войск и отводить в тыл сильно побитые единицы, меняя их на свежих юнитов. Пожалуй, сейчас я жалею, что не взял «Тактику» с ней достаточно было просто «забить» поведенческий алгоритм, основанный на количестве хп войск, а без неё – только ручками или, как максимум, отвод по таймеру, независимо от того, в каком состоянии войска и нужен ли этот отвод. Но чего уж там, нет так нет, приходится иметь дело с тем, с чем имеем. Пока Скелеты вполне себе справляются и потерь всего две штуки – не успел отвести.
  Радость моя кончилась очень быстро, а гноллы таки доказали, что они куда умнее орков – из одного прохода вылетела группа прорыва – десять «Гноллов-Мародёров» в стёганых кожаных куртках, вооружённая боевыми цепами, да ещё и под предводительством «Вожака Стаи», который явно раздавал своей гвардии дополнительные бонусы. Три Скелета покинули сей бренный мир за то немногое время, что ушло у меня на оценку обстановки. С учётом того, что два других моих отряда всё ещё были связаны боем, то у этой группы прорыва имелись все шансы раскидать третью группу Скелетов, а потом ударить в тыл остаткам моих войск, эти самые войска истребив. Проиграть дикарям было бы весьма позорно, так что включив-таки так не нравящийся мне «таймер» на смену юнитов и отдав приказ оставшимся бойцам из третьей группы рассредоточиться по двум другим, я спрыгнул прямо к мародёрам. Увы, все Скелеты получившие третий и четвёртый уровни уже были «ранены», а без них моё мёртвое войско мало что могло сделать со свежими мобами рангов 1.5 (мародёры) и 2.4 (вожак), а вот для меня это не такой уж и страшный противник – главное, как можно быстрее уничтожить вождя.
  Мой прыжок (благо стоял я как раз на небольшом уступе, с которого мог управлять битвой и распределять отряды) сопровождался накладыванием «Слабости» на главного гнолла. Заклинание вновь сожрало большую часть маны, зато и супостат по характеристикам просел. Приземление также прошло в лучших традициях эпического жанра – прямо на одного из мародёров. Судя по хрусту и хрипу, у него большие проблемы, воткнув в его грудь меч и оные хрипы прекратив, проблемы я решил.
  Дальше очухавшиеся пёсики пошли в атаку и мне стало не до размышлений – приходилось крутиться волчком, уворачиваться, лягаться, пинаться, бить мечом и кинжалом, вновь уворачиваться и так далее. Вот за что люблю эту игру — если уж знаешь как двигаться, то никто у тебя это не отнимет, при этом обучающие фехтованию персонажи здесь реально учат, реально существующим и эффективным стилям, которые, повторюсь, если ты выучил, то не забудешь при прохождении за другого персонажа. Я же где-то пятую часть всего времени прохождений только на тренировочной площадке и проводил. В общем, пусть и улучшенные, но мобы первого уровня (вожак условно второго, но абгрейдится он из тех же первоуровневых гноллов) сделать мне что-то могли только завалив телами, а загнать себя в угол я не позволял. Хотя пару раз раз таки прилетел дебаф «оглушение», когда тяжёлый цеп одного из десятка противников задевал по касательной, но это был максимум чего они добились.
  После смерти вождя стало немного проще, да и Скелеты, перебившие остатки гноллов, присоединились к добиванию ещё держащихся на ногах мародёров. Через пяток минут всё было кончено.
  Переведя дыхание, я присел на ближайший пенёк и позволил себе слегка помедитировать на строку здоровья, коя замерла у отметки 210 хп. Нда, а ведь один крит по голове и привет точка респа. Хреновые у меня всё же доспехи...
  Отдав Скелетам команду на сбор трофеев, я прошёлся к сброшенной перед боем сумке и достал еду – пусть на ней и не написано, однако поглощение пищи, пусть и слабо, но восстанавливает хп, иначе говоря — подстёгивает регенерацию. Жаль Скелетов так не отхилишь, ни одного, блин, полностью здорового не осталось...
  Неспешно пережёвывая вяленое маясо, открываю интерфейс. Итак... «Выносливость +1», «Ловкость +1», а вот силу не дали. Жаль, но ожидаемо.
  
  Получено 4650 опыта. Достигнут новый уровень!
  
  Угу, очко опять в Ментальную выносливость. На выбор же... «Оружейник 3» и «Бронник 2», да ладно... И никакой Тактики? Где-то сдохло что-то большое. Хотя, выбор сложный... «Оружейник 3» мне даст 22,5% дополнительно урона войскам, то есть на 5% больше чем сейчас, а с классовым бонусом вообще 32,5% против живых врагов. Бронник же добавит 7.5% к нынешней защите себя-любимого и войск. А ведь у меня как раз с живучестью проблемы...
  Ладно, поднимем защиту.
  Ткнув иконку, быстро завершаю трапезу и иду к пещере. Трупы хоть и не надо особо перетаскивать, но вот обирать их мои слуги ещё не закончили. Самих Скелетов я потерял в этом бою семь штук — пусть и хороший результат, но могло быть лучше. Сейчас уцелевшие стаскивали с мародёров кожаную броню и собирали со всех оружие. Быстрая проверка кистеней показала, что те никаких бонусов не дают, урон же у них был даже меньше, чем у мечей «Воинов-Скелетов», хотя и на целую единичку больше, чем у Скелетов простых. Чуть лучше выглядело оружие «Вожака Стаи» и чуть поразмыслив, я прицепил его к пояску — против некоторых противников что-то дробящее выгодней острого клинка. А вот снятая с мародёров броня порадовала больше:
  
  «Повреждённая кожаная броня» - уменьшает урон по телу от физических атак на 8%.
  Использование: только гуманоиды.
  Прочность: 376/600. Может быть отремонтирована.
  
  При изучении других комплектов высветились те же сообщения, только процент эффективности плавал в зависимости от повреждений, у самой лучшей, с главаря, был 12%, у худшей — 5. Между прочим, моя пафосная воронёная кольчуга страааашного Рыцаря Смерти не давала ничего. Ну кроме пафоса и, самую малость, эстетического удовольствия. Вот и где здесь справедливость? Я же грозный герой 7 уровня, владелец Замка и всех окрестных земель (де-юре), а тут какие-то трэшевые мобы и у них, блин, лучше снаряжение. Ну вот кто после этого разработчики?
  На сей философской ноте, я закончил сеанс традиционного геймерского брюзжания и приступил к примеру обновки. Пятна крови помехой не стали — я сам был заляпан не меньше, и уже через несколько минут кожаная куртка легла на плечи как влитая, абсолютно игнорируя тот факт, что габаритами мы с гноллом заметно разнились. Что называется — игровая условность как она есть.
  С трофеями Скелеты ещё не закончили, но так как терять время у меня желания не было, тем более что и солнце уже ощутимо клонилось к закату, я взял парочку наиболее целых бойцов и полез изучать пещеры сам. Те, ожидаемо, оказались связаны между собой, образовывая под землёй трёхярусное пространство, большей частью заполненное нехитрым скарбом проживавших тут гноллов. Засад и уцелевших противников не обнаружилось, как и маленьких щенков, чего я втайне опасался — не люблю убивать детей, даже если те лишь игровые мобы. А вот в конце третьего яруса, в отдельном, богаче остальных обставленном закутке, меня ждал приз — три сундучка, даже просто на вид содержащих нечто ценное.
  Осмотр ожидания подтвердил: 5000 золотых, 5 мер самоцветов, 5 кристаллов, но самым вкусным был треугольный щит, при взятии в руки украсившийся системным сообщением:
  
  «Окованный деревянный щит».
  Надёжный щит из крепкого дуба, окованный металлом. Этот щит без проблем выдержит удар любого человека (и другого гуманоида), а вот под дубину великана его лучше не подставлять. На дереве выжжены магические знаки.
  Параметры:
  Поглощает до 1500 урона. Увеличивает показатель Выносливости владельца на 1.
  Прочность: 1800/1800. Может быть отремонтирован в кузнице.
  
  То, что доктор прописал. А вот пленников, кстати, не нашлось, ну да это было бы уже слишком жирно.
  Щит отправился за спину, сундучки с ресурсами взяли мертвяки. Наверху меня порадовали завершением сбора трофеев и дополнительными 547 золотыми. Далее уже было отработанное применение некромантии и пополнение строя 14 скелетами (+420 опыта), что округлило мой отряд до 40 единиц. У большей их части, правда, планка здоровья замерла на уровне около 10-20 хп, что для мобов с лимитом жизни в районе 150 (первоуровневый скелет без модификаций от «Творца») — 200 (улучшение от «Творца» + 4 уровень опыта), можно считать последним издыханием. Воевать дальше с таким воинством — только бессмысленно его потерять — больше половины требовалось срочно отправлять в Замок на восстановление. К счастью, как раз накопилось критическое число трофеев, таскать которые с собой вышло бы чрезмерно хлопотно, так в отсылке можно будет совместить приятное с полезным.
  Но прежде следовало обчистить пещеры, пусть скарб гноллов стоит копейки, но раз уж отправки «трофейного обоза» не избежать, то чего мелочиться? Не сейчас, так потом продам на рынке, глядишь и лишнюю тыщёнку заработаю...
  После того, как Скелеты, включая свежеподнятых (костяная рожа гнолла смотрелась весьма устрашающе) вытащили из пещеры всё, что только было можно, то есть, всё, что не было приколочено к стенам пещеры насмерть, система порадовала меня сообщением:
  
  Вы полностью отчистили логово от его обитателей. Однако, если оставить его без присмотра, то новые твари со временем могут занять бесхозное жилище. Желаете ли вы уничтожить строение?
  «Да.» +3500 опыта за разрушение постройки. +5 мер камня, +2 меры древесины.
  «Нет.» В начале следующего месяца логово будет заселено случайными монстрами низкого уровня.
  
  Хе, между прочим реальная дилемма. По идее, держать рядом с Замком одно, а лучше несколько таких мест очень выгодно, ведь это идеальные полигоны для регулярной прокачки своих войск, главное ушами не хлопать и не проспать момент, когда новые обитатели соберутся пойти шалить на дорогах и так далее. Ресурсы, опять же, и материал для некромантии. С другой стороны, через месяц эта тысяча золотых, кучка нежити и пара тысяч опыта будут каплей в море, да и кто его знает как там сложится с обстановкой и будет ли у меня возможность держать часть войск во внутренних землях для ведения профилактических зачисток? А без этого, новая шайка, как пить дать, серьёзно осложнит мне коммуникации. В общем, геморроя может быть немало, а тут вполне себе жирненький такой журавль, на старте куда более полезный, тем более, ресурсы действительно нужны до крайности, а то, боюсь, и завтра не получится «Гильдию Магов» построить.
  Решено. Ломаем всё к чертям собачьим. Осталось понять, как это сделать – одного нажатия кнопки «да» тут мало, логово само кучкой щебня не осядет... Мой взгляд зацепился за несколько бухт верёвок висящих на стенах хижин. Секунду назад их там не было... Хм, понял.
  Приказываю Скелетам обвязать верёвки вокруг поддерживающих свод балок, далее следует сильный рывок от трёх десятков мертвяков и балка с печальным «хрусть» выходит из пазов, а следом за ней обрушивается перекрытие. После повторения манёвра у двух других входов, мне пришло сообщение об уничтожении логова и обещанный опыт, а рядом с обвалившимися входами проступили кучки ресурсов. Так-то лучше. Но дальнейшие военные походы на сегодня точно отменяются, хотя... До «Звёздной Оси» можно прогуляться и к деревне всё-таки выйти надо, но, блин, почти без войск. Эх, серное месторождение я сейчас точно не возьму — если уж орков и гноллов было по пять и шесть десятков соответственно, то этих мелких тварей там точно не меньше сотни. И плевать, что каждый из них в два раза слабее Скелета — телами завалят.
  Так, ладно! Где там, кстати, наш проводник? Ага, уже здесь — маленькая фигурка на вызванной карте, настороженно оглядываясь, брела по дороге даже несколько дальше по маршруту, нежели стояла моя группа. Притормозим его... Повинуясь команде через интерфейс, фигурка испуганно замерла, хм, успокоить его что-ли? А то ещё дёру даст от «страшного некромансера» с его «страшной магией». Так, а вызвать-то его можно, или только старосту? Угу, можно «Проводник Джон» - «Открыть окно диалога»...
  -Джон, - парень резко дёрнулся, поднимая голову вверх, - это я. Стой на месте, я сейчас в лесу слева от тебя разбираюсь с бандой гноллов. Это может занять какое-то время, никуда не уходи.
  Крестьянин понятливо закивал и быстренько шмыгнул на обочину, видать, чтобы не отсвечивать.
  Следующие несколько минут заполнились организацией моего мёртвого войска в подобие профессиональных грузчиков и прокладкой маршрута, чтобы не дай бог не потерялись и не переломали ноги по пути. Для надёжности, связался с Мардором и приказал следить за ходом движения через карту в моём рабочем кабинете — невесть какая страховка, управлять-то он ими не сможет, только меня вызвать, но хоть что-то.
  Гружённые костяки отбыли и я остался всего с 15 бойцами, из которых трое были малость помятые Скелеты 3 уровня, а остальные 12 — вооружённые кистенями бывшие гноллы «первого». В лесу уже начало заметно темнеть, можно было бы сказать, что виной тому сожравшие время засады с боями, но в реальности большую его часть скушала простая ходьба по бурелому. Скелеты они такие... Скелеты. Поплутать же сегодня ещё предстояло, «Звёздная Ось» как нарочно находилась вроде бы и не так далеко от дороги, но в таких зарослях... Если бы не летающие Призраки, чёрта с два бы нашёл.
  Одно утешало — мой рюкзак стал легче, вроде бы и немного весят эти камушки с кристаллами, но без них прыгать через канавы и упавшие ветки куда как сподручней.
  К сожалению, от тупости и неуклюжести мертвяков это меня не спасло. Не то чтобы они действительно были такими тупыми, просто так проявлялся штраф к передвижению по лесной местности. Короче, уже минут через двадцать я плюнул (читай — устал материться, вытаскивая этих дебилов из всех дыр, куда они норовили провалиться), приказал им топать к дороге, установил тут же точку своего респа (на всякий случай) и пошёл вперёд один. Сразу стало легче.
  Само собой, если бы впереди ожидалась опасность, я бы так опрометчиво не поступил. Респ респом, но умри я там и всё моё имущество там бы и осталось, а с голой жопой многого не навоюешь. Но как раз опасности-то не ожидалось — Призрак там всё осмотрел и даже получил свою «Сила Магии +1», так что была бы засада, даже невидимая, его бы первого развоплотили. В общем, установка точки респа, в моём случае, была просто рефлекторной перестраховкой.
  Продравшись сквозь колючие кусты, я оказался у подножия небольшого холмика, где и увидел серое от старости, каменное кольцо, почти на половину увитое плющом. Размером чуть больше метра в диаметре, стоящее на небольшом постаменте. Шестилучевую звезду и алый кристалл в центре из-за листвы видно почти не было и мне пришлось поработать мечом освобождая ценный артефакт.
  При прикосновении, алая сфера вспыхнула и меня на миг окутало сияние. Интерфейс тут же окрасился сообщением:
  
  Вы нашли «Звёздную Ось» - творение древних астрологов. Изучив её конструкцию, вы прикоснулись к древним знаниям и стали лучше понимать как использовать Солнце, Луну и Звёзды для усиления магических способностей.
  Награда: «Сила магии +1»
  
  Чудесно, теперь бы ещё прорубить сюда проход и перетащить эту штуку в Замок... Хм, в ближайшую неделю точно не получится — тут только лес от дороги валить, чтобы телега прошла, дня два уйдёт, если всех крестьян на это дело направлю, потом ещё выкапывать, да так чтобы не повредили... Нет, пока пусть здесь постоит. Всё равно из всех моих войск этот бонус что-то даст только призракам, чей урон считается системой как магический, а им и слетать сюда не сложно. К слову о них...
  Разворачиваю карту и внимательно изучаю открытые территории. Призрак, проводивший разведку вокруг логова гноллов, пока успел углубиться лишь самую малость дальше на юг, от того рубежа, с которого я его сдёрнул, и ничего примечательно найти не успел. А вот дух, отправленный на запад, уже вышел к рыбацкой деревне. Точнее, к останкам этой деревни.
  Закопчённые остовы печных труб, чёрные пятна гари, оставшиеся от деревянных построек, покосившиеся заборы, поломанные деревья и всего несколько уцелевших строений. Одно из которых на отшибе, укрытое от взгляда со стороны деревни и подходящей к ней дороги небольшой полоской леса — скорее всего дом местной знахарки.
  Ну что ж, думаю, в каком-то из домишек вполне можно будет переночевать, как раз когда мы туда подойдём вечер уже плавно перетечёт в ночь. Можно, конечно, не спать и пойти искать приключений дальше, благо моим костякам сон не нужен, но запас здоровья ещё не восстановился и если я не посплю, будет восстанавливаться до следующего полудня. Так, задаём призраку маршрут патрулирования — метров на сто от крайних домов, упираясь краями полукруга в реку, и топаем к дороге, а то проводник, поди, поседел там от страха в компании скелетов.
  Обратный путь через бурелом прошёл уже с меньшим напряжением нервов, удалось даже слегка отдохнуть, любуясь видами первозданного леса. К сожалению, только леса. Нет бы где тайничок с ресурсами впихнуть? Ведь обязательно чего-нибудь не хватит в самый ответственный момент, как сегодня утром на «Гильдию Магов», а торговля когда ещё заработает...
  Но чего не было, того не было. Пришлось вываливаться из кустов на обочину, как был. Джон, как я и ожидал, был ни жив, ни мёртв, то и дело кося глазом на собакоголовые скелеты, но убежать не давала система, хотя показатель «Морали» в его характеристиках предсмертно лежал на отметке «-6». Скелеты же... Ну а что им сделается? Уровень опыта — 1, очки жизни — 150, «Мораль» - нейтральна, умения как были только «Владение одноручным мечом 1» - обязательным для этого вида юнитов, и «Владение одноручным цепным оружием 1» - унаследованным от гноллов, так и остались. Даже умения носить броню нет. Одно слово — первоуровневые.
  -Ждёшь? - обращаюсь к крестьянину. - Молодец. Не у каждого человека хватит мужества спокойно стоять рядом с нежитью, большинство, и за сотню метров её углядев, портки испачкать норовит.
  -Дык, это... Я... Стараюсь, Ваша Милость, - встрепенулся явно польщённый парень, а интерфейс окрасился сообщением:
  
  Репутация с крестьянином Джоном: +16 (+10% Дипломатия 1), всего 16/3000 — Дружелюбие.
  
  -Пойдём, - встаю рядом с проводником и, качнув рукой Скелетам, дабы не отставали, начинаю движение. - Моя разведка обнаружила, что поселение рыбаков разрушено и сожжено, но в лесу осталась целая избушка, которую, похоже, не нашли. Знаешь, кто там жил?
  -Дед Гунарр! - взволнованно почти выкрикнул парень. - Ой, простите, господин. Там Гунарр жил, он знахарь тамошний и ученик егойный, Лейф, кажись. Они иногда и к нам в деревню приходили, в помощь, значит, бабке Роше.
  -Это погибшая знахарка?
  -Да, ваша Милость. Они ещё, с внучкоей еёйной, хотели в конце года свадьбу с Лейфом сыграть. Уж всё обговорили, чтоб, значит, силу знахарскую в детях приумножить!
  -А силён этот Лейф?
  -Дык, кто же знает? Но дед Гунарр всегда крепко лечил, поговаривали — не только отварами справлялся, а настоящей магией владел. Наверное, и ученик его чего-то да могёт.
  -А ещё кто-нибудь там жил за пределами деревни? - пока получаемая информация обнадёживала, знахарь мне бы и просто так очень пригодился, хотя бы в плане «купить лечебных эликсиров», но если он ещё и маг, то совсем хорошо.
  Даже не очень важно, какого направления (скорее всего, конечно, Жизнь, но мало ли?), главное лечащими заклинаниями владеет. Ученика же просто сразу можно брать к себе в свиту, разумеется, после вербовки. Будем надеяться, они уцелели, по крайней мере, следов пребывания демонов вокруг избушки на карте видно не было.
  -Я сам не видал, но слышал, что где-то в лесу ещё охотник у них живёт. Так-то они — деревня речная, с реки и кормятся, но своё-то мясо тоже дело хорошее, вот и был там охотник. Только... Ваша Милость, не гневайтесь — не знаю я в какой он стороне от деревни жил. Знал бы, так обязательно сказал, но не знаю.
  -Не страшно, - разворачиваю карту и, выбрав Призрака, очерчиваю ему новую задачу. Пусть полетает над деревьями, постепенно расширяя круг — рано или поздно найдёт. - А ещё в округе никто в одиночку не живёт? Может, ещё какие знахари есть, или отшельники?
  -Дык, кто ж один в нашем лесу жить согласится? Сразу твари сожрут! Тут собака нужна, да не одна и то наскочит стая волков и порвут — косточек не соберёшь. Вот разве алхимик там, у болот, значит, на востоке за кладбищем и...
  -И? - подбодрил я человека. Если про алхимика я уже слышал, то «и» как раз было интересно.
  -Ну, мне знакомец рассказывал, рыбак он, значит, там, на реке, что на том берегу где-то ведьма обитает. Страшная, прям как чешуёй покрыта, со змеями дружбу водит, и они её слушаются. И вроде бы живёт она у ручья, что с той стороны в реку впадает. Знакомец мой хвастал, что по нему на лодке поднимался почти до дома еёйного и даже выменял на улов какую-то штуку волшебную, что удачу прибавляет. Только показать отказался, говорил, вроде как, дома оставил, вот и думаю я, что врал он, кто ж такую вещь оставит? Её с собой носить надо!
  -Понятно, - просто деревенская байка или правда? Никаких сообщений с квестами не всплыло, значит, надо будет самому проверять. - А что можешь рассказать о живности в этих местах? Часто дикие звери беспокоят, или кто посерьёзней?...
  Так, болтая «ни о чём», ну или выясняя не особо значимые игровые подробности, однако, позволяющие в некотором приближении определить каких и когда неприятностей мне можно ждать, я дождался всплывания сообщения от призрака, который не только нашёл домик охотника, но и подвергся нападению. На счастье, атаковали его обычными стрелами, да ещё и охотничьими, так что не получив особых повреждений мой подчинённый отлетел за дистанцию стрельбы, не ввязываясь в бой. Что было плохо, так это то, что домик находился на изрядном удалении — около часа пешего пути по бурелому, ну и, конечно, сам факт атаки.
  Призрак довольно быстро высмотрел нападавшего — обычный человек простолюдинской наружности, а с ним ещё двое таких же мужичков, но с топорами. Вид у всех троих был шальной и готовый на подвиги. Поняв, что цель не спешит лезть под топоры и стрелы, граждане засуетились и довольно быстро вытащили из избушки ещё одно персонажа — девочку лет десяти, с корзинкой в руках, после чего припустили в лес, аккурат в противоположную сторону от нежити.
  Нда... То, что хоть кто-то из деревни выжил, было хорошо, а вот их агрессивность, напротив, оптимизма не вызывала. Пойти на перехват?
  Я поднял взгляд к небу, потом перевёл его на деревья вдоль дороги, обернулся к скелетам... Нда, ещё раз. Призрака послать? Ну... Учитывая, что он всё-таки боевой юнит третьего ранга, а там всего-навсего крестьяне, то положит он их без труда. Ну, если, конечно, среди них нет эпичных персонажей аля «паладин на пенсии», с характеристиками по четыре десятка в каждом столбце, непонятно с какого бодуна живущего под личиной крестьянина. Без шуток — такое бывает. Помню, читал на форуме — один варвар занял с отрядом деревню, разговаривает с трактирщиком на тему «заплати налоги и живи спокойно», тот вроде и не против, но на заявленную сумму не прогибается, даже когда к дверям подошли двадцать берсерков. Слово за слово, игрок психанул, давай командовать своим разграбить таверну, а трактирщик раз — вызвал Архангела и всех положил секунды за три. Оказалось — священник 20 уровня, типа секретный квест с шансом на вербовку поссорившегося с коллегами по клиру вольнодумца. Хотя, здесь, вроде бы, не тот случай, иначе бы не драпали от одного духа.
  Хотя, да ну их нафиг, ещё бегать за ними, куда-то тащить, конвоировать. Аккуратно взять, опять же, может не получиться, вдруг целенаправленно самоубьются "шоб не достаться поганой нежити"? Не, нам такая головная боль ни к чему, да и Призрак, всё-таки не совсем тот юнит, который хорошо подходит, чтобы кого-то ловить в живом виде. Пусть уж бегут, выживут — хорошо, авось за предстоящие три недели ещё выловлю, не выживут — ну... Девочку жалко, конечно, пусть она всего-лишь игровой моб, но не разорваться же мне.
  Приняв сие решение, я отослал Призрака возобновить патрулирование и продолжил движение. За прошедшие пару часов пути, вечер окончательно вступил в свои права, так что в момент нашего выхода на границу леса, к виду разрушенной деревни прибавилась апокалиптическая подсветка заходящего солнца. От кромки деревьев пепелище отделяло что-то около полукилометра пустого пространства, где-то на две трети занятого полями, выглядели они вполне пристойно и если подсуетиться с заселением новых крестьян, то, скорее всего, даже дадут урожай. Впрочем, сейчас об этом рассуждать не стоило, а вот с осмотром пепелища хорошо бы поспешить — пусть ночь глазам рыцаря смерти не помеха, но при свете оно, всё же, приятственней.
  При входе в селение нашлись и первые следы произошедшей здесь трагедии, не считая головешек на месте домов, само собой. Следы копыт и мощных когтей на земле, перекушенные кем-то вилы, засохшая кровь... Ммм, маленький трезубец, валяющийся у завалов из-под какого-то сарая. Похоже, у рогатого демона была свита не только из Адских Гончих.
  -Ва-Ва-Ваша Милость! - дрожащим голосом позвал проводник, - с-смотрите!
  Повернув голову в указанную сторону я на миг замер. Мы уже прошли метров двадцать вглубь пепелища, я с Джоном по центру, а вокруг Скелеты строем прикрытия от внезапного нападения — раз тут есть трезубец беса или чёрта, то и сородичи его хозяина найтись могут, мало ли, что Призрак их с воздуха не заметил, коротышки могли и попрятаться — мест среди остовов жилья хватало. Но в этот раз опасность оказалась иной.
  Из провала в земле, который ранее, по-видимому, был спуском в подвал, медленно поднимался человеческий силуэт. Из стоящего недалеко, чудом уцелевшего, сарая тоже послышался скрип и на улицу вышел посиневший Зомби. Мёртвая деревня как-то резко наполнилась звуками и уже через несколько секунд число вылезших в вечерние сумерки мертвецов достигло семи штук, это только тех, кого я видел со своего места.
  -Отходим, - командую подчинённым. Пусть деревня тут была не гигантская и уже прошла общая тревога, но в агро-зону большей части Зомби мы попасть не могли и был шанс уйти относительно спокойно. Хуже если среди них найдётся умный, тогда нас будут преследовать хоть до Замка, но даже так, принимать бой в поле, видя всех преследователей, куда выгодней, чем в окружении и не зная, с какой стороны нападут основные силы. - Джон, держись в центре, только не мешай Скелетам.
  -Д-да, м-милорд, - затрясся парень, но я уже не слушал, выступив вперёд.
  Зомби — мобы второго ранга, чуть сильнее Воинов-Скелетов, заметно превосходя тех в живучести (где-то на полторы сотни хп), но уступая в скорости. По сути, всех, кого я сейчас видел, я мог бы перебить и один — пересечённая местность этому очень способствовала. Однако, если их здесь несколько десятков, то лучше отступить.
  Мои костяки начали отходить, механически выполняя команду. Крестьянин в их строю хоть и трясся как осиновый лист, но тоже покорно выполнял скрипт действий. А вот на меня уже попёр первый враждебный мертвяк, в обрывках крестьянской одежды, с наполовину обглоданной ногой. Шаг навстречу, плавный уход от попытки встречного удара голой рукой и скользящее движение клинка. Голова Зомби падает на землю, однако сам тот падать не спешит и начинает разворачиваться, но косой удар через позвоночник всё же добивает остатки хп, и на одного противника у меня становится меньше.
  Скелеты отступали, но до чего же медленно. Нет, умом я понимал, что по скорости они Зомби всё-таки превосходят, но вот чисто субъективно… м-да.
  Очередной самоподнявшийся крестьянин доковылял до улицы, из закутка, где прятался, и я шагнул навстречу. Моб, ожидаемо, вскинул руку с зажатым ножом и тут же напоролся на скользящий удар меча из нижнего положения. Шаг вперёд и влево выносит меня ему за спину. Двойной удар «крестиком» и пинок сапогом — Зомби падает, чтобы спустя миг получить «контрольный». Парочка его компаньонов, увязавшаяся за моим отрядом, разделила судьбу товарища всего минутой позже.
  Вообще, думаю смог бы без проблем вырезать и всех остальных немёртвых в деревне – главное, не дать себя зажать, тогда грустно придётся даже восьмому уровню, но… Есть это мерзкое «но».
  
  Зомби гибнет. + 100 опыта.
  Зомби гибнет. + 100 опыта.
  Зомби гибнет. + 100 опыта.
  Зомби гибнет. + 6 опыта. Вы исчерпали лимит уровней, доступных в эти сутки.
  
  Гады! Ну это же надо так обламывать. Всего опыта: 22999, следующий уровень 23000. Какого, а? Если здесь хотя бы пара десятков мертвяков, это два косаря опыта, а ведь ещё и за зачистку с освобождением деревни что-то отсыпать могут, и всё уйдёт впустую. А ведь мне и так, с вероятностью в очень много процентов, не светит за отведённые на развитие три недели взять теоретически возможные за это время 42 уровня, пусть там цены растут не в геометрической, а в арифметической прогрессии, но и этого хватает, чтобы над каждой тысячей нажитой непосильным трудом экспы трястись. Так что нет, на такие траты я точно пойтить не могу! А потому – Скелетам отступать, да и самому стоит пошевелиться, пока очередная экспа не пришла. Вот завтра – пожалуйста, пусть приходят и побольше, побольше, ну а пока – руки в ноги и из агро-зоны нафиг!
  К сожалению, не смотря на всю спешку и весь мой бессильный скрип зубов, быстро уйти не получилось. В смысле достаточно быстро, чтобы всё ограничилось четырьмя упокоенными зомбями. Даже когда мы были уже далеко за тыном из деревни продолжали лезть всё новые мертвяки, некоторые вообще без ног и рук, но с присущим нежити упорством, заставляющим преследовать давно ушедшую с их территории добычу. К моменту, когда от нас наконец отстали, общий счёт трупов пошёл уже на 17 штук и пусть за калек должны были давать поменьше сотни экспы, было обидно. Единственное, что меня чуть примиряло с реальностью — это небольшая прокачка Скелетов, которых я всё же задействовал в повторном убиении мертвяков, когда стало ясно, что малой кровью мы не уйдём. Увы, утешением это было слабым, особенно на фоне невозможности даже «Некромантию» толком применить — опыт за применение навыка также обещал быть равен нулю.
  Раздражённо пнув последнего убитого моба, я поднял взгляд на небо, где уже вовсю зажигались звёзды. Надо было искать место для ночной стоянки, а Некромантия... Некромантия подождёт — за сутки трупы исчезнуть не должны.
  -Джон, где, говоришь, домик знахаря?
  -Т-там, з-за деревьями, ваша Милость, - указал рукой крестьянин.
  -Ну веди тогда, - в доме, конечно, тоже может кто-то сидеть, но лучше уж ночевать за стенами, чем полагаться на охрану из дюжины Скелетов рядом с логовом дикой, агрессивной нежити. Плюс, я всё ещё немного питал надежду, что знахарь с учеником остались живы. Слабую. Но питал.
  Обогнув деревню по дуге и полюбовавшись на чёрные по сумеркам ковры созревающей пшеницы, мы вышли к лесочку, а там уже обнаружили и неприметную тропку, что и вывела к добротному домику в один этаж за невысоким забором.
  У стен стояла собачья конура, но без обитателя, дверь в избушку оказалась не заперта, но и здесь взятое на изготовку оружие не пригодилось. Дом был пуст.
  Тщательный осмотр не выявил ни следов боя, ни следов спешного бегства, создавалось ощущение, что хозяева просто вышли на пару минут, хотя очаг уже давно остыл. У потолка висели различные пучки трав, единственную полку занимали множество горшков и ступок, в одном из углов обнаружился сундучок. Последний и привлёк моё внимание, так что не долго думая я его вскрыл — замочек там висел, но удара не выдержал.
  Итак, что у нас здесь? Две склянки с красной жидкостью, тут же подсвеченные системой как «Малое зелье лечения» - восстанавливает 100-150 хп, не действует на нежить, механические создания и элементалей. Такая же склянка с жёлтой жидкостью «Малое зелье регенерации» - восстанавливает 150 хп за 1 минуту, не действует на нежить, механические создания и элементалей. И ещё одна с чем-то светло коричневым «Слабое противоядие» - снимает эффект отравления суммарным уроном в 60 единиц хп.
  Помимо химии, в сундучке нашлись три желтоватых свитка, но достав и развернув первый, я едва не сплюнул от досады:
  
  «Первая помощь» — восстанавливает 5 очков здоровья одному юниту. Стоимость каста — 5 очков маны. Не действует на нежить, механические создания и элементалей. Для использования необходима «Магия Жизни 1».
  
  Ну где эта тварь была, когда я пробовал Мага? До 35 уровня ни одной лечилки! Хотя Магия Жизни у меня была — специально брал, чтобы войска хилить. И куда я её теперь дену? На аукцион выставлю? Ага, счаззз! Вот хрен вам всем, а не комиссарское тело — удавлюсь, но не отдам. Пусть даже «Магия Жизни» с «Магией Смерти» не сочетается, то есть изучить я её никак не смогу.
  Ладно, откладываем в сторону и достаём второй. Бумага развернулась, открывая ещё один сложный рисунок в светло-фиолетовых тонах, тут же продублированный системным сообщением:
  
  «Малый Экзорцизм» - снимает слабые проклятья. Стоимость каста 10 очков маны. Не действует на нежить и механические создания. Для использования необходима «Магия Жизни 1».
  
  Нда, это уже даже не смешно. Сейчас в третьем обнаружится «Духовная Броня», вот сто пудов.
  
  «Малая Каменная Кожа» - уменьшает получаемый физической урон в ближнем и стрелковом бою на 10% в течение 1 минуты. Стоимость каста — 15 очков маны. Для использования необходима «Магия Природы 1».
  
  Бинго! Вот эта штучка мне действительно нужна и, что называется, ещё позавчера. Поднимаю правую руку ладонью вверх и мысленно вызываю свою «Книгу Знаний». Тяжёлый фолиант материализуется в воздухе и падает в раскрытую ладонь, как обычно норовя свалится на пол. Раскрываю переплёт и пролистываю до девственно чистого раздела «Магии Природы», теперь кладём внутрь свиток и... Вуаля! Тот истаивает, а на странице под ним проступает тот же самый светло-зелёный рисунок «Малой Каменной Кожи». Проверяем интерфейс... Всё верно, стало доступно новое заклинание. Отлично.
  Спелл тут же был опробован на себе и ещё на двух Скелетах — не бог весть какая тренировка, но на большее маны не хватило — восстанавливается она у меня печальными темпами, и с этим ещё долго придётся мириться. Выставив охранение, я приказал проводнику похозяйничать в доме на предмет приготовления еды, а сам занялся упражнениями с клинком. Увы, характеристики капать уже не спешили, и как бы я не тужился, ни одной единички никуда выжать так и не получилось. Между тем, ночь вступала в свои права и, скромно поужинав какой-то пресной кашей с овощами, пришлось идти спать.
  
  
Глава 4.
  
  На этом моменте я решил временно покинуть игровую реальность и, так сказать, размять старые кости, да и поесть в реальности не мешало, а то ещё желудок атрофируется на внутривенном питании. Кроме того, после пресной каши на воде, приготовленной мобом, среди характеристик которого кулинария явно значилась на очень второстепенных ролях, очень хотелось чего-то существенного. Можно даже химического, насквозь из ароматизаторов и усилителей вкуса «идентичных натуральному», лишь бы язык радовался.
  Растянувшись на лежанке, я вызвал меню и потянулся к кнопке выхода... В глазах погасло, тело ощутило мгновение дезориентации и через секунду капсула спокойно открылась, выпуская меня из плена виртуала. Игла покинула вену, попутно обрабатывая кожу заживляющим средством, благодаря которому уже через пару минут на месте укола не будет даже пятнышка, и я неторопливо встал, с наслаждением потягиваясь.
  Следующие полчаса были заняты обычной холостяцкой рутиной: сходить на кухню и включить чайник, бросить уже слегка несвежее бельё в стирку, голым вернуться на кухню и залить порцию лапши быстрого приготовления кипятком, то же самое проделать с пакетиком чая и, пока ужин блааародного Рыцаря Смерти имеет честь доходить до кондиции, забраться в благословенный горячий душ. Кааайф...
  Скромная трапеза проходила под бормотание старенького жидкокристаллического ящика на стене. Раритетная вещь, однако! Давно можно было бы заменить на что-то поновее, но я смысла не видел, для кухни он самое то — звук есть и ладно, а остальное — излишества, только отвлекающие от приёма пищи.
  В мире всё было как обычно: где-то кто-то кого-то ограбил, где-то кого-то сделали козлом отпущения и, плюя на все законы про «до решения суда», уже на все лады расписывали, какой он негодяй и пожиратель невинных девственниц, учёные получили какой-то интересный результат в опытах по плазменной энергетике и умный профессор честно пытался объяснить тупому журналюге, чего они такого добились и чем вообще занимаются, естественно, две трети выступления вырезали, а потом мымра с напрочь отчищенными от следов высшего образования глазами, не знающая значения половины слов, которые произносит, пыталась объяснить народу, чего такого сказал дяденька, по ходу дела переврав всё напрочь. Тоска, одним словом. Так и посидели.
  Утро я встретил в кровати, выспавшийся и довольный. По большому счёту, смысла в подобном отдыхе не было — пребывание в капсуле более чем заменяет обычный сон и после выхода из неё тело пребывают в бодром и полном энергии состоянии. Если до этого не забыл пополнить блок с питательным раствором, разумеется, но это не про меня. Конечно, периодически нужно делать перерыв и давать организму отдохнуть предусмотренным природой способом, но сроки там несерьёзные — раз в месяц-полтора большинству людей более чем достаточно. Питаться нормальными продуктами требуется куда чаще. И тем не менее, лично я любил время от времени выспаться по-старинке, кроме того и у пребывания в виртуале есть ограничения. Нельзя сидеть там сутки напролёт и оставаться бодрячком — разум перенапряжётся. Не мозг, а то, что сейчас модно называть «ментальной оболочкой», как бы на это упрощение не ругались товарищи профильные академики. А в результате такого перенапряжения, умная автоматика заставит прочувствовать весь спектр ощущений вынуждающих человека «уйти на перезагрузку», сиречь заснуть уже в виртуальной реальности. Хочешь этого избежать? Выходи в реал и будь там свеж, бодр и радостен, благо та область «ментальной оболочки» через которую идёт подключение к капсуле, в обычной жизни не нужна. Не хочешь? Ну тогда спи в виртуальной реальности, никто не мешает...
  Позавтракав очередным сублиматом, проверил электронную почту и ожидаемо не обнаружил там ничего заслуживающего внимания. Спама, конечно, было... Но не будем о грустном.
  Возвращение в капсулу прошло буднично, как и вход в игру. Судя по логам, за прошедшую ночь тут ничего не изменилось – никто больше из агро-зоны к нам на огонёк не заходил, внезапных налётов не случалось, впахивающие в качестве разведки духи никаких рейдов Инквизиторов и прочих антисоциальных элементов на моих землях не встретили. Зато «Могильный холм» в интерфейсе управления Замком уже значился как построенный, открывая мне найм Зомби и пару следующих в ветке строительства зданий. А так как наличие доступных, но не нанятых войск, а также простой строительных работ — есть грубое упущение, его следовало срочно исправлять.
  
  Итак, зомби...
  Интеллект: 3
  Сила: 16
  Выносливость: 21
  Ловкость: 2
  Сила магии: 1
  Устойчивость к откату: 1
  Ментальная выносливость: 1
  Умения:
  «Владение одноручным мечом 1» — умеет пользоваться одноручным мечом на начальном уровне.
  «Нежить» — невосприимчивость к ядам, болезням и проклятьям, не подвержены усталости. Урон получаемый от заклинаний Магии Света увеличен на 20%.
  «Мёртвая плоть» — получаемый физический урон снижен на 10%.
  
  Цена 150 золотых.
  Доступно 8 единиц.
  
  Жмём на иконку «Творца» и получаем 5 очков характеристик, четыре пихаем в ловкость и одно в интеллект, во-от, теперь эти ребята реально на голову опаснее Скелетов. Цена 1320 золотых. У меня сейчас 8406 — дневной доход тоже успел капнуть. Нанять. Сразу хватаем вышедший из здания отряд курсором и отправляем их ко мне.
  Далее... «Гильдия Магов» наконец-то сияла в интерфейсе зелёным, показывая, что её можно начать строить, что мы немедленно и осуществим.
  
  «Гильдия Магов 1» — позволяет покупать Книги Заклинаний подчинённым. После этого они могут изучать заклинания доступные игроку, и использовать их. Также позволяет учить в «Академии Тёмной магии» второстепенные магические умения.
  Цена: 2000 золота, 5 дерева, 5 камня.
  
  Контуры выбранной мной на миникарте площадки вдоль дороги к деревне на миг высветились белым, и началась привычная картина роста нового здания. На этом управление Замком пока можно было отложить и заняться более насущным вопросом, а именно — поиском ресурсов для «Академии Тёмной магии», которая стоит, ни много ни мало, 3000 золота, 10 мер камня и 10 серы. Сера и золото у меня были, первой — так вообще аккурат нужное количество, а вот с камнем намечались проблемы, нынешними темпами мне его добудут только через четыре дня, а это недопустимая трата времени, следовательно, надо было изыскать резервы. Помнится, по словам Дирика, дальше, за уже работающей каменоломней, должны быть ещё, воздушная разведка призраками это подтверждала, но местность была плотно оккупирована всевозможным диким зверьём, а значит её надо чистить. Так, что у нас со Скелетами? Угу, из 28, отправленных с барахлом, более-менее восстановить очки жизни успели только 11, плюс 6 уже сидевших в Замке... Перераспределяем — и вот 17 самых целых отправляются во главе с Мардором на зачистку, и 17 же остаются сидеть гарнизоном в Замке. Добавим к отряду ещё пяток костяков, сидевших на кладбище, и пару ближайших призраков-патрульных и того, где-то через час-два отряд в 22 Скелета и три духа соединится, начав выполнять приказ. Мало, конечно, но с мелкими стаями зверей должны справиться, не зря же я Мардору интеллект качал, ну и на крайний случай я всегда могу взять прямое управление боем через интерфейс.
  Начавшееся столь чудесно утро столь же чудесно продолжилось, конечно, слегка поднадоевшая порция вяленого мяса с водой (игровому персонажу тоже надо кушать, если он, само собой, не нежить) – это не «господский» завтрак в деревеньке, а жёсткая кровать отшельника — не мягкая перина с симпатичной крестьянкой под боком, зато замок с уровня снят и больше мне ничего не мешает дочистить деревеньку и попрактиковаться в «Некромантии». Так что после завтрака и небольшой разминки (увы, опять ничего не капнуло), к которой я привлёк и Джона, ибо не дело это — прохлаждаться, пока хозяин потом обливается, я приказал Скелетам выдвигаться и собирать по пути куски тел вчерашних нападающих.
  К деревне мы подошли, имея с собой запас в 15 окончательно мёртвых Зомби, хотя, если быть совсем точным, то в 12 целых и 3 серьёзно порубленных, впрочем, не думаю, что навыку это будет критично важно, итак, тела в кучке... Активация! Кучка уже привычно испарилась, оставив вместо себя троих Скелетов первого уровня без оружия и доспехов. За них мне дали 90 очков опыта и долгожданный левел ап, так, очко талантов тратим как обычно (можно кричать «Ура!» — первая сотня маны достигнута, я теперь, типа, великий чародей!), и что там предлагают?...
  Взглянув на иконки выбора умений, я устало потёр глаза пальцами.
  Нет, этот Искин меня точно за что-то невзлюбил! Или я когда-то наступил на мозоль Богу Корейского Рандома? Нет, ну это же форменное издевательство. Система на выбор предложила мне взять новую ступень в «Благородстве», что добавило бы мне прирост войск в Замке уже на 17.5% или… да-да, Она опять вернулась! «Тактика 1»!
  Мой палец потянулся к кнопочке «Благородства», но застыл на полдороги, законы я свято чту. Особенно законы Мерфи, и что-то мне подсказывает, что откажись я от этого навыка ещё раз-другой — и уровня до 50 его больше не увижу, к тому же у меня в войске уже скоро появятся Некроманты, а вот ими командовать и задавать схемы действий уже было бы неплохо, так что да, настало твоё время! И быстро, пока не передумал, выбираю соответствующий навык. Не поменялось ли чего с прошлого раза, когда я его брал?
  Как выяснилось, не поменялось – всё то же «Увеличение скорости и координации войск», что по факту было ну совсем крошечным ускорением всех действий солдат, процента эдак на три, и чуть более адекватными действиями юнитов в группе, плюс уменьшение времени отклика на команды, а главное – возможность строить «Тактические схемы», командовать манёвры, устраивать засады. В общем, вещь полезная, но только при условии, что управляющий войсками командир умеет что-то большее, чем просто «Абыр!» и давить всех массой в лоб. Лично я далеко не Суворов, Кутузов или Багратион, но кое-что умею – нахватался, пока выбирал расу, да и режим обучения в современных стратегиях некоторые люди на полном серьёзе сравнивают с офицерскими курсами, порой не в пользу последних, но что-то я отвлёкся. Итак, уровень взят, навык получен, пора двигаться дальше, а дальше у нас – дозачистка деревни, заодно и опробуем одну из схем.
  -Отряд, разбиться по пятёркам. Состав – один высокого уровня, один чуть ниже. Остальные первого, - не прошло и десятка секунд, как отряд поделился на 3 группы, пардон, уже на 3.5, но в последней были те самые три свежеподнятых безоружных Скелета, так что её за группу не считаем. Эх, шустро они всё-таки, уж чего-чего, а «дисциплины» у мертвецов не отнять, - задача: обследование деревни. Группа входит в дом и осматривает его. При обнаружении живых – эвакуировать, мёртвых – вытаскивать и складировать перед домом, активных мёртвых – отступать на улицу, окружать и уничтожать. Далеко друг от друга не отходить, в случае обнаружения более чем одного противника отступать на соединение с другими пятёрками. Выполнять, - и отряды Скелетов шустро зашагали в сторону деревеньки. Тактика всё-таки сильно упрощает жизнь. Я поспешил присоединиться к своему истлевшему войску – команда командой, но тремя группами они деревню будут чистить до вечера, а мне ещё серное месторождение навестить надо.
  Истребление дикой нежити шло довольно спокойно. Учтя вчерашнюю ошибку, я не стал сразу углубляться в останки поселения и очень аккуратно чистил крайние дома, тщательно проверяя все дыры и завалы. Разумеется, агро-зона местных мертвецов и не думала уменьшаться, так что стоило потревожить одного Зомби, как с окрестностей вылезало ещё по два-три, но, как я уже сказал, чистили мы аккуратно и, сагрив слишком большую группу, тут же отступали, пользуясь преимуществом Скелетов в скорости, после чего уже я спокойно выносил растянувшуюся вереницу медлительных преследователей. При разнице показателя Ловкости в 9 раз это было совершенно не сложно.
  Всё было хорошо ровно до момента, как мы приблизились к центру поселения. Если по краям деревни в засадах сидело по одному-два неупокоенных крестьянина, то тут уже из подвалов и сарайчиков лезло сразу по пять-семь, и так с нескольких домов разом. Мои же 15 скелетиков уже порядком истрепались — то один, то другой Зомби всё-таки успевали кого-то ударить, и от этого никуда было не деться, так что постепенно мои поисковые пятёрки приходилось тасовать, отводя мобов с критически малым количеством ХП в тыл. На данный момент у меня в строю было ещё 7 более-менее целых бойцов, но вот помощи от них уже ждать не приходилось, скорее, наоборот — приходилось отвлекаться на их сохранение. Но даже это, в принципе, проблемой не являлось — оставил бойцов в конце улицы и работай один в своё удовольствие, время от времени притаскивая к ним «на буксире» сильно подраненных Зомби, с полоской жизни буквально на один тычок. А что? Если есть возможность без риска войска качнуть, то этим надо пользоваться. Риска же тут мне не было, даже в соотношении 1 к 10. Будь дело в поле или узкой пещере, там да — я бы упарился и с крайне высокой вероятностью склеил бы ласты, также, будь я магом, то давно потратил бы всю ману и стал лёгкой добычей, а так кругом столько препятствий и мест, куда можно запрыгнуть, путая и разбивая порядки тупых мобов, что получается даже не бой, а избиение. И всё бы хорошо, но тут показался «босс».
  Выглядел он как облачённый в рваную накидку мертвец, опирающийся на простой деревянный посох. Когда-то аккуратная борода и волосы, явно являвшиеся предметом гордости этого деда, сейчас были всклокочены, спутаны и заляпаны грязью вперемешку с засохшей кровью. Подпись гласила, что передо мной «Мёртвый Знахарь. Ревенант 1 ступени. Ур. 8».
  И должен заметить, что Ревенант – это плохо. По местной мифологии, ревенант – это самостоятельно поднявшийся мертвец, ведомый чувством ненависти и мести к своему убийце… Ну и ко всему живому до кучи. В принципе, первая ступень – это моб чуть сильнее Призрака, ранг у него где-то 3.5, по сути тот же Зомби, только куда шустрее и умнее, но неприятность в том, что ревенант сохраняет большую часть своих навыков, причём в том же виде, что они были при жизни. Иначе говоря, я напоролся на кастера 8 уровня с живучестью весьма крепкого милишника. Для понимания ситуации стоит отметить, что я сам имею тот же 8 уровень и я только милишник.
  -Ты, видимо, Гунарр — местный знахарь? - озвучиваю очевидное, срубив голову очередному мёртвому крестьянину и отскакивая от остальных. Отскочил я для того, чтобы можно было или убегать, или сократить расстояние до старика, по ситуации. А разговор начал в надежде на «Дипломатию». Не то чтобы я сильно верил в возможность переманить Ревенанта, но попытаться стоило, в конце концов, мы из одной «фракции», он должен был сохранить разум и я убил его убийцу. - Я убил того демона, что сделал это с тобой и твоей деревней! Нам не за чем сражаться!
  -Не за чем? - приглушённо просипел немёртвый. - Ты жив, а я нет! Мне не нужно больше причин!
  -Я — Рыцарь Смерти и новый повелитель этих земель! Мне служит нежить и энергия Смерти струится по моим жилам не меньше, чем у тебя! Присоединяйся и ты сполна сможешь отомстить демонам! - слова банальны, но других и не надо, наоборот, если буду слишком усложнять, моб может не понять. К тому же на разглагольствования и времени нет, Зомби-то останавливаться и не помышляют, так что приходится бегать.
  -Присоединяться? Ты сам скоро присоединишься ко мне! - взмах посохом — и пробившиеся из-под ног побеги вьюна эти самые ноги очень шустро оплели, вот же сволочь! Записи в интерфейсе тоже не порадовали:
  
  Использование умения «Дипломатия» — провал.
  На вас наложено заклинание «Путы» — Ловкость понижена на 6 единиц. Время действия — 2 минуты.
  
  И словно произошедшего было мало, эта тварь начала вешать на Зомби «Каменную Кожу»… Что ж, в какой-то мере это было ожидаемо, так что действуем. Рывок на встречу к Ревенанту, одновременно отдавая Скелетам приказ проваливать подальше — мне от них помощи сейчас всё равно ноль и отвлекаться на управление я в ближайшее время не смогу, если же их перебьют пролезшие где-то сбоку мертвяки, будет жалко.
  Путь пытается преградить мёртвый крестьянин и замахивается какой-то мотыгой, но слишком медленно – косым ударом сверху вниз сношу ему голову и плечо. Ещё пять метров, три... Глобальный кулдаун с заклинаний знахаря ещё не спал, и навстречу моему мечу поднимается посох. Быстро, но бессмысленно, так как удар был обманным и в боку противника возникает глубокая рана. Подныриваю под ответный взмах древка и вспарываю мертвецу живот, одновременно выходя за спину. Ещё удар и опять попал, но сил перебить позвоночник не хватило и клинок увяз в стыке шеи, едва не вывернувшись из рук вместе с поворотом Ревенанта. Потерю времени пришлось компенсировать, жёстко блокируя щитом дубину противника, но щит выдержал, позволив мне полоснуть бывшего знахаря по руке.
  Если бы мы были одни, то я бы его сделал без труда. Пусть сила и скорость у нас были почти равны, но я был элементарно техничней и опытней, проблема состояла в том, что мы были не одни и с каждой потраченной на поединок секундой окружающие нас Зомби приближались всё ближе. Одного-двух я ещё переживу, но стоит им зайти со всех сторон, тут мне и конец — задавят.
  Потому, нанеся ещё несколько порезов, ни один из которых так и не стал критическим, я поспешил разорвать дистанцию и вырваться из почти сомкнувшегося кольца. Полоска здоровья Ревенанта застыла на половине от максимума, но на улицу, где шёл бой, уже выползли порядка трёх десятков Зомби, и игнорировать их уже было нельзя.
  Шаг в сторону наиболее тонкой цепочки трупов и, отведя щитом удар дубины, срубить держащую её руку. Пропустить мимо торса тычок кочергой от его соседа и в повороте, возвратным движением, чиркнуть ему по лицу кончиком меча. Вновь шаг, и удар по спине первому с разрывом дистанции — останавливаться нельзя, только темп.
  Подлючий знахарь не преминул воспользоваться передышкой, и буквально из ниоткуда на меня налетел рой ос, призванные магией насекомые бросались на лицо, лезли в глаза и рот, отвлекая внимания и вызывая невольное матоизвержение. К счастью, мозгов не останавливаться у меня хватило, так что затоптать меня не смогли. Правда пришлось весело, всё-таки бег с препятствиями по сожжённой деревне, когда тебя то и дело норовят ужалить в глаз, это то ещё удовольствие.
  Дальше всё было весьма муторно и долго. Подтянувшиеся уже со всех развалин Зомби пытались до меня добраться, я же пытался не позволить им этого, постепенно сокращая число преследователей по принципу «ударил-убежал». Мана у Ревенанта кончилась минут через десять подобных развлечений, к счастью, ничего страшнее замедления и «пчёлок» в его арсенале, как видно, не нашлось, и тем не менее, исчерпав запасы, эта сволочь решила отступить и отсидеться, загородившись оставшимися Зомби.
  К тому моменту я уже слегка запыхался, пусть общая усталость тела в игре регулируется параметром выносливости, да и ощущения наливающихся свинцом частей тела куда слабее, чем в реальности, равно как и болевые ощущения (ещё бы, будь боль «неотключаемой» и не настраиваемой, и попадание в «Камеру Пыток» дроу или демонов могло бы привести игрока к сумасшествию, а администрацию и авторов – на скамью подсудимых), но увлекательный паркур по деревне в сопровождении добрых пчёлок всё-таки изрядно утомил, да и постоянные укусы во все открытые части тела радости не добавляли, даже с учётом лежащей на мне первое время «Каменной Кожи» было неприятно.
  В общем, когда число противников сократилось достаточно, чтобы можно было прекратить скакать кузнечиком, на оставшихся Зомби пошёл очень злой, недовольный и слегка опухший Рыцарь Смерти, страстно желающий добраться до одного недобитого пасечника. И вот мы остались наедине. Знахарь, я и замкнутое пространство, из которого ему некуда деваться – не стоило гаду забираться в подвал одного из разрушенных домов.
  -Я всё ещё предлагаю тебе присоединиться ко мне. Ты показал, что вполне разумен и можешь грамотно распоряжаться отведёнными ресурсами. Подумай, под моим началом ты смог бы добиться куда большего! – знаю, что вряд ли сработает, но просто так взять и зарубить заклинателя, способного вешать бафы на войска, не позволяет жадность, даже несмотря на крайнее раздражение. Вот когда он откажет, можно и душу отвести...
  Вместо ответа Ревенант достал из рукава колбу с ярко-алой жидкостью и встряхнул её, после чего начал замахиваться.
  -«Твою ма-а-ать!» - не то подумал, не то реально высказал я, рысью выметаясь из подвальчика, куда успел спуститься за знахарем, в логах даже вспыхнуло «Ловкость +1». М-да, взведённый и готовый к применению «Жар Ада», эдакий магический аналог старого доброго нитроглицерина, окрыляет.
  С громким «Бух» подвальчик сложился, погребая в себе этого шахида-самоучку и мои возможные трофеи.
  -Скотина! - пинаю ближайшую головешку и только после этого обращаю внимание на всплывшие на системные сообщения:
  
  Вы отчистили разорённую деревню от монстров.
  Награда: 1000 опыта.
  
  Доступно задание «Найти выживших». Не все жители деревни находились в своих домах, когда её постигло несчастье, возможно вы сможете найти их по ближайшим лесам.
  Награда: 1-10 жителей поселения.
  Штраф за отказ / провал: Нет.
  
  Дочитав сообщение, вздыхаю и присаживаюсь на ближайший подходящий предмет. Им оказалась опрокинутая и слегка грязная колода для рубки дров, но меня это волновало мало.
  Итак, поиски... Принимаем, куда деваться? Что у нас дальше? Смотрим логи, угу. Бой оказался довольно насыщенным, принесшим мне в общей сложности аж 3 единицы Выносливости (пчёлки и бег по сложной местности), 3 Ловкости (две всё за ту же сложную местность и одна за красивое выпрыгивание из подвала), ну и единичка Силы обломилась. Уровень тоже поднялся. Очко талантов отправилось в «Ментальную выносливость», а вилка у нас... Тоже очень вкусная «Военачальник 3» (опыт получаемый войсками увеличен на 22,5%) или «Некромантия 3» (возможность поднять 25% убитых врагов в виде Скелетов или Зомби), ну тут понятно, берём улучшение возможности поднятия мертвецов. Во-о-от, теперь поднятая армия будет выглядеть посущественнее.
  Всего у меня теперь было 30116 очков опыта — 9 уровень, и до следующего оставалось 4884. Правда дневной лимит я опять исчерпал, но грустить на этот счёт отнюдь не стоит.
  Закончив с раскидыванием приобретений «духовных», я перешёл к приобретениям «материальным». Ожидающие за границей поселения Скелеты получили приказ двигаться ко мне и собирать тела в кучу, я же поднялся и пошёл искать останки дома старосты или чего-то в этом роде. Отчистить-то деревню я отчистил, но её ещё следовало «захватить». Пришлось слегка поплутать, но в конечном итоге останки строения я обнаружил. В «Доме старосты» сохранилось даже крыльцо, при прикосновении к которому Кольцом Лорда в логах всплыл очередной текст:
  
  Поселение захвачено. Внимание! Деревня разрушена и в ней нет жителей, но вы можете её восстановить и заселить крестьянами, тогда она вновь станет приносить доход.
  Цена: 5000 золотых.
  Желаете начать строительство? ДА/НЕТ.
  
  Пять тысяч... У меня всего сейчас 5086... Но вторая деревня нужна, это внутренняя торговля, плюс какая-никакая пристань с лодками и, возможно, дополнительный найм крестьян. Последнее особенно важно. Что ж, ладно, жмём «Да» и наблюдаем, как обугленные брёвна домов вокруг начинают сбрасывать с себя сажу, одновременно наращивая объём до изначальной величины, провалившиеся крыши поднимаются на свои места, обрастая соломой, поднимаются упавшие заборы и наливаются зеленью сгоревшие плодовые деревья. Завершился процесс появлением над домом старосты флага с моим гербом.
  На «мини-карте» моих владений также появилась новая пометка с гордым именем «Речная», потенциальным доходом +500 золотых в день и +3 меры самоцветов в неделю, последнее, видимо, «добыча жемчуга»? Неплохо. Плохо то, что вся эта радость заработает, когда в деревне появятся жители, минимум 50, сейчас же население мигает мне ноликом. К счастью, как я и надеялся (и чуть-чуть рассчитывал, всё-таки у меня высшая сложность карты), тут была возможность найма, но бегунок уныло показывал, что доступно для найма 0 из теоретически возможных 25, то есть крестьян здесь я смогу нанять только на следующей неделе, увы. Надо будет поскорее отловить выживших и, может, прислать кого-то из подручных Дирика. Кстати, как и оставить тут гарнизон, а то ещё налетит кто.
  Ладно, всё это может подождать, а сейчас стоит немного перекусить, восстановиться и заняться двумя моими любимыми занятиями – пополнением армии и поиском дальнейших неприятностей на свою задн… голову.
  
  Когда Скелеты закончили собирать тела, передо мной лежало 53 трупа, подарившие мне ровно 13 свежих и совершенно целых Зомби, а также 520 очков опыта за применение навыка, то есть уже по 40 за штуку.
  Кроме того, я стал богаче на 113 золотых, что было немного обидно, всё ж таки Зомби — противники куда более сильные, чем орки с гноллами, но, видать, система посчитала, что дроп тут должен быть такой же, как был бы с крестьян, из которых эти Зомби и получились.
  Скелетиков я тут же оставил сидеть в деревне, одновременно отослав Джона к Дирику. Пользы в проводнике больше не было, а работы у Замка хватает, так что пусть трудится, здесь же всё равно до следующей недели ничего наладить не выйдет.
  Серверное время уже шло к часу пополудни, то есть в общей сложности с деревней я возился часа 4, но главным было не это, а то, что за данный срок призванный из Замка отряд Зомби уже почти добрался ко мне. Выдвинувшись к нему навстречу, я стал прикидывать, как сподручней добраться до месторождения серы. Также меня весьма занимал вопрос камня и дерева.
  Вызвав меню, я с досадой поджал губы.
  
  Неделя 1. День 3. 13 мер самоцветов, 9 кристаллов, 10 мер серы, 4 колбы ртути, 6 мер камня, 1 мера дерева, 199 золото.
  
  Так-то картина не катастрофичная, но с деревом и камнем полный швах. И если камень уже добывается на каменоломне по три штуки в день, да и Мардор скоро должен добраться до двух других месторождений, то древесину мне вынуждена рубить чуть ли не половина деревни, и выход там мизерный, всего две меры в сутки. Причём надолго отрывать крестьян от их обычных работ нельзя, это грозит коллапсом экономики.
  И что самое неприятное, даже если бы я решился строить «Лесопилку» вместо какого-то из замковых зданий, то у меня всё равно на неё нет ресурсов — 5 камня, 10 дерева, при единице последнего у меня. До конца недели осталось три дня, сегодня строится «Гильдия Магов», завтра запланирована «Академия Тёмной магии», там уже десять камня нужно, но капнет, да и время ещё есть единичку где-то найти. Потом, как ни крути, надо ставить «Кузницу», ещё пять камня, а вот дальше «Дворец Тьмы», и там уже 10 камня и 10 дерева. Итого, за три дня, кровь из носу, но вынь да положь 25 мер камня и 10 дерева, это не считая золота.
  Кстати...
  Замедляю шаг и оглядываюсь обратно на деревню.
  А ведь деревенька-то рыбацкая, пусть и с полями пшеницы. А раз рыбацкая, то им надо из чего-то делать лодки. Логично? Логично. И где же источник сырья?
  Открываем карту и смотрим. Угу. Вот деревенька, вот тропа к ней через лес с востока, по которой мы пришли. Вот разведанная призраком-патрульным окружность по радиусу от самой деревни, вплоть до заимки охотника на севере. А вот путь этого же призрака от кладбища через лес, несколько южнее дороги.
  Значит, здесь он задевает месторождение серы, дальше поворачивает и вот вышел к деревне, а дальше от месторождения серы к реке у нас неразведанный участок, до которого вчерашнее изучение окрестностей не дошло.
  Так, разведчик, где ты там?
  Вылавливаю Призрака на той же карте и отправляю в закрытый «туманом войны» участок. Расстояние, конечно, великовато, но если где и будет промысел лесорубов, то только там.
  За размышлениями едва не пропустил момент встречи с подкреплением из Замка. Восемь практически идентичных мертвяков, вооружённых короткими ржавыми мечами, бодрым шагом протопали ко мне и дружно замерли в ожидании приказов. Двигались они заметно шустрее недавно поднятых мной и в целом явно превосходили тех по части боевой ценности, как-никак, трёхкратная разница в ловкости — это серьёзно.
  Сформировав из пополнения охранный ордер вокруг себя и удостоверившись, что все 21 Зомби тут, я вздохнул и свернул с тропы в направлении месторождения серы. Тащиться опять предстояло через бурелом и, трезво оценивая возможности своего воинства, на лёгкую прогулку я не рассчитывал.
  Спустя минут десять наблюдения за толкотнёй заштрафованных пересечённой местностью по самое «немогу» мертвяков вокруг каждого куста и кочки моё уныние было прервано всплывшим системным сообщением:
  
  Один из ваших генералов (Мардор) вступил в бой. Желаете принять командование войсками или оставите управление боем ему?
  
  Начать бой / Автоматическая битва
  
  Отлично. Судя по всему, мой призрак таки добрался до первой стаи диких животных и напал на них. Вообще, игровая система в этом плане очень удобна: есть желание и время – «вселяйся» в генерала и командуй от его имени, используя тактический интерфейс. По сути, ту же самую карту мира — вид сверху-сбоку, как в серии игр, послуживших основой данной виртуалки. Ну а если желания или времени нет, можно оставить всё командной неписи, что будет рулить войсками в меру своего интеллекта и навыков. По умолчанию данная функция отключена, и генералы командуют и дерутся сами, не отвлекая игрока. Это и правда, как правило, выгодней, ибо ждать от начинающего игрока выдающихся командных навыков странно — человек, едва начавший вникать в игру, куда вероятней всё запорет, даже имея явное преимущество. Потому чтобы включить функцию, надо предварительно залезть в настройки и найти нужную галочку.
  Поскольку интеллект у Мардора составляет 22 единицы, то справиться он должен и сам, но так как возможны потери, а делать мне всё равно нечего (не считать же делом созерцание того, как толпа умственных инвалидов изображает из себя улиток на полосе препятствий), выбираем «ручное управление».
  На панели интерфейса тут же расцвела красками картина «поля боя».
  Угу, лес и семейство Диких Кабанов — мобов первого уровня, которых могут отстреливать и обычные крестьяне-охотники. Атака и здоровье паршивенькие, защита не сильно лучше, зато скорость – едва ли не наибольшая для своего ранга. Количество – 10 штук. Против них 22 Скелета и 3 Призрака, с учётом «генерала». Местность лесистая, но у кабанчиков бонусы к передвижению по такому типу, если мне память не изменяет.
  Но вернёмся к битве и раскладу сил. В лесу и так невысокая мобильность Скелетов уменьшается ещё больше, хуже себя там чувствуют только Зомби, зато Призракам всё до лампочки – летают-с. Значит, «окапываемся» скелетами, а бесплотными товарищами наседаем и «беспокоим» свинок.
  Кабаны, кстати, угрозу уже заметили и, яростно похрюкивая, пошли в атаку. Но поздно, костяки уже послушно сбились в кучу и приняли оборонительную стойку, а Мардор, с двумя более быстрыми товарищами, поднялся повыше и полетел на противника.
  -Бить в холку, оставаясь вне досягаемости клыков, - командую своему коменданту через диалоговое окно.
  -Вас понял, повелитель, - отозвался Призрак, жестами указывая, что делать, своим подчинённым.
  Командовал я не от любви к собственному голосу, а потому, что у всех мобов записаны определённые тактические алгоритмы действий, которые в бою они применяют по умолчанию, если нет иных приказов. От уровня интеллекта число этих алгоритмов растёт, плюс есть некоторый процент поведенческого рандома, выдаваемый отвечающим за игру искином, но дело в том, что Призраки хоть и могут атаковать сверху, но делают это очень редко, в большинстве случаев работая по методу «спустился на уровень цели и ударил в грудину». И, разумеется, я совершенно не собирался отдавать троих ценных юнитов на растерзание стаи диких поросей.
  Между тем, кабаны сбились с разбега и попытались достать фигуры духов в воздухе, что закономерно привело только к образованию толчеи и полной дезорганизации. Мардор с собратьями не стали упускать момент, и над свинками начали всплывать цифры нанесённого урона.
  Жаль, что у меня только простые Скелеты, а не Скелеты-Лучники, будь иначе — и на этом моменте бой бы уже кончился. Впрочем, он и так продлился недолго, когда мобы третьего ранга безответно бьют мобов первого, то даже трёхкратное преимущество в численности у последних значит исчезающе мало. А тут, в общем-то, и преимущества не было.
  Пока Дикие Кабаны отвлеклись и столпились, мои Скелеты, повинуясь команде, снялись с места и беспрепятственно добрались на дистанцию удара. 22 костяка с мечами и три Призрака против уже неполного десятка свинтусов — даже не смешно. Первый же слитный удар, и на ногах остаётся всего три моба, ещё пара секунд, и их просто затоптали. Бой окончен.
  Поскольку сам я находился далеко, то весь «командирский» опыт получил Мардор. Всего 588, как любезно проинформировала система. 500 за Кабанов, а 88 — бонус от моего «Военачальника».
  -Поищи по окрестностям их логово, возможно, найдёте нечто ценное, - обращаюсь к Призраку через всё то же диалоговое окно после того, как «тактический интерфейс» свернулся.
  -Будет исполнено, - поклонился в небо Мардор, для которого мой голос раздавался именно сверху. - Что прикажете делать с телами?
  -У тебя есть предложения?
  -Как комендант Замка, я бы рекомендовал доставить их в погреб при кухне в качестве дичи для вашего стола, но это потребует разделения моего отряда.
  В принципе, он говорил дело. Погреба Замка надо регулярно пополнять продуктами, и это одна из главных задач управляющего, чьи обязанности сейчас, отчасти, выполняет дух. Обычно это происходит за счёт крестьян, у которых тот же управляющий закупает необходимые припасы, но можно и так. Как правило, цены на продовольствие, по сравнению с наймом боевых юнитов, совершенно мизерные, но они есть, и лишняя экономия мне точно не повредит.
  Конечно, для Замка Некроманта это не особо актуально, но вот для какого-нибудь Паладина или Варвара, у которых все войска необходимо кормить за собственный счёт, проблема стояла бы в полный рост. Почему я, собственно, и предпочитаю нежить.
  Конечно, живые существа способны плодиться самостоятельно, и на определённом этапе развития государства «естественный прирост» заметно превосходит возможности найма через специализированные здания, чего нежить лишена, но вместе с тем и живые не могут пополнять свои ряды прямо на поле боя, поднимая трупы врагов. Так что тут всё большей частью от предпочтений в стиле игры зависит, а баланс вполне реализован.
  -Разделять отряд не надо, я направлю к тебе крестьян, они всё унесут. Твоя задача зачистить местность и взять под контроль месторождения камня — нам сейчас крайне необходимы ресурсы.
  -Как пожелаете, повелитель...
  Завершив разговор с Призраком, я связался с Дириком и передал новые указания. Не дело, кончено, так раздёргивать рабочих, но что поделать? Людей не хватает, и боевых юнитов точно от задачи отрывать нельзя.
  За время, ушедшее на всё вышеозначенное, мой отряд успел пройти не так уж и много, даже шагая на автомате, мне приходилось следить за тем, чтобы не ускакать вперёд. Одна проблема, пара Зомби, из поднятых в речной деревне, умудрилась застрять, и ещё несколько — расползтись.
  Тихо ругнувшись, начинаю наводить порядок...
  
  
Глава 5.
  
  В течение последующего пути мне пришлось ещё несколько раз брать под управление войска Мардора, продолжавшего зачищать округу от зверья. Сказывалось то, что его отряд, хоть и немного, но двигался быстрее моего, к тому же, равно как и я недавно покинул деревню захваченную нежитью и теперь двигался по «пустой клетке», Призрак сейчас как раз вошёл в «клетку занятую», иными словами, в местность, насыщенную враждебными мобами.
  Его жертвами стали стая Волков (12 штук), группа Диких Собак (8 штук), ещё одно семейство Диких Кабанов (6) и даже один Матёрый Медведь — моб 3 ранга, последний, правда, положил пяток Скелетов, но в его берлоге Призрак нашёл пару тысяч золотых монет, два кристалла и даже меру древесины… М-да, видимо, так система интерпретировала «подстилку» Потапыча.
  В общей сложности Мардор получил 2174 единицы опыта и взял два уровня. Помимо этого им были обнаружены:
  «Разрытый кабанами клад» - обитый железом сундук в яме под корягой. Внутри лежала 1000 золотых.
  «Останки путешественника» - обглоданный костяк гуманоида в логове волков. При нём была рваная сумка с тремя самоцветами.
  «Разрушенный каменный карьер» в количестве двух штук. Восстановление каждого требовало 2500 золота и 10 мер дерева, но рядом с ними нашлись уже готовые блоки, общим числом в 13 единиц.
  И самое вкусное:
  
  «Вы обнаружили щенков диких собак, пока что они ещё малы и не могут принести вреда или пользы, но как долго это продлится? Решать, что с ними делать — Вам.
  -Убить щенков. +50 опыта. -300 репутации у Фракций Света. -1000 репутации у Эльфов (Гринпис негодует!)
  -Оставить на развод. Популяция Диких Собак будет обновляться 1 раз в неделю. -100 репутации у местных жителей.
  -Забрать щенков себе. В деревне появятся Собаки. +150 репутации у местных жителей.»
  
  Квест всплыл, когда Мардор осматривал «Разрушенный каменный карьер», где обитала стая Диких Собак, и обнаружил пятерых крохотных щенков. Само собой, я выбрал третий вариант. Собачки — вещь в хозяйстве весьма полезная, и не только репутацией с собственными крестьянами.
  Таким образом, усилиями Призрака моё благосостояние выросло на 3000 золота, 2 кристалла, 3 самоцвета, 13 камня и 1 древесину. Вернее, вырастет, когда всё это добро доставят в Замок.
  Хорошие новости на этом не закончились: Лесопилка таки нашлась, пусть не Мардором, а его сородичем, отправленным мной на разведку неизвестной земли у речной деревеньки. Стояла она в лесу, не очень далеко от берега, и рядом был даже построен причал, у которого покачивался на волнах крупный плот, явно предназначенный для перевозки дерева. Помимо лесопилки был там и склад, очень надеюсь, что не пустой, а так же… Несколько мужиков, вполне себе живых, разве что напуганных сильно.
  И это было очень хорошо, возможно, помимо ценного дерева, удастся у них выяснить, с чего деревушка стала филиалом некрополя до того, как к ним пришёл Рыцарь Смерти. Ну и выполнить квест на обнаружение выживших, угу.
  Правда, перед этим стоило разобраться с месторождением серы, а вот после можно и свернуть. До месторождения же мне было ещё топать и топать...
  Не успел я печально вздохнуть, наблюдая, как двое Зомби опять запутались в кустах и теперь оглашали окрестности надрывным треском ломаемых веток, как интерфейс загорелся новым сообщением о боестолкновении. Но на этот раз виновником был не отряд Мардора. Напали на мой передовой дозор.
  Быстрый бег к месту событий завершился на небольшой площадке под несколькими огромными елями, где трое моих Зомби, из нанятых в Замке, сцепились с десятком Гноллов-Мародёров. Благодаря хвойной подстилке, травы и кустов тут почти не было, но каким-то образом гноллам, видимо, таки удалось подобраться к дозору незамеченными.
  Неприятно, но терпимо. Улучшенные «Творцом» мертвяки держались вполне сносно, уже ранив несколько нападавших, но всё же, если бы Зомби были одни, шансы на победу у собакоголовых имелись неплохие.
  Щит и меч я приготовил ещё во время бега, так что чего-то ждать не требовалось. Мертвецы, поднятые в речной деревне, конечно, отстали, но бойцы из моей «охраны» уже были на подходе, да и без них особых проблем не предвиделось.
  В общем... «Вознеся меч свой гордый в замахе богатырском и возвестив кличем боевым преданным воинам своим о том, что помощь уже близка, накинулся я на полчища ворогов поганых. И разил меч мой острый тела их нечистые! И устрашились нелюди подлые кары неотвратимой! И бежали они позорно с поля брани! И перебил я их без счёту, разя в спины трусливые!»
  Тьфу ты, бред какой в голову лезет.
  Короче, удар в тыл прошёл успешно. После деревеньки, полной Зомби, и имея девятый уровень, Гноллы-Мародёры уже не смотрелись.
  Не прошло и минуты, а на земле лежали уже двенадцать трупов, подаривших мне 1080 опыта, 123 золота, 12 комплектов кожаной брони и те же 12 кистеней. Ещё минута — и от них остаётся 3 свеженьких Зомби, пополняющих мою армию, а мне капает ещё 120 экспы.
  Оружие было особенно кстати, пусть поднятые Некромантией из крестьян Зомби не имели навыка владения цепным оружием, но оно всё равно было лучше, чем палки и дубины, с которыми те были вынуждены ходить до этого. То же самое можно было сказать и про кожаную броню. Я, к сожалению, не сообразил сразу одеть в неё нанятых в замке бойцов, так что первые трофеи с гноллов так и остались лежать на складе, но тут уж, что называется, сам Бог велел. И пусть на всех амуниции не хватило, но отряд явно стал выглядеть солидней.
  Пока Зомби облачались, я успел слегка пройтись по следам так неожиданно встреченного патруля. То, что это был патруль, сомнению не подлежало — слишком большая разница в численности между ним и остальными группами мобов в этой части карты. Но увы, разведка принесла немного, ребята двигались откуда-то с юго-востока, то есть могли быть прямо из тех поселений, которые в той стороне обнаружили мои Призраки, рядом же никаких признаков большого отряда или лагеря я не нашёл. Значило это одно — NPC таки стронулись с мест и начали разбредаться. Ох, и весёлые деньки меня в ближайшее время ожидают...
  
  Путь продолжился, и вот, спустя ещё полчаса, впереди наконец-то показались залежи серы, по которым шныряли… Так… Судя по плотности тучки – под сотню бесов, точнее не определишь – уж больно шустро они перемещаются.
  Бесы – существа почти что безобидные, но жутко раздражающие. Ростом по пояс взрослому мужчине, краснокожие, с крылышками за спиной и трезубцами в руках, эти мелкие твари вечно мешаются под ногами, ужасно шумят, а особо пакостные ещё и на голову гадят. И нет – это не шутка, а суровая правда бытия.
  Бес – едва ли не слабейший юнит в игре, даже Лесные Феи и то смертоноснее, и только Крестьяне (да и то не все) уступают им по характеристикам, но плодятся они просто в неприличных количествах и массой могут доставить определённые проблемы. Особой тактики против них нет, тем более, когда в твоём распоряжении только крепкие, но очень медленные Зомби, потому вариант один – просто идти в лоб и причинять Добро. Правда, в этот раз всё было немного иначе – видимо, сработали сразу несколько условий. Моя репутация с Инферно, навык Дипломатия и довольно мощная, для такого количества мелких уродцев, армия.
  -Переговоры! Гнарсик хочет переговоры! – ко мне подлетел один из бесов, заметивших тухлое войско у своей агро-зоны.
  -Хм, ну говори, - эти создания не отличаются умом, но может что интересного он скажет.
  -Твоя – Большая Злая Хозяина этих мест! - суетливо начал Бес, чья рожа едва не трескалась от гордости за собственную догадливость. - Гнарсик привык служить Большая Злая Хозяина, но Гнарсик хотеть за это блестяшки! И не более пяти плетей в день!
  Тут подключилась и Система:
  
  Использование умения «Дипломатия» — успех.
  Вам удалось впечатлить группу Бесов, и они не против присоединиться к вам за плату.
  101 Бес вступит в Вашу армию за 203 золотых. Желаете нанять их?
  ДА / НЕТ (Разочарованные вашим отказом, существа атакуют)
  
  Бес, характеристики:
  Интеллект: 1
  Сила: 2
  Выносливость: 2
  Ловкость: 11
  Сила магии: 1
  Устойчивость к откату: 1
  Ментальная выносливость: 1
  Умения:
  «Владение трезубцем 1»
  «Полёт» - нет штрафа при движении по пересечённой местности.
  
  Хм, с одной стороны, Бесы мне нафиг не упали. Тупые, слабые, раздражающие. С другой – их найм стоит копейки, они умеют летать и, следовательно, разведывать территорию, а после постройки Преобразователя Нежити вполне могут своей жертвой поднять полсотни Скелетов. Правда, летают они не слишком высоко и не слишком далеко, периодически вынуждены останавливаться и отдыхать, но что поделать? Выносливость у них — слёзы одни. Эх, ладно, жмём «Да».
  -Согласен, держите, - запускаю руку в кошелёк и, достав горсть монет, кидаю коротышкам.
  Те, радостно заверещав и толкаясь, бросились на землю подбирать золото. Повторив процедуру ещё несколько раз, пока автоматически отсчитываемая таймером сумма не оказалась выдана, я дождался объявления об успешном найме.
  -Да! Гнарсик вновь будет служить Большая Злобная Хозяина, как в старые времена! Конечно, новая Хозяина не такая большая, как старая, но тоже неплохо, да! – хм, мне уже хочется его стукнуть… Бесы…
  -Так, Гнарсик, для начала, сколько серы вы уже добыли?
  -О! Многа-многа! Гнарсик любить копать серу! Очень вкусна запах! Очень хорошо! - так, подобным методом я ничего не узнаю.
  -Ладно, подожди здесь, я сейчас подойду.
  -Да, хозяина! - радостно подпрыгнул Бес и, не поворачиваясь, лягнул кого-то из своих собратьев, подошедших слишком близко.
  Я же пошёл к месторождению. На первый взгляд оно было вполне целым и работоспособным. Карьер с желтоватыми стенами, пара старых сарайчиков и тачек с лопатами, тут же лежали и несколько холмиков чистой серы, общим числом в 6 мерных единиц. Прикоснувшись Кольцом Лорда к дверному проёму самого большого и добротно выглядящего здания, я получил системное сообщение:
  
  «Серная шахта» захвачена. Доход +1 мера серы в день. Текущее число рабочих: 12 (Бесы).
  
  Угу, в обычной ситуации тут бы работали 6 человек, но Бесы мелкие и считаются два за одного. Кстати, Серная Шахта — единственное место, куда можно направить на работу Бесов без привлечения надсмотрщиков. Во всех других местах они, в лучшем случае, будут безбожно филонить, а так, скорее, разнесут всё к чертям, просто в силу «деятельной» натуры, и разбегутся. А серу они любят, просто ловя кайф от копания в ней.
  -Гнарсик, - возвращаюсь к месту встречи, - бери половину своих, разбивайтесь на пятёрки и отправляйтесь облетать вот эти точки, – отмечаю на карте маршруты. Если где-то пропадёт связь с отрядом этой мелюзги, значит, там будет кто-то интересный.
  -Да, хозяина! – Бес сделал кульбит в воздухе и уже собирался смываться, но вдруг остановился. - Хозяина?
  -Хм? – уже чую подвох.
  -А пятёрки – это сколько? – м-да… А я уже успел отвыкнуть от тупости Бесов… Начинаю сомневаться в удачности идеи нанять их. Так, что у нас там с интеллектом говорите? Угу, 1, кто бы сомневался. Странно, что он хоть как-то говорить умеет.
  -Это столько же, сколько у тебя… - я покосился на трёхпалую лапу беса, - пальцев на лапах, но на один меньше, понял?!
  -Да! Гнарсик Умный, Гнарсик всё понял! – закивал Бес.
  -Отлично, а теперь прочь с глаз моих! Хотя нет, стоять! – мелкий краснокожий гуманоид замер на половине взмаха. - Я знаю, что пожалею о своём вопросе. Но… Ты говорил, что не больше пяти плетей, а спустя полминуты спросил, что такое пять, как это понимать?
  -О! Гнарсик как-то слышал от Большой Злой старый Хозяин, что пять – это мало, и так мало жертва – это плохо! А раньше Гнарсику всегда доставалось много! Раз пять меньше, чем много, то Гнарсику это хорошо! – немного помолчав, бес добавил: - Ло-о-огика! – тут я, признаться, чуть не помер, правда, не совсем понятно, то ли от смеха, то ли от фейспалма. Нет, местные разработчики – это просто нечто.
  -Ладно, лети...
  Разобравшись с Бесами и месторождением, я взял курс на Лесопилку – вопрос дерева стоял очень остро, и терять время было глупо. Если же рядом с серным карьером есть что-то интересное, эти маленькие проворные проныры это «что-то» обнаружат, а там или сами притащат, или пошлю кого-нибудь собрать найденные полезности, Лесопилка же сама себя не захватит.
  И вновь дорога через лес, и вновь чёртовы Зомби собирают каждый куст, каждый корень, попадающийся по пути. Как же не хватает хотя бы базовой Логистики, но чего нет, того нет. Единственным развлечением, скрашивающим путь, стало наблюдение за изучением карты местности. Бесы двигались медленнее Призраков, но было их десять групп, и шли они широким веером, так что слепых пятен не оставалось.
  Как бы то ни было, мой путь до Лесопилки закончился. Помня, что местные крестьяне и так сильно напуганы, я не стал их шокировать ещё больше и оставил отряд Зомби примерно в десяти минутах ходьбы от строения (ладно-ладно, я просто в конец задолбался их подгонять при передвижении по лесной тропе, пусть сами потихоньку ползут), а сам направился сразу к мужикам.
  -С-стой! – меня заметили и даже направили в мою сторону видавший виды лук. - Кто ты такой?! – звучало несколько истерично, несмотря на то, что как сам стрелок, так и его напарник с топором были ребятами совсем не малых кондиций.
  -Новый хозяин этих мест. Опусти лук – причинить вред ты мне всё равно не сможешь, но разозлить – вполне.
  
  Использование умения «Дипломатия» — успех.
  
  -Д-да, простите, Ваша Милость, - мужик опустил оружие.
  -Кто тут главный?
  -Эм… ну, наверное, Барамут, - почесал затылок крестьянин, - он у нас начальником смены на лесопилке был, ну, когда всё это началось. И всё из-за Лейфа, задери его бесы! – а вот это уже интересно.
  -Лейфа?
  -Ну дык, ученика Знахаря нашего, значится, - лесоруб замялся, переглянувшись с товарищем. - Что там случилось, мне не ведомо, но Сизый, когда прибежал, говорил, что парнишка в деревню пришёл и к дядьке своему на постой устроился, видать, что-то у них там с дедом Гунарром не заладилось. А через пару дней, глядишь, и дымище из всех окон валит, а наружу твари попёрли, всё больше мелкие, красные, ну точно черти, а за ними — что волки адские и образина какая-то рогатая с дом размером! Сизый тогда дёру и дал, насилу спасся.
  -Хм, ясно, - вот и разгадка, откуда взялся тот Рогатый Демон, - а дальше что было?
  -Ну, дык, мы разок-то ходили посмотреть, да только сгорела деревня наша, никого не видать. Может, старшой что лучше знает, Ваша Милость.
  -Тогда проводи меня к нему.
  -Действительно, что это мы на пороге стоим? – и мужик повёл меня в сторону лесопилки.
  Строение было добротным, хоть и видно, что не новым. С одного из боков имелась дверь в нечто вроде каморки для рабочих с несколькими лежанками, плавно переходящее в помещение «офиса». Насколько этот термин применим к комнатушке обычного крестьянина, просто занимающего должность бригадира.
  Сам «начальник смены» был уже слегка обрюзгшим, но ещё весьма крепким мужиком лет пятидесяти на вид. Короткий ёжик русых волос, уже сильно побитых сединой, и такая же русая с проседью борода «лопатой», на морщинистом лице застыла усталость с лёгким налётом обречённости.
  -Старшой, тут милсдарь… эм… его благородие к нам… вот, - замялся лесоруб.
  -Ясно, иди на пост, Калеб, - устало ответил «старшой» и повернулся ко мне, - приветствую вас, сэр рыцарь, простите, не могу знать вашего имени. Что привело вас в эти земли в столь нелёгкий час? – начальник смены предложил мне один из двух стульев, сам, правда, не спешил подниматься, что вообще-то было не очень вежливо, если при этом он назвал меня рыцарем. Любопытно.
  -Я – один из Неумирающих. И я пришёл в эти земли, чтобы объявить их своими, - сразу же обозначил свой интерес.
  -Вот оно как. Ну что же, может, это и к лучшему, без хозяина земля быстро паршиветь начинает, да и разбойников никто, кроме дружин Лордов, не гоняет, отчего в наших землях их развелось немало. Стало быть, вам нужны поставки древесины с лесопилки?
  -А также налоги с деревень, закупка припасов, слуги в замок и многое другое. В обмен — моя защита, покровительство и помощь, если она потребуется.
  -Звучит неплохо. Позвольте узнать, чьих вы будете? Паладин Света? – мужчина скептически оглядел мой мрачный наряд, задержав взгляд на сияющих алым глазах.
  -Рыцарь Смерти, - зачем скрывать очевидное? – и нет, скажу сразу, к толпе демонов и мертвецов, разоривших вашу деревню, я отношения не имею.
  -Знаю, во всём виноват этот кретин-недоучка, но вот остальные могут… без энтузиазма принять нового владетеля.
  -Хм, а ты, значит, примешь? Кстати, я заметил, что твоя манера речи сильно отличается от крестьянской, да и страха в тебе нет…
  
  Открыто задание. «Лесоруб?»
  В своих странствиях вы наткнулись на необычного крестьянина. Узнайте, кто он на самом деле и можно ли использовать его на ваше благо.
  Награда: Скрыто.
  Штраф за отказ/провал: Нет
  
  Хм, интересно, ладно, в любом случае ничего не теряем, так что почему бы и не принять.
  -А чего бояться? Я своё уже отбоялся, когда демоны мою жену с годовалым сыном у меня на глазах жрали, - глухо ответил мужик, - а потом было тридцать лет в «Меднолобых» Империи, так что, милсдарь рыцарь, с вами имеет честь вести беседу сотник тяжёлой пехоты Его Императорского Величества… в отставке.
  Я мысленно присвистнул. Если дядька не врёт, он вполне может в одиночку вынести десяток-два Зомби и не вспотеть. Тяжёлая пехота — это, если мне память не изменяет, Латники — юниты четвёртого ранга. Сотник — это ещё плюс сколько-то к характеристикам и командные навыки, вроде «Тактики», «Лидерства» и прочего. А «ветеран в отставке» говорит о том, что персональный уровень у него может быть от 10 до 25. В общем, на текущий момент, у него неплохие шансы и меня забороть.
  Правда, тогда непонятно, почему он сидит на лесопилке в жопе мира — раз, и почему сам не зачистил деревню – два. И если на первый вопрос он сейчас мне вряд ли ответит, то вот на второй… О чём я его и спросил.
  -А вы подойдите поближе, сэр рыцарь, да посмотрите, - мрачно усмехнулся в ответ собеседник.
  Я подошёл и перегнулся через стол. У мужчины полностью отсутствовали ноги, а левая рука, скрытая под столом, не имела кисти.
  -Мина треклятых магиков. Из всей сотни только мне и повезло… Если это можно назвать везением. В моём состоянии не то что живого мертвяка зарезать, до сортира доползти – уже подвиг. Вот и остаётся, командовать лесорубами, такие дела, милорд Рыцарь Смерти.
  -Ясно, благодарю за рассказ, воин, - киваю инвалиду, а тот, как мне кажется, даже немного выпрямился и подтянулся от подобного обращения. - Я посмотрю, что можно сделать, ну а пока предлагаю вернуться к нашему вопросу, но сначала… как твоё имя?
  -Клавиус, милорд.
  -А Барамут?
  -Прозвище, - недовольно поморщился человек.
  -Ясно. Меня зови Рейтаром. И раз уж мы познакомились, не просветишь, что за история с «кретином-недоучкой»? - всё же сажусь на стул.
  -Да нечего особо рассказывать, - качнул бородой Клавиус, поджав губы, - подробностей я не знаю, сами видите, несподручно мне туда-сюда каждый день бегать. Лейф — мальчишка, гонору много, дурь в голове гуляет, последний месяц вовсе что ни неделя, так обязательно с Гунарром погавкается и к родне в деревню. Потом мирятся, потом опять, и так по кругу. Вот, значит, пришёл он в очередной раз, с книжкой какой-то в охапку, и заперся у дядьки своего. Тот уж давно привык и рукой махнул. Но на этот раз домахался. Меня тогда в деревне не было, что за книга — не знаю, но, видать, водились в закромах у нашего лекаря не только про травки и ягодки писульки.
  -Кто-то кроме Рогатого демона, Адских гончих и толпы Бесов во время призыва явился?
  -Ручаться не буду, но наши не видели. Там и эта-то толпа вскоре разделилась, бесы, погомонив, пока угли не затухли, куда-то в лес бросились, а Рогатый с Гончими и парой десятков заколдованных в сторону Лесной пошёл. Нежить уже после поднялась, когда ночь наступила.
  -Ясно. А в каком доме жил дядя этого Лейфа?
  -Третий дом от колодца по правой стороне, если из центра смотреть, - с готовностью объяснил бывший солдат.
  -Показать можешь? - разворачиваю перед ним карту, приближая участок с деревенькой.
  Дома я не осматривал, и если там было нечто ценное, оно могло остаться. Даже несмотря на восстановление строений.
  -Вот здесь, ваша милость, - мужик ткнул в одну из крыш.
  -Благодарю, - делаю себя пометку, чтобы не забыть. - Теперь что касается лесопилки. Мне сильно нужна древесина, и я получу её, так или иначе, но до «иначе» я доводить не хочу. Сможешь убедить своих односельчан, что работать на Рыцаря Смерти им лучше в живом виде, чем в неживом?
  -Ох, - Клавиус устало откинулся на спинку своего стула, - смогу, но любви это вам не прибавит.
  -Возможно, но я не золотая монета, чтобы всем нравиться. Если справишься, считай себя новым старостой «Речной»… Для начала. Вашу деревню я уже отчистил от нежити и всё сгоревшее отстроил заново, люди могут вернутся в собственные дома и получить защиту, а могут попытаться жить в лесах и выйти на большую дорогу. Выбор за ними. Но разбойников на своих землях я не потерплю.
  На этой высокой ноте разговор завершился, и, позволив бригадиру спокойно пообщаться со своей бригадой, я покинул его обиталище.
  Спустя несколько минут, когда подошли Зомби, все вопросы были улажены и над крышей Лесопилки уже трепетало моё знамя. Система же порадовала следующими сообщениями:
  
  Задание «Найти выживших».
  Найдено крестьян 6/10.
  
  Лесопилка захвачена. Доход: +2 меры дерева в день. Текущее число рабочих: 6
  
  Склад древесины захвачен. Добыча: 7 мер дерева.
  Внимание: Склад находится на расстоянии дневного перехода от вашего Замка, если вы хотите использовать его содержимое для развития своей цитадели, то ресурсы необходимо транспортировать.
  
  В последнем никто и не сомневался, но спасибо тебе, электронный Кэп. Собрав всех мужиков и велев им готовить своё плавсредство к принятию древесины и плаванию, я выбрал шестерых Зомби из тех, что помедленнее, без кожаной брони и толкового оружия. Оставлять здесь крестьян, когда у меня целая деревня стоит пустой, с не обрабатываемыми полями и прочими огородами, было бы глупо, пусть даже этих крестьян меньше десятка. Так что мертвецам придётся переквалифицироваться в лесорубов, заодно и посторожат столь ценное имущество.
  Да! Я действовал из соображений чисто экономического толка с некоторой долей военной необходимости, так как ставить охрану тут пришлось бы в любом случае. И нет! Меня не передёргивает от одной мысли, что мне опять придётся тащиться через леса с толпой этих косоногих полудурков, и я не пытаюсь умышленно уменьшить их число!... А-а-а-а, кого я обманываю?
  В общем, через некоторое время плот был благополучно загружен древесиной и, поднатужившись, крестьяне оттолкнулись шестами от берега.
  Мой отряд также был на борту, хотя, конечно, пришлось потесниться. Возможно, лучше было бы пройти до деревни напрямую через лес, заодно, быть может, и найти что-то ценное, но долго, а я хотел поскорее разобраться с возможными останками ученика знахаря. Кроме того, древесину требовалось ещё отправить в Замок, и поскорее, а для этого требовались рабочие руки, и лучше сейчас запрячь десяток медленных Зомби, чем потом кусать локти от того, что не успеваешь доставить необходимые для строительства ресурсы.
  -Не расскажешь, как сотник тяжёлых пехотинцев оказался именно здесь, а не, допустим, где-нибудь в неприметной деревушке в Империи? – обратился я к Клавиусу, когда плот встал на курс достаточно ровно, и его указания подчинённым сошли на нет.
  Во-первых, плыть просто так было скучно, даже несмотря на живописный пейзаж полноводной, шириной метров в пятьдесят, реки. Не настолько я дикий человек, чтобы подобным восторгаться, разинув рот и забыв обо всём на свете. Хотя было красиво, не отрицаю.
  А во-вторых, квест никто не отменял, да и сам по себе собеседник из начальника лесопилки обещал быть интересным.
  -Почему бы нет? - вздохнул мужчина, неуютно поёрзав на брёвнах. - После той треклятой мины всех собак спустили на меня, мол, попёрся дуром, без приказа, да ещё и людей с собой увёл, чуть ли не в сговоре с магиком объявили, - зло сплюнул Клавиус. - Осудили заочно, пока я был между жизнью и смертью, постановили виновным, лишили всех регалий и пинком под зад выкинули на улицу.
  -Как-то лихо.
  Действительно лихо. Сотник-ветеран — это, по сути, уже «Герой», могущий и войсками командовать, и непосредственно в битве вломить от души. Калека? При том количестве жрецов, что обитают в Империи Света, вырастить новые конечности – не проблема, да чего там, ангелы-архангелы и свежеубитых могут с того света достать. Буквально.
  -Видно, что вы не были в Империи, сэр рыцарь, - вздохнул воин, - не всё там так благодатно, как принято считать. Мину начинили какой-то гадостью, сильно затрудняющей лечение. Оно возможно, но платить за возвращение в строй простого ратника тысячу золотых никто не будет. К тому же приказ на атаку отдал сынок довольно влиятельного графа, что-то не поделивший со своей любовницей-магичкой, как я потом узнал, оказавшейся тоже далеко не простой заклинательницей. Разводить межгосударственный скандал никто не хотел, а тут под рукой нашёлся козёл отпущения. Вот меня и выкинули. Такая благодарность за тридцать лет непорочной службы, - калека вздохнул. - Денег на лечение у меня не было, да чего там, столько и не каждая деревня соберёт, не то что безногий калека, у которого из имущества только меч и остался. Пребывать на родине мне просто было противно, да и не держало меня там ничего, кроме неприятных воспоминаний.
  -Ну а здесь-то ты как оказался?
  -Да приятель мой, Ёган, капитан Арбалетчиков, как раз из этих мест был, вот и подсобил добраться, мол, село у него дружное, не оставят, обустроиться помогут, а со своими талантами и работёнку какую-никакую найдёшь. Терять мне было нечего, вот я и махнул. Сначала всё было относительно неплохо, а через два года этот чёртов мальчишка доигрался. Что было дальше, вы уже знаете…
  -Ясно, спасибо за рассказ.
  -Да чего там, сэр рыцарь, - махнул рукой бывший пехотинец, - всё равно делать нечего, а за разговором время быстрее идёт. Да и мне хотелось кому-нибудь выговориться, спасибо, что выслушали.
  
  Репутация Клавиус: +110 (+10% Дипломатия 1), всего: 110/3000. Нейтрально.
  
  Задание «Лесоруб?» дополнено:
  Вы узнали историю капитана Клавиуса. Судя по ней, у него остался офицерский меч. Вы можете попытаться его заполучить тем или иным способом.
  Награда: Скрыто.
  Штраф за отказ/провал: Нет
  
  М-да, вот тебе и квестик, проходи, как пожелаешь, что, в переводе с игрового на человеческий, означает: можешь прирезать мужика и забрать силой, а можешь в друзья набиться. Короче, любой каприз за ваши деньги — классика жанра.
  В принципе, меч командира тяжёлой пехоты такого ранга уже вполне может быть артефактом. Не особенно высокого ранга, конечно, но у меня и такого нет – начальный не сильно превосходит ржавые стальные палки обычных Скелетов. С другой стороны, такие квесты, если не идти по простейшему пути с «ножом по горлу», требуют изрядно времени, а у меня его нет. Лишняя шахта, лишнее здание для найма, лишнее разорённое гнездо каких-нибудь тварей, лишний опыт, в конце концов — всё это сейчас куда важнее и полезней, чем практически любая висюлька, повышающая мои личные характеристики.
  -Скажи, Клавиус, - возобновил разговор я, - если ты был сотником, то наверняка ведь и ребят своих учил?
  -Намекаете на то, чтобы я и вас подтянул? - понимающе прищурился NPC. - Да только гиблое это дело, ну какой из меня сейчас наставник? Я даже вровень с вами встать не смогу в спарринге.
  -А что-то с клинком не связанное? Сотник-то — должность офицерская, тут не только махать железом уметь надо.
  -Ну... - инвалид задумался. - Несколько надёжных тактик я, конечно, знаю, и как движение колонны наладить, чтобы обоз не отставал, и ещё по мелочи, но это же всё наглядно показывать надо, одними разговорами тут ничего не дашь.
  -И всё же я бы с удовольствием послушал. Даже устный совет опытного человека многое дать может.
  -Ну коли так хоте, ваше благородие, то я не против и языком почесать. С чего начать желаете?
  -С организации движения армии.
  -Это можно, - вздохнул мужчина, - самое главное тут — на телеги людей подобрать, что с головой дружат...
  Рассказ бывшего латника тёк плавно и неторопливо. Его переложения на разные лады я уже слышал не первый раз, и ничего нового он мне не приносил, местами я даже замечал повторяющиеся речевые обороты, но это всё равно было лучше, чем ничего. Конечно, я не очень надеялся, что мне так прямо капнет «Логистика», но развлечение было не хуже прочих. Вдобавок и репутация потихоньку качалась.
  Так мы и дошли до пристани «Речной», где без всяких происшествий и пришвартовались. Подтвердив, что назначаю Клавиуса старостой и что крестьяне могут занимать свои дома, я отдал приказ Зомби приступать к транспортировке леса. Делом это было не быстрым, и, скорее всего, раньше чем через пару дней они до Замка не дотащатся, но не велика потеря.
  Восьмёрку самых резвых и боеспособных я, ясное дело, оставил при себе и вместе с ними, не откладывая, выдвинулся к дому, где должны были находиться останки ученика знахаря.
  И действительно! Стоило пройтись по зданию и зайти в одну из комнат, как останки себя обнаружили. Правда, обгоревший и почти разорванный надвое кусок плоти сложно было назвать полноценным телом, но всё же человеческие черты в нём угадывались.
  Рядом с трупом обнаружилась и смазанная пентаграмма с огарками свечей. Пол, несмотря на скриптовое восстановление деревни, пестрил следами когтей демонов, а на стенах чернели обугленные проплешины. Немногочисленная мебель была перевёрнута и сломана.
  
  Вы нашли причину постигшего поселение бедствия. Возможно, если осмотреть следы, удастся найти нечто ценное?
  
  Поприветствовала меня система донельзя банальным сообщением. Тем не менее, каким бы банальным оно ни было, оно значило, что что-то тут таки есть, и я приступил к поискам.
  Сложно искать чёрную кошку в чёрной комнате, к счастью, мне было проще — комната имела окно, потому была достаточно светлой. Кровать и полторы тумбочки тоже не сильно усложняли процесс дедукции, ну а тело... Оно-то как раз ценности и скрывало. Буквально.
  Брезгливо сдвинув труп, я обнаружил под ним обгоревший фолиант. Что именно когда-то было написано на обложке — сказать уже было нельзя, часть страниц также обратились пеплом, но в середине кое-что уцелело. Страниц двадцать убористым почерком с рисунками и узорами, написанных чем-то красным, повествовали о видах демонов, их повадках и способностях. Были тут и Бесы, и Адские гончие, и Рогатые демоны, ещё один оборванный кусок описывал Суккубов. Сами по себе строки ничем от игрового описания рас не отличались, но для системы это было не важно:
  
  Вы обнаружили трактат по «Демонологии». При наличии «Тёмная магия 1» позволяет изучить «Демонология 1»
  «Демонология 1» даёт возможность использовать ритуалы подчинения демонов, уменьшает шанс предательства подчинённых демонов на 10%, увеличивает эффективность тёмных ритуалов на 10%. При наличии «Магия Природы 1» открывает заклинание «Призыв беса».
  
  Хмм... Тут и думать нечего! Призываю собственную книгу заклинаний и активирую изучение. К удивлению, трактат не пропал, зато всплыло ещё несколько системных сообщений:
  
  Вы получили умение «Демонология 1».
  
  Вы получили новое заклинание! «Призыв беса» - позволяет призвать одного Беса. Стоимость каста — 30 очков маны. Для использования необходима «Магия Природы 1» и «Демонология 1».
  
  В вашем распоряжении находится Библиотекарь. Вы можете передать книгу ему для добавления в Вашу коллекцию. Для повторного использования необходимо восстановить фолиант в «Библиотеке».
  
  И вот третье было самым интересным. Обычно книги после изучения пропадают, но обгоревший трактат как лежал у меня в руке, так и продолжал лежать. Правда, теперь он стал обычным «серым» итемом, при просмотре свойств подписанным просто «Испорченная книга».
  Ну что же, если его можно восстановить и использовать повторно, хотя бы для одного другого героя, это прекрасно. Хотя когда я ещё построю Библиотеку... Впрочем, книга есть не просит и спокойно полежит в сумке, а вот заклинание неплохо бы и проверить.
  Мана ушла, а перед вытянутой рукой на полу возник небольшой фиолетовый узор. Красная вспышка — и в его центре стоит подозрительно знакомый Бес, расплываясь в лихой и придурковатой улыбке.
  -Что новый Злобный Хозяин хотеть от Гнарсика?
  -Ты?! - от удивления я не удержал лицо. - Как ты тут оказался?
  -Моя лететь, а потом опять лететь, потом стукнуть Грыжика по голове, схватить его блестяшки, начать летать далеко! Быстро-быстро! Потом хряп, бух, вжи — толстый зелёный змеюка с руками. В Гнарсик попасть стрела! Пых! И Гнарсик у серных ферм — дома! Тута рядом ещё «пых»! И появляется Грыжик! Гнарсик — умный! Гнарсик сразу начать опять летать быстро-быстро! А потом под Гнарсиком загореться красивая рисунка, и Гнарсик здеся! Уже с блестяшками! - бес с торжествующим видом продемонстрировал мне горсть монет. - А Грыжик тама! Без Гнарсика! - и мелкий счастливо выпятил пузо, едва не треская рожей от осознания своей крутости.
  -М-да... Это надо уметь...
  -Гнарсик умный! Предвусматрительный! - важно закивал коротыш.
  Бесы... Кто бы что ни говорил, но я давно подозреваю, что именно эти твари — самое худшее, с чем может столкнуться игрок, причём не важно — как владелец или как противник. Пусть физически они слабы и почти безобидны, но с разумом и душевным состоянием могут сделать массу преинтереснейших вещей, преимущественно неприличных. Всё-таки как же хорошо, что я решил остановить свой выбор на Рыцаре Смерти, а не Князе Инферно...
  -Так, значит, берёшь сейчас это тело, - указываю на обгоревшие останки, - и вытаскиваешь на улицу. По дороге ничего не ломать.
  -Да, хозяина! - бес подскочил к трупу и, поднатужившись, чуток приподнял. - Гнарсик — си-и-ильнай! - тело стронулось с места. - Гнарсик — могу-у-учай! - ещё пара шагов к дверному проёму. - Гнарсик всё-о-о сделать!
  Не став наблюдать за стараниями демонёнка, я направился к выходу, попутно убирая фолиант по демонологии в дорожную сумку. В принципе, я без всякого зазрения совести использовал бы на том, что осталось от ученика знахаря, некромантию, но соответствующим скиллом тот не выделялся.
  На улице меня, как оказалось, ждал один из мужиков с лесопилки, неуверенно теребя в руках потрёпанную шапку.
  -Ваша милость, - дёрнулся он в мою сторону, едва я вышел из дверного проёма, - тут это... Барамут велел к вам подойти. Может, надо чего?
  -Да, сейчас из этого дома вытащат тело того, кто виновен в произошедшем с вашей деревней. Что будете с ним делать — сами решайте, это ваше право.
  -Как же ж это? - удивился бородатый лесоруб.
  -Хотите — похороните, хотите — сожгите, а хотите — в лес зверям киньте, - пояснил я. - При нём трактат по демонологии был, с настоящими секретами тёмного искусства. Я это уже проверил и — тело тащит призванный мной бес, так что вина его доказана.
  -А вы, ваша милость?
  -А я отправляюсь очищать окрестные земли от разбойников и монстров.
  -Так это ж... Благодарствуем, ваша милость! - крестьянин глубоко поклонился.
  
  Репутация с деревней «Речная»: + 55 (+10% Дипломатия 1), всего: 55/3000. Нейтрально
  
  Сдержанно киваю и, жестом позвав свой отряд мертвецов следовать за мной, начинаю идти в сторону главной улицы. Вечер уже приближался, а дел оставалось невпроворот.
  С этой стороны свои земли я разведал более-менее неплохо, интересные места ещё есть, но чтобы до них добраться, нужно строить или переправу, или хороший корабль. Для первого требуется много времени, для второго — верфь и, в обоих случаях, очень много древесины, которая мне сейчас нужнее для другого. Конечно, с численностью моей нынешней армии можно пересечь реку и на лодках, но это слишком хлопотно, а главное — бессмысленно, так как без надёжного транспорта я просто не смогу переправить с той стороны ничего, какие бы богатства там не нашёл. Получится просто бесполезный рейд, с кучей проблем на одну только реализацию и без видимой выгоды. В то же время, сейчас река — естественное препятствие, которое само по себе защищает меня от большей части угроз, что могут обитать на той стороне, а, как известно, от добра добра не ищут.
  Идти в сторону общины фанатиков на севере мне было ещё рано, как и лезть в предгорья. Деревни на востоке представляли интерес, но и идти к ним, оставляя в мягком подбрюшии несколько сотен обожающих пограбить дикарей — не самый умный поступок. Потому путь мой лежал к болотам.
  Во-первых, там имеется «Лаборатория Алхимика» и поставки ртути соответственно. Во-вторых, болото — это почти наверняка и болотное железо. Для постройки Замка оно не требуется, но для экономики очень даже — если не будет сырья, то ассортимент товаров, производимых той же кузницей, ничего кроме слёз вызывать не будет. Ну и логова всяческой «ходячей экспы» обещали подарить немало ценных ресурсов. В конце концов, не стоит забывать и о том, что наращивать численность армии, фармя всяких орков с гноллами, куда проще, чем животных, монстров и прочую пакость. А раз уж я уже разведал места обитания таких удобных мобов, то с чего бы этим не воспользоваться?
  Я уже почти добрался до внешних ворот деревни, как из размышлений меня вывел дурной вопль со спины:
  -Хозяина-а-а-а!!!
  -Чего тебе? - оборачиваюсь к бесу.
  -Гнарсика всё сделать! - краснокожий опустился передо мной на землю и гордо выпятил пузо, браво вскидывая подбородок.
  Пожалуй, его позу можно было даже принять за некую насмешку над стойкой «смирно». Вот только мне такой «адъютант» и даром не сдался.
  -Молодец, теперь помоги вон тем Зомби, - указываю на группу пытающихся тащить древесину мертвецов, растянувшуюся по всей деревне. - Дерево надо доставить в Замок. Проконтролируй, чтобы они нигде не застряли и ничего не потеряли.
  -Да, Хозяина! Гнарсик не подведёт нового злобного хозяина и проконтво... пракнтри… пракурити... прапуки... - лоб краснокожего коротышки пересекла глубокая складка, а глаза собрались в недовольную кучку. Бес глубоко задумался.
  Это было настолько проникновенное зрелище (сплошная лобная кость пытается найти в себе мозг), что я даже остановил отряд и решил дождаться финала. Объект наблюдения между тем начал тихо бормотал себе под нос:
  -Гнарсик проест... Нет, не проест! - отрицательное мотание головой. - Гнарсик пропьёт... - тут лицо беса разгладилось, на миг приобретя мечтательное выражение. - О! Гнарсик будет следить за доставкой дров для Котла! Точно! Гнарсик умный! - и на меня поднялся полный счастья взгляд.
  -Древесина нужна для строительства, - зачем-то пояснил я.
  -Пивоварни? - с вожделением качнулся в мою сторону коротыш, начав мелко подрагивать крылышками.
  -Нет.
  -И не Котла?! - счастье на морде сменилось мировой трагедией с ожиданием страшного.
  Я кивнул.
  -Большая злобная хозяина оченя зло-о-обная! - с уважением в плачущем голосе протянул гадёныш. - Но всё равно Гнарсик поможет! Гнарсик умный! Исполпонительный!
  -Брысь с глаз моих! - рука как-то сама собой легла на рукоять меча.
  -Да, Хозяина!
  Проклятый демонёнок с энтузиазмом припустил в сторону колонны рабочих Зомби, а у меня в голове засела одна предательская и очень неприятная мыслишка.
  Гиперактивный бес и тормознутые Зомби, что может пойти не так? Тьфу ты, он даже фактом своего существования умудряется меня нервировать!
  
  
Глава 6.
  
  Болота встретили меня непередаваемыми ароматами протухшей воды, кваканьем лягушек и подозрительным жужжанием, которое лично мне не понравилось сходу. За время пути ночь уже плотно вступила в свои права, но ни мне, ни моему отряду это не мешало, чего нельзя было сказать о местных обитателях.
  Большая часть мобов в игре — существа дневные. Исключения существуют, но они, в первую очередь, касаются всяческих животных и монстров, причём, опять же, большей частью нейтральных. А вот те юниты, что могут быть наняты игроками в специализированных Замках, заточены на привычный тем самым игрокам режим, а именно — бодрствование днём, сон — ночью. И Замок Некроманта тут исключение очень условное — когда у меня появятся живые чародеи и рыцари, им тоже будет нужно спать. Впрочем, сейчас со мной была только нежить, данной потребности лишённая, а потому я мог действовать свободно.
  Путь мой изначально лежал к ближайшему из обнаруженных поселений мобов, мобами этими оказались орки, а их поселение приютилось на довольно крупном холме в чаще леса. Собственно, непосредственно топь начиналась сильно дальше, здесь же о ней напоминала лишь повышенная влажность почвы и характерные для болота запахи.
  Но я отвлёкся. Противником были орки, а они по ночам спят не хуже обычных людей и совершенно никакими ночными зрениями не обладают, что было для меня существенным плюсом. А вот минус заключался в численности противника и расположении его мест обитания.
  Классический дом лесного орка представляет собой что-то вроде «шалаша на дереве». Этакое небольшое строение два на полтора метра из веток, коры и лапника, держащееся на ближайших к земле «несущих» ветвях. Иногда тоже самое воздвигается на врытых в землю шестах, иногда используются поваленные несколькими слоями брёвна, но краеугольный принцип «высоко сижу — далеко гляжу» не меняется. Даже если это «высоко» выглядит как полметра над землёй. Самым шиком для свиномордых выступает дом из толстого лесного исполина, который выдалбливается изнутри, а снаружи покрывается «балкончиками» шалашей. Он же, кстати, выступает одним из видов зданий найма таких юнитов.
  В моём случае имели место все эти варианты, на площади с небольшую деревню, вроде моей первой. И по данным, собранным призраком-разведчиком, жило здесь не меньше шести десятков любителей самодельных топоров.
  С моим неполным десятком нападение в лоб было возможно, но чревато существенными потерями. Орки хоть и тупы, но физически сильны, а при раскладе семь на одного вполне могут завалить и улучшенного «Творцом» Зомби. Вторым вариантом было повторить игру в догонялки по лесу, тут шансов имелось куда больше, но тоже чревато лишними потерями — мертвецов-то я, допустим, распределю, а ну как дикари не сразу рассредоточатся, и на кого-то из моих выйдет десяток-два хрюкопотамов? Ладно бы со мной были обычные Зомби, так ведь нет — улучшенные, а таких терять жалко, это тебе не какие-нибудь скелетики.
  Вообще, юнитов, нанятых в первую неделю, надо оберегать как можно тщательней. Они — те, у кого есть самая большая фора в прокачке перед открытием границ. То есть они всегда будут сильнее, чем юниты того же класса, но нанятые позже. И с течением времени разрыв будет только нарастать.
  Короче говоря, задача передо мной стояла не столько «победить», сколько «победить без потерь», для чего я выбрал третий вариант.
  Установив «точку респа» в кустах, где притаился мой отряд, я положил здесь же кистень, снятый не так давно с вожака гноллов, и скинул с плеча походную сумку. Из последней были извлечены зелья лечения, и, прикрыв разложенный инвентарь опавшей листвой, я начал инструктаж.
  Суть плана была проста как лом — я иду в поселение орков и, пользуясь ночным временем, устраиваю тихую резню сколько получится. Когда поднимается тревога и все местные наваливаются на меня, Зомби атакуют их со спины, в идеале меня спасая. Шансы на идеал были не слишком велики — орки хоть и тупы, но всё же порезвее самоподнявшихся крестьян, да и штрафа к передвижению по лесной местности у лесных же орков отродясь не было. В то же время мой девятый уровень — это, конечно, много, но боевые характеристики даже до тридцатки ещё не добрались, а броня и вовсе оставляет желать сильно лучшего — пара пропущенных критов в голову — и здравствуй, респаун.
  Удостоверившись, что мертвецы свою задачу поняли (Интеллект 4! Они вчетверо более разумные существа, чем Гнарсик!), я ещё раз проверил снаряжение, надёжней закрепив меч и щит, чтобы не звякали при ходьбе, и отправился на дело.
  Так как мне предстояла «тихая» прогулка, а заниматься горлорезанием при помощи полуторника – это то ещё извращение, в руках замер в ожидании своего часа Кинжал Демона. Время щита и меча придёт позже — я чётко представлял себе свои навыки и количество противников — всех тихо снять у меня не выйдет при всём желании. Класс не тот, навыков скрытности нема, да и хождение по лесу… Не то чтобы я топал как непуганный слон в посудной лавке, но даже на человеческого Следопыта совсем не тянул, не то что на эльфийского Рейнджера. Пара месяцев, что я мог брать уроки в Лиге Теней тёмных эльфов кое-что, конечно, дали, но явно недостаточно, чтобы на этом «кое-чём» без поддержки системы иметь реальные шансы тихонько вырезать лагерь. Когда же поднимется тревога, оставаться наедине со взбешёнными орками лишь с одним кинжалом мне как-то не хотелось.
  И вот неслышной тенью я скользнул в спящий лагерь… Точнее, я старался двигаться так, чтобы поднимаемый мной шум был как можно меньше. Не скажу, что выполнил задачу идеально, но дикарский хутор, и так полный звуков, прощал многие ошибки. Часовых, к слову сказать, замечено не было, то есть в центре поселения ещё была пара костров с гомонящими компаниями, увлечённо обгладывающими кости неведомой зверушки, некоторое время назад зажаренной на вертеле, но на окружающий мир они обращали внимания меньше, чем корова на мух.
  Видя такое дело, начать я решил прямо с границы поселения, постепенно сдвигаясь по спирали, чтобы ненароком не получить в тылу завопившего супостата, вышедшего по малой нужде или чему-то подобному. К тому же, с краю были самые низкие и незащищённые домики, в них было легче проникнуть и устроить жильцам приятный сюрприз.
  Забраться в первую хатку было совсем нетрудно. Не то что ловушек или охранных чар, но даже вместо двери — просто шкура. Внутри было четверо храпящих свиномордых, подкрасться к крайнему, положить руку на, хм, «рот» и одновременно вогнать кинжал под подбородок – его длины и моей Силы было вполне достаточно, чтобы добраться до мозга.
  
  Вы нанесли скрытую атаку по Лесной Орк — урон х3.
  
  Вы нанесли критический удар по Лесной Орк. Урон 563 единицы.
  
  Лесной Орк гибнет. + 70 опыта.
  
  Придержать коленом тело, дабы судорога не была слишком шумной, переместиться к следующему, повторить.
  Моей удачи хватило на 38 хрюкопотамов, никто даже не хрюкнул (Гхм…), ну а потом то ли пошли более опытные товарищи, то ли я поддался рутинности процесса и расслабился, в общем, 39-ая жертва умудрилась не только очень громко засучить руками и ногами, но ещё и выдала из своей глотки жуткий звук, напоминающий о срабатывании одного антивируса, что уже «не первый век стоит на страже безопасности ваших систем»… Ну или вопль свинки на бойне, что, с учётом расы жертвы, было, в принципе, логично и даже немного забавно. Проблема заключалась в том, что у «свинки» были друзья, и друзья эти соображали на редкость шустро, особенно если вспомнить об их параметре интеллекта. Подскочили и ухватились за топоры оставшиеся жильцы домика, но эти-то ладно, были мной зарублены ещё «на взлёте», благо меч достать я успел, но то, что скрытная фаза операции однозначно закончилась — сомневаться не приходилось.
  -Итак, ты один в окружении толпы очень злых орков почти что в центре лагеря. Ну что же, зато можно атаковать в любом направлении! – старался я думать позитивно.
  В конце концов, даже респаун – это просто неприятно, но не фатально. Главное, потом отыскать кинжал – больно уж ценная вещица… Хотя до респа хотелось бы всё-таки не доводить.
  Наложив на себя «Каменную кожу» и перехватив щит, устремляюсь на выход. Пока на хуторе ещё царила неразбериха, этим следовало воспользоваться по максимуму, в частности — найти место, где можно надёжно сесть в оборону, не опасаясь удара в спину. Самым надёжным в этом смысле, как ни парадоксально, было главное здание. Прежде всего, в отличие от других домиков, стены там являлись полноценно деревянными, и молодецким ударом плеча их проломить смог бы разве что Титан или Каменный элементаль. Вторым немаловажным моментом выступала сама конструкция строения. Башня, она башня и есть — узкое пространство внутри, где толпой не развернуться, плюс лестница наверх, защищаться на которой, стоя сверху, как известно, куда проще, чем на ней же наступать. Проблемы было две — туда добраться и тамошние обитатели, но кто не рискует, тот не пьёт шампанского.
  Уже через несколько шагов над моей головой просвистел брошенный кем-то не очень метким топор, заставивший поднажать. Орки не отличаются ночным зрением, и ориентировались в потёмках они не очень, но вот зажечь факелы из костров они догадались очень быстро. Впрочем, и без этого пространство между хижинами очень быстро наполнила крайне мешающая передвижению толпа лезущих то слева, то справа, то спереди, а то и сзади противников, желающих порубать меня в салат. Я уклонялся, рубил, прикрывался щитом от особо метких топориков и как можно быстрее пытался покинуть открытое пространство.
  Прошло гораздо меньше минуты с момента поднятия тревоги, а я уже подбегал к вырубленному в стволе дерева дверному проёму. До вожделенного спасения оставалась какая-то жалкая пара метров. И вот на этих метрах я непозволительно расслабился – понадеялся на темноту, общую косорукость топорометателей и то, что бежать осталось всего-ничего. За что и поплатился – косоруки-то орки косоруки, но вот на ближней дистанции их меткость вполне приемлема, да и огни в лагере давали хорошую подсветку, о чём мне сообщили сами топорометатели, доставка сообщения осуществлялась при помощи их любимых орудий, четыре из которых вошли в мою спину, а два так ещё и кританули!
  Жизнь сразу же ушла в красный сектор, да и ощущения были далеки от приятных, несмотря на заниженный уровень болевых ощущений. Не повесь я «Каменную кожу», на этом бы всё и кончилось, а так ничего, выжил. Буквально влетев в проём и на одних рефлексах срубив оказавшегося внутри орка, я судорожно выдернул из кармашка на поясе баночки с зельями. «Малое зелье лечения» было проглочено в момент, с секундным перерывом за ним отправилось «Малое зелье регенерации».
  Строка жизни сразу чуток выправилась, отобразив 183 / 660, теперь следовало продержаться минуту, пока зелье регенерации отработает и восстановит ещё 150 очков, ну а дальше... Ещё сколько-то продержаться, пока до хутора доберутся Зомби. Короче — понеслась душа в рай!
  Не став откладывать, я тут же припустил вверх по лестнице — нужно было как можно скорее зачистить всех, кого только возможно здесь, чтобы не получить удар в спину, когда подтянутся хрюкопотамы с улицы.
  Второй этаж встретил меня пустотой и беспорядком. Лежанки на полу были пусты, оружия или каких-то ценных вещей не имелось. Идём дальше. Буквально пролетев очередной поворот лестницы, уже почти слыша, как внизу в помещение ломятся преследователи, я нос к носу столкнулся с встречающей делегацией.
  Грубые стёганные куртки, обоюдоострые топоры в руках, отягощённый некой печатью интеллекта взгляд — Орки-Воины, как они есть. Пять Орков-Воинов и я на довольно узком пролёте. Правда, очень скоро противников осталось четверо – я встречи ждал, а вот означенные стражи такой наглости от налётчика явно не ожидали, ну и пока первый из их компании, выпучив глаза, начал замахиваться своим оружием, я уже вогнал свой меч ему в живот и как следует провернул. Визг поднялся страшный, однако смертельным удар не являлся… Мой удар, но подстёгнутые истеричным хрюком оставшиеся орки почти в упор метнули свои топорики прямиком в меня. Пришлось «закрываться паладином», как в старом анекдоте, ну хорошо, не паладином, а хрюкопотамом, не важно – роль щита он исполнил превосходно, и все четыре топора застряли в его теле. Свинтусу этого хватило за глаза, а пока его коллеги переваривали случившееся, я успел приблизиться к одному из них и с оттягом рубануть снизу вверх, новый визг, правда, здоровья поросю ещё хватало, так что пришлось добавлять тяжёлым яблоком меча прямо в пятачок. Смачный хруст и ещё минус один. Два пишем, три в уме. Закрываюсь щитом от попытавшегося было ткнуть меня секирой орка и, пока противник занят восстановлением равновесия, делаю шаг, переходящий в выпад, к ближайшему из оставшихся воинов. Среагировать дикарь не успевает, и кончик меча входит аккурат в глаз орку. Ещё двое. Новый шаг и уклониться от просвистевшего мимо виска топора, продолжая пируэт, наношу мощный рубящий удар по шее противника. Шея не выдерживает – голова в одну сторону, тело в другую. Последний, яростно повизгивая, бросается на меня в рукопашную, так как оружие уже потерял. Кидаю ему навстречу щит, и пока орк отбивает его в сторону, успеваю рубануть его прямо по голове… Итого – полминуты времени, пять трупов и целёхонький я с немного потрёпанным щитом. Нормально, живём.
  Для успокоения совести и паранойи бегом поднимаюсь на четвёртый этаж, по дороге заглядывая на балкончики, но пусто. Отлично. Снизу уже слышалась ругань, перемежаемая повизгиваниями. Оставаться на месте было нельзя, и я поспешил занять позицию между четвёртым и третьим этажами, благо лестница была крутой и «встать за углом» проблемой не являлось.
  Азартно похрюкивая, орки всей толпой (судя по топоту, рыл десять-пятнадцать) неслись наверх. Дружно. Кучей. Высунув языки от усердия. Самого шустрого бегуна я встретил ударом меча как раз в распахнутую пасть. Меч вошёл по рукоять, разрезая горло и перебивая позвоночник. Бегущий чуть сзади-справа сосед марафонца получил кромкой щита по зубам и, теряя означенные зубы, полетел вниз. Снятое с клинка мощным пинком тело его товарища отправилось следом.
  -В очередь, бекон, в очередь! – моё обращение дикарям не понравилось, сильно не понравилось, и они с удвоенной энергией полезли на меня, кто-то даже кинул топор, правда, в столь тесном помещении и плотной толпе толку от этого было очень немного – ни размахнуться как следует, ни прицелиться. Озверевшая же орава внизу была прекрасной целью для тяжёлых ударов и пинков, в которые можно было вкладывать помимо силы ещё и вес тела.
  Однако, несмотря на всю выгодность позиции, меня постепенно теснили — первый эффект неожиданности прошёл, и в толпе сообразили, что переть нахрапом в данной ситуации невыгодно, а сообразив, начали забрасывать меня топорами и вообще всем, что под руку подвернётся. Кроме того, орков в поселении, по всей видимости, оказалось больше ожидаемых шести десятков, что стало довольно неприятным сюрпризом.
  Достать меня им пока не удавалось, но не от всего можно уклониться и не всё заблокировать — синяки, царапины и прочие мелкие травмы постепенно накапливались. Здоровье медленно, но неуклонно подползало к красной зоне, а надежды не отправиться на респаун столь же медленно таяли, но вот в один прекрасный момент снизу послышалась волна панических визгов, и потомкам Пятачка стало резко не до меня – Зомби наконец-то дошли до главного здания. С учётом того, что по пути они наверняка сеяли разумное, доброе, вечное, то бояться, что теперь кто-то зайдёт в тыл к живым мертвецам, не стоило. Свинки оказались зажаты меж двух огней, на этом их участь была решена.
  Закончив бойню, я уселся на лестницу – нужно было перевести дух, да и здоровье не мешало бы поправить, вот только вся еда осталась в сумке. Печально, ладно, потом подберу, а пока займёмся делами. Так, мародёрка…
  -Собрать все тела на улице в одну кучу, - командую замершим рядом Зомби, - собрать с них всё ценное и отложить в сторону. Как справитесь — доложите.
  -Да, хозяин, - глухо отозвались мертвецы бесцветными голосами.
  Зомби — это вам не Скелеты, у них есть и язык, и внутренние органы, так что говорить они могут. Просто делают это очень редко.
  Проводив взглядом спины уже приступивших к грубому тяжёлому труду бойцов, я, не вставая, вызвал меню с целью покопаться в логах.
  Итак, для начала, за время операции мне капнуло по единице Ловкости и Силы. Ловкость прокачалась за время тихой фазы с вырезанием спящих, Силой же меня одарили уже во время боя на лестнице. Далее система меня обрадовала что орков в поселении оказалось ровно 79 штук, из которых 8 — Орки-Воины, остальные — обычные. За воинов давалось по 100 очков опыта, за обычных — 70, в сумме мне вручили 5770.
  Поскольку полночь давно уже миновала, обнулился и дневной лимит уровней, так что меня радостно поприветствовал «Level Up», на пару с которым выскочило очередное системное сообщение:
  
  Поздравляем, вы получили «10-й уровень!»
  Открыто новое классовое умение: «Двойной удар» — с вероятностью в 20% ваши удары в ближнем бою нанесут цели 200% урона.
  
  Прекрасно... Те классовое умения, которые выбирается при генерации персонажа, уникальны, обладать ими могут только игроки или, в редких случаях, наёмные «Герои». А вот такие — это уже стандартные умения обычных юнитов данного класса, в моём случае Рыцаря Смерти, только юниты имеют их все и сразу, а игрокам они открываются по одному и только каждые 10 уровней.
  Но что-то я отвлёкся, а ведь мне подарили на выбор ещё два пункта: «Восстановление маны 1» — позволяет герою восстанавливать 10 единиц маны в час, и «Магия Тьмы 2» — открывает доступ к заклинаниям Магии Тьмы второго уровня и добавляет на расшифровку в «Заклинаний покой» одно заклинание этой магии.
  Тот самый случай, когда крайне нужно и то, и другое. Причём весьма существенным моментом является и тот факт, что без Магии Тьмы мне не прокачать Демонологию, следовательно, никого более существенного, чем бесы, я призывать не смогу. И всё же, в моих обстоятельствах и с моим объёмом маны, увеличение скорости её восстановления вне Замка будет куда полезней, чем открытие нескольких сильных заклинаний.
  Жмём «Восстановление маны 1», ну и новое очко опыта опять кидаем в «Ментальную выносливость». Отлично. Что дальше? Угу...
  
  Вы уничтожили защитников поселения. Однако, если оставить его без присмотра, то на следующей неделе в нём опять появятся прежние обитатели.
  Вы можете разрушить деревню. Награда: +5500 опыта, + 20 мер древесины.
  Вы можете захватить поселение, силой принудив его жителей служить вам. Награда: возможность нанимать Лесных Орков (15 в неделю).
  
  Ну что ж, одна из гипотез подтвердилась — главное здание тут не бутафория, а действительно служит для найма, только вот захватывать его я, пожалуй, не стану. Как и разрушать.
  Вообще говоря, тут ситуация сложная. Опыт мне пока не нужен — ночь только началась, и я тешу себя надеждой, что за предстоящие сутки успею разгромить ещё одно-два поселения, так что гоняться за дармовой экспой мне не требуется. Вот древесина мне бы очень пригодилась, но беда в том, что тащить её отсюда до Замка я буду неделю.
  С наймом орков примерно тот же «чемодан без ручки». Конечно, есть некоторый шанс, что нанять их получится прямо сейчас, нанимал же я Скелетов и Призраков на кладбище? Только шанс этот откровенно невелик — пошли уже четвёртые сутки от начала недели, а при таких задержках мобы, как правило, сами вылезают, присоединяясь к «дикой» охране. Таким образом, мгновенной пользы я не получу. Кроме того, есть два момента.
  Первый — мораль и надёжность данных войск, априори, будет в сильнейшем минусе (с нежитью вообще мало кто уживается), другими словами, они при первой возможности попытаются дезертировать, а то и вовсе присоединиться к противнику. Это можно было бы перетерпеть и заморочиться поднятием репутации, будь они кем-то действительно ценным: эльфами, например, или хоббитами, но напрягаться ради туповатых мобов первого уровня? Только деньги зря потратишь.
  Второй момент — такие поселения почти всегда можно, после захвата, перестроить под что-то своё. Естественно, с сохранением общего класса мобов. В данном случае это наверняка будет «Тёмный склеп» и я получу 12 дополнительных Скелетов в неделю. В принципе, сам по себе вариант неплох, я бы так и поступил, только зачем платить, если мне обещают, что орки сами народятся? Это вам не таймер в один месяц, как было с пещерами гноллов, тут намечается стабильный приток дармового опыта каждую неделю, плюс тела убитых, которые можно поднять уже в виде Зомби. Вряд ли, конечно, такая лафа продлится долго, скорее всего, через две-три недели фарма «поселение придёт в упадок», и придётся его захватывать, пока возможность нанимать окончательно не исчезнет, но даже две недели экономии — это не та вещь, от которой стоит просто так отказываться. Я уже молчу о том, сколько будет стоить перестройка. Как правило, она раза два-три дороже, чем возведение аналогичного строения в самом Замке, а я хоть и накопил некоторый «жирок», но распыляться будет не лучшей идеей. Особенно ради каких-то Скелетов.
  В общем, спасибо за предложение, но мы воздержимся. Кстати, что там у нас с разведкой?
  Открыв карту интерфейса, я стал изучать картину изученной местности, и первое, что заметил, это солидное убавление в численности поисковых отрядов. Из пятидесяти бесов, отправленных на дело, к настоящему моменту в живых оставалось лишь 18, остальные сгинули на болотах. Некоторые в прямом смысле — логи сообщали о семи случаях, когда мелкие пакостники решали передохнуть на ровной, красивой полянке, а приземлившись, элементарно тонули в трясине.
  Впрочем, гибель их не осталась безрезультатной. Весь юг, от деревни орков, где я сейчас находился, и до «Лаборатории алхимика» на востоке, более не имел тёмных пятен. Даже водная преграда трясины не осталась непреодолимым препятствием — одна из групп бесов таки нашла тропку, ведущую в глубину болота. К сожалению, наградить их за этот подвиг уже не представлялось возможным, так как вся пятёрка пала смертью храбрых, нарвавшись на гнездо гидр, расположенное как раз на этой тропе, примерно на километр вглубь топи.
  В общем и целом было разведано ещё четыре поселения диких мобов. Первое — деревня гноллов, расположенная в неких древних руинах. Второе — ещё одна деревня, но уже смешанная, где жили гноллы и люди-ящеры. Третьим стало Хранилище медуз, возвышающееся прямо у кромки воды. И последним выступали очередные руины, но на этот раз с орками.
  Между всей этой красотой периодически слонялись патрули обитателей и дикие животные, от безобидных оленей до кабанов, волков и мишек.
  Разобравшись в информации, я выделил всех выживших бесов и приказал следовать на соединение с моим отрядом. Потом, не долго думая, добавил к ним ещё тридцатку от месторождения серы — полсотни охранников там всё равно излишни, зато имеют все шансы сожрать всё живое в окрестностях и, бросив пост, ломануться на поиски свежатинки. Нужны мне пятьдесят ошалевших от голода бесов на своих землях? Вот то-то и оно, так что пусть пользу приносят. Точкой встречи обозначил поляну примерно в двух километрах пути от руин, населённых гноллами. Ну а мне пора было уже встать и сходить за сумкой.
  Сказано — сделано. Миновав усердно работающих на поприще сбора трофеев мертвецов, я сходил к давешним кустам и вернул себе все брошенные пожитки. Следующие минут десять были потрачены на лёгкий перекус, следом за которым наступила очередь возвращаться к делам.
  Из 79 трупов «Некромантия» подняла 20 Зомби (+ 800 опыта). Дополнительными трофеями стали 1287 монет, 8 комплектов повреждённой кожаной брони и 8 боевых топоров. Правда, броня и оружие тут же были распределены между новичками, не в сумке же их тащить?
  Когда с этим было покончено, пополнившаяся армия получила приказ обыскать поселение и нести сюда всё ценное. Этот этап занял ещё полчаса времени, но обогатил меня на дополнительные шесть сотен золота (3 заначки по 200 монет), 2 самоцвета, 1 кристалл и 2 колбы ртути. Приятным, но не слишком удобным бонусом шли запасы вяленого мяса, съедобных корешков, каких-то сушёных трав, пригодных как в алхимию, так и в кулинарию, немного примитивных инструментов и десятка три плохонько выделанных шкур. Не густо, но глупо ожидать большего — главный трофей тут здание для найма.
  Всё наиболее ценное на скорую руку было увязано в тюки и водружено на наименее вооружённых Зомби. Вздохнув и ещё раз окинув взглядом орковское поселение, я мысленно посетовал на отсутствие нормального обоза и должного числа разведчиков. Как было бы хорошо сгрузить весь товар на телеги и, не позоря боевых юнитов работой мулов, спокойно пойти к следующей цели, попутно выставив у хутора призрачного соглядатая? Ведь наверняка где-то по окрестностям остались патрули или охотничьи отряды, что уже завтра сунутся в родные дома. Чёрта с два же их просто так выловишь в лесной чаще, а тут бы и срисовали. Но чего нет, того нет. Надо терпеть.
  Под такие невесёлые мысли мы и двинулись в сторону ближайшего дикого поселения. Впрочем, долго мне отвлекаться на всякие глупости, вроде мечтаний о лучшей доле, не дали. Получаса не прошло, как тренькнуло новое сообщение, повествующее о том, что мои войска вступили в бой.
  Изучение диспозиции выявило две вещи: первая — бой происходил прямо у Замка, на который наглым образом напали, второе — нападавшими выступали люди явной бандитской наружности. Банда насчитывала человек двадцать, половина из которых — лучники. Атаковали они аккурат в момент, когда медленно плетущийся обоз Мардора, с камнем и прочими трофеями, уже миновал деревню и почти добрался до склада.
  Призрак был пунктуален и растягивать свои скромные, после зачистки каменоломен, силы не стал, от чего и двигался так медленно. Всё же доставить больше десятка мер камня, да с кучей туш животных, да с прочей добычей, это не в магазин за пивом сбегать. Пока крестьяне телеги притащат, пока всё погрузят, пока пробьются, гружёные, через бурелом, в общем, развлечений ему хватало. На момент атаки в его распоряжении находилось 17 Скелетов вокруг обоза, 3 Призрака, включая его самого, 6 возниц из крестьян и ещё 17 костяков, держащих караул непосредственно на территории Замка. Главная проблема была в том, что все Скелеты были в большей или меньшей степени потрёпаны предыдущими боями, а от возниц было больше проблем, чем пользы — их приходилось защищать, ибо крестьянин — зверь ценный и нужный — в день 10 золотых приносит!
  Таким образом, мои 34 Скелета в реальном соотношении могли весить меньше, чем 20 разбойников, про которых, кстати, ещё неизвестно, какого они ранга. Три Призрака же против такой толпы много не навоюют.
  М-да, не самый приятный расклад, и никого дальнобойного ведь нет – «Стрелковая мастерская» даже в планах на эту неделю не стояла. Ладно, нет времени рефлексировать. Команда крестьянам — и те ныряют под телеги. Следующий приказ — и вот уже Призраки буквально уходят под землю, начиная огибать атакующих по флангу. Пусть в таком состоянии они не могут атаковать, да и двигаются куда медленнее, зато и заметить их почти нереально, как и ударить. Обычным разбойникам, во всяком случае.
  Пока незваные гости метали стрелы и, подбадривая себя улюлюканием, неслись к телегам, Скелеты начали сколачивать подобие строя. Увы, без «Тактики» у Мардора и при их низком интеллекте, полноценный строй мёртвые воины сколотить не смогли. На их счастье, не все разбойники были бойцами ближнего боя — на 17 солдат охраны налетело лишь чуть больше десятка вооружённых дрекольем оборванцев. Разница в количестве очков здоровья сразу проявилась (троих Скелетов снесли меньше чем за секунду), но вот по части умения владеть оружием стороны оказались почти равны, и это давало шансы, что линия продержится до подхода уже вызванного мной из Замка гарнизона.
  -Не сцать, братва! Это всего лишь трухлявые костяки – обухом их по кумполу, и дело в шляпе! Возьмём Замок и сами станем хозяевами этой земли! – угу, а вот и лидер.
  Судя по кольчуге, полноценному мечу и шлему, мобом первого ранга там и не пахнет. Второй или даже третий, наверняка и командные умения присутствуют, нужно будет валить его в первую очередь.
  Одно радовало: эффективность лучников врага была так себе. При некоторой удаче (а попробуй попасть в голый костяк так, чтобы между рёбер не прошло), стрелы в цель попадали и причиняли Скелетам некоторый вред, но уменьшение повреждений на 20% свою роль всё же играло. Бросать же луки и бежать в ближний бой с «жуткими порождениями Магии Смерти» стрелки не спешили, явно куда лучше чувствуя себя на расстоянии от подобных тварей. Мол, ребята сами справятся, а мы тут, типа, помогаем, да и приказа не было. Хороший подход... Для меня.
  Тем временем начали подтягиваться Скелеты, вызванные мной с охраны Замка, и с ходу ударили во фланг нападающих, где старательно принялись насаживать их на свои ржавые мечи. Получалось у них с переменным успехом – жертвы насаживаться не желали и упорно отбивались, орудуя дубинами, палицами и чем-то подозрительно напоминающим топоры лесорубов. Дробящий урон, чтоб его...
  И всё же бандиты отвлеклись, чем я и воспользовался, дав Призракам команду напасть. Просочившиеся по лесу в тыл строю лучников, те не стали терять зря время и резко сократили дистанцию, начав собирать свой урожай. Жертвы пытались отбиться стрелами, но бестелесным существам это вредило не более, чем Скелетам, а вот общей живучести у них, наоборот, было куда как больше, чего не скажешь о плохо бронированных и вооружённых стрелках.
  Пока разбойники осознали новую опасность и попытались было прийти на помощь к своим, от Замка подтянулись последние бойцы гарнизона и, немного поманеврировав, мне удалось полностью окружить банду.
  Последним пал тот самый лидер с лужёной глоткой, будучи насаженным на пять мечей костяных воинов сразу. Вся битва заняла не больше пары-тройки минут, но вот её результаты были… неоднозначны. Мардор получил ещё один уровень (+1880 очков опыта), пополнил казну 157 монетами, слегка разжился полезной амуницией, да и столь любезно притопавшие прямо к замку тела можно было положить на сохранение, а позже использовать для поднятия новой нежити, но вот потери…
  За 21 разбойника я заплатил полутора десятками Скелетов и, если бы не Призраки, вполне мог потерять Замок. Да и оставшийся гарнизон был одной ногой в могиле (ну… фигурально выражаясь). Это было близко. Да и по сей момент оставалось, в принципе-то. Одна надежда, что Зомби с древесиной подойдут раньше, чем нападёт кто-то ещё. Надо задуматься о фортификации, только где бы на неё ещё взять ресурсов и времени...
  Убедившись, что старший дух распорядился отнести тела, куда нужно, и больше проблем в городе пока что не намечается, я вышел из непосредственного управления Мардором и вновь сосредоточился на собственной «аватаре».
  Свежеподнятые Зомби, как и следовало ожидать, уже успели слегка растянуться, а кое-где и уронить часть трофеев. И путь это уже было привычной рутиной, но наводить порядок кроме меня было некому.
  Следующим на повестке дня, точнее, ночи, стояло поселение в руинах. Итак, «деревня» гноллов представляла собой что-то вроде лагеря археологов, за той лишь разницей, что заняты его обитатели были совсем не культурной работой честных учёных. Руины — некий комплекс зданий в античном мотиве — сильно обветшали, заросли мхом и диким плющом. Чем они являлись раньше — понять было нельзя, да и не очень хотелось — подумаешь, обычное дикое логово монстров — их таких в игре вагон и маленькая тележка. Домики собакоголовых ютились у немногих сохранившихся каменных стен и колонн, выглядели они довольно опрятно и, по сравнению с орковскими постройками, местами даже с претензией на красоту. Причём было их довольно много, что говорило об отсутствии под землёй пещер.
  А вот населяли деревню, увы, не обычные Гноллы, которых я не так давно зачистил в пещерке у дороги, а Гноллы-Мародёры. Точнее, обычные тоже имелись, но мало, меньше четверти от общего числа. Всего народу было десятков шесть-семь. Солидно. Но уже совсем не страшно.
  За те пару часов, что мы брели по лесу, вызванные Бесы успели прибыть на точку встречи, так что теперь мой отряд противнику в численности не уступал — 28 Зомби, 48 Бесов и я — Рыцарь Смерти 10 уровня, с массой усиливающих войска умений. По качеству войск тоже получалось где-то баш на баш — Гноллы-Мародёры, конечно, более ловкие, чем Зомби (хотя нужно ещё поискать мобов, что будут менее ловкими, чем Зомби. Разве что замковые баллисты), но те сильнее и куда более живучие. Плюс дисциплина, отсутствие таких параметров, как страх и отрицательная мораль, и наплевательское отношение почти к любым повреждениям, не обнуляющим лимит жизни.
  В общем, прикинув все «за» и «против», я разделил отряд на две части и, подробно проинструктировав бесов, отправил тех обходить поселение с тыла. Через пару десятков минут они благополучно обогнули постовых по широкой дуге (очень широкой, ибо шумят эти мелкие твари как дивизия бухих десантников во время гуляний) и заняли свою позицию.
  Естественно, собакоголовые в поселении шум из леса заметили и насторожились, но это уже ничего не значило. В любом случае, лезть ночью в бурелом только потому, что где-то там вдалеке что-то шумит, дураков нет даже среди мобов, а трюк с игрой в ниндзя я повторять не собирался. Во-первых, лечебных зелий у меня не осталось, а очки жизни находились далеко не в капе, так что в этот раз задавили бы меня на раз, а во-вторых, просто бессмысленно — гноллы это не туповатые орки, у них и дозоры в полном порядке и, что главное, чутьё куда лучше, собаки, чай.
  В общем, увидев, как бесы благополучно заняли должные координаты на миникарте, я скомандовал своим мертвецам двигаться к деревне. Трофеи с прошлого поселения носильщики скинули уже на окраине, и, не тратя времени, мы атаковали.
  Рубка с гноллами прошла рутинно. Сперва они были слегка деморализованы нападением с противоположной от источника далёкого шума стороны, а потому всем скопом дать отпор не успели, опомнившись, только когда мы уже заметно сократили их число. А дальше к сабантуйчику присоединились уже Бесы, радостно налетев толпой на спины собакоголовых. Это в лобовой атаке они бесполезное мясо, а вот бить в спину они, как говорится, «люблю, умею, практикую». С учётом же азартного визга и постоянного мельтешения, они ещё и создавали ощущение, что их раза в два больше, чем есть на самом деле.
  Гноллы дрогнули, показатель морали, и так не слишком высокий из-за боя против нежити, окончательно рухнул в минуса, и настала всеобщая паника, завершившаяся форменным избиением.
  -Да-а! Рамасетрип будет кататься! Рамасетрип — кавалэрыст! – пронёсся мимо меня поскуливающий гнолл, на котором восседал Бес и своим оружием подбадривал «лошадку» пониже спины.
  Бесы… Для сохранения своего душевного здоровья я предпочёл не обращать внимания на их способы борьбы и сосредоточился на противниках.
  Организованного сопротивления, как такового, уже не было — вокруг шла резня, и собакоголовые больше думали о том, как бы сбежать, а не нанести урон окружившим их тварям. В этой ситуации стукнуть парочку мародёров пяткой меча по затылку, а потом сбить с ног ещё троих и приказать мертвецам их скрутить, следя за тем, чтобы те не подохли раньше времени, было делом техники.
  Гноллы — существа вполне разумные и даже в некоторой степени цивилизованные. В плане технического развития, конечно, слабоваты, и с магией у них так себе, но в остальном подданные из них весьма приличные. Как работники они ответственные, как солдаты — дисциплинированные, ни особой жестокостью, ни варварством не отличаются, особенно в сравнении с кочевниками и степными оркоидами. Верные, к условиям неприхотливые, бунтовать не склонны и в целом вполне положительные ребята. Ну, насколько могут быть положительными разумные стайные хищники.
  Я бы их с удовольствием завербовал, благо и крестьян теснить не пришлось бы — болото рядом, а с гноллами мало кто может поспорить в способности комфортно на них устроиться, да вот беда — нежить они на дух не переносят. Дело в том, что, согласно истории мира, их родина неоднократно подвергалась опустошительным вторжениям некромантов, и с тех пор ко всем адептам магии Смерти у них отношение строго негативное. Другими словами, их дружба мне не светит ни при каких раскладах... В обозримой перспективе, я имею в виду. Так-то можно и к ним на родину наведаться, после чего год-два игрового времени впахивать, набивая репутацию, но это уже без Замка и в лучших традициях классического ММОРПГ.
  Впрочем, сейчас я и не собирался с ними дружить. Всё, что мне было нужно от пленников, это информация. Разведка — это прекрасно, но знания непосредственного обитателя болот тоже лишними не будут.
  Через двадцать минут всё было кончено. Зомби, потерявшие всего восьмерых своих сородичей, стаскивали трупы в общую кучу. Бесы, потерявшие десять своих, вовсю шерстили лагерь в поисках ценного. Ну а я занял одну из хижин и приказал притащить ко мне самого потрёпанного пленника, держа остальных недалеко, но так, чтобы процесс они не видели, как и не слышали сути разговора.
  -Итак, косматый, - а пленник был действительно космат, грязён и заляпан кровью, - у тебя есть два варианта: честно и без утайки ответить на мои вопросы и получить быструю смерть в поединке со мной, или ты всё равно ответишь на мои вопросы под пытками, а потом умрёшь позорно и мучительно. Выбирай.
  
  «Дипломатия 1»: Провал.
  
  Гнолл рассмеялся довольно неприятным лающим смехом.
  -Хла-хла, не тррррать свои силы, некррррофил. Мы не пррредадим свой наррод! И твои пытки ничего не дадут! – а вот за некрофила обидно было, да.
  -Эх, почему простой вариант никогда не срабатывает? – я поднял глаза к небу. Небеса, как им и положено, молчали.
  Если быть точным, то «простой» вариант всё-таки срабатывает довольно часто. Опираясь на мой опыт, скажу больше – гарантированно он срабатывает при Дипломатии ранга четвёртого, а лучше пятого, и с каким-нибудь колечком или брошкой, но можно и вообще без данного умения. Во втором случае, правда, очень большую роль играют обстоятельства встречи, построение фраз и, конечно же, общая «солидность» вида. Жуткому демону всегда проще запугать собеседника, чем хоббиту, да и люди ни у кого жути по умолчанию не вызывают. Ещё страха можно нагнать правильным подбором одежды, но пока это не про меня: потрёпанный и уже не шибко чистый кожаный нагрудник, простой меч и деревянный щит — это не воронёный латный доспех с черепами и мистической подсветкой от вложенных чар. Но чего нет, того нет, будем действовать в наличных реалиях...
  -Ладно, - возвращаю внимание к гноллу, слегка улыбаясь, - не получается по-хорошему — будет как всегда.
  Поскольку я отношусь к фракции «плохишей», то пытки пленников не только не опускают мораль войск, но даже могут её поднять и накинуть мне репутации. Для нежити, конечно, это малосущественно, но на будущее может потребоваться.
  Первый гнолл «пошёл комом», если так можно выразиться. Профессиональным палачом я никогда не был и как-то не стремлюсь им стать, хотя у тех же Демонов и Тёмных Эльфов даже соответствующие «курсы» были, разумеется, после того, как ты в своём аккаунте подпишешь пара-тройку дополнительных соглашений, ознакомишься с предупреждениями и возрастными ограничениями. Короче говоря, знал я всего пару ухваток и совсем этим не тяготился — пытки — дело грязное и очень неприглядное. Никакого сравнения с честной рубкой, хоть и там неаппетитных подробностей хватает. Впрочем, это не значило, что я совсем беспомощен, отнюдь, осознание того, что передо мной моб, сиречь просто набор «пикселей», природную брезгливость и страх смывает запросто, я, скорее, был неаккуратен...
  Но вернёмся к допрашиваемому. Крепко зафиксированный мертвецами собакоголовый визжал, хрипел и подёргивался, пока я размеренно отрезал Кинжалом Демона ему пальцы, но героически терпел и не кололся. Я говорил про неаккуратность? Так вот, гнолл после боя и так был изрядно помят, а тут ещё и мои болезненные, но дилетантские потуги в живодёрстве. Результат был закономерен — полученные им раны в сочетании с новым уроном от пыток окончательно доконали организм, и лимит жизни вышел.
  Ожидал я подобного? Само собой, потому и выбрал самого потрёпанного, кто и самостоятельно откинуть копыта мог в ближайшие часы. Зато теперь у меня был нужный антураж для работы с остальными: залитая кровью хижина и почти полчаса надрывных воплей, лёгших увесистой гирькой на их моральный дух.
  -Тащите следующего, - приказываю Зомби, до этого фиксирующим тело.
  Мертвецы дисциплинированно подчинились и покинули дом. Я тоже выглянул наружу, нарочито тщательно стирая с рук кровь найденной прямо тут тряпкой и между делом оценивая реакцию остальных пленников. Реакция мне понравилась, с человеческой мимикой тут, ясное дело, мало общего, но гонору и решительности на мордах поубавилось.
  -Блестяшки! Для хозяина! – подскочил сбоку один из мелких уродцев и поднял над головой мешочек с золотыми. Монеты, естественно, выпали, - ой… - мелочь кинулась собирать деньги.
  Естественно, узревшие это его собратья не могли позволить такую несправедливость и бросились помогать. Закончилось дракой. Мешок мне, правда, всё-таки выдали прямо из кучи-малы, но прекращать «демократические прения» даже не подумали. Бесы...
  -Вы двое, - пинком обращаю на себя внимание двух ближайших демонят, - отнесите это мясо к остальным телам, скоро я ими займусь.
  Проследив мой взгляд на дверной проём, коротышки не заставили себя просить дважды и, что-то придурковато повизгивая, шмыгнули внутрь. Между тем, Зомби уже подошли к пленникам и, подхватив ближайшего, направились ко мне. Остальные гноллы проводили их бессильным поскуливанием.
  -Злобная хозяина оченя хозяйственная! – выразил своё уважение один из Бесов, протаскивая труп мимо меня.
  Репутация у Тёмных Фракций тут же капнула на +110 единиц, а репутация с Инферно на +137. Ну вот, что я и говорил, «плохиши» одобряют.
  -Ну что же, – я добродушно улыбнулся молодому на вид собакену. Тот изрядно трусил и поскуливал, а значит, созрел или почти созрел, - у тебя тоже есть два варианта: или честно и без утайки ответить на мои вопросы и получить быструю смерть в поединке со мной, или всё равно ответить, но испытав много боли и страданий. Что выбираешь?
  
  «Дипломатия 1»: Успех! +50 Опыта. - м-да, ну, в принципе, это тоже можно назвать дипломатией. «Агрессивные переговоры», как говаривали в одном старом культовом фильме.
  
  -Н-нет!… - гнолл попытался отползти, но, надёжно удерживаемый метрвецами, только измазался в крови своего предшественника. - Я скажжуу! Н-не н-надо...
  -Ну смотри, если передумаешь — бесы у меня голодные и собачатиной закусят с большим удовольствием.
  -Хозяина — великая дипла... дипило... ну эта, которая всех матом! - уважительно донеслось снаружи. - Чур, левая нога моя!
  Поднявшийся следом хор бесячьих голосов выразил мнению полную поддержку, ну кроме ноги, тут пошли варианты отдельных гастрономических пристрастий.
  После такого пленник окончательно поплыл и запел как птичка, только успевай спрашивать.
  Прежде всего он поведал, что местное поселение тут не само по себе, а как бы выселки главной деревни, той самой, которую мои помощники обнаружили дальше в лесу, и пошло-поехало: охотничьи маршруты, схроны с припасами, состав вооружённых сил поселения и примерный уровень жителей. Больше всего меня заинтересовало наличие в деревне кузницы, а также — ресурсов для этой самой кузницы, сиречь месторождения болотного железа.
  Но в бочке мёда, естественно, была и ложка дёгтя, куда уж без неё? Деревня оказалась многоярусной, то есть с подземельями, где обитало почти такое же количество народа, что моя разведка видела на земле. Таким образом, защитники деревни могли выставить около сотни гноллов и полсотни людей-ящеров, из которых десятка два были Гноллами-Мародёрами и с десяток — улучшенными ящерами-лучниками. Командовала парадом вообще некая Болотная Ведьма, тоже из народа ящеров. В помощниках у неё был Мастер Зверей, некий гнолл-ветеран.
  Но всё это меркло на фоне информации о расположенном в центре болота Сокровище. Да, с большой буквы. По словам пленника, там располагался некий «Мёртвый остров» — клочок суши с пожухлой и мёртвой растительностью, без зверей и птиц. Лично мой источник информации там никогда не бывал, но по словам самых смелых и удачливых охотников, рискнувших пересечь топь, в центре острова располагался чуть ли не мёртвый город, от стен которого разило потусторонней жутью и угрозой. Охотники, ясное дело, всё переврали и преувеличили для эпичности своего подвига в глазах молодёжи, но факт того, что там расположено нечто вроде Древнего Кладбища — штуки для владельца Замка нежити почти столь же вкусной, как ещё один Замок, можно было считать доказанным.
  Я бы туда прямо сейчас рванул, да только... гидры. Семь... Семь! Этих тварей устроили гнездо на единственном надёжном проходе через болото, и я их сейчас никак не прикончу, даже если решусь угробить ради этого всю армию. А другие пути на ту сторону рассчитаны максимум на одного-двух путников и очень опасны — с отрядом не пройти никак...
  -Что ж, хорошо, - убедившись, что пленный более ничего ценного не знает, подвожу точку под разговором, - я сдержу своё слово. Ты умрёшь в поединке.
  Приказываю мертвецам освободить собакоголового из верёвок и жду, пока он возьмёт кистень. Сам поединок прошёл быстро и скучно – увернуться от резкого, истеричного взмаха железным шаром на цепи и воткнуть свой меч в горло псу – вот и весь бой. После чего я спокойно приказал оттащить труп к прочим и отправился к оставшимся пленным.
  -Ты… Ты обещал смеррррть в поединке! - прохрипел один из гноллов, поняв, что меч я держу не просто так, а вот развязывать их никто не собирается.
  -Я обещал это ему, и я сдержал слово. Он умер в бою. Но я ведь не обещал, что сделаю так со всеми вами?
  -Большая хозяина – добрая и честная! – закивал крутившийся рядом бесёнок. - Ай, за что?
  -Дубина! - в сердцах воскликнул жилистый коротыш, до этого волочивший в кучу трофеев связку шкур. - Не добрая, а злобная! Мы – плохие, а потому нужно быть плохими! Потому злобная и коварная!
  -Н-но, - прозвучало как-то растерянно, - если злобно и коварно – это хорошо, а мы – плохие, то нам нужно быть плохими, чтобы было хорошо, а тогда получается… получается… Добрая и честная хозяина, - свёл в кучку глаза пакостник.
  -Чё?! – загрузился поучавший бес.
  -Эта… как его… всё в мире… того… по-разному. От насилова… не… от-но-сивт-тель-но, во!
  Зачем, зачем я начал прислушиватсья к их разговору?! Знал же, знал, что ничем хорошим для моего разума это не кончится... Как ни странно, но на сей раз мои мысли поддержали сами представители бесов – тот гружёный пришёл к выводу, что его «коллега» неправ, что и поспешил донести до последнего путём соприкосновения своего кулака с носом оппонента. Замес быстро распространился на остальную нечисть. Мне вместе с этим капнуло ещё 55 репутации с Инферно, то ли бесы впечатлились, то ли мироздание мне решило немного нервов компенсировать. Оставив демонят разбираться со своим междусобойчиком, я-таки «разобрался» с пленниками.
  
  
Глава 7.
  
  В конечном итоге эскапада с деревней принесла мне 6210 очков опыта (18 обычных гноллов по 60, 54 Гноллов-Мародёров по 90 и один Вожак Стаи — 270, он, кстати, мне двоих Зомби упокоил, пока самого не срубили) и новый уровень. На выбор были «Тактика 2» — ещё чуть больше скорости и координации подчинённых войск, и «Благородство 2» — увеличение прироста существ в Замке на 17,5%. Выбрал Благородство. Свободное очко характеристик вновь отправилось в ману.
  Трофеями стали 3713 золотых, пять мер драгоценных камней, три кристалла и 10 мер камня. Мародёры разбивали руины на каменные блоки и подготавливали их для транспортировки в свою главную деревню. Признаться, от последнего мне стало очень грустно. Десять мер камня – это много, но они почти посреди болот, и тащить их на собственном горбу (точнее, на горбах Зомби, но это детали) было долго, нудно и крайне неэффективно. Пришлось душить метафизическую Жабу и клятвенно заверять, что за ними я вернусь позже.
  Из вкусного мне досталось немного разнокалиберного хлама явно не первой свежести, обнаруженного в шатрах гноллов. Тут были и инструменты, и какие-то керамические поделки, и даже золотая утварь, по всей видимости, намародёренная прежними хозяевами прямо здесь, в руинах. Сколько всё это дело стоило — понять было сложно, но какую-то деньгу выручить на торге наверняка получится. Самым ценным, однако, стало невзрачное кольцо с синим самоцветом, подсвеченное системой как «Кольцо древнего мыслителя», и прибавляло оно разом +2 «Устойчивости к откату» и +1 к «Силе магии». Разумеется, на палец оно мне село сразу и безоговорочно.
  Помимо этого, моими трофеями стали 55 комплектов повреждённой кожаной брони, которые разом перекрыли все существующие на данный момент потребности с запасом, и 73 металлических кистеня. Прямой пользы от последних было не шибко много, разве что убогие топоры орков в руках мертвецов заменить, но в хозяйстве они весьма пригодятся — месторождения железа у меня пока нет, а кузнице нужно будет сырьё.
  Ну и последним штрихом стало пополнение армии — ещё 22 Зомби влилось в дружные ряды моего немёртвого войска, по ходу дела принеся мне дополнительных 880 очков опыта. А вот сообщений, предлагающих захватить или уничтожить поселение, не выскочило, что было немного печально.
  Однако встала другая проблема. Даже несмотря на пополнение, тащить весь хабар на своём горбу дальше становилось проблематично. 42 Зомби и 38 Бесов — это, конечно, внушительно, особенно для середины первой недели, но и хлама у нас уже на хороший такой караван. Тащиться с ним дальше через лес — зачищать территорию... можно. Но какой головной боли это будет стоить...
  Кроме того, и я, и моя «гвардия» из прокачанных «Творцом» мертвяков уже порядком поистрепались, среди простых зомбяков избитых тоже хватает, другими словами, нужно время для восстановления лимита жизни. Ну и дневной лимит уровней тоже к концу подошёл, с-с... слово нехорошее! 7454 очка опыта я ещё набить могу, вернее 7453, а дальше таймер упрётся в 52999 и всё — потолок. Жди следующей полуночи.
  В общем, вывод был очевиден, хоть и не слишком приятен — надеялся я на более длительный рейд, но тут уж ничего не поделаешь. Нет, чисто теоретически, ещё одно поселение зачистить и меня, и мертвецов вполне хватит, особенно если напрячься, но в таком случае всего восемнадцатью юнитами потери уже не ограничатся, а если учесть, что самыми потрёпанными у меня сейчас были как раз улучшенные «Творцом» особи, то терять их на пустом месте было бы глупо. А посему, разворачиваемся и идём домой – остальное дочищу позже или пошлю «капитана».
  Подготовка импровизированного кОрОвана, а по другому это не назовёшь, да и без странной смеси боли и гомерического хохота не взглянешь… М-да... Так вот, подготовка заняла минут сорок. Телег у меня по-прежнему не было, но роли это почти не играло — толку от них, если предстоит ломиться через бурелом? А вот хижин гноллов вокруг было полно, а хижина гноллов — это конструкция типа «жердины, перетянутые шкурами» — именно то, что нужно для волокуш.
  Пока разломали хижины (мелкие дьяволята справились с задачей секунд за тридцать; их потенциал в разрушении всего и вся восхищает до дрожи), пока связали из них что-то приемлемое (вот тут уже было гораздо сложнее), пока постелили шкуры и на них распределили груз, хех, можно сказать, сорок минут – это рекорд скорости. Напоследок мой взгляд упал на каменные блоки, в результате четыре меры камня тоже заняли своё место в транспортируемых трофеях. Я бы взял больше, но тягловой силы уже не хватило.
  Закончив с приготовлениями, мы потихоньку двинулись в сторону Замка. Бесы были отправлены «на разведку», сиречь шуметь, путаться под ногами и мешать движению эти «дураки с инициативой» не будут… какое-то время. Да и я немного отдохну, а то сейчас закроешь глаза, и сразу всплывает сцена с «кавалэрыстом»... И как в Инферно с ними управляются? Ведь месяце на втором их уже может быть под тысячу... Представив себе тысячу особей типа «Гнарсик», я невольно передёрнул плечами. По спине пробежала толпа мурашек. Нет! Я! Не буду! Думать! Об этом!
  Поскольку бесов я предусмотрительно отослал куда подальше, продвижению ничего не мешало, за исключением невысокой скорости юнитов, впрочем, крики души из серии «Зомби в лесу» всё равно делу не помогут, так что, прикинув примерное время движения, я задал направление и с чистой совестью отправился отсыпаться, расположив тело игрового аватара на одной из волокуш.
  
  
***
  
  К утру мертвецы вышли на дорогу, и скорость пусть ненамного, но всё-таки возросла, однако даже так к Замку мы подойдём самое раннее к полудню, а то и вовсе часам к двум. Поскольку всё равно делать пока было нечего, я углубился в «экономический интерфейс», прикидывая, что, как и куда. На данный момент времени дела у меня обстояли не так чтобы очень хорошо. Из критически важного сильно не хватало крестьян и древесины. Вообще, не хватало всего, но эти два пункта были самыми «горячими», вопрос должен был решиться сам собой в начале следующей недели, но, как всегда, хотелось всего и побольше, побольше. Хм, может, имеет смысл пока оставить южное направление и двинуться на восток? Деревни там есть, а это налоги, торговля и, возможно, квесты...
  За мыслями по дальнейшему развитию территории я и не заметил, как пролетело время. Из состояния задумчивости меня вывел писк таймера, сообщивший, что строительство «Гильдии Магов» окончено. Не став откладывать дело в долгий ящик, я сразу же заказал постройку Академии (минус 3000 золота, 10 камня, 10 серы). Теперь ещё сутки — и у меня наконец-то появится «тяжёлая артиллерия», прекрасно.
  В целом, итоги нынешнего старта больше радовали, чем нет. Серьёзных потерь пока удавалось избегать, численность войск достигла сотни (и это без учёта Бесов), с ресурсами тоже образовался некоторый запас. Напрягало только отсутствие вменяемых «Героев», сиречь командиров, способных самостоятельно возглавлять войска. Мардор — это прекрасно, но он просто назначенный юнит, пусть и прокачанный на интеллект, все его умения — это стандартные умения NPC его вида, не более. Пусть со временем, по мере повышения уровней и практики руководства, у него могут открыться нужные таланты, но это совсем не то.
  Учитывая сложность карты, здесь должно быть возможно найти и завербовать от двух до пяти специализированных «Героев» с уже высоким уровнем навыков. Цифра рандомна — вместо героев могут быть какие-то артефакты, дополнительные здания для найма или сокровищницы. В прошлый раз я нашёл двоих: некроманта-изгнанника 20 уровня и тёмного паладина — 15, причём второго уже под конец третьей недели, а вот как дело обернётся сейчас... Ну, насчёт Клавиуса я уже почти уверен — классическая цепочка с зарабатыванием репутации и вербовкой, всплывшая в диалоге цена на лечение тому прямое подтверждение. Одно плохо — пока эту цепочку выполнишь, время уже к открытию границ подойдёт, а там опытный герой, конечно, будет полезен, но хочется-то сейчас.
  Вообще идеально было бы встретить колдуна из фракции «Тёмных Темпларов», чернокнижника-ифрита из «Инферно» или мага из «Конфедерации четырёх стихий». Совсем хорошо, если бы они оказались симпатичными девушками без феминистических заскоков, но не будем смешить мироздание наивными мечтами. Хотя девушка-ифрит... ммм, горячая штучка, да-а-а.
  На лицо сама собой выползла улыбка, а в памяти зашевелились картины оригинального опыта. Правда, не такой уж он и оригинальный — любой парень, имеющий в своём замке ифритов, хоть раз да пробовал. Девочки, между прочим, тоже, и хочу заметить, здесь кроется одна из жесточайших дискриминаций нашего мира. Приятных мужскому глазу NPC в игре, разумеется, много — закон жанра, как никак, но приятных глазу женскому на порядок больше! Взять хоть любой человеческий замок — 90% нанимаемых юнитов будут накачанными суровыми парнями с мужественным взглядом и гордым профилем, а уж какие они послушные и верные по отношению к своей леди... В остальных фракциях, по большей части, та же картина, даже у демонов половина армии, на женский вкус, очень даже брутальные мачо. А мужикам что? А мужикам достались только тёмные эльфы, с их демографическим перекосом в сторону женского населения. Вот только с этим женским населением, несмотря на очень даже впечатляющие внешние данные, без страха за родное и гордое можно общаться только тогда, когда дама упакована в кожаные наручники и надёжно зафиксирована на некой поверхности. Ну и где здесь справедливость?
  Нет здесь справедливости! А я вообще тащусь по лесной дороге в окружении ходячих трупов и толпы мелких орущих говнюков. Жизнь — боль.
  -Эх, - вздыхаю, подняв глаза к небу.
  В голове вяло зашевелились мысли о том, что надо бы озадачить старосту поиском среди селянок прислуги в Замок, чтобы мне было на ком спускать пар, но... Время-время — нельзя сейчас снижать темп, а симпатичная девчонка, греющая тебе кровать — это, по самым скромным подсчётам, минус четыре-пять часов от активной работы. Учитывая же Лень-Матушку, на развитие которой наличие такого фактора влияет очень благотворно, можно и вовсе всё на свете прое... проспать...
  -Хозяина! Хозя-я-яина!!! - скрипом мела по школьной доске ввинтился в уши надрывный крик подлетающего беса. - Мы поймали лося! - краснокожий коротыш плюхнулся рядом на землю и, преданно заглянув мне в глаза, расплылся в придурковатой улыбке. - Хозяина хочет кушать лося? Вкусный лось — тёплинькай! - физиономия у него, к слову, была испачкана кровью.
  В воображении сразу встала картина, как несколько десятков голодных бесов накидываются на бедное животное. Где-то внутри даже шевельнулось что-то такое... гринписовское.
  -Вы уже его попробовали? - уточняю нейтральным тоном.
  -Да, Хозяина! Вкусный лось!
  -Ясно, - представив, до какой степени должна была дойти «дегустация», чтобы бесы решили поделиться с ближним, я понял, что, кроме рогов и копыт, ничего ценного там уже нет. - Нет, я не хочу кушать лося, можете доедать.
  -Спасибо, Хозяина! - подпрыгнул от радости мелкий пакостник и ломанулся обратно в лес, счастливо оповещая все окрестности, что «Хозяин разрешил всё доесть».
  Так о чём бишь я?.. Ах да, время. Тратить его на утехи сейчас — гарантированно пожалеть потом. Взять тренировки: каждая следующая единица характеристик, повышаемая упражнениями, требует почти вдвое больше потраченного времени, чем предыдущая. И тут, даже при самом благоприятном раскладе, больше 14 единиц на каждую характеристику ты за отведённые на «ясли» три недели (504 часа, из которых как минимум четверть надо тратить на отдых и сон) никак не прокачаешь. Что это значит? А значит это, что даже вкалывай я как проклятый, а открытие границ встречу с личными физическими характеристиками в районе тридцатки. Для сравнения, тот же Паладин первого уровня по умолчанию имеет те же Силу, Ловкость и Выносливость около сорока.
  Что из этого следует? Забить и расслабиться? Ага, и выйти в мир с совсем уж голой жопой, чтобы любой наёмный юнит пятого-шестого ранга, даже не Герой или правитель территории, а просто рядовой моб в своём классе, мог зашибить тебя плевком. Долго при таком раскладе собираемся оставаться независимым самодержавным владыкой? Вот то-то и оно.
  А тут ведь ещё неизвестно, в какой области мира я оказался. По внешним признакам это могут быть как предместья эльфийских лесов, так и фронтир близ Империи Света, вспоминая же моего спасённого библиотекаря, также очень вероятен и вариант близости владений магов. Кстати, моя недоработка, пусть пока эта информация и не критична, но надо было Клавиуса во время речной прогулки не о службе спрашивать, а о географии. Что ж, умная мысля приходит опосля. Ничего, расспрошу Ксавьера по возвращении в деревню.
  Так вот, в зависимости от вариантов, личные характеристики будут иметь разное значение. Например, с имперскими баронами вполне можно решить какие-то конфликты честным рыцарским поединком. Естественно, тут многое зависит от характера отдельного персонажа и влияния на его землях Церкви Света, но шансы есть — даже среди высших иерархов, управляющих «церковными землями», встречаются вполне миролюбивые и разумные люди, не заражённые фанатизмом. Редко, но бывает.
  С эльфами ситуация похожа, хотя на диалог их сподвигнуть куда сложнее, очень уж любят ребята сперва стрелять из зарослей, а уж потом думать, насколько разумной была «нарушившая покой любимой чащи» жертва. Но вынудить поговорить можно, а там и до некоего «священного испытания» добраться. Рыцари в этом отношении куда удобней — кодекс чести, вбитый на подкорку церемониал благородного поведения, да и дистанционный бой у них слабоват.
  А вот с магами этот фокус уже не пройдёт — не жалуют они дипломатии вида «мордобой обыкновенный», зато очень жалуют магические способности, которые чем выше, тем ты более уважаемый в их глазах человек. К счастью, они же и наиболее дружелюбный для меня вариант соседей из перечисленных, так как предрассудки на тему нежити хоть и имеют, но так... для галочки. Типа: «Да-да, некроманты — плохие! Мы целиком с вами согласны, коллеги, и наш союз светлых сил, безусловно, победит эту мерзость! Ась? Что?.. Ты некромант, и у тебя есть чёрная бронза на 10% дешевле рыночной?! Дружище, где ты был раньше?! Пойдём выпьем за знакомство, у меня как раз завалялась бутылочка замечательного эльфийского вина! Кстати, поставки не интересуют? Могу помочь по дружбе.»
  А ситуаций, когда с соседом надо достигнуть нейтралитета, может быть море: нежелание войны на два фронта, неготовность собственных сил к войне конкретно с этим соседом, стремление в перспективе заключить союз, да блин, может быть даже так, что тебе выгодно иметь на границе конкретно эту привычную сволочь, а не того, кто контролирует земли за его владениями.
  Короче говоря, расслабляться мне сейчас категорически противопоказано. Конечно, всегда можно опять переиграть, но... Боюсь, мой лимит уже на исходе. Жизнь в реальном мире всё больше сереет и обесцвечивается — за последние полгода я не сумел выдержать там и недели без погружения в виртуал. Вонь, гниль, лицемерие, вездесущая грязь, и это я отнюдь не про чистоту улиц.
  С работой тоже не весело — кризис у них, видите ли. Ага, очередной. Везде сокращать вынуждены, бедняжки, и вакансий у них по моему профилю нет. Последний частный заказ заставил всё в конец опостылеть: шесть месяцев заказчик пудрил мне мозги, меняя техзадание на ходу и доставая своими хотелками. Шесть месяцев мне откровенно пытались сесть на шею за «красивые глаза» и пение дифирамбов, а заодно и срезать оплату процентов эдак на 70-85 от рыночной. Шесть месяцев я терпел, тратя килограммы нервных клеток... И всё только для того, чтобы на завершающем этапе работы услышать предложение переделать всё с нуля за те же деньги.
  Хорошо хоть половину гонорара получить я успел, не так обидно было его посылать.
  И так везде и с каждым — внешне благообразность, вежливость и чуть ли не дружба до гроба, а в реальности — стремление въехать на чужом горбу в рай, да ещё чтобы ты ему и приплатил за понукания. Мир всеобщего дерьма и паскудства.
  И с таким моим отношением очень несложно догадаться, что будет дальше.
  Смещение.
  Явление, недавно всколыхнувшее всю игровую индустрию и вызвавшее панику в средствах массовой информации. Сейчас по всему миру активно велись исследования и попытки понять его природу, но несколько фактов уже были доподлинно известны. Прежде всего, смещение — это... перенос сознания на цифровой носитель. Нет, человек не становился искином и не получал ничего из его возможностей, он просто окончательно переселялся в свой виртуальный аватар, а его физическое тело в капсуле превращалось в «овощ». Здоровый, живой, но уже не способный ни мыслить, ни воспринимать информацию. Как? Почему? Неизвестно. Однако это был всё тот же человек, что и раньше — память, знания, навыки, вкусы, предпочтения, желания, эмоции — всё оставалось идентичным оригиналу, он даже не ощущал сам момент перехода, никак о нём не догадываясь пока не пытался выйти из игры. И на загруженность управляющего миром искина это тоже никак не влияло — в нагрузку на его процессоры не добавлялось и килобайта лишней задачи.
  А теперь давайте рассуждать. Вот есть я, которому всё обрыдло в реальном мире, и есть шанс полноценно переселиться в иную реальность, которая хоть и схематичная в ряде моментов, но куда как более приятна, чем предыдущая, мои действия?
  Разумеется, можно сколько угодно рассуждать о всякой ахинее, вроде трусости, слабости, малодушия и прочих расписок рассуждающего в желании самоутвердиться за счёт показательного унижения того выбора, который он не понимает, но пусть этим занимаются Храбрые, Сильные, Высокодуховные и безумно Успешные в жизни таланты. Им можно, они же Храбрые, Сильные и далее по списку, ну а я... А я человек маленький, полёт мысли столь великих людей всё равно не оценю, в силу общей невзрачности и убогости на их фоне, так и чего мне напрягаться?
  Вот я и не стал, а начал подбирать местечко для «малодушного» и «трусливого» переезда. В мире всегда было много мизантропов, мыслящих категорией «остановите планету, я сойду», сейчас же появился реальный шанс «собрать чемоданы» и смыться из этого давно прогнившего мирка, оставив его Храбрым, Успешным... Ну вы поняли. Вариантов было много, от симуляторов жизни мафии в эпоху Сухого закона до игр в стиле лампового постапокалипсиса, и заканчивая вселенными космоопер, с бластерами, космическими кораблями и сексуальными инопланетянками.
  Первым в утиль пошло всё, что было ориентированно на групповое прохождение, с гильдейскими рейдами, PVP замесами и отсутствием видимого влияния на игровую реальность со стороны игроков. Не то чтобы я был сильно против данного жанра, но если уж переселяться, то туда, где можно добиться чего-то самостоятельно и с минимальной зависимостью от других пользователей. Кроме того, в таких играх слишком часто во главу угла ставится Его Величество Баланс, бессмысленный и беспощадный, когда любой класс обязан быть в силах победить любой другой, что бы на эту тему не думали логика со здравым смыслом. Оно, конечно, может и хорошо для продукта, рассчитанного на массовую аудиторию не слишком взрослых людей, но меня лично не вдохновляет.
  Далее пошла отбраковка жанров и антуража. Допустим, я бы и не против полетать на космическом корабле или побродить по радиоактивным пустошам, отстреливая всяких мутантов из плазменной фузеи, но... В одном случае вселенная получается слишком масштабной, практически без шансов обеспечить себе даже относительную безопасность от наездов властьпридержащих. Не говоря уже о том, что такие вселенные от привычного мне мира не отличаются практически ничем, кроме пары элементов декора. А во втором приятно развеяться на вечерок-два, но никак не жить на постоянной основе.
  В общем, долго ли, коротко ли, но в итоге выбор мой пал на игру «Лендлорды: Сталью и магией». И тут вопрос уже встал даже не столько «кем играть?», сколько «за кого?». Надо понимать одну простую вещь: как бы хорошо я не развивал свои территории, как бы сильно не прокачивал войска и сколько бы Замков не захватил, я всё равно буду слабее любой игровой фракции. Что значит эта слабость в ракурсе моей возможной жизни в Лендлордах? А то, что любой глобальный игровой эвент, вроде начала полномасштабной войны между двумя крупными державами, снесёт всю мою дружину с крепостями, как ледокол прилетевшую под нос снежинку. Что с того, что таких эвентов пока не было? Продукцию надо регулярно обновлять новыми красивостями, иначе упадёт спрос — это закон рынка. А в мире, вся история которого — это набор глобальных войн всех против всех, как-то сложно надеяться, что разработчики не соблазнятся на столь очевидный и простой ход.
  На мой взгляд, выход тут был вполне напрашивающимся — нужно присоединиться к одной из фракций на официальной основе, и тогда её военный потенциал станет для тебя не угрозой, а прикрытием. Не просто взять замок этой фракции на старте, а выполнить ряд условий в самой игре, включая долгую дипломатическую переписку с политической верхушкой соответствующего государства. Дело это архисложное, требующее отнюдь не малого напряжения мозга, но вполне реальное. Есть подтверждения.
  Осталось выбрать только фракцию, чему я и посвятил, с разной степенью интенсивности, последние полтора года. И выбор был сделан.
  Государство Смерти, оно же Серые Пустоши и просто Ковен Некромантов, стало для меня идеальным вариантом. Можно много чего говорить о неприглядности нежити, но всё это частности, было бы желание — и в степном шатре орков можно устроить санаторий с эльфийками-танцовщицами и оперными выступлениями в исполнении суккубов. Главным же для меня было внутреннее устройство и политика государства некромантов.
  Прежде всего, сия страна представляла из себя феодально раздробленное общество, где каждый владетельный Лорд на своих землях — Царь и Бог. И если в той же Империи Света, тоже феодальном государстве с морем всевозможной знати, данный постулат был скорее фикцией, чем реальным положением дел, то у некромантов на полном серьёзе было не принято лезть в дела коллеги, а тем паче учить его управляться со своими землями. Если он твой вассал, то ещё можно что-то высказать, и то вассал вассалу — рознь, а так, чтобы из столицы припёрся чиновник — и давай воду мутить на темы: «кого где селишь», «с кем дела ведёшь», «куда деньги тратишь» — этого у некромантов быть в принципе не могло. Про наезды со стороны государственных религий и вовсе говорить не приходится — ребята, для которых победа над смертью — свершившийся факт повседневной реальности, априори, не слишком религиозны.
  Лордом же ты считаешься, даже владея всего одним Замком. Разумеется, Лордом далеко не высшим, тут Замков с Источниками магии нужно штук пять, не меньше, но сам факт!
  При этом управляется государство Советом Магистров, в который входят наиболее могущественные или уважаемые Лорды: собственно, живые владетели, личи, призраки и вампиры. Иначе говоря, при толике удачи и усилий в этот Совет вполне возможно попасть.
  А над ним сидит только Триумвират — орган, выполняющий функции главного цензора политического курса, и пожарная команда в чрезвычайных ситуациях. Состоит он из самых сильных архимагов, и на данный момент это лич, дух и вампир. Причём в повседневный политический процесс они, как правило, не вмешиваются, что скромному Лорду совсем уж хорошо...
  Мои размышления о высоком были прерваны самым варварским методом — караван подошёл к деревне, отчего Бесы принялись бурно выражать радость, прикидывая, чем бы там поживиться... Эх, ладно, что-то я действительно увлёкся воспоминаниями, нужно возвращаться к действительности... И напомнить этим мелким паразитам, что это — моя деревня, и грабить её нельзя.
  
  
***
  
  Деревенские встретили войско нежити несколько нервно, но без паники и попыток к бегству, высокая репутация всё-таки хорошая штука. Впрочем, ни нежить, ни, тем более, бесы мне сейчас были не нужны. Деревенька располагалась почти вплотную к Замку, и ничего опасного и неприятного в ближайшей округе уже не водилось – спасибо Мардору. Так что войско, дабы не смущать лишний раз крестьян, я спокойно отправил дальше — тащить честно награбленное на склад, да и ускоренное восстановление юнитов начнётся только тогда, когда они пересекут границы непосредственно крепости.
  -Ваша милость? Чем мы можем быть вам полезны? – староста нарисовался почти как по волшебству.
  -Пока – ничем, я пришёл проведать одного старика, что должен был поселиться у вас в деревне недавно.
  -А, мастер Ксавьер? - кивнул Дирик, - да, милорд, он пришёл к нам два дня назад, сказал, что по вашему распоряжению, и занял один из пустующих домов. После того случая у нас их осталось несколько, - вздохнул крестьянин, - пойдёмте, я провожу вас.
  -Хорошо, - теперь уже киваю я. - Как дела в деревне?
  -С вашего появления жизнь начала налаживаться, милорд. Вон, Управу почти что справили, осталось только крышу покрыть да мебель внести, думается мне, сегодня к вечеру уже закончим. Собачки ваши прижились и матереют потихоньку, не чета нашим прошлым недомеркам, видна сила лесная – такие вдвоём-втроём, небось, смогли бы и тех проклятых демонюг порвать! Уже не так боязно баб и детей в лес за ягодами и грибами отправлять. Не желаете отведать?
  -Почему бы и нет? Но сначала – дела. Я поговорю с Ксавьером, а ты пока распорядись накрыть стол. Давно я нормальной еды не пробовал – слишком много разбойников в округе завелось, приходится чистить.
  -Всенепременно, милорд… А можно ли спросить, - опасливо сжался мужик, - как тепереча с разбойниками дела?
  -Хм… как дела. Теперь они будут вас охранять и защищать… пусть и в несколько неживом виде. На день пути от Замка на запад и юг уже спокойно. Немного передохну и возьмусь за север и восток.
  
  Репутация с крестьянами Ваших владений: + 220 (+10% Дипломатия 1) .
  
  -Спасибо, господин! А то уж спасу не было от этих татей треклятых и зверья дикого. А уж что в Речной произошло, ужас! – всплеснул руками староста.
  -Джон рассказал? - понимающе хмыкнул я.
  -А-а-а, совсем из головы вылетело, милорд, простите! - спохватился крестьянин. - Тут к нам мужики оттудова вышли, ну и девка малая с ними. Баяли, мол, беда — нежить всех убила, они одни токмо спастись сумели. А тут как раз ваши костяки мимо проходили, те за луки, ну а мы их по мордасам. Да вразумили, что это – костяки милорда, а он нас от демонов спас.
  -И как, убедили? – мне стало интересно, я даже остановился и полностью развернулся к старосте.
  -Ну, - потёр он кулак, - не сразу. Но потом сели, выпили, посчитали, прикинули, демонюг вспомнили, Джон всё как есть обсказал про поход ваш, ну и поняли, что никак вы тут ни при чём, наоборот, в очередной раз всех поспасали! - я поднял глаза кверху. К счастью, нимба или иной фигни, компрометирующей свет… пардон, тёмный образ Рыцаря Смерти, у меня не появилось. Можно выдохнуть с облегчением.
  -А где сейчас эти счастливчики? – судя по всему, это оставшиеся выжившие из Речной, а квест неплохо было бы закрыть.
  -Дык вместе с остальными мужиками в Управе крышу ладят, а девчушку я пока у себя поселил. Вроде смышлёная, по хозяйству уже помогает, а там подрастёт чутка — справной девкой будет, любой в жёны взять захочет.
  -Ну что же, Дирик, - о, мужик даже слегка приосанился от гордости, что я ещё помню его имя, а мне за хорошую память капнуло ещё 55 репутации с крестьянством, - молодец. Всё правильно сделал. Но в будущем, если произойдет что-то необычное, отправляй кого-нибудь в замок, мало ли что.
  -Сделаем, ваша милость! – поклонился староста.
  -Отлично. Скоро нужный дом-то?
  -Таки вот уже, туточки будет, - староста суетливо указал на избу в десятке шагов от нас.
  -Прекрасно. Разговор займёт у меня какое-то время, организуй покамест стол. Ну а после я бы хотел поговорить с теми охотниками.
  Ещё раз поклонившись и заверив меня, что «всё будет в лучшем виде, шеф», староста ушёл отдавать указания, а я постучался в дверь к учёному.
  -Проваливайте отсюда! Я уже сказал, что никаких ваших спиногрызов я грамоте учить не буду! Занят я! – какие вежливость, дружелюбие и обходительность...
  -Что, и меня прогоните с порога? – подал я голос.
  -Милорд Рейтар? – дверь открылась, являя мне лысого старичка со всклокоченной бородой, - о, вы наконец-то почтили старика своим присутствием! Не стойте на пороге, проходите, проходите! Для вас моя дверь всегда открыта!
  С нашей последней встречи его облик заметно изменился: вместо изодранной мантии на нём красовались крестьянские портки и рубаха, с которыми весьма комично смотрелись «щегольские» синие сапожки с закрученным носком и столь же синий пояс — по всей видимости, единственное, что осталось более-менее целым из его гардероба.
  Послушно пройдя внутрь за радушно посторонившимся хозяином, я смог оценить, что и деревенская изба претерпела некоторые изменения при новом владельце. На и так мелких окнах появились грубые, но очень плотные шторы, стол был завален кусками бумаги и пергамента. Рядом стояли пузырьки с чернилами, неподалёку от пузырьков лежали несколько перьев и нож для заточки. Над столом сиял волшебный шар.
  -Так вы маг, уважаемый Ксавьер?
  -А? Нет, что вы, так, выучил в своё время пару-тройку полезных заклинаний, что облегчают работу с книгами, да кое-что прочитал и запомнил из других фолиантов.
  -Ясно, - облом-с, жаль, - как устроились?
  -Ну, до комнаты отдыха в моей библиотеке далековато, но всяко лучше, чем в яме у этих дикарей. Тут, по крайней мере, есть стол, бумага, и мне приносят еду дважды в день. Если бы ещё не совали нос в мои дела и не пытались всучить своих отпрысков на обучение — было бы совсем замечательно. А как вы, господин Рейтар? Просто пришли проведать старика, или у вас есть какое-то дело для меня? Предупрежу сразу, что без нормального помещения и оборудования библиотеки толку от меня немного.
  -Будет вам библиотека, будет, но придётся немного подождать – сами должны понимать, что в столь гостеприимных землях сначала нужно позаботиться об укреплениях и войсках.
  -Это да, - кивнул старик, - в Диких Землях вообще неспокойно, а уж тут-то и подавно, - о, отлично, он сам завёл нужную тему.
  -Кстати, хотел уточнить, а где именно мы находимся?
  -А вы разве не знаете? – удивился книжник.
  -Увы. Одна из неприятных особенностей перемещения Неумирающих.
  -А-а-а, понятно, ну что же, слушайте. Вам не повезло, а может и наоборот, повезло, это как посмотреть, оказаться в Вольных Землях. Правда, это их старое название. Сейчас все их иначе чем Дикими не называют. Очень богатый край. Тут и залежей ресурсов много, и поселений хватает, да и руин со старых времён предостаточно, а в руинах тех всегда есть масса интересного. Но проблема в том, что располагается этот край между Империей Света с северо-востока, Вечным Лесом на западе и владениями Ковена Некромантов на юге, а под нами ещё и приграничье Иг-Шезейна – страны Тёмных Эльфов. Прошлые попытки «поделить» эти земли вырастали в настолько серьёзные мясорубки, что несколько раз территорию опустошали почти что полностью. В итоге, все четыре стороны плюнули на лакомый, но очень дорогой кусок и договорились о нейтральности этих земель. Как я слышал, сюда иногда отправляются рыцари из Империи, в основном младшие сыновья в роду с малыми дружинами, пытаясь завоевать себе тот или иной кусок земель в личное владение, но больших успехов никто из них пока не имел. Вероятно, что подобное бывает и у эльфов, всё же здесь много лесов, но наверняка не скажу. Что же касается конкретного этих земель, то мы находимся почти что в самом центре дикой территории, о которой я говорил, и до границ любого из названных мной государств – несколько недель пути. Кроме, естественно, Тёмных Эльфов, где начинаются их владения, к сожалению, доподлинно неизвестно, а интересующиеся, полезшие в подземелья, так назад и не вернулись.
  -Ясно, благодарю за информацию, но как вас тогда занесло в эти края?
  -О, я был проездом в Империи — нашей академии удалось договориться о позволении скопировать несколько интересных томов из столичной библиотеки. Очень интересная работа, скажу я вам! Хотя за фондом там следить совершенно не умеют! Особенно этот напыщенный невежда Энрико Муатини, как его только пропустили в прелаты?! Но прошу прощения, я отвлёкся... В общем, когда работа была уже завершена, мне стало известно, что в одном из торговых постов гномов на границе Вечного Леса возможно приобрести копии исторических летописей эпохи первого раскола магов. К сожалению, из Империи Света до места, куда нужно было прибыть, получался очень солидный крюк, вот один из моих помощников и вспомнил о «прямой дороге» через Вольные Земли, а тут ещё и попутный купеческий караван подвернулся. Чем всё это закончилось, вы и так знаете, молодой человек, - развёл руками библиотекарь.
  -Понятно. Кстати, о переписывании книг. Можете сделать что-то с этим? – достаю томик, добытый в комнате ученика знахаря.
  При виде состояния книги Ольсен схватился за бороду.
  -Какой ужас! - фолиант мгновенно перекочевал в дрожащие от волнения руки старика. - Какой варвар такое сотворил с редким томом? Вот! Вот, посмотрите на эти характерные узоры! Это же копия работ самого Асирота Безумного! Одного из лучших демонологов Ордена Некромантов за всю его историю! Он потом, правда, стал демон-лордом, но это уже детали, - м-да, старичок впал в неистовство.
  -Ну так что? Вы можете восстановить книгу?
  -Хм… - слегка успокоился Ксавьер, - это не просто книга, даже копия с работы такого мага сама обучает соискателя, и восстановить такие чары непросто, к тому же, сама книга сильно повреждена, и доступен для восстановления лишь небольшой фрагмент. Боюсь, в текущих условиях у меня уйдёт недели две. А о дальнейшем восстановлении трактата без нормальной Библиотеки не может идти речи! Да и мне потребуются очень специфические материалы.
  -Дальнейшем восстановлении? Вы сможете воссоздать том? – вот это было интересно.
  -Молодой человек, я больше пятидесяти лет работаю с книгами, манускриптами, скрижалями, глиняными табличками и прочими носителями информации! Это – магическая книга, и в ней ещё «теплится жизнь», если выражаться возвышенным языком. Так что да, восстановить можно, но…
  -Но? – я подбодрил старика.
  -Это книга о демонах, и сама она слегка… демонична. Пусть это лишь копия, но тем не менее. Мне потребуются листы из человеческой кожи, кровь эльфов, желательно светлых, ртуть, растёртые в пыль несколько мер драгоценных камней на чернила… и это только первичная оценка!
  
  Новое задание: «Наследие Асирота».
  Восстановите и улучшите доставшийся вам Том Знаний по «Магии Тьмы», раздел «Демонология».
  Награда за задание: 5000 очков опыта, + репутация с Ксавьером ван Ольсеном, вариативно.
  Штраф за провал: Нет
  Штраф за отказ: ухудшение отношений с Ксавьером ван Ольсеном.
  
  -Ладно, посмотрим, что тут можно сделать. Составляйте список необходимого и «перезаряжайте» книгу. Я заинтересован в этом трактате и всё-таки попробую его восстановить, - принимаю задание.
  -Спасибо, милорд! Негоже такой книге пребывать в таком состоянии! Тогда, если у вас больше нет ко мне вопросов, я немедленно приступаю к работе.
  
  Репутация с Ксавьером ван Ольсеном: +550 (+10% Дипломатия 1), всего 1100 / 3000 Дружелюбие.
  
  М-да, маньяк от науки, полтысячи репутации только за то, что я вообще взялся. Сколько же отвалит система, если мне таки удастся восстановить фолиант? Кстати, пока не забыл...
  -Ну, кое-что ещё мне бы не помешало.
  -Да-да, слушаю, - покивал библиотекарь.
  -Те заклинания, что вы всё-таки знаете, не могли бы вы обучить им меня? Я помню, что вы не маг, но мало ли что может пригодиться.
  -Конечно! В чём вопрос!? Правда, не уверен, что вам подойдёт всё из моих знаний... Скажите, какими Школами вы владеете?
  -Магия Смерти, Магия Тьмы, Магия Природы и Магия Разума, - перечислил я корневые разделы.
  -Впечатляющий список, - с уважением покивал старичок, - если вы подождёте десяток минут, то я создам несколько Свитков под ваши Школы – по ним и научитесь, - я лишь кивнул, а Ксавьер уже сел за стол, - таак… светляк… ладно, пусть будет, потом вот, «малый ремонт», «телекинез», «малый стазис», «очистка», «линза» и «опознание»…
  
  Полтора часа спустя.
  -Вот, милорд, это все заклинания, что требуются Библиотекарю для работы, остальное приходит с практикой. Конечно, на одних заклинаниях настоящим Библиотекарем не станешь, тут и умение варить чернила специальные нужно, и зелья для бумаги различной, но, по крайней мере, если вам в ваших странствиях встретится потрёпанная книга, вы сможете доставить её ко мне с минимум транспортных повреждений, - старик протянул стопку листов пергамента.
  -Спасибо, Ксавьер, - я благодарно кивнул. Пусть этот пожилой библиотекарь не видит применения своих заклинаний дальше книжной полки, я же, думаю, смогу им найти и другое использование, если и не в бою, то уж в качестве тренировки той же «Устойчивости к Откату», ведь там важен сам факт применения заклинания, а не то, какое оно. А такая «бытовуха» много маны кушать не должна, следовательно, использоваться может чаще. Так что пять-семь единиц дополнительных характеристик я на этом деле уже выиграл, пусть и в перспективе. - Сколько я вам должен для пополнения материалов и начала работ над фолиантом?
  -Очень хорошо, что вы спросили! - оживился Ольсен, - я как раз хотел это сказать! Тысячу монет на всё будет более чем достаточно!
  А изначально он, помнится, просил всего 500 на обустройство, и что-то мне подсказывает, что истратить сейчас больше материалов, чем он купил на те деньги, чисто логически бы у него не получилось. Ладно, спишем на стоимость самих заклинаний и работу над обгоревшим томом...
  Разобравшись с книжником, я отправился в дом старосты, где меня уже ждал накрытый стол. Хм, а неплохо он изменился с последнего времени – появились на столе солёные и маринованные грибочки, мясо, да и различной зелени прибавилось, в общем, прогресс виден невооружённым взглядом. Староста предложил даже от щедрот своих «нашей, деревенской настоечки на ягодах», но я как-то уже привык с прошлых заходов к эльфийским винам, и деревенский первач, пусть и «ароматизированный»… нет уж, так что вежливо откажемся, ссылаясь на то, что дел ещё много и требуется полностью ясный ум. Староста слегка огорчился, а вот его супруга одобрительно закивала.
  Подавала на стол, кстати, та самая, виденная мной у «Речной» девчонка, значит, действительно та самая партия выживших. Да и система подтвердила, сообщив, что мне нужно найти ещё троих.
  Сама девочка при ближайшем рассмотрении оказалась очень миленькой – густые чёрные волосы, немного отдающие синевой, яркие зелёные глаза, судя по миндалевидному разрезу, где-то в бабках-дедках у неё явно затесался кто-то из эльфов, милое личико с правильными чертами лица, фигуры пока что нет, но задатки очень даже неплохие. В общем, неудивительно, что староста поспешил подгрести будущую красавицу поближе к собственному семейству, но… В принципе, когда она вырастет, я бы тоже был вполне не прочь. Да и если у неё действительно есть примесь эльфийской крови, то, вполне возможно, получится вырастить из неё капитана – игровые «дети», если их пристроить куда-либо, очень быстро «растут», но тут нужно смотреть более внимательно, да и побаивается она меня, вон, стоило задержать взгляд чуть дольше, как сразу шмыгнула за дверь и осторожно поглядывает из-за косяка.
  Закончив с едой (уф, как же хорошо; всё натуральное, свежее, с пылу-жару, плевать, что это виртуалка, как же вкусно!), мы со старостой вышли на улицу. Уже начинало смеркаться, а значит, вот-вот мне пискнет, что Управа готова, надо бы сразу запрячь мужиков на следующий проект, ну а пока можно полюбоваться окончанием стройки да закрыть квест на выживших.
  
  
Глава 8.
  
  Уже на подходе к зданию строящейся «Сельской управы», как по заказу, система сообщила, что здание построено.
  -О! Как раз достроили! – радостно хлопнул в ладоши староста, дублируя новость.
  Однако миленько, видимо, уже сказывается влияние типа Замка. Управа выглядела довольно готично: двухэтажное здание из древесины тёмного оттенка, крыша покрыта серой черепицей, сверху виднеются декоративные шипы, на самом верхнем из которых уже развевался мой флаг, в общем, вполне подходит для антуража владений «злобного некромансера». Самое забавное, что крестьяне, которых, по идее, такая постройка всё-таки должна нервировать, наоборот, весьма приободрились, получив в деревне столь «статусную» вещь.
  -Красиво сработали, - не понижая голос, так, чтобы все собравшиеся работники слышали, похвалил я, - добротно.
  -Рады стараться, милорд! – попытался козырнуть староста, получалось у него, правда, не так чтобы очень.
  -Но за хорошую работу полагается хорошая награда. Я умелых и трудолюбивых работников ценю, потому вот, - снимаю с пояса мешочек и протягиваю старосте, - здесь сто золотых, раздай всем строителям — пусть погуляют. Заслужили.
  Трофейное золото я ещё во время пути распределил по разным кошелям круглыми суммами — так проще рассчитываться в подобных ситуациях.
  Означенные строители, успевшие подойти поближе, жест оценили довольным гулом, подарив мне ещё 55 репутации с крестьянством. Так, на мелочах, можно очень неплохо сагитировать население, вплоть до уровня, когда пришедший «освобождать порабощённых» Герой рискует потерять часть армии в засадах, потравившись подарками благодарных жителей, ну и от прочих приветов захватчику от лояльного своему Лорду населения. Правда, это дело на далёкую перспективу, сейчас мой потолок – это сообщения от крестьян по всяческим незаурядным случаям.
  -Благодарим за щедрость, господин, - глубоко склонился Дирик, бережно приняв мешочек. - А вот, кстати, мужики из Речной, - глава деревни жестами позвал троих мрачноватых типов, на вид им было лет по тридцать, ничего примечательного.
  Система сразу же сообщила, что Найдено крестьян: 10/10, а за полное закрытие квеста расщедрилась на +1000 Опыта и +220 репутации с крестьянством в целом. Подобная прибавка даже отразилась на поведении найденных – хмурые лица при виде моей физиономии слегка посветлели, да и стоять они стали не так зажато.
  -Здравы будьте, милорд, - поклонился один из мужиков, выглядел он чуть старше своих спутников, - спасибо, что отомстили за нашу деревню. Пусть мёртвых это не вернёт, но живым будет немного легче.
  -Не все ваши односельчане мертвы, мне удалось найти ещё нескольких выживших, сейчас они под предводительством Барамута заново обустраиваются.
  -Дядька Барамут жив? – воскликнул один из троицы помладше, - здорово!
  -Вашек, не позорь нас перед милордом! – отвесил ему подзатыльник старший, - простите, господин, - ещё раз поклонился крестьянин, кстати, он тоже говорил несколько иначе, чем подавляющее большинство жителей деревни.
  Хм…так, репутация у меня уже неплохая, попробуем взглянуть на его характеристики – заходим в интерфейс, угу, понятно, Охотник пятого уровня с ведущими характеристиками Ловкости, Интеллекта и Выносливости. Оттого и речь более «литературная».
  -Ничего страшного, его радость ясна. Полагаю, вы желаете вернуться в родные края?
  -Да, если это возможно, - кивнул охотник.
  -Не вижу причин, почему бы это было невозможно, заодно проводите новых переселенцев. Скоро они прибудут. Дирик?
  -Да, милорд? - качнулся ко мне староста.
  -Завтра начинайте возводить лесопилку, всё необходимое возьмёте со склада, тогда же и обсудим, где её ставить. Знающие люди-то есть?
  -Как не быть? Брат мой, Вестер, в округе все ручейки знает! Найдём место, вы не сумневайтесь! И водяное колесо сладим, как есть сладим, верно я говорю? - последнее было адресовано окружающему нас обществу. Общество утверждение старосты поддержало нестройным гулом.
  -Прекрасно, - подхожу к зданию Управы и, коснувшись перстнем стены, захожу в ручной интерфейс.
  Итак... «Сельская Управа», доступны к найму «Крестьяне»:
  
  Интеллект: 2
  Сила: 4
  Выносливость: 4
  Ловкость: 3
  Сила магии: 1
  Устойчивость к откату: 1
  Ментальная выносливость: 1
  Умения:
  «Ведение хозяйства» - может вести домашнее хозяйство и выполнять ручную неквалифицированную работу. Умение позволяет взять дополнительный навык.
  «Налогоплательщик» - приносит в казну ежедневный доход.
  
  Цена 20 золотых.
  
  Доступно 25 в неделю.
  
  Угу, юнит не боевой, так что очков характеристик всего 16, но может быть улучшен «Творцом». Дополнительный навык — это «Земледелец», «Скотовод», «Рыбная ловя», «Бортничество» и так далее, иначе говоря, всё то, на что крестьянин может быть сориентирован, когда сядет на землю. Навык формируется по факту начала работы, так что когда нанятые «поселенцы» прибудут в Речную, то сразу смогут заняться и рыбной ловлей, и уходом за посевами, в зависимости от того, как и что выберут. Могу за них выбрать и я, просто приказав делать то или другое, но не буду — головастые старосты у меня есть, так что сами разберутся, вот если бы их не было, тогда можно и вмешаться.
  А теперь воспользуемся ещё одним не задокументированным свойством игры. Как удалось выяснить эмпирически, циферки не отображаются лишь на игровой аватаре игрока или при некоторых специфических обстоятельствах, типа магических трансформаций, проклятий или особенностей расы, но вот простые NPC-люди вполне наглядны, «дядька» с силой и выносливостью в 10 будет именно «дядькой», вполне возможно, что ещё и размером со шкаф с антресолью, а если делать «книжного червя» с перекосом в интеллект, то телосложение у такого человека будет соответствующим. Но, как удалось выяснить, если правильно подобрать «настройки», то, с высокой долей вероятности, можно задать и пол новых крестьян, просто в нужной пропорции раскидав выносливость, силу и ловкость. Результат, конечно, не гарантирован со стопроцентной точностью, но тем не менее.
  Таким образом, активируем умение «Творец» и получаем два дополнительных очка. В Речной сейчас числится уже девять мужчин, значит первым пятнадцати два очка вкладываем в Ловкость, а остальному десятку по очку в Силу и Выносливость. Подтверждаем покупку, 550 золота испаряется из казны в Замке, и уже в следующий миг из дверей начали выходить «переселенцы». Старики и дети, что логично, отсутствовали, мужчины, как и ожидалось, выглядели крепкими и сильными, а женщины, в свою очередь, могли похвастаться тонкой талией и лёгкостью шага.
  Хм… Двадцать четыре, двадцать пять — всё! Итого, 14 женщин и 11 мужчин, нормально. С учётом десятка выживших, более-менее ровно. Лишних конфликтов и проблем из-за преобладания того или иного пола в деревне мне не нужно, а то, помнится, когда я зашёл на «хардкоре» обычным Рыцарем, разик нарвался. Ничего особо страшного, но «разбор полётов» занял несколько часов времени, пару сотен урона репутации и четверых казнённых землепашцев. Ну да ладно, дело давнее, вернёмся к насущному.
  -Моё имя — Рейтар, я Рыцарь Смерти и хозяин всех окрестных земель, - сообщаю образовавшейся толпе, которая уже и сама выделила меня глазами. - Сегодня ночью вы переночуете здесь, а завтра отправитесь в деревню, где вас уже ждут готовые дома и земельные наделы. Вашими проводниками и новыми соседями будут они, - киваю на троих жителей Речной. - Я рассчитываю, что вы будете хорошими подданными, тогда и я буду милостивым господином, - внимательно вглядываюсь в лица, но нет, протестов с недовольством не видно, только деловитая сосредоточенность. Поворачиваюсь к старосте. - Дирик, организуй им постой.
  -Как скажете, милсдарь Рейтар, всё сделаем, - зачастил мужичок.
  Вообще, забавная ситуация — местных совершенно не смущают еженедельные появления новых лиц, выходящие из здания юниты, вырастающие за считанные недели дети и урожаи. Ну а что, мир полон магии и всё такое. Хотя, пожалуй, это всё-таки лучше, чем вешание «обоснуя» на самих игроков, а так всё в порядке, все довольны. Что же касается вопроса: «зачем я нанял их сейчас и устроил эти сложности с размещением на ночь, если всё равно им идти только завтра?», то ответ элементарен — деньги. Крестьяне приносят налог каждый день, следующий день начинается в полночь, соответственно, нанимая их сейчас, я гарантирую себе поступление с них налога уже завтра, а если бы я нанял их завтра, то получил бы налог только послезавтра. Всё просто. Хотя, конечно, весьма смешно, что даже не поселившаяся в домах толпа может давать по 10 золотых с носа. Впрочем, работает это только первые несколько дней, потом они нищают и разбегаются, н-да...
  Закончив с пополнением и краем глаза отметив, как троица выживших из Речной уже начала строить глазки появившимся крестьянкам, я стал собираться в Замок. Нужно было и Мардора проведать, и в Заклинательный Покой наведаться, собрать то, что там успело открыться из моих Томов Знаний, да и в целом дел много накопилось, от осмотра собранных войск до поднятия дожидающихся меня тел разбойников. Кроме того, скорее всего надо будет сразу выделить отряд из десятка костяков для охраны крестьян во время пути, дорогу-то я зачистил, но блуждающих диких зверей никто не отменял.
  Сборы мои (в основном выраженные в том, чтобы забрать походную сумку из дома старосты) правда, неожиданно прервались – привлёк звук спора. Спорила, как ни странно, замеченная мной ранее девочка, и спорила она с тем самым Вашеком. Деревенский увалень хотел взять её с собой в Речную, типа «домой», на что девочка отвечала отказом, притом не просто из серии «не хочу», а аргументированно отвечала.
  -Пойми ты, возвращаться мне некуда. Дом наш, скорее всего, отдадут другой семье, родни у меня не осталось, сама за хозяйством следить я не смогу, а доставлять кому-то лишние проблемы не хочу! Тут же я буду находиться в тепле и сытости, а может, мне даже удастся уговорить того злобного старика меня учить!
  Неожиданно. Мало того, что я, кажется, нашёл причину раздражения Ксавьера, так тут ещё и такой энтузиазм в деле получения знаний. Надо бы посмотреть на неё внимательнее, вновь лезем в интерфейс и смотрим параметры девочки, поскольку она из Речной, то даже при личной боязни уже имеющаяся репутация позволяет «заглянуть в неё поглубже» (только без пошлостей!).
  
  Имя: Женевьева.
  Раса: Человек.
  Класс: Ребёнок.
  1 уровень.
  57 очков опыта.
  Умения: нет.
  Характеристики:
  Интеллект: 5
  Сила: 1
  Выносливость: 1
  Ловкость: 5
  Сила магии: 3
  Устойчивость к откату: 2
  Ментальная выносливость: 3
  
  Увидев полученный результат, я не на шутку задумался. Кажется, у меня под носом оказался первый кандидат на обучение в «Академии Тёмной Магии». Начнём с того, что всего у неё было 20 очков характеристик, как у нормального боевого юнита первого класса, что для крестьянки уже необычно, во-вторых, параметры сила и выносливость красовались гордыми единичками, зато интеллект и магические способности… Хороший одарённый ребёнок, при правильном подходе можно вырастить качественного мага. Правда, задумался я не столько об этом, сколько о том, что Академии у меня ещё нет, и что в этом ракурсе делать? Не тащить же её сейчас с собой? Тем более, раз она меня боится. Ладно, оставлю пока у старосты, он за ней присмотрит, а когда дострою учебное заведение, можно будет направить её туда, благо ждать осталось недолго.
  Тем временем на звуки спора прибежала супруга Дирика и встала на сторону девочки, а дальше и сам староста нарисовался, будто и не крутился только что в толпе новых крестьян, громко решая и объявляя, кто у кого сегодня ночует. Общими усилиями малютку отстояли, ну и мне настроение слегка подняли — можно было с чистой совестью трогаться.
  
  
***
  
  За время моего отсутствия жиденькая тропка, ведущая к холму, изрядно расширилась и обзавелась характерной колеёй от телег, лес вдоль неё отдалился, а опустевшее пространство пестрило свежими пеньками. Первое, что меня встретило на пути, это широкая площадка, буквально врубленная в стену деревьев, на которой медленно и устрашающе рос комплекс зданий Академии. Вернее, само здание было пока одно, но общая территория, рассчитанная на возведение дополнительных корпусов, внушала. Делать здесь, однако, пока было нечего, чего не скажешь о «Гильдии Магов», возвышавшейся почти сразу за строительной площадкой.
  Строгое тёмно-серое каменное здание в два этажа отличалось всё той же готичной архитектурой. Перед обитыми металлом массивными дверями ядовито-зелёным огнём горели две жаровни на каменных постаментах. Из узких окон-бойниц на втором этаже пробивался такой же зеленоватый свет. Картину завершали четверо скелетов-постовых, караулящих возле входа.
  В наступивших сумерках выглядело это восхитительно красиво.
  -Приветствую вас, милорд, - встретил меня сухой, подтянутый старик в чёрной мантии, едва я успел переступить порог, - чем я могу быть вам полезен?
  -Кто ты? - ответ мне и так был прекрасно известен, но формальности следовало соблюсти.
  -Прошу простить мою беспечность, господин. Я ваш скромный слуга, в обязанности которого входит присмотр за состоянием здания Гильдии Магов и составление Книг Заклинаний для ваших подданных, буде на то ваша воля.
  -Как твоё имя?
  -Мелекус, ваша милость.
  -Прекрасно, Мелекус, ты некромант?
  -Не самый лучший, к прискорбию, мои магические силы всегда были скромными, но если вам будет угодно, то я могу проконсультировать вас по любым вопросам, связанным с магическими практиками.
  Угу, всё как и ожидалось. По сути такой хранитель — это что-то вроде справочника для начинающих игроков, и заставить его заниматься чем-то кроме отведённой роли крайне сложно, только если подобрать на его место ещё какого-нибудь мага. А вот сдирать его с места, не оставляя замену, и вовсе идиотизм, мало того, что его мораль в этом случае будет ниже плинтуса, что неизбежно отразится на эффективности в бою, так ведь его и убить могут, а тогда новых Книг Заклинаний ты уже никак не купишь. Ну, как минимум, в эту же неделю.
  -На данный момент этого не требуется, - заверяю чародея, - а вот одну Книгу Заклинаний подготовь.
  -Позвольте узнать, кто будет пользователем? От этого зависят необходимые материалы и способы их обработки.
  -Его имя — Мардор, он Призрак и комендант Замка.
  -Значит, призрачный пергамент... - сам себе покивал смотритель. - Должен предупредить, что на материалы мне потребуется 2500 золотых, милорд.
  -Это не проблема, - а вот будь Мардор полноценным героем, а не типовым юнитом, то книга стоила бы всего 500...
  -В таком случае, я немедленно приступлю к работе, - уважительно поклонился Мелекус. - Всё будет исполнено к следующему утру.
  Кивнув некроманту, я покинул его вотчину и направился к Замку. Из полезных задач в Гильдии Магов ничего более пока сделать было нельзя, а просто так слоняться по зданию, изучая обстановку и интерьер, мне было неинтересно.
  Основной комплекс зданий встретил меня мерзким шумом бесячьей драки — краснокожие коротышки устроили свару прямо на тропе, рядом с памятной по освобождению крестьян железной клеткой, и с энтузиазмом что-то делили. Два десятка несущих стражу возле «Тёмного склепа» и «Могильного холма» мертвецов никакого внимания на это безобразие не обращали, и, здраво рассудив, я решил последовать их мудрому примеру, обогнув затор по широкой дуге.
  Три центральных здания заметно преобразились за время, пока меня тут не было. Сердце Замка, оно же — жилой дом для владельца земель, место расположения рабочих кабинетов и много чего ещё, подросло на один этаж, а смотровая башенка на крыше слегка вытянулась, перестав быть столь приплюснутой, как в самом начале. Заклинательный Покой от него не отставал, раздавшись вширь и в высоту. Склад тоже вытянулся, обзаведясь крытым навесом для телег, где сейчас были свалены сделанные в деревне гноллов волокуши. Расстояние между строениями тоже визуально выросло, образовав солидных размеров двор-плац, но, по всем признакам, осталось совсем немного — и стены строений сольются воедино, образуя, наконец, заготовку полноценного замка, только без внешних укреплений. Думаю, это случится как раз в момент завершения строительства Академии — постройка там существенная и на росте Некрополя должна отразиться заметно.
  Двор, кстати, был полон. Десятки Скелетов и Зомби или стояли на постах возле входов в здания, или занимались своими делами, от ухода за оружием до разговоров друг с другом (Зомби). По сути, ничего удивительного в этом не было — даже низшая нежить может ухаживать за своим оружием и говорить, как-никак их показатель Интеллекта выше, чем у бесов. И даже дикая низшая нежить тут не исключение, просто дикая — это ещё и агрессивная, а агрессия, как известно, и признанным академикам мозги отшибает. Но не в том суть. Стоило мне показаться, как мгновенно обнаружились и Зомби из моей «гвардии», а обнаружившись, чётко и слитно образовали вокруг меня коробочку охранения. Даже приятно. Пусть это и всего лишь выполнение моего старого приказа.
  -Вы, сходите на склад и принесите мне вещи главаря разбойников, что недавно напали на обоз, - командую двоим мертвецам.
  Зомби молча кивнули и отправились выполнять распоряжение.
  -Ну а вы, - поворачиваюсь к остальным своим телохранителям, - покажите мне, где лежат тела. Нечего зря терять время.
  -Сюда, господин, - глухо отозвался один Зомби, начав показывать дорогу.
  Дорога привела нас к «служебному входу» при кухне, за углом центрального здания. Ожившие мертвецы, стоявшие тут на посту, сноровисто отворили передо мной двустворчатую массивную дверь в полуподвал, откуда мы попали в коридор, соединяющий кухню с полноценным просторным подвалом, в одной из комнат которого располагался обустроенный ледник. Большую его часть сейчас занимали туши забитых отрядом Мардора кабанчиков и прочей живности, но в одном из углов, прямо на полу, лежали сваленные тела людей без одежды.
  Особо приглядываться к данному неаппетитному зрелищу я не стал, а просто активировал скилл Некромантии. Привычная процедура с исчезновением лишних трупов повторилась, и мою армию пополнили пятеро Зомби, а количество опыта поднялось на 200 единиц.
  Приказав своим сопровождающим отвести новичков на склад и выдать оружие с бронёй, я отправился искать коменданта.
  Внутри «дом благородного рыцаря» тоже претерпел существенные изменения: большую часть первого этажа теперь занимал обеденный зал, разросшийся до возможности принять около двух десятков гостей, мои спальня и кабинет перекочевали на второй этаж, и помимо них теперь имелись трое гостевых апартаментов, плюс дополнительная каморка для слуг рядом с залом. Внутренняя отделка заслуживала отдельного упоминания — всё-таки кое-какие преференции премиум-аккаунта дают о себе знать. Итак, поскольку я пока не давал никаких распоряжений управляющему по обустройству, да и управляющего у меня ещё нет, то все настройки стояли "по умолчанию", а значит, Готишность, мрачность и ещё раз Готишность. Тяжёлая мебель из тёмного дерева, обитая чёрным бархатом и парчой, чёрные шторы на высоких окнах, мрачные гобелены на стенах, с сюжетами на тему триумфа мёртвого над живым, магические светильники из чернёного серебра, сияющие таинственным синим светом. В общем, атмосфера подавляла и заставляла ощущать себя ничтожным перед ликом Вечности и владельцем этих апартаментов. Ну и наконец, всё это было просто очень красиво, даже рисунки на гобеленах, выполненные в «традиционном» средневековом стиле, не выглядели аляповатой мазнёй, а гармонично вплетались в единую композицию.
  Обожаю архитектуру некромантов. И это, к слову, одна из главных причин, почему я выбрал именно эту фракцию, а не, скажем, куда более коммуникабельных магов.
  Так, любуясь обстановкой, я добрался до своего нового кабинета. Мардор был здесь и в данный момент сосредоточенно изучал трёхмерную карту моих владений, зависнув прямо у её постамента.
  -Что-то серьёзное? - спросил я безмолвствующего и, казалось, даже не заметившего моего появления Призрака, подходя ближе.
  -Нет, господин. Сейчас всё спокойно, - комендант обернулся ко мне и с уважением поклонился, - но я опасаюсь повторных нападений. Кладбище и каменоломня оголены, их некому защищать, в деревне у реки недостаточно сил, чтобы отбить любую организованную атаку, более-менее защищено только серное месторождение и Замок, но я не стал бы говорить о безопасности этих объектов. Особенно Замка.
  -Поясни.
  -Всё дело в площади, мой лорд, даже сейчас, имея все наши силы под рукой, мы едва ли можем прикрыть все подступы к дворцу и предупредить нападение на деревню с южного направления. К тому же, смею предположить, вскоре вы вновь разделите войска.
  -Верно, я собираюсь завтра навестить место, откуда пришли разбойники, а после исключения этой угрозы взять под свою руку деревни далее на восток.
  -Понимаю. Мне отдать приказ Призракам установить наблюдение за логовом этого отребья?
  -Да, - я слегка улыбнулся. Приятно, когда твои подчинённые проявляют разумную и своевременную инициативу. - Но пусть близко не приближаются, мне нужно только убедиться, что те не скроются куда-то в последний момент перед атакой. Хотя, если они стронутся, так даже лучше — разбить отряд на марше всегда проще, чем засевший в обороне.
  -Однако речь идёт о лесных разбойниках — они могут сбежать и легко затеряться в чаще, - возразил мой собеседник.
  -На этот случай у меня есть Бесы. На короткой дистанции они беглецов догонят, а тех, кто сможет вырваться, найдут позже.
  -Не могу с этим поспорить, - бесцветно прошелестел дух.
  -Но? - уловил я некоторую недосказанность в реплике подчинённого.
  -Безусловно, это не моё дело, господин, но должен вас предупредить — содержание такого большого числа порождений Инферно может стать обременительным для вашей казны. Демоны — очень прожорливые существа, питающиеся преимущественно мясом, а подвластные вам деревни не содержат большого количества рогатого скота. Помимо этого, нам негде закупать необходимое продовольствие. Какое-то время может помочь охота, но это только временное решение.
  -Хм... - неплохая справка, как раз в духе подсказок начинающему игроку, пригревшему непрофильных юнитов. - Ты прав, Мардор, но я всё это знаю, и в моих планах нет длительного хранения этого... ресурса, - опускаю взгляд к постаменту с картой.
  Исследование местности не стояло на месте, и изображение к северу и северо-западу от Замка пестрило маркерами «опасных встреч». Большинство были посвящены диким зверям, но ближе к горам уже нашлась крупная деревня гоблинов, кроме того, обитель непонятных отшельников у реки нет-нет, да и выпускала из себя партии охотников и патрули, прочёсывающие окрестные территории. Моим летающим разведчикам пока удавалось избегать с ними прямой встречи, но, боюсь, незамеченными им остаться не получилось.
  -В ближайшее время я планирую применить их с максимальной пользой, - покосившись на Призрака, легонько стукаю пальцем по изображению «Логова бандитов», приютившегося в глубоком овраге недалеко от дороги сквозь восточный лес, - даже если удастся за их счёт сберечь десяток Зомби, это уже окупит все издержки. И раз уж мы об этом заговорили, полагаю, содержать их у серного месторождения вскоре станет довольно хлопотно...
  -Желаете заменить их крестьянами?
  -Нет, наоборот, я бы предпочёл снять тех даже с каменного месторождения. Добычей могут заняться и Скелеты, благо в прямых боестолкновениях их использование уже не актуально, а крестьяне пусть занимаются хозяйством.
  Меня в самом деле серьёзно беспокоила возможная угроза голода. Сейчас большая часть замковой деревни занята строительными работами и рубкой леса — за огородами и куцыми посевами следить почти некому. В Речной и вовсе народу кот наплакал, и пополнение, которое завтра туда уйдёт, ситуацию мало изменит, поселение-то на пару сотен жителей рассчитано, а не на три десятка. В такой ситуации изымать из производства ещё восемь крепких мужиков — не самый разумный поступок. Я бы, честно говоря, и строительные работы поостерёгся так гнать, но надо. Вся надежда, что запасов на неделю-две у них хватит, а дальше численность рабочего населения должна стать достаточной для обеспечения продовольствием.
  -В Замке сейчас 19 Скелетов, - негромко напомнил Мардор, - если вы прикажете, я направлю их на работы, но тогда у меня уже не хватит сил для обороны.
  -Да, это проблема... - я задумчиво всмотрелся в карту.
  Если на каждое месторождение отправить по шесть костяков, то это сразу минус 12, а семеро оставшихся — это уже почти несерьёзно. От стаи диких пёсиков ещё отобьются, но не более. Но и оставить всё как есть нельзя, ладно ещё крестьяне, но бесы того и гляди действительно всё выжрут вокруг серного месторождения и пойдут бузить, а организовать им ежедневный подвоз провизии хоть и можно, но слишком хлопотно в нынешних обстоятельствах.
  -Ну что ж, придётся раздёргивать Зомби, - вздохнул я. - Завтра отправишь по шесть Скелетов на месторождение, постарайся выбрать наименее опытных. Остальных выделим в охрану крестьян, которые пойдут в Речную, туда же отбери троих Зомби из гноллов. А вот прочих собакоголовых возьмёшь уже себе в гарнизон.
  -Благодарю, милорд, - склонился призрак.
  -Это ещё не всё. Скелетам, которые пойдут добывать ресурсы, замени оружие на трофейные кистени, а все освободившиеся мечи, вместе с теми, которые были на складе от ранее выбывшей нежити, распредели между Зомби. Сколько их всего, кстати?
  -Сейчас на складе 46 мечей, с оружием отправленных на работы будет 58.
  -Значит, хватит с избытком, - кивнул я. - Сколько луков взяли с разбойников?
  -Десять.
  -Половину я возьму с собой, а ты выбери из своих пятёрку посообразительней, и пусть тренируются, только стрелы без нужды не ломай — у нас пока нет стрелковой мастерской, чтобы их пополнять. Теперь по защите. Всех Зомби нужно одеть в трофейную кожаную броню, тут тоже проследи, чтобы наиболее целые комплекты достались наиболее опытным бойцам. Сам завтра зайди в «Гильдию Магов», там тебе уже будет готова Книга заклинаний.
  -Безмерно благодарен вам за оказанную честь, господин, - лицо духа преисполнилось глубокого почтения.
  -Пустое. Кстати, я видел, дозорная башня на крыше выглядит неплохо, там кто-то сейчас есть?
  -Два Призрака, милорд.
  -Прекрасно...
  На этом моменте из-за двери послышались тяжёлые шаги и звон металла. Оказалось, Зомби уже выполнили приказ и принесли вещи главаря бандитов. Поскольку основные дела с комендантом я уже решил, то более задерживать его не стал, позволив отправиться выполнять мои ценные указания, а сам приступил к изучению трофеев.
  Меч оказался вполне обычным, чуть лучше, чем у Скелетов, но не очень существенно. Кольчуга была интересней, с одной стороны, в ней было три большие дыры от колотых ударов, и это не добавляло ей лоска, но с другой, даже так снижение урона у неё в характеристиках значилось на отметке 19%, что было куда существенней, чем 10% на моей кожанке. Дальнейший ремонт также был возможен. А вот шлем и вовсе порадовал:
  
  «Стальной пехотный шлем» - уменьшает урон по голове от физических атак на 35%.
  Использование: только гуманоиды.
  Прочность 1200/1200.
  
  Иначе говоря, совершенно целая и прочная вещь. Как раз то, чего мне не хватало. К форме «кастрюльки» претензий и вовсе не было — стандартная «луковица» с кольчужной бармицей, обзор не ограничивает, снимается и надевается без лишних трудностей, короче, то, что доктор прописал. Тут ведь как? Могло быть и рыцарское «ведро» из хреновенького железа, что, помимо всего лишь 15 процентов брони, ещё и обзор режет в полтора раза, а уж насколько он "удобен", я вообще молчу. Так что радуемся тому, что имеем, и не питюкаем.
  Больше ничего примечательного в свёртке с принесёнными вещами, к сожалению, не нашлось. Сапоги, штаны, рубаха — всё это меня не интересовало от слова «вообще». Так что, закончив осмотр трофеев и улучшение собственного снаряжения, я перешёл к следующему пункту планов на сегодняшний вечер, а именно изучению того, что же мне нарисовал почтенный библиотекарь. И первый же пергамент с заклинанием заставил меня невольно хрюкнуть от сдерживаемого смеха:
  
  «Уничтожение паразитов» - наносит 1 единицу урона всем живым существам на заданной области. Область действия 0,5 квадратных метра. Стоимость каста 5 очков маны. Для использования необходима «Магия Смерти 1». Изначально предназначено для уничтожения книжной моли, тараканов и клопов.
  
  Вот даже не знаю, руку к лицу прикладывать или хохотать сквозь слёзы. Ну здравствуй, моё первое АОЕ* (от «Area of Effect» - характеристика способности или заклинания, действующего на область, а не на конкретную цель. Прим. Автора.), какой-нибудь эпичный архимаг тобой даже вполне реально сможет косить целые армии. Как там формулы расчёта урона и области поражения? Базовый урон (базовая область поражения) умножить на Силу Магии? Это у меня получится 7 единиц урона на три с половиной метра? Да я ошизеть как крут!
  Но ладно, призываем Книгу Знаний и кладём лист в раздел Магии Смерти. Всё, теперь я готов Пафосно и Готишно гонять клопов в тавернах. Что у нас дальше?
  
  «Светлячок» - создаёт иллюзорный шарик огня для освещения помещения. Стоимость каста 5 очков маны. Время действия — 1 минута. Для использования необходима Книга Заклинаний.
  
  Угу, аналог факела. Вещь, в принципе, полезная, но не для Рыцаря Смерти — я и так в темноте неплохо вижу. Но для тренировки сойдёт. Дальше...
  
  «Малый ремонт» - восстанавливает 5% от прочности предмета. Стоимость каста 10 очков маны. Заклинание нельзя использовать на один предмет чаще одного раза в сутки. Для использования необходима Книга Заклинаний.
  
  Опа! А вот об этой штучке я до сих пор только слышал. Но раньше думал, что это только для артефакторов, хотя... Да, верно, там не 5%, а 10-20%, если ничего не путаю. Что ж, уже это заклинание стоило тысячи золотых, изучаем... И сразу используем на трофейной кольчуге.
  Мана ушла, и броня на миг окуталась едва заметным белым сиянием, сразу после этого часть порванных звеньев пришла в движение и восстановилась, цепляясь друг за друга и слегка сокращая площадь разрыва. А что с характеристиками?
  
  «Повреждённая тяжёлая кольчуга.» - уменьшает урон по телу от физических атак на 21%.
  Использование: только гуманоиды.
  Прочность 1364/2000.
  
  Очень хорошо. Что у нас следующее?
  
  «Малый телекинез» - дистанционный перенос небольшого предмета. Стоимость каста 10 очков маны. Для использования необходима «Магия Разума 1».
  
  Ммм... Даже не знаю, пригодиться может, но когда и как... Чисто теоретически, так даже зарезать кого-то можно по-тихому, но насколько это соотносится с практикой? Хотя для воровства вещь безусловно перспективная, было бы ещё у кого воровать.
  
  «Малая консервация» - погружает выбранный предмет в поле стазиса, останавливая процессы гниения, коррозии и износа. Стоимость каста — 20 очков маны. Время действия — 1 сутки. При нанесении внешних повреждений поле разрушается. Для использования необходима «Магия Смерти 1».
  
  А вот это даже обидно. Нормальная «Консервация» в Магии Смерти предназначена для транспортировки свежих тел в Некрополь, а здесь «предмет», наверняка ещё и «малый», по аналогии-то. Ну и-и-и... Здравствуй, переносной холодильник?.. Типа, рад тебя видеть, мне как раз не хватало в походах кастрюли вечно свежего борща. Просто не знаю, для чего ещё это можно использовать. Но пусть будет, ладно.
  Укладываю лист на страницу фолианта...
  
  «Очистка» - снимает грязь с предмета. Стоимость каста 5 очков маны. Для использования необходима Книга Заклинаний.
  
  … Полезно, но... Без комментариев.
  
  «Линза» - создаёт иллюзорное увеличительное стекло перед лицом мага. Стоимость каста 5 очков маны. Для использования необходима «Магия Разума 1».
  
  А этим-то что можно делать?
  
  «Опознание» - позволяет идентифицировать незнакомые языки, знаки или назначения предметов. Не действует на артефакты выше пятого уровня. Стоимость каста 10 очков маны. Для использования необходима «Магия Разума 1».
  
  Очень расплывчатое описание, ладно, мана есть, откат прошёл, применим... на той же кольчуге.
  Вновь сияние окутало предмет, правда, оттенок несколько иной. Что изменилось? Хм, ничего, а если зайти в свойства предмета...
  
  Обычная дырявая кольчуга из среднего качества стали без следов зачарования. Используется для защиты тела от колющих и режущих ударов. Лучше, чем ничего, но до латного доспеха не дотягивает. Уменьшает получаемый физический урон на 21%.
  Использование: только гуманоиды.
  Прочность 1364/2000.
  
  Понятно. Буквально толкует свойства предмета. Возможно, на книгах эффект будет лучше, но в целом ясно. Степень полезности — ниже среднего. Свойства артефактов, за редким исключением, которые начинаются как раз с пятого уровня, и так пишутся в стандартном описании, а кучи неизвестных книг мне встречаться вряд ли будут часто.
  Ну что же, стопка, выданная Ксавьером, подошла к концу, и целых три заклинания из списка оказались универсальными, очень недурственный результат. А теперь схожу-ка я в Заклинательный покой...
  
  
***
  
  Помещение Источника Магии встретило меня тусклым голубоватым светом и антрацитово-чёрным камнем стен, лишённых даже намёка на стыки кладки. Обелиск по-прежнему возвышался в самом центре зала, но теперь «зал» был именно залом, а не «каморкой для мётел», кроме того, по поверхности обелиска теперь бежали многочисленные строчки сияющих синим светом рун, что добавляло антуражу дополнительный мистический оттенок.
  Подойдя к стеле, я открыл ручной интерфейс и всмотрелся в показатели. Радиус эффективного поражения заклинаний при колдовстве в пределах Замка значился на отметке 437 метров, из чего следовало, что достать врагов или союзников, сидя, скажем, в смотровой башенке, я смогу на данном расстоянии от себя, без всяких штрафов к силе и стоимости заклинаний. Достигнутое увеличение мощности магии замерло на цифре 6%, а уменьшение затрат маны значилось на 9%. Не самый худший результат за четыре дня развития, надо заметить. Последним штрихом выступала иконка, обозначающая открытие новых заклинаний, с подписью-уточнением «5».
  Поскольку нигде в окрестностях никаких пергаментов и книг видно не было, как и мест для их хранения, я логично рассудил, что лежат оные на втором этаже, благо сразу с двух сторон виднелись скруглённые лестницы, уходящие вдоль стен наверх. Впрочем, сразу никуда бежать я не стал и сперва перераспределил бегунки работы Источника, прокрутив всё до упора в восстановление маны. Раз уж мне всё равно предстоит провести ночь в Замке, а Книга Заклинаний уже пополнилась низкозатратными спеллами, то глупо не воспользоваться ситуацией и не потренировать магические характеристики, без маны же это делать несколько проблематично.
  Большую часть пространства на втором этаже занимала алая пентаграмма, начертанная на каменном полу. Предназначалась она для проведения ритуалов и по мере развития моих магических навыков должна была визуально усложняться, хотя на её эффективности это никак не отражалось. В «Гильдии Магов», кстати, должна быть такая же, как и в главном корпусе Академии, но там они, так сказать, общественные, а эта — только моя.
  Под потолком, медленно двигаясь, парили три сияющих шара голубого огня, оставляющие за собой невесомую дымку и дающие всё освещение. У стен между окнами возвышались книжные стеллажи, сейчас почти пустые. Каждый имел своё оформление, вплоть до породы дерева и резьбы. Так стеллаж, отвечающий за «Магию Тьмы», был выполнен из чёрного лакированного дерева без каких бы то ни было украшений, цвет «Магии Смерти» был серым и подчёркнутым тонкой резьбой с изображением переплетающихся костей и черепов, у «Магии Природы» древесина была тёмно-коричневой, и резьба пестрила дубовыми листьями и желудями, а «Магия Разума» обозначила себя светлым деревом, покрытым отливающим бледно-фиолетовым оттенком лаком. Имелся и нейтральный стеллаж, но на общем фоне он был самым непрезентабельным и от обычной полки для книг из мебельного магазина отличался разве что исполнением из натурального дерева.
  Долго разглядывать интерьер я не стал и подошёл к разделу «Магии Тьмы». Тут меня ждало два развёрнутых пергамента с руническими рисунками, один из которых подозрительно напоминал заклинание призыва бесов. Стоило к нему прикоснуться и поднести к лицу, как система услужливо дала развёрнутое пояснение:
  
  «Ритуал призыва беса» - позволяет призвать от трёх до десяти Бесов. Требуется жертва (моб 1 уровня). Время проведения — 10 минут.
  Внимание: не работает, если жертва является нежитью, механическим созданием или элементалем. Принесённая жертва не даёт опыта и исчезает. При увеличении уровня жертвы на каждый ранг численность призванных бесов увеличивается вдвое от верхней планки предыдущего ранга.
  Эффекты:
  При принесении жертвы 1 ранга: 3-10 Бесов.
  При принесении жертвы 2 ранга: 10-20 Бесов.
  При принесении жертвы 3 ранга: 20-40 Бесов.
  При принесении жертвы 4 ранга: 40-80 Бесов.
  При принесении жертвы 5 ранга: 80-160 Бесов.
  При принесении жертвы 6 ранга: 160-320 Бесов.
  При принесении жертвы 7 ранга: 320-640 Бесов.
  
  Угу, понятно. Только вот смысл это имеет ранга до четвёртого, и то надо смотреть по персоналиям, а дальше... Ну, если и допустить теоретически такой сказочный оксюморон, как зарезанный на алтаре Титан, то 640 Бесов его боевую эффективность всё одно не перекроют и даже телами завалить не смогут, коли представить подобную битву — банально урона не хватит даже кожу поцарапать. И подобный расклад повторится с большей частью мобов седьмого ранга. Тем не менее, для быстрого наращивания численности армии, допустим, в преддверии вражеского штурма, может пригодиться, особенно если заранее озаботиться накоплением пленников.
  Кстати, любопытно, можно ли использовать в качестве жертвы самих бесов? В описании про ограничения на использование демонов ничего не сказано... Надо будет попробовать. Если выгорит, то я открыл лютый чит, и все вокруг могут вешаться. Но это позже.
  Второй свиток на полке оказался банальной «Стрелой Тьмы» — слабейшим боевым заклинанием данной школы. Вещью оно, конечно, было полезной, но с моей Силой Магии урон там получался всего 35 единиц, а это даже на крестьянина мало — трижды кастануть придётся, чтобы убить.
  Следующей в очереди шла «Магия Смерти», и тут мне повезло:
  
  «Сшивание плоти» - восстановление здоровья одному юниту. Стоимость каста — 5 очков маны, базовый эффект — 5 очков здоровья. Не действует на живых, механические создания и элементалей. Для использования необходима «Магия Смерти 1».
  
  Пусть лечить оно в моём исполнении будет на те же 35 единиц, но зато лечить! Да, только нежить, но их-то мне как раз и нужно штопать чаще всего. К сожалению, ничего более данный стеллаж мне не дал, а вот Магия Разума и вовсе цинично посмеялась:
  
  «Ободрение» - повышает показатель Морали выбранного юнита на 1 пункт. Не действует на нежить и механические создания. Время действия — 1 минута. Стоимость каста — 15 очков маны. Для использования необходима «Магия Разума 1».
  
  Многое можно сказать о взаимоотношениях Морали с обитателями Некрополиса, отнюдь не меньше можно высказать о мнении игроков по части случайности распределения некоторых вещей системой, и совсем уж неприлично затянется диспут о местоположении справедливости в нашем мире, но... Я промолчу. Просто промолчу.
  На счастье, некоторым утешением стал последний раскрытый кусок пергамента, приютившийся на коричневой полке с красивой резьбой. Повествовал он о заклинании «Рой Ос», которое мне не так давно дал в полной мере ощутить на собственной шкуре сбрендивший ревенант-знахарь. Время действия — минута, 2 единицы урона раз в 10 секунд, стоит 10 очков маны. Не слишком нужно, но может пригодиться, в особенности тем, что при некоторой удаче способно отвлечь даже нежить, а в ряде случаев ещё и не вызывает настороженности у противника. К примеру, постовой далеко не сразу будет кричать «Тревога!», если его ужалит оса, а вот коли ему в лицо прилетит Стрела Тьмы, то тут уже и без крика все вокруг стойку сделают. А ещё этим заклинанием хорошо воспитывать бесов. В теории. Но сдаётся мне, проверить на практике возможности у меня тоже будут.
  За время, потраченное мной на хождение между полками и пополнение Книги Заклинаний, запас маны успел восстановиться до капа, а следовательно, пора было заняться тренировкой магии. Вот только просто так спамить чары, сидя на месте, было бы глупым расточительством — у меня почти сотня комплектов кожаной брони, требующей ремонта, и ещё больше всякого оружия. И пусть 10 маны — это не 5, а значит, восстановления энергии придётся ждать в два раза дольше на вдвое меньшее число кастов, но польза от этого всё равно выйдет существенная.
  Ночь уже целиком вступила в свои права, и двор оказался погружён в глубокий мрак, освещаемый лишь бледным светом звёзд. Моим глазам это не мешало, но, не удержавшись (очень хотелось поскорее приступить к прокачке магических навыков, и здравый смысл тут пасовал), «Светлячок» я всё-таки зажёг и... признаться, стало действительно лучше, даже строй однообразно перевооружившихся Зомби возле склада стал смотреться как-то торжественней. Вообще, вид однообразно одетых и вооружённых войск не может не радовать глаз их хозяина. Хотя процесс получения обмундирования ещё не закончился, и несколько мертвецов только примерялись к броне под руководством Мардора, но впечатление это не портило. Пусть не кованная рать, но уже и не толпа полуголых трупов. Прогресс.
  Первыми «жертвами» моих магических изысканий стали, как и следовало ожидать, мои же гвардейцы, просто потому, что опять поспешили прикрыть меня со всех сторон. И о чудо! Первые же пять кастов «Ремонта» принесли мне подряд «Ментальную выносливость», «Устойчивость к откату» и «Силу Магии». Всё по единице, само собой. Очевидно, счётчик моих магических действий с начала недели уже и сам подходил к рубежу. Увы, спустя ещё девять заклинаний пришлось временно прерваться, откат-то проходит секунд за 13, но мана так быстро не восстанавливалась.
  А дальше дело вошло в режим: накапало десяток маны? Каст! Отдыхаешь... Накапало десяток маны? Каст! Любуешься звёздами... Накапало десяток маны? Каст! Включаешь мозги и, достав меч, начинаешь отрабатывать связки...
  Прерваться пришлось только однажды. Поскольку я пока пребывал в Замке, можно было безбоязненно отправить Мардора к «Звёздной Оси», а то неизвестно, когда ещё представится такая возможность, с учётом же заказанной Книги Заклинаний ему это в самом деле пригодится. Таким образом, когда он закончил со списком моих распоряжений, я развернул перед ним карту и ткнул в нужную точку. Для Призрака тут было не расстояние, и даже пожелай он изобразить воздушного калеку-паралитика, обернуться должен был ещё до наступления утра.
  Всего моей силы воли хватило, в общей сложности, на пять часов (а попробуйте не задолбаться, столько времени занимаясь однообразным рукомашеством, да после насыщенного событиями дня), которые принесли мне ещё по две единички в каждую из магических характеристик. В пику им, физические, несмотря на полную отдачу при кручении «восьмёрок», мои старания полностью проигнорировали.
  Как ни странно, но этого времени более чем хватило на обработку заклинанием малого ремонта всех собранных к этому моменту трофеев, включая даже кистени гноллов. В конце тренировки я перешёл уже на «Очистку» и даже успел обработать большую часть Зомби, сделав их чище и опрятней, чем большинство живых гуманоидов этой вселенной. Но дальше всё — финиш. Пусть я и прикорнул на одной из волокуш, пока мы тащились от древних руин, но за последние полчаса зевнул я уже раз восемь, а видеть рожи мертвецов уже просто физически не мог. Я понимаю, что у «тру геймера» должен быть слоган из серии «учти, нуб, пока ты спишь, враг качается», но всё-таки всё должно быть в меру... Впрочем, добило меня не это, а ввалившийся прямо на склад бес. Очень хорошо знакомый бес.
  -Хозяина-а-а! У Гнарсика есть генита... не... Гениваль... Гениальная идея! - страшно мне стало ещё на первой попытке произнести слово «гениальная».
  -Я не хочу её знать! - дважды я на одни и те же грабли не наступаю!
  -Но хозяина! - коротышка от расстройства аж сел. - Она принесёт вам много блестяшек! Гнарсик видел такое у своего старого злобного хозяина! Он даже после такого был не очень злобным! - хм, ну если даже князь Инферно добрел, то... может быть, да и золото лишним не будет. В конце концов, я же нахожусь в своём Замке, и это может быть просто подсказкой системы, выданной через игрового персонажа, ведь правда? Не знаю, я правда так мыслил или просто успокаивал себя?
  -Ладно, говори, - я приготовился к худшему.
  -Надо построить бордель! Да-а-а! Гнарсик хотеть в бордель! Большая Злобная Хозяина построить бордель с суккубами, и Гнарсик туда пойдёт! Гнарсик у-у-умный! - выдала эта мелкая рогатая сволочь.
  Я молча кастанул на него призыв осиного роя, после чего мог полюбоваться, как визжащий бес улепётывает от полусотни очень злых насекомых.
  -Вот же скотина, я тут о государстве беспокоюсь, от служанок отказываюсь, а он бордель хочет, да ещё и за мой счёт... паразит мелкий, - пожаловался я сквозь зубы ожидающим своей очереди на «очистку» мертвецам. Те, казалось, даже посочувствовали.
  Однако после такого плевка в душу весь настрой на «умру, но сделаю» окончательно приказал долго жить и, плюнув на дальнейшие тренировки, я отправился спать, предварительно вновь перераспределив направления работы Источника. До постройки «Академии Тёмной Магии» было ещё часов семь, так что торопиться было некуда и можно было слегка расслабиться.
  И всё-таки хорошее заклинание этот Рой, душевное...
  
  
Глава 9.
  
  Разбудил меня оживлённый гвалт бесов, и скажу как на духу: памятный по прошлой ночёвке в Замке вороний диспут был куда как музыкальней. Что выясняли краснокожие гадёныши — спросонья разобрать не получалось, но выясняли они это с писком, визгом, матом и просто громким ором, казалось, прямо под моим окном.
  Раздражённо помассировав лицо и поняв, что шум стихать не собирается, я отодрал себя от чистой и такой приятной простыни, после чего мрачно уставился на массивный, украшенный резьбой стул из чёрного дерева, куда накануне скинул одежду. Нынешняя спальня никак не напоминала базовую комнатушку два на полтора, сейчас здесь, помимо широкой двуспальной кровати с балдахином, имелись и вещевой шкаф, и несколько стульев, и комод, и даже туалетный столик. Причём, всё содержало некий минимальный набор необходимых владетельному феодалу вещей, вроде парадного камзола с серебряным шитьём, естественно, в готично-некромантском стиле.
  Вопли снаружи прекращаться не собирались, но понять что-то конкретное в мешанине гнусаво-скрипучих возгласов по-прежнему было решительно невозможно. Рефлекторно взглянув на часы в интерфейсе, обнаружил цифру 8:16 — всего три часа дали поспать, сволочи...
  Тем не менее, рабочий день средневековой деревни уже начался, и развёрнутая следующим движением карта подтвердила наличие кипучей деятельности мужиков в районе вырубок вокруг Замка. К слову, фигурки нескольких крестьян, включая Дирика, уже дожидались меня во дворе. А налоги они... Вызываю соответствующую панель.
  
  Неделя 1. День 5. 23 меры самоцветов, 15 кристаллов, 8 мер серы, 6 колб ртути, 22 меры камня, 21 мера дерева, 8759 золота.
  
  … уже заплатили. Из ресурсов только значки камня, серы и дерева мигали таймером идущей доставки. Ну ладно, главное — ресурсы на кузницу с лесопилкой уже есть в наличии, и никуда бежать не надо.
  Поморщившись от очередного визга со стороны окна, я собрал волю в кулак и всё же воздвиг себя в вертикальное положение. Надо было одеться, привести себя в порядок и разобраться, что там внизу происходит...
  Спустившись через несколько минут по лестнице в холл и выйдя на улицу, суть происходящего я уловил. У бесов шёл процесс демократических прений по вопросу, кто из них самый главный. Судя по разобранным мной крикам, кандидатов было четверо, остальные коротышки выступали в роли электората. Когда я вышел, один знакомый, но малость опухший бес как раз усиленно втолковывал коллегам свою позицию:
  -А я фофорю — Гнафсик гфафный фарит злофной хофяины!
  -С чего это!? Это Рамасетрип фаворит! Он кавалэрыст! Все хозяины любят кавалэрию! А вы — пехтура сиволапая! - аргументированно возразил другой.
  Я их убью. Всех.
  -Фы глупай! - возмутился опухший. - Фозяина подфарила Гнафсику куфать фкуфныф жуфжалки! Жуфжалки офеня фкуфные! Во! - Гнарсик вывалил раздутый язык, - офтрые и фабафно фрустят! Фозяина дафь их фолько Гнафсик! Знафит, Гнафсик глафнай!
  «Уничтожение паразитов» легло в толпу Бесов как родное.
  -А-а-а!!! Большая злобная хозяина не в духе! - возопил кто-то из коротышек, после чего вся эта шобла брызнула по двору, стремясь поскорее его покинуть.
  Подавив навязчивое желание кинуть вдогонку пару Стрел Тьмы, я выругался сквозь зубы и нашёл взглядом группу крестьян с телегами у Склада Ресурсов. Люди нервно поглядывали на разбегающихся демонов, но от самого факта их отдаления явно испытали облегчение. На Зомби и Скелетов, несущих караул, реакция уже практически отсутствовала.
  -Ваша милость, - Дирик вместе с остальными мужиками почтительно поклонился при моём приближении, - явились по вашему повелению, лесопилку, значится, определять, где ставить...
  -Вижу. Вестер? - поворачиваю лицо к охотнику.
  -Да, милорд, - ещё раз поклонился он, а система сообщила о пополнении репутации с жителями моих деревень на 16 единиц, не иначе как опять за то, что использую имя, а не стандартное «эй ты, смерд».
  -Твой брат вчера сказал, что ты знаешь подходящие места в округе, где можно устроить водяное колесо для лесопилки, это так?
  -Так, ваша милость. У деревни подходящих ручьёв штуки три будет, а ежели отойти, то и десять наберётся, только русло кое-где подкопать придётся — перепад подрастить, значит.
  -Показывай, - разворачиваю перед селянами карту интерфейса...
  Дальнейший разговор показал, что места прямо около деревни для лесопилки всё же не очень подходят, даже не столько из-за каких-то неудобств расположения ручьёв, они были, но были решаемы, сколько от объёма доступного леса. Довольно скоро вокруг деревьев останется мало, просто в связи с ростом как города, так и его населения, которое требуется кормить и где-то селить, а это дома, поля, огороды... Иными словами, проработает такая лесопилка недолго, и даже никакого лесника-садовника рядом не поселишь, чтобы саженцы высаживал на опустевшие полянки — место для другого будет нужно. Вот мельницу на один из этих ручьём позже поставить можно и даже нужно, а лесопилку надо дальше, чтобы никак не мешала.
  Подходящий ручей нашёлся минут через десять беседы и располагался недалеко от дороги к Речной, с противоположной стороны от стоянки орков-разбойников, где я спас Ксавьера. Удобно это место было ещё и тем, что оттуда можно было постепенно проложить путь до Звёздной Оси, при этом не отрываясь от основной задачи снабжения меня деревом.
  После уточнения последних деталей крестьяне получили со склада 2500 золота, 5 мер камня и 10 мер древесины. И пока мужики загружали всё это богатство на телеги, я решил дополнительно озадачить Дирика доставкой завтрака мне в замок. Ну и, дабы не тратить зря время, приказал, чтобы вместе с завтраком пришла прибившаяся к нему сиротка. Старосту такой манёвр не обрадовал, но перечить тот не осмелился. Оно и к лучшему — не хватало ещё, чтобы крестьяне начали требовать у меня отчёта о намерениях.
  Заказанный завтрак мне как раз и принесла Женевьева, доставленная кем-то из деревенских прямо к моему порогу, примерно через тридцать минут после отбытия обоза с материалами. По всей видимости, деревенские логично рассудили, что раз я «заказал» эту девочку, то пусть она и завтрак несёт, заодно и «честным людям» в дом «страшного некромансера» лишний раз заходить не придётся.
  Завтракать я решил в главном зале, а заодно и опробовать удобство кресла во главе стола. Моя возможная будущая ведьма довольно споро расставляла тарелки со снедью, при этом старательно пытаясь казаться как можно меньше и, по возможности, как можно быстрее скрыться с моих глаз.
  -Я закончила, милорд… могу я идти? – робко спросила девочка, не поднимая взгляда от пола. Общая атмосфера и обстановка её явно нервировали.
  -Молодец, - кивнул я, не удостоив еду даже взглядом. - Можешь, но перед тем, как ты покинешь моё общество, я бы хотел задать тебе несколько вопросов.
  -Как пожелаете, милорд, - судя по опустившимся плечам, ей стало совсем грустно.
  -Ну что же, тогда присаживайся и бери тарелку, разговор предстоит долгий, а я не настолько жесток, чтобы морить детей голодом, - м-да, смеяться после слова «лопата».
  Тем не менее, изрядно опасаясь и словно боясь, что её в любой момент чуть ли не в пыточную потащат, девочка послушно села на самый краешек стула и поставила перед собой тарелку. Пустую. И на этом остановилась.
  -Я вообще-то имел ввиду, что ты разделишь со мной завтрак…
  -Простите, милорд, - ещё сильнее ссутулилась, но таки наложила себе немного овощей.
  -Итак, Женевьева, - девочка вздрогнула при звуках своего имени, - скажи, почему ты боишься меня?
  -Как я могу бояться милорда? Он заботится о нас, защищает и… - хм, неплохо врёт, особенно для ребёнка.
  -Я – Рыцарь Смерти, и уж что-что, а страх я чую прекрасно… как и попытки мне соврать, - будем нарабатывать будущий авторитет.
  -П-простите, милорд! – совсем сжалась малышка.
  -Прощаю, на этот раз. Но больше не пытайся меня обманывать. И я всё ещё жду ответа на свой вопрос.
  Да, может быть, это не сильно правильный подход при общении с ребёнком, но, во-первых, это всё-таки не ребёнок, а набор циферок, и так будет, по крайней мере, до тех пор, пока я не «перееду» в этот мир окончательно. К тому же, этот самый «набор циферок» сообщает, что вот эта конкретная девочка гораздо умнее того же старосты, а значит, воспринимать её несмышлёным дитятеткой будет большой ошибкой.
  -Д-демоны совсем недавно растерзали всю мою семью, - Женевьева сглотнула, - а потом те стали ходячими мертвецами, а вы повелеваете такими же тварями…
  -Понятно. Я не буду говорить, что скорблю вместе с тобой или соболезную. Это – жестокий мир, и твои родные не были мне даже знакомы, лицемерить же и фальшиво сокрушаться – дело святош из Империи Света. Смерть, по крайней мере, честна, как и её Рыцари, - звучит, конечно, весьма пафосно, но если из этой девочки и в самом деле вырастет хороший маг, то пусть этот маг имеет в моём отношении некоторые… ну, назовём это «установками».
  К слову, данный метод очень популярен у Тёмных Эльфов, те выращивают своих телохранителей из молодых рабов по схожему принципу, предварительно, правда, ломая этого самого раба и подготавливая «заготовку»... Впрочем, если сильно зарыться, уйти в детали и целенаправленно искать, то неприглядную сторону можно найти у любой фракции, что у инквизиторов Империи, что у друидов Вечного леса... Но я отвлёкся, вернёмся к Женевьеве.
  -Спасибо… наверное, - робко ответила девочка.
  -Но скажи мне, каковы твои желания? Чего хочешь от этой жизни ты?
  -Я? - вопрос мой её явно удивил. - Я всего лишь крестьянка, милорд, одна из многих…
  -«Многие» не доводят тихих библиотекарей до состояния, близкого к ярости берсерка, попытками навязаться ему в ученики. Да и не строят столь логичных и грамотных предложений в разговоре.
  -Я… должна была стать ученицей деда Гунарра, но… А сейчас… не знаю.
  -Хорошо, хочешь ли ты вернуться в деревню, стать простой крестьянкой, выйти замуж за какого-то местного паренька и рожать ему детей, вкалывая при этом на полях? Или, - слегка давлю её взглядом, - у тебя всё же уже есть какие-то планы, ради которых ты столь старательно пыталась стать ученицей мэтра ван Ольсена?
  -Я… не хочу бояться, - едва слышно ответила девочка.
  -Что-что?
  -Я... - девочка с усилием проглотила ком, - я больше не хочу бояться! Дрожать от ночных шорохов, цепенеть при виде бредущего на меня трупа...
  -Вот это уже больше похоже на реальную цель. И я могу помочь тебе.
  -Помочь? – зелёные глаза поднялись на меня с непониманием.
  -Да. Конечно, из тебя не получится великого воина, но ты не по годам умна, и я вижу в тебе склонность к магическим манипуляциям. Но склонность без обучения ничего не даёт. Я же могу обеспечить это самое обучение.
  -А что за это потребуется от меня? – сразу же спросила девочка. Ну что же, в «добрых дядей» она не верит, молодец.
  -Твоя служба мне. Ты станешь одним из моих магов. Возможно, офицером, если будешь достойна этого и верной службой докажешь свою полезность. Ну, или можешь попытаться достичь всего сама, или и дальше оставаться крестьянкой – я не собираюсь тебя принуждать к чему-либо. Свои условия я назвал.
  -Я… могу подумать? – дрожащими губами выдавила бледная от волнения Женевьева.
  -Разумеется. Половины дня тебе хватит? – неуверенный кивок. - Отлично, можешь вернуться в деревню или пройтись по территории Замка. Если захочешь осмотреться здесь, я тоже не против, только ничего не трогай. Как примешь решение, дай мне знать.
  -Спасибо, милорд, - низко поклонилась вскочившая девочка.
  
  Дипломатия 1: Успех! + 50 опыта.
  Вами был успешно завербован новый сторонник — Женевьева.
  Ваша прямота и готовность называть вещи своими именами вызывают невольное уважение у простой крестьянской девочки.
  Репутация с Женевьевой: +275 (+10% Дипломатия 1). Текущая репутация: 896 / 3000 Дружелюбие.
  
  После такого списка сообщений я уже не сомневался, что девочка ещё до конца дня поступит в Академию, а значит, сегодняшнее число будет считаться «днём подготовки», а ещё через три недели из Академии уже выйдет молодая девушка с Книгой Заклинаний и классом Некроманта. Ну а там организуем «всамделишную присягу», что добавит ещё прилично так репутации.
  -Пока не за что, - улыбаюсь уголками губ. - Можешь идти.
  -Я... Да, благодарю вас, милорд — ещё один поклон, и ребёнок поспешно юркнул к выходу.
  Ну что ж, одно дело сделано, теперь можно и себя побаловать. Если рассудить отстранённо, то за один только вкус натурального деревенского молока этому миру уже можно простить многое, даже бесов. Молока у меня был целый кувшин, бесов в округе не наблюдалось — что ещё нужно для счастья? Разве только немного ароматной снеди и часик тишины, когда никуда не надо бежать.
  Пододвигаю к себе горшочек, из горлышка которого исходит чудный аромат мясного рагу.
  Да, жизнь хороша...
  
  Некоторое время спустя.
  Завершение строительства Академии, как обычно, ознаменовалось звуковым сигналом «открытия бутылки шампанского», прокатившимся по всей территории Замка. Возведение после этого Кузницы уже было мной задано в очереди, так что отдельный приказ не понадобился, и на заранее выбранном месте вдоль западного склона холма начало расти новое здание. Я же отставил кружку с последними каплями травяного взвара и развернул в интерфейсе панель управления новым зданием — пора было заняться столь долгожданными чародеями.
  
  Некромант, характеристики:
  Интеллект: 15
  Сила: 5
  Выносливость: 5
  Ловкость: 5
  Сила магии: 15
  Устойчивость к откату: 15
  Ментальная выносливость: 35
  Умения:
  «Повелитель мёртвых» - некроманты — природные повелители нежити, в их присутствии у немёртвых воинов увеличивается общая координация действий, скорость движения и сила ударов. Сила и скорость увеличиваются на 10% от обычного состояния.
  «Принятие Смерти» - активируемый навык. Превращает заклинателя в нежить, увеличивая все физические характеристики в два раза и сокращая все виды наносимого заклинателю урона на 30%. Время действия — 5 минут. Откат — 12 часов.
  «Магия Смерти 1»; «Некромантия 1»; «Ритуальная Некромантия 1».
  «Магия Тьмы 1»
  
  Заклинания:
  «Стрела Праха» — дистанционный прямой урон одному юниту. Стоимость каста — 5 очков маны, базовый урон — 5.
  «Сшивание плоти» — восстановление здоровья одному юниту. Стоимость каста — 5 очков маны, базовый эффект — 5 очков здоровья. Не действует на живых, механические создания и элементалей.
  «Порча» — насылает на выбранного юнита противника «Порчу», что уменьшает наносимый им урон на 10%. Стоимость каста — 15 очков маны. Время действия — 1 минута. Не действует на механические создания и элементалей.
  «Нечестивое оружие» — оружие цели, кроме стандартного урона, наносит дополнительный урон Магией Смерти, базовый урон 2,5. Стоимость каста — 15 очков маны. Время действия — 1 минута.
  «Доспех праха» — тело цели облепляют остатки давно погибших и разложившихся существ, обеспечивая поглощение 10% входящего физического урона. Стоимость каста — 15 очков маны. Время действия — 1 минута.
  
  Цена 500 золотых.
  
  Доступно 4 в неделю.
  
  Всё верно. Что до «Ритуальной Некромантии», то она даёт возможность превращать все тела павших врагов в нежить, но не мгновенно, нажатием скилла, а посредством магического обряда, время проведения которого зависит от числа задействованных в ритуале некромантов, количества мёртвых тел и сложности поднимаемой нежити. Стандартно, один некромант поднимает одно тело за одну минуту, но это верно только для низшей нежити — с ростом её класса растёт и время на работу. Помимо этого, сам по себе ритуал считается системой напряжённым действием, которое выматывает пользователя, потому непрерывно некроманты работать не могут — им требуется время на отдых. Класс поднятой нежити зависит от навыка обычной Некромантии наиболее опытного участника ритуала, то есть если в ритуале будут участвовать пять некромантов, у четверых из которых будет «Некромантия 1», а у пятого - «Некромантия 3», то подниматься будут Зомби, а не Скелеты. Кроме того, «Ритуальная Некромантия» даёт возможность модифицировать уже созданную нежить, от простенького превращения Скелета в Зомби до создания различных кадавров. Само собой, должные ритуалы необходимо где-то изучать. Ну и самое главное, она позволяет поднимать павшую на твоей стороне нежить без потери её характеристик и индивидуального уровня. Ну... если, конечно, ты в принципе умеешь поднимать конкретно этот вид нежити и не станешь использовать на труп другие ритуалы.
  Но что-то я отвлёкся, итак, «Творец» даёт нам 10 очков характеристик, которые по-хорошему бы все вкачать в «Силу Магии», вот только мне нужны толковые офицеры... С другой стороны, всем прокачивать интеллект будет расточительством — у меня просто нет столько свободных войск, дабы подобный ход был тактически оправдан, да и раздёргивать группу нельзя — с моим уровнем сложности, сиречь численностью диких мобов на карте, это слишком сильно ударит по скорости работы самих чародеев. В общем, трое некромантов получают бонус к «Силе Магии», а один становится мыслителем. Нанять...
  А теперь отрываем задницу от кресла, цепляем за спину щит, поправляем ножны с мечом и, подхватив подмышку шлем, топаем встречать пополнение. В саму Академию, кстати, тоже зайти нужно.
  Некроманты встретили меня у ворот академического комплекса. Территория учебного заведения уже была обнесена двухметровой каменной стеной с четырьмя декоративными башенками по краям, и в таком виде могла даже использоваться в качестве оборонительного укрепления. Что, к слову, и делала в ситуациях, когда враг уже ворвался в город. Но вернёмся к некромантам. Все четверо были одеты в стандартные однотонные мантии с глубоким капюшоном, пояса топорщились от кожаных кармашков и мешочков под ингредиенты, там же висели и ритуальные кинжалы. Ни посохов, ни головных уборов у них не было, как и волшебных палочек — подобные артефакты ещё следовало где-то найти или создать. Трое выглядели как среднего возраста мужчины с непримечательными чертами лица, четвёртый казался куда старше, с совершенно седыми, спадающими на плечи волосами, выдающимися надбровными дугами и резкими, глубокими морщинами на словно высушенном лице. Быстрая проверка в интерфейе показала, что именно он и получил бонус к Интеллекту.
  -Приветствуем вас, милорд, - с чувством собственного достоинства поприветствовал меня именно старик, степенно склонив голову. Остальные маги молча повторили его жест. - Мы с братьями почтём за честь служить вашей власти.
  -Рад это слышать, - в свою очередь уважительно наклонил голову я. - Назовите себя.
  -Моё имя Берегонд, повелитель, это, - он в полоборота развернулся к своим коллегам, - Жозев, Бенедикт и Себастиан.
  -Рад нашему знакомству, мэтры. Я — Рейтар, Рыцарь Смерти. Рассчитываю на то, что наше сотрудничество будет долгим и плодотворным.
  Некроманты — это уже не какие-нибудь бесправные крестьяне, это элита, чьё положение в обществе государства Смерти может достигать огромных значений. Фактически, некроманты, чёрные рыцари, рыцари смерти, личи, вампиры и колдуны-призраки — равноправные члены Ковена, положение каждого из которых зависит только от его личных качеств, труда и удачи. Само собой, некоторые классы поровнее остальных, так как лич почти всегда сильнее некроманта, а рыцарь смерти — это такая машина для убийств, что при некоторой удаче и Костяного Дракона в одиночку разберёт, но, де-факто, возможности у всех равны, и тот же рыцарь может легко оказаться на службе лорда-некроманта. Потому уважение к ним проявить не только можно, но и полезно.
  -Мы приложим все силы, чтобы оправдать ваши ожидания, милорд.
  Я кивнул и жестом предложил Берегонду пройти со мной, начав двигаться к воротам Академии.
  -За время безвластия эти земли порядком одичали, и в ближайшее время я планирую отправиться в длительный рейд по расчистке территории от банд и блуждающих монстров. Магическая поддержка армии мне будет крайне полезна, но меня беспокоит объём доступной вам магической энергии — не хотелось бы после первой же битвы оказаться в ситуации, когда чародеи выжаты досуха...
  -Я понимаю ваши опасения, господин, - некромант сложил руки за спиной, провожая безразличным взглядом сами собой распахнувшиеся перед нами ворота, - если позволите, в этой ситуации я бы рекомендовал ограничить нашу поддержку только вспомогательными чарами, без прямого участия в сражении с нашей стороны. Это сэкономит нам силы и позволит продлить время эффективной помощи в несколько раз.
  -Я сам об этом думал, - соглашаюсь. - Если не ошибаюсь, вы способны накладывать на оружие временные чары, наделяющие его дополнительным уроном, творить защитные заклинания и исцелять повреждения, полученные нежитью?
  -Совершенно верно. Ещё мы можем наслать на противника порчу, вытягивающую из него силы.
  -Хорошо. Полагаю, усиление оружия имеет смысл использовать только в бою с действительно сильным противником, как и наложение порчи, а против обычных разбойников это будет напрасной тратой сил. Я бы хотел, чтобы вы сконцентрировались на восстановлении моих солдат и наложении защиты на меня. Это возможно?
  -Разумеется, милорд. Это довольно хорошее решение.
  -Прекрасно. Тогда рекомендую вам подготовиться к пути, мы выступим примерно через час.
  -Как вам будет угодно, повелитель, - некромант поклонился и, не меняя позы, сделал шаг назад.
  Оказавшись у меня за спиной, он спокойно выпрямился и, развернувшись, поспешил к своим коллегам. В свою очередь, я уже стоял практически перед дверями корпуса — несколько шагов, створки расходятся сами собой, и вот я уже в холле.
  Обстановка внутри хоть и была исполнена в общем для некромантов стиле, но всё же отличалась: мебель преобладала коричневых тонов, ковры и шторы рядились в пурпур, светильники висели не на стенах, а стояли на полу в высоких металлических подставках. На парочке окон виднелись даже горшки с цветами.
  Встретила меня подтянутая дама «за семьдесят пять» в строгой чёрной мантии с зелёной оторочкой. Подпись над головой сообщала, что это «Старшая наставница».
  -Милорд Рейтар, - магесса поприветствовала меня сухим кивком.
  -Мадам?... - зеркально повторяю кивок, показывая взглядом немой вопрос.
  -Сарина, старшая наставница Академии, - представилась дама, - к вашим услугам, Лорд. Чем я могу помочь вам в этот день?
  -Я хотел бы осмотреть Академию и обсудить несколько вопросов.
  -Как вам будет угодно. С каких помещений желаете начать?
  -На ваш выбор.
  -Тогда прошу за мной, - женщина развернулась и пошла к правому коридору.
  -Сколько сейчас наставников в Академии? - задал первый вопрос я, примерно зная ответ, хотя некоторый элемент случайного разброса и мог иметь место.
  -Трое, милорд. Кроме меня есть учителя по двум дисциплинам: мастер Адалард специализируется на основах «Магии Тьмы», мэтр Игнациус преподаёт курсы общей и ритуальной «Некромантии».
  -А вы отвечаете за «Магию Смерти»?
  -Совершенно верно, - сдержанно кивнула Сарина.
  Печально, что нет четвёртого, хотя это сейчас и мало на что влияет. Наставники Академии, как и смотритель Гильдии Магов, относятся к виду «привязанных» NPC, их нельзя взять с собой в поход или навязать какую-то непрофильную работу, тем не менее, чем их больше, тем лучше, так как при штурме города вражеской армией они встают на его защиту.
  -В ближайшее время сюда может прибыть девочка с магическими талантами, сколько будет стоить полный курс её обучения?
  -500 золотых, - не оборачиваясь, обронила дама и поспешила веско предупредить: - но вы уверены в её способностях? Если у ребёнка нет предрасположенности, то некромант из него получится крайне посредственный.
  -Уверен, она уже умнее большинства взрослых крестьян, а её магические силы превосходят таковые у Костяного духа и лишь немного не дотягивают до Призрака.
  -Хорошая девочка, - похвалила наставница после секундного раздумья. - Если это так, то я с удовольствием возьмусь за её обучение.
  -Благодарю. К слову, насколько я знаю, вы способны не только брать учеников на полный курс, но и давать профильные знания по некоторым дисциплинам в виде мастер-класса.
  -Вы совершенно правы, Лорд Рейтар, - степенно склонила голову магесса, - но подобные уроки весьма изматывающи для преподавателя и потому стоят довольно дорого. Ещё вы можете приобрести подробную методичку по интересующей дисциплине и изучить её самостоятельно. Вложенная в фолиант магия поможет справиться с этим достаточно быстро, но изготовление таких книг требует особых материалов и ингредиентов, так что плата за один том получится куда больше, чем за полный курс обучения.
  -Понимаю. Какие дисциплины Академия может предоставить уже сейчас?
  -Основы «Магии Смерти», прикладной и ритуальной «Некромантии». «Магия Тьмы» первого ранга.
  Стандартный набор некроманта... Блин, знал, бы что его сразу дадут — попридержал трупы в подвале, но ведь зобный рандом имеет поганое свойство срабатывать неправильно. В прошлый раз мне обе некромантии зажали до второго яруса «Гильдии Магов», кто же мог знать?
  С ростом «Гильдии Магов», а также возведением дополнительных факультетов в самой Академии количество доступных для изучения умений растёт... пропорционально. Но бывают и накладки, когда какие-то умения открываются на более высоких рангах, чем им по всем признакам положено.
  К сожалению, цены там в самом деле кусаются, и если на себя любимого ещё можно потратиться, то на офицеров уже будет душить жаба, не говоря уже о простых юнитах. Но раскошелиться мне придётся, не зря же Мардору Книгу Заклинаний покупал? Зачем он мне такой красивый, если кроме пары нейтральных «бытовых» чар «от библиотекаря» ничего делать не сможет? Вот то-то и оно, а денег осталось мало, всего 3059 золота, и это без платы за Женевьеву.
  -Хм, - придётся задействовать донат. - Я бы хотел приобрести руководство по «Ритуальной Некромантии» для себя и полный список лекций для одного из своих офицеров.
  -Руководство для вас будет стоить 1000 золотых, - мгновенно ответила старушка. - А ваш офицер, как я понимаю, не слишком знаком с основами магии?
  -Верно. Речь идёт о Призраке по имени Мардор, он является комендантом Замка.
  -Ясно... - наставница задумчиво поджала губы. - В таком случае, «Магия Смерти» первого уровня и «Магия Тьмы» будут стоить для него по полторы тысячи золотых каждая. «Некромантия» уже обойдётся по тысяче. И того за всё вам придётся заплатить 6000 золотом. И ещё 500 за девочку.
  -Хорошо, думаю, финансовые вопросы мы решим у вас в кабинете, после экскурсии.
  -Как вам будет угодно. Кстати, мы пришли, - Сарина отворила массивную дверь в конце коридора и пропустила меня внутрь, - здесь у нас ритуальный зал. Как видите, окон нет и двери дополнительно укреплены железными листами, это сделано на случай досадных случайностей, которые неизбежны при обучении юных магов...
  
  
***
  
  Экскурсия заняла примерно полчаса, за которые я успел познакомиться и с остальными преподавателями. Ничего примечательного они из себя не представляли, являясь обычными типовыми мобами-учителями, хотя типажи система подобрала удачно — было бы неприятно иметь дело с каким-нибудь маньяком некропластики или любителем комнат с «железной девой» и множеством окровавленных инструментов, а так хорошо получилось — два тихих старичка-профессора без вредных привычек. Уже после экскурсии мы с мадам Сариной поднялись в её кабинет, расположенный на третьем этаже, и обсудили финансовые вопросы. Казна ушла в ноль, и мне пришлось задействовать электронный кошелёк, впрочем, сумма там получилась совсем несерьёзная, всего 3441 золотой — иные юниты дороже стоят, так что расстраиваться не приходилось.
  «Ритуальная Некромантия» пополнила собой мою книгу знаний, равно как и ознаменовала начало главного этапа формирования моей армии. Теперь ни один труп гуманоида не пропадёт просто так, и вскоре легионы нежити заполонят этот мир... Тут должен быть злодейский смех, но мне лень. Если же серьёзно, то я бы с удовольствием взял этот навык ещё на стадии создания персонажа, но во-первых, тогда бы пришлось пожертвовать чем-то другим, а во-вторых, зачем тратить уникальный Том Знаний на то, что можно получить меньше чем за неделю в одном из собственных зданий? Я что, головой ударился?
  Вот «Магию Тьмы», по результатам, можно было бы и не брать — ничего полезного она мне не дала, но... А вдруг бы там открылось «Вытягивание жизни» или «Поглощение теней»? Первое — почти то же самое, что «Прикосновение вампира», сиречь поглощение в свою пользу очков жизни противника, только дистанционное, а второе — потоковое исцеление, для активации которого достаточно просто зайти в тенёчек. Когда ты не можешь взять «Магию Жизни», полезность подобных вещей сложно переоценить. С другой стороны, лимит в четыре бесплатных заклинания, которые даёт каждый Том Знаний по магии конкретной школы, ещё не выбран, может что-то ценное чуть позже и выпадет, а это будет бонусом не столько даже мне, сколько некромантам, у которых из раздела Тьмы только «Порча». Будем надеяться, во всяком случае.
  За размышлениями о плюсах и минусах выбранной стратегии я вышел из Академии и буквально нос к носу столкнулся с Женевьевой, ведомой самим Мардором лично. Всё-таки в меру инициативный подчинённый с неплохим интеллектом – это просто замечательно. Даже спрашивать не надо, что они тут делают — и так понятно, что девочка пошла искать меня, не нашла и обратилась за помощью.
  -Хм, - я склонил голову набок, - полагаю, юная леди, направление вашего движения говорит о согласии на моё предложение?
  
  Репутация с Женевьевой: +110 (+10% Дипломатия 1)
  
  -Я… ну какая из меня леди, - девочка смутилась и немного спряталась от меня за Мардора. С учётом того, что был он полупрозрачный, то ширма получилась очень «надёжной».
  -Юная. Волшебники – весьма уважаемые люди, а раз ты здесь, то всё-таки решила принять моё предложение и стать волшебницей, не так ли?
  -Да, милорд, - склонила она голову.
  -Прекрасно, я как раз обо всём договорился, наставница Сарина уже ждёт тебя. Мардор!
  -Слушаю вас, повелитель, - прошелестел Призрак.
  -О твоём обучении я тоже договорился, в Академии тебя ждёт краткий курс по основам «Магии Смерти» и «Магии Тьмы», постарайся хорошо его освоить, мне нужны умелые и знающие подчинённые.
  -Благодарю за оказанную честь, господин, - поклонился призрак, - будут ли для меня какие-либо ещё распоряжения?
  -Нет, - я немного призадумался, - разве что в моё отсутствие присматривай за нашей гостьей. Пусть Академия и обеспечивает полный пансион, но ей может потребоваться и что-то сверх этого.
  -Как пожелаете, милорд.
  -Ну что же, успехов вам. Женевьева, я надеюсь, что ты будешь так же стараться здесь, как и при попытках получить ученичество у мэтра ван Ольсена.
  -Я буду стараться, господин! – поспешно закивала девочка, а мне капнуло ещё пять с половиной десятков репутации. Мелочь, а приятно.
  На этом я и распрощался с духом и будущей чародейкой (ну наконец-то будет хоть кто-то приятный глазу, а то всё одни мужики, нежить или вообще… бесы). Впереди было ещё некоторое количество дел, в частности, требовалось зайти в деревню и организовать съестное в дорогу, с расчётом в том числе и на некромантов. Ещё следовало проверить, как там поселенцы для Речной, которых, согласно приказам, Мардор должен был отправить в путь ещё рано утром. Ну и на Скелетов с Бесами глянуть одним глазком не помешает, из тех, что предполагалось пустить на ротацию трудовых резервов. Деле-дела, и нехватка заместителей всё больше чувствуется, эх...
  С припасами разобрался быстро, заодно реквизировал одну телегу с возницей для вывоза будущих трофеев с базы разбойников. А чего бы и не реквизировать? Со мной в рейд уходили 35 Зомби, 59 Бесов и 4 Некроманта — эти силы и без моих пассивных баффов порвали бы любую шайку в клочья, со мной же... Скажем так, я серьёзно рассчитывал вообще обойтись без потерь.
  К слову о Зомби, четверо из них, как я и планировал, получили разбойничьи луки и теперь изображали из себя стрелковую поддержку. Луки были так себе, мертвецы стреляли из них ещё хуже, но даже это лучше, чем ничего, а навык со временем появится. Для данной роли я выбрал наиболее ловких из числа своей улучшенной «гвардии», потому что, во-первых, они на самом деле в два-три раза более ловкие, чем стандартные Зомби, а во-вторых, у них и с мозгами получше, что для стрелка тоже немаловажно. Пятый же лук перешёл ко мне, хотя сомневаюсь, что буду часто им пользоваться.
  С остальными делами проблем также не возникло: месторождения уже вовсю работали, бесы с разработок серы прибыли ещё ночью, ну и крестьяне благополучно добрались до рыбацкой деревни. Теперь, с учётом ранее оставленного там гарнизона, поселение охраняло 26 юнитов, что уже худо-бедно могло считаться реальной защитой. Немного подумав, я приказал возглавляющему отряд Призраку при следующем рейсе плота за деревом перекинуть самых низкоуровневых костяков на лесопилку, а с неё взять Зомби. Пусть это невесть какое усиление, но хоть что-то. Тем более Мардор проявил инициативу и отправил с обозом несколько нормальных мечей для замены того дреколья, которым была вооружена часть тамошних бойцов.
  Сам переход до логова разбойников был довольно рутинным – духи благополучно разведали и место обитания, и подходы, и численность группировки. По последнему пункту меня ждал приятный сюрприз — всего их было около трёх десятков, и основная часть потенциального противника отправилась «работать» куда-то на восток часа три назад, так что в самом лагере сейчас наберётся от силы двенадцать таких же «работничков». Полностью полагаться на эти сведения, как показал случай с болотными деревнями, конечно, не стоило, но шли мы не анклав паладинов вычищать, а избавляться от шантрапы придорожной, так что даже если мои соглядатаи и несколько ошиблись – ничего страшного, главное – знать место их логова и успеть там закончить до возвращения банды.
  Место мы знали, но топать туда нужно было почти половину дня. Точнее, половину дня по дороге, а потом ещё час или чуть меньше через дикий лес с буреломами. У разбойников там по-любому должны были быть тропы, причём достаточные, чтобы смог пройти отряд в полсотни здоровых лбов, да ещё и награбленный хабар протащить, но вот найти эти тропы было не так просто, и призраки, увы, тут не были надёжными помощниками – навыков нет, а с нематериальностью им что бурелом, что парадная площадь с брусчаткой – всё едино. Так что я уже предвкушал своё любимое представление «Зомби и пересечённая местность», акт второй.
  Как выяснилось немного позже, я всё-таки был настроен очень пессимистично. «Подкачавшиеся» и набравшиеся опыта мертвецы были уже не такими неповоротливыми, как изначально, а наличие четверых некромантов, распределившихся по войску и своим талантом «скипидаривших» покойничков, и вовсе было бальзамом на раны. Подводу с небольшой охраной мы оставили у «съезда», ибо тащить её в лес – фееричнейшая глупость и потеря времени. Были ещё, конечно, бесы, но их я уже наловчился воспринимать как неизбежное зло.
  На подходе к лагерю разбойников, хитро разместившемуся в естественном овраге, меня встретил один из духов-разведчиков, доложивший, что никаких изменений в диспозиции бандитов не случилось. Лагерь, если честно, был хорош: одна длинная изба вдоль склона, замаскированная слоем прошлогодней листвы на едва изогнутой крыше, ещё одна, но меньше и с противоположной стороны оврага, парочка неказистых, но крепких сарая и загон для скотины, даже что-то вроде наблюдательных вышек имелось, в форме домиков на дереве. Хороший лагерь, в общем. Богатый.
  Удостоверившись, что все войска подтянулись, никто по пути не отстал и даже не самоубился (бесы – это бесы, от них можно ждать и не такого), я отдал команду на штурм. Волна мертвецов, молча прущая из лесной чащи, и визги мелких летучих тварей, порой в эту волну залетающих, уничтожили моральный дух защищающихся ещё до начала столкновения: разбойники, побросав оружие, пустились наутёк, чтобы спустя полминуты осесть с роем злобных коротышей на спинах. В этот раз бойцы были проинструктированы насчёт необходимости брать пленников и очень старались, а по пять бесов на человека могли завалить и куда более стойких индивидуумов.
  -Да-а-а!!! Гнарсик может в связывание! У Гнарсика будет бордель! - бес радостно паковал какого-то тонко визжащего... подростка?
  Нет, хвала Тьме, обошлось — подросток оказался очень даже женского полу и уже не очень-то подростком, чему безмерно радовалось всё ближайшее бесовское племя, активно стремясь помочь коллеге, а заодно и распустить руки. Я бы может и пожалел жертву демонической похоти, но та была в числе вооружённых охранников лагеря и в плане одежды никак от остальных разбойников не отличалась. Говоря другим языком, была обычным бандитом, просто сработал половой рандом и выдал женскую модель вместо мужской, такое сплошь и рядом случается, хотя шанс выпадения для некоторых классов весьма скромен. А благородных овечек среди бандитов нет по определению — они грабежом и убийствами живут.
  -Рамасетрипу грустно. Он не успел стать кавалэрыстом, - мрачно поделился с миром другой бес и с досадой потыкал трезубцем в один из трупов. Да, не всех удалось взять живьём, несколько человек бесы в приливе энтузиазма таки убили.
  -Стаскивайте всех пленников к тому сараю, а тела в центр лагеря, - приказал я ближайшим мертвецам. - Гнарсик.
  -Да, хозяина? – подскочил бес, возбуждённо махая хвостом.
  -Бери своих и иди… на охоту… вон в тот район, - я указал направление, противоположное тому, куда утопали разбойники.
  -Дааа! Гнарсик будет охотиться! Гнарсик принесёт большой злобной хозяине трофеи! – и радостный демонёнок, едва ли не пинками поднимая своих сородичей, устремился в лес. С таким шумом, что мог бы и мёртвого разбудить без всякой некромантии. Кстати о некромантии. ..
  -Мэтры, предлагаю нам слегка пополнить войско. Как вы на это смотрите?
  -Весьма положительно, милорд, - кивнул один из молодых магов, - полагаю, вы желаете провести ритуал в центре поселения?
  -Верно.
  -Тогда мы немедленно приступим к начертанию необходимых гексаграмм. Кого вы назначите ведущим?
  -Я буду лично вести процесс – на данный момент, при всём моём к вам уважении, я – самый опытный в некромантии среди присутствующих, хоть это и не основная моя специализация.
  -Для нас будет честью ассистировать вам, милорд, - поклонился маг и удалился готовить ритуал.
  Что я задумал? Убить одним выстрелом десяток зайцев. Во-первых, у меня нет никакого желания гоняться за этой шайкой по всем лесам, тратя на это драгоценное время. Так что засада в их логове – идеальный вариант. Из мертвецов вообще получаются прекрасные засадники – они могут сидеть в одной позе часами, не шевелясь, не дыша и даже не моргая! Потому я и отослал бесов – вот эти и минуту спокойно не усидят. Но просто так сидеть в засаде «неинтересно», особенно когда время ожидания можно потратить на увеличение боевой мощи воинства. Всё равно на разбойников хватит и обычных мертвецов, а маги пусть занимаются более полезными вещами. Призраки заранее предупредят нас о возвращении хозяев хутора назад, так что и тут беспокоиться нечего, ну а потом, когда мы перебьём остатки разбойников… к новому ритуалу уже всё будет готово – начерченные символы «удерживают силу» сутки, так что можно будет поднять новых рекрутов, буквально не отходя от кассы, и двигаться дальше. Удобно.
  Пока некроманты сосредоточенно ползали по земле, проводя нужные линии для сложного геометрического узора, я приступил к изучению добычи. Моими трофеями стали 7343 золотые монеты, пять мер самоцветов и две колбы ртути. Львиная часть всего этого богатства явно была «общаком» банды, так как хранились в отдельном сундуке, но это так — прелюдия, самым интересным стало содержимое погреба в главном длинном доме.
  Что может держать банда татей в погребе? Да что угодно, от бочек украденного вина до съестных припасов, и не скажу, что ничего такого не было, вот только кроме этих, безусловно, ценных и нужных вещей имелись и шесть других. Первые пять представляли из себя обычных, хоть и изрядно потрёпанных крестьянок — вместо одежды лохмотья, на телах синяки, в глазах страх и обречённость. Ну да, как уже сказано, бандиты здесь отнюдь не невинные овечки, и чтобы в постоянном лагере на полсотни мужиков-душегубов - и не обнаружилось пленниц для утех? Это было бы более подозрительно, чем вампир-садовод. Зато шестой «экземпляр» товарищем оказался куда как более колоритным: широкие плечи, густая свалявшаяся борода, грязная роба, когда-то бывшая чем-то вроде мантии, и подпись «Жрец древних» над головой.
  -Мои молитвы были услышаны, - внимательно рассмотрев меня, первым нарушил молчание мужик, - Перкунс послал своего Рыцаря, - голос у Жреца был под стать фигуре — мощный бас, вон, местная «обслуга» даже вздрогнула.
  -Вы ошиблись. Я – Рыцарь Смерти и не служу никому, - в ответ бородач лишь пожал плечами.
  -Пути богов неисповедимы. Война и Смерть всегда идут рука об руку. Стоит ли удивляться, что в трудную минуту к жрецу Бога Воинов пришёл благословлённый Бледной Госпожой Рыцарь? – м-да, та ещё логика, впрочем, это почитатель древних богов, так что нечего удивляться.
  -И что же вы, уважаемый жрец, делали в лагере разбойников? – шагнув ближе, срезаю с бородача путы.
  Агрессии с его стороны я не боялся. Во-первых, большинство тёмных темпларов очень серьёзно относятся к понятию «честь» и нападать на того, кто их только что спас — очень маловероятно. Во-вторых, Хранители Древних, как ещё называется данная фракция, к некромантам относятся вполне позитивно. Для примера: если с тем же Инферно у любого игрока за нежить изначально репутация будет 0 / 3000 — Нейтрально, то с Хранителями она по умолчанию стоит на отметке 1500 / 3000 — Нейтрально. На практике это означает, что с демонами достаточно одного неверного шага, чтобы перейти в ситуацию неприязни, а с темпларами у меня солидный «кредит доверия», ну и отношение представителей фракции хоть и не чисто дружелюбное, но нейтрально-приветливое. А в-третьих (и в главных), «Жрец древних» — это юнит четвёртого ранга, причём юнит не ближнего боя, а магической поддержки. И если он не какой-нибудь монстр уровня тридцатого, «успокоить» я его смогу. И да, вряд ли тридцатиуровневый кастер, даже окажись каким-то невероятным образом у разбойников в плену, оставался бы в этом самом плену дольше, чем было бы нужно, чтобы оклематься и распылить всё то мясо наверху в мелкое крошево.
  -Мы с братьями совершали паломничество в крепость рода Валантар, желая прикоснуться к хранящимся там скрижалям мудрости и поддержать общину, но на одном из привалов слишком расслабились... - начал отвечать здоровяк. - Я сначала получил тупой стрелой в затылок, а потом – смазанной каким-то ядом в руку. Очнулся уже здесь. Со мной было два спутника, оба они тоже попали в плен, но главари этих негодяев разделили нас почти сразу. Думаю, чтобы мы не могли сговориться о побеге... - тёмный темплар мрачно вздохнул. - После меня заставили лечить их раненых, угрожая в случае отказа или смерти кого-то из больных убить одного из моих друзей. Перкунс учит нас, что лелеять свою гордыню, платя жизнями товарищей — позор и бесчестье, я был вынужден подчиниться.
  -И где сейчас ваши братья?
  -У бандитов есть ещё один погреб для пленников в одном из сараев, я там никогда не был, но сии несчастные женщины могут его показать, - Жрец кивнул на испуганно жмущихся друг к другу крестьянок.
  -Тогда не будем откладывать, ведите, - командую пленницам, но те, вместо того, чтобы подчиниться, только ещё сильнее сжались и постарались отодвинуться.
  -Не серчайте на них, сэр Рыцарь, - поспешил прийти на помощь служитель древних богов, - на их долю выпало много испытаний, и хоть я старался ободрить и поддержать их дух, в полной мере исцелить его может только свобода и возвращение к родным.
  Киваю, запоздало осознав, как я должен выглядеть в полутьме землянки: оружие, сияющие алым глаза и титул Рыцаря Смерти, уже озвученный во всеуслышание. С таким комплектом только и успокаивать измученных пленом женщин с показателем Морали в районе минус шести. Но ничего не поделаешь, хотя... Мысленно разворачиваю интерфейс книги заклинаний и нахожу нужную иконку. «Ободрение». Чары легли на ближайшую пленницу, и страх в её глазах слегка отступил, уступая место осмысленному выражению.
  -Моё имя Рейтар, и я – новый владелец этой земли. Я прибыл, чтобы покарать бандитов, сделавших с вами такое, - произношу как можно более спокойно и участливо, - вам ничего не грозит, но мне нужно помочь остальным пленникам. Покажете, где они спрятаны?
  -Д-да, милорд... - выдавили обкусанные губы женщины.
  -Вот и прекрасно, поспешим, - бросив взгляд на Жреца, я первым поспешил покинуть помещение. Через несколько секунд сзади потянулись и его невольные обитатели.
  Найти второй погреб, или даже скорее просто яму, закрытую дощатым настилом, оказалось нетрудно, вот только без специальных указаний мои мертвецы её могли и пропустить, как минимум, при первом осмотре. Что, в общем, и произошло. От «служанок», правда, пользы было чуть меньше, чем никакой, так как от вида нежити на улице они едва в обморок не попадали, но двух новых сидельцев мы всё-таки вытащили. Оба имели вид ещё более помятый, чем их коллега: заросшие, грязные, исхудалые. Похоже, кормить их нередко забывали. Однако они были живы и даже светились подписью «Потворник», что было на ранг ниже, чем «Жрец древних» — магические умения у них низкие, колдовать способны самый минимум, но кастер есть кастер, и полезность таких юнитов сложно переоценить.
  -Ну что же, господа, могу предложить побыть моими гостями, пока войска не закончат с разбойниками, а далее, если желаете, я выдам вам сопровождение до той крепости, куда вы направлялись. Хранители Древних - одни из немногих надёжных союзников Ковена Некромантов, и с моей стороны было бы низостью не помочь этому союзнику в трудную минуту.
  -Вальгард, скромный жрец Перкунса, - поклонился широкоплечий бородач, - мои братья по вере — Гейр и Свейн, - представил он нетвёрдо стоящих на ногах, но всем видом поддерживающих старшего товарища Потворников, - мы с радостью принимаем ваше предложение, Лорд Рейтар, но сопровождать нас уже не нужно.
  -Почему же?
  -Вы спасли нам жизнь, вряд ли в плену у этих людей нас ожидала бы участь иная, нежели продажа в Империю Света и последующий костёр. И теперь, согласно учению нашего покровителя, мы должны служить вам, пока не отдадим долг.
  
  Вы оказали серьёзную услугу последователям Древних Богов этого мира: репутация с Хранителями Древних: + 385 (+10% Дипломатия 1), всего 1885 / 3000 — Нейтрально.
  
  Вы произвели хорошее впечатление на последователей Древних Богов этого мира: репутация с Хранителями Древних: + 55 (+10% Дипломатия 1), всего 1940 / 3000 — Нейтрально.
  
  Вы спасли несколько людей от верной смерти, в благодарность они изъявляют желание присоединиться к вам. Желаете принять их в свою армию?
  ДА / НЕТ
  
  Отказываться от такого предложения было бы глупо – мало того, что сии товарищи сами по себе ценное приобретение для армии, но помимо этого они открывают очень интересные перспективы пообщаться с неким родом аристократии тёмных темпларов, если речь идёт о каком-то из моих соседей, то это очень хороший повод наладить союзные отношения. Ну и наконец, в случае отказа они и самоубиться могут или на меня напасть, дабы возместить урон чести, так что принимаем.
  -Хорошо. Я приму вашу службу, - стоило мне согласиться, как жрецы опустились на одно колено и принялись дружно зачитывать текст присяги.
  Стандартное «следовать и повиноваться, пока Лорд Рейтар не освободит от клятвы», угу, а вот и системное сообщение соответствующее: «Жрец Древних и два Потворника присоединяются к вашей армии!», отлично. Кстати, надо бы освежить в памяти, что там у них с характеристиками. Разворачиваем интерфейс, выбираем Вальгарда и смотрим...
  
  Имя: Вальгард
  5 Уровень.
  6150 очков опыта (до следующего уровня 2850).
  Жрец Древних, характеристики:
  Интеллект: 16
  Сила: 10
  Выносливость: 10
  Ловкость: 10
  Сила магии: 16
  Устойчивость к откату: 15
  Ментальная выносливость: 22
  Умения:
  «Непреклонность» — Жрецы Древних Богов веками хранят память и традиции своего народа, перенося с ним все тяготы и лишения, поддерживая дух и исцеляя раны, а нередко и сражаясь в первых рядах наравне с теми, кто им доверился. Их самоотверженность и непреклонность в своих убеждениях вызывают уважение и восхищение у простых людей — в их присутствии боевой дух солдат повышается на 1 пункт, а сила ударов возрастает на 10%. Не действует на нежить и механические создания. Эффект от нескольких Жрецов не суммируется.
  «Воодушевление II» — активируемый навык. Повышает показатель Морали ближайших юнитов на 2 пункта. Не действует на нежить и механические создания. Время действия — 10 минут. Откат — 60 минут.
  «Магия Тьмы I»
  «Магия Жизни I»: «Мастер магии жизни I».
  «Восстановление маны I».
  Заклинания:
  «Стрела Тьмы» — дистанционный прямой урон одному юниту. Стоимость каста — 5 очков маны, базовый урон — 5.
  «Первая помощь» — восстанавливает 5 очков здоровья одному юниту. Стоимость каста — 5 очков маны. Не действует на нежить, механические создания и элементалей.
  «Доспех теней» — тело цели окутывают магические тени, обеспечивая поглощение 10% входящего урона. Стоимость каста — 15 очков маны. Время действия — 1 минута.
  «Порча» — насылает на выбранного юнита противника «Порчу», что уменьшает наносимый им урон на 10%. Стоимость каста — 15 очков маны. Время действия — 1 минута. Не действует на механические создания и элементалей.
  
  Весьма неплохо, классовые умения, конечно, моим войскам, что комару телогрейка, но очки характеристик за уровни хорошо распределены, да и умения весьма полезные взяты. Одно «Восстановление маны» чего стоит — для стандартного наёмного юнита-колдуна ничего лучше просто нет, за редким исключением. А двое других... ага, оба первого уровня, соответственно, дополнительных умений и характеристик нет...
  
  Потворник, характеристики:
  Интеллект: 10
  Сила: 10
  Выносливость: 10
  Ловкость: 5
  Сила магии: 10
  Устойчивость к откату: 10
  Ментальная выносливость: 15
  Умения:
  «Воодушевление» - активируемый навык. Повышает показатель Морали ближайших юнитов на 1 пункт. Не действует на нежить и механические создания. Время действия — 10 минут. Откат — 60 минут.
  «Магия Тьмы 1»
  «Магия Жизни 1»
  
  Заклинания:
  «Стрела Тьмы» — дистанционный прямой урон одному юниту. Стоимость каста — 5 очков маны, базовый урон — 5.
  «Первая помощь» — восстанавливает 5 очков здоровья одному юниту. Стоимость каста — 5 очков маны. Не действует на нежить, механические создания и элементалей.
  «Малый доспех теней» — тело цели окутывают магические тени, обеспечивая поглощение 5% входящего урона. Стоимость каста — 10 очков маны. Время действия — 1 минута.
  
  Ну что могу сказать? Всё то же самое, только труба пониже и дым пожиже, однако пользу для армии нежити принести может. Ладно, потом познакомимся с этими типами как следует, а пока стоит закончить с разбойниками, а они… Вон, пусть пока «служанок» в себя приводят, а заодно и среди захваченной одежды что-то получше себе присмотрят.
  Отдав нужные распоряжения пополнению, я присоединился к некромантам, которые уже закончили подготовку рисунка. Через минуту в центре узора уже лежал первый труп, приволочённый сюда парой зомби. Мне оставалось только встать в нужном месте, взять в руку Кинжал Демона и активировать навык.
  
  Вы использовали навык «Ритуальной Некромантии». Следуйте указаниям системы для проведения Ритуала Поднятия Нежити.
  Нанесите на тело жертвы необходимые магические метки.
  
  На груди лежащего передо мной тела проступили едва видимые закорючки, которые мне предстояло «обвести» магическим инструментом. Проходи всё это действо в Заклинательном Покое и имей я ещё какие дополнительные инструменты для ритуалистики, символов было бы меньше, если постараться, то можно вообще довести до уровня «ткнул палочкой лежащее в пентаграмме тело и пошёл к следующему», но сейчас предстояло немного попотеть.
  Кинжал оставлял за собой ядовито-зелёное свечение, складывающееся в нужные узоры. Мэтры Магии Смерти стояли по кругу, воздев руки и затянув какую-то литанию. Спустя десятка два секунд (всё-таки не впервой я такое провожу, да и пять некромантов в ритуале очень хорошо режут время этого самого ритуала) последний символ был исполнен. Ещё мгновение и, вспыхнув, начертанные знаки исчезли, а тело в магическом рисунке зашевелилось.
  
  Ритуальная Некромантия: Успех! +40 опыта; + 1 Зомби
  
  -Ты – бери своё старое снаряжение, вставай на прошлое место и изображай живого. Вы - несите следующего! – отдал я команды. Передо мной сразу же оказалось новое тело. Активировать навык…
  
  
Глава 10.
  
  Тел было немного, однако на то, чтобы впечатлить группу повязанных разбойников, которых я предусмотрительно посадил в прямой видимости, их хватило с избытком. Зачем впечатлять? Да очень просто — для допроса! Не могу же я не поинтересоваться, как скоро должны вернуться их дружки? Право слово, получилось бы очень глупо, реши я терпеливо ждать, в то время как банда ушла в недельный рейд на другой конец моих владений. Шансы на такое невелики, но они есть — иногда даже на стартовых локациях встречаются особые «блуждающие» отряды, для которых «тридцать вёрст — не крюк». Вот и выясним сие обстоятельство в наших пенатах.
  Выяснили. Ценой двух дополнительных трупов, любезно согласившихся поработать наглядной иллюстраций того, что бывает с несклонными к продуктивному диалогу личностями, но, помилуйте, это такая мелочь.
  Так вот, банда отправилась ловить купца, заночевавшего накануне в деревне по ту сторону леса. Весточку «работникам ножа и топора» прислал некий прикормленный соглядатай из деревенских. Официальную личность данного персонажа оставленные «на хозяйстве» бандиты не знали, только лицо посыльного, да и то описать толком не смогли, выдавая портрет, под который подходит девять из десяти представителей мужского населения любой деревни. Вернуться же ватага должна была ближе к вечеру — по словам пленных, старший шайки не любил надолго оставлять свою базу. Чего не скажешь о его заместителе, но того помножил на ноль мой комендант (разбойники опознали его шлем и кольчугу), а следовательно, и угрозы он уже не представлял.
  За время моих экзерсисов в работе дознавателя представители фракции Тёмных темпларов успели привести себя в порядок, приодеться и даже причесать бороды. Нормальные мантии им бы всё ещё не помешали, но в остальном они были вполне готовы к труду и обороне, даже свои томики Книг Заклинаний где-то нашли.
  С крестьянками тоже утряслось. Трое из них были из деревни «Вишнёвка», той самой, где остановился купец, а ещё двое - из села «Стылое», которое располагалось ещё дальше на восток, и когда до них дошло, что обращать их в нежить никто не собирается, а напротив, готовы вернуть домой и попутно наказать обидчиков, истерики сразу прекратились. А вот что появилось, так это горячий обед для «сэра Рыцаря» и «господ Магусов». Очень вовремя, к слову говоря.
  После сытного обеда, по закону Архимеда, полагается поспать... Говаривала моя бабушка. Увы, «покой нам только снится». Пусть ждать было ещё долго, но свободное время можно было посвятить тренировкам, и тут как раз тот случай, когда если «можно», то «нужно». Тем более теперь, с появлением Некромантов, я мог себе позволить тренировки с участием Зомби. Ранее это было чревато выведением нежити из строя, теперь ту могли оперативно починить, оставалось только броню снять, чтобы не портить — и, что называется, понеслась.
  Возвращение разбойников я встретил в смешанных чувствах. С одной стороны — хоть какое-то разнообразие, а вот с другой — я так и не поднял ни одной единички характеристик. От этого становилось немного грустно — бородатая душа геймера в голос требовала «добить полосочку», но... Не судьба.
  Разбойников было чуть больше тридцати, шли они нагруженные и даже с десятком лошадей в поводу, а подойдя, спокойно протопали к оврагу.
  -Эй, Молчун, принимай гостей! Мы с добычей, да какой! – вышел вперёд здоровяк в кольчуге и направился к одному из «притворяющихся» мертвецов, - ты там что, уснул, что ли? Молчаливее ведь обычного, - тут главарь принюхался. - Эй, вы тут что, надрались, что ли?!
  На самом деле, нежить не сильно смердит ароматами разложения, только если очень дикая или неухоженная, но всё-таки Зомби есть Зомби, а запах сивухи очень неплохо скрывает любые посторонние примеси. Сивуха в закромах банды нашлась, полить предстояло только пятерых свежеподнятых сторожей, так что никаких моральных терзаний от перевода «драгоценного продукта» я не испытывал. А вот новоприбывшие расчувствовались, и лес наполнился негодующим матерком на извечную тему, что «эти сволочи сидели и бухали, пока они, рискуя шкурами, вкалывали».
  -Ну вы и свиньи! - поддержал общую мысль главарь. - Да вы же едва лыко вяжете и выглядите как свежие трупы! Ладно, я сегодня добрый, помогите сгрузить добычу на склад, и пойдём отмечать улов! - упоминание слова «отмечать» накал эмоций мгновенно сбило, и разбойнички, всё ещё слегка ворча, потянулись в овраг. Не вытащив оружия. С руками, занятыми ящиками и свёртками.
  -Что за… кххр, - вот они заметили гексаграмму, которую мы хоть и припорошили листьями, но убрать характерное свечение было не так просто.
  Впрочем, это уже было неважно – мертвецы налетели быстро и слаженно. Вылезшие из-под земли Призраки отрезали путь отступления, да ещё и в спину разбойникам ударили. Бойня заняла всего полторы минуты, к тому моменту, когда мои войска добили последних гостей, я успел оглушить только троих. Ну, в принципе, так и положено – на высоких уровнях герой вообще редко когда лезет в битву лично, максимум поддерживая войска заклинаниями, или в очень уж специфичных условиях, но есть всё-таки некоторое сожаление.
  -Уважаемые мэтры, - вложив в ножны меч, подхожу к некромантам, - у нас вновь появилась работа, подлатайте поврежденных бойцов, а я пока займусь осмотром новых трофеев. После приступим к пополнениям, - пусть потерь в этой битве я не понёс, но кое-какие мертвецы всё-таки умудрились пару раз попасть под удары разбойничков и требовали починки.
  -Будет исполнено, милорд, - уважительно поклонился Берегонд. Видимо, проведение мной ритуала и поднятие более высокой нежити, чем могут они, принесло мне признание и уважение магов, пусть и не отобразившееся в шкале репутаций, ведь они и так «принадлежали» мне и, в случае необходимости, могли по команде быть даже принесены в жертву, хотя этого бы допускать не хотелось – где я потом новых некромантов откопаю?
  Поскольку приказ брать пленных никто не отменял, десяток подраненных, но живых бандитов мне обеспечили. Через минуту ими занимались служители древних богов, чтобы те от ранений не загнулись. Ещё троих, вместе с главарём, свалил я. Последнего я планировал сперва вдумчиво расспросить, а потом показательно повесить в одной из деревенек на той стороне леса. Труп я после этого так и так поднять смогу, но вместе с тем и бонус к репутации заработаю. А вот остальных пленников с высокой степенью вероятности ждёт участь обитателей замковой тюрьмы, та как раз должна появиться дополнительным ярусом подземелий после постройки Дворца Тьмы. Почему не обратить в нежить? Тут две причины. Первая — не к спеху, мне и без них ещё 18 трупов поднимать, а это уже отряд в 58 Зомби, да и Бесов не меньше — на оперативные задачи хватит с избытком. Идти штурмовать «Лесную лощину» с единорогами или выбивать гидр с болота я в ближайшее время всё одно не планирую. Вторая причина — нужно заранее создавать запас «материала» для ритуалов, а то, когда понадобится, придётся локти кусать.
  Но допросы могли подождать, а вот трофеи не мешало бы и изучить. Улов и правда выдался знатным, одни лошади чего стоили, но и товары впечатляли: вино, дорогая ткань, специи и целый ларец ювелирных украшений. Это не считая пяти с лишним тысяч золота, десяти самоцветов, двух колб ртути и четырёх кристаллов. Помимо этого, с бандитов было снято одиннадцать комплектов кольчужных доспехов, включающих в себя наручи, шлемы, перчатки, штаны и даже сапоги. Источником такого богатства, как и ещё десятка круглых, окованных металлом щитов, десяти мечей, пяти арбалетов и целой груды маленьких пузырьков с зельями лечения, очевидно, являлась почившая охрана ограбленного купца. Оставалось только гадать, каким образом толпа вонючей шантрапы смогла справиться со столь хорошо вооружённым отрядом. Удивления также добавляло и то, что почти вся амуниция была целой и даже не запачканной, что отдавало уж совсем откровенной мистикой.
  Однако, справедливости ради, нашлось нечто хорошее и среди родных вещей разбойников (главарь), а именно - «Сапоги Разведчика», дающие +1 Ловкости, убирающие штраф к перемещению по лесной местности и снижающие уровень шума на 10%. Защиты они, правда, в отличие от кольчужных сапог, не давали совсем, но для разведчика, вора, ассасина или охотника артефакт был отличным, ну, как для артефакта второго уровня, конечно.
  Но если кто-то думает, что на этом сюрпризы кончились — он ошибается. Сюрпризы только начались! И начались они с одной из вьючных лошадок, на которой обнаружился связанный субъект помятой наружности с кляпом во рту и шикарным фингалом в половину физиономии.
  Кивнув своим телохранителям снять данный груз и водрузить на землю передо мной, я смог лицезреть не старое ещё лицо подтянутого мужчины, с короткой, аккуратно подстриженной бородой коричневого оттенка. Выглядел пленник не очень, но взгляд имел осмысленный и даже с толикой надежды. И это при ближайшем соседстве с живыми мертвецами...
  -С кем имею честь говорить? - взглядом указываю придерживающему человека Зомби убрать кляп.
  За что особенно люблю фракцию некромантов — почти все юниты в ней, особенно созданные лично, имеют свойство понимать твои приказы почти без слов. Это не избавляет от некоторых неудобств, вроде штрафа к движению по пересечённой местности или особенностей управления подразделениями в бою, но вот в таких «бытовых» ситуациях очень облегчает жизнь.
  -Зигфрид Длиштор. Купец второй категории Торговой Гильдии! - сипло представился пленник.
  -Лорд Рейтар, владелец это земли…
  -Примите моё глубокое почтение, милорд. Не могу выразить словами, как я вам благодарен за своё спасение. Будьте уверены, Гильдия этого не забудет! – угу, и выставит счёт. Доводилось мне уже общаться с представителями этой почтенной организации. Каждое слово с ними нужно очень тщательно обдумывать, а то обуют, и глазом моргнуть не успеешь.
  -Буду иметь в виду. Впрочем, куда больше вам стоит благодарить вашу удачу. Я вступил во владение данной землёй совсем недавно и только начинаю её обустройство. Если бы не некоторые обстоятельства, очисткой данной местности от разбойников я бы занялся несколько позже, - а то сдастся ему меня ещё обвинить, что я не обеспечиваю безопасности своих дорог, тут, конечно, можно будет бросить встречный вопрос «а платили ли вы за проезд?», но начинать своё знакомство с торгашами со взаимных претензий – не самый лучший вариант, хоть и тоже рабочий… если выгорит. А иначе «Неприязнь» в репутации и 20% наценки на товары и торговые операции.
  -О! Значит, мне действительно повезло! И что же, если не секрет, привело к такому решению? – мужчина, которого уже освободили от верёвок, принялся разминать затёкшие руки-ноги.
  -В этом крае слишком много банд, и слишком долго они чувствовали безнаказанность. Конкретно эти набрались такой наглости, что посмели атаковать мой караван, да ещё и неполным составом. Впрочем, я, видимо, недооценил степень их «героизма», раз им хватило смелости напасть на представителя Торговой Гильдии.
  -Ну что вы, я всего лишь скромный купец, - угу, ты ещё ножкой шаркни. «Скромный купец» второго ранга может вести дела от имени гильдии с лордом напрямую и открывать Торговые Посты. Купцы первого ранга дела ведут уже исключительно с «Высокими Лордами», владеющими несколькими Замками с источниками.
  -И что же привело вас в сии неблагополучные земли?
  -Выгода, разумеется, - пожал плечами торговец, - данный край весьма богат и благодатен. Ценные сорта древесины, аналог которой добыть можно только в Вечном Лесу, но, как вы сами понимаете, эльфы очень негативно относятся к вырубкам на своей земле, а сами дерево экспортируют крайне неохотно. Также, если верить старым архивам, тут есть богатые месторождения серого гранита, мрамора и малахита, - угу, каменоломен в округе немало, - ну и просто различная ценная живность и полезные ископаемые.
  -Понятно, но как вас угораздило попасть к разбойникам? Вряд ли вы передвигались без охраны, - и как этой швали удалось её перебить, не поцарапав даже щиты?
  -Охрана была, - поджал губы представитель гильдии, - но… скажем так, мне была представлена не совсем… корректная информация о состоянии здешних мест, - судя по прищуру, когда он вернётся домой, кое-кто может очень сильно огрести. Я бы даже сказал фатально, - а те, кто были, в полном составе отправились на тот свет. Эти шакалы, - резкое дёрганье щекой в сторону обираемых моими бойцами трупов, - имели своих людей в деревне, где мы остановились накануне, а те, - мужик сплюнул, - каким-то образом отравили продукты, которые нам подавали в таверне. Ну а там и разбойники пожаловали. Ох, найду того, кто нас продал, сам его продам… Демонам… или Тёмным Эльфам… или, - тут он окинул взглядом и меня, особенно задержавшись на красных сияющих глазах и мертвецах из свиты. - Хм, милорд, а не хотите ли помочь мне и Гильдии ещё в одном деле?
  -С удовольствием, господин Длиштор… если мы договоримся.
  -Разумеется, - уже не так довольно кивнул купчина, - как представитель торговой гильдии, я могу со своей стороны предложить… - и начался торг, очень суровый и жестокий торг с переходом на личности, битием себя пяткой в грудь, воззваниям к всевозможным богам, совести (угу, у Рыцаря смерти и торгаша, что дела и с демонами ведёт) и прочим мифическим аспектам бытия.
  По результатом торгов вышло следующее: я оставляю себе где-то половину золота, все драгоценные камни, ртуть и кристаллы, также моими становятся часть коней, два бочонка вина и большая часть вооружения от перебитой охраны. Купец получает оставшихся лошадей, товар, золотишко и десяток зомби в качестве телохранителей. Один комплект брони с оружием (включая арбалет) возвращается лично ему, ещё два (без арбалетов) выдаются Зомби из охраны, остальных я вооружаю за свой счёт (кожаная броня, мечи). Далее, он временно останавливается в моём Замке в качестве гостя и ждёт, пока я не почищу свои владения в степени, достаточной для того, чтобы он смог беспрепятственно вернуться домой с минимумом охраны. Поскольку это займёт неопределённое время, чтобы не скучать, господин Длиштор пока займётся тем, что умеет лучше всего – организацией торговли, складов и прочей радости на моей земле. По завершению расчистки земель он отправляется домой, а я получаю в награду обязательство открыть на моих землях Торговый Пост. Ну а если мы с этим мужиком сработаемся (читай, прокачаю репутацию хотя бы до дружелюбия), то и в дальнейшем Гильдия будет заинтересована иметь дело именно со мной, а не, скажем, соседним Лордом (если такой есть).
  Очень неплохо, сейчас, конечно, придётся отдать часть того, что я уже считал своей собственностью, но давайте будем рассматривать это как «вклад в будущее сотрудничество», во всяком случае, этот ушлый тип пытался отжать имущество именно под таким лозунгом. Что же касается репутации, с данным торговцем конкретно и с гильдией вообще, то набрать нужную будет не очень трудно. Две сотни с самой неписью и два десятка у Гильдии я получил просто во время торговли, а стоило мне предложить «подарить» главаря этой шайки в качестве зомби-охранника, как репутация скакнула ещё на 330 и 33 соответственно. А ведь там ещё будет ловля «продавца», да и просто рабочие моменты. В общем, жизнь потихоньку налаживается.
  Дальнейшее пребывание в овраге ничем примечательным не отметилось. Бандитов допросили, в том числе и с активным участием Зигфрида, который, как оказалось, был человеком бывалым и много умеющим, особенно по части возмещения собственных обид. Я переоделся в полную броню, получив на все части тела по 35% снижения урона. Единственным исключением были сапоги, где защите я предпочёл бонус к Ловкости, всё же удары по той области приходятся очень не часто, а увеличение собственной скорости - оно всегда пригодится. Побитые разбойники пополнили мою армию, попутно подарив 720 очков опыта. За время ритуалов всё ценное уже успели подготовить к вывозу, включая брёвна из раскиданных неутомимыми мертвецами домов и обнаруженную в сараях живность. Единственное — одной подготовленной телеги для этого уже было маловато, но отдать нужные распоряжения Дирику через интерфейс было делом одной минуты. Выжившие криминальные элементы приготовились к тернистому пути в застенки моего Замка, ну а мы с бывшим атаманом и почтенным торговцем — к продолжению рейда. И если мне, в первую очередь, нужны были опыт и подчинение деревень, то Зигфриду хотелось поквитаться с отравителями, роль главаря шайки ограничивалась наглядным пособием по повешению. С купцом мы договорились, что сдохнет бандит как полагается — наглядно и по закону, а вот дальше вступят в дело некроманты.
  Естественно, ждать прибытия крестьян с транспортом я не стал. Долго это и ни к чему. Оставил десять свежих мертвяков под руководством одного из призраков, а сам вызвал бесов и тронулся. Не рассудком, а в путь!.. Что, к слову, очень радует.
  Стоит отметить, что Бесы — существа увлекающиеся, а поскольку задача перед ними стояла «охотиться», сиречь «оттягиваться на природе с элементами неудержимого обжорства», стая успела... растянуться. Скорбные потери также не миновали дружные ряды коротышек. Так, троих доблестных бойцов Инферно постигла позорная участь быть затоптанными свиноматкой, пардон, кабанихой, защищавшей потомство, ещё один попал в когти росомахе, и одного случайно закололи свои в пылу драки за бекон. В конечном итоге, «наши» победили во всех стычках и даже наелись, но это был тот случай, когда я искренне желал победы врагам. Как бы то ни было, леса вокруг Замка стали ещё чуточку безопасней, и это было хорошо.
  А вот что было плохо - это ожидающая нас впереди деревня, точнее, её население. Откровения атамана выявили не самую радужную картину — так или иначе с бандитами было повязано до трети местных жителей. Заправлял ими староста, он же — хозяин постоялого двора, таверны и винокурни, где перерабатывались ягоды из обширных вишнёвых садов, от которых и пошло название поселения. Большая часть этих садов также принадлежала его семье. С шайкой у него были давние и плодотворные отношения: староста обеспечивает чистый и официальный сбыт награбленного, наводит банду на состоятельных путников, а при нужде и укрывает. Разбойники, в свою очередь, осуществляют силовую поддержку его бизнеса, крышуют от конкурентов при необходимости доставить товар на ярмарку к соседям или куда-то ещё, а также честно делятся долей.
  Основная часть деревенских к настоящему моменту или ходила у ушлого мужика в долговой кабале, или прямо работала на его «предприятие». Из последних, человек двадцать ничем от бандитов уже не отличались, разве только вместе с ватагой на большую дорогу не выходили. Вместе с тем, поселение процветало, и те, «кому надо», жили очень хорошо, что и обмануло бдительность, мягко скажем, не самого доверчивого представителя Гильдии Торговцев. Богатые и нарядные дома на главной улице, а также сытые и довольные завсегдатаи таверны (сидящих в долговой кабале и вкалывающих за еду бедняков туда принципиально не пускали) не ассоциировались у господина Длиштора с разбойничьим вертепом. Не у него одного, к слову, Вальгард с друзьями, как оказалось, тоже в своё время в той таверне отобедал накануне получения тупой стрелой в затылок.
  И всё это вместе создавало мне не самую лучшую почву для появления. По-хорошему, всех причастных надо вешать, не особенно вслушиваясь в причитания их жён и детей, но это почти неизбежно ударит по репутации. С другой стороны, с главой местной мафии можно договориться полюбовно, это принесёт и финансовую выгоду, и избавит от проблем с ужаснувшимся населением, и в перспективе, может быть, откроет мне создание филиала «Гильдии Воров». По крайней мере, обстоятельства на квестовую цепочку к ней похожи. Вот только отношения с Гильдией Торговцев мне это испортит капитально, ну или придётся раскошелиться, убеждая Зигфрида, что его обиды компенсированы. Куда ни плюнь — всюду клин.
  -Милорд, если вы позволите, у меня есть предложение, - подошёл ко мне Берегонд.
  Хотя среди трофеев и были строевые лошади, ранее служившие охране купца, передвигались мы по-прежнему пешком. В первую очередь это было обусловлено, конечно, лесом — двигаться по нему на коне можно, но чревато, особенно учитывая, что опытными наездниками во всём отряде могли считаться только мы с Зигфридом. Вторым по номеру, но не по важности выступал тот простой факт, что, имея в подчинении пешую нежить, гарцевать на лошадке совершенно бессмысленно и даже вредно. На уровне армии в походе, когда у тебя и обоз есть, и походный шатёр, и хоть какие-то мобильные подразделения - это одно, а когда ты с одной горсткой пехоты вынужден ползать по лесам неизвестное количество времени, то выпендриваться как-то не с руки. Будь иначе — и я бы ещё на стадии создания персонажа залез в платные услуги и прикупил бы себе средство передвижения.
  -Слушаю тебя, - киваю некроманту.
  -Почему бы не решить проблему населения радикально? - кутая ладони в рукава мантии, заглянул мне в глаза старик. - У вас есть верные подданные, которым можно передать освободившиеся земли, зачем терпеть ненадёжную чернь и занимать голову планами по её умиротворению? Если они окажутся настолько глупы, чтобы не пасть к вашим ногам живыми, то путь послужат мёртвыми.
  -Хм, - я усмехнулся. Логика некромантов, как я по тебе скучал! - а ты что думаешь, Вальгард? Не делай вид, что не слышал.
  Двигавшийся в нескольких шагах жрец почтительно склонил голову, признавая, что глухотой не страдает, и степенно ответил:
  -Я слышал, милорд. Не могу сказать, что полностью согласен с почтенным Берегондом — убийство невинных людей претит настоящему воину, но его слова не лишены смысла. Бандиты и их пособники не должны уходить от справедливого наказания, пользуясь милостью судей и давя на жалость к своим семьям. Все, кто наживался на преступном промысле и якшался с душегубами, должны за это ответить, как должно по совести и справедливости.
  -А что ты предлагаешь делать с женщинами и детьми виновных?
  -Как это ни прискорбно, сэр рыцарь, - мужчина вздохнул, - но жёны часто виновны в образе жизни мужа ничуть не меньше, чем сами мужи. Хранительница очага наипервейшей должна понимать, чем грозит её дому нарушение божьих заветов, а коли не препятствует она худому промыслу мужа своего, а паче того — в довольстве живёт на крови и боли, им причинённых, то вину должна нести наравне со своим избранником.
  -А дети?
  -Дети, коли в разумные лета не вошли, вины за родителей нести не могут! - уверенно пробасил жрец.
  -Ну что же, я услышал ваши советы и благодарю за них, но как мы будем действовать, я решу, когда мы увидим деревню.
  Оба моих собеседника уважительно кивнули, не забыв выразить полное согласие с моим решением, после чего слегка отошли, позволяя мне вновь погрузиться в размышления.
  Нет, что деревню придётся по населению урезать на треть, а то и наполовину – это понятно, чтобы не потерять по десятку репутации со своим крестьянством за каждый труп их «коллеги», делать это нужно до того, как брать деревеньку под контроль – тоже очевидный факт, так у меня проблемы будут только в этой конкретной деревне, да и то - вполне решаемые проблемы. С другой стороны, можно воспользоваться предложением моих некромантов и вырезать всех, потом захватить постройку и на следующей неделе нанять уже относительно лояльных жителей, но вот вырезание деревушки, стоящей на моей земле, моими же солдатами как раз имеет очень весомые шансы сильно уронить мой рейтинг в глазах налогоплательщиков, да и тёмные темплары такое точно не одобрят, на что уже тактично намекнул Вальгард, а их расположение мне нужно для налаживания связей с их собратьями по вере. И всё это на фоне возможных тёрок между Гильдией Воров и Торговцами, хотя… тут всё-таки лучше выбрать торгашей. Пусть и те, и другие – очень мутные ребята, в первую очередь думающие только о собственной выгоде, ничем, кроме выгоды, не заморачивающиеся и готовые тебя продать первому же платёжеспособному покупателю, но торгаши, по крайней мере, платят налоги, продают информацию и поставляют относительно редкие вещи. Воры, в принципе, делают всё то же самое (плюс найм пары юнитов разведывательно-диверсионного типа), но вместо налогов у них есть опция «подгадить ближнему твоему», колодцы там потравить, офицера какого вражеского прирезать… Разумеется, далеко не со стопроцентным шансом на успех. И вот тут кроется основной минус. Действительно серьёзные Лорды слишком хорошо контролируют свои земли, имеют гарнизоны во всех стратегически важных участках, а также лояльность населения. Всё это сводит шансы на проведение удачной диверсии если не к нулю, то близко к этому. Не говоря уже о том, что для властителя с несколькими замками отсутствие недельного прироста в одном из них («потравленные колодцы», «испорченный провиант» и прочие недешёвые услуги Гильдии) – вещь, конечно, неприятная, но далеко не фатальная. Да и шансы срабатывания… Если у Эльфов, что светлых, что, тем более, тёмных, есть бонусы для увеличения вероятности успеха подобных операций и расширения «списка услуг», то честному Рыцарю Смерти ничего, кроме стандартного прайс-листа, не полагается. Так что цепочка на Гильдию Воров, если она всё-таки в деревеньке есть, будет принесена в жертву для укрепления нашей «дружбы» с Торговой Гильдией. Единственное, не стоит слишком увлекаться и доводить отношения с диверсантами до «Неприязни» или, тем паче, «Ненависти» - это для «большой и злобной хозяины» (проклятые бесы, вот же привязалось!) война с ворами не фатальна, а лишь неприятна и обременительна, но для игрока на старте это уже серьёзный шанс реролла.
  Так, за размышлениями, я и не заметил, как мы дошли до нужного места. Дорога оказалась скучной, но совершенно безопасной. Никаких опасных диких зверей, монстров и прочих радостей – уже пущенные в оборот разбойнички неплохо почистили округу от «конкурентов по занимаемой нише». Нет, разумеется, полностью обезопасить всю местность неписям 1-1,5 ранга и начальных уровней было не под силу, а в глубинах лесов на хардкоре обитают такие твари, что и моему отряду грустно станет, что уже подтвердили и единороги, и гидры своим присутствием, но, тем не менее, почистить тракт от всякой мелочёвки разбойников вполне хватило. А уж когда мы вышли из леса на открытое пространство, стало и вовсе хорошо, даже успевшие догнать нас бесы не сильно портили настроение своими воплями. А как иначе? Ведь пересечённая местность кончилась, а вместе с ней и штраф, отчего Зомби даже без понуканий приняли вполне добротное подобие строевой «коробочки» вокруг нас.
  Что касалось цели визита... Поселение и впрямь выглядело богато: аккуратные и широкие поля пшеницы, пышные сады плодовых деревьев, украшенные резьбой двухэтажные дома, видные издалека, добротный тын с крепкими воротами. Впрочем, последний своим хозяевам никак не помог, так как закрыть ворота никто не догадался, хотя заметили нас ещё на подходе, не преминув в панике броситься с полей по домам.
  -Ваши приказания, милорд? – обратился ко мне старший некромант.
  -Бесам окружить деревню и следить, чтобы никто не смог её покинуть незаметно, мы входим и захватываем старосту с помощниками и всех, кто попытается помешать. Живыми. Их судьбу я решу на суде, - стоявшие неподалёку жрец с потворниками одобрительно закивали.
  
   Вы произвели хорошее впечатление на последователей Древних Богов этого мира: репутация с Хранителями Древних: + 55 (+10% Дипломатия 1), всего 1995 / 3000 — Нейтрально.
  
  -Как пожелаете, милорд, - равнодушно кивнул маг.
  Дальше было совсем скучно. Отряд вошёл в деревню, деревенские струхнули, зомби вломились в самый богато выглядящий дом (да и пленников по ориентированию расспрашивали не просто так) и выволокли всех, кого там обнаружили, аналогично поступили с трактиром и домами по главной улице. Степень нервозности жителей Вишнёвки дошла уже до паники, ну а когда молчаливые Зомби принялись сгонять народ на площадь у колодца, означенный народ начал предпринимать попытки к бегству, но даже нескольких Бесов было более чем достаточно для пресечения подобных потугов, а Зомби деловито и неотвратимо притаскивали беглецов обратно. Ну что же, пора.
  -Я – лорд Рейтар. Владелец этой земли. И, как владельца, меня не устраивает то, что ваши односельчане разбойничают на дорогах, нападают на моих гостей и причиняют мне убытки, - репутация с торговцем тут же скакнула ещё на 11, м-да, видимо, он тоже не одобряет убытки, - но вы пошли дальше, один из ваших был настолько нагл, что решил напасть на мой Замок, и я не оставлю это безнаказанным. Я требую выдать всех, кто информировал разбойников, снабжал их припасами, покупал у них «трофеи». Остальные смогут влиться в ряды моих подданных, получить мою защиту и покровительство. В случае попытки меня обмануть, вы всё равно присоединитесь к моим подданным… правда, в несколько ином качестве, - по моей команде вперёд вышли несколько Зомби из тех, которые ранее были бандитами, по нестройной толпе деревенских прошёл ропот, - на размышления у вас полчаса, ну а пока… Человек Абаш, за преступления, совершённые тобой и твоими подельниками, как то: организация банды, разбой, изнасилования, пытки; я приговариваю тебя к смерти через повешение и дальнейшую службу в рядах нежити до твоей окончательной гибели, - вновь ропот и шепотки по рядам, а мои зомби уже тащат пытающегося вырваться атамана к журавлю колодца.
  Минута несложных манипуляций - и вот вместо противовеса там уже подготовлен человек с верёвкой на шее. Ведро опускается вниз, а он взлетает вверх, но недостаточно быстро, чтобы его шея не выдержала, так что ещё с минуту тело исполняет «пляску святого Витта» под аккомпанемент собственных хрипов. В это время некроманты уже готовят ритуальный узор, тут же, на главной улице.
  Вот Зомби вынимают затихшее тело из петли и начинают укладывать в центр круга. Ещё минута - и я убираю ритуальный кинжал в ножны, а труп у моих ног вновь начинает подёргиваться и хрипеть. Деревенских пробирает окончательно.
  -У вас осталось двадцать минут, - всё, это последняя точка, теперь ерепениться они не будут. Хм, о, новые сообщения системы.
  
  Ваш метод переговоров производит неизгладимое впечатление. Не всегда положительное, но равнодушным оно не оставит никого.
  
  Репутация с Тёмными Фракциями: +165 (+10% Дипломатия 1), всего 275 / 3000 — Нейтрально.
  Репутация с Инферно: + 220 (+10% Дипломатия 1), всего 912 / 3000 — Нейтрально.
  
  Получено Достижение: «Тёмный Властелин 1. Начинающий» — «Все говорят, что нужно использовать политику кнута и пряника, но ведь избивать людей пряником – жутко неудобно, так зачем он нужен?»
  Эффекты Дипломатии при использовании её для запугивания увеличиваются на 5%.
  Шанс привлечь на свою сторону существ с тёмным мировоззрением увеличен на 5%.
  Штраф: показатель Морали для всех существ со светлым мировоззрением под вашим командованием уменьшается на 1 пункт.
  
  Ну да, какой же Рыцарь Смерти без ореола мрачности и тёмной величественности, да и бонус очень неплохой, фиг с ним, с запугиванием, но вот плюсы к репутации и дополнительный шанс на вербовку злодейсов – это хорошо, ну а светлых у меня в армии и так не планировалось. Не говоря уже о том, что с нежитью в одном строю у них и так Мораль будет на дне шкалы возможного.
  Тем временем, в толпе начались активные бурления, тут и там переходящие в рукоприкладство и обозлённые крики. Постепенно деревенские вытолкали из своих рядов три с половиной десятка мужчин и женщин, ещё двадцать с лишним человек уже стояли отдельной кучкой под охраной моих мертвецов. Это были как раз те, кого нашли в зажиточных домах и подсобных помещениях трактира.
  Новых заключённых мои солдаты тоже брали в кольцо и конвоировали в сторонку, их ещё следовало допросить и устроить показательное судилище. Ну а я вновь обратился к сжавшимся под моим взглядом селянам.
  -Что же, вы приняли мудрое решение. Выберите себе нового старосту, я буду говорить с ним.
  Опять бурление с причитаниями и тревожным гулом, но вот из толпы вышел потёртого вида дедок и, сняв шапку, низко поклонился.
  -Меня назначили, ваша милость.
  -Имя?
  -Парфен, мисдарь Лорд, - он, кстати, отвечал, так и не разогнувшись и не поднимая взгляда.
  -Хорошо, Парфен, показывай, что есть в твоей деревне, - жестом подзываю Берегонда. - Допроси пленных. Меня интересует, есть ли в окрестностях ещё банды, и где они хранили награбленное.
  -Всё будет сделано, мой господин, не сомневайтесь, - седой некромант степенно поклонился, после чего окинул схваченных крестьян таким взглядом, будто собрался вдумчиво и наслаждаясь процессом разобрать их по косточкам.
  -Веди, - командую свежеиспечённому старосте, и крестьянин, с опаской оглядываясь на меня, повёл «стрррашного некромансера» на экскурсию.
  Ну что тут скажешь, прошлый хозяин деревни хоть и был той ещё сволочью, но сволочью он был умной, а потому понимал, что чем добротнее выглядит хозяйство, тем меньше подозрений в нехороших мероприятиях вызывает, ну, до определённой степени, естественно, так что и вишнёвые сады были обильными, и живность крестьянская отличалась завидной тучностью, и огородики ухоженные, в общем, очень неплохо. Касание кольцом Лорда дверного проёма дома старосты, и над постройкой поднимается мой стяг, полностью переводя территорию под власть «короны». Так, а что у нас по параметрам поселения? Угу...
  Текущее число жителей: 117 человек. Это без полоняников, они для системы уже враждебные NPC в плену. Доход же... Опаньки! 5914 золотых в день. Это с каких таких источников? Ага... Чистый налог 4680 — выставлен по максимуму — 40 золотых с человека, плюс доход с таверны, постоялого двора и винокурни. Неплохо мужики устроились. Те, которые всё это держали, само собой, а не те, кто на полях вкалывали. Доступно для найма... Нету. В смысле, вообще такой функции нету, что грустно.
  Репутация у нас… 5800/6000 Неприязнь. Хм... Могло быть и много хуже, видимо, сказалось то, что вешать всех подряд я не стал, да и схваченные личности сами по себе не пользовались поддержкой местного электората.
  -Ну что же, я весьма доволен увиденным, надеюсь, со временем ваше поселение станет ещё больше и богаче.
  -Мы приложим все усилия, милорд! – заверил меня новоиспечённый глава поселения.
  -Не сомневаюсь, - я махнул рукой, - думаю, у тебя сейчас появилось много дел, начиная от правильного распределения имущества бандитов, заканчивая разнарядкой на работы.
  -Д-да, спасибо милорд! – закивал мужичок.
  -Надеюсь, распределение действительно будет правильным, и мне не придётся повторять урок? Я щедр и милостив к тем, кто верно служит мне, но красть у себя я не позволю никому, и моё… неудовольствие будет очень… неприятно вам. Мы поняли друг друга?
  
  Репутация с деревней Вишневка: - 50, всего 5750 / 6000 Неприязнь.
  
  Да, чуть-чуть потерял, но лучше сейчас расставить все точки над ё, чем потом возвращаться и вновь наводить порядок, лишаясь гораздо большего.
  -Всё будет исполнено, милорд!
  -Теперь к приятному, - внешне не обращая внимания на страх и лепетание собеседника, продолжаю я. - Вы не стали сопротивляться и честно выдали мне виновных в разбое и их пособников, за это вы будете вознаграждены. С этого дня я понижаю налоги на 30 золотых. Надеюсь, и в будущем вы будете столь же благоразумными, и я более не услышу о беззаконии в этих местах.
  
  Репутация с деревней Вишневка: + 495 (+10% Дипломатия 1), всего 245 / 3000 Нейтрально.
  В деревне Вишнёвка к вам стали относиться Нейтрально!
  
  -Благодарствуем, ваша милость! Не извольте беспокоиться, наши от этих татей сами настрадались! Уж и спасу никакого не было! Даже и сбежать-то невмоготу стало! Ведь поймают же душегубы — засекут и последнее отымут!
  -Понимаю и не виню, - оборвал я излияния старичка. - Раз со всем разобрались, то свободен, - и старосту как ветром сдуло.
  
  
Глава 11.
  
  Войска встретили меня равнодушно. Зомби было плевать на всё, они выполняли полученные приказы, а некроманты и жрец с потворниками были слишком заняты допросами схваченных крестьян, чтобы как-то резко дёргаться от моего появления. Общее руководство отрядом, пока все старшие офицеры были заняты, осуществлял единственный призрак, он же и раскрыл мне ход процесса: для работы Берегонд занял здание таверны и постоялого двора, где каждый из чародеев занимался своей группой пленников, беседуя с ними поодиночке, после чего нежить разводила их по отдельным комнатам, не позволяя между собой переговариваться.
  Продвигалось всё быстро, но пока ещё не закончили. А так как влезать ещё и в это мне было откровенно лень, я решил составить компанию купцу, что единственный из нашей группы занимался блаженным ничегонеделанием. Вернее, почтенный Длиштор нашёл себе занятие... вида «хорошо прожаренный кусок мяса», а к нему ещё и кувшинчик вина, в результате чего с аппетитом трапезничал за одним из столиков общего зала. Не поддержать сие достойное начинание я не мог.
  -О, лорд Рейтар, не желаете ли присоединиться? - поприветствовал он меня, едва я зашёл в трактир.
  -Если здесь найдётся ещё одна порция, то почему бы и нет?
  -Найдётся, конечно найдётся, - усмехнулся мужчина. - Эй, там! - крикнул он в сторону барной стойки. - Несите лучшее, что есть, для его милости!
  С той стороны раздался невнятный писк, и вскоре к нам выскочила тощая замаранная крестьянка в лохмотьях. В руках она несла поднос с тарелками, кувшином, кружкой и столовыми приборами. В течение нескольких секунд всё это оказалось передо мной, и трясущаяся как осиновый лист девушка шмыгнула обратно на кухню.
  -Честно говоря, я удивлён вашим решением, милорд Рейтар, - начал купец, когда я приступил к собственному блюду, - обычно ваши… хм, коллеги куда менее терпимы. К живым, по крайней мере, - Зигфрид хлебнул вина.
  -Мёртвые не платят налоги, - как нечто само собой разумеющееся ответил я.
  В ответ представитель Гильдии Торговцев хохотнул, и мне капнул ещё десяток единиц репутации.
  -И всё же вы обошлись с местными весьма гуманно, поверьте, мне есть с чем сравнивать, - не унимался купец.
  -Зигфрид, - прожевав прекрасно приготовленный кусок мяса, я с удовольствием сам глотнул вина, оказавшегося весьма недурным сухим сортом, - пусть я и Рыцарь Смерти, но это не значит, что я ошалелый идиот с жаждой крови и повадками степного дикаря. В чём вина и так закабалённых селян? Что они побоялись устроить восстание против разбойников? Необученные кметы с вилами против опытных и вооружённых душегубов, не уступающих им в количестве? Даже не смешно. А превращать их всех в нежить только для того, чтобы пополнить армию... - я повёл плечами, показывая, как отношусь к подобным идеям, - пусть такими глупостями занимается кто-нибудь более... креативный, а мне вполне хватит роли богатого владельца процветающего края.
  
  Репутация с Зигфридом Длиштором: + 110 (+10% Дипломатия 1), всего 682 / 3000 — Нейтрально.
  Репутация с Торговой гильдией: + 11 (+10% Дипломатия 1), всего 66 / 3000 — Нейтрально.
  
  -Очень правильный подход, - кивнул купец, - думаю, мы вполне сможем сработаться с человеком с таким мировоззрением.
  -О, вы это говорите как представитель Гильдии или от своего имени, господин Длиштор? – уцепился я за фразу.
  -От своего… Во всяком случае, пока что, а там посмотрим, что вы сможете предложить нам, а мы – вам, и от этого уже будем строить дальнейшие отношения, - улыбнулся мой собеседник.
  -Разумно. К слову о сотрудничестве, вы желаете лично побеседовать с организатором местного бизнеса? Только у меня будет просьба, постарайтесь не слишком портить ему лицо — не хотелось бы тратить силы моих целителей ради такой мелочи, как поддержание товарного вида висельников.
  -О, меня вполне устроит, если он просто окажется в петле, - отмахнулся Зигфрид, отправляя в рот ещё один кусок мяса, нисколько не смутившись от самого предложения. - Месть хороша в меру, а упиваться ей непрактично.
  -Но вы всё ещё желали бы получить его в качестве одного из телохранителей?
  -Разумеется, - кивнул торговец, не отрываясь от трапезы. - Что может быть лучшим стимулом для ведения честных дел, чем подобная демонстрация участи тех, кто пытался играть со мной грязно? Безусловно, позже я найму себе ещё охрану — не везде можно появляться в компании живых мертвецов, но при общении с рядом моих компаньонов они будут очень полезной декорацией. Кстати, милорд, не развеете моё любопытство?
  -Зависит от того, что вы хотите узнать.
  -У меня создалось впечатление, что вы куда-то спешите...
  -Да, я планировал продолжить поход сразу, как закончу с телами виновных. Сейчас мои люди закончат с допросами, и все, чья вина подтвердится, отправятся в петлю, а потом на ритуальный узор.
  -Понимаю, - кивнул Зигфрид. - Но к чему такая спешка? И что вы планируете делать с женщинами? Не поймите меня неправильно — я видел среди арестованных несколько достаточно привлекательных девиц, и если вы планируете обратить их в нежить наравне со всеми, то я хотел бы предложить вам выкуп. Ну и договор на провоз особого товара через ваши земли, само собой.
  -М-м-м, - я покопался в памяти, - вы не говорили, что торгуете рабами.
  В принципе, Гильдия Торговцев может возить что и почти где угодно, но вот «особые товары» требуется согласовывать с владельцем земли. Среди этих особых товаров числились и рабы, чьё существование одобряют далеко не все фракции.
  -Разве? - неподдельно удивился мужчина. - Я же при вас собирался продать местного хозяина демонам?... Или тёмным эльфам? - он слегка нахмурил лоб, задумавшись. - В любом случае, отчасти вы правы, это не основной мой заработок, - налив в опустевшую кружку вина, он сделал глоток. - Риск много больше выгоды, как на мой взгляд. Кроме того, не люблю работать со степняками, а они в этом бизнесе основной источник товара.
  -И отчего такая нелюбовь? - я тоже отдал должное вину. - С демонами, как я понял, вы работаете.
  -Не поверите, Лорд Рейтар, с демонами и тёмными эльфами работать безопасней, чем с Каганатом, про вашего брата и не заикаюсь — если не нарвёшься на психопата, Ковен — один из самых надёжных партнёров. А степные ханы за лишнюю монету вот прямо сейчас любого многолетнего поставщика продадут. Старые, хранящие честь рода там уже давно редкость, и мало кто из них в силе ходит, всё больше молодые да дерзкие. Им что свободного купца полонить, что гильдейский караван разграбить — всё едино. Даже мстить им настоящее наказание! Он сегодня на границе с Империей, а завтра уже на берегу моря — никаких денег ловить не хватит. Так что я больше традиционные товары предпочитаю, но, - Зигфрид подчеркнул слова поднятой вилкой, - если у вас есть интерес в этом направлении, можно обсудить.
  -Благодарю за предложение, я обязательно его обдумаю. Но возвращаясь к вашему вопросу, принципиальных причин отказать вам в выкупе крестьян я не вижу, но конкретику предлагаю обсудить после завершения всех изысканий моих людей. А что касается спешки... Чем быстрее все окрестные земли окажутся под моей властью, тем быстрее они начнут приносить доход. Это не говоря уже о том, что терпеть на своих землях банды вроде обитавшей тут просто унизительно.
  -Предлагаю за это выпить! - оживился торговец. - И пусть как можно большее число феодалов будут разделять вашу точку зрения! Вы не поверите, как часто честному купцу приходится сталкиваться с совершеннейшим нежеланием понимать такие простые истины!
  -Не могу не поддержать, - наши кружки встретились. - Кстати, господин Длиштор, не окажете мне честь слегка помочь в одном вопросе? Ничего обременительного, просто расскажите, каким путём вы двигались на эти земли и что видели по дороге. Я сам, признаться, прибыл с иного направления.
  -С удовольствием, милорд, - польщённо кивнул мужчина. - Итак, с чего бы начать?.. Ах да, мой путь начался в Империи Света...
  Дальнейший монолог оказался вполне занятным, отчасти перекликаясь с тем, что мне поведал библиотекарь, отчасти открывая нечто новое. Как и ожидалось, сильных владений в ближайших окрестностях не имелось, да и сами земли, через которые шёл купец, по большей части стояли бесхозными. Только на границе с Империей находились несколько сильных «вольных баронов», которые потихоньку пихались друг с другом за влияние, но это было далеко, и армии вторжения оттуда ожидать не приходилось. Впрочем, куда больше меня сейчас волновала собственная территория, и тут Зигфрид смог мне изрядно помочь.
  Прежде всего, дорога далее на восток через несколько часов пути расходилась, правой веткой склоняясь к югу, левой — к северу. Представитель Торговой Гильдии ехал по северной, и выходило так, что до самой границы моих владений там не было ничего примечательного. Только подворье придорожного трактира примерно в двух днях конного пути от Вишнёвки, да деревенька почти у края завесы. Ещё на Длиштора один раз напали лесные орки и дважды побеспокоили гоблины, но пешим довольно сложно угнаться за конными — и отряд купца без труда ушёл.
  Из всего этого следовал один простой вывод: перспективней пройтись по южному направлению. Что-то в этот заход меня всё время тянет на юг... Ну да ладно. Куда важнее, что уже позже, выслушивая информацию, добытую Берегондом, я в своём выводе убедился. Село Стылое, которое уже не раз мелькало в диалогах, лежало как раз в том направлении, и топать до него было меньше суток. Но, что любопытно, дела там крутились странные — некогда большое и зажиточное, сейчас поселение отчаянно захирело, и виной тому были не проказы местных разбойников, а самая натуральная нечисть. Тут бы приложить описания, но крестьяне заливались такой забористой брехнёй, что, даже поделив всё вдесятеро, можно было с равной вероятностью ожидать там как стаю Адских гончих под руководством Разорителей-псарей, так и секту вконец ошизевших друидов-самогонщиков, поднявших лесную живность на революцию против прогресса. Как бы то ни было, кто-то систематически жрал по ночам население, и от этого не спасали ни частокол, ни запертые двери, ни местный священник, уже сорвавший голос в молитвах своему светлому покровителю. С другой стороны, священника ещё не сожрали, так что, может, конкретно ему Владыка Света и помог, кто знает?
  В общем, причин свернуть направо при подходе к развилке дороги имелось с избытком. Тут и защита ценного населения, и устранение угрозы своим владениям, и приобретение ценной административной единицы, ведь в селе, помимо прочего, имелись и мельница, и пивоварня, и лесопилка, и даже кожевенная мастерская. Помимо этого, к юго-западу от села находилась шахта по добыче кристаллов, которую селяне активно разрабатывали, свозя добычу на торг. Ну и наконец, от этой шахты было рукой подать до жилища алхимика, про которое я знаю давно, да вот всё руки не доходят занять.
  Но то — дела будущего, а в настоящем меня ожидали неправедно нажитые богатства местного куркуля. Перво-наперво, суммарный объём злата, извлечённого из тайников приблатнённого клана, перевалил за девять тысяч золотых, а точнее, выглядел как 9483 золотые монеты. Горка, скажу честно, солидная даже для владельца полноценного Замка, и даже то, что полторы тысячи пришлось отдать Длиштору (свою толику барыша организатор отравления не упустил), сути не меняет. К монетам прилагалось 11 кристаллов, 8 колб ртути, 15 самоцветов и 25 слитков серебра. На равных основаниях к ценностям можно было прибавить 20 бочонков вишнёвой наливки с винокурни, десять бочек пива, склад строевой древесины на 15 мер дерева и полные погреба зерна. Ну и не обошлось без вишенки на торте.
  
  «Кроличья лапка» - магический оберег работы друидов. Увеличивает показатель Удачи носителя и всех его подчинённых в радиусе ста метров на 2 единицы.
  
  Артефакт выглядел как нога, собственно, кролика с серым, хорошо выделанным мехом и верёвочкой на месте среза, позволяющей повесить вещицу на пояс или же куда-то ещё. Староста её на поясе и носил, что отчасти объясняло его успехи и тот странный факт, что подельники с большой дороги так и не соблазнились пощипать его собственную мошну. Уж за почти десять тысяч золотых эта братия и мать родную продаст, не говоря уж о каком-то барыге из соседнего села. Дело в том, что Удача в данной игре - параметр весьма гибкий, она может и от вражеского удара спасти, сведя урон к минимуму, а может и в переговорах помочь, заставив собеседника воспринять твои слова более благожелательно, словом, применений у неё много, вплоть до увеличения шансов встретить кого-то полезного или найти что-то нужное. Панацеей она не является, так как рандом срабатывания там страшный — тому же кролику явно не повезло, хотя у него таких оберегов было аж четыре штуки, но в качестве дополнительного подспорья — вещь хорошая.
  И вот, когда со всеми материальными вопросами было покончено, пришло время приводить в действие морально-нравственные. Договорённость с Зигфридом никуда не делась, а потому всех причастных к отравлению отряда купца следовало казнить. Таких набралось тринадцать человек, и ещё семерых молодчиков, обеспечивавших силовую поддержку главе местной администрации, я добавил для ровного счёта.
  Сейчас со мной было полсотни Зомби, при этом десять требовалось отдать Длиштору, ну а так как отдавать каких-никаких, а ветеранов меня душила жаба, то пусть купца охраняют те, кто при жизни доставил ему проблемы. Заодно и головной боли со снаряжением поменьше будет — пусть топает в Замок и уже там одевает свою охрану со склада, а мне метаться туда-сюда, чтобы вооружить пополнение, как-то не с руки.
  Казнь прошла, для местного колорита, естественно и привычно: вновь общий сбор крестьян; зачитывание мной приговора, с обязательным указанием количества неправедно нажитых богатств и особо пикантных подробностей о деятельности банды в последнее время; демонстрация спасённых из логова бандитов селянок, чьё возвращение в деревню мне, кстати, принесло сотню репутации; пара реверансов в сторону честных трудяг, закона и правосудия; и, под конец шоу, приведение приговора в исполнение. Не люблю такие речи, но получилось достаточно неплохо, чтобы мне накинули по 55 репутации с крестьянством, Хранителями Древних и лично Зигфридом Длиштором.
  Что до исполнения, то устраивать подле колодца вешательный конвейер я не стал, как и сооружать виселицы или тащить всех в лес на поиски сучковатых деревьев. Ещё чего не хватало! Двадцать мужчин (даже удивительно, что ни одна из официанток в таверне не оказалась причастной к делу торговца) были выстроены в ряд и проткнуты точным ударом моих Зомби в сердце.
  Вопли о снисхождении и помиловании... отсутствовали — всем виновным по моему приказу вставили кляпы сразу по завершении следствия. И не потому, что я такой жестокий и не хотел их слушать, просто они могли разжалобить прочих крестьян и спровоцировать падение репутации, а оно мне надо?
  Смерть пособников бандитизма сама по себе подарила мне 1530 опыта и ещё 2000 за завершение квеста «Месть торговца». 275 очков репутации с Зигфридом и 27 с Торговой Гильдией прилагаются. И на этой радостной ноте выскочило уведомление о получении 12 уровня.
  Очко характеристик традиционно ушло в Ментальную выносливость, а вот выбор умения заставил задуматься. Суть в том, что мне выскочили две «Некромантии», но если одна была стандартным улучшением навыка и открывала возможность создания Костяных гончих из тел животных, то вторая не влияла на ранг умения, однако расширяла его возможности, открывая раздел создания призраков. Та самая «Некромантия» со специализацией в призрачную нежить, которую я не взял в начале игры. Иными словами, если сейчас я могу поднимать Скелетов и Зомби, то, взяв данное умение, смогу создавать из тел поверженных противников ещё и духов. Не таких, как Мардор, хотя и они тоже откроются, просто чуть позже, а юнитов первого и второго ранга соответственно.
  И тут заключалась главная дилемма выбора. Поднятые таким образом духи умерших сохраняют внешность и стиль атаки тех, из кого созданы, будь то волки, люди, гоблины, птицы или кто-либо ещё. И хоть характеристики у них от силы жертвы не зависят, а соответствуют таковым согласно рангу (1 ранг — 20 очков характеристик, 2 — 45), они обладают ценным качеством — весь их урон считается магическим, а тела обладают всеми свойствами полноценных призраков. То есть если я поднял дух из копейщика, то он будет иметь призрачное копьё, которое будет наносить магический урон, от которого не спасает обычная броня, будь она хоть кожаной, хоть латной, а его собственная защита будет такой, как и положено призраку, даже если визуально на нём ничего, кроме трусов, и нет. В то же время, я не смогу надеть на этого копейщика лучшую амуницию, дать другое оружие или повесить на него несколько артефактов — он призрак, а значит, нематериален, и его боевые возможности будут расти только с ростом собственного уровня и никак иначе. К чему всё это сказано? А к тому, что, несмотря на озвученные минусы, в ряде случаев иметь возможность поднять таких бойцов очень полезно.
  Обычный волк и призрак волка, будь у них хоть абсолютно одинаковые показатели урона и количества очков жизни — это две большие разницы в 90% случаев. Обычного волка пристрелить из лука ничего не стоит, обычный волк ничего не сделает строю щитоносцев, а ещё обычный волк имеет тенденцию уставать и хотеть кушать, а призрак волка одной стрелой не упокоишь, и щиты ему не помеха. Про усталость и питание я и вовсе молчу.
  Однако, пусть конфетка и сладка, но с другого края у нас не менее завлекательная начинка. Костяные гончие — это юниты ранга 2,5. Индивидуально они заметно сильнее Зомби (55 очков характеристик против 45), многократно быстрее и совершенно не требуют для себя никакой амуниции. Да, для больших сражений в строю они малопригодны, но в качестве этакой лёгкой кавалерии и, тем паче, загонщиков-ищеек они идеальны.
  Но самое важное: если я возьму «Некромантию 4» с гончими, то останется всего один уровень до «Некромантии 5», при которой я смогу поднимать уже «Живых мертвецов», а это почти те же Зомби, но сохраняющие все прижизненные навыки, а не минимальный набор, как сейчас, вроде владения определённым видом оружия. Но... Это проклятое «но»! Если сейчас откажусь от призраков, то когда они ещё появятся? А ведь, взяв сейчас их, а потом прокачав ту же четвёрку некромантии, я уже смогу создавать таких же мобов, как сейчас нанимаю в «Камне Душ» на кладбище. Умные летающие бойцы из любого гоблина! Ну как можно от этого отказаться?
  Я уже собирался бросить монетку, но ход тяжёлых размышлений прервал Берегонд, сообщивший, что всё готово для ритуала. Секунда последнего, самого скрипучего и тягостного душевного терзания — и выбор падает на специализацию в призраках.
  Всё. Обратной дороги нет. Окошко свернулось. Можно выдохнуть...
  Вот вроде и не ребёнок, а каждый раз одно и то же — чем лучше понимаешь, от чего приходится отказываться, тем сложнее выбрать. Словно и не набор циферок перед тобой, а действительно нечто, от чего твоя жизнь зависит. Наваждение какое-то...
  Тряхнув головой, я ступил в узор, где уже лежало тело бывшего старосты, чьё имя мне хоть и назвали, но я уже выкинул его из головы. Интерфейс послушно раскрылся, позволяя начать ритуал, однако теперь в нём на выбор были не две иконки с изображениями Скелета и Зомби, а четыре. Две новые: подпись под первой гласила «Дух мёртвого» — юнит первого ранга, вторая значилась «Призрак павшего» — юнит второго ранга. Но сейчас они мне были не нужны, да и пользы от призрачного крестьянина-разбойника будет немного, а потому, привычно кликнув на поднятие Зомби, я приступил к ритуалу.
  
  
Глава 12.
  
  -Итак, вы удовлетворены? - подвожу черту под разговором.
  -Да, вполне, - отозвался сияющий удовольствием купец, разглядывая свою новую охрану.
  Честно признаться, купца он сейчас напоминал меньше, чем волк балерину. Полная кольчужная бронь, меч на поясе, щит и арбалет за спиной... Добавить крепкое телосложение, аккуратную бородку и остроконечный шлем с наносником — и скорее поверишь, что перед тобой стоит знатный воин. Впрочем, насколько я знаю, настоящие средневековые купцы примерно так и выглядели — сложно выглядеть иначе, если за сохранность собственной жизни и товара в многодневном пути отвечаешь в первую очередь ты сам, и так на протяжении всей сознательной жизни.
  На фоне Зигфрида его охрана смотрелась куда менее представительно: только двое Зомби были «упакованы» на уровне самого Длиштора, а у остальных даже оружия толком не было.
  -В таком случае официально подтверждаю их передачу в вашу полную собственность и надеюсь на успешное продолжение нашего сотрудничества.
  -Ещё раз примите мою благодарность, милорд. Работать с вами одно удовольствие, - уважительно, хоть и без подобострастия, поклонился купец.
  
  Поздравляем, задание «Сделка с торговцем» выполнено!
  Награда: +1500 очков опыта, +250 очков репутации с Зигфридом Длиштором и +25 очков репутации с Торговой Гильдией.
  
  Вы получаете 1500 очков опыта, 275 очков репутации с Зигфридом Длиштором (+10% Дипломатия 1) и 27 очков репутации с Торговой Гильдией (+10% Дипломатия 1).
  
  -Рад это слышать. Ну а теперь, полагаю, нам следует временно попрощаться. Мой комендант уже проинформирован на ваш счёт, и в Замке уже готовы гостевые покои и всё обговорённое нами снаряжение.
  -Да, время — деньги! - оживился купец, хлопнув в ладоши. - И чем больше у тебя денег, тем меньше времени. Буду с нетерпением ждать вашего возвращения, Лорд Рейтар.
  -К слову, вы всё ещё намерены приобрести кого-то из арестованных? - как бы между делом поинтересовался я.
  -Да, - подтвердил мужчина, - но не сейчас. Сперва следует обзавестись местом, где их можно будет разместить, позаботиться о прокорме и способе перевозки. Сами понимаете... - торговец мазнул взглядом по группе связанных людей несколько в стороне. - К вашему возвращению я со всем управлюсь, и сможем приступить к предметному разговору.
  -Отлично...
  Короткий поклон друг другу — и представитель гильдии быстрым шагом направляется к каравану из телег, подготовленному крестьянами по моему приказу. Оставлять пленников в деревне, а с ними и имущество банды, я не собирался, да и бочки с вином куда уместнее будут смотреться в моих подвалах. А чтобы в дороге чего не случилось, навстречу из Замка уже вышел отряд Зомби.
  Конечно, гнать людей куда-то на ночь глядя было не самым добрым поступком с моей стороны, но оставлять такие богатства в деревне, да с таким количеством явно враждебных личностей и без всякой охраны стало бы поступком и вовсе глупым, а глупости я совершать не люблю. От возможных же нападений диких зверей обоз спокойно прикроет нежить, а ноги лошадки авось не поломают.
  Разумеется, можно было бы остаться в Вишнёвке до утра и не устраивать возницам такой экстрим, но до окончания суток осталось всего ничего, а у меня ещё 7604 очков опыта надо добить до следующего уровня. Уже наверняка не успею, но это же не значит, что теперь можно ещё десяток часов выкидывать псу под хвост?
  Эх, как было бы хорошо уволить половину Зомби, перебить их, получить опыт, поднять Ритуальной Некромантией, опять получить опыт, потом снова уволить и перебить... Увы, разработчики не глупее меня и такой дисбаланс пресекли в зародыше. Для начала, уволить, то есть перевести в состояние враждебных мобов, собственноручно созданную нежить почти невозможно. А во-вторых, собственноручно созданная нежить (а ещё механизмы, призванные существа и элементалии) опыта за своё убийство ни создателю, ни его подчинённым не даёт. Так что, хоть запустить такой конвейер и можно, но эффект будет только от опыта за использование навыка Некромантии, а сорока единичками оного за штуку я должен буду 191 мертвяка поднять, чтобы уровень выскочил. Причём, мои четыре некроманта сдохнут от усталости куда раньше, чем мы даже до середины дойдём. Они и так только что двадцать штук отработали.
  Короче, мне тоже следовало поторопиться, с тем, чтобы дойти до села Стылого хотя бы к рассвету. А там будем посмотреть, какие-такие неприятности постигли местных, и сколько за них я смогу получить опыта. Естественно, брать с собой двоих спасённых от разбойников селянок, что происходили из тех мест, я не собирался. Пусть тут посидят, пока мне ясно не станет, что там да как, а там посмотрим.
  Сбор моей маленькой армии прошёл штатно. Новенький десяток получил оружие и кожанки, освободившиеся после перевооружения отряда моей личной гвардии, и на общем фоне не выделялся. Что до улучшенных «Творцом» Зомби, то в полной кольчужной броне и при щитах они уже тянули на звание гвардии без всяких кавычек.
  Подождав ещё немного, пока снаряжённый в Замок караван наконец тронется, я уже был готов отдать приказ о выдвижении, но тут случилось то, о чём я уже успел забыть. Случился Гнарсик.
   -Хозяина-а-а!!! - дурной вопль со стороны вишнёвых садов заставил меня ощутить страстное желание сплюнуть.
  А вот толпа бесов, до того мига относительно дисциплинированно толкавшаяся в сторонке от Зомби, восприняла его с бурным интересом.
  -Хозаина! Гнарсик — умный! - бес со счастливейшей мордой лица пёр прямо на меня, удерживая в руках... поросёнка. Бедные крестьяне, мало им нежити, казней и Рыцаря Смерти, теперь ещё и полоумный бес разграбил чей-то свинарник... - Гнарсик придумал, как страшной злобной хозяине стать богатый-богатый! Прямо как Утундрий! Гнарсик оченя умна-а-а!!! Шлёп-тьфу! - не рассчитав силу своих крылышек, на последних метрах пути бес смачно вписался мордой в дорожную пыль.
  -Кто такой Утундрий? - равнодушно интересуюсь, разглядывая копошащегося на земле под истошные свиные визги коротышку.
  -О!!! - Гнарсик поднялся на ноги, изобразив на лице нечто вроде священного трепета. - Утундрий — большо-о-ой демон! Толстый! И у него много-много блестяшек! На серных фермах, дома, Утундрия за это оченя любят!
  -За то, что толстый, или за много блестяшек? - кстати, поросёнок какой-то странный... коричневый. Это, что ли, дикий кабан?
  -Да! - восторженно захлопал моргалами недомерок.
  -Что «да»?
  -Оченя любят! - пояснил бес. Тьфу, идиот.
  -Ладно, иди к своим, мы выдвигаемся, - махнул я на него рукой и уже почти развернулся.
  -Хозяина! - раздался в ответ трагический вой. - А план? У Гнарсика есть генитальный план!
  -Какой-какой? - ну зачем, зачем я с ним разговариваю?!
  -Оченя генитальный! - раздулся от гордости коротыш и, вновь заработав крылышками, поднялся в воздух с поросём на руках. - Гнарсик — умный! Бобразованный! Гнарсик придумал, как хозяина заработать много блестяшек! Надо построить свиноферму! Во! - мне в лицо попытались сунуть повизгивающего кабанчика. - Бекон все любят! Мьясо! Рёбрышки! Гнарсик станет богатый-богатый и оченя... Оченя толстый! Как Утундрий! - взгляд беса подёрнулся пеленой, и из пасти потекла слюна.
  Собратья возмутителя спокойствия идею поддержали всеми конечностями и бурным гвалтом, который очень быстро перерос в прения по вопросу, что самое вкусное в свинье и как это надо готовить. Драка нарастала...
  Уж не знаю, стало ли увеличение уровня шума причиной последующих событий, или так просто сложилось, но факт в том, что зависший в крепкой хватке демонёнка свинтус внезапно издал особо трагичный писк и... Из него потекло. Далеко не шампунем, что характерно. А с учётом того, что направлен хрюндель был ровно в мою сторону...
  Отскочить я успел... не до конца. Красивые, новенькие артефактные сапоги постигла печальная участь приобрести новый букет красок и ароматов.
  -Берегонд, - сдержанно оборачиваюсь к некроманту. - Мне нужен ещё один ритуальный круг, будь любезен.
  -Да, повелитель, - не задавая лишних вопросов, склонился старик и увлёк своих коллег в сторону.
  
  Несколько минут спустя.
  -Итак, Гнарсик... - кладу руку на плечо так ничего и не заметившего беса. - Ты молодец... Отпусти свинку.
  -Да, Хозяина! - расцвёл от похвалы гадёныш, и поросёнок шлёпнулся оземь, тут же стремглав припустив куда-то в темноту.
  -Так вот, ты молодец... - начинаю двигаться к подготовленному узору, увлекая за собой беса. - И у меня есть для тебя награда.
  -Хозяина — Великий! - он чуть ли не слезу пустил от избытка чувств. - А что за награда?
  -Это сюрприз. Надеюсь, тебе понравится. А теперь ляг вот сюда, в центр, и закрой глаза.
  -Да, Хозяина!
  Краснокожий коротышка с радостным предвкушением плюхнулся на землю и растопырил в стороны конечности, став отдалённо похожим на заплывшую жиром букву «Ж».
  -Не подглядывай, - предупредил я, одновременно выбирая в интерфейсе нужный мне ритуал. - А сейчас потерпи, будет немного щёкотно.
  Бес с готовностью закивал, усиленно жмуря глаза.
  Итак, активировать ритуал призыва Беса, жертва пошла! Кинжал демона точно врубается в грудную клетку, пробивая тщедушное тельце почти навылет. Гнарсик дёрнулся, но в следующий миг начал истаивать в воздухе, пока полностью не исчез.
  Уф, мысленно вытираю честный трудовой пот, я от него избавился. Теперь ждём результата.
  Секунда текла за секундой, постепенно складываясь в минуту, но ничего не происходило. Что же... Этого следовало ожидать, всё-таки если бы идея сработала, получился бы слишком суровый чит. Зато проверил. Эх... Ну ладно, покойся с миром, Гнарсик, я знал тебя недолго и ничуть об этом не жалею.
  -Господин? - вопросительно окликнул меня Берегонд, когда я начал отходить от круга.
  -Отправляемся, мы и так потеряли слишком много времени.
  Но не успел я закончить, как сзади раздалось лёгкое шипение, и в клубах дыма появился... слишком хорошо знакомый бес.
  -Большая злобная хозяина — добрая! - дурным голосом возвестил на всю округу этот... этот... Я не знаю таких матерных слов! - Дала Гнариску отпуск! Гнарсик побывал на серных фермах — дома! Гнарсик видел маму! Да-а-а!!!
  -Как ты... - слов не находилось. Этого в принципе не должно быть! Таких мобов не бывает!
  -Хозяина! - бес подлетел ко мне. - У Гнарсика есть для тебя важная писька от большо-о-ой страшный босса! Во! - мне протянули свиток пергамента. - Гнарсик — умный! Гнарсик всё сделать, как сказал босса! Гнарсик — хоро-о-оший!
  Медленно беру записку и вчитываюсь в текст.
  
  «Ты нагло пытаешься обмануть магический контракт и нажиться на партнёрах, вынуждая их платить тебе за то, что им и так принадлежит.
  Подход одобряю, стремление поддерживаю, находчивость вызывает умиление и ностальгию, но, для начала, попробуй обманывать кого-нибудь попроще... цветочных фей, например.
  
  Подпись: Архигерцог Инферно Рабастан.
  
  P. S.
  Все юристы давно у нас.»
  
  Вы повеселили одного из адских владык: Репутация с фракцией Инферно: + 220 (+10% Дипломатия 1). Всего 1132 / 3000 — Нейтрально.
  
  Я перечитал послание трижды. В голове крутилось многое, но в основном категорически непечатное. Умом я понимал, что метод прикрытия дыры в механике логичен и оправдан, но юмор разработчиков страстно просил пробить ногой в морду. Я понимал, что на самом деле ничего особо страшного тут не было, это просто мне так повезло на Гнарсика, но понимание не спасало от страстного желания сделать очень... очень больно ответственным персоналиям.
  Немного успокоившись и отбросив позорные мысли о бегстве как можно дальше от этого стукнутого беса (пытаться прибить его я уже опасался, в груди зрело чёткое ощущение, что хуже от этого станет только мне), я отдал команду на выдвижение – и так потеряли тут немало времени, а новое село (и налоги) само себя под мою власть не приведёт. Зомби бодро потопали по дороге, бесы, радостно повизгивая, ломанулись обочинами, надёжно распугивая любую живность ниже второго ранга.
  К самому Стылому мы вышли уже на рассвете, по пути столкнувшись с семейством медведей (-4 Беса, +1360 Опыта и +4 Призрака павшего медведя; Бесов превратить в призраков было невозможно — демонические душонки после смерти притягиваются в Инферно на возрождение). То, что в селе далеко не всё в порядке было заметно невооружённым взглядом — народу на улице не было от слова «вообще». Тишина, как на погосте, если не считать поскуливание местных кабысдохов в будках.
  -Что-то недоброе тут творится, милорд, - отыграл капитана Жрец Древних.
  -Вижу. Надо бы порасспрашивать местных. Желательно, старосту.
  -Тогда нам в тот дом, - кивнул человек в сторону самого добротного строения в селе. Правда, была ещё каменная церквушка, но там нам стоило появляться в последнюю очередь.
  -Эй, есть кто живой? – мой спутник как следует приложился кулаком к двери, получилось довольно громко.
  -Кто вы такие?! Убирайтесь прочь! – крикнули из-за двери.
  -Послушай, мужик, или ты сам открываешь дверь, или мои воины её вынесут, но тогда я уже не буду столь благодушен.
  -Воины? – вновь донеслось из-за двери, - что же вы сразу не сказали, что у вас отряд есть! – дверь распахнулась, и оттуда показался сухонький дед лет семидесяти. Всё как положено по антуражу – лапти, домотканная рубаха и штаны, седая борода едва ли не до пояса и такие же седые волосы, хоть уже и изрядно прореженные. Тут он нас рассмотрел получше и… - Эх, значит, меня всё-таки сожрут… - странная реакция.
  -С чего бы нам вас «жрать», уважаемый?..
  -Фролом меня зовут, - вздохнул, судя по всему, староста поселения, - ну ладно, коль жрать не будете, то проходите, чего на пороге-то стоять? – и дед посеменил через сени в зал, где и уселся за стол и предложил то же самое сделать и нам, - так кто вы будете, господа?
  -Я - Рейтар, новый владелец этих земель. Рыцарь Смерти, - привычно представляюсь.
  -Вальгард, скромный жрец Перкунса, - отрекомендовался последователь Древних Богов.
  -Берегонд. Некромант, - лаконично закончил представление старший чародей.
  -Рыцарь Смерти, Некромант и Жрец Древних, ай, ладно, мы сейчас и демону будем рады, и орку, и инсекту, да кому угодно, кто избавит нас от этих тварей! – махнул рукой староста, м-да, видно сильно их допекло, раз такие откровения пошли. Да и сам факт того, что страха перед дядькой с недоброй рожей и пылающими глазами он не испытывает, говорит о многом.
  -И что же у вас в деревне случилось?
  -Три месяца назад начали исчезать люди. Сначала мы не обратили внимание – край дикий, в лесу всякого зверья хватает, не впервой, когда охотника кто загрыз или баба ушла по грибы и ягоды с концами. Всякое в жизни бывает, но три недели назад… пропавшие начали возвращаться. Бледные, исковерканные почти до неузнаваемости, иссушенные какие-то, с горящими глазами и клыками во рту. Они врывались в дома и, - староста прикрыл глаза, - рвали и жрали всех, кого находили. Ни детишек, ни баб не жалели. Поутру только кровь да следы когтей на стенах остаются, а от людей ни косточки. С тех пор и не открывают тут двери незнакомцам, милсдарь рыцарь, - тяжёлый вздох.
  Бледное, иссушённое тело; с когтями и клыкастыми мордами; проглатывают всё, вплоть до костей и требухи своих жертв. Кто бы это мог быть? Впрочем, ирония тут неуместна — не узнать первых боевых юнитов Замка Вампира было невозможно. Упыри...
  Бойцы быстрые и довольно сильные — второй ранг. Вооружать не требуется, брони не носят. Из минусов — крайняя тупость, на уровне самых примитивных животных, никакая дисциплина и страшная прожорливость, способная эту дисциплину срывать окончательно при первых признаках недоедания.
  А так как упыри сами по себе не появляются, то это означает одно — вампиры. Вампиры — это плохо, пусть они и разные бывают, но самый минимум — это четвёртый ранг, а если там будут ещё и Маги Крови, то совсем весело.
  -И сколько было таких гостей?
  -Мы видели десяток, - ответил староста и с надеждой посмотрел на меня.
  
  Получено задание: «Кровавый террор».
  
  Одну из ваших деревень терроризируют кровососущие твари. Найдите врага и покажите ему, почему никогда не стоит посягать на то, что принадлежит Рыцарю Смерти!
  
  Ммм, знакомая формулировочка.
  
  Награда: +5 000 золота, +6 000 очков опыта, +5000 очков репутации с поселением «Стылое» (доведённые до отчаяния жители проникнутся глубокой симпатией и уважением к своему освободителю), + вариативно.
  Штраф за отказ/провал: -500 репутация с крестьянством, в ваших землях объявится Лорд Вампиров.
  
  Так, берём, тут без вариантов. Что-то мне подсказывает, что появление Лорда Вампиров в качестве штрафа за провал намекает, что договориться с этим деятелем не получится. А что такое Лорд Вампиров? Это, по сути, аналог Рыцаря Смерти, только с вампирским уклоном. Имеется в виду, само собой, не покупной юнит, а герой со всеми вытекающими, вроде особого классового умения. На низких уровнях – ни рыба ни мясо, но если дать ему немного раскачаться и обрасти хотя бы минимальной свитой, становится той ещё проблемой. Если бы не геморрой с плотоядной нежитью, я бы, пожалуй, остановился именно на этом классе. И свита у него уже есть, м-да... Проблема, тут тянуть резину нельзя.
  -Я займусь этим. Откуда они приходили в прошлый раз?
  -Ох, спасибо вам, милсдарь рыцарь! - даже вскочил для поклона староста. - А приходили они уже несколько раз, и всегда с юго-востока.
  -Что-нибудь в том направлении когда-нибудь было?
  -Хм, дай боги памяти… - старичок задумчиво почесал подбородок, встопорщив бороду. - Лет так сорок назад стояла там усадьба целого графа из Империи Света. А воздвигли её полвека тому, ещё во времена прошлого короля и его попытки присоединить эти земли к своей стране. Попытка провалилась, граф бежал, мы с мужиками тогда неплохо пограб… кхм, пристроили добро по хатам, но сама усадьба, того, осталась.
  С вероятностью процентов в девяносто, любители красненького гемоглобиносодержащего как раз там и обосновались.
  -Далеко?
  -Лиг десять, - то есть по лесу часа полтора-два, будем как раз к полудню.
  -Мне нужен проводник, - перешёл я к следующему пункту программы.
  -Назир! Живо сюда! – крикнул куда-то в глубину дома старик. Послышался звук довольно шустрого передвижения, и через полминуты перед нашими глазами предстал молоденький парнишка лет четырнадцати в средней помятости и загвазданности одежде и с таким же средним уровнем шухера на голове, - Назир, проведёшь этих господ с их воинами к старой графской усадьбе.
  -Хорошо, деда, - кивнул парнишка.
  На этом разговор был закончен, и мы принялись спешно выдвигаться. Теперь прикинем и подумаем. Десяток упырей - это откровенно мало для срока в три месяца, даже для срока в три недели это мало — нормальный вампир, будь он хоть десять раз ленивым сибаритом, наштамповал бы за это время от двух до девяти десятков таких уродцев, а если вампир серьёзный и дело делает не через задницу, то и две, и три сотни упырей — не предел. Для него это примерно такие же трудозатраты, как для меня поднять Зомби Ритуальной Некромантией, а единственные ограничения - это кормовая база и сырьё для преобразования, говоря иначе — численность живых существ в округе. Вот от этого и будем плясать...
  Итак, если вампир не идиот, то полностью пускать всех живых в округе на своих миньонов он не будет, потому как это чревато голодной смертью, в том числе и для него. А тот факт, что он не идиот, понятен уже из того, что село до сих пор не опустошили, а ведь сделать это даже с десятком упырей — задача не более чем на пару часов работы. Однако он не подчинил поселение, предпочтя просто отпускать сюда своих «пёсиков» на охоту, и это с его стороны не слишком умный поступок. Да что там? Поступок тупой.
  Хм, классический сценарий с поехавшим на почве увеличения сил злодейсом? Типа, кровосос, сожрав деревню-другую наиболее уз-з-застным (и топорным) способом, накопит достаточно сил для возвышения в Лорды Вампиров? Вполне может быть, ну да ладно, какая мне, в принципе, разница? Важно другое — ни один вампир своё жилище без охраны не оставит, следовательно, силы, которые наблюдали крестьяне, — это так, охотничья партия, а дома может сидеть в два-три раза больше. В общем, рассчитываем, что упырей не меньше полусотни, наверняка есть и вурдалаки. Опасно? Да. Но мы должны справиться.
  Выйдя наружу, я подозвал моих некромантов, парнишка, кстати, при виде того, какое именно воинство находится под моей командой, слегка струхнул, но бежать куда-либо без оглядки не стал, ограничившись только нервными косыми взглядами.
  -Готовьтесь, мы идем на охоту… за вампирами. Возможно столкновение с магом крови, - некроманты и потворники сразу напряглись.
  -Каковы будут ваши инструкции? - поинтересовался Берегонд.
  -Идёте двумя группами за спинами Зомби, каждая группа возьмёт себе половину моих телохранителей, - киваю на облачённых в железо Зомби, - и ещё парочку наиболее опытных бойцов. В случае столкновения с полноценными вампирами-воинами накладывайте на свою охрану защиту и «Нечестивое Оружие», - некроманты дружно кивнули, - на простых упырей и вурдалаков не отвлекайтесь, в случае приближения кровососов непосредственно к вам активируйте «Принятие Смерти» и бейте по ним всем, что есть.
  -Будет исполнено, милорд.
  -Вальгард, на тебе с учениками щиты и поддержка некромантов — ваше с ними выживание - приоритетная задача. Ты идёшь с первой группой, твои подопечные – со второй.
  -Как прикажете, господин Рейтар, - поклонился жрец.
  -Гнарсик...
  -Да, Хозяина! - у меня скоро начнётся нервный тик от этого ответа...
  -Ты с бесами пойдёшь в стороне от основного отряда. В случае необходимости ударите во фланг или в тыл противнику по моему сигналу. Если у врага будут маги, ваша главная задача — добраться до них и прикончить. Понял?
  -Да, Хозяина! Гнарсик — умный!
  -Всё, собрались и пошли, время не ждёт...
  И мы пошли, сформировав уже что-то похожее на два ударных клина, всё-таки тактика – очень полезная вещь. Жаль, конечно, что нельзя всё сделать по-тихому, но подкрасться к вампиру – заявка на полноценного ассассина Тёмных Эльфов, а у меня из «ловкачей» только я сам и есть. И если на орков моих талантов ещё хватает, то вот с клыкастыми такой фокус точно не получится. Так что буду действовать в лучших традициях Рыцаря Смерти – бить в лоб, но так, чтобы второй удар был уже по крышке гроба.
  
  
Глава 13.
  
  Солнце светило ярко, на небе не было ни тучки. Дорога до усадьбы заняла всего полтора часа – пусть тропа и заросла, но всё-таки не до такой степени, чтобы считаться пересечённой местностью и вешать штрафы, а присутствие некромантов немёртвых ускоряло. Однако всё это не помешало противнику про нас узнать и подготовиться.
  Уж не знаю, что шибануло им в голову, но переговоров, на которые я и так не сильно рассчитывал, не получилось — первый удар пришёл с их стороны задолго до того, как я мог бы даже теоретически крикнуть что-то дипломатическое. Враг даже не успел показаться, просто двигающуюся в стороне стаю бесов внезапно накрыло заклинание «Кровавое марево», и несколько коротышек развеялись мелкодисперсной алой пылью.
  Минус пять штук. Неприятно... Но лучше, чем если бы это заклинание ударило по моим чародеям.
  А вот дальше, несмотря на яркое солнце, которое по умолчанию вешает на всю плотоядную нежить довольно неприятные дебафы, из усадьбы хлынул поток упырей, и было их не два и даже не три десятка. Полтинник или чуть больше, как я и ожидал, да ещё и более крупные тушки среди них мелькали. Вурдалаки, не иначе.
  -Принесите мне их головы! – гулко прозвучало из видавшего лучшие дни особняка, а на сцену вышли ещё действующие лица.
  Три... Четыре полноценных вампира как минимум один из которых - маг. Между тем, упыри зарычали, а их глазки не просто покраснели, а начали очень так злобно светиться. «Жажда крови», если я правильно определил заклинание. А если их Маг Крови достаточно силён, то не исключено и наличие защиты от солнца, которое бы объяснило такое пренебрежение к времени суток... Дело начинает приобретать серьёзный оборот.
  -Оружие! - отдал я команду некромантам, и на гвардейцев начал ложиться соответствующий баф. Мой меч также подвергся усовершенствованию. - Сомкнуть строй! – а это уже тактический приём, завязанный на дисциплине войска. Поскольку у классической нежити означенная дисциплина всегда на максимуме, не успела ещё команда отзвучать, как мертвецы организовали добротную фалангу и взяли оружие на изготовку. - Стрелки! – большего вооружённым луками и арбалетами мертвецам пояснять не требовалось. Их у меня, конечно, считай и нет, а умеют они и того меньше, но послать пару гостинцев и внести сумятицу в катящийся на нас вал тел они вполне смогут.
  Тем временем, на меня лёг Доспех Теней, правильная мысль, активирую следом Каменную Кожу и, выцелив из собственного арбалета одного из вурдалаков, спускаю крючок. Попал! Убить не убило, но серое тело споткнулось и образовало небольшой завал из не успевших затормозить тел сородичей. А теперь арбалет за спину, щит и меч в руки и встанем перед строем — будем изображать волнолом.
  Сшибка! Вопящая и пускающая пену из пастей толпа налетела на равнодушных и сосредоточенных воинов. Синхронно поднялись руки с оружием, синхронно ударили - и первые упыри, теряя конечности и поливая всё вокруг своей кровью, упали на землю. Я принял первый удар волны, в ответ снося головы, ломая конечности врагов щитом и внимательно всматриваясь в толпу, ожидая, когда появится главная боевая сила противника. И вот, в один прекрасный момент, шустрая тень приблизилась ко мне, бью на упреждение и… Клинок сталкивается с клинком, а передо мной стоит воин в неплохих пластинчатых доспехах и с полуторником в руках... в одной руке, а вторая тем временем… Подставляю щит, в который втыкается стилет, и, не давая противнику опомниться, бью коленом в пах. Вообще, вампиры малочувствительны к боли, и я хотел лишь отвлечь его внимание, но… ему очень не повезло. Краем глаза вижу надпись:
  
  Умение: «Двойной удар» - Успех! Нанесено 200% урона
  
  Вы нанесли Критический Удар по Вампиру + 100% урона
  
  Беднягу аж подбросило, а мне стало его по-человечески жалко, так что я быстренько оборвал страдания бедняги путём протыкания его головы своим мечом и перешёл к следующей цели.
  Правда, ещё в одном месте кровосос смог прорваться и, оставив небольшую просеку из порубленных Зомби, устремился к одной из групп некромантов. Однако залп из двух стрел праха и стрел тьмы сбил его порыв, а дальше в дело вступили гвардейцы, окончательно его упокоив.
  Дальше смотреть было некогда – дал о себе знать маг. Натёкшая из порубленных мной и первым рядом нежити упырей кровь резко воспламенилась и взорвалась, разом опустив моё здоровье в жёлтую зону и отправив на тот свет десяток Зомби. Блин, если бы не защитные заклинания, могло и в красную зону отправить, а то и сразу на респаун. Оказывается, магов среди вампиров было двое, и эти двое сейчас неплохо так жахнули, использовав смерть собственных войск для увеличения урона. Отправляю бесов и призраков в сторону вражеских колдунов — убить не убьют, но нервы попортят и отвлекут от новых подарков.
  Строй был разбит, и оставшийся десяток упырей с вурдалаками под бафом успел порвать ещё пятерых мертвецов прежде, чем удалось восстановить ряды и добить плотоядную нежить. Я уже собрался было бежать к магам, но тут из усадьбы вышел ещё один вампир.
  В богатом латном доспехе благородных чёрных тонов, с чёрно-алым плащом за спиной и сияющим красноватой дымкой мечом. Шлема на нём не было, а вот белые волосы и сияющие потусторонним светом глаза имелись. Высший Вампир. А я полудохлый. Ладно, посмотрим, что ты такое...
  Система услужливо подсветила надпись над противником: Лорд Вампиров, 45 (10) уровень. Кхм, посмотрел, ясно, спасибо…
  -Хил! - кричу жрецу с учениками, и в меня начали вливаться потоки живительной силы, почти мгновенно восстанавливая строчку здоровья. К бафам, по инициативе кого-то из некромантов, присоединился «Доспех праха».
  А кровосос уже рванул ко мне, безошибочно определив лидера всего этого мероприятия, и с разгону вдарил мечом. Подставленный щит жалобно хрустнул, но удар выдержал. Это было хорошо, а вот в следующий миг стало куда хуже. Противник мне достался умелый, быстрый и сильный. Пожалуй, от расчленения меня спасала только циферка «десять» в скобках, показывающая фактический уровень противника, а не его потенциал. Что виной такому урезанию — бог весть, но если бы параметры у него соответствовали сорок пятому уровню, то меня бы просто раздавили, как мошку, а так — ничего, держимся. Хотя... Ауч!
  Скользящий удар чиркнул меня по руке, вскрывая кольчугу и оставляя глубокий разрез.
  Всё-таки он быстрее...
  Дальше размышлять было некогда – я бился, периодически меня лечили, эта сволочь кровососущая тоже билась и каким-то образом лечилась, нанося мне повреждения. Скорее всего, задействовал «Прикосновение вампира» или аналогичные чары. В итоге установился шаткий паритет. Я не мог его дожать – слишком ловким гад оказался, да ещё и восстанавливался быстро, он тоже не мог нанести мне сколь-либо существенного ущерба – броня и навешанные защиты очень неплохо поглощали урон, а вливаемые в меня заклинания излечения не позволяли взять измором. Но во всём остальном мы были равны – на каждый мой хитрый трюк он находил свой, клинок под «Нечестивым Оружием» бессильно сталкивался со светящимся алым лезвием вампира, а мою магическую поддержку он компенсировал своей вампирской регенерацией и подленькими заклинаниями из «фирменной» школы, иногда разбавляемыми чем-то из арсенала Смерти. Вот только ничто не может длиться вечно.
  В отличие от него, мне уже не требовалось скорейшим образом победить в дуэли. Всё, что мне было нужно, - это продержаться, пока Бесы и поспешившие к ним Зомби дожмут магов. Управлять боем я уже не успевал, но у Берегонда мозгов для этой комбинации должно хватить. Так и случилось.
  Я сам не заметил, когда это произошло, но в какой-то момент мы оказались в кольце из моих бойцов, а потом кто-то из одетых в железо Зомби оказался за спиной вампира и ткнул его в спину мечом. Кровосос, даже не отвлекаясь, пнул мертвеца пяткой, опрокидывая на землю, но в этот момент я боднул его щитом, и балансирующий на одной ноге противник не устоял и покатился по траве.
  Навалившиеся сверху Зомби, подчиняясь моим сумбурным, но громким командам, помогли сперва разоружить, а следом и зафиксировать жертву. Не будь на нём этого дебафа, или даже целого каскада из проклятий, раскидал бы нас как кот мышей, но неписи 45 уровня в «яслях» делать нечего, а вампиру десятого уровня дёрнуться с тремя Зомби на каждой конечности уже проблематично.
  -Не хочешь мне ничего рассказать? - приставляю остриё клинка к горлу противника.
  Не то чтобы я сильно хотел его вербовать, но и просто так убивать NPC подобного уровня неправильно. Он, можно сказать, мини-боссом у меня на карте выступал, а с таким и побеседовать не грех.
  В ответ кровосос в меня плюнул, до лица не «докинул», но кольчугу на груди испачкал успешно.
  -Что ты о себе возомнил, животное?! Я — член Ордена Некромантов! Ты ничего не смеешь мне сделать! Ты - всего лишь пища! Жалкое отродье низшей расы, место которого — быть рабом истинных Детей Смерти! Вы все выродки, оскверняющие своими грязными руками наше наследие! Так и передай этому недоноску Саресу! Пусть не мечтает вернуть свою девчонку! Её ему уже ничто не вернёт, она моя! Ты понял? МОЯ!
  Я говорил, что не очень люблю фракцию вампиров? Теперь говорю.
  -И что ты с ней сделал? - понятия не имею, о чём речь, но пусть говорит. Лишней информации о мире не бывает.
  -Кха-ха-ха! - пискляво рассмеялся белобрысый, сейчас удивительно похожий на истерящего сторонника не самых традиционных ориентаций. - Ничего! Всего лишь... Поцеловал! Ха-ха! Пусть теперь пытается её вы-ы-ылечить, - елейно-издевательским тоном протянул вампир. - Как тебе, пёс!? Что теперь расскажешь хозяину?!
  -Ты обратил её, и теперь она твой птенец... - медленно произнёс я, обдумывая услышанное.
  Среди принимавших участие в битве вампиров женщин не было, значит, речь о ком-то другом. Похоже, гражданин украл даму у кого-то из своих знакомых, а меня принял за его подчинённого. По крайней мере, слова про Орден Некромантов это подтверждают. Дело в том, что Орден Некромантов — старейшая организация в государстве Смерти, и одно из главных её правил гласит, что один член ордена не смеет любым образом покушаться на жизнь или «нежизнь» другого. На практике это значит, что если кто-то из членов организации будет уличён в том, что он лично или его слуги убили другого члена ордена, то его мгновенно уничтожат. Исключений нет — против «отступника» объединятся все состоящие в Ордене Некромантов, а это большая часть лордов Ковена. По этой причине во время ведения внутренних разборок на Серых Пустошах принято заключать поверженных противников в темницу — данная мера уставами не осуждается. Если же происходят накладки, ну там, башня обвалилась во время штурма, погребя под собой тельце оппонента, по ходу дела сделав из него тоненькую лепёшечку, то изволь воскресить товарища, руки-ноги пришить, челюсть вправить, пыль стряхнуть, извиниться, ну а потом можно его и в камеру — общественность и слова не скажет. Есть и второй путь — подстроить всё так, чтобы противника убил кто-то другой, к кому ты не имеешь никакого отношения. Данная мера... осуждается, но признаётся нужной всеми участниками политической жизни. Но я отвлёкся, а кровосос уже вовсю опять плюётся желчью:
  -Да! Ха-ха-ха-ха!!! Она — мой ручной питомец! Дерзкий, как её папаша, но послушный! Хочешь, я и тебя могу приобщить к высшей расе? Твои гнилые отбросы убили моих лучших воинов! Их надо заменить. Присоединяйся! Что тебе теперь от службы этому жалкому фокуснику? Ты к нему с этой новостью и вернуться не посмеешь! А со мной получишь толику власти, а если будешь хорошо себя вести, даже разрешу попользовать эту шлюху! Ну! Признай, ты же всегда хотел повалять дочку хозяина! Конечно, хотел! Нужно быть ссохшейся костяной вешалкой или прозрачной соплёй, чтобы этого не хотеть! И я могу исполнить твою мечту!
  -Предложение небезынтересно, - закидываю удочку, чтобы этот псих, чего доброго, не прекратил делиться сведениями, - но её не было среди твоих слуг, а значит, ты или врёшь мне о том, что её обратил, или она где-то в другом месте. И сдаётся мне, ты пытаешься меня обмануть, пользуясь тем, что не могу проверить твои слова.
  -Дурак! - выплюнул клыкастый. - Эта упрямая дрянь сидит в подвале! Я, по-твоему, идиот, чтобы выпускать её наружу и дать возможность сбежать?!
  Какой тупой и разговорчивый злодейс мне попался, прям душа раздуется.
  -Берегонд, Вальгард, мне нужна герметичная ёмкость. Можно несколько.
  -Что?! - в глазах вампира появилось понимание моего замысла. - Ничтожество! Грязный смерд! Ты не посмеешь! Я запрещаю тебе, раб! Слышишь? Член Ордена Некромантов запрещает тебе!
  -Снимите с его рук перчатки, - командую Зомби, не обращая внимания на вопли.
  А те только набирали обороты: кровосос угрожал, плевался, шипел, поносил меня и моих слуг, ну и, разумеется, брыкался. Мертвецы, однако, держали крепко, и, несмотря на все усилия пленника, перчатки с его рук были сняты. К тому моменту мои чародеи уже нашли несколько бутылок и флаконов из-под зелий, бутылки, правда, оказались немного заняты прихваченным из Вишнёвки вином, но данная неприятность была решена быстро и радикально. В самом деле, ну что такое две литровые ёмкости на восемь человек после боя? Да почитай, только нюхнуть и успели.
  Но шутки в сторону. Обработав тару заклинанием очищения, я приступил к добыче ценного ингредиента. Взмах клинком, кисть вампира падает на землю, а под культю уже подсунут так же, как и бутылки с флаконами, очищенный походный котелок. Фонтан крови бьёт в стенку посуды, а зафиксированная тварь переходит на фальцет, в котором уже не осталось ничего членораздельного.
  Зачем всё это? Ну, опуская тот очевидный факт, что кровь Лорда Вампиров — весьма ценная магическая субстанция, добыть которую очень и очень непросто, меня заинтересовали его слова о покусанной женщине. Всё дело в клановой иерархии вампиров. Создатель всегда выше того, кого он обратил, а также «птенцов» этого обращённого, и так до бесконечности. Рождённые естественным путём дети тоже в этом ряде участвуют и являются «младшими родственниками», которые физически не могут идти против старших. Единственный, над кем априори никого нет - это Лорд Вампиров, так как нельзя стать Лордом, если ты числишься чьим-то птенцом или младшим родичем. И да, я сказал «физически не могут идти против старших», но это не совсем верно, на самом деле контроль над «птенцами» и детьми у вампиров не абсолютен, и те могут пойти против «родителя», но это чревато такой ломкой и таким количеством «дебафов», что лучше сдохнуть. И вот по этой причине мне и нужна его кровь, так как единственный способ выйти из подчинённого положения и стать самостоятельной особью - это хорошенько глотнуть крови главы клана, или, как в данном случае, непосредственного создателя, так как он уже Лорд.
  Уж не знаю, кто такой Сарес и почему его дочь попала в такую ситуацию, но лучше разбираться в этом, имея на руках весомый аргумент в виде освобождения от удавки рабства, чем не имея оного. Кроме того, в игре существует ритуал превращения в вампира, для которого как раз нужна кровь Лорда Вампиров. Уж не знаю, как пойдёт дальше, попадёт он мне в руки или не попадёт, пригодится или не пригодится, но это тоже тот случай, когда узнавать истину лучше, имея на руках нужные ресурсы, чем не имея оных.
  Между тем, кровосос умирал. Его кожа посерела и покрылась трещинами, мышцы усыхали прямо на глазах, из горла доносились лишь слабые хрипы, громкость которых слабела с каждым мгновением. Котелок уже почти наполнился, и, пожалуй, можно было и спасти урода, но я не стал. Когда струйка крови стала совсем тонкой, мой меч врубился ему в лицо, окончательно прерывая мучения, а понявший всё без слов Берегонд засуетился вокруг добытой жидкости, спешно, но аккуратно переливая её в герметичные ёмкости.
  -Доложить о потерях, - распрямился я, всё ещё не отрывая взгляда от трупа, - организовать лагерь и выставить охрану.
  -Мы лишились тридцати двух Зомби и сорока Бесов. По магам потерь нет, - доложил Вальгард.
  -Ясно, могло быть хуже, - я рассматривал сообщения о поднятии очередного уровня, а также прокачке Силы, Ловкости и Выносливости на единичку, н-да, неплохо так этот вампир меня погонял.
  Всего за бой мне прилетело 10790 опыта. Покопавшись в логах, удалось определить, что за упырей давали сотню, вурдалак стоил 160, бойцы-вампиры пошли по 400, маги крови — 500, ну и Лорд Вампиров был оценен аж в 3250.
  Очко характеристик как обычно ушло в ману, а вот выбор умений надо мной решил злостно надругаться: «Военачальник 3» и «Тактика 2». Где моя Некромантия, сволочи?!! У меня полсотни трупов упырей! Что я из них делать буду?! Они уже не гуманоиды — из них Зомби не получатся! Хочу Костяных гончих, уроды!
  -Хозяина! - тебя ещё не хватало... - Гнарсик — большой молодец! Гнарсику надо дать награду! Да-а-а! Большая бутыль вина для Гнарсика! - и Бес счастливо заурчал, явно уйдя в мир грёз.
  -За что тебе? - нехотя отрываю взгляд от панели интерфейса. Новость о том,что конкретно этот бес выжил, почему-то даже не удивляла...
  -Гнарсик — молодец! Гнарсик умный! - выпятил пузо коротыш, что-то пряча за спиной.
  -Мне нужны подробности.
  -Гнарсик оченя молодец! Он самый быстрый! Самый первый принёс большая злобная хозяина красивые бужахэрии!
  -Кого?
  -Бужахэ-э-эрии! - с придыханием повторил демонёнок, заодно обдав меня премерзейшим амбре нечищеных зубов на выдохе. - Во!
  Мне протянули раскрытый мешочек, полный золотых монет, поверх которых лежало несколько ювелирных украшений: кольца, серьги, пара брошек, браслеты...
  -Бижутерия? - наконец понял я, что за слово пытался выговорить бес.
  -Да! Бижружерия! - активно закивал пакостник. - Оченя хорошая жру-жерия! Гнарсику надо дать награду! Две... Нет, три ба-а-альших бутылки вина!
  -И много-много плетей... - задумчиво согласился я, разглядывая добычу.
  -Нет, - бес стазу стал серьёзен, и, о боги, на его челе возникло что-то похожее на движение мысли, - много-много не надо. Лучше две бутылки и мало-мало, тогда Гнарсик согласен!
  -А если подумать? - мне даже стало интересно.
  -Ну... Если подумать... - коротыш замялся, рефлекторно почёсывая пятую точку. - То Гнарсику хватит и одной бутылки... - какие чудеса проницательности.
  -А если очень хорошо подумать?
  -Если о-о-оченя хорошо-о-о... А-а-а-а!!! Хозяина!!! - бес шлёпнулся на колени и полез лобызать мне ноги. - Не бейте Гнарсика! Гнарсик умный! Гнарсик всё понял! Гнарсик не виноват! Это всё Рамасетрип! Он искусил нежную, невинную душу Гнарсика! Гнарсик — хороший! Оченя скромный и альтуристичный! Он не хотеть воровать бутыль, его заставили!
  -Заткнись, - тихо, но очень весомо приказал я. Крыша, начавшая отращивать крылья и выходить на старт при словах про нежную и невинную душу беса, требовала срочной паузы для проведения ремонта. К счастью, коротышка оказался понятливым и замолк мгновенно. - Чтобы я больше не слышал подобных оправданий. Ты — бес, в тебе нет ничего святого, и не смей мне врать про обратное. А теперь, пшёл вон.
  -Да, Хозяина! - краснокожего мерзавца как ветром сдуло.
  Подавив желание сплюнуть, я уже без эмоций ткнул в «Военачальник 3» и перевёл взгляд на кошель. Система услужливо подсказала, что в нём содержится 114 золотых, а вот ювелирные изделия следовало осматривать отдельно. По всему выходило, что это были артефакты с Магов Крови, что логично — где бы ещё бес смог их достать? Всего было по два экземпляра, и те словно под копирку. Кольца давали +1 к Ментальной выносливости каждое, серьги добавляли +1 Устойчивости к откату, браслеты на единицу поднимали Силу магии. Нательные медальоны были самым ценным и самым ненужным одновременно, так как избавляли носителей от негативных эффектов солнечного света — для вампира крайне нужная вещь, а вот для всех остальных — совершенно бесполезная. Продать вот, разве что, можно — стоят такие больше, чем сам вампир в качестве наёмного юнита, но где ещё покупателей найти? Пока Торговый Пост не появится, о сбыте подобных игрушек нечего и думать.
  Пока разбирался с висюльками магов, мне принесли трофеи с воинов, и... Там оказалось почти то же самое. Опять два кольца, на этот раз +1 к Силе, серьги давали Ловкость, вместо браслетов были наручи с Выносливостью. Парные, но каждый на свою руку давал по единичке. Нательные медальоны никак не отличались. Ну и 109 золотых монет в комплекте.
  Притащенные одеяния ни там, ни там магических свойств не имели, но если камзолы и плащи магов ни на что кроме сменной одежды не годились, и то лишь после хорошего ремонта (трезубцы бесов постарались на славу), то пластинчатые доспехи воинов были хороши. Даже в повреждённом виде они давали защиту в 32 и 34% соответственно, а после ремонта обещали выйти на твёрдые 45. Да и оружие у них было хорошее. Не магическое, но сильно лучше даже тех мечей, которыми была вооружена охрана Зигфрида. Однако настоящие сокровища начались, когда мои солдаты раздели столь невежливого Лорда.
  Вся его броня мало того что являлась латной, что автоматически давало 55% защиты против 35% у кольчуги, так и ещё несла магические эффекты. Самые лучшие были на нагруднике: +6 ко всем физическим характеристикам и +3 ко всем магическим. Набедренники были чуть хуже: +5 и +2 соответственно. Наплечники давали +4 и +2. Перчатки и сапоги одинаково наделяли по тройке и единичке. Ну и самой демократичной оказалась латная юбка: +2 и +1. Но это ещё не всё.
  
  «Кровавые латы» — закалённые в крови доспехи, выкованные лучшими кузнецами Ковена Некромантов. Такую броню традиционно носят владетельные лорды и лучшие рыцари Серых Пустошей, одним своим видом она внушает страх и почтение любому — от демона Инферно до эльфа Вечного Леса.
  Комплект: 6/7
  Эффекты: при наличии шести предметов наделят владельца умением «Аура страха I» — всегда уменьшает показатель Морали вражеских войск на 1 пункт.
  
  У меня как раз шесть предметов и было. Куда покойный подевал шлем - оставалось только гадать, но, к счастью, остальное он содержал в более чем пристойном состоянии, ну или качество работы неведомых артефакторов оказалось на высоте, не особенно это важно. Главное — даже после наших попрыгушек ремонт доспеху почти не требовался, и лёг он на меня как влитой. Между прочим, мгновенно делая мои характеристики даже чуточку выше, чем у нанимаемого Рыцаря Смерти, а это, на секундочку, элитный юнит шестого ранга!
  Но и это был ещё не конец свалившимся на меня богатствам. Плащ вампира оказался также непростым, даря по единице всех характеристик. К комплекту он не принадлежал, но в общую гамму цвета и стиля ложился идеально. Не удивило меня и наличие на теле кровососа уже знакомого набора бижутерии, вернее, двух наборов — и на воина, и на мага. Браслет вот только отсутствовал, и медальон на груди висел всего один. Однако гвоздём программы было всё же не это, а меч.
  
  «Клинок вампира» — выкованный из неизвестного металла и закалённый в крови создателя, он приобрёл свойство выпивать из жертвы саму жизнь, передавая её своему владельцу.
  Параметры:
  25% нанесённого противнику урона преобразовывается в жизненную энергию, исцеляющую раны пользователя.
  
  С такой игрушкой можно в одиночку и на тролля выходить, а то и на кого потолще. Параметры урона также радуют — в четыре с лишним раза больше, чем у моего начального клинка. Неудивительно, что он вспарывал мою кольчугу как бумагу, а щит измочалил в практически непригодное состояние. Если бы не бафы, суммарно увеличившие мою защиту где-то до 65% срезания входящего урона, лежать бы мне уже кучкой мелко нарубленного фарша. Ну а теперь эта прелесть моя, а с доспехами и всем остальным уже можно заикаться о том, что я похож на полноценного владетельного лорда, а не наглого нищеброда, которому добрая треть свободных наёмников даст фору по части качества снаряжения.
  Полное облачение в трофеи (серьги одевать не стал — не люблю) и обработка их чарами чистки и ремонта заняли некоторое время, за которое мои подчинённые успели разбить лагерь и даже стащить в кучу тела павших. Мальчонки-провожатого нигде не было видно, но я о нём, признаться, не сильно и переживал. Наверняка сбежал в самом начале мясорубки, ну и бог с ним. Куда больше меня волновала судьба неизвестной дамы, якобы пребывающей в некоем подвале. Не настолько, чтобы ломиться её искать, едва схлынула горячка боя, но достаточно, чтобы ради поисков отложить проведение ритуалов.
  И вот, когда пострадавшие в битве Зомби (те, что продолжали стоять на ногах) были восстановлены, посты выставлены, а Бесы с Призраками павших медведей отправлены на разведку ближайшей территории, я, в компании Берегонда, Вальгарда и восьми своих гвардейцев, отправился на изучение того, что осталось от графской усадьбы.
  
  
Глава 14.
  
  В ярких солнечных лучах старый, увитый зеленью дом выглядел мирно, навевая умиротворение и что-то ностальгически-тёплое. Даже не верилось, что в каких-то нескольких метрах от его стен лежат более полутора сотен трупов меньше получаса назад яростно убивавших друг друга существ. И всё же, время не пощадило творение человеческих рук: поросшие мхом стены, покосившаяся и местами обвалившаяся кладка, трава на остатках крыши, кусты и даже полноценные деревья, нашедшие себе пищу там, где ранее пролегали мощёные дорожки. Складывалось впечатление, что даже новые обитатели не сильно стремились придать этому месту жилой вид.
  Внутри усадьба выглядела куда лучше, чем снаружи. Красных ковровых дорожек и золотых канделябров обнаружено не было, но вид помещения имели обитаемый – многолетней грязи и пыли нигде нет, прорехи заделаны, мебель кое-какая присутствует, кое-где лежат обработанные шкуры животных, видимо, как раз замена коврам и гобеленам. Работы по обустройству было ещё много, но поработали кровососы уже неплохо, видно, что планировали осесть тут капитально. Надо будет потом как следует тут всё обыскать – с учётом подхода и тех ценностей, что были на телах вампиров, у них просто обязано быть золотишко в казне или ещё что-нибудь интересное. Но это может подождать, мой же путь вёл за парадную лестницу, к спуску в подвал.
  В подземельях было уже не так чисто и благоустроенно, но следы минимальной заботы виделись и тут. Винный погреб порадовал парой десятков коллекционных бутылок «Эльфийского Особого», примерно тысячи по две за штуку, и то – хрен найдёшь. Да, неплохие заначки имел этот безымянный Лорд Вампиров.
  Помимо винного погреба, была в подвале и пыточная, совмещённая с тюрьмой, и в этой пыточной кто-то находился. Дав знак сопровождающим быть настороже, осторожно заглядываю внутрь.
  Первое, что бросается в глаза – вмурованные в стену кандалы. Добротные, толстые и занятые неким «постояльцем». Точнее, постоялицей. Длинные чёрные волосы, изорванная и сильно поношенная мантия, когда-то тоже имевшая чёрный цвет, измождённая, но вместе с тем до сих пор весьма привлекательная фигура, лицо опущено и разглядеть его не получается, но, судя по «рекомендации» кровососа, вряд ли к личику сей юной девы (на вскидку — лет двадцать, не больше) могут возникнуть претензии. На шум открывшейся двери пленница напряглась и подняла взгляд… Мертвецки-бледная кожа, впалые щёки, искусанные губы, глаза подёрнуты алой пеленой — налицо все признаки вампиризма и долгого голодания, и всё же след былой красоты никуда не делся. Любопытный персонаж.
  -Судя по тому, что на мне повисло проклятье «Предателя Крови», а вы стоите в доспехах этого ублюдка, он всё-таки нарвался на кого-то, кто смог его окончательно упокоить… хорошо, - сипло пробормотала измождённая девушка с застарелой апатией во взгляде.
  Проклятие «Предатель Крови» автоматически вешается на всех птенцов и далее по иерархии, переживших смерть своего Лорда. Прекрасный механизм, гарантирующий заботу обращённых по отношению к обратившему и то, почему хлебнуть крови создателя – единственный способ стать свободным высшим вампиром. Мало того, что дебаф от такого статуса режет где-то процентов восемьдесят всех характеристик, так ещё и в клановом вампирском обществе такая печать – это смертный приговор, разорвут, как увидят. Впрочем, до других кланов ещё надо добраться, ведь в таком состоянии редкий вампир и от крестьянина отобьётся. Ладно, побудем немного благородным рыцарем, к тому же, тут может быть очень занимательная история.
  Жестом показав, чтобы за мной не заходили, я шагнул внутрь камеры, внимательно разглядывая пленницу. Система её так и идентифицировала — «Пленница», даже уровня не показывало. Ключ от кандалов висел совсем неподалёку, буквально руку протяни, но вот для узника это сделать было нереально. Начинаем снимать кандалы.
  -Берегите силы, леди, - подхватываю буквально падающую мне на руки девушку, - теперь вы в безопасности, могу это обещать вам, как владелец сих мест…
  В иной ситуации я бы, может, и поостерёгся так сразу освобождать голодного вампира, но сейчас на ней куча дебафов, а я в полных латах, что она мне сделает? Поцарапает латный воротник?
  
  Репутация с неизвестной пленницей: +330 (+10 Дипломатия), всего 2930/3000 Дружелюбие.
  
  О, изначально дружелюбие, да ещё и почти в капе? Хотя, сними меня кто со стены в пыточной, я бы тоже проникся к этому индивидууму симпатией. Между тем, этот факт красноречиво говорит нам о том, что данного персонажа можно завербовать. Нужно мне это или нет? Судя по уже услышанной информации — однозначно да. Хотя бы с политической точки зрения. А раз так, продолжаем работать по шаблону общения с NPC подобного класса.
  -Так вас не посылал мой отец? - в слабом голосе девушки проскользнули нотки удивления. - Кто же вы тогда?
  -Рейтар. Владелец земли, на которой обосновался ваш пленитель, леди. Рыцарь Смерти. Могу я узнать имя столь прекрасной особы? – аккуратно удерживая её от падения, достаю с пояса кулон защиты от солнца и одеваю ей на шею.
  Пусть усадьба законопачена, но в таком состоянии ей и одного случайного лучика может хватить.
  -Сильвия, дочь Верховного Лорда Сареса Палача Душ. Некромантка. Хотя… какая теперь разница? – девушка устало прикрыла глаза, ни малейшим образом не отреагировав на мои манипуляции с медальоном.
  Я промолчал, подняв почти невесомое тело на руки и пошёл к двери. Берегонду с Вальгардом хватило взгляда, и подъём из подземелий прошёл в полной тишине. Когда мы добрались до жилых комнат, где я ранее приметил кровать, свита вновь осталась снаружи. Опускаю бывшую пленницу на перину и молча накладываю на неё заклинания «Очистка» и «Малый ремонт», второй, правда, исключительно на одежду. Помогло... относительно. Исчезновение грязи лишь сильнее подчеркнуло измождённое состояние организма, а мантия хоть и лишилась пары прорех, но по-прежнему являла собой нечто крайне близкое по смыслу к лохмотьям.
  Реакции не было почти минуту, Сильвия просто лежала, бесстрастно глядя в пространство из-под полуоткрытых век. Но вот она пошевелилась и подняла взгляд на меня.
  -Лорд Рейтар, не могли бы вы оказать мне небольшую услугу?
  -Если это в моих силах, леди, - осторожно отвечаю.
  -В ваших. Пожалуйста… убейте меня, - неожиданный поворот.
  -Почему вы хотите умереть?
  
  Репутация с Сильвией: - 100, всего 2830/3000 Дружелюбие.
  
  -А вам не очевидно? - взгляд девушки наполнился болью. - Я, дочь влиятельного лорда, теперь – низший вампир, да ещё с клеймом предателя. Да, Аратон, похитив и насильно обратив меня, нарушил все мыслимые приличия, но это не отменяет того, что на мне метка предателя, и домой мне теперь не вернуться. Да и вообще… Существовать с этим… Да я даже сама на ногах стоять не могу! - в отчаянном усилии выкрикнула она и откинулась на подушку.
  В первый раз вижу, как вампиры плачут, должен признать, завораживающее зрелище – кровавые дорожки слёз на белом как мел лице… М-да, со мной уже точно что-то не так. Ладно, проблема ясна и в свете открывшихся обстоятельств, её решение – очень нужная задача.
  -Тогда я могу вам помочь и без столь радикальных мер. Для снятия метки, насколько я знаю, требуется лишь выпить пинту крови обратившего.
  -Да! – вспыхнула было надеждой Сильвия, но почти сразу же вернулась к своему похоронному настроению, - но кровь должна быть живой, а раз на мне метка, а на вас — столь примечательные доспехи, мой «хозяин» мёртв, окончательно и бесповоротно.
  -Да, - я ухмыльнулся, - умер от потери крови… прямиком в герметичные фиалы, - о, какие у неё стали глаза. - Никогда бы не подумал, что кто-то может так основательно проклясть Лорда Вампиров, что он даже собственное кровотечение будет остановить не в силах.
  -Мой отец – один из лучших Малефиков Ковена, его проклятия действуют даже на призраков и демонов, за что он и получил своё прозвище… - с гордостью и странной тоской поделилась девушка. - А когда эта мразь бежала, похитив меня, у него остался замок с большим количеством личных вещей… Жаль, что там не было ни волоска, иначе бы никакого бегства и не случилось... - волшебница моргнула и взяла себя в руки. - Но что вы, лорд Рейтар, хотите за эту кровь? Сейчас я ничего не могу вам предложить.
  -Мне ничего не нужно. В конце концов, помочь леди в беде – долг рыцаря. Хотя, если вы позволите обращаться к вам просто по имени – это будет для меня лучшая награда, - протягиваю девушке один из фиалов с кровью, но той не хватает силы даже чтобы открыть его – сказываются дебафы, похоже, голодом её морили основательно.
  Открываю фиал и подношу к её губам. Ёмкость пустеет за каких-то пару глотков, а я могу наблюдать преинтереснейшие метаморфозы: волосы юной вампирессы начинают белеть; кожа на щеках разглаживается и вновь наливается красками; губы заживают; из глаз исчезает грязно-алая дымка, свойственная всей низшей плотоядной нежити, а на её место приходит мягкое таинственное сияние. Сами глаза у неё, кстати, оказались голубыми.
  Наконец, дебафы окончательно слетели, и Сильвия смогла шевелиться, чем сразу и воспользовалась, резко сев.
  -Спасибо… Рейтар, - голубые сияющие глаза поднялись на меня в очень странном выражении, а потом... меня поцеловали.
  Не очень умело, но с большим энтузиазмом. Хм, хорошая благодарность, но я, признаться, рассчитывал на что-то более интересное в плане выгоды... Не успел подумать, как перед глазами побежали строчки:
  
  Репутация с Сильвией: +11000 (+10% Дипломатия 1), всего 4830/12000 Почтение.
  Сильвия стала относиться к вам с Уважением!
  Сильвия стала относиться к вам с Почтением!
  
  А вот это уже действительно интересно. Планка «Уважения» промелькнула за окном, только чтобы ручкой помахать, а мы сразу перешли на предпоследнюю ступень положительной репутации. Сильно. Правда, с учётом её действий и пола, тут скорее не абстрактное почтение, а влюблённость. Не скажу, что я этому не рад — всё становится много проще... И куда сложнее, с другой стороны. Но, в любом случае, весьма интригующе.
  Хотя поставим себя на место девушки. Ей очень плохо, всё болит, в голове мысли путаются от Жажды, тут ещё и прилетает дебаф за гибель хозяина. Всё становится не просто очень плохо, а очень-очень плохо. И вот девушка висит и размышляет, что будет раньше — она сдохнет сама от голода и Жажды, или её прикончит тот, кто нескольких кровососов уже того... оприходовал. А тут — раз, в казематы спускается весь такой из себя красивый рыцарь. Снимает со стены, на руках выносит из пыточной камеры... А на просьбу добить просто и без затей отдаёт ингредиент ценой в пару десятков тысяч золотых. Причём именно тот, который только и может спасти от позора и ужасного существования, и... ничего не просит взамен. Вот вообще, абсолютно. Помогает просто потому, что так велит ему его кодекс чести. А дальше у девушки отходняк: боль прошла, голод ушёл, во всём теле приятная лёгкость, и всё это благодаря ему. С учётом же того, что она молода и наверняка почитывала всякие рыцарские романы...
  И, эм... да, меня ещё продолжают целовать. Только вот сейчас – точно не лучшее время и место, хотя в одном вампир был прав, чтобы не реагировать на эту девушку, нужно быть или скелетом, или бесплотным призраком.
  С трудом отстраняюсь. Эх, полуобнажённая девушка с зовуще приоткрытыми алыми губками уже возлежит на кровати, а я тут почти в монахи ушёл… Если бы в игре был параметр «Сила Воли», сейчас должен был капнуть, как минимум, десяток очков.
  -Постой…
  -Я… - отводит взгляд.
  -Ты очень красива, и было бы наглой ложью сказать, что я против, но сейчас ты на эмоциях, чувствах и потом можешь пожалеть о том, что хочешь сделать. Я же не хочу тебя обижать, - стараюсь говорить как можно мягче — именно так, как полагается с подобными персонажами.
  
  Репутация с Сильвией: + 220 (+10% Дипломатия 1), всего 5050/12000 Почтение.
  
  -Спасибо… за всё, - девушка потупила взгляд, выглядя при этом чертовски милой.
  -К сожалению, в настоящий момент у меня нет возможности связаться с землями Ковена, - решил я сменить тему, - потому предлагаю тебе побыть моей гостьей. Как только обстоятельства позволят, обещаю приложить все силы для твоего благополучного возвращения домой.
  Между прочим, я ни капельки не врал. Помощь дочери одного из Высших Лордов Ковена Некромантов — что может быть лучше для налаживания официальных контактов с этой фракцией? Уже одно знакомство с подобной фигурой способно открыть мне массу самых интересных возможностей, это не вспоминая о том, сколько и чего Высший Лорд может подарить за возвращение своей дочки. Тут и десяток элитных Призрачных драконов — не предел. К тому же, сделать доброе дело — само по себе приятно, пусть это и всего лишь игра.
  -Спасибо за предложение, - Сильвия глубоко вздохнула, прикрыв глаза, - но… я не хочу быть обузой. Пусть мои навыки не так высоки, как у моего отца, но кое-что я всё-таки умею. И это — наименьшее, чем я могу отплатить тебе за помощь, Рейтар.
  -А как же твой отец? Он, верно, беспокоится.
  -Как я поняла, мы сейчас в Диком Краю. Больше никуда этот ублюдок сбежать бы не смог – в любых других землях его бы достали наши войска, и только сюда из-за политической обстановки нельзя ввести не то что крупную группировку, но даже сколь-либо значимый отряд.
  -Верно.
  -И, зная Аратона, могу предположить, что он забился в самую глубь, а значит, путь до дома будет неблизким и небезопасным. К тому же, я не могу просто взять и вернуться, не отблагодарив своего спасителя. Это будет несмываемым пятном позора на имени моего рода, - и она опять отвела взгляд и смутилась.
  
  Некромант Сильвия, поражённая вашими действиями, выразила желание присоединиться к вашей армии. Желаете принять её?
  ДА/НЕТ
  
  -В таком случае, я с радостью принимаю вашу помощь, миледи, - разумеется, да, я ещё не сошёл с ума, чтобы отвергать таких женщин с такими предложениями и такими перспективами.
  -Ура! – на этот раз меня просто обняли. Быстро и порывисто. - Кхм, тогда, полагаю, мне следует поискать свою Книгу Заклинаний, она должна быть где-то в поместье... - какой энтузиазм...
  -Разумеется, - мягко улыбаюсь. - Я распоряжусь, чтобы тебе нашли подобающее облачение, - говоря, я уже заглядывал в её характеристики.
  
  Имя: Сильвия
  Раса: Вампир
  Расовые умения:
  «Очарование Ночи» – постепенно устраняет штраф морали у живых к присутствию вампира. Не действуют на фанатичных существ и при проявлении героем агрессии.
  «Кровавые Искусства 1» – возможность использовать Магию Крови.
  Класс: Некромант
  Классовое умение: «Знаток душ» – эффективность любых проклятий и благотворных эффектов, налагаемых героем, увеличивается на 10%.
  Уровень: 10
  29000 очков опыта. (до следующего уровня 6000).
  Умения:
  «Повелитель мёртвых» – некроманты — природные повелители нежити, в их присутствии у немёртвых воинов увеличивается общая координация действий, скорость движения и сила ударов. Сила и скорость увеличиваются на 10% от обычного состояния.
  «Магия Смерти 2» – возможность использовать заклинания Магии Смерти; «Мастер Магии Смерти 2» – эффективность заклинаний Магии Смерти увеличивается на 17,5%; «Некромантия 3»; «Ритуальная Некромантия 1».
  «Магия Тьмы 2» – возможность использовать заклинания Магии Тьмы; «Мастер Магии Тьмы 3» – эффективность заклинаний Магии Тьмы увеличивается на 22,5%; «Оккультизм» – уменьшает затраты маны на заклинания Магии Тьмы на 10%, открывает возможность использовать Тёмные Ритуалы.
  
  Характеристики:
  Интеллект: 17
  Сила: 6
  Выносливость: 4
  Ловкость: 10
  Сила магии: 18
  Устойчивость к откату: 15
  Ментальная выносливость: 19
  Жизнь: 200;
  Запас маны: 190;
  
  Что же, неплохо. Хотелось бы, конечно, не десятый, а двадцатый уровень, но это уже наглость — на меня и так трофеев вывалили где-то в половину от обычного лимита подобной карты.
  -Но прежде... - возвращаюсь к разговору, благо времени на то, чтобы пробежать глазами параметры, много не требовалось. - Полагаю, после всего пережитого тебе требуется некоторое время отдохнуть в тишине и покое, чтобы собраться мыслями и привыкнуть к новому состоянию. Я распоряжусь, чтобы тебе не мешали.
  -Но книга... - попыталась возразить девушка.
  -Думаю, мои подчинённые вполне справятся с обыском поместья, кроме того, после битвы образовалось много рутинных, но от того не менее важных дел, которые без меня, увы, никто не сделает, так что тебе действительно нет нужды куда-то спешить. Расслабься, позволь себе отпустить напряжение или, если хочешь, подумай, как мы можем подать весть твоему отцу.
  -Хорошо, как скажешь, Рейтар, - согласилась Сильвия, отводя взгляд.
  Коротко поклонившись, я поспешил покинуть комнату. По-хорошему, ей бы следовало вручить серьги, браслеты и кольца, снятые с Магов Крови, но если я сейчас начну предлагать ей кольцо... Даже без вставания на одно колено... Боюсь, это может быть принято весьма неоднозначно, а я не уверен, что готов к подобному развитию событий.
  К тому же, если тонкой работы серьги с голубым, чуть светящимся от магии самоцветом действительно шли к её глазам, и юная волшебница могла воспринять их подарок благосклонно, то вот грубые золотые перстни и широкие, покрытые рунами браслеты на столь хрупкой особе смотрелись бы до крайности нелепо и безвкусно. Уж не знаю, как бы на них отреагировала она, хоть и есть более чем серьёзные подозрения, но лучше их вручить Берегонду с Вальгардом — своих офицеров тоже надо поощрять.
  К слову о них...
  -Леди не беспокоить, - приказываю подчинённым, дисциплинированно дожидавшимся за дверьми. - С этого дня она — мой гость и находится под моей защитой.
  -Достойное решение, - пробасил Жрец Древних, солидно кивая. Некромант промолчал.
  -Вместе с тем, здание следует обыскать, этим я попрошу заняться тебя, Вальгард. И постарайся найти какую-нибудь подобающую даме одежду, хотя бы на первое время, пока мы не вернёмся в Замок.
  -Сделаю, - заверил здоровяк. - Вы же позволите взять для ускорения работы несколько воинов?
  -Да, можешь привлечь два десятка Зомби.
  -Благодарю, милорд.
  -Берегонд, ты будешь нужен мне в ритуале...
  На этом краткий диалог завершился, и, не откладывая в долгий ящик, я двинулся наружу. Ритуальный узор был подготовлен, а рядом уже лежали трупы. К сожалению, как показали дальнейшие события, далеко не все из них были пригодны к повторному поднятию.
  Вот не люблю плотоядных монстров, мало того, что с них трофеев почти нет, так эти твари ещё всё время норовят не только откусить от солдат кусок побольше, но и сразу его проглотить. Как, скажите на милость, мне поднимать Зомби, если у него отсутствует половина туловища, голова и пара конечностей? Разного рода целителям тоже не позавидуешь — чтобы такие раны на живом человеке залечить, это надо узлом завязаться, да и воскрешение не всегда сработает. А теперь представим, что речь идёт не о проказах одного шального вурдалака, а о шести десятках тварей, дружно накинувшихся на строй и рвущих каждого вырванного из него бойца в мелкие куски, которые отправляются не куда-то на землю, а проваливаются в ненасытное брюхо, вплоть до того, что от жертвы не остаётся даже косточек. Представили? А теперь добавьте в картину взрыв, устроенный Магами Крови, и получите примерный образ того, с чем мне пришлось разбираться.
  Из тридцати двух потерянных бойцов вернуть в строй удалось только пятнадцать. Остальные или сгорели в магическом огне, или упокоились в желудках упырей. О сохранности амуниции потерянных говорить и вовсе не приходилось, напротив, она во всём моём отряде пострадала весьма существенно, зачастую превратившись в откровенно неремонтопригодное рваньё. Вурдалаки умудрились даже несколько мечей сломать, банально перекусив те зубами. Как же я не люблю плотоядных монстров...
  Но если кто-то думает, что на этом мои проблемы на стезе некроманта закончились, то он глубоко ошибается, ведь меня ещё ожидали пять с лишним десятков тел плотоядной нежити. Скелетов и Зомби из них поднимать нельзя, можно было бы Костяных гончих, но этого я делать, увы и ах, не умею. Оставались только Духи мёртвых и Призраки павших. Духов поднимать бессмысленно — их характеристики на уровне Скелета, а Призраки...
  Взятое первым тело вурдалака начало истаивать, а над ним начинает клубиться белёсая дымка. Вот дымка приобретает очертания: я вижу невысокое тело, короткие ноги, крючковатые пальцы, сжимающие дубинку, выдающийся нос и... широкие уши.
  Передо мной стоял гоблин с палкой. Пардон, Призрак павшего гоблина. И никаких тебе Призраков павших вурдалаков!
  -Ты кто?
  -Крышежгрёб, - с оттенком сонной индифферентности представился дух.
  -Как ты здесь оказался?
  -Не знаю. Мы охотились, на нас кто-то напал, больно укусил в шею, дальше не помню.
  Всё страньше и страньше... Сам я до сего момента ни разу не пытался превратить трупы вурдалаков в призрачную нежить, в Костяных гончих превращал, было дело, а в призраков ни разу. Так что же я наблюдаю: баг игры или доселе неизвестную мне механику? Надо будет почитать на форуме. Но позже — сейчас не до этого.
  -Знаешь, кто я? - прерываю едва установившуюся паузу.
  -Большой сильный хозяин, - мрачная тень Гнарсика проступала в очертаниях моего собеседника...
  -Хорошо... - медленно проговорил я, судорожно начиная припоминать, что подчинённые из гоблинов не многим лучше бесов. - Отойди в ту сторону и жди.
  -Да, Хозяина, - тьфу, накаркал!
  -Давайте следующего, - мрачно командую слугам, проводив призрака задумчивым взглядом.
  Если большая часть этих упырей окажется племенем гоблинов, то моя тихая радость от сокращения поголовья бесов окажется очень и очень преждевременной. В голове начали крутиться соблазнительные мысли о развоплощении...
  Некоторую надежду и утешение давало только одно: характеристики подобных призраков не зависят от того, кем была жертва, и всегда одинаковы... должны быть. Вспыхнувшая тревога заставила срочно взглянуть на характеристики гоблина.
  
  Призрак павшего гоблина, характеристики:
  Интеллект: 4
  Сила: 12
  Выносливость: 11
  Ловкость: 12
  Сила магии: 2
  Устойчивость к откату: 2
  Ментальная выносливость: 2
  Умения:
  «Нематериальность» - урон от физических атак снижен на 20%.
  «Нежить» - невосприимчивость к ядам, болезням и проклятьям, не подвержены усталости. Урон получаемый от заклинаний Магии Света увеличен на 20%.
  «Потустороннее прикосновение» - урон считается магическим. При нанесении урона по живой цели с вероятностью, равной 20%, может наслать на ту проклятье «Старения».
  
  Уф, интеллект — 4. Это не Гнарсик. Все остальные характеристики тоже на месте и такие, как должны быть. Можно выдохнуть.
  Выдохнуть и правда получилось, пусть совсем без гоблинов не обошлось, но всё же их было немного, основную же часть упырей составляли бывшие крестьяне. И знаете что? Это даже смешнее, чем гоблины с Силой 12. Представьте крестьянина: рубище, домотканные штаны, лапти, бородища до бровей, а в руках тяпка... или лопата, или вообще кочерга. И вот это изображает моба второго ранга, даже слегка превосходящего по боевым качествам Зомби, ибо «Ловкость» и «магический урон». Хотя нет, забудьте мужика-крестьянина, забудьте! Представьте крестьянку. Хорошую такую деревенскую деваху полтора на полтора со скалкой в руках. И вот это вот может забить любого начального пехотинца из рыцарского замка...
  Смех я давил долго, а уж в сторону новой «армии» смотреть и вовсе избегал, но работа спорилась. А в один из перерывов, когда некромантам потребовался отдых, игра высветила сообщение о том, что строительство «Кузницы» завершено. Мигом забыв о вывертах игровой механики, я активировал создание «Дворца Тьмы» и с удовольствием стал наблюдать, как его очертания стали проявляться на миникарте. Местом для него был выбран участок с северо-западной стороны замкового холма. Вроде и близко, но вместе с тем к моему жилищу не липнет. Всё, теперь только день простоять да ночь продержаться — и у меня появятся Чёрные Рыцари, а с ними и Рыцари Смерти, вот тогда и повоюем.
  Но возвращаясь к армии призраков. В конечном итоге у меня получился отряд в 57 юнитов, из которых, без риска необратимо опозориться, в своей свите можно было держать десяток, не больше. Облик же остальных... Безусловно, он мог напугать простых селян, но таскать с собой призрачную деревню - это надо иметь очень альтернативные эстетические вкусы и понимание слова «представительность». Я, конечно, за нежить играю, и не мне что-то говорить в этом ракурсе, но всему есть предел, и десятилетняя девочка с ложкой в руках, способная прикопать этой ложкой орка, — это не то, что я готов наблюдать рядом с собой каждый день.
  С обыском поместья картина была похожей, то есть вроде бы всё и хорошо, но некий неуловимый осадочек имеет место быть. Сокровища вампиров представляли из себя две тысячи монет. Это много. Хватит, чтобы купить отряд в два десятка Скелетов. Но при этом любой элемент «Кровавых лат» стоил минимум в полтора раза больше. Это я к тому, что когда видишь чело... кхм, разумного в комплекте артефактов суммарной стоимостью сильно за двадцать тысяч золотых, логично ожидать, что в кармане у него тоже не дырка от моли. А если ещё считать и прислужников, то... Короче, я рассчитывал на большее. Однако ни драгоценных камней, ни кристаллов, ни вообще каких бы то ни было ресурсов в доме не нашлось, а что нашлось... Ну, будем честны с собой, денег это тоже стоило и, вероятно, немалых, но... Как бы это выразиться?... Четыре сундука шмотья, вино и кружевные перины на кровать — не те вещи, которые игрок желает увидеть в сокровищнице убитого босса.
  Но ладно, так или иначе, но со срочными делами было покончено, и можно было переходить к остальному. Поскольку никаких новых артефактов в логове вампиров не нашлось, я не стал менять планы и вручил Вальгарду с Берегондом наследство Магов Крови. Всё, кроме серёжек, их мы преподнесём прекрасной даме, но чуть погодя. Магические вещи с вампиров-воинов тоже отправились дожидаться своего часа в походную сумку. Конечно, их можно было раздать Зомби из моей гвардии — это бы тех заметно усилило, но лучше отдам Рыцарям, в конце концов, оснащать рядовых бойцов дефицитным снаряжением, когда элита ходит без всего, как минимум, неразумно.
  Почему не одел всё на себя? Так лимит! Нельзя носить больше определённого количества артефактов, предназначенных для каждой конкретной части тела. Вернее, носить можно, но эффекта не будет. И это, скажу я вам, очень хорошо!
  Посудите сами. Если бы лимит отсутствовал, то, скажем, в честной дуэли выигрывать будет не тот, кто больше времени извёл на тренировки, а тот, у кого длиннее пальцы. На них просто больше колец влезет... Не очень наглядно? Хорошо.
  Представляем внешность адекватного игровым реалиям игрока в ситуации, когда никакого лимита нет. Это длиннопалый, длинноносый (в ноздрях болтается куча колец), лопоухий (серьги, серьги, серьги...), увешанный медальонами, аки новогодняя ёлка гирляндами, с пирсингом языка, губы, лица, пупка... да с пирсингом всего. И это самое "всё" одновременно гротескно-огромное и вместе с тем щуплое как швабра, ведь внешность поддаётся настройке. Зачем? А чтобы больше пирсинга вошло и больше артефактной одежды надеть методом «деда во ста шубах». Ах да, ещё у этого обязательно должна быть бородища как у Черномора и такая же шевелюра, в которые вплетены сотни и сотни колец. И, наконец, к телу у него примотаны десятки посохов, мечей, кинжалов и прочего добра, ноги обуты в несколько пар обуви, а на голове полутораметровая пирамидка из головных уборов. Причём, напомню, речь здесь идёт не про единичного психа, а про всех игроков, мало-мальски разобравшихся в механике и желающих чего-то достигнуть в игре.
  И вот этот дурдом, помноженный на цирк уродцев и возведённый в степень кунтскамеры, внимание... правит! Правит замками, землями и деревнями. Решает судьбы народов и ткёт полотна интриг. Хуже мог быть только вариант какого-нибудь тентаклиевого монстра от этих сумасшедших азиатов. А что? На щупальца тоже всякого можно понавешать, а раса Инсектов и не такие извращения позволяет. Бррр.
  В общем, возблагодарим здравый смысл и предусмотрительность разработчиков, а возблагодарив, вернёмся к делам нашим скорбным. Ну или не таким уж и скорбным, учитывая, что подходящий костюм Сильвии нашли, и теперь она могла без стеснения составить мне компанию на свежем воздухе.
  Юная вампиресса вышла из дома минут через двадцать после того, как мы закончили с ритуалом. Это почти спустя полтора часа, как ей были предоставлены найденные сундуки. Но что поделать? Даже цифровые женщины остаются женщинами, и им нужное некоторое время на то, чтобы «напудрить носик». Хотя, справедливости ради, задачка у неё была не из простых – отыскать что-то приличное в ворохе тряпок этого вампира.
  Кстати, чем дольше я об этом думаю, тем больше в моей душе крепнет предположение о нетрадиционной ориентации кровососа. Как я понял, «покидал свои владения» он в спешке, и что же он захватил, кроме ближней свиты и пленницы? Вино и тряпки! Даже денег почти нет, не говоря о чём-то более интересном!
  Ладно, это во мне говорит жадность, возвращаясь же к девушке, приоделась она прекрасно. Охотничий костюм из какой-то тёмной ткани плотно облегал стройное привлекательное тело и прекрасно гармонировал с белыми волосами Сильвии. Ей можно было любоваться, словно произведением искусства... Коим она в некотором роде и являлась – дизайнер или алгоритм генерации модели постарался на славу. Ура системе! Особенно моменту с подгонкой снаряжения по фигуре, но что-то я опять отвлёкся.
  -Леди, ваша красота ослепляет, - судя по как-то подтянувшимся при виде вампирессы некромантам (Даже Вальгард принялся поправлять бороду и подкручивать усы), мужской коллектив моё мнение разделял полностью.
  -Ну что вы, Рейтар, мне, право слово, неловко… - хм, смущающийся высший вампир, теперь я видел в этой жизни всё.
  -Должно быть, тебе жутко надоело сидеть в четырёх стенах. Быть может, пройдёмся? Здесь, как донесла моя разведка, неподалёку находится месторождение драгоценных камней, заодно совместим приятное с полезным.
  Месторождение и даже готовая шахта действительно была, примерно в получасе неспешного шага через лесок, начинающийся за поместьем. А вот охраны у шахты не было – то ли вампир со свитой считался за охрану, то ли он эту охрану перебил и обратил в упырей, ну да какая разница? А вот романтическая прогулка с дамой по светлому и живому лесу – это то, что требуется.
  -С удовольствием! – расцвела девушка, рефлекторно пытаясь сделать книксен, но без юбки не очень получилось.
  На лице волшебницы отразилась тень досады, но я уже мягко улыбнулся и подал ей руку, показывая, что не собираюсь предавать значение подобным мелким конфузам. С секундной задержкой рука была благосклонно принята, и голубые глаза поднялись на меня в немом ожидании.
  Ну что же, кавалер предложил леди прогулку, кавалер должен и вести...
  Брать с собой всю армию я посчитал излишним — на сбегать туда-сюда нам хватит и моей гвардии. Да и то, нужна она только на тот невероятный случай, если мы вдруг наткнёмся на кучу противников, которых прошляпила моя разведка и от которых надо будет прикрыть Сильвию. А дальше в любом случае возвращаться в Стылое, так что пусть чародеи отдохнут, а заодно разберутся с транспортировкой трофеев. Я бы, в принципе, и к месторождению не пошёл, но очень уж удачно и близко оно обнаружилось — такое просто так не бросишь.
  -Не расскажешь мне о себе, Сильвия?
  -А что ты хочешь узнать? – с небольшой долей подозрения в голосе спросила вампирша.
  -Всё, что ты посчитаешь нужным мне сказать. А то как-то странно получается, ты согласилась быть со мной и помогать, - оо, эта мимика, какое лицо, ммм, - но я почти ничего о тебе не знаю... - Репутация с Сильвией: - 120. - Что тебе нравится, что не нравится? Какую музыку или книги ты любишь… - Репутация с Сильвией: + 220 (+10% Дипломатия 1).
  -Ну, мне нравятся барды и оперы, когда я была маленькой, отец возил меня в Эриш, и там мы попали на выступление хора баньши. Это было так красиво, так волшебно и немного грустно...
  М-да, культурные особенности Ковена Некромантов довольно специфичны... Хор Баньши. Использовать юнитов шестого ранга для эстрады... Шикарная идея!
  -Никогда не слышал, нужно будет исправить это упущение.
  -Непременно! Это просто незабываемое и непередаваемое ощущение! Их голоса захватывают душу, - ну, примерно так они и делают, - наполняя её… нет, это нужно пережить!
  -Значит, ты заядлая любительница оперы? - делаю знак Зомби, чтобы немного отстали.
  -Угу, только любовь у нас больше платоническая, - грустно вздохнула девушка.
  -Хм? Почему?
  -Я – единственный ребёнок отца, и больше он точно завести детей не сможет. Он и так очень долго откладывал преобразование, но, ты знаешь, бесконечно это делать нельзя, и магия уже начала влиять на его тело.
  Я кивнул, показывая, что понимаю, о чём она. Согласно местной истории, некромант может довольно долго продлевать себе жизнь, но не бесконечно. В определённый момент его «сила» сама начинает менять тело, постепенно убирая в том то одну, то другую потребность, пока не преобразит в полноценного лича. И репродуктивные функции отмирают одними из первых.
  -А потому, - продолжила девушка, - я должна быть «сильной, умелой и готовой стереть в порошок любого, кто посмеет встать у тебя на пути». Так что моё детство состояло из чтения магических томов, упражнений, изучения ритуалов и вновь упражнений, крайне редко эти занятия прерывались математически выверенными окнами отдыха. А потому они для меня были особенно ценны. О, прости, наверное, тебе, добывающему свою землю с мечом в руках, не интересно слушать причитания «домашней девочки» о том, что у неё «жемчуг мелок»?
  -Нет, - я покачал головой, - я прекрасно понимаю, что ничего не даётся просто так, а для ребёнка такие нагрузки – очень серьёзное испытание.
  
   Репутация с Сильвией: + 110 (+10% Дипломатия 1), всего 5260/12000 Почтение.
  
  -Спасибо, - девушка улыбнулась и плотнее прижалась к моей руке. - А каким было твоё детство?
  -Сложно сказать... - на самом деле, какую бы ересь не нёс игрок о себе, NPC будут воспринимать это как «мир полон магии», потому админы никаких запретов на разглашение правды не вводили, но лично я не люблю слишком откровенничать в таких вещах. - Пожалуй, на своё детство мне жаловаться не приходилось. Природа, свежий воздух... по выходным. А так — обучение различным наукам, а теперь вот приходится выбивать себе место под солнцем с мечом в руке, хотя не скажу, что мне это не по душе.
  -Понимаю... Скажи, а каково это... Я имею в виду: владеть собственным Замком, ни от кого не зависеть и вместе с тем дерзко притязать на столь опасные земли? Надеюсь, мой вопрос прозвучал не слишком по-детски...
  -Нет, в конце концов, любопытство и женщины суть вещи неразделимые, - она показательно надулась, ну-ну. - А каково это? Хм... пожалуй, интересно. Да, самое подходящее слово. Можешь считать меня наивным романтиком, но это ощущение свободы и понимание, что именно ты сам вершишь свою судьбу, и твои победы — это твои победы, добытые лично тобой, а поражения — следствия твоих ошибок, а не обстоятельств непреодолимой силы, это... будоражит и заставляет дышать полной грудью.
  -Знаешь, - на меня серьёзно посмотрели, ради такого дела даже остановившись и полностью повернувшись ко мне, - я благодарю Судьбу за то, что ты именно такой, вряд ли бы кто-то другой на твоём месте просто так взял и отдал кровь вампира незнакомой девушке. Это... это...
  -Очень глупый поступок, да?
  -Может быть, но... Я очень за него благодарна, - Сильвия чуть приподнялась на цыпочки и вновь меня поцеловала. Очень страстно и напористо. - И в этот раз... - оторвавшись, продолжила она свою речь. - В этот раз уже не спишешь на эмоции от всего произошедшего.
  -Да, и я очень рад этому. Но должен сразу предупредить — я мизантроп, тиран и жуткий бабник.
  В ответ она заливисто рассмеялась.
  -Прости, - Сильвия промокнула уголки глаз, - но ты так это сказал... Будто Рыцари Смерти бывают другими.
  -Мёртвые Рыцари Смерти? - принял игру я.
  -Не считается, - с достоинством «отбила» она.
  -Хмм... - я даже задумался. - Девушки-Рыцари Смерти?
  -О, конечно, - в притворном изумлении приложила ладошку к своей груди красавица, - этот аргумент должен меня особенно впечатлить.
  -Миледи, так не честно! Вы не оставили мне никакого пространства для манёвра.
  -А вы хотите маневрировать, сэр Рыцарь? - довольно сверкнула глазами вампиресса. - Кажется, только что вы сами мне во всём сознались.
  -Действительно, чего это я? - делаю вид, что глубоко задумался. - Не иначе, на меня так повлияло то действие, которое вы совершили без списания на эмоции от всего происходящего.
  -Это укор? - игриво вскинула бровку волшебница.
  -Ни в коем случае, напротив, я буду последним глупцом, даже на миг задумавшись о том, чтобы укорить тебя в столь достойном и прекрасном начинании.
  -Рейтар…
  -Да?...
  Меня вновь поцеловали. Коротко и нежно.
  -Я не наивная маленькая девочка, - отстранилась Сильвия, заглядывая мне в глаза, - и прекрасно знаю, что наш мир — это не добрый и мирный уголок в дворцовом парке. В нём предостаточно всяческой погани, как тот же Аратон, - от упоминания имени кровососа она чуть скривилась, - но это не значит, что я буду прятать голову в песок, пытаясь откреститься от существования естественного хода вещей. В конце концов, мы, некроманты, пошли по своему пути не только ради знаний, но и ради жизни со всеми её наслаждениями. И мой отец тоже откладывал переход не только потому, что без ума от запаха цветущих роз поутру и вкуса свежей выпечки.
  Как она тактично напомнила, что с малых лет привыкла наблюдать жизнь владетельного лорда, стоящего на пороге бессмертия и уже вплотную подошедшего к черте, когда остепенение придёт само, без всяких усилий со стороны бессмертного мага. Да и философию очень и очень долгой жизни ей безусловно прививали, в том числе и такую её деталь, как незначительность некоторых моментов на фоне вечности.
  Но ладно, хватит откровений, да и мне хотелось бы кое-что выяснить.
  -Раз уж речь зашла об этом типе... Кто он вообще такой, как ты оказалась у него и что, собственно, произошло? Может, мне нужно спешно готовить замок к визиту вежливости его друзей?
  -Друзья у такого, как он? Хорошая шутка, - улыбнулась девушка. - Ну а что случилось… Я расскажу, уж мой спаситель имеет полное право знать всю эту историю с самого начала.
  -Я внимаю вам, миледи!
  -Всё началось пару лет назад, когда мне исполнилось двадцать, и отец задумался о дальнейших вариантах развития моих талантов. Кто бы что ни говорил про некромантов, но они вполне испытывают чувства и эмоции, во всяком случае, по отношению к близким. Но и рациональность нежити им присуща. Папа хотел, чтобы я развивалась дальше, желал для меня бессмертия, но понимал, что мне самой становиться голым костяком или призраком очень не хочется…
  -Хм, прости, что прерываю, но не рановато ли он вообще задумался о таком? Даже будучи простым некромантом, ты бы спокойно дожила и до сотни, и до полутора сотен лет.
  -Да, это так, но я же уже говорила, что являюсь последним ребёнком отца, и больше он не заведёт? В итоге, он действительно сильно за меня беспокоился и решил озаботиться проблемой заранее, чтобы потом, в случае чего, не пытаться что-то сделать в последний момент. Но, с твоего позволения, я продолжу. Выход был очевиден: только один вид нежити может наслаждаться всеми плюсами живого и обладать бессмертием. К тому же, ещё и свою, недоступную прочим магам школу имеют.
  -Вампиры.
  -Да… вампиры. Проблема заключалась в том, что вампиры – очень замкнутое сообщество с очень сложными взаимоотношениями как между собой, так и с другими представителями Ковена.
  -Большинство из них – или конченные мизантропы, или их эго размером со Шпиль Грифонов, - во всяком случае, все те вампиры, с которыми я встречался в игре, прекрасно подходили под данное описание. Да-да, и я тоже, ведь сам подумывал взять именно эту расу, но… Плотоядная нежить.
  -А ещё у них пунктик на кровь, тем более собственную. Для становления же высшим вампиром нужна кровь другого высшего. И вот тут и начинались проблемы, - тоже понятно, достать кровушку кого-то из Лордов очень тяжело, а не получить после этого вендетту от кровососов и того сложнее.
   -А другие варианты, разумеется, твоего отца не устраивали, - ну да, превращать дочь в низшего вампира – это глупость.
  -Угу, - она вздохнула. - Вот тут-то и появился этот ублюдок. Хотя поначалу он был весьма галантен. Предварительно согласился на полноценное обращение, не сейчас, разумеется, а когда-нибудь в будущем, возвышение, обучение и всё, что требуется. И начался торг. Чего и сколько отец будет готов заплатить за его услуги. Знаешь, Рейтар… Это было мерзко. Да, тогда с вампиром общался Высший Лорд Сарес Палач Душ, а не любящий отец, с этим я ещё могла смириться и понять, но этот кровососсссс... - Сильвия перешла на шипение. - Для него я была куском мяса, товаром, предметом политического торга. Я присутствовала на тех переговорах, тайно, разумеется, и могла иметь сомнительное удовольствие наблюдать за ним. «Представительница низшей расы», пожалуй, было самым лестным его мнением обо мне. В лицо отцу такое он бы, само собой, не сказал, но и так всё было понятно. Но и с этим я ещё могла бы смириться, в конце концов, зомби поднимать – это тоже не цветочки подстригать, - глаза Сильвии недобро сверкнули алым, а клыки заметно увеличились, про периодически прорывающееся злобное шипение мы вообще скромно умолчим. - Вот только этому ублюдку всего было мало! Да, он вёл переговоры и торг с отцом и в то же время пытался подобраться ко мне! О, такой брак бы многое ему дал, но на тот момент мне даже в одной комнате с этим нарциссом находиться было противно. О чём я ему очень не предусмотрительно сообщила, - и девушка умолкла.
  -А что было дальше?
  -Дальше он меня банально похитил, умудрившись каким-то образом пробраться через духов-стражей и караул Чёрных Рыцарей. И… Обратил. Он надеялся сломать меня и выбить согласие на брак, тогда, с учётом обстоятельств, он бы отделался только подмоченной репутацией, но, получив статус моего мужа и, вполне возможно, устранив моего отца, он бы получил и все ресурсы Высшего Лорда. В таком случае репутационные потери уже не имеют значения.
  Хм... План рисковый, но, теоретически, реализуемый. Могущественный малефик – товарищ суровый и беспощадный, но вот, застав врасплох, да в ближнем бою, да ещё и при поддержке его же порабощённой дочери… Шансы были неплохими, а потом - стандартный шаблон: папашку – в тюрьму, дочурку — туда же или в гарем, а свою задницу – на трон. Но, как водится, что-то в этом мире пошло не так.
  -И что его подвело?
  -Я достаточно доверяю собственному родителю, чтобы добровольно передать ему пинту своей крови, - Сильвия улыбнулась, - поэтому, когда я исчезла, ему не составило труда меня найти, а потом, прихватив элитную сотню из своей Гвардии Смерти и полсотни драконов, он отправился скорым маршем во владения Аратона. К сожалению, в замке этого негодяя был портал, и он сумел сбежать. Отец наверняка пытался нас преследовать, но этот ублюдок успел до границы раньше, а дальше Дикие Земли... Отправить в этот регион не то что войска, но даже серьёзный отряд нельзя – это может спровоцировать войну между Ковеном, Империей и Лесом, а несерьёзные так глубоко в земли просто не дойдут, да и с вампиром-лордом, пусть и основательно проклятым, не справятся. Но тут уже мне повезло, и с этим ублюдком случился ты, Рейтар, за что я тебе благодарна от всего сердца.
  -Ну я прямо себя каким-то паладином почувствовал. «Доблестный рыцарь спасает прекрасную принцессу», версия для Тёмной Стороны, - девушка рассмеялась.
  -Ну и как тебе?
  -Неплохо, но для такой принцессы просто скромного доблестного рыцаря всё-таки недостаточно, - качаю головой.
  -Ммм? – мне состроили глазки, переставшие отливать злобным сиянием.
  -Рыцарю, чтобы быть достойным, нужно стать Верховным Лордом, а значит, у него появилось много работы. Хотя… он всё равно планировал нечто такое.
  
  Репутация с Сильвией: +770 (+10% Дипломатия 1), всего 6030/12000 Почтение.
  
  Так, тихонько переговариваясь и легонько флиртуя, мы вышли к нужной шахте. Правда, разведка явно ошиблась – это были не самоцветы. Это кристаллы, зато шахта явно богатая – вон, целая стена кристаллов так и сияет, причём прямо у входа. Прекрасная добыча.
  
  
Глава 15.
  
  Мы уже направились было к зеву пещеры, как неожиданно что-то привлекло моё внимание. Ещё не поняв, в чём дело, я замер на половине шага и тем самым остановил Сильвию. На душе стало как-то тревожно... Опасность? Засада?
  Дав удивлённой девушке знак прислушаться, внимательно оглядываю кромку холма. Пласт горной породы выходил тут на поверхность широким изломом, образуя достаточно высокий перепад земли, и сверху вполне могло затаиться десятка два стрелков. Деревья у шахты, напротив, не росли, образуя вокруг оврага просторное кольцо пустого пространства. Кусты с разными травами, конечно, имелись, но слишком жиденькие, чтобы там смог укрыться даже гоблин. Ещё кто-то мог спрятаться в самой пещере...
  Спускаю взгляд ниже и обшариваю темнеющий провал в камне... Ничего. Ни отблесков на оружии, ни дрожащих теней, ни...
  И тут я понял, что стена шевельнулась.
  Ме-е-едленно скашиваю глаза на буквально минуту назад так приглянувшуюся мне россыпь кристаллов... Ик!
  -Сильвия, - я не был уверен, что из моего горда вырывается хоть какой-то звук, но девушка среагировала, - медленно... Очень-очень медленно... Тихо-тихо... Отходим.
  И, первым подавая пример, я начал пятиться, увлекая спутницу за собой. Сильвия хотела что-то спросить, но, увидев моё лицо, молча проглотила вопрос и столь же медленно начала отступать.
  В один миг мир оглушил меня своими звуками. Шелест листвы в порывах ветра казался рёвом водопада, удары сердца вампирши — громом, а собственного — вообще безумным набатом. Казавшиеся до этого такими удобными и прекрасными латы гремели, как артель кузнецов-молотобойцев. Но что латы? Латы — это ничто! Всё зло в них! В веточках! Во вселенной нет ничего более ужасного и подлого, чем веточки! Эти мерзкие твари хрустят так, что, кажется, небесный свод корёжит от боли! Как же я их возненавидел... Все эти берёзы, дубы, ясени... Проклятые друиды! Почему их живность такая громкая?! Почему она так и норовит развалиться и сыпануть собой именно под мои сапоги?! Проклятые эльфы! Проклятые феи! Пчёлы... Вы... Вы просто сволочи! Зачем... Зачем вы всё это опылили? Почему вы не могли дружно сдохнуть ещё на этапе первого знакомства с Винни-Пухом?! Уроды... Подонки... Если выживу, я вам всем отомщу... Я вам страшно отомщу! Вы у меня узнаете, что такое Боль! Боже... Пожалуйста... Веточки, заткнитесь!
  Путь, что мы прошли за минуту, в обратном направлении занял вдесятеро большее время, а будь в игре такая возможность, сейчас бы мои волосы были такого же цвета, как и у вампирши. Это же надо было так влететь! Когда расстояние, по моим прикидкам, стало достаточным, я просто сграбастал девушку на руки и рванул на полной скорости назад. Возможно, ход был глупый, но в тот момент меня слабо заботило, как всё это выглядит, насколько осталась сиятельная леди недовольна подобным методом транспортировки и прочими мелочами, главное — унести ноги, если я в самом худшем случае просто потеряю броню и оружие, то вот Сильвию никто уже не вернёт, а терять её будет в высшей мере обидно, да и нравится она мне... Даже странно, ведь это всего лишь набор циферок. Боги, о чём я сейчас думаю? Ладно, хорошо хоть зомби-охранники слегка отстали, вот с ними и их ловкостью шансов не было бы вообще, а так... вроде пронесло.
  Поставив девушку у ближайшего дерева, я просто развалился на земле, переводя дыхание...
  -Фух... Спаслись... Кажется...
  -Рейтар? Что вообще происходит? Почему ты так рванул от той кристальной пещеры? - со смесью возмущения и беспокойства поинтересовалась дама.
  -Это... была не пещера... - я нервно рассмеялся.
  -Не пещера? - на меня смотрели со всё возрастающим беспокойством и некоторым сомнением в здравости рассудка. - А что тогда?
  -Задница.
  -В смысле? - Сильвия опешила.
  -Во всех. Это. Была. Задница. Кристаллического. Дракона. И мы чуть в неё не залезли, - грёбанный хардкор! Я их и видел-то всего раз! Откуда они тут? Это же самые элитные из элитных юнитов Конфедерации!
  -Ой, - и так не отличающаяся румянцем вампиресса стала ещё бледнее.
  -Хорошее слово, как нельзя лучше характеризующее то, что с нами чуть было не случилось...
  Кристаллический дракон — это бессовестно мощная тварь с прочнейшей шкурой и высокой устойчивостью к магии, убить его можно, только положив немалых размеров армию или используя штук пять обычных юнитов седьмого ранга, да и то рискуешь не досчитать половины. Единственная их слабость — в неумении летать, так что при доле удачи и сильных воздушных войсках, обладающих дистанционными атаками, разобрать их можно, но это должно очень повезти с местностью. Во-первых, потому что Кристаллические драконы традиционно обитают в пещерах, где не особо полетаешь, а во-вторых, этим тварям ничего не стоит закопаться в грунт, если тот не является скальной породой, и сморкаться ему будет с присвистом на все ваши дистанционные атаки.
  Всю мою армию этот ящер разотрёт в кровавый фарш секунд за двадцать, и максимум, что я ему сделаю, это нанесу пару царапин трофейным мечом. Ну вот откуда, откуда он тут взялся?! В игровых Замках такие драконы не нанимаются и, как я до этого момента искренне думал, служат только государствам NPC, охраняя очень-очень столичные владения.
  Ещё раз прокрутив в памяти момент, как одна из стен пещеры всхрапнула во сне, поправляя выбившийся из-под бока хвост, я невольно поёжился. Как я буду захватывать эту шахту — не хотелось даже думать. Дипломатия? Убеждение к найму? Не прокатит. Для этого нужно иметь армию, которая впечатлит гада, а это раза в два больше, чем нужно для победы. Другая фракция, опять же... Нет, ну его на фиг!
  Раскрываю интерфейс и начинаю сочинять письмо в техподдержку. Если это баг, то пусть его правят и ставят кого-нибудь другого: племя орков, ватагу дворфов, логово василисков — да что угодно, главное — убиваемое.
  -Ну вот, ты снова спас мне жизнь, если бы не ты – я бы так ничего и не заметила, - Сильвия нарушила напряжённую тишину, царившую с момента нашей спешной ретирады.
  Я оторвался от написания послания в трёх томах к местным админам и перевёл взгляд на девушку.
  -Хм, коль на то пошло, то идея прогулки изначально принадлежала мне, так что я, наоборот, чуть было не втравил тебя в серьёзную опасность.
  -Я не смотрела на ситуацию с этой стороны, но… всё равно было здорово! Я была бы не прочь повторить нашу прогулку по лесу.
  -Я бы тоже, но предпочёл бы, чтобы она закончилась как-то… Хм, несколько более романтично, чем драп от спящего дракона, - репутация с Сильвией капнула ещё на 110 единиц. Кажется, я таки нашёл к ней подход.
  -Та часть, где ты нёс меня на руках, была очень даже ничего.
  -М-да, жаль, что в тот момент все мои мысли были заняты картинами наглой драконьей морды, что с аппетитом облизывалась, глядя на нас сверху, а не принцессой у меня на руках.
  -Такая наша женская доля, - притворно вздохнула Сильвия. - Почему-то драконы всегда интересовали рыцарей больше, чем принцессы.
  -Вероятно, в этом как-то замешан инстинкт самосохранения… Или же полное отсутствие оного, тут уже нужно рассматривать каждый случай в отдельности.
  Отсмеявшись, мы скинули стресс от встречи с Полным Пушистым Полярным Лисом, представшем в виде могучего ящера неорганического происхождения, и уже куда спокойнее и в более расслабленном состоянии поднялись на ноги.
  Некоторое время ушло на поиски по карте Зомби-гвардейцев, которые, согласно моему приказу, сперва отстали от нас на пути к шахте, а потом так и застряли в лесу, когда я пронёсся обратно. Но ничего — нашлись. К разрушенному особняку имперского графа мы вышли уже в полном составе.
  -Милорд? - встретил меня Берегонд.- Мы не ожидали, что вы обернётесь так скоро.
  -Кристаллический Дракон заставил резко изменить планы.
  -Что?... Здесь?! – обычно невозмутимый некромант чуть ли на месте не подскочил. - Что он тут вообще забыл? Они же…
  -Хотел бы и я знать, - обрываю разошедшегося старика. - Как обстоят дела со сборами?
  -Да, простите, господин, - поклонился чародей. - Всё уже почти готово к транспортировке. Ещё был обнаружен небольшой сейф, а в нём – только это, - старик протянул нам… Ну, наверное, когда-то это было книгой. До того, как её залили, судя по всему, кровью, кислотой, попытались сжечь, порвать, немного пожевали и… В общем, осталось там мало.
  -Моя Книга Заклинаний! – Сильвия схватилась за голову, в ужасе рассматривая убитый фолиант.
  -Мои соболезнования, - с сочувствием произнёс Берегонд.
  Да уж, для мага потерять свой том заклинаний – это хуже, чем лишиться руки. Игровая система такова, что без спеллбука толком колдовать невозможно. Нет, теоретически, можно обходиться и без книжек. Для чего-то простенького. Но, во-первых, эффективность такой магии будет как с козла молока, а во-вторых, даже Личи и Архиличи за свои фолианты держатся едва ли не сильнее, чем за собственные филактерии, чего уж говорить про кого-то, не относящегося к таким зубрам?
  -Н-но… что мне теперь делать? Без Книги я почти что беспомощна… - растерялась вампиресса.
  -Берегонд, у магов врага книги сохранились?
  -Только одна, милорд, у остальных они были зачарованы и рассыпались в прах вместе с телами их прошлых владельцев. Я собирался передать её в Академию для изучения и каталогизации.
  -Правильная мысль, - похвалил я инициативу подчинённого, хотя подобные действия в отношении захваченных книг заклинаний являлись стандартными, и при иных условиях он бы мне ещё лекцию прочёл о том, что именно так и можно добыть новые чары, - однако леди она сейчас нужна больше. Принесите сюда.
  -Как пожелаете, господин, - некромант передал приказ ближайшему Зомби, и через две минуты нужный талмуд был доставлен на место.
  -Сильвия, я понимаю, что это – слабые замена и утешение, но, к сожалению, ничего лучше пока предложить не могу.
  -Рейтар? Ты отдаешь её мне? – вновь удивлённо распахнутые глаза, блин, ну нельзя быть настолько красивой и милой! Я же всё-таки не мертвец!
  -Конечно, тебе она нужна больше. К тому же, мне почти что физически больно видеть тебя расстроенной.
  
  Репутация с Сильвией: +550 (+10% Дипломатия 1), всего 6690/12000 Почтение.
  Ваши благородные действия произвели сильнейшее впечатление на юную деву, теперь вампир Сильвия в вас влюблена.
  
  А вот и подтверждение моим прошлым выводам. Не ожидал, правда, что это будет специально указано системным сообщением, тем более, что это произойдёт столь быстро, но, признаться, весьма рад. Раз уж это признала даже система, то всё, теперь она уже точно никуда не денется.
  -Я… я даже не знаю, как тебя благодарить, всего за один день ты сделал для меня больше, чем почти все, кого я знаю, за всю мою жизнь.
  -Я уже говорил: я поступаю так, как считаю нужным, не более того, - как бы ни приятно было, но «ворковать» с вампирессой на глазах у подчинённых – не лучшая идея. Сказать ничего не скажут, но, тем не менее, это лишнее.
  -Нужно будет обязательно познакомить тебя с папой… - а вот на этом месте мне как-то стало неуютно.
  Нет, получить должника в виде Верховного Лорда – это очень вкусно, но вот в таком контексте… Что может сделать некромант по прозвищу «Палач Душ» с молодым Рыцарем Смерти из задницы мира, да после истории с вампиром, которая обязана была возвести паранойю этого существа на невиданный доселе уровень… Кхм, м-да-а-а-а.
  -Знакомство с родителями – очень важный момент. Для начала, мне нужно как следует к нему подготовиться, - в идеале, вступить в Орден Некромантов, заиметь армию в пару сотен призрачных драконов и прокачаться уровня до шестидесятого. Просто на всякий случай, чтобы пережить «радостную встречу».
  -О, я не совсем это имела в виду… - меня, видимо, не так поняли, - но, - она вздохнула, - добраться до отца всё равно будет очень непросто.
  -Тогда подумаем над этим, когда задача будет более осуществима. Не хочешь посмотреть, что там с заклинаниями? – сменил я скользкую тему.
  -Да, конечно, - Сильвия означенную книгу открыла и принялась вчитываться, после чего скривилась, - сплошная Магия Крови, а я в ней совершенно не разбираюсь, разве что вот «Стрелу Крови» смогу сплести по аналогии со «Стрелой Праха», - леди показала коготком на одну из формул.
  -Хм, проблема. Кое-что можно будет получить в моей Гильдии Магов, но вряд ли что-то выше стандартного набора начинающего некроманта. «Прах Вечности» или «Зов Мёртвых» ты у меня в закромах не найдёшь, к сожалению.
  -Рейтар, - на меня воззрились с удивлением, - ты в курсе, что подавляющая часть не только Рыцарей Смерти, но и Некромантов не то что не владеют, но даже не знают о существовании этих заклинаний?
  -У меня было насыщенное детство, - да-а-а, сколько часов, убитых в «предшественниках» «Лендлордов», да и уже в этой игре разок до «Праха» я всё-таки дошёл. Очень мощная вещь, но требования у неё и расход маны просто безбожные, как и шанс выпадания… - Но вернёмся к текущим заклинаниям, не раскроешь секрет, что у тебя было в книге?
  -Да толку-то теперь от этого секрета? – она вздохнула. - Я – дочь малефика, потому и направленность заклинаний у меня была соответствующей. Помимо обычных для некроманта чар отец научил меня различным способам усиления собственных войск и ослабления войск противника: Замедление, Проклятая Земля, Слабость, Проклятие, Уязвимость, Подрезание Крыльев, Порча, Ужас с одной стороны и Мёртвая Плоть, Каменные Кости, Щит Праха, Полог Смерти и Прикосновение Вампира с другой. Ну и по мелочи различные чары прямого действия, но основной упор в моём образовании отец делал на то, чем сам владел лучше всего, - м-да, милая добрая девушка. Если она на своём десятом уровне владела таким арсеналом, то я удивляюсь, как встреченный мной кровосос вообще мог не то что сражаться, но даже дышать, если его по полной программе обработал родитель этого юного дарования.
  -Впечатляюще.
  -Угу, - грустно вздохнула она, - и теперь всё потеряно.
  -А вот это не факт, - мне пришла в голову одна интересная мысль.
  -Что ты имеешь в виду?
  -Понимаешь, у меня есть Библиотекарь из Конфедерации Четырёх Стихий, который очень даже не прочь возвести свою библиотеку на моих землях. Ему не впервой восстанавливать повреждённые книги. Ничего гарантировать не могу, но ведь мы в любом случае ничего не теряем, не так ли?
  -То есть… может быть, получится починить мою книгу заклинаний? – голубые глаза, подёрнутые магической дымкой, смотрели на меня с такой надеждой...
  -Не факт, но попытаться стоит. Если ты, конечно, согласна передать мне на некоторое время свою книгу.
  
  Репутация с Сильвией: +550 (+10% Дипломатия 1), всего 7240/12000 Почтение.
  
  -Конечно согласна! – мне протянули пожёванный фолиант, хех, вот и пригодились по прямому назначению чары стазиса от господина Ксавьера. Надеюсь, он сможет восстановить хотя бы часть записей.
  Но перед тем, как выступать, требовалось закончить ещё одно дело. Соседство одного из моих поселений с драконом нельзя было просто так оставлять, кроме того, пусть ближняя разведка ничего кроме шахты самоцветов в окрестностях не нашла, это не значило, что других опасностей с этой стороны нет. Потому, недолго думая, я решил оставить в руинах усадьбы большую часть Призраков павших в качестве гарнизона и мобильного резерва, который прикроет Стылое в случае опасности. Командовать назначил сородича Мардора. Во-первых, он умный — 15 интеллекта, во-вторых, умея летать, сможет с безопасного расстояния присмотреть за Кристаллическим драконом, а то мало ли что тому взбредёт в голову?
  Закончив таким образом со сборами, мы отправились обратно в село. Перво наперво, мне нужно было сдать квест и подчинить поселение, равно как и разобраться со священником не помешает. На моей земле он – явно лишняя персона. И не потому, что я такой нетерпимый к чужой вере фанатик, напротив, была бы моя воля, я бы с большим удовольствием приобрёл парочку Прелатов и Паладинов, но ведь не получится. Зуб даю — местный ксёндз первым начнёт воду мутить и подбивать народ на бунт против богомерзкого некромансера, а мне такие радости и даром не нужны.
  Довольная вампиресса шествовала рядом, Некроманты распределились по воинству, так что скорость у нас вышла приличная, и в деревне мы оказались ещё до начала заката, а потому народ был. Более того, народ был на площади и внимал священнику о котором я совсем недавно вспоминал.
  -…молиться Единому, ибо только Он может спасти нас от проклятых тварей. Прибегая же к помощи богомерзких некромантов, вы лишь запятнаете свои души и обречёте себя на ещё большие страдания! - что и требовалось доказать.
  Идущий недалеко Жрец Древних поудобнее перехватил добытый во время пути в лесу посох (здоровую дубину, если уж начистоту) и очень нехорошо стал осматривать проповедника. В его взгляде читалась вся та любовь и нежность, которую он желал выказать приверженцу культа, который веками отправлял на костёр его братьев по вере. Ладно, момент для появления не очень удачный, но, пожалуй, можно попробовать использовать его к своей выгоде. В крайнем случае, чуть уроню репутацию в этой деревеньке, с учётом награды за квест – мелочь, хоть и неприятная. Приказав своим воинам не вмешиваться, я вышёл на площадь.
  -Какая прекрасная речь, я в восхищении! Очень удобно кричать о спасении и защите своего бога, сидя за укреплёнными намоленными стенами. Но где же был твой бог, когда твари жрали жителей? Когда грызли кости женщин и детей? Где был ты, священник? Трясся и вопил в своём храме?!
  -Мерзкая тёмная тварь! – судя по всему, моя аура «Тёмного Властелина» до него достала и счастья ему не принесла, а ведь ещё и с комплекта лат кое-что капает.
  -Ты забыл добавить: «спасшая этих людей, пока ты со своим богом в очередной раз запирался в стенах». Хм, может, ещё и требовал подношений и побольше жертвовать? – я склонил голову набок, как бы осматривая священника.
  
  Поздравляем, задание «Кровавый террор» выполнено!
  Награда: +5 000 золота, +6 000 очков опыта, +5000 очков репутации с поселением «Стылое», + 103 жителя поселения.
  
  Репутация с селом Стылое: + 5500 (+10% Дипломатия 1), всего : 2500 / 3000 — Дружелюбие.
  В селе Стылом к вам стали относится Дружелюбно!
  
  По всей видимости, меня услышали, и система засчитала выполнение квеста, следовательно, мои слова только что обрели в голове людей дополнительный вес. Всё-таки некоторые условности игрового процесса порой весьма удобны.
  -Да что вы слушаете его, люди! Он наверняка в сговоре с монстрами! – продолжал яриться отче.
  -Неправда! – выкрикнул из толпы знакомый парнишка. Как там его звали-то? – я видел, как воины милсдаря рыцаря сражались с монстрами! Их была тьма-тьмущая, но милсдарь не отступил, а потом зарубил главного монстра! Вот!
  -Мальчишка околдован! – возопил служитель культа. - Это всё обман! – и… он кинул простенький «Экзорцизм» в паренька.
  Не ожидал от него, если честно, думал, данный поп способен только настраивать народ против меня да вести проповеди. Мальчишка, что логично, никак не прореагировал.
  -Эээ… чё? – недоумённо почесал он и я прикажу вырвать теб грудь. - Никто меня не этого, не околдовывал! – теперь толпа очень неодобрительно смотрела в сторону святого отца.
  -Довольно, - мой голос унял начавшийся ропот.
  -Твари мертвы, можешь считать, что твой бог внял твоим молитвам и направил меня сюда, мне это безразлично. Но я не потерплю на своей земле кого-то вроде тебя и твоих приспешников.
  -Эта наша земля, а не твоя, мразь! – выкрикнул настоятель церкви.
  -Ещё раз перебьёшь меня, и я прикажу вырвать тебе язык, - Вальгард с товарищами одобрительно покивали.
  
  Репутация с Хранителями Древних: +55 (+10% Дипломатия 1), всего 2105 / 3000 — Нейтрально.
  
  -Это – моя земля и мои люди. И, в отличие от тебя и твоего бога, я действительно буду их защищать. Уже защищаю. Тебе же места здесь нет. Но… - окружающие напряглись, - в отличие от вас, фанатиков, я знаю, что такое милосердие, и не собираюсь сжигать тебя на площади. У тебя полчаса, чтобы собрать пожитки и убраться из деревни. Потом тебя погонят пинками. Я всё сказал, разойтись.
  Народ покивал и действительно начал расходиться, оставляя святого отца одиноко и растерянно стоять посреди площади. Всё-таки превосходство по уровню, навык дипломатии и кое-какая положительная репутация способны открыть очень интересные перспективы. Мой спор и милосердие по отношению к «расовому врагу» принесли мне ещё три сотни репутации с деревенскими и… «Репутация с Хранителями Древних -500». Жрец недовольно поджал губы, но ничего говорить не стал, даже взглядом заткнул недовольно бухтящих послушников.
  Когда жители окончательно разошлись (староста хотел задержаться, но был отправлен домой ожидать моего визита), я обратился к своему спутнику.
  -Не одобряешь?
  -Не мне судить, милосердие – это хорошо, но жалеть врага – глупо, ибо он не пожалеет тебя. Сегодняшний ваш поступок может принести много бед в будущем.
  -Я полностью согласен с тобой, Вальгард, - мои губы начали расплываться в ухмылке.
  -Тогда почему вы оставили жизнь этому отбросу, милорд? Я не понимаю, - жрец выглядел сконфуженным, его послушники, впрочем, были не лучше, те вообще мотали головами и пытались уложить мысли при помощи физического воздействия.
  -Когда это я сказал, что оставлю ему жизнь? – продолжал я издеваться над бедным NPC, знаю, глупо, но у него такое забавное выражение лица, да и вообще, злобная я тёмная личность или где? – я лишь сказал, что буду милосерден и не буду сжигать его заживо на костре. Но... Дикие Земли – опасное место, а ночью – особенно. Тем более для одинокого священника. В потёмках так просто налететь на парочку Медведей... - я кивнул в сторону двух «Духов Павших Медведей».
  Жрец проследил мой взгляд, секунда у него ушла на осознание, а потом на лицо выполз оскал не хуже моего.
  
  «Репутация с Хранителями Древних: +1100 (+10% Дипломатия 1), всего 2705 / 3000 — Нейтрально.
  
  Вы успешно применили на практике рекомендации одного из адских владык, тем самым доказав свои способности и потенциал.
  
  Получено достижение: «Дипломатия Инферно» — демоны ценят умение находить лазейки в клятвах, даваемых чужакам. Вы сделали первый шаг по этой долгой, сложной, но ценимой среди детей Инферно дороге. Теперь вероятность убедить в чём-либо оппонента повысится на 5%.
  
  Эм... Почему у меня такое чувство, что в этот заход фракция Инферно ведёт себя в моём отношении как-то подозрительно?...
  -Простите, милорд, я позволил себе усомниться в вашем здравомыслии, - тем временем поклонился Жрец, его товарищи сразу же присоединились к нему в поклоне, у обоих пылали уши.
  -Ничего, я понимаю. Все могут ошибаться, оставим это. И у меня есть для вас предложение.
  -Я внимательно вас слушаю.
  -Людям нужна вера. Чтобы переживать бедствия. Чтобы иметь внутренний стержень и моральные ориентиры. И вера в бога моих врагов меня не устраивает, но государство Смерти не слишком религиозно, и вряд ли я смогу заинтересовать обычных землепашцев.
  -Я не совсем понимаю, к чему вы клоните, милорд…
  -Всё ты прекрасно понимаешь, Жрец Перкунса, но, если хочешь, я озвучу это вслух. Я сражался с тобой и твоими учениками бок о бок. Вы показали мне, что последователям Перкунса можно доверить спину и не ожидать в неё удара ножа. Так кому я могу предложить поддерживать и наставлять в своей мудрости моих людей, жрецов из Империи? Я предлагаю тебе переосвятить местную церковь и начать службы. Думаю, местным жителям тоже будет интересно узнать о вере того, кто помог спасти их от участи, гораздо худшей, чем смерть, - фух, сколько патетики, ну как, достойна моя речь Оскара?
  
  Репутация с Хранителями Древних: +1650 (+10% Дипломатия 1), всего 1355 / 3000 — Дружелюбие.
  Хранители Древних стали относиться к вам Дружелюбно!
  Открыты дополнительные возможности при общении с представителями фракции Хранителей Древних.
  
  -Для меня это большая честь, Лорд Рейтар, - поклонился Жрец, - но открытие нового прихода, пусть и на землях верного друга – не то решение, что можно принять единолично. И пусть меня неимоверно радует мысль воздать кровью за кровь и воздвигнуть нашу обитель на месте церкви ненавистного нам божества, как когда-то эти фанатики воздвигали свои храмы на наших разграбленных святынях, я должен испросить благословения у Настоятеля Обители.
  -Той самой, к которой вы совершали паломничество?
  Жаль, если так. Раньше, чем откроются границы, я делегацию отправить не смогу. А это две недели без полезного строения, а с учётом пути туда-сюда — все четыре, если не пять. Церковь же мало того, что сама по себе потихоньку подкидывает репутацию с «неродной» фракцией, так ещё и дополнительную гибкость в общении с собственными крестьянами добавляет, в частности, позволяя повышать налоги без потери репутации, да и к экономике плюс будет, пусть и не сразу, и после некоторых вложений. И на старте всё это зело полезно. Позднее тоже, но в «яслях» особенно.
  -Да, милорд, - окончательно зарубил мои мечты жрец.
  -Эх, жаль, - я вздохнул, - люди надолго останутся без наставников.
  -Почему же? – недоумённо нахмурился Вальгард, - не думаю, что Настоятель будет против или его потребуется убеждать. Вы – Рыцарь Смерти и проявили себя достойнейшим образом. Время уйдёт лишь на дорогу да общее представление.
  -Но вы же говорили, что ради посещения этой обители отправились в длительное паломничество? – кажется, я что-то не понимаю.
  -Эм… да, милорд, из пограничья Ковена Некромантов мы проделали путь почти в самый центр Диких Земель. Это было долгое странствие, - осторожно ответил Жрец, а я понял, что серьёзно сглупил, предположив, что эта Обитель где-то там, за горизонтом, и не удосужившись подробнее расспросить паломников.
  -Ясно, я подумал, что ваш путь ещё далёк от завершения, но если это не так, то всё становится много проще. Не расскажете, где же находится ваша Обитель и как до неё добраться?
  -Мы с радостью примем гостем Друга Хранителей, - поклонился жрец. - Добраться же до неё нетрудно. Прятаться лучше всего под огнём свечи, а потому наше обиталище для непосвящённых кажется обычным монастырём рыцарского ордена… - та-а-ак, уж не те самые ли «паладины», чьего визита вежливости я опасался?
  Как показал дальнейший разговор – да, именно тот самый форт-монастырь, куда я хотел наведаться в компании парочки Чёрных Рыцарей и Костяного Дракона... Неудобно могло получиться. Что же, тогда вполне можно отправиться туда сейчас, взяв местную шахту, потом через лабораторию алхимика, каменоломни и Замок...
  Мои серьёзные думы были безжалостно прерваны появлением одной жуткой твари.
  -Хозяяяяяинааа! - я вздрогнул.
  -Кто это? – заинтересованно спросила Сильвия.
  Разговор со жрецом она слушала очень внимательно, но не вмешивалась, сейчас же Вальгард отошёл, а девушка осталась, и всё бы хорошо, но...
  -Это – Бес. Но порой мне кажется, что он Архидемон, во всяком случае, вреда от него столько же, а избавиться – ещё труднее.
  Между тем, коротышка уже долетел до нас и плюхнулся на землю.
  -Гнарсик выполнил приказание Хозяины! Гнарсик хороший! – меня пробрал озноб. Сочетание этого беса и спящего относительно неподалёку Кристаллического Дракона могло стать смертельным коктейлем для всей моей армии, ну, кроме этого чудовища. Оно выживет, я уже не сомневался. Не после возвращения из Инферно.
  -Ты же ничего не делал с тем драконом, правда? - никогда я не обращался к бесам с такой надеждой...
  -Не-е-е, - демонёнок, довольно хлопая ушами, помотал головой в разные стороны, - Гнарсик умный! Предвусматрительный! Гнарсика к дракона не ходил! Гнарсик в другую сторону летать! Грибы кушать! Вку-у-усные грибы! Красненькие!
  То самое чувство, когда бес с интеллектом в единицу реально оказывается умнее тебя...
  -То есть... Ты знал о драконе? - вступила в диалог Сильвия.
  -Не-а! - счастливо заявил коротыш.
  -Откуда ты тогда знаешь, что летал в другую сторону? - продолжила недоумевать девушка, а я уже чувствовал, что пожалею, когда услышу ответ.
  -О, красивая Хозяйка, - сразу подольстился этот проныра и гордо выпятил пузо. - Гнарсик оченя умный! У Гнарсика есть этот... предчуйствий, во! Оченя хороший предчуйствий! Трогательный! Он усегда говорит Гнарсику, куда ходить низя!
  -Эм... - вампиресса моргнула. - Почему трогательный?
  -Не спрашивай его ни о чём... - веско предупредил я, но было уже поздно.
  -Однажды старая злобная хозяина оченя разозлиться на Гнарсика за то, что Гнарсик взял совсем чуть-чуть вина из погреба... - бес принял виновато-смущённый вид. - Совсема чуть-чуть, - повторил он шаркнув ножкой в пыли, - а хозяина сильно-сильно разозлиться и дать Гнарсику много-много плетей... По попе. Гнарсику было оченя больно... И обидно, - гадёныш картинно шмыгнул носом. - Гнарсик потом долго не мог сидеть и начал себя трогать, чтобы мочь сидеть. Тогда в Гнарсике и появился предчуйствий! Оченя трогательный предчуйствий! Чем больше трогаешь, тем он чуйственней!
  -Пошёл вон...
  С-с-слово нехорошее! Задница у него жамкает на опасность, гад! И ведь какие слова-то нашёл — описать это более пошло просто нельзя. Скотина... Но хорошо, что не дракона привёл, да. Хоть что-то...
  -Но, Хозяина! Гнарсик же выполнил поручение! – вновь напомнил о своей неведомой миссии бес.
  -У тебя есть пять секунд...
  -В Гнарсике теперь есть святое! - раздувшись от гордости, заявил коротыш. - Гнарсик проглотить крестик!
  
  Вы нанесли сами себе урон, равный 20 единицам. - прокомментировала мой фейспалм система.
  
  Адские Владыки согласны с вами и выражают корпоративную солидарность. +200 репутации с Инферно.
  
  -Чего ты сказал?..
  -Гнарсик проглотил крестик! Из церкви! И даже в святой воде его пополоскал! Всё для большой страшной Хозяины! Правда, - бес пригорюнился, - теперь у Гнарсика болит животик...
  Бедная моя психика. Лучше бы он сагрил дракона…
  
  
Глава 16.
  
  -Кх... - сдавленно кашлянула Сильвия. - Это... Кхм... - судя по лицу, девушку отчаянно разбирал смех, но она героическим усилием воли его давила.
  Вот так всегда, только найдёшь прекрасную милую красавицу, как сразу появляется шумный идиот, и всё её внимание переключается на него. Жизнь — Боль.
  -Это было бы смешно, если бы не было так грустно... - философски отозвался я, представляя в уме, как всё это выглядит со стороны.
  -Большой злобный Хозяина оченя прав! Гнарсику сильно-сильно грустно — животик Гнарсика совсема припекает... - с нотками подхалимажа жалостливо поддержал меня бес.
  -Уйди, блаженный. Уйди, пока я себя контролирую... - я бы его убил на месте, но нельзя терять лицо перед дамой, проявляя такую слабость воли.
  Моя фраза стала последней каплей — и Сильвия залилась звонким, заразительным смехом. Коротыш тут же преисполнился прежней гордости, счастливо вскинув подбородок и начав оглядываться с видом заслуженного героя дня. При этом в его чистых-пречистых глазах, коих никогда не касалась печать интеллекта, не читалось даже намёка на понимание причин веселья вампирши, он просто радовался, искренне веря, что совершил нечто крутое.
  Этот его взгляд стал последней каплей уже для меня — и, огласив окрестности чем-то вроде поросячьего взвизга, Гнарсик торжественно улетел куда-то в горизонт. Что поделать? Не вынесла душа беса близкого знакомства с моим сапогом.
  -Извини, - девушка смущённо прикрыла рот ладошкой. - Отец рассказывал мне про бесов, но я совсем не ожидала, что в жизни это настолько... - Сильвия неуверенно повела в воздухе рукой, явно не в силах подобрать слова.
  -Абсурдно-тупые? - подсказал я.
  -... Комичные, - очаровательно улыбнулась волшебница, скромно отведя глазки.
  -Да... Можно и так сказать, - соглашаюсь, прокручивая в уме картину Гнарсика в одежде шута.
  Как не парадоксально, но... В этом что-то было.
  -Рамасетрип теперя главный! - донёсся до нас далёкий и вместе с тем ликующий голос характерной для бесов тональности. - Гнарсик низвержен Великий Хозяина! Ура Рамасетрипу!
  -Ты глупай чурбан! - возмутился вышеозначенный Гнарсик — его голос я уже узнаю из тысячи. Живучий, гад. - Это был пинок любви! Гнарсик — любимый миньон Хозяины!
  Дальше разборчивые реплики прекратились, сменившись визгами и звуками очередной бесячьей свалки.
  -И так каждый день, - пожаловался я Сильвии, что заинтересованно прислушивалась к крикам.
  -Ну... - дочка некроманта задумчиво поднесла пальчик к губам. - Зато весело! - и обворожительно улыбнулась.
  -Сдаюсь-сдаюсь, - поднимаю руки в защитном жесте. - Только имей в виду: бесы не только тупые, но и весьма пошлые существа, потому будь осторожна. С них станется и в ночной горшок залезть, чтобы подглядеть за красивой девушкой.
  -Учту, - серьёзно кивнула моя спутница, а на её лобике проступила озабоченная складка.
  На этом наш милый разговор пришлось прервать и вернуться к неотложным делам. Все Призраки павших и Бесы были отправлены на разведку окрестностей, бесов держать в селении было просто чревато, а вот духам следовало изготовиться к последующей охоте за святошей. В то же время остальной отряд расположился на главной улице, постепенно расползаясь патрулями и постами по всему «Стылому». Мертвецам крыша над головой не требовалась, но чародеи были не прочь отдохнуть, для чего заняли несколько пустующих домов.
  Я, между тем, прошёлся до «Сельской управы», обнаружившейся прямо у площади, где святой отец вёл свою пропаганду, и прикоснулся перстнем Лорда к дверному проёму. Здание выглядело так себе: обшарпанные стены, покосившееся крыльцо, заброшенный вид, да и размеры подкачали — домишко старосты был куда как презентабельней, не говоря уже о каменной церкви. Но стоило подтвердиться захвату поселения, как начались метаморфозы: цвет стен посвежел, ступеньки выправились, над крышей развернулся мой флаг, в общем, здание администрации предстало перед зрителями в откровенно лучшем виде.
  Развернув интерфейс управления поселением, я углубился в изучение новых владений. Население «Стылого» представляло из себя 103 крестьянина, налогов с которых, соответственно, было 1030 монет в день. Ещё 25 человек можно было нанять прямо сейчас в Управе, что было очень удачно. Помимо этого, сельская мельница приносила 1000 золотых дохода в неделю, Пивоварня давала 500, но уже каждый день, Лесопика, приютившаяся на краю леса с запада от села, выдавала стандартные две меры дерева. Ну и последним по номеру, но отнюдь не по значению, выступала «Кожевенная мастерская», доходов с которой числилось 155 монет в день, то есть где-то 10% от ежедневного налога. Впрочем, это так, только пока мастерская работает «на себя», иначе говоря, обслуживает жителей, стоит мне выдать ей заказ на, допустим, те же кожаные нагрудники — и доход исчезнет, больше того, мне самому надо будет платить за работу.
  Ну что же, всё очень хорошо, правда, в перечне отсутствует шахта кристаллов, про которую мне напели деревенские мафиози из «Вишнёвки», но, думаю, разговор со старостой этот момент решит. Денежки, что обещали мне за квест на вампиров, тоже, сдаётся мне, нужно искать у него.
  Сказано — сделано. И вот, спустя пару минут, я вновь сидел за столом у Фрола, слушая суетливые благодарности старика.
  -Назир баял, вы целые полчища этих чудовищ положили, сэр Рыцарь, благодарствуем! Если бы не вы, сожрали бы нас эти твари, как пить дать сожрали! И откуда только такая погань в наших землях взялась? Нет, тут и раньше неспокойно было, но сейчас это... это... Жуть какая-то! Словно проклял нас кто, вот давеча... - и староста разразился речью минут на десять.
  Было видно, что мужика просто постепенно отпускает, вот и изливает он свой "отходняк" в пустопорожнем трёпе. Ну а я... Просто сидел и слушал. А отчего бы не послушать, если рядом с тобой сидит прекрасная девушка, а на столе стоит исходящая паром картошечка, крынка вкуснейшей сметаны, квашеная капуста и божественно запечённое в горшочке мясо? Живым войскам тоже кое-что счастливые деревенские повыносили, а некоторые крестьянки даже начали строить глазки моим Некромантам с Потворниками, да и на Жреца некоторые дамы очень выразительно поглядывали. Всё-таки высокая репутация — это замечательно.
  Момент слегка портило только то, что Сильвия, мало обращая внимания на меня, явно озадачилась вопросом, можно ли ей, как высшему вампиру, наслаждаться вкусом разносолов, или у неё теперь вся пища исключительно гемоглобиносодержащая? По крайней мере, мрачно сверлящий блюда взгляд и глубочайшая задумчивость на это активно намекали.
  -Можешь смело есть, проблем от этого у тебя не будет, - негромко просветил её я.
  -Ты уверен?
  -Да. Одно время я был... неплохо знаком с одним кланом вампиров, - играл за них, если быть точным.
  -И что с ним случилось? - заинтересовалась девушка.
  -Погиб, - пожимаю плечами. - Не повезло влезть между Инсектами и землями Имперской Инквизиции.
  Девушка удивлённо вскинула брови, а затем медленно кивнула, но продолжать тему всё же не стала и вновь повернулась к выставленным на стол лакомствам. Понаблюдав за тем, как она осторожно отправляет в рот первую ложку и, тщательно прислушиваясь к себе, задумчиво облизывает губы, я невольно улыбнулся и поспешил отвлечься. Всё же красота — страшная сила, особенно столь манящая.
  -Фрол, - обрываю поток слов старосты, если и заметившего наш разговор с вампиршей, то постаравшегося не подать виду.
  -Да, ваша милость? - подобрался старик.
  -По пути сюда я уничтожил одну бандитскую шайку, у них в плену сидели несколько девушек, среди которых были уроженки этого села. Сейчас они все находятся в «Вишнёвке», потому пошли кого-нибудь за ними.
  
  Репутация с крестьянами Ваших владений: + 110 (+10% Дипломатия 1).
  
  -Не извольте беспокоиться, милорд, всё сделаем! Уж и не знаю, как благодарить вас, уж на что вы нас всех спасли, а теперь ещё и радость великая, родня-то вся небось уж и надежду всякую потеряла, и оплакать успела. Низкий вам поклон, господин! За милость вашу и доблесть великую! - староста и впрямь поклонился, подметя седой бородой пол.
  
  Репутация с Сильвией: + 55 (+10% Дипломатия 1), всего 7295 / 12000 Почтение.
  
  -О благодарности поговорим потом, а пока меня интересует ещё пара вопросов. По пути сюда я узнал о том, что неподалёку от села есть месторождение кристаллов, которое вы разрабатываете...
  -Есть такое, ваша милость, - закивал Фрол. - Ох и лепые друзы там растут, сэр Рыцарь! И шахту мы добрую сладили — дворфа нанимали! Лаялся он на мужиков... Но дело своё крепко знал! И подъёмник сработал, и перекрытия — всё по науке! Да только как лихо это на нас обрушилось, всех, кто там работал, в один день и сожрали, а больше смельчаков уж не нашлось. Как нашли поутру крови лужи, да одежды обрывки, так и ни ногой туда более.
  -Где она находится, можешь показать? - разворачиваю перед мужиком карту интерфейса.
  -Вот туто-ча, в чёрном пятне, - аккуратно ткнул пальцем дедок в неразведанную область. По расстоянию от села, идти было час-полтора, не больше.
  -Отлично. Можешь рассказать о каких-нибудь ещё примечательных местах в округе?
  -Так сразу и не смекну... Хотя, вот где-то здесь, - палец остановился к западу от изображения села, - алхимик живёт. Он у нас продукты покупает. А дальше вот сюда болото лежит, там много всяких тварей обитает: орки лесные, гноллы, некоторые бают — и медуз видели, а вот где-то здесь, - палец переместился на юг, сильно дальше предполагаемой шахты кристаллов, - охотники наши виверн видели и горгон с гарпиями — опасные места, милорд, мы туда и не суёмся.
  -А вот про это направление что скажешь? - указываю на пещеру с кристаллическим драконом.
  -Глухие места там, ваша милость, вроде и к северной дороге пробиться можно, да только бурелом и овраги кругом — ноги переломать легче лёгкого, мы оттого к усадьбе старого графа и не ходили почти, делать в той стороне нечего, только какая погань жить и может.
  -Ясно. Что-то ещё можешь сказать?
  -Помилуйте старика, милсдарь Рыцарь! Я лет пять уж, почитай, за тын не выхожу, а молодые, что неделями по лесам шастают... - староста вздохнул. - Нету их боле никого... Все первыми и сгинули, бедолаги...
  -Об этом тоже поговорить хотел. У вас сейчас много домов пустые стоят, на полях работников тоже не хватает, поди? - мужчина согласно кивнул. - Так вот, я призову сегодня десятка два новых жителей, так что будь готов их разместить и к делу пристроить. Кого, кстати, селу больше недостаёт?
  -Мужиков мало, ваша милость! Девок-то с малыми всем миром спасали от напасти, а кормильцы и гибли, собой закрывая. Вот давеча Борька-бондарь, когда в хату дверь ломать стали, своих всех в подпол загнал, а сам со старшим сыном сверху остался, проход завалили, да и сгинули. Так и нашли поутру одну жёнку с малыми, а у него пять девок на выданье осталось и ещё две совсем крохи! Уж и что делать — не знаем, хозяйство-то большое, а как поднять, коль ни одного мужика в доме нет и даже сватов заслать некому?
  Я молча кивнул, прекращая есть. Вот и обратная сторона тому, что творится в «Речной», и даже населением не махнёшься — далековато, да и не хватит у Клавиуса парней, чтобы местные потребности покрыть.
  -Ой, господин Рейтар, я же забыл совсем! Простите дурака старого! - и, обернувшись к печке в дальнем углу комнаты, во всю силу лёгких закричал: - Назир! Тащи ларец из моей комнаты! Тот самый! Да побыстрее!
  -Сейчас, деда! - донеслось от ответ, и из глубины дома послышался быстрый топот босых пяток.
  -Вы уж не серчайте, совсем из головы вылетело, - виновато поклонился староста. - Мы же деньги собирали всем миром, чтобы нанять кого способного от монстров избавить, да вот как получилось-то. Теперь деньги вам полагаются, как я мыслю.
  -Деньги — это хорошо, армию нужно содержать, а без них это невозможно. Армия же нужна — без неё не вычистить эти земли от всей поселившейся на ней погани и не обеспечить настоящую безопасность подданных, - поворачиваюсь к дверному проёму, где уже вновь слышались спешные шаги внука старосты. - Да ты и сам только что рассказал, какие твари живут меньше чем в неделе хода от этих стен.
  Фрол старательно закивал, всем видом демонстрируя понимание ситуации. Тут же показался и пацан, с натугой неся в руках крупный, окованный железом ларец с навесным замком. Увидев это, староста полез под рубаху и, вытащив ключ на верёвочке, поспешил отпереть хранилище, которое Назир водрузил на стол. Минута — и ко мне развернули весело блестящий золотыми монетами ларчик. Вот и обещанная награда за квест, как я понимаю.
  -Тут 5000 золотых, милорд, всё как есть, до монетки, - подтвердил мои ожидания староста и тяжко вздохнул. Понимаю, расставаться с такими деньгами ой как не радостно.
  -Насколько я знаю в селе есть кожевенная мастерская? - уточнил я.
  -Точно так, ваша милость.
  -Тогда у меня будет для неё заказ. И ещё одно... - делаю глоток сладкого ягодного морса, также выставленного на стол радушными хозяевами. - На месте церкви я хочу воздвигнуть святилище Старых Богов. Насильно никого верить я заставлять не буду, но у людей должен быть кто-то, у кого они могут попросить совета или излить горе. Надеюсь, с этим не возникнет проблем?
  -Дык, а с чего бы? Чай, мы люди с понятием, - солидно огладил бороду старик.
  -Хорошо, тогда обсудим заказ для мастерской. Прежде всего меня интересует возможность ремонта кожаной брони и производство новых комплектов...
  Беседа со старостой плавно переместилась в ту самую мастерскую, где кряжистый мужичок, пропитавшийся характерным запахом, заверил меня, что с ремонтом всего и вся из кожи в моём войске справится к утру. Привести в порядок 42 кожаных нагрудника мне встало в 630 золотых, при средней цене одного такого нагрудника в 30 золотых получившаяся сумма была половиной полной стоимости, но тут всё было честно — после упырей с вурдалаками многие кожанки надо было собирать чуть ли не по кусочкам, а десяток и вовсе восстановить не представлялось возможным. Ещё тысяча монет осталось у мастера задатком на новый заказ. Мне требовались новые нагрудники, шлемы, защита рук, ног, ну и всякая мелочь, вроде ножен для мечей. Ах да, ещё щиты. Обычные деревянные щиты, обтянутые с двух сторон кожей — чуть ли не самый простой вариант данного девайса, но вполне эффективный на уровне начальных мобов.
  На этом текучка не закончилась. Пользуясь общей суетой, местный священник попытался улизнуть по-тихому, и кабы не расставленные заранее посты призраков, это бы у него получилось — шёл товарищ налегке, с одной котомкой, и даже рясу прикрыл неброским дорожным плащом. Но не срослось. Затерявшиеся в складках местности Призраки павших грамотно воспользовавшись Бесами в качестве ярких и шумных «флажков», на которые «дичь» не пойдёт, срисовали бегуна и аккуратно двинулись следом. Валить его в прямой видимости села было бы глупо, а вот с наступлением темноты и вдали от свидетелей — самое то.
  Я в это время уже колдовал с Управой, проставляя «Творцом» всем нанимаемым крестьянам дополнительную Силу и Выносливость. Опять минус 550 золота — и население «Стылого» пополнилось на 25 человек, из которых 22 были крепкими молодыми парнями, а трое, соответственно, крепкими молодыми девушками, так сказать, из породы знойных, монументальных женщин, н-да... Но, в общем, заказ был выполнен, и все остались довольны, в том числе и я, получив 25 дополнительных налогоплательщиков.
  Всё? Нет, не всё. Теперь меня ждала шахта. Раз уж со всем этим ремонтом не получится до завтра покинуть поселение, то нужно было хоть её взять под свою руку. Гвардия моя кожаной брони не носила, а потому торчать у мастера ей было ни к чему, некромантам с религиозными деятелями тоже растрясти сытный обед отнюдь не мешало, ну и меня новая прогулка с Сильвией ни разу не тяготила. Другое дело, что, помня прошлый опыт, я предпринял дополнительные меры безопасности, благо, в погоню за проповедником ушли не все духи, и даже бесов можно было задействовать в качестве манка. Короче, алгоритм: карта, разведка, карта. И только с безопасного расстояния!
  Предосторожность оказалась не лишней — за время простоя в шахте образовалась банда снобольдов. Откуда они там взялись — гадать можно было долго, хотя изрытая оврагами лесистая местность, где то и дело из под очередного холма торчала горная порода, давала определённые намёки. В таких местах можно и вход в подземный мир обнаружить — и ничего в этом особенно не будет, тем более и горы относительно рядом — неделя пути всего, а если по воздуху или по какой-нибудь подземной реке — и того меньше. Но я отвлёкся. Снобольды — существа «дикие» и довольно слабые, этакие сорные мобы для любителей обживать подземелья. Они разумны и даже имеют некоторые зачатки технологий, при этом внешне очень напоминают слегка облысевших и вставших на задние лапы крыс. Относятся к «Тёмным» расам и, как правило, не любят чужаков, но трусоваты и первыми нападать не любят, даже когда имеют численное преимущество. Ненавидят дворфов, так как те всё время норовят их полностью отгеноцидить в своих владениях, с остальными могут сотрудничать, в частности — продавать дары земных недр за продовольствие. В принципе, не самые худшие соседи.
  С другой стороны, до следующего уровня мне осталось всего 1454 очков опыта, и если снобольдов там хотя бы пара десятков, я его спокойно возьму...
  -Что думаете? - оторвав взгляд от карты, окидываю им подчинённых.
  -Даже если их там сотня — мы справимся, господин, - степенно отозвался Берегонд.
  -Это я знаю, - фактически, с моим новым обвесом я там один всё зачищу, - вопрос в том, нужно ли нам их уничтожать? Шахта, безусловно, должна принадлежать мне, но имеет ли смысл при этом портить отношения с нейтральной для нас расой?
  -Воины из этих снобольдов никудышные, - прогудел Вальгард, - ежели вы их в армию свою завербовать хотите, то толку с того мало будет. Доводилось мне их в деле видеть — не воины они.
  -Сильвия? - повернулся я к девушке.
  -Сама я с ними никогда не сталкивалась, но слышала, что с дозволения отца на наших землях живут несколько родов. Вроде бы отец использовал их для работы на шахтах.
  -Если смотреть в этом ключе, то я тоже слышал, что этот народ склонен к горному делу... - задумчиво обронил старший некромант.
  -Ну что же, тогда сперва попробуем поговорить, а там по обстоятельствам, - подвожу черту под обсуждением.
  К пологому холму, у которого разместились несколько аккуратных дощатых домиков, мы вышли минут через пять. От села сюда шла широкая натоптанная тропинка, склоны встречавшихся на пути оврагов были тщательно выпрямлены для облегчения пути телег, кустарник на обочинах регулярно вырубался, и, в целом, хозяйственный пригляд чувствовался. Шахта выглядела действительно добротно, вплоть до черепичной крыши над входом в зев пещеры. Хозяйственные строения хоть и не тянули на полноценные избы, но содержались в порядке, а одно даже имело печную трубу. Территория вокруг холма от деревьев и кустов была отчищена метров на сорок во все стороны, а с правого краю уже подросла хорошая такая горка пустой породы.
  Нас заметили — и пара крысоподобных гуманоидов, бросив рассчитанную явно не под их комплекцию тачку, поспешно юркнула в шахту.
  -Ждём, - скомандовал я, подходя к проёму, но не заходя под своды пещеры.
  Ждать пришлось долго. Пару раз я замечал мелькающие в глубине коридора силуэты, что явно пытались наблюдать за мной. Мешать им в этом я и не думал, стоя на самом виду. Конечно, в таком поведении был некоторый риск, но снобольды с дистанционным оружием дружат плохо, а если у них и найдётся шаман, то убить меня с одного удара он всё равно не сможет — разные весовые категории. По всей видимости, новые хозяева месторождения сперва изготовились к отражению нападения и тоже ждали нашего появления, но моё терпение оказалось более терпеливым. И вот, наконец-то, на свет осторожно показалась делегация...
  -Твоя кто? Чего тут хотеть? - сразу перешёл к делу подозрительно сверлящий меня взглядом крыс, с грубой, почти пародийной, шахтёрской каской на голове.
  -Я хозяин этих земель и этой шахты, хочу видеть главного в вашей общине.
  -Твоя так не говорить! Наша приходить — шахта ничей была! Наша смотреть — никого не найти! Наша стать жить!
  -На моих шахтёров напала стая упырей и всех убила. Пока я охотился на стаю, было некогда восстанавливать шахту, но теперь упыри уничтожены, и я вернулся. Я не желаю вам зла, но это моя шахта, потому я и хочу поговорить с главным, чтобы обсудить сложившееся положение.
  Снобольд напрягся, а его два спутника синхронно зашипели что-то ему в уши. Крыс покивал, шикнул в ответ и смерил меня ещё одним подозрительным взглядом.
  -Твоя никуда не ходить! Моя сказать вождю! Твоя ждать, когда вождя придёт!
  -Жду, - кивнул я.
  Обитатели подземелий быстро-быстро посеменили обратно и вскоре скрылись за поворотом. Ждать следующего раунда переговоров пришлось ещё минуты две, после чего ко мне вышел довольно крупный снобольд. Ростом чуть выше метра, с широкими плечами и тугими мышцами на руках. Грудь его защищала кожаная куртка с нашитыми металлическими бляхами, на голове сидел видавший виды, но металлический шлем, на поясе висел кинжал, который при его росте шёл за полноценный меч. Сопровождали его двое ребят поменьше, но тоже в кожанках, правда уже без блях, и вместо кинжала несли молотки.
  -Шо-Ших слушать большой человек. Шо-Ших — вождя племя Красный Камень! Чего большой человек хотеть от Шо-Ших?
  -Моё имя Рейтар, я Рыцарь Смерти и Лорд Серых Пределов. Все окрестные земли принадлежат мне, и вы заняли одну из моих шахт. Я хочу получить её обратно.
  -Шо-Ших слышать! Но твоя плохо говорить! Когда наша приходить — шахта быть ничей! Ничей — не твоя! Наша ничей занять, теперь шахта наша!
  -Однако я могу отобрать её силой. Сейчас я пришёл без армии, но даже моего нынешнего отряда на это хватит. Вряд ли у тебя есть десятка два шаманов, чтобы нейтрализовать моих магов, как и бойцы, способные выстоять против Рыцаря Смерти. Но я не питаю вражды к твоему народу, а потому предлагаю вам встать под мою руку. Вы получите защиту, продовольствие и возможность заниматься любимым делом, можете даже остаться в этой шахте, мне важны лишь её ресурсы, а не то, кто их будет добывать.
  -Ай, обидно говоришь! Большой человек — сильный, Шо-Ших видеть! Но большой человек — не снобольд, ему не хорошо служить! Шо-Шиха за это могут в котёл бросать, меч вождя отбирать и новый вождя делать! А Шо-Ших ещё не старый, ему в котёл нельзя!
  Ах да, эти милые традиции племенного общества, как я мог забыть?
  -Ваш народ часто нанимается на службу к другим расам, так чем же я хуже?
  -Твоя не хуже! Но твоя не понимать! Красный Камень чужакам не служит! Красный Камень из глубины уйти, чтобы чёрный эльф не служить! Чёрный эльф — злобный! Хотеть из Красный Камень рабов делать! Но Красный Камень не захотеть рабами быть! Красный Камень уйти! Потому Красный Камень чужакам не служит!
  -Я не собираюсь делать из вас рабов, вы будете жить как и раньше, и ты останешься вождём, а за вашу работу я готов справедливо платить.
  -Ай, человек-человек! Хитро говоришь! А если обмануть захочешь? Шо-Ших сейчас согласится, а ты потом людей в железе пришлёшь! Скажешь — защищать, а они нас хватать и вязать! Шо-Ших виноватый будет! Его после этого даже в котёл не кидать! Совсем позорный будет!
  -А зачем мне вас обманывать? В армию мне вы не нужны ни как живые, ни как мёртвые. Продавать вас дроу? Так они же меня первые и обманут, попытавшись на самого ошейник надеть. Солнца вы не любите и под ним работать хорошо не сможете, так что и на поверхность вас тащить смысла нет. Остаются только шахты, но ведь вы и сами любите ценные руды добывать и, если мы договоримся, станете это делать добровольно.
  -Твоя так не говорить! Твоя — умный, но Шо-Ших тоже не глупый! Зачем тебе наша за работу платить, если можно не платить, а так работать заставить?
  -Платить всё равно придётся. Или вам, или надсмотрщикам, которые будут за вами следить и работать заставлять. И кормить придётся. Опять или только вас, или вас, но вместе с надсмотрщиками. А ещё из под палки вы работать плохо будете, и выгода моя упадёт. Так что рабами вас делать мне никакого резона нет, а вот по-хорошему нанять — выгодно. Кроме того, хотел бы я сделать вас рабами, мог бы прийти сразу с войсками и без разговоров начать вас бить и вязать.
  -Твоя подождать — Шо-Ших подумать надо! - загрузившийся крыс отошёл на несколько шагов и начал шептаться со своими телохранителями.
  По большому счёту мой собеседник был прав. Пусть не чисто как рабов, но использовать их я мог без всяких договоров. Просто перебить всех, поднять как Зомби и отправить дальше копать шахту. Но соблазн лёгкого пути тут был с подвохом. Во-первых, материальная нежить из малых существ поднимается со штрафами, иначе говоря, такой вот немёртвый снобольд будет раза в два слабее аналогичного мертвеца, но из человека. Во-вторых, но даже более важных, живых снобольдов можно использовать в качестве разведки подземелий, они их знают, прекрасно чувствуют и умеют в них прятаться. Зомби же... Это Зомби. И пусть мне очень хочется добить уровень, но будущая возможная выгода от подобных подданных перевешивает сиюминутную пользу от их уничтожения.
  -Твоя нас убедить, - вернулся спустя минуту снобольд, - Шо-Ших готов пойти на служба, но твоя сперва покупать все кристаллы, которые мы накопать! Сразу платить! Что бы потом не сказать «Моё!» и не отбирать!
  
  Использование умения «Дипломатия» — успех.
  Вам удалось впечатлить группу Снобольдов, и они не против присоединиться к вам за плату.
  
  Репутация у Тёмных Фракций: +55 (+10% Дипломатия 1), всего 330 / 3000 Нейтрально.
  
  -Согласен. Сколько вы уже добыли?
  -Пять штука! Большой! Красивый! 200 золотых за один давай! Тысяча за все давай!
  -Хорошо, неси, - цена была нормальной — рыночной. Конечно, если у тебя есть скидка в Гильдии Торговцев или если твои земли лежат на популярной торговом маршруте, то эту рыночную цену можно снизить, но у меня пока ни того, ни другого не было, а ресурс нужный.
  Через некоторое время крысюки притащили оговорённые друзы, и я молча отсыпал указанную сумму. Система радостно поздравила с присоединением 37 Снобольдов и захватом шахты. Тридцать семь... Блин, стоило ради этого возиться? Я рассчитывал хотя бы на полсотни...
  -Ай, большой человек! Шо-Ших и всё племя теперь тебе служат! Первый Снобольд клянусь! Духи предков всё видят! Боги земли всё знаю! Свидетелями будут! Шо-Ших теперь вождь маленький, а человек — вождь большой! Главный вождь для Красный Камень!
  -Рад это слышать. А теперь расскажи мне, как и где вы вышли из подземного мира?
  -Красный Камень идти по пещера! Много раз спать, мох кушать, грибы кушать, улитка кушать, пойманный паук тоже кушать! Потом выход почуять — копать начать! Земля сыпаться прямо на голову Шо-Ших! Шо-Ших сильно испачкаться тогда! Потом Красный Камень выходить наверх — трава видеть, кусты видеть, много зайцев видеть! Красный Камень зайцев ловить — в котёл кидать! Всё племя хорошо кушать, много кушать и Шо-Ших больше в котёл кидать не хотеть! Потом идти, ещё идти, холмы смотреть — новый дом искать! Пещера находить! Рядом — дома деревянный, но никого нету! Наша смотреть — никого не найти, тогда пещеру смотреть! Пещера — шахта оказаться! Сухой, чистый — Шо-Ших понравится! Наша стать жить!
  -Так... Хорошо... - я отчаянно пытался собраться с мыслями и увязать этот поток сознания в что-то похожее на ответ по вопросу, но мысли на собрание не менее отчаянно приходить отказывались... - Сможешь показать на карте, где вы вышли на поверхность?
  -Твоя непонятно говорить! Шо-Ших такое не знать! Поверхность весь зелёный — весь одинаковый! И шумит сильно! Шо-Ших забыть!
  -Ясно... - облом-с...
  -Главный вождя?
  -Хм?
  -Моя хотеть купить у тебя еда для Красный Камень! Мясо и грибы — хорошо, но хлеба — лучше! - и протянул мне мою же тысячу золотых. М-да, ну ладно, примерно что-то в этом роде я и предполагал.
  -Здесь рядом есть деревня, в той стороне, - указываю на уходящую в лес тропу, - она принадлежит мне. Я прикажу старосте, чтобы он не чинил вам препятствий, провизию сможете закупать там, как и прочие нужные вещи. И да, за эти деньги можно купить очень много еды и инструментов, так что не дай себя обмануть.
  -Шо-Ших знает! Шо-Ших проверял большой человек! Но большой человек — честный! Шо-Ших теперь совсем верит! Главный вождь теперь совсем вождь, пусть даже и не снобольд!
  
  Репутация у Тёмных Фракций: +220 (+10% Дипломатия 1), всего 550 / 3000 Нейтрально.
  
  Дожил — снобольды на вшивость проверяют... Впрочем, я бы соврал, сказав, что этого не ожидал, потому и за деньги не схватился. Тут ведь как? Шаблоны поведения для NPC строятся на внятной и доступной любому человеку логике, исключения, да и то весьма условные, сделаны только для тех рас, которые задуманы весьма двинутыми. Тем не менее, ряд базовых понятий является общим для всех, и если ты обманешь демона, он на этот обман обидится не меньше, чем какой-нибудь святой отец. Потому своих подчинённых откровенно надувать не следует, даже если это кажется выгодным, ибо они рано или поздно сообразят и включат ответку. В частности, это племя могло бы за обман разрушить шахту и свалить, при том, даже если бы я их потом нагнал и покарал, эта жалкая тысяча золотых никак бы не покрыла стоимость ремонта шахты.
  -Ну что же, я рад, что у вашей общины такой предусмотрительный лидер, надеюсь, это поможет тебе избежать лишних конфликтов с моими крестьянами.
  -Главный вождь правильно говорит! Шо-Ших стараться будет! Наша воины свиней у крестьян не будут воровать, Красный Камень клянусь!
  -Рассчитываю на тебя, - старательно сохраняя на лице серьёзность, кинул я.
  На этой оптимистичной ноте мы и расстались. Снобольды вернулись к своим делам, я же поспешил обратно в село. Фрола следовало предупредить о новых соседях, проследить за ликвидацией священника, найти место, где мы будем ночевать, придумать что-то с питанием Сильвии, которой требовалась кровь каждый день, усилить разведку окрестностей, в надежде найти кого-то на ком можно добить недостающий для уровня опыт, и так далее, и тому подобное. По утру же нас ждала дорога к мастерской алхимика и долгожданное завершение строительства Дворца Тьмы...
  
  
Глава 17.
  
  Утро у меня началось с Сильвии. Нет, ничего такого ночью у нас не было, влюблённость влюблённостью, но она всё-таки девочка воспитанная и вот так вот, в первый же день знакомства, прыгать в кровать пусть и к такому всему героическому спасителю не будет. Тот эпизод в доме не в счёт – так сложились обстоятельства. В общем, «цветочно-конфетному» периоду у нас быть, пусть, с учётом репутации, недолгому и «для соблюдения приличий», кхм, ладно, что-то я слишком много размышляю на эту тему в последнее время. Чёртов Гнарсик со своим борделем, а тут такая девушка в соседней комнате… Так, ладно, сосредоточимся. С юной вампирессой мы встретились за завтраком, благо селяне обеспечили всем необходимым провиантом, доставив к столу различные деревенские разносолы. И вот, поздоровавшись и рассевшись, мы приступили к трапезе, но была одна маленькая проблемка.
  -Рейтар… - девушка смутилась и отвела взгляд.
  -Ммм?
  -Я… хочу пить, - смущение усилилось. - Не воду.
  Угу, вот и оно — новый день — новая порция крови, иначе вампиру становится грустно. Один-два дня «сухого закона» не страшны, так, скорее дискомфорт, чем реальные проблемы. Если нет боёв и травм, само собой, а вот дальше становится уже действительно плохо. С учётом того, что девушку после обращения и так держали на голодном пайке, даже начавшиеся первые признаки Жажды могут серьёзно её напугать. И при этом она смущается своих потребностей. Мило.
  -Тут нечего стесняться, Сильвия. У всех свои потребности. Подожди минутку, я решу этот вопрос.
  
   Репутация с Сильвией: +55 (+10% Дипломатия 1), всего 7350 / 12000 Почтение.
  
  -Спасибо!
  Решить проблему гемоглобина было нетрудно, я навскидку видел три варианта. Первый и самый простой – не отходя от кассы, дать ей своей крови – двести грамм мне погоды не сделают, да и репутации с такого поступка я получу немало. Но поить её свой кровью сейчас – плохая идея. Слишком мало мы друг друга ещё знаем, позже, как жест доверия, подобный поступок принесёт куда больше дивидендов, так что отложим. Второй вариант – дать попить из какого-нибудь крестьянина или крестьянки. Заплатить деревенщине пару монет — и вперёд. В принципе, вполне годная идея, но из-за специфики конкретно населения Стылого можно сильно влететь. Их не далее, как пару дней назад харчили упыри, и если новый хозяин начнёт делать то же самое… Не стоит провоцировать Генератор Событий на всяческую гадость, он и так её умело подкидывает. Ну и вариант третий – дать ей куснуть кого-нибудь из моих живых слуг. Некроманты, в принципе, подходили, но кто их знает, с их «Принятием Смерти», что там за кровушка у них в жилах течёт, так что не стоит, а вот Жрец Древних с парой молодых Потворников – самое то. Осталась мелочь – договориться с мужиком. Хотя идея того, что Сильвия будет кусать и тем самым прижиматься своими несомненными достоинствами и очаровательными алыми губками к каким-то левым мужикам, мне не нравилась. Да и вообще, привыкнет как что – сразу в шею клыками, а вдруг потом, когда мы с ней станем ближе, в самый ответственный момент у неё рефлекс сработает? Пакостное воображение показало, в какие именно «ответственные моменты» может сработать пресловутый рефлекс, и мне стало как-то совсем неуютно. Нет уж, пусть привыкает потягивать кровушку из бокала, так как-то эстетичнее… и безопаснее.
  Не став мешкать, я взял одну из пустых кружек и вышел во двор. Жреца с его подопечными я нашёл рядом с одним из отданных для моих живых воинов домиков. Подошёл я как нельзя кстати – сейчас религиозные деятели как раз заканчивали свои утренние молитвы.
  -Вальгард, доброе утро, - привлекаю внимание бородача.
  -Приветствую вас, милорд! – поклонился он. - У вас слегка обеспокоенный вид, вы что-то хотели?
  -Да, попросить вас с учениками об одной услуге.
  -Всё, что в наших силах, милорд, - кивнул жрец. - Так чем именно мы можем вам помочь?
  -Сильвия теперь придерживается определённой диеты, как вам должно быть известно. И вот с главным компонентом у меня проблема. Обращаться за её решением к крестьянам я не хочу.
  -О, понимаем, милорд, - кивнул Вальгард и взял у меня из рук кружку, - негоже оставлять леди в затруднительном положении. Думаю, во время похода мы сможем взять этот вопрос на себя, - в его руке как по волшебству оказался небольшой, но крайне острый ножик. Движение кистью — и в кружку начинает стекать алая жидкость. Полминуты — и кружка полна, а жрец наложил на себя лечащее заклинание.
  -Благодарю, - принимаю заполненную ёмкость обратно.
  -Не стоит благодарности, милорд. Помогать соратникам – наш долг, как последователей Перкунса.
  Распрощавшись с жрецами, я вернулся в отданный нам с Сильвией домик (точнее, отданный мне, но комнат в этом доме было много, так что вампирессе я предложил заночевать тут же, пусть и в другой комнате) и поставил перед прекрасной девой напиток.
  -Прошу, миледи, первый сорт, только что из добровольца.
  -Спасибо, Рейтар, - вновь потупленный и смущённый взор. Впрочем, когда аромат «свежевыжатой» крови достиг ноздрей вампирессы, всё смущение и потупленность ушли – кружка была сцапана со стола и применена по назначению в одно мгновение. А утолившая жажду Сильвия блаженно выдохнула и счастливо зажмурилась, - ммм, какая прелесть! Спасибо! - и довольная девушка потянулась отблагодарить меня не только словесно, так что на некоторое время я был отвлечён, пусть и весьма приятно.
  Закончив с завтраком и бодрящими поцелуями, я отдал команду собираться – пора было продолжить «объединительный поход».
  Увы, моя разведка накануне так и не смогла найти в окрестностях никого, достойного внимания и способного подарить должное количество опыта. Не считать же за таких всяких зайцев и куропаток? Нет, за них игра тоже даёт опыт, но... Кому нужны эти шесть-восемь единичек, когда требуются тысячи?
  По всей видимости, Упыри развлекались не только в селе, что, в общем, было и так очевидно, но всё равно грустно. Слегка... Этот момент должен был наступить, всё же одно дело — поднимать уровень, когда разница между ними в пару тысяч очков опыта, и совсем другое — когда она уже составляет десяток тысяч. Дальше качаться будет только сложнее, и с этим ничего не поделаешь. Хорошо ещё пока находятся резервы, те же горгоны с вивернами в южном лесу — за оставшиеся две недели я их всех, авось, зачищу, а вот дальше наступит оперативная пауза. Это у меня в «яслях» хардкор и максимальный объём мобов, а вот в землях, что откроются вокруг по истечении лимита, дикой живности будет куда как меньше. Вернее, должно быть. А уж когда и она кончится, а я выйду на границы соседей, станет совсем кисло. Начинать войны против армий полноценных Замков с бухты-барахты нельзя, а потому потянутся недели без единого сражения, зато с кучей административной текучки. Хотя, во всём следует искать хорошие стороны — у меня появится время на симпатичных служанок!
  Сборы заняли около получаса, но никаких эксцессов не случилось, даже кожевник закончил работу в срок, позволив мне вновь любоваться на стройные ряды солдат в чистеньком, с иголочки, защитном обмундировании. Ах да, призрачные мишки с задачей религиозной чистки справились на отлично! Ксёндз, конечно, попытался сопротивляться, даже скастовал одну «Стрелу Света», но её одной на изменение ситуации не хватило. Трофеями стала тысяча золотых, немного хозяйственных мелочей и фолиант местной Библии, повествующий о величии Владыки Света. Последний — особенно ценная штука для Рыцаря Смерти, без шуток. Снимаешь жуткие латы, накидываешь сверху рясу, натягиваешь поглубже капюшон, берёшь в руки книгу — и о чудо! Тебя уже пускают без досмотра в любой город Империи. Ну... почти в любой.
  Но вернёмся к делу. Путь до алхимика был не слишком длинным, но пролегал через довольно болотистую местность: чавкающая грязь, полные воды овраги, непроходимые кусты, узкая тропка, словом, все прелести экстремального туризма. Ах да, здравствуйте, любимые и родные штрафы на передвижение, я по вам совершенно не скучал.
  Пусть некроманты и помогали передвижению, но скорость всё равно была не очень. В итоге, ещё до финиша система обрадовала меня завершением строительства Дворца Тьмы, а вместе с ним и разблокированием классовой способности превращать двух юнитов в неделю, начиная от пятого ранга, в Рыцарей Смерти.
  Позволив себе слабость немного полюбоваться через мини-карту антрацитово-чёрными стенами дворца, больше напоминающего полноценный донжон замка в три этажа (благо имелись и подъёмный мост-ворота, и узкие окна-бойницы, и зубчатые башенки на крыше, откуда очень удобно отстреливаться), я приступил к делу.
  Дальнейшие действия у меня уже были просчитаны. По сути, имелось только два варианта: первый — идти путём апгрейда существующих войск, то есть улучшать имеющиеся здания найма, чтобы получить возможность поднять существующих юнитов на пол ранга. Это давало наиболее быстрый эффект, позволяя буквально за пару дней «перековать» большую часть моей армии в куда более сильных существ. Зомби превратятся в Зомби-Воинов, Скелетов можно будет улучшить до Скелетов-Лучников, и так далее, словом, уже существующие войска сразу станут сильнее и эффективней. Второй вариант — не размениваться на усиление «мяса» и сосредоточиться на задаче получения высокоранговых юнитов, таких, как Костяные драконы. Тут фишка была в том, что для начала строительства «Кладбища Драконов» необходимо иметь «Мавзолей», «Лабораторию алхимика» и «Гильдию магов» третьего уровня, при этом «Мавзолей» сам по себе требует ещё «Преобразователь нежити», «Гильдию магов 2» и «Усилитель некромантии». Другими словами, прежде чем я получу первого дракона, пройдёт ещё неделя, а мне ведь не на перине лежать, а всё это время карту чистить. Увы, самый простой и быстрый путь усиления, по моему опыту, являлся и самым неправильным. Зомби, что обычные, что улучшенные, останутся юнитами из нижнего края пищевой цепи. Да, в своей нише они хороши, но даже сотня Зомби-Воинов не стоит одного Костяного Дракона. И даже то, что в теории они способны его завалить (при грамотной тактике и хорошем вооружении), ситуации не меняет — дракон банально полезней. Собственно, потому вопрос, каким путём идти, передо мной не стоял. Вопрос был лишь «что из необходимого списка строить первым?», но, как и сказано выше, решил я всё давно — и не дрогнувшей рукой активировал возведение «Усилителя некромантии».
  Данная пристройка к Гильдии Магов добавляла 10% к эффективности навыка обычной Некромантии и сокращала на 10% время, необходимое для применения Ритуальной Некромантии для всех пользователей. Возможно, в «Лаборатории алхимика» мне и смогли бы сразу предложить какие-нибудь полезные артефакты и зелья, но маловероятно, а выполнение заказа — это время. Усиление же Некромантии действует сразу и сразу может отразиться на численности моей армии. В общем, тысяча золота исчезла из казны, а у здания Гильдии Магов начала расти новая боковая башенка.
  И вот, разобравшись с этим моментом, я приступил к самому вкусному — открыл интерфейс Дворца Тьмы:
  
  Чёрный рыцарь, характеристики:
  Интеллект: 15
  Сила: 35
  Выносливость: 35
  Ловкость: 30
  Сила магии: 10
  Устойчивость к откату: 10
  Ментальная выносливость: 10
  Умения:
  «Владение холодным оружием 5» — в совершенстве владеет любым видом холодного оружия.
  «Ношение тяжёлой брони» — может носить любые типы брони без штрафа к эффективности её защиты.
  «Всадник 5» — в совершенстве владеет верховой ездой.
  «Тяжёлая кавалерия» — находясь верхом, наносит на 30% больше урона своими ударами.
  «Аура подавления света» — увеличивает сопротивление войск Магии Света на 10% и уменьшает получаемый ими физический урон на 5% в радиусе ста метров от Чёрного Рыцаря. Эффект от нескольких аур не суммируется.
  «Проклинающий удар» — с вероятностью в 20% удар наложит на противника проклятие Порчи. Не действует на механические создания и элементалей.
  «Натиск» — активируемый навык, во время натиска скорость увеличивается в 2 раза, сила удара — в 1,5 раза. Время действия — 1 минута. Откат — 30 минут.
  «Магия Смерти 1»
  «Магия Тьмы 1»
  Заклинания:
  «Доспех праха» — тело цели облепляют остатки давно погибших и разложившихся существ, обеспечивая поглощение 10% входящего физического урона. Стоимость каста — 15 очков маны. Время действия — 1 минута.
  «Неудача» — накладывает на цель проклятие, снижающее её показатель Удачи на 1 пункт. Время действия — 1 минута.
  
  Цена 2000 золотых.
  
  Доступно 2 в неделю.
  
  Ах, красота... Хотя, стоили бы они поменьше, вообще было бы замечательно. Итак, «Творец» нам даёт 15 очков. Берём и распределяем по 5 в каждую из магических характеристик. Зачем? А затем, что Рыцари — это, прежде всего, командиры, которые должны руководить войсками и усиливать их, а не ломиться вперёд с шашкой наголо. Не спорю, они вполне могут делать и такое, а если увеличить их физические параметры, то и вовсе превратятся в машины смерти, но будем честны: если качаться в физику, то он всё равно не дотянет до моба седьмого ранга, специализирующегося на этой физике. Больше скажу, он и до моба шестого ранга не дотянет, из тех, которые сфокусированы на физике. Так и чего пыжиться? У нас есть ярко выраженный задел под универсального юнита, это из расстановки характеристик и умений видно. Именно эта универсальность является сильной чертой данного класса. Эту черту и имеет смысл развивать, что я и сделал. А потому, нанять...
  Со склада исчезли ещё 4400 золотых, и спустя секунду подъёмный мост на изображении сердца моих владений рухнул вниз. Торжественно поднялась металлическая решётка — и на свет вышли две закованных в мрачные чёрные латы фигуры. Их лица скрывали глухие шлемы, за спиной висели металлические щиты с моим гербом по центру, на поясах виднелись длинные мечи. Тут же выскочило сообщение-запрос на разрешение использовать лошадей для завершения экипировки воинов, естественно «да».
  Трофейные строевые кони у меня были ещё со спасения Зигфрида, так что господам рыцарям повезло — бегать пешком до постройки конюшни им не придётся. Сейчас лошадок возьмут в замке, куда они уже доставлены, отведут обратно во Дворец Тьмы, постоят там минутку, «типа снаряжая», и вернутся уже верхом. Угу, уже пошли. Отлично.
  Связавшись с Мардором, приказал ему отослать Рыцарей навстречу мне, а заодно выдать всех оставшихся коней — негоже девушку заставлять месить ногами грязь, когда есть возможность этого избежать. Пусть скорость перемещения от этого никак не изменится в лучшую сторону, но... Понты дороже денег.
  Теперь осталось дождаться встречи с пополнением и провести церемонию возвышения до нового ранга. На самом деле, я бы с удовольствием «поднял» кого-нибудь другого, а не только нанятых Чёрных Рыцарей, таким образом получив четверых тяжёлых кавалеристов в неделю, но беда в том, что подходящих кандидатов у меня нет. Возвышение возможно только с пятого ранга, следовательно, Некроманты и Хранители Древних в моей армии не подходят, а больше-то никого и нету, не Скелетов же с Зомби вспоминать. А таймер того — капает, завтра уже новая неделя и обновление всех глобальных кулдаунов*(от англ. cooldown — время, требующееся для минимального "отдыха" (или просто ожидания) после какого-либо игрового действия. В данном случае — использования навыка и найма юнитов), так что приходится работать с тем, что есть.
  Но вернёмся к алхимику. Бурелом не остановил гордое воинство Тьмы, и пусть ближе к полудню, но мы таки добрались. Его лаборатория при ближайшем осмотре больше напоминала мини крепость, чем жилище скромного отшельника от науки. Приземистое, но широкое здание с узкими окнами-бойницами, стены создавали впечатление монументальности, а сидящие на парапете гаргульи… Не нравились они мне, очень уж напоминали классических Каменных Гаргулий.
  -Хм, - Вальгард нахмурился, - добротное строение. Случись чего, без тарана и не вскроешь.
  -Надеюсь, ничего вскрывать нам не придётся, мы всё-таки сюда не воевать пришли, - но Жрец Древних был прав, тут или подрывать дверь, или выносить её тараном. Хотя вариант «долго и нудно рубить топорами» тоже мог бы пройти, вопрос лишь во времени. Однако хотелось бы верить, что разборки учинять не придётся.
  Оставив отряд чуть позади, я подошёл к двери и постучал. На пределе слышимости удалось уловить какое-то шевеление и возню, а через полминуты в двери открылось маленькое смотровое окошко. В окошке было мужское лицо с длинным крючковатым носом, обрамлённое чёрными волосами.
  -Чего надо? – вежливо поздоровался мой визави.
  -Алхимика, - лаконично ответил я.
  -Ну я алхимик, чего надо? – продолжал куртуазную беседу этот тип.
  -А я – лорд этих земель…
  -Что, тоже за «налогами»? - без малейшего стеснения перебил меня мужчина. - Я скажу тебе то же, что говорил до этого тем придуркам с топорами, тем болотным псинам и тем чешуйчатым дикарям — отвалите! Я не нуждаюсь в вашей «защите»!
  -Смело... - обронил я. - А не много ли ты на себя берёшь? Я ведь и по-плохому могу…
  -Ну-ну, - ухмыльнулся мой собеседник, - если ты такой же кретин, как и прошлые мои гости – то можешь попробовать. Я даже поверю, что охрану мою ты и в самом деле перебьёшь, но вот будет ли толк?
  -Дверь выломать тоже не проблема.
  -А две бочки «Жара Ада» с детонатором, что стоят у меня в подвале? – алхимик гнусно ухмыльнулся, а я, если честно, слегка остолбенел.
  Один небольшой флакон этого состава уверенно может разнести подвал под добротным домом и заставить этот дом в означенный подвал сложиться — доказано бешеным Ревенантом в «Речной». Две бочки же эту мини-крепость отправят если не на орбиту, то куда-то около точно. Я уже молчу о том, сколько они стоят...
  -Аргумент... Но ты же и сам погибнешь.
  -А вдруг у меня в кармане «Свиток Телепортации»? – гнусность повысилась.
  -А вдруг у меня есть «Подавление Порталов»?
  -Мужик, будь у тебя такая штука, ты бы со мной не разговаривал, а прислал мелкого служку из обоза, - лихо отбрил мой аргумент черноволосый. - Так что нечего мне голову морочить, если есть что по делу – говори, нет – проваливай.
  -Послушай, я – Рыцарь Смерти…
  -А я – алхимик, дальше что? – нет, своей смертью он точно не умрёт.
  -… и мне до зарезу нужны поставки ртути. И я их получу, даже если мне придётся взять тебя в осаду и дожидаться момента, пока ты начнешь пухнуть с голоду.
  -Погреб с чарами стазиса. Приятного ожидания.
  Н-да, его наглость, смешанная с предусмотрительностью, восхищает. Если бы ещё всё это не было направлено на меня, было бы совсем хорошо, а так я уже знаю, кто занимает почётное второе место в списке «убить медленно и крайне болезненно».
  -Ладно, возможно на руинах найдётся что-то ценное...
  Я уже решил-таки ломать лабораторию, возможно, потом получится на руинах возвести новую, пусть и за плату. Конечно, можно было бы поиграть в игру: «а продай-ка мне эти два бочонка и свиток», но тут явно был не тот случай, где такие игры прокатят. Да и не люблю я столь нагло-самодовольных NPC, если уж начистоту. Разного рода борзых козлов мне и в реальном мире хватает, чтобы терпеть их ещё и в игре.
  -Эй, лорд! - уже в спину мне крикнул крючконосый, похоже, осознав, что я серьёзно. - Ты вроде не похож на то стадо баранов, что тут были до тебя. Как насчёт договориться, как нормальные люди?
  Опа... Похоже, с бочками он блефовал. Всё-таки «Жар Ада» – дорогая игрушка, пять сотен золотых за фиал граммов на двести, а бочка – это сорок литров минимум. Да и Свиток Телепортации — вещица далеко не рядовая.
  -Я предлагал это весь разговор, а в ответ слышал только спесь, желчь и хамство. Даже если ты вдруг передумал, то с чего бы это делать мне, после всех твоих слов?
  -Я ценю своё время и деньги. Пускать на ветер лабораторию и ценные ингредиенты из-за мелкого конфликта слишком накладно, и даже осознание того, что противник так же пущен на ветер, принесёт мне мало удовлетворения. Слишком дорогое убийство получится.
  Да-да, а я — розовый носорог. Ещё про любимый коврик в коридоре, который жалко терять, всплакни — и вообще поверю.
  -И что ты предлагаешь? – оставив мысли при себе, поинтересовался я.
  Трезво говоря, если не считать конкретного характера конкретного персонажа, во всём этом очень проглядывает стандартное начало для квеста лояльности. Типа спаси/расчисти территорию от монстров/притащи артефакт, и будут тебе за это почёт, уважение и плюшки.
  -Ты же некромант, так?
  -Рыцарь Смерти, если быть точным.
  -Да хоть цветочная фея! Мертвяков клепать можешь? – раздражение в голосе нарастало.
  -Допустим.
  -Вот тебе моё предложение. Мне для мелких работ по хозяйству нужны помощники. Но големы слишком неуклюжие и тупые, людям я не доверяю – все они недоумки, ворюги и тупицы, а редкие исключения – не пойдут мелкими слугами. Да им ещё и платить нужно! В общем так, с тебя – десяток бодреньких немёртвых работников с интеллектом, превышающим таковой у деревенского свинопаса, с меня – мера ртути в день.
  
  Алхимик предлагает вам задание. Приведите ему 10 воинов нежити с параметром интеллекта 3 или более.
  Награда за выполнение: +1 мера ртути/день, +300 репутации с алхимиком.
  Штраф за отказ/провал: -600 репутации с алхимиком, наценка на услуги данного алхимика +40%.
  
  -Ну что, берёшься?
  -Если бы ты сразу это предложил, а не начал бросаться оскорблениями, то я бы согласился, а так — три меры в день и скидку на зелья, – древняя армейская мудрость гласит: «требуй больше – дадут сколько нужно».
  Алхимик за дверью аж крякнул.
  -Ты спятил, лорд? Я – единственный алхимик на неделю пути в любую сторону! Отличник Конклава Алхимиков по Зельям и Трансмутациям! И тратить время на банальное преобразование болотного грунта в ртуть в таких объёмах я не намерен!
  -А я – единственный, кто может предоставить тебе мёртвых слуг. Во всяком случае, пока ты сидишь на моей земле. И сам факт того, что Рыцарь Смерти и Лорд Серых Пределов тратит своё время на разговор с таким как ты, должен делать тебе честь! Я уже молчу о том, что за всё, что ты тут наговорил, любого обычного крестьянина уже бы волокли на дыбу.
  
  Репутация с алхимиком: +110 (+10% Дипломатия 1), всего 10/3000 Нейтрально.
  Теперь Алхимик относится к вам Нейтрально!
  
  О, так мы начали с «Неприязни»? Хотя логично, с таким-то характером.
  -Хм, ладно, вижу, деловой подход тебе знаком. Если предоставленные тобой слуги не будут вонять, отличат колбу от фиала и их будет двенадцать, то я согласен на две меры в день.
  -И скидку! – продолжил я давить.
  -Ладно, и скидку, - согласился он и ухмыльнулся. Знаю я эту ухмылочку...
  -Постоянную. На все товары и не менее десяти процентов! – во взгляде моего визави промелькнуло что-то между уважением и досадой.
  -А может, тебе ещё эльфиек-девственниц еженедельно ко двору поставлять?
  -А у тебя есть? – проявил я заинтересованность.
  -М-да, взывать к совести Рыцаря Смерти, это я погорячился. Бес с тобой, будет тебе скидка. Пять процентов и ни монеткой больше!
  -Постоянная?
  -Да, залюби тебя дракон!
  
  Репутация с алхимиком: +55 (+10% Дипломатия 1), всего 65/3000 Нейтрально.
  
  Очень странный тип, плюётся, ругается, но если видит деловую хватку… одобряет? М-да, чего только в мире не бывает. Но прирезать его всё равно хочется...
  
  Задание изменено. Приведите Алхимику 12 воинов нежити с параметром интеллекта 4 или более. Нежить не должна иметь запаха.
  Награда за выполнение: +2 меры ртути в день, +300 репутации с алхимиком, скидка 5% на все товары и услуги.
  Штраф за отказ/провал: -3000 репутации с алхимиком, наценка на товары и услуги данного алхимика +40%.
  
  Пожав плечами, я принял изменившиеся условия, серьёзно выросший штраф понятен – смысл было торговаться и терять время, если всё равно облажался? А вот то, что в тексте помимо «товаров» фигурируют некие «услуги» - уже интересно, надо будет потом спросить, что он может для меня сделать. По поводу нежити всё было ещё проще – «призрачная деревня» будет частично пристроена, что не может не радовать. В качестве наблюдателей и тревожной группы мне и небольшого отряда хватит, так что двенадцать юнитов передать я вполне могу, лезем в интерфейс и отдаём соответствующую команду. Духи не зомби, движутся по пересечёнке как по ровному полю, так что через несколько часов будут уже тут, ну а пока можно устроить небольшой привал.
  Поскольку на вынужденном привале заняться было относительно нечем, мои живые спутники разбились на кружки по интересам. Сегодня «интерес» представлял собой собой спор двух высоких мужей. Берегонд и Вальгард вели дискуссию о магических дисциплинах и пользе тех или иных видов войск. Сильвия тоже заинтересовалась и присела погреть ушки, ну и я решил не отставать.
  -… нет, уважаемый. Основа любого войска – это дисциплина. Безукоризненное выполнение приказов и равнодушие к собственной жизни. Всеми этими достоинствами обладают воины нежити, к тому же, после боя большинство из них можно использовать повторно, - неформальный лидер моих некромантов высказывал классическую точку зрения представителя сей ветви магического искусства. - Помимо этого, на них не действует ряд весьма неприятных заклинаний, опасных для живых, а отсутствие необходимости в пище и сне придаёт отрядам куда большую мобильность! А уж про то, что потери противника становятся нашими рекрутами, я вообще молчу.
  -И тем не менее, мэтр, - возразил жрец, - существует масса специфических заклинаний именно против немёртвых бойцов. И эти заклинания зачастую куда опаснее, чем «аналоги» для живых. Дисциплина хороша, но бездушные куклы не смогут превзойти свой предел, добиваться невозможного и вырывать победу ради своего дома, своего народа, своего лорда! Там, где мертвец встанет, потому что это «невозможно», тот, в чьём сердце горит огонь воина, пройдёт дальше! На одной морали, боевом духе! Мертвецам это недоступно. Что же касается выносливости, она покупается дорогой ценой. Мёртвые не учатся, не развиваются, - в этот момент некромант негодующе затрепетал ноздрями, - нет, мэтр, я не беру в расчёт высшую нежить, они – исключение, подтверждающее правило.
  -Распространённое заблуждение, - не терпящим возражений тоном отозвался некромант. - Нежить не бездушна — даже в самом завалящем скелете теплится частица изначальной искры Творения. Призыв её и повторное объединение с мёртвой плотью — есть сущность искусства некромантии, как и сохранение в душе разума при пересечении черты высших сфер. Развитие же не ограничено одним лишь примитивным наращиванием мышц. Магия и энергия Смерти — вот что определяет рост силы мертвеца. Накапливаясь в ауре, она развивает тонкие материи, составляющие собой суть нежити, и через это увеличивает возможности её физической оболочки, позволяя достигать немыслимых для живого существа результатов.
  -Пусть так, - нехотя согласился Вальгард, - однако все эти мелочи несущественны. В живой армии солдат отличает инициативность и смекалка, способность самостоятельно о себе заботиться и находить решения самых сложных задач. Способны ли на такое рядовые солдаты армии мёртвых?
  -Способны, - важно кивнул Берегонд. - Кроме того, мёртвых всегда больше, чем живых. Так было почти от сотворения мира, и в дальнейшем эта разница будет лишь расти. Там, где живые выставят двух воинов, мы дадим пятерых, а потом, пополнив свои ряды этими двумя, пойдём дальше.
  -И упрётесь в клириков с массовыми заклятиями Света, – с иронией в голосе возразил жрец.
  -Для этого в войсках и находимся мы — Некроманты, Личи и Рыцари! Как эти фанатики могут ослаблять и уничтожать наших бойцов, так и мы можем их укреплять, поднимать и защищать, - отбил выпад чародей.
  -Но это требует внимания и дополнительных усилий.
  -Не больше, чем этих усилий требуется клирикам.
  -Я не отрицаю, - вновь начал заходить на манёвр Вальгард, - мертвецы – прекрасные воины, но будь они лучшими в мире, Ковен давно бы захватил все земли!
  -Мы начинали с горстки отступников, бежавших от угрозы костра за свои изыскания, а сейчас мы — одна из величайших сил этого мира. Как на мой взгляд — вполне наглядный пример качества наших воинов, - с прежней невозмутимой уверенностью продолжил полемику некромант.
  -А как ты считаешь, Сильвия? – обратился я к девушке.
  -Мне кажется, они оба правы. Каждый в своём ключе. Нежить действительно весьма универсальна, неприхотлива и легко пополняет свои ряды, но и эффективно её использовать совсем не так просто, как кажется на первый взгляд. В своё время отец много внимания уделил этому вопросу. Да и большое количество поддерживающих заклинаний в моём арсенале появилось неспроста.
  -Хм, даже так? Не соблаговолит ли тогда прекрасная леди поделиться мудростью своего родителя и развеять тьму невежества провинциального рыцаря? – приобнимаю девушку.
  -Ну-ну, «провинциальный рыцарь», знающий о заклинаниях стратегического уровня, - девушка довольно привалилась ко мне. - Отец больше всего предпочитает тактику малых, высокомобильных и хорошо вооружённых отрядов. Чёрные Рыцари с Некромантами или отряд Личей на Призрачных Драконах. Рыцари или Драконы осуществляют физическую поддержку, Некроманты или Личи проклинают противника, землю, воду, воздух. Если этого недостаточно, в битву вступает низшая нежить, обычно рассредоточенная по гарнизонам, чему помогает система порталов. Ещё у нас есть крестьянское ополчение и дружины вассалов. Не все из них Некроманты, есть и несколько Чернокнижников и даже один Демонолог, - м-да, серьёзный товарищ дядя Сарес, а от перечисления всех этих сокровищ у меня прямо слюни текут.
  -И ты не боишься всё это рассказывать мне? – этот вопрос я не мог не задать.
  -Нет, - она улыбнулась, - тебе я доверяю, - а потом тихонько хихикнула. - К тому же, я не сказала ничего, что ты бы сам не узнал через Гильдию Воров или Гильдию Торговцев. Да и при всём моём восхищении, Рейтар, вы с отцом пока что находитесь в разных весовых категориях, и возжелай ты по какой-либо причине пойти войной на Палача Душ, даже полная схема обороны нашего центрального замка вряд ли бы тебе помогла.
  -Ну вот, по моему самолюбию только что потоптались изящной женской ножкой, закованной в стальной сапог. Печально, да.
  -И… - осторожно спросила Сильвия, напрягаясь, - ты не будешь обижаться, злиться или что-то такое?
  -Смысл обижаться на правду? Я прекрасно осознаю, что мне предстоит долгий и нелёгкий путь, но награда за него весьма притягательна, - моя рука с плеч соскользнула на талию девушки, в доспехах обнимать красотку, конечно, не так удобно, как без них, но чего уж там, приходится «стойко превозмогать все тяготы и лишения». - Хотя… Я знаю, как ты можешь избавить меня от этой печали, - притянуть её поближе к себе и… Ммм, а клыки совершенно не мешают целоваться.
  Моя речь и, возможно, действия принесли мне ещё +220 репутации с Сильвией, а заодно скрасили время ожидания. Отряд из «призрачной деревни» вошёл в радиус видимости, без приключений преодолев разделяющее нас расстояние. Пришлось заканчивать общение с безумно притягательной дамой и тащиться к безумно раздражающему алхимику. Жизнь – Боль.
  Вновь стук в дверь, вновь возня, и...
  -Ну чего ещё? Без слуг можешь не появляться! – вновь радушно встретил меня номинант на премию «мизантроп года».
  -Глаза разуй, вон, стоят, ждут, - я отошёл чуть в сторону, открывая обзор на… кхм… «воинов».
  -Это… Что? – вылупился на полного хоббита мужчина. Вернее, хоббитшу. Ещё вернее — призрачную хоббитшу.
  Чёрт его знает, как она попала в ряды упырей, но в сочетании с деревенской валькирией (той, что со скалкой), несколькими гоблинами и ещё рядом наиболее «фактурных» персонажей она смотрелась идеально... Для моей мести, хе-хе.
  -Это? Грета, кажется. Я как-то не запоминал их имена. Как бы то ни было, под твой запрос подходят идеально – достаточно умны и совершенно не пахнут.
  -Ладно, мне на них действительно не любоваться, а в деле использовать, - вздохнул алхимик, - но шутку оценил, юмор у тебя, лорд… соответствующий призванию. Я, кстати, Салок'Ин, - протянул он последний слог, - Флемаль. И я к вашим услугам.
  Дверь открылась, и меня пригласили внутрь.
  
  Репутация с Салок'Ин Флемаль: +55 (+10: Дипломатия 1), всего 110/3000 Нейтрально.
  
  Поздравляем, задание алхимика выполнено!
  Получено: +1000 очков опыта, +330 репутации с Салок'Ин Флемаль (+10% Дипломатия 1), всего 440/3000 Нейтрально, скидка 5% на все товары и услуги алхимика.
  
  Лаборатория алхимика захвачена! Доход: +2 меры ртути в день.
  
  -Моё имя – Рейтар. И какие услуги ты можешь мне предложить? – было искушение прикончить эту сволочь и просто обчистить лабораторию, но сперва нужно было выжать из него всё возможное по-хорошему, а там посмотрим.
  Задав вопрос, я внимательнее окинул взглядом фигуру мужчины. Рост средний, метр семьдесят, может чуть выше. Волосы стянуты в простой конский хвост и явно мечтают о шампуне, лицо бледноватое, глаза – тёмные, слегка запавшие. На руках следы ожогов, одет во что-то типа лабораторного халата, только чёрного и кожаного. В общем, классический мрачный алхимик.
  -Я могу многое… Варка зелий, создание эликсиров и боевых алхимических составов, также я конструирую артефакты и сведущ в некоторых ритуалах.
  Однако не мало...
  -По поводу зелий можно подробнее?
  -Различные стимуляторы, катализаторы, зелья с ингибиторами, яды, взрывчатка. Набор довольно широк. Скажите, что вам конкретно нужно, и мы посмотрим, могу ли я это предоставить.
  -Артефакты?
  -Простейшие. В основном, бытовая мелочь и полезные для мага приспособления типа счётных машин, готовален-самописцев, ритуальных предметов. Ещё могу проводить трансмутации. Собственно, трансмутация ртути, пожалуй, самое знаменитое умение любого алхимика, на это способны даже жалкие недоучки, я же продвинулся куда дальше. Правда, для сложных преобразований требуются немалые ресурсы, да и долго это.
  -Ясно, тогда я воспользуюсь вашей скидкой… - пополнить запас зелий лечения было бы неплохо, да и флакончики с маной, если будут, придутся весьма кстати.
  В общей сложности у мэтра Флемаля я оставил более четырёх с половиной тысяч золотых, но и накупил немало. Начать стоит с трёх магических посохов по 300 золотых каждый, посохи имели только одну функцию — накапливать в себе дополнительные 50 маны, которыми может пользоваться владелец, но и это хорошо, особенно когда ничего другого нет. У моих некромантов не было, потому был оставлен заказ на дополнительное производство. На каждый посох, правда, требовались одна мера самоцветов и 100 золотых за работу, но с моими запасами это не критично. Следом мной были скуплены все зелья маны (10 штук; малые), восстанавливающие 50-75 единиц магической энергии при приёме внутрь, каждое по 150 золотых. Средние зелья исцеления, как мгновенные (6 штук), так и с «тикающим» эффектом (4 порции). Пара противоядий (100 золота за штуку) и пара флаконов «Настойки Силы Огра», дающих +10 к Силе на полчаса и -20 на два часа после окончания эффекта. Эффективная штука, но применять нужно с умом, зато из-за столь серьёзного побочного эффекта недорогая. Всего две сотни золотых за порцию. Ну и под конец этот ушлый тип впарил мне шесть «патронташей», точнее, специальных кожаных ремней с кармашками под флаконы. Сама по себе это вещь очень нужная, особенно магам и всякого рода ассасинам, но мерзавец загнул цену аж по сотне за штуку. Что? Скидка? Скидка была — платить пришлось не сотню, а всего 95, но учитывая, что кожаный нагрудник стоит всего 30...
  Словом, мне очень хотелось его придушить, но заказ на так нужные моим магам посохи этого сделать не позволял. Помимо этого поднялась у нас и ещё одна тема:
  -Скажите, мэтр Флемаль, а вы способны обучить алхимии и артефакторике? - навыки лишними не бывают, тем более тут нет лимита на их количество, а какие-никакие бонусы капать будут. Да и подтянуть уровень «штатного алхимика» у себя в Замке будет неплохо. Может он тоже начнет генерировать ртуть, хотя бы по колбе в день-два. Чем не перспектива?
  -Что? Тратить время на эти стада баранов, по какому-то недомыслию именуемых «учениками»? Лучше я его проведу как-нибудь более продуктивно, таская воду в решете, например! Невероятно! Я свалил из чёртовой Академии в самую глушь, чтобы точно не достали — и тут! Тут тоже самое! Что же это такое?! – тем не менее, не смотря на яростную тираду, однозначного отказа я не получил.
  -А что такого страшного в учениках?
  -Ты издеваешься, лорд? Ученик – это тупое, самонадеянное существо, мнящее себя юным дарованием. На него необходимо тратить время, он имеет тенденцию запарывать даже простейшие эликсиры и взрывать реторты, а помимо этого, освоив верхи, вообще теряет последние мозги! Был у меня как-то один ученичок – только научил его паре способов обработки драконьей крови, как он решил смыться, прихватив мой Философский Камень, кретин. Вот на кой чёрт он ему сдался?
  -Это тот, что для Эликсира Жизни и превращения любого металла в золото? – да, я знаю ответ, но не могу справиться с искушением его позлить.
  В ответ Флемаль закатил глаза.
  -Только не говори, что и ты, Рыцарь, веришь во весь тот бред, что придуман тупыми баранами для других тупых баранов? Создание Фиала Эликсира Жизни – сложнейший процесс, требующий уникальных условий, артефактов и реагентов. Даже я знаю его весьма приблизительно. Философский Камень действительно используется в процессе, но лишь как катализатор реакции! Да он у любого уважающего себя мастера-алхимика есть! Да, полезный предмет, но основе его свойство – это помощь при трансмутациях, да некоторое увеличение собственной магической силы. А золото можно превращать и без него. Берешь железо, меру ртути, засовываешь в тигель и проводишь реакцию! Сама реакция идёт без камня, правда, неделю против суток, но и всё!
  -Ну тогда это объясняет, почему его пытались украсть, - киваем с умным видом.
  -Потому что ученик был кретином! – отрезал алхимик. - Камень изготавливается с участием крови мастера и в чужих руках будет просто бесполезным куском мусора! Но откуда же этому недоумку это было знать? Книжки он читал не головой, а задницей! Так что нет, никаких учеников!
  -Книжки? – ухватился я за его оговорку.
  -Да, «Основы Алхимии» под моей, между прочим, редакцией! Специально разжевывал для идиотов, чтобы лишний раз не дёргали, даже нашим артефакторам отдавал на зачаровку, дабы книга знания в мозги вбивала, но ведь нееет. Всё равно находятся дегенераты, которых и магия разума не пробирает – сплошная кость в голове, хуже, чем у этих бородатых недомерков!
  -Хм… а как насчет продать мне эту книгу? И что-нибудь по артефакторике? Основ мне для начала хватит, а потом, как усвою, можно уже будет поговорить о более предметном обучении.
  -Я же ясно сказал, никакого обучения! – рыкнул алхимик. - Хватит с меня учеников, а книга… Нет у меня ничего по артефакторике! Сказа же, что для меня это побочная дисциплина. А эта... Ну, на один раз её может и хватит – давно не заряжали и сделать это не так просто.
  -Сколько?
  -Золото оставь себе, мне оно не сильно и нужно. А вот кое-что иное бы пригодилось.
  -Почему-то мне кажется, что это «иное» мне не сильно понравится. Что конкретно ты хочешь?
  -Стену! И гарнизон! А мины-ловушки я, так и быть, сам сделаю. Хм, двадцати мер камня и полсотни зомби как раз должно хватить, - эта наглая рожа однозначно просит кирпича. И губозакатывающую машинку.
  -Ты спятил, Салок'Ин? Куда тебе столько и от кого ты вздумал защищаться на моей земле?
  -Куда – это мои проблемы. А защищаться... Это сейчас твоя земля, лорд, а грохнут тебя и что тогда? Ты, на моей памяти, уже четвёртый «хозяин» этой земли, пусть и поадекватнее первых трёх.
  -Ну, если, как ты говоришь, грохнут меня, то полсотни зомби со стеной тебе не помогут никак.
  -Они мне дадут лишних пять минут на собрать манатки и телепортироваться отсюда. В общем, предложение такое – ты мне двадцать мер камня на стену и полсотни бодреньких покойничков, я тебе – самоучитель по основам алхимии.
  -И углубленный курс, когда я его освою, - начал я торговаться.
  -У тебя столько денег не хватит, чтобы оплатить мой углубленный курс. Да и недосуг мне с учеником возиться. Равно как и у тебя времени не будет. Может быть, когда-нибудь потом и об этом мы поговорим отдельно. Ну что, нужна тебе книга?
  
  Доступно новое задание: Бункер для алхимика. Мастер Флемаль хочет укрепить свою лабораторию. Приведите ему 50 Зомби и поставьте 20 мер камня.
  
  Награда за выполнение: Книга Знаний: Алхимия, +8000 опыта, +2000 репутации с Флемаль, доступ к цепочке квестов «Мастер-Алхимик» и «Секрет Философского Камня».
  
  Штраф за Отказ/Провал: Нет
  
  Блин, жаба душит. Неделе на третьей, а лучше месяце на втором, это было бы мелочью, но сейчас у меня столько нету, да и самому нужно. Ладно Зомби — найти из кого их сделать не трудно — вон, у болота, ещё несколько поселений не разграблено, но камень! Я и так очень опасаюсь, что на все планы следующей недели его не хватит. А ведь потом ещё надо строить собственные укрепления и ещё много чего.
  -Как быстро тебе нужны зомби?
  -В принципе, без разницы. Пока я их не получу, книгу не дам, а сам ты её не заберёшь, потому как тайник зачарован на меня и коли со мной что сделается, там всё выжжет до мелкодисперсной золы.
  -Я уже понял — ты человек предусмотрительный, - на мои слова мастер криво усмехнулся. - Ладно, договорились. Будут тебе зомби и материалы, но строить – уже сам.
  -Само собой, - кивнул алхимик и мы ударили по рукам.
  Таким образом, просто взять и убить его стало и вовсе немыслимо — пришлось смиряться. Весь торг занял всего полчаса, так что заскучать мои спутники не успели. Ну а после «счастливого воссоединения», включавшего в себя распределение покупок, мы двинулись дальше.
  Эта часть карты ещё не пользовалась вниманием моих войск, что довольно быстро вылилось в несколько случайных встреч с местной фауной, однако... Что стая оленей, что семейство кабанов — все норовили поскорее убраться с пути следования моего отряда. В принципе, в этом не было ничего удивительного: 43 Зомби, 12 Призраков Павших, 8 магов (включая Сильвию) и 9 Бесов до кучи — тут мало кто из диких мобов не испугается... Медведи, разве что, да росомахи. Но их-то нам как раз и не попадалось!
  А мне ведь был нужен опыт! 454 очка опыта, если быть точным. Задержался я на тринадцатом уровне, а день уж за половину перевалил. Но как бы я того не хотел, везение приходить не спешило. Даже отправленные вслед кабанам бесы вернулись ни с чем — хрюшки пустились в галоп и ушли подлеском, а демонята хоть и могут быть довольно шустрыми, но очень недолго, а потому выдохлись намного быстрее, чем настигли добычу.
  Попробовал отправить их в свободный поиск вдоль маршрута движения. Результат: девять сытых бесов, ноль опыта и неизвестное количество невинно убиенных зайцев.
  Повторил попытку, но уже с призраками. Результат: два развеянных духа и пять трупов Чумных волков. Опыта — ноль, потому как бой проходил слишком далеко. Конечно, потом я дотуда дотопал и провёл ритуал оживления, что принесло 280 опыта и пятерых новых юнитов, но блин... Это какое-то издевательство.
  Сказал бы я, если бы не всплывшее сообщение о нападение на один из моих отрядов. Вот там уже было форменное издевательство! Но всё по порядку. Итак, деревня «Речная». Яркий, солнечный день. Шевелящиеся под порывами ветра кроны деревьев. Согнутые спины крестьян на золотистом пшеничном поле. Одинокая лодочка на реке, с которой двое мужиков вытаскивают из воды сеть. Мирно развевающееся знамя с серебряным змеем над «Сельской управой»... И два кривых, поклеенных на сопли, дерьмо и слюни (по крайней мере, они так выглядели) недоплота из каких-то палок с шишками, на которых к деревне гордо «мчатся» два десятка полуголых гоблинов.
  Вышедшие на рыбалку мужики увидели плоты и услышали гоблинские визги первыми – звук над спокойной гладью реки распространяется очень хорошо. Рыбаки резко свернулись и доложили об увиденном Клавиусу, ну а тот – поднял тревогу и поспешил к «призраку-командиру», после чего принялся что-то яростно объяснять прозрачной фигуре. Решив посмотреть, до чего договорились староста с моим лидером гарнизона, я не стал брать управление боем на себя и приготовился наблюдать.
  Гоблины до деревни не дотянули и приткнулись выше по реке. Вывалившись шумной ватагой на берег, они некоторое время совещались, а потом с визгливыми кличами понеслись к поселению людей. Люди из поселения, подхватив различное дреколье, выступили навстречу и, старательно изображая страх (а изображая ли?), стали дожидаться дикарей. Мелкие бандюганы, узрев почти беззащитных человеков, лишь радостно заверещали, прибавив громкость, и, размахивая своим грубо сварганенным оружием, с удвоенной энергией припустили на «защитников». Крестьяне подобного уже не выдержали и, не вступая в бой, развернулись и помчались назад, к своим домам, что окончательно сорвало крышу у гоблинов.
  Радостно вопя, они влетели вслед за отступающими мужиками Речной и… Сбоку их зажали прятавшиеся за одним из домов Зомби, в то время как крестьяне спокойно скрылись за спинами уже сколотивших строй Скелетов. Гоблины оказались полностью зажаты мертвецами. Сверху на крыши поднялись немногочисленные охотники, сжимающие в руках луки. И избиение началось. Мертвецы просто ушли в глухую оборону, не давая прорваться назад запаниковавшим налётчикам, и каждой контратакой выводили из строя пару-тройку коротышек, попутно делая дружный шаг вперёд и урезая пространство для манёвра. Лучники с возвышения безнаказанно вгоняли стрелы в нападавших, а выскочивший посреди толпы дикарей призрак завершил разгром. Потерь нет, враг разбит. И до чего же знакомая тактика – ложное отступление, ловушка и работа на «контратаках». Минимум третий уровень навыка, да и чувствуется «имперская» школа — сколько я подобных манёвров уже видел: рядовая пехота отступает, заманивая увлёкшегося противника за собой, а пригнав врага на место, разворачивается и ощетинивается рядами копий, в тот же миг «меднолобые» закрывают мышеловку, а вылезшие из засады стрелки осыпают стрелами. Тут было, в принципе, всё то же самое, пусть и на ходу переработанное под другие рода войск. Очень неплохо, а уж то, что обычные крестьяне смогли вполне сносно действовать, так это вообще замечательная «рекомендация» талантам полководца. Нет, Клавиуса нужно быстрее ставить на ноги и вербовать – нечего столь ценному ресурсу сидеть в деревне и в потолок плевать.
  За защиту деревни от дикарей-каннибалов моими войсками капнуло аж полторы тысячи репутации с крестьянством, а вот опыта я, что логично, опять не получил — всё ушло непосредственному командиру. Безымянному пока Призраку 1617 очков пришлись в самый раз, он даже уровень поднял, а вот мне обидно, да. Вдвойне обидно, что до конца дня я в Речную не успею и трупохранилищ там нет, значит, и пополнения армии с этого столкновения никакого не выйдет. Трофеи же там — одни слёзы, с 22 гоблинов всего 61 монета, а большая часть их оружия годилась только на поддержание костра. Жизнь несправедлива.
  И всё же, пусть и мысленно поминая вселенную тихим добрым словом, я был скорее доволен, чем нет. Нынешняя дорога не шла ни в какое сравнение с мучениями первых дней игры, пусть Зомби точно так же тупели от враждебной среды и кучи препятствий до состояния припадочного паралитика, но теперь подгонять их и срывать голос приходилось уже не мне. Умные подчинённые — это прекрасно, скажу я вам! Ещё лучше, когда они верные и инициативные. Правильно я прокачал Берегонду мозги — дядька снял с меня большую часть организаторской головной боли и даже не морщился, позволяя мне расслабиться и шествовать как на прогулке. А ведь у нас была не только пешая армия, но и импровизированный обоз с имуществом вампиров, который приходилось тащить через всё тот же бурелом. Оставлять его в Стылом было глупо, разделять силы и посылать по дороге — опасно, вот и волокли по кустам и буеракам. Однако Берегонд справлялся, и это несмотря на полное отсутствие специализированных умений.
  Неторопливое продвижение закончилось уже ближе к вечеру, когда мы приблизились к одной из обнаруженных Мардором разрушенных каменоломен. Палая листва, кусты и молодые деревья уже почти скрыли под собой следы пребывания человека. О добыче камня тут напоминала лишь глубокая яма в скальной породе, сейчас блестящая присыпанной листьями лужей на самом дне, и груда прогнивших досок в сторонке, когда-то бывших чем-то из хозяйственных строений. Едва мы подошли, как система вновь высветила стандартное сообщение:
  
  Вы обнаружили «Разрушенный каменный карьер»!
  Внимание! Каменоломня разрушена, но вы можете её восстановить, тогда она вновь станет приносить доход.
  Цена: 2500 золота и 10 мер дерева.
  Желаете начать строительство? ДА/НЕТ.
  
  Перевожу взгляд на панель интерфейса, отображающую накопленные ресурсы.
  
  Неделя 1. День 7. 53 меры самоцветов, 30 кристаллов, 10 мер серы, 18 колб ртути, 8 мер камня, 26 мер дерева, 25 слитков серебра, 23295 золота.
  
  Дерева было немного жалко, но в ближайшее время оно мне не потребуется, да и накапливается довольно быстро, благодаря уже двум лесопилкам и работе самих крестьян, а вот камень нужен очень сильно — половину того, что я запланировал на следующую неделю, без него не построишь. А значит, жмём «да».
  По площадке карьера прокатилась привычная волна метаморфоз, убирая мусор и лишнюю растительность. Лес резко отступил, проступили фундаменты под постройки, в стороне сам собой сложился основательный очаг, а в сторону моего Замка пролегли пара метров крепкой, мощёной дороги. На этом всё и закончилось, а мне начало мигать окошко о необходимости доставить дерево.
  Мысленно чертыхнувшись, что не сообразил раньше, я связался с Мардором и приказал организовать транспортировку всего необходимого со склада. Само собой, в двойном размере, так как меня впереди ждала ещё одна каменоломня. Дёргать на работы крестьян не стал. Возницами на телегах с лесом они, ясное дело поработают, но на добычу я поставлю нежить. Время уже было 18:20, так что меньше чем через шесть часов откатится таймер на найм новых юнитов, а значит, Скелетов можно будет прислать сюда ещё ночью.
  Забавно было видеть, с каким уважением на всё происходящее смотрят мои спутники. То, что для меня являлось частью игровой системы, начиная от мгновенного строительства зданий и заканчивая общением с подчинёнными через огромные расстояния, они воспринимали крутым колдунством, на которое реагировали с положенным по прописанным характерам почтением. Даже в глазах Сильвии, на минуточку, дочери одного из крутейших архимагов мира (а высшая знать всех игровых государств — это, по умолчанию, мощнейшие рейд-боссы), читался откровенный восторг. Приятно, чёрт подери. Особенно на фоне того, что в реальности-то я сильно лоханулся, не подумав о доставке дерева ещё на этапе отправления себе навстречу Чёрных Рыцарей.
  Кстати о них. Встреча состоялась, едва мы успели отойти от первой каменоломни. И была она... Красивой.
  Представьте картину: летний вечер, гомон птиц вдалеке, повизгивание бесов, ставшее уже привычным и фильтруемое как обычный шум, неторопливое передвижение отряда между стволами деревьев... И вдруг лес начинает замирать, птицы умолкают, а воздух наливается тяжестью. Вальгард с послушниками напряглись и приготовились к бою, а вот моя нежить наоборот, словно оживилась. Установившуюся тишину разорвал топот копыт. Ещё десяток секунд, и из-за поворота тропы показалась пара всадников, облачённых в отливающие мраком доспехи. Всадники восседали на таких же чёрных, как и их броня, конях, дополнительно закованных в собственные доспехи. Инициация как «личный транспорт» Чёрных Рыцарей лошадкам явно пошла на пользу – они стали массивнее, мощнее, а в глазах появились недобрые алые отблески. В общем, внушает.
  Всадники спешились метров за пять от нас и подошли уже на своих двоих, ведя лошадей в поводу. Помимо их собственных, было ещё четыре «запасных», прихваченных по моему приказу. За три метра до нас оба рыцаря дружно опустились на колено и склонили головы.
  -Повелитель, мы прибыли по вашему зову и ожидаем дальнейших приказаний, - сообщил левый рыцарь.
  Голос у него был соответствующий внешнему облику – мощный, глубокий и несколько жутковатый. В общем, явление элитных войск народу произвело определенный фурор. Не став откладывать дело в долгий ящик, а заодно решив и дальше впечатлять красавицу-вампирессу, я перешёл к следующей части представления.
  -Прекрасно. Вы – первые, кто откликнулся на Зов, и потому я предлагаю вам дар. Примите Благословение Тьмы и дар Владычицы Душ. Я, Рейтар, Лорд Серых Пределов, принимаю вас и нарекаю Рыцарями Смерти! – касаюсь плеч склонивших головы воинов обнажённым мечом и активирую соответствующее умение.
  Что тут можно сказать, разработчики на эффектах не скупились. Дорогу на миг накрыло тенью, пробирающий до костей холод коснулся живых, а на окружающих деревьях образовался иней. Ещё секунда, и все эти тьма и холод буквально впитались в новоявленных Рыцарей Смерти. Их доспехи изменились, обзаведясь узорами и письменами, излучаемая аура стала сильнее, оружие и щиты даже визуально приобрели более мощные очертания. Задетые «благословением» кони также «прокачались», изменив броню и обзаведясь стильной алой подсветкой глаз.
  -Встаньте и назовите ваши имена, Рыцари Смерти!
  Пафос — наше всё. Подскочившая аж на 880 единиц репутация с Сильвией показала, что я на правильном пути.
  -Сэр Мот, к вашим услугам, повелитель! Благодарю вас за сей великий дар! - поднялся с колен левый и отвесил церемонный поклон.
  -Сэр Родерик, к вашим услугам, повелитель! Благодарю вас за сей великий дар! – повторил его действия второй.
  -Превосходно, добро пожаловать в мою армию.
  Я ещё говорил, но рука уже раскрывала интерфейс, чтобы посмотреть характеристики новых бойцов. И они мне чертовски понравились!
  
  Сэр Мот, Рыцарь Смерти, характеристики:
  Интеллект: 15
  Сила: 40
  Выносливость: 40
  Ловкость: 35
  Сила магии: 20
  Устойчивость к откату: 15
  Ментальная выносливость: 20
  Умения:
  «Владение холодным оружием 6» — в совершенстве владеет любым видом холодного оружия.
  «Ношение тяжёлой брони» — может носить любые типы брони без штрафа к эффективности её защиты.
  «Всадник 6» — в совершенстве владеет верховой ездой.
  «Тяжёлая кавалерия» — находясь верхом, наносит на 30% больше урона своими ударами.
  «Аура подавления света 2» — увеличивает сопротивление войск Магии Света на 15% и уменьшает получаемый ими физический урон на 10% в радиусе ста метров от Рыцаря. Эффект от нескольких аур не суммируется.
  «Проклинающий удар» — с вероятностью в 20% удар наложит на противника проклятие Порчи. Не действует на механические создания и элементалей.
  «Двойной удар» — с вероятностью в 20% удары в ближнем бою нанесут цели 200% урона.
  «Регенерация» — получив ранение, каждые десять секунд восстанавливает себе 50 очков жизни вплоть до полного исцеления.
  «Натиск 2» — активируемый навык, во время Натиска скорость и сила удара увеличиваются в 2 раза. Время действия — 2 минуты. Откат — 30 минут.
  «Магия Смерти 1»
  «Магия Тьмы 1»
  Заклинания:
  «Доспех праха» — тело цели облепляют остатки давно погибших и разложившихся существ, обеспечивая поглощение 10% входящего физического урона. Стоимость каста — 15 очков маны. Время действия — 1 минута.
  «Неудача» — накладывает на цель проклятие, снижающее её показатель Удачи на 1 пункт. Время действия — 1 минута.
  
  Физические характеристики откровенно выросли, и бонус от «Творца» на магические тоже сохранился — по умолчанию у Рыцарей Смерти «Сила магии» и «Ментальная выносливость» равны 15, а Устойчивость к откату — 10, и слава великому рандому, никаких ошибок при переносе характеристик из класса в класс не вылезло.
  Вообще, тут довольно забавная ситуация. Так, номинально, Рыцари Смерти уже считаются седьмым рангом, это ясно видно из числа их очков характеристик, но по факту до полноценного седьмого они не дотягивают боевой эффективностью умений. Взять, например, Титана. Это здоровенный великан, для которого бочка с человеческий рост за рюмочку сойдёт, его кожа сама по себе прочнее большей части латных доспехов, помимо этого он и собственные носит, но самое главное — он может швыряться молниями где-то в тысячу единиц дамагом... Бесконечно! То есть устать-то он может... В теории. Но ни от какой маны его шары электрического счастья не зависят. Просто представьте: стоит такая каланча на холме и с периодичностью секунд в десять раздаёт «лучи добра» во все стороны, куда взгляд достанет, а видит он далеко!
  Завалить такого одним Рыцарем Смерти в чистом поле нечего и мечтать, хотя, повторюсь, они равны по числу очков характеристик. Даже у пятерых шансов будет немного, да и у десятка нет гарантии на успех. Ну и какой же из Рыцаря Смерти седьмой ранг? Да, я согласен, Титан — один из сильнейших мобов седьмого ранга, если не учитывать уникальных и элитных, вроде Кристаллического Дракона, но почти все нормальные юниты седьмого ранга имеют шансы с ним справиться один на один. Не всегда высокие, но имеют. А Рыцарь... Ну разве что под кучей бафов ночью запрыгнет с высокой сосны на шею, удержится там и раз пять подряд кританёт «Двойным Ударом», что в реальности осуществить... Непросто, скажем так.
  Вот и получается, что на деле имеем ранг 6,5, пусть и элитный. Не то чтобы это хоть в малейшей степени уменьшало мою радость от получения двух Рыцарей Смерти...
  -Какие будут ваши дальнейшие приказания, повелитель? – вернулся в деловое русло Мот.
  -Идём ко второму карьеру, потом – домой. Нужно разобрать накопившиеся дела. Но прежде, - залезаю рукой в один из мешочков на поясе, - возьмите это. Это артефакты, увеличивающие боевые возможности, вам они пригодятся.
  -Примите нашу благодарность, господин...
  Трофеи от воинов-вампиров перекочевали к рыцарям, и те невозмутимо принялись их надевать. А вот мне невозмутимость давалась с некоторым трудом. С одной стороны, я прекрасно понимал, что для местных реалий, да и средневековья вообще, серьги в ушах мужчины — это нормально. В некоторых культурах данная традиция и вовсе сохранялась вплоть до двадцать первого века, не неся в себе никакого негативного окраса. С другой же, меня, как представителя современного испорченного человечества, сам факт того, что я, здоровый гетеросексуальный индивидуум, вручаю серёжки брутальным мужикам, малость... Напрягал. И даже осознание того, что передо мной не реальные люди, а кучка нулей и единиц в программном коде, ситуацию спасало несильно. И почему Великий Рандом не выдал мне девушек-рыцарей? Хотя... Нет, это бы было слишком хорошо...
  Между тем под шлемами Мот и Родерик оказались довольно молодыми парнями, не старше тридцати. Чисто выбритые, с короткими чёрными волосами, они были бы похожи как братья, если бы не совершенно разная форма носа и подборотка. Впрочем, едва покончив с серьгами, они вернули шлемы на положенное место и действительно стали полными копиями друг друга.
  -Миледи, не подскажете, какой транспорт вам больше по вкусу? - оборачиваюсь к Сильвии, одновременно жестом указывая на четвёрку свободных коней.
  -На ваш выбор, милорд, - улыбнулась девушка, - я не очень разбираюсь в лошадях.
  -Тогда вот эта, - беру девушку за руку и подвожу к лошадке серой масти. На мой скромный взгляд (а в игровых лошадях я неплохо разбирался), она была наиболее смирной из всех присутствующих. - Правда, я не уверен... Ты можешь использовать боевое седло, или тебе нужно женское?
  -Рейтар, - на меня неодобрительно воззрились два синих омута, - отец учил меня как свою наследницу, а не изнеженную барышню.
  -Понял, глупость ляпнул. Но при виде такой красоты мне сложно свыкнуться с мыслью, что она ещё и столь же опасна, сколь и красива.
  -Льстец.
  
  Репутация с Сильвией: +55 (+10: Дипломатия 1), всего 8505 / 12000 Почтение.
  
  -Лишь чистая правда, миледи.
  Получив за «правильное» поведение дополнительную улыбку в награду, я помог волшебнице забраться на транспорт и оседлал собственный. Оставшихся двух лошадей разделили Вальгард и Берегонд. Наездники из них были никакие, но удержаться в седле они могли, тем более по такому поводу. Что? Какому поводу? Так иерархия! Ехать верхом рядом с лордом, когда остальные чапают в грязи — это статус! Какой средневековый придворный от этого откажется? Жрец и Некромант вот даже и мысли не допустили, взгромоздившись на коней как мешки с... Эм, в общем, взгромоздившись. Но физиономии держали каменные, да так, что даже вездесущие бесы пикнуть не решились, а уж они-то известные любители позубоскались.
  -Какая большая, красивая и железнячная иго-го! - тут же напомнил о себе один из краснокожих коротышек. - Рамасетрип тоже хотеть такую... Железнячную!
  Бес сидел на ветке и мечтательно капал слюной (не фигура речи, а правда жизни), пялясь на коня одного из рыцарей. Тьфу! Помяни чёрта, называется...
  Выкинув из головы «кавалэрыстов» с их мечтами, я скомандовал продолжение пути. Довольно быстро реальность заставила меня вспомнить всё о том, почему я не люблю передвигаться верхом по лесу. Корни и ямки, будто устраивающие охоту за конскими копытами, необходимость искать просветы, где пройдёт немалых размеров животное, ветки, лезущие в лицо со всех сторон... Словом, много разных и чудесных особенностей. На счастье, вторая разрушенная каменоломня находилась близко, и вскоре мы были на месте. Операция прошла без всяких отличий и эксцессов: живности никакой на освободившемся месте ещё не завелось, золото из кармана точно так же беспрепятственно уходило на волшебный ремонт, и даже требование довезти ручками дерево не изменилось.
  После карьеров мы двинулись уже к Замку, чтобы ещё через полчаса встретить обоз крестьян, волокущих через лес стройматериалы. Разминулись нормально, даже не шибко потеряли времени. Ну и, наконец, вошли в деревню.
  Небо уже усыпали бриллианты звёзд, дома расцвели огоньками в окошках, воздух прорезали редкие переклички собак и далёкие отзвуки гулянки в таверне. Наше появление никого особо не взволновало, ну и мы задерживаться не стали, сразу направившись к Замку. Можно было бы навестить библиотекаря, но я решил заняться им с утра, а не пугать старого человека очередной испорченной книжкой на ночь глядя.
  Академия Тёмной магии и Гильдия Магов в вечерних сумерках выглядели чудесно, хотя и не шли ни в какое сравнение с тем, во что за пару дней отсутствия превратился мой Замок. Все три начальных здания слились в единый комплекс, ряды мерцающих таинственным светом окон недвусмысленно указывали на уже пять жилых этажей, немного сбоку, соединяясь с донжоном каменной перемычкой, ввысь стремился мрачный шпиль Заклинательного Покоя, и всё это венчала «корона» зубцов на центральной башне.
  И тут бы мне захлебнуться чувством собственного величия, пафоса и крутизны, но при взгляде на лицо Сильвии все эти ощущения развеивались, как дым на ветру. Девушка смотрела на мою цитадель с таким непередаваемым выражением, с каким романтичные столичные девочки смотрят на... домик в деревне. Такой, знаете, сказочно-романтичный, куда благородный герой обязательно увезёт спасённую принцессу, и где, по законам жанра, они должны жить долго и счастливо. В общем, изящная женская ножка вновь небрежно прошлась по раздутой гордости могучего рыцаря и даже этого не заметила.
  Разумеется, я ждал подобной реакции с её стороны, она просто не могла быть другой, исключая совсем уж пренебрежительное разочарование, но для последнего у Сильвии был не тот характер. Так что робко дрогнувшие в немного неловкой улыбке губы и мечтательно-одухотворённый взгляд куда-то вправо-вбок — на звёздное небо, стали для меня естественным и даже в чём-то желанным моментом. Вот если бы она презрительно скривилась, тогда да — было бы неприятно, а так даже мило и трогательно.
  Впрочем, всё это незначительные мелочи, а чем действительно требовалось заняться, так это разгрузкой обоза, размещением гостьи, посещением Заклинательного Покоя и нарезанием задач Мардору на следующие сутки. В частности, теперь без прислуги в Замке уже было нельзя — количество живых обитателей достигло уже десяти человек, а эту ораву нужно не только кормить, но и всячески обслуживать, начиная от чистки сапог и заканчивая штопкой мантий. Это для меня по части бытовых удобств есть некоторые игровые условности, а NPC свято убеждены, что в их жизни должны быть и есть всяческие постирушки и омовения в баньке. А какие же постирушки, если в замке нет ни одного слуги? Так и недовольство заработать недолго, ибо: «барин, мы на тебя пашем, так и ты нам достойную жизнь обеспечь!». Короче, начинает вовсю работать социально-управленческий симулятор. А поскольку у меня ещё нет никаких дворецких, управляющих и казначеев, то всю рутину предстоит тянуть мне.
  Ах да, ещё нужно поговорить с представителем Торговой Гильдии и обсудить вопрос передачи через него послания в земли Ковена Некромантов. Других способов связи с Саресом я пока не вижу, в теории-то их полно, но на практике, кроме Торговой Гильдии, доступных мне сейчас нет. Эх, дела-дела, а ведь ещё кузницу лично посетить надо и заказ сделать...
  Называется «помяни чёрта» - встречали нас тот самый торговец на пару с Мардором. Последний обзавёлся стильным полупрозрачным фолиантом на поясе, крепящимся к столь же полупрозрачному ремню не менее прозрачной цепочкой, и на Длиштора подчёркнуто не смотрел. Зигфрид же, напротив, стоял живчиком, то и дело поглядывая на призрака и чему-то довольно улыбаясь.
  -Милорд, - купец с комендантом одновременно склонили головы, хотя голос подал всё же только Призрак.
  Приятно видеть, что, несмотря на приветливое обращение, торговец не стал наглеть и выпячивать себя поперёк иерархии, а то уж очень любит их порода эту манеру.
  -Мардор, - слезаю с коня, - отправь кого-нибудь на кладбище, пусть готовятся принимать пополнение.
  Дух кивнул и, повинуясь моему жесту, отправился выполнять поручение. Я, в свою очередь, уже подошёл к лошади Сильвии и помог спуститься девушке.
  -Сильвия, позволь рекомендовать тебе Зигфрида Длиштора, моего гостя из Торговой Гильдии. Зигфрид, это леди Сильвия, дочь высшего лорда Сареса Палача Душ из Ковена Некромантов.
  -Купец второй категории, миледи, - почтительно, но не позволяя себе даже намёков на какие-то заигрывания, поклонился торговец.
  -Очень приятно, месье Длиштор, - вежливо отозвалась девушка.
  -Вы уже ужинали, Зигфрид?
  -Даже не думал, ваша милость, - улыбнулся мужчина. - Ваш комендант был столь любезен, что предупредил о вашем скором прибытии, потому я счёл невежливым куда-то отправляться.
  -А зачем вам нужно было куда-то отправляться, месье Длиштор? - невинно хлопнув ресницами, поинтересовалась Сильвия.
  -О, миледи, - ещё раз склонился торговец, - просто в местной харчевне готовят изумительное жаркое, именно так, как я люблю.
  Я мысленно поставил купцу ещё один плюсик. Пусть его слова и можно было рассматривать как тонкий намёк на недовольство условиями проживания, в частности, уровнем комфорта, но именно что очень тонкий, да и перед гостьей он явно постарался меня «не выдать», хотя в этом и не было особого смысла. Правда, с себя он сомнительные лавры глашатая неприятных новостей снял, предоставляя мне пространство для манёвра, а это тоже кое-что значит.
  -Ну что же, - вступил я в разговор, - тогда, надеюсь, вы составите нам компанию через пару часов? Увы, раньше я вряд ли освобожусь, но в качестве компенсации ожидания у меня будет к вам деловое предложение.
  
  Репутация с Зигфридом Длиштором +13 (+10% Дипломатия 1), всего 1300 / 3000 — Нейтрально.
  
  -Весьма заинтригован, милорд. И, конечно же, я приму такое предложение.
  -Чудесно, в таком случае мы вас на некоторое время оставим, дела, знаете ли.
  -Я всё прекрасно понимаю, господин Рейтар, — у деловых людей всегда много дел, - в очередной раз поклонился купец с вежливой улыбкой. - Был бесконечно счастлив с вами познакомиться, миледи, - ещё один поклон, но Сильвии.
  -Благодарю, месье Длиштор, - самую малость наклонила голову девушка.
  Между тем, мой отряд закончил спешивание и уже активно тащил обоз в сторону склада. Некроманты споро командовали мертвецами, рыцари замерли за моей спиной недвижными статуями, последователи древних богов степенно ожидали чуть в стороне, любуясь стенами Замка. Последним штрихом стал вернувшийся Мардор.
  Раздав основные распоряжения, я повёл Сильвию выбирать гостевые покои. Теперь в Замке их было много, и, по чести сказать, там следовало разместить всех моих живых слуг (кроме, естественно, бесов), от некромантов до жрецов, но, право слово, выбирать покои для дамы всё равно следовало отдельно.
  Поскольку, несмотря на некоторый элемент рандома, архитектура замков являлась типовой, проблем с ориентированием внутри у меня не было, что избавляло прогулку от разного рода неудобных конфузов. По ходу дела я посвятил девушку в свои планы относительно использования Торговой Гильдии для связи с её отцом, не забыв поинтересоваться её личным мнением относительно купеческого сословия вообще и возможного приглашения к нам за стол одного из его представителей в частности. Сильвия ничего против не имела — порядки в государстве Смерти в этом плане куда более демократичные, нежели во многих других землях, лорды с торгашами, конечно, за руку не здороваются, но и характерной брезгливости к «крапивному семени» там нет и близко. Так что пусть ровней их не считали, но ничего позорящего честь в самом факте общения за одним столом не видели. Собственно, я и так это знал, но решил подстраховаться.
  И вот мы идём по этажам, девушка смотрит комнаты, вежливо улыбается на убранство и невинно ведёт разговор ни о чём, как вдруг в беседе всплывает вроде бы невинный вопрос...
  -Где мои покои? - переспросил я.
  -Да, - леди лукаво сверкнула глазками. - Мы прошли уже два этажа и осмотрели множество комнат, а ты ни разу не обмолвился, где живёшь сам. У меня создаётся впечатление, что ты намеренно водишь меня как можно дальше от этого места, не так ли?
  -Неужели это столь заметно? - вскидываю бровь.
  -О, так ты признаёшь... - Сильвия, казалось, даже немного удивилась. - И чем же скромная девушка вызвала такое негативное отношение?
  -Какие жестокие слова, - улыбнулся я. - А ведь скромный рыцарь всего лишь не желал ставить прекрасную леди в неудобное положение, сразу предлагая той поселиться по соседству с его покоями.
  
  Репутация с Сильвией: +55 (+10: Дипломатия 1), всего 8560 / 12000 Почтение.
  
   -Я всё ещё чувствую себя очень странно, когда слышу слова «скромный» и «Рыцарь Смерти» в одном предложении. Прямо как-то не верится… - девушка заложила руки за спину и вальяжно потянулась, приковывая мой взгляд к идеальной фигуре, ещё лучше подчёркиваемой натянувшимся охотничьим костюмом, - со-о-овсе-е-ем не верится.
  -Миледи, это очень подлый приём, - а идея Гнарсика с борделем мне нравится всё больше... Ну или холодный душ. Очень холодный.
  Пусть умом я понимаю, что всё это — просто заложенный алгоритм, прописанный в персонаже и действующий согласно уровню репутации, статусам и событиям, но вот принять это, когда все твои органы чувств видят ослепительно красивую девушку, которая явно с тобой заигрывает и флиртует… м-да.
  -Ну, я же малефик, мне положены очень подлые приёмы, сэр рыцарь, - довольная Сильвия клыкасто улыбнулась.
  -Ладно, я разгромлен и полностью морально уничтожен. Мои покои на последнем этаже донжона.
  -Вот так бы сразу, - довольный прищур. Ей ещё только мурлыкать начать, и совсем от кошки не отличишь. - Любишь высоту? – леди развернулась в сторону лестницы наверх.
  -С неё открываются красивые виды, да и с точки зрения безопасности это куда как надёжнее, - я пошёл рядом.
  -Да-а, хотя со спины Призрачного Дракона виды ещё лучше… но ветер… а ещё он холодный и жёсткий.
  -Хор баньши, полёты на драконах. Да, в Ковене умеют отдыхать.
  -Ну, не всё же нам строить коварные планы по захвату мира. Хотя я знаю парочку Личей с подобным хобби. Эх, наверное, папа скоро вступит в их клуб по интересам, - немного погрустнев, сказала некромантка.
  -Ну вот, мы пришли, - отвлёк я даму от не самых приятных мыслей. - Логово жуткого и злобного Рыцаря Смерти начинается тут, – я указал на двери в покои, в которых ещё ни разу (с момента «подрастания замка») не бывал, впрочем, не в первый раз управляю строением повелителя нежити, так что вполне себе представляю, что там и как будет. Типовая застройка, как бы странно это не звучало для «средневекового» замка.
  -Ммм, понятно, тогда, пожалуй, я остановлюсь здесь, - Сильвия махнула рукой в сторону гостевых покоев справа, - если ты, конечно, не против.
  -Ну что вы, леди, весь мой замок в вашем полном распоряжении, чувствуйте себя как дома, - ещё плюс 110 репутации, - но чем же, позвольте мне полюбопытствовать, руководствовался ваш выбор апартаментов?
  -Разумеется, близостью к вашим покоям, милорд, - степенно ответила леди, держа лицо. - Я поклялась помогать вам, а делать это, находясь в другом крыле замка, несколько затруднительно, не правда ли? – безукоризненно и не подкопаешься, при этом интонациями заложено столько смыслов, что мозг начинает пробуксовывать.
  И ведь не скажу, что она специально себя так ведёт. Нет, понятно, что умышленно, просто… Создаётся впечатление, что для неё это так же обыденно, как дышать. Хотя, чего ещё ждать от дочери Высшего Лорда?
  -О, благодарю за пояснения! Ну что, осмотрим твои новые покои? Быть может, потребуется что-то дополнить или заменить?
  -Да, для начала было бы неплохо доставить сюда мои вещи, - я было хотел осведомиться, какие именно вещи, но вовремя вспомнил о паре сундуков, прихваченных из вампирского поместья. Женщины… Так что просто киваем и ждём, пока зомби-носильщики притащат всё необходимое.
  -Кстати, Сильвия, с твоего позволения, я хотел бы сделать тебе небольшой подарок, - достаю из притороченного к поясу кошеля серьги, снятые с Магов Крови. - Я понимаю, что это крайне блёклая замена тому, что выходит из рук ювелиров Ковена, но я не могу позволить себе оставить леди совсем без украшений. С моей стороны это было бы столь же грубо, как лишать оружия друга, прибывшего ко мне в гости. Надеюсь, хотя бы то, что их цвет подходит к твоим глазам, позволит тебе простить неотёсанному мужлану его слабость?
  Ух завернул! Аж голова загудела... Но эффект того стоил:
  
  Репутация с Сильвией: + 110 (+10% Дипломатия 1), всего 8780 / 12000 Почтение.
  
  -Не стоит так говорить, Рейтар, - девушка густо покраснела, - это очень... милый подарок, и я всем сердцем благодарю тебя за него.
  Серьги, наконец, приняли, однако старательно избегая смотреть на меня. Отлично. Тонкой работы серьги с голубым, чуть светящимся от магии самоцветом действительно шли к её глазам, и в этом я ни капельки не соврал.
  -Очень рад это слышать, - позволяю на лице появиться улыбке.
  «Осмотр покоев» занял нас почти на час. Леди всё понравилось (ещё +55 репутации), а каким взглядом она смотрела на стенку к моим апартаментам... Ведь, в принципе, там и дверь можно поставить, превратив тем самым «гостевую комнату» в «апартаменты супруги», в общем, выбор покоев едва ли не в открытую говорил о намерениях девушки и не скажу что я был против. Обворожительна, умна, магически одарена, про связи я вообще молчу. Так что подобные намерения Сильвии не могли не радовать. В итоге, к делам мы вернулись не сразу, решив уделить пару десятков лишних минут друг другу. Но, к сожалению, хорошее очень быстро заканчивается. У меня хватало работы, леди необходимо было как следует устроиться и разложить вещи, а наши отношения ещё не дошли до уровня, когда она, ничуть не смущаясь, готова будет продемонстрировать мне свою коллекцию нижнего белья, хотя, видят боги, от подобного зрелища я бы не отказался… М-да… Душ, мне нужен холодный душ. Закончу дела, положу аватара «поспать» и выйду подышать мерзким грязным воздухом того мира. Эх, жизнь – боль. Тяжело вздохнув, я попрощался до ужина с дамой и отправился в свой кабинет, куда уже вызвал Мардора – нужно было утрясать дела.
  
  
Эпилог
  
  Ужин прошёл в тёплой и дружеской обстановке. Зигфрид показал прекрасное знание манер и при даме вёл себя подчёркнуто корректно, что не могло не радовать. Перспективу личного знакомства с одним из высших иерархов Серых Пустошей он оценил мгновенно, и только за её озвучивание подарил мне 220 репутации. Ни о каких деньгах за доставку писем, ясное дело, не было и речи — он с этого путешествия получит выгоды не меньше, чем я, а условия... Ну, они мало изменились. Как только я чищу границы — он мчится на рысях выполнять все наши договорённости. Зная некоторые особенности транспортной сети Гильдии, не приходилось сомневаться, что послания будут доставлены надёжно и быстро. Словом, мы договорились.
  Воодушевлённая результатами Сильвия отправилась писать письмо отцу. Купец убыл в свои покои, не иначе — планировать маршруты и очерёдность дел, чтобы всё гарантированно успеть. Я же... С делами Замка уже закончил и даже сделал пару набросков личного сообщения Саресу. Не может же благородный рыцарь, спасая дочь не менее благородного лорда, взять и не послать ему уверений, что с дочкой всё будет хорошо? Меня просто не поймут.
  В общем, всё было хорошо, все были при деле, и всё было сделано. Только уровень в эти сутки я так и не взял...
  Опускаю взгляд на панель интерфейса и машинально разворачиваю панель своих характеристик:
  
  Имя: Рейтар.
  Раса: Человек.
  Класс: Рыцарь Смерти.
  Классовое умение: «Лорд серых пределов» — увеличивает на 10% урон войск по живым целям, даёт возможность создавать Рыцарей Смерти.
  13 уровень.
  74826 очков опыта (до следующего уровня 174).
  Умения:
  «Двойной удар» — с вероятностью в 20% ваши удары в ближнем бою нанесут цели 200% урона.
  «Постройка Некрополя».
  «Военачальник 3» — опыт, получаемый войсками, увеличен на 22,5%; «Тактика 1» — увеличение скорости и улучшение координации действий юнитов. Возможность строить тактические схемы; «Оружейник 2» — урон героя и войск увеличен на 17,5%; «Бронник 2» — броня героя и войск увеличена на 17.5%
  «Творец» — возможность менять базовые характеристики нанимаемых войск на 10% за дополнительные 10% цены.
  «Благородство 2» — на 17,5% увеличивается прирост войск в замке; «Казначей 1» — увеличение доходов с Замка на 100 золотых в день, плюс 10 процентов за уровень опыта; «Дипломатия 1» — позволяет с вероятностью в 10% уговорить нейтральные или вражеские войска присоединиться и на 10% увеличивает количество получаемой репутации.
  «Магия Смерти 1» — возможность использовать заклинания Магии Смерти первого уровня; «Некромантия 3» — (специализация: обычная нежить, призраки) — возможность поднять 25% убитых врагов в виде Скелетов, Духов мёртвых, Зомби и Призраков павших, каждый поднятый юнит даёт 40 опыта; «Ритуальная Некромантия 1».
  «Магия Тьмы 1» — возможность использовать заклинания Магии Тьмы первого уровня; «Демонология 1» — даёт возможность использовать ритуалы подчинения демонов, уменьшает шанс предательства подчинённых демонов на 10%, увеличивает эффективность тёмных ритуалов на 10%. При наличии «Магия Природы 1» открывает заклинание «Призыв беса».
  «Магия Природы 1» — возможность использовать заклинания Магии Природы первого уровня.
  «Магия разума 1» — возможность использовать заклинания Магии Разума первого уровня.
  «Восстановление маны 1» — позволяет герою восстанавливать 10 единиц маны в час.
  Достижения:
  «Тёмный Властелин 1. Начинающий» — эффекты Дипломатии при использовании её для запугивания увеличиваются на 5%, шанс привлечь на свою сторону существ с тёмным мировоззрением увеличен на 5%.
  Штраф: показатель Морали для всех существ со светлым мировоззрением под вашим командованием уменьшается на 1 пункт.
  «Дипломатия Инферно» — демоны ценят умение находить лазейки в клятвах, даваемых чужакам. Вы сделали первый шаг по этой долгой, сложной, но ценимой среди детей Инферно дороге. Теперь вероятность убедить в чём-либо оппонента повысится на 5%.
  
  Параметры героя:
  Сила: 49
  Выносливость: 50
  Ловкость: 47
  Сила магии: 21
  Устойчивость к откату: 21
  Ментальная выносливость: 30
  Жизнь: 1460
  Мана: 300
  
  
Книга Заклинаний:
  
  Нейтральные заклинания:
  «Светлячок» — создаёт иллюзорный шарик огня для освещения помещения. Стоимость каста — 5 очков маны. Время действия — 1 минута.
  «Малый ремонт» — восстанавливает 5% от износа предмета. Стоимость каста — 10 очков маны. Заклинание нельзя использовать на один предмет чаще одного раза в сутки.
  «Очистка» — снимает грязь с предмета. Стоимость каста — 5 очков маны.
  
  Заклинания Магии Смерти:
  «Слабость» — уменьшение урона и защиты выбранной цели на 10% в течении 1 минуты. Стоимость каста — 35 очков маны.
  «Уничтожение паразитов» — наносит 1 единицу урона всем живым существам на заданной области. Область действия 0,5 квадратных метра. Стоимость каста — 5 очков маны. Изначально предназначено для уничтожения книжной моли, тараканов и клопов.
  «Малая консервация» — погружает выбранный предмет в поле стазиса, останавливая процессы гниения, коррозии и износа. Стоимость каста — 20 очков маны. Время действия — 1 сутки. При нанесении внешних повреждений поле разрушается.
  «Сшивание плоти» — восстановление здоровья одному юниту. Стоимость каста — 5 очков маны, базовый эффект — 5 очков здоровья. Не действует на живых, механические создания и элементалей.
  
  Заклинания Магии Тьмы:
  «Стрела Тьмы» — дистанционный прямой урон одному юниту. Стоимость каста — 5 очков маны, базовый урон — 5.
  «Слабость» — уменьшение урона и защиты выбранной цели на 10% в течении 1 минуты. Стоимость каста — 35 очков маны.
  
  Заклинания Магии Природы:
  «Малая Каменная Кожа» — уменьшает физической урон в ближнем и стрелковом бою на 10% в течение 1 минуты. Стоимость каста — 15 очков маны.
  «Призыв беса» — позволяет призвать одного Беса. Стоимость каста — 30 очков маны. Для использования необходима «Демонология 1».
  «Рой ос» — призывает осиный рой, который набрасывается на цель заклинания, отвлекая её внимание и нанося 2 единицы урона раз в 10 секунд. Время действия — 1 минута. Стоимость каста — 10 очков маны.
  
  Заклинания Магии Разума:
  «Линза» — создаёт иллюзорное увеличительное стекло перед лицом мага. Стоимость каста — 5 очков маны.
  «Опознание» — позволяет идентифицировать незнакомые языки, знаки или назначения предметов. Не действует на артефакты выше пятого уровня. Стоимость каста — 10 очков маны.
  «Малый телекинез» — дистанционный перенос небольшого предмета. Стоимость каста — 10 очков маны.
  «Ободрение» — повышает показатель Морали выбранного юнита на 1 пункт. Не действует на нежить и механические создания. Время действия — 1 минута. Стоимость каста — 15 очков маны.
  
  
Ритуалы:
  
  «Ритуал призыва беса» - позволяет призвать от трёх до десяти Бесов. Требуется жертва (моб 1 уровня). Время проведения — 10 мин.
  Внимание: не работает, если жертва является нежитью, механическим созданием или элементалем. Принесённая жертва не даёт опыта и исчезает. При увеличении уровня жертвы на каждый ранг численность призванных бесов увеличивается вдвое от верхней планки предыдущего ранга.
  
  
Репутация:
  
  Инферно: 1607 / 3000 — Нейтрально.
  
  Ковен Некромантов: 1275 / 3000 — Дружелюбие.
  (Репутация с Сильвией: 8835 / 12000 — Почтение.)
  
  Хранители Древних: 1630 / 3000 — Дружелюбие
  
  Торговая гильдия: 120 / 3000 — Нейтрально.
  (Зигфрид Длиштор: 1520 / 3000 — Нейтрально.)
  
  Деревня Лесная: 2701 / 3000 — Дружелюбие.
  (Репутация с крестьянином Джоном 2726 / 3000 — Дружелюбие.)
  (Репутация с Ксавьером ван Ольсеном: 1100 / 3000 — Дружелюбие.)
  (Репутация с Женевьевой: 2671 / 3000 — Дружелюбие.)
  
  Деревня Речная: 2616 / 3000 — Нейтрально.
  (Репутация Клавиус: 2726 / 3000. — Нейтрально.)
  
  Деревня Вишнёвка: 2350 / 3000 — Нейтрально.
  
  Село Стылое: 1440 / 6000 — Уважение.
  Репутация с Салок'Ин Флемаль: 440/3000 — Нейтрально.
  
  Репутация со Светлыми Фракциями: 1500 / 6000 — Неприязнь.
  Репутация у Тёмных Фракций: 550 / 3000 — Нейтрально.
  
  
Армия:
  
  355 — Крестьян.
  34 — Скелета.
  81 — Зомби.
  8 — Призраков.
  4 — Некроманта.
  2 — Потворника.
  1 — Жрец древних.
  2 — Рыцаря Смерти.
  9 — Бес.
  54 — Призрак павшего.
  37 — Снобольдов.
  
  
Замок:
  
   «Тёмный склеп», «Могильный холм», «Сельская управа», «Кузница», «Гильдия магов 1», «Академия Тёмной магии», «Дворец Тьмы».
  
  
Доходы:
  
  Налог с крестьян — 3550 золотых в день.
  Доход с замка — 1000 золотых в день.
  Доход от «Казначея 1» — 230 золотых в день.
  Доход с таверны в деревне «Вишнёвка» — 120 золотых в день.
  Доход с постоялого двора в деревне «Вишнёвка» — 120 золотых в день.
  Доход от Винокурни в деревне «Вишнёвка» — 1000 золотых в день.
  Доход от Мельницы в селе «Стылое» — 1000 золотых в неделю.
  Доход от Пивоварни в селе «Стылое» — 500 золотых в день.
  Всего — 6663 золотых в день.
  
  Камень — 7 мер в день.
  Дерево — 6 мер в день.
  Сера — 1 мера в день.
  Ртуть — 2 меры в день.
  Кристаллы — 1 мера в день.
  
  
Казна:
  
  Неделя 1. День 7. 53 меры самоцветов, 30 кристаллов, 10 мер серы, 18 колб ртути, 8 мер камня, 6 мер дерева, 25 слитков серебра, 20695 золота.
  
  Что же... Очень неплохо для первой недели. Ещё через пару часов найму свежие войска, и можно будет спокойно пойти спать. Или лучше засесть за тренировки в Заклинательном Покое?.. Нет, всё же сегодня дам себе отдых — надо принять душ и расслабиться, а то Сильвия до сих пор из головы не выходит. Да, категорически надо расслабиться...
  От разглядывания своих достижений и вялых размышлений о жизни меня отвлёк шум под окнами. С учётом того, что обеденная зала, где я до сих пор сидел, располагалась на третьем этаже Замка, да и звукоизоляция в ней какая-никакая была, источник шума должен был быть очень мощным. Что же, почему бы и не посмотреть? Всё равно в эти последние часы уходящей недели больше заняться нечем. Все приготовления сделаны, планы составлены, и остается просто ждать, а тут хоть какое-то развлечение. Хотя, сдаётся мне, всё о нём я могу рассказать, даже не вставая из-за стола...
  Как подспудно и ожидалось — источником шумового загрязнения были бесы, устроившие очередную драку с выяснением, кто из них чью шляпу шатал. Впрочем, раз уж есть такая возможность, почему бы не удовлетворить любопытство? Давно хотел это сделать, но постоянно что-то мешало. То шайка разбойничья, то дела неотложные, но сейчас — хороший момент.
  -Гнарсик! - подозвал я беса.
  -Хозяина? - мелкий пакостник оторвался от трёпки ушей своего коллеги и подлетел ко мне. - Что хотеть Большая Злобная Хозяина от своего фафарита?
  -Просто постой на месте, - я выделил беса мысленной "указкой".
  А теперь посмотрим характеристики...
  
  
Конец Первого Тома

Оценка: 7.53*185  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Г.Екатерина "Ничего личного" (Современный любовный роман) | | Л.Петровичева "Обрученная с врагом" (Романтическая проза) | | Н.Кофф "Не молчи " (Короткий любовный роман) | | И.Матлак "Лисы выбирают сладости" (Попаданцы в другие миры) | | Е.Гичко "Тяжесть слова" (Фэнтези) | | А.Кувайкова "Коротышка или Байкер для графа Дракулы" (Современный любовный роман) | | А.Федотовская "Академия магических секретов - 2" (Любовное фэнтези) | | Я.Киров "Город чудовищ" (Приключенческое фэнтези) | | Vera "Праздничная замена" (Короткий любовный роман) | | К.Лазарева "Магия чувств" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
М.Эльденберт "Заклятые супруги.Золотая мгла" Г.Гончарова "Тайяна.Раскрыть крылья" И.Арьяр "Лорды гор.Белое пламя" В.Шихарева "Чертополох.Излом" М.Лазарева "Фрейлина королевской безопасности" С.Бакшеев "Похищение со многими неизвестными" Л.Каури "Золушка вне закона" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на охоте" Б.Вонсович "Эрна Штерн и два ее брака" А.Лис "Маг и его кошка"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"