Rakot: другие произведения.

Воин Огня

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 7.61*627  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Гуляя по просторам фикбука в поисках будильника для музы, наткнулся на заявку местного Седрика ( http://ficbook.net/requests/267502 ) и подумал, почему бы нет? Особенно, если учесть, что такая моя работа вызвала подергивание глаза у самлибовского Седрика. Хе-хе. зато теперь в контакт листе есть два Седрика, которые холиварят между собой. Забавно.
    В общем, встречайте, попаданец в сына адмирала Чана в далеком и странном мире Аватара.

  
Воин Огня.
  
  
Глава 1. Начало.
  
  Ну, могло быть и хуже, я мог попасть в девочку-волшебницу из какого-нибудь хентая.
  Оптимистичный попаданец с нездоровым воображением.
  
   -Ли, ещё тридцать кругов и спарринг! – Мастер Пиандао был тем ещё садистом, а уж его «чувство юмора» больше подошло бы какому-нибудь палачу, нежели наставнику, но преподавателем он был гениальным, да и во «внеучебное время» весьма интересным собеседником и даже другом. Насколько могут дружить сопливый юнец семнадцати лет и матёрый ветеран за сорок. Хотя наше знакомство началось, конечно, далеко не с дружеских объятий, но, полагаю, стоит объяснить всё с начала.
  Началось всё примерно года полтора назад, когда один незадачливый инженер по собственной глупости полез вкатывать выключатель, не глянув, что долбоящер-напарник «с тремя классами церковно-приходской» сам выключатель перевёл во включённое положение. Что из этого вышло? О, всего лишь замыкание, закончившееся бы выгоревшими контактами, матом начальства и лишением премии, но проблема была в том, что ячейка представляла собой далеко не образец работы служб эксплуатации, да и сам выключатель был не новым, как результат - здоровенная электрическая дуга, по дорожке из пыли и грязи прошедшая через выключатель и моё тело, а в завершение – взорвавшиеся полюсы на двухсоткилограммовой высокотехнологичной чушке решили сыграть в ракетные двигатели. От чего я влетел в противоположную стену: от дуги, взрывной волны или удара выключателем - уже не столь важно. Важен был эффект. Не нужно быть Пироговым, чтобы понять – после такого не выживают. Сначала 35 кВ в тело, потом ещё и выключателем по грудине, но, вопреки всему, в себя я всё-таки пришел, причем, судя по состоянию, единственной моей проблемой было жутчайшее похмелье.
  Кое-как поднявшись из кровати, я протопал в умывальню, где при помощи нехитрых манипуляций с магией огня (просто направить поток на ряд специальных кувшинов) разогрел себе воды и ополоснул голову. Можно было, конечно, крикнуть слуг, но кричать в таком состоянии… не, это слишком жестоко. Вот, а теперь подставить голову под чуть тёплую воду. Кааайф. Спустя секунд тридцать до меня стало доходить, что что-то тут не так. Какая, к чёртовой матери, магия огня? Какие слуги? Я разве похож на сына миллионера? Что значит «какие слуги»? Те, что положены уважаемому сыну адмирала Чана – главнокомандующего всего Восточного Флота Народа Огня, конечно!
  И вот тут я впал в ступор. Как говорится, воспоминания накатили – вся жизнь пятнадцатилетнего Чана, названного в честь отца, пронеслась перед глазами. Детство, уроки этикета, грамоты, рукопашного и оружного боя, и Магии Огня, само собой. Словом всего, что должен знать сын одного из военных лидеров страны. М-да, со статусом я угадал, Чан был именно что «сынком миллионера» - обширные владения семьи, статус единственного наследника и полная уверенность, что ему можно если не всё, то почти всё. Классический «мажор» в худшем значении этого слова. Впрочем, закатанная на своё пятнадцатилетие грандиозная пьянка как бы намекает на не сильно высокие моральные ориентиры паренька. Друзей нет, зато всяческих лизоблюдов и подпевал – навалом. Из стремлений в жизни – поразвлечься. Всё, больше вообще ничего его не интересовало. Как я оказался в этом теле? А хрен его знает. «Аватара» я в своё время смотрел, пусть это было давно и по настоянию одной милой девушки, с которой я его и смотрел. М-да, знал бы, что будет дальше, уделял бы больше времени сюжету, а не приятным выпуклостям и вогнутостям моей тогдашней спутницы жизни, так что помню только какие-то основные моменты, на которые означенная спутница упирала. Ещё раз м-да.
  Радовало меня в моём состоянии ровно три вещи. Я вновь жив, цел и здоров, ощущение проходящего через твоё тело электрического разряда, конечно, непередаваемо, как и чувство рассыпающейся в труху грудной клетки вместе с лёгкими, сердцем и прочим ливером, но быть живым и здоровым гораздо, гораздо лучше. Второе, дома меня всё равно никто не ждёт. Немногочисленные друзья разъехались кто куда и живут своей жизнью, да, порой мы собирались вместе, но… в общем, ясно. Ну и третье. Тут есть настоящая магия, и я ей владею, в чём уже успел убедиться! Наверно, это глупо, взрослому уже мужику, с нормальным техническим образованием, в глубине души желать нечто подобное, но Магия – это Магия. Жаль, что мне доступен только Огонь и, возможно, Молния, хотя последнее сильно вряд ли – Чан звёзд с неба не хватал, магом был откровенно средненьким, если не сказать хреновеньким – ему просто это было не нужно. Что поделать – отец вечно занят, мать умерла родами, а для слуги дать по заднице наследнику господина было чуть ли не святотатством. Вот и вырос избалованный, заносчивый засранец.
  Оставался вопрос, «что мне со всем этим делать»? Я ни разу не воин, «великий волшебник», да даже из возраста ОЯШа и ОРСа вышел (хоть касательно последнего и совсем чуть-чуть)! В принципе, можно было сидеть на попе ровно и наблюдать, как «силы добра» устанавливают «справедливость» и наводят «демократию». Ну станет этот Зуко новым Хозяином Огня, ну сольёт он всё, чего его народ добился за сотню лет войны и потерь. Мне-то с этого что? Будем откровенны, я и в бытность свою ещё там был не сильно социальной личностью и вряд ли бы пошёл бросаться с «шашкою на танк» во имя защиты интересов сидящих наверху зажравшихся уродов, а тут, захоти я влезть в разборки, бросаться придётся «с голой жопой на авианосец» - если способности «серьёзного» аватара не были преувеличены, то наши весовые категории можно классифицировать примерно так. Такого счастья мне, пожалуй, не нужно.
  Чего я хочу? Для начала, как следует выпить – просто для того, чтобы слегка скинуть стресс и как-то, ну, не знаю, примириться с осознанием новых реалией? Пожалуй. Из более дальних планов… не знаю, изучать магию и совершенствоваться в ней, пожалуй. И вот тут уже начинаются проблемы. Найти действительно хорошего учителя Магии Огня очень трудно, даже для сына адмирала. Нет, что-то среднее - без проблем - и частные учителя, и отставные военные, и школы различные. Проблема в том, что всё это мне ничего нового не даст. Из своих смутных воспоминаний о каноне я помнил ещё какого-то мужика, что мог пуляться сфокусированным огненным лучом со лба, драконов и некую библиотеку в пустыне. Вот только что это за мужик и где его искать - я не имел ни малейшего понятия, равно как и о том, возможно ли с ним договориться. Драконы… драконы – это хорошо, по канону я даже помню, что они некисло так «прокачали» Зуко и Аанга в магии огня, и я даже помнил, что искать их нужно в неких руинах города-храма, что круг поиска сужает до пары-тройки объектов, вот только есть одно мааааленькое но. Судя по памяти реципиента и его знаниях сказок о драконах – это очень могущественные и опасные существа, не то что убить, выжить при столкновении с которыми уже большая удача. И у меня под рукой не будет «гармонизатора»-аватара, так что есть ненулевая вероятность, что меня сожрут. Быть захаванным или поджаренным здоровенной ящерицей мне очень не хотелось. Оставалась только некая библиотека в пустыне, которую держал дух-филин, отличающийся крайне сварливым характером, нелюбовью к людям и страстью к знаниям. Хм, да он почти как я, только сова. Это направление выглядело самым перспективным – и найти относительно нетрудно, и в самом худшем случае меня просто пошлют нафиг, что было куда лучше захавывания. Вот только в нынешнем своём состоянии я через пустыню не пройду, даже со «свитой», да и столь длительное путешествие нужно будет как-то объяснить отцу.
  Хм… отец, адмирал Чан. Назвал его я так совершенно рефлекторно, но вот каких-то особых чувств у меня не возникло, впрочем, не было их и у оригинального Чана – виделись они с родителем не слишком часто, да и встречи эти были чуть ли не полуофициальными. После некоторых размышлений (и перерыва на завтрак, организованного ответственными слугами) в голове возникла идея обратиться к Мастеру Пиандао. Во-первых, если этот человек смог из канонного Сокки за несколько месяцев сделать смерть-машину, то, может быть, и из меня что-то вылепит. Оставался вопрос во времени и как подойти к самому мастеру. Про время ничего сказать не могу – Принц Зуко уже в изгнании, но об отмерзании Аватара никто пока ничего не слышал, хотя… сейчас ему вроде тоже пятнадцать – он ненамного старше Чана. На момент начала событий ему было… а вот не знаю, может семнадцать, а может и все двадцать. Берём минимум и получаем срок спокойной жизни года в два. Плюс ещё год, пока дело совсем жареным не запахнет. Хотя, даже если запахнет, самое худшее, что может случиться – потеря семейством части земель и влияния, что меня заботит не сильно. Итак, допустим, «сбежать из дома в поисках приключений» у меня получится без проблем, реалии страны Огня я знаю относительно неплохо, спасибо реципиенту, что и по «злачным местам» ходить не стеснялся, пусть не откровенный криминал, но даже краем глаза на городское дно полюбоваться удалось. Далее, мастер боевых искусств Пиандао. Подтянуть эту дисциплину мне необходимо, просто даже из чувства самосохранения. Отсидеться может и получится, но случайности всякие бывают. Не хотелось бы глупо помереть, будучи заколотым каким-нибудь отчаянно решительным ополченцем из страны Земли или одного из племён Воды. Что я знаю об этом мастере? Хех, а знаю я немало – в Стране Огня он фигура легендарная. Сирота, подкинутый в приют, к десяти годам уже владел клинком на уровне, недоступном большинству опытных воинов, к двадцати пяти освоил всё, что только можно и нельзя использовать в качестве орудия убиения себе подобных, учась как у других воинов народа Огня, так и у их противников, благо на службе в армии повоевать пришлось ему немало, после чего просто взял и ушёл из вооружённых сил, сказав, что ему там больше делать нечего, пропал на несколько лет из видимости, а к тридцати вернулся домой и поселился в городе Шу Дзинг. Даже начал брать учеников. Но известность ему принесло не это. Как-то раз к нему пришла рота солдат вместе с магами – арестовать дезертира и доставить на суд. Из той сотни живым не вышел никто. Отец рассказывал, что на захват мастера собирались отправить небольшую армию, но прикинув все «за и против», командный состав решил не терять бойцов понапрасну и сделать вид, что Пиандао вообще никогда не существовало. Меж тем, к мастеру в ученики потянулись отпрыски этих самых командиров, вот только Пиандао учеников больше не брал и посылал всю эту «золотую молодежь» в дальнее эротическое путешествие. Сейчас ему должно быть уже за сорок, он всё так же живёт в Шу Дзинге и посылает «цветов жизни», желающих поднабраться у него мудрости, куда подальше. Но Сокку он принял. Вопрос, почему? Впечатлился его навыками? Человек, положивший полную сотню бойцов вместе с магической поддержкой? Не смешно. Тогда почему? Вариант напрашивался один – после толпы «принцев» простой паренёк привлёк его внимание. Что же, значит, будем изображать того, кем я являюсь на самом деле – обычный ничем не выделяющийся парень, а происхождение Чана пусть останется секретом. Вряд ли мне удастся ввести такого зубра в заблуждение надолго, но не прирежет же он меня, в конце концов?
  И вот, забрав немного денег из оставленных на «карманные расходы», сменив шёлковую рубаху аристократа на обычную льняную, я покинул Пепельный остров, сев на пароход, идущий в ближайший к Шу Дзингу порт. Потом были три дня на попутках, одна попытка ограбления (к счастью, одного огненного «плевка» хватило, чтобы разбойники очень шустро свалили обратно в лес – не уверен, что смог бы справиться с толпой, а тем более, кого-то сознательно убить… ни в прошлом мире я, ни в этом мире Чан подобного никогда не делали, но оба слышали, что первое убийство – это жуть, ужас и расставание с завтраком), и вот я на месте. Стою перед воротами в поместье легендарного мастера и понятия не имею, что делать дальше.
  -Ну ладно, наверное, стоит постучаться, - и я постучал. Потом ещё раз постучал. И ещё. Минут через пятьдесят начал задумываться, что дома никого нет, но тут врата наконец-то открылись, и мне предстал полноватый пожилой дворецкий. С выражением полной невозмутимости и пофигизма на лице.
  -Чем могу помочь?
  -Кхм… я бы хотел поговорить с Учителем Пиандао.
  -Тебе известно, что Учитель не принимает новых учеников? – так же невозмутимо спросил мажордом. - Думаешь, он тебя примет? – и так протянул ко мне руку, вторую показывая в, как я теперь понял, межмировом жесте «гони монету», состоящем в потирании указательного пальца большим.
  -Есть только один способ узнать, - в протянутую руку перекочевал тощий, видавший виды кошель с парочкой монет – заначку на обратную дорогу, если не выгорит, я прикопал в ближайшем лесочке, а так складывалось впечатление, что «оборванец» отдал последние деньги за проход.
  -Ладно, я провожу тебя, - кошель исчез как по волшебству.
  Мастер Пиандао встретил нас на большой террасе, с которой открывался прекрасный вид на долину внизу. Именно эту долину великий фехтовальщик переносил на холст, и получалось у него великолепно. Никогда особо не любил картины и галереи, особенно, если речь шла о современном «искусстве», больше напоминающем мазню какого-то дебила-эпилептика, но тут... Пусть картина была ещё не завершена, но точность изображения была фотографической и, в отличие от фотографии, холст словно… ммм… дышал жизнью. Трудно объяснить, это просто нужно видеть. Заворожённый, я не смел отвлечь Мастера от работы.
  -Кто ты и зачем пришёл сюда? – от неожиданности я чуть было не подпрыгнул на месте.
  -Меня зовут Ли, и я хотел бы стать вашим учеником.
  -Заурядно, - хмыкнул мужчина. - Ты хочешь, чтобы я учил тебя фехтованию? Дай угадаю, ты прошёл сотни ли из своей маленькой деревушки, где считался лучшим.
  -Нет. На оба вопроса, - так, теперь пан или пропал.
  -Хм? - Пиандао даже соизволил повернуться ко мне лицом, оторвавшись от картины, - но ты хочешь стать моим учеником. А я – учитель фехтования.
  -Я хочу научиться у вас всему, что вы сочтёте нужным мне передать. Никогда ещё не видел столь красивой картины. Что же касается вашего первого вопроса… Я не считаю себя даже средним фехтовальщиком. По мне, я ничего не умею, и прошу вас исправить этот мой недостаток, - смиренно склоняю голову в традиционном поклоне младшего старшему.
  -Любопытно. Ну что же, Ли, давай посмотрим, что ты можешь, - Пиандао провёл меня на тренировочную площадку и устроил «тест драйв», конкретно повозив по земле. Но после каждого падения я вставал снова и снова, каким-то шестым чувством понимая, что если сейчас отступлюсь, то мастер выставит меня пинком под зад и тем самым полностью похерит мои дальнейшие планы. Странная смесь моей прошлой бараньей упёртости с нежеланием уязвлять собственное самолюбие, доставшееся от Чана, вновь и вновь поднимало меня на ноги. И вот, встав после очередного падения и видя перед собой только смутный силуэт, я услышал заветные слова.
  -Достаточно. Ты действительно ничего не умеешь, но твоя целеустремлённость произвела на меня определённое впечатление. Я буду учить тебя, - что было дальше, я не помню, поскольку вырубился уже после фразы «буду учить».
  Следующие полтора года слились в сплошной круговорот тренировок, Боли, заданий от Мастера и вновь тренировок. Отец, начавший было рыть землю в поисках непутёвого сына, был успокоен (относительно) письмами, что я отправлял ему время от времени. Писал, что понял, как бестолково я трачу свою жизнь и позорю имя семьи, а потому должен со своей жизнью что-то сделать. Родитель был не в восторге, но после моего небольшого намёка (отец, а знаешь ли ты, что у Мастера Пиандао появился ученик?) мнение своё изменил и даже выказал одобрение. С перепиской, кстати, была целая история. Такое понятие, как «почта», в стране Огня уже существовало, но вот с доставкой сообщений были ещё проблемы, тем более если адресат постоянно в разъездах, так что связь была весьма эпизодической, и, чует моё сердце, когда я вернусь домой, ждёт меня хорошая выволочка. Что ещё следует рассказать об этом времени? Пожалуй то, что мои взгляды на народ Огня серьёзно изменились. Не знаю, что виной тому – влияние Мастера, окончание слияния с личностью Чана или что-то ещё. Просто в один прекрасный день я понял, что народ Огня – мой народ, а страна – моя страна, и мысль убивать или умирать за неё не показалась мне глупой, как полтора года назад, хотя я бы всё ещё предпочёл без «умирать». Так же я понял, что просто не смогу допустить, чтобы всё то, чего мой народ добивался целый век, было спущено в унитаз принцем-изгнанником и малолетним эгоистичным мальчишкой, который готов будет вновь впихнуть мир в застойное болото стагнации только потому, что так видит мифическое «равновесие и гармонию». Правда, чтобы остановить Аватара и компанию, мне всё равно нужно что-то делать с собственной магией. Меч – это хорошо, сейчас я бы, пожалуй, не побоялся выйти с ним даже на дракона, но без магии этого летучего засранца я всё одно не достану.
  Помимо обучению фехтованию, Пиандао, как и обещал, передавал мне и иные знания. Увы, художником мне не быть, а вот с Каллиграфией удалось «подружиться», так что хоть почерк свой поправил. Плюс, как ни парадоксально, но научился сносно играть на флейте. Вот уж никогда бы не подумал, что у меня будет музыкальный талант, а ты смотри же. Помимо духовного развития, старый мастер озаботился и моей закалкой – в один момент в качестве урока он потребовал принести ему головы разбойников, обосновавшихся на дороге. Теперь могу сказать обоснованно – все эти истории о первом убийстве – чушь сплошная, пока в крови бурлит адреналин, ты даже не осознаешь, что лишил кого-то там жизни, а потом, вернувшись домой и отдав «трофеи» учителю, тебе мешает уйти в уныние предоставленная им бутылка хорошего вина и симпатичная и ласковая девушка.
  Из размышлений-воспоминаний, на которые я отвлёкся во время наматывания положенных тридцати кругов с бревном, меня вывел окрик мастера.
  -Достаточно, Ли, я просил тридцать кругов, а не пятьдесят. Смотрю, ты изменил своё отношение к бегу? - в голосе наставника звучало веселье. М-да, я и бег – это отдельная история. Дело в том, что воину, помимо силы, требуется ещё и ловкость, более того, если ты не закован в тяжёлые доспехи по самые глаза, то ловкость – это твой основной параметр, но в ходе тренировок у меня начала стремительно нарастать мышечная масса, а чем тяжелее объект, тем сложнее ему двигаться. Физика. Против неё не попрёшь, вот и приходилось мне для «усушки» наматывать круги с бревном на плечах, стоять часами в различных неудобных позах с грузом и развлекаться прочими интересными способами в лучших традициях кино о китайских единоборствах. Нет, результат в виде поджарой фигуры, с силой, достаточной, чтобы согнуть подкову, безусловно, радовал, но количество пота, пролитого на тренировочной площадке ради этого достижения, вгоняло в ужас.
  -Чем глубже я ухожу в себя, тем легче мне перебирать ногами, Учитель.
  -Ну-ну. Воин должен не только чувствовать свой меч, как продолжение себя, но и быть достаточно сосредоточенным, чтобы не лишиться в бою не менее нужных частей себя, головы, например. Бери оружие и приступим, - сейчас спарринги проводил со мной мастер лично, времена, когда на меня хватало одного Фата – дворецкого, мажордома, помощника и едва ли не единственного друга Пиандао, прошли уже давно. Старик был техничен, но его форма уже была далеко не такая, как в юности, да и нормально он тренировался последний раз лет десять назад. И если на первом спарринге он меня смешал с пылью, то на втором, после месяца отработок, я просто задавил его по скорости и выбил деревянный клинок из рук. И вот сейчас я начал замечать, что и Пиандао не поспевает за мной. Пусть на какие-то доли секунды, пусть его мастерство всё ещё в разы превосходит мои навыки – за год с хвостиком нельзя освоить того, что признанный гений меча изучал тридцать пять лет, но он не был магом, и годы начали брать своё. Его цзянь вновь столкнулся с моим, эх, будь сейчас в моей левой руке любимый кинжал, можно было бы попробовать достать на мгновение приоткрывшийся бок, но увы, последней тренировки он не пережил, а новый учитель обещал отковать несколько позже, да и не уверен я, что левую руку нужно чем-то занимать – использовать магию огня занятой оружием рукой куда как труднее, чем безоружным. Ну что же, по крайней мере, есть куда стремиться, а прописать по почкам любимому садисту мы можем и без оружия.
  -Ох, - не сумевший вовремя среагировать наставник дёрнулся от боли, что позволило мне поднырнуть под его атаку и приставить кончик меча к горлу.
  -Вы проиграли, Учитель, - на моё лицо наползла счастливая улыбка – это был первый раз, когда мне удалось одолеть Мастера, не прибегая к «грязным трюкам», типа песка, огненных плевков и прочего. Кстати, применение подобного Пиандао всячески одобрял – «если у тебя есть преимущество, ты должен им пользоваться», вот, пожалуй, его девиз. Любая пакость, которая приходила в моё больное воображение, тщательно изучалась мастером и рекомендовалась или не рекомендовалась к дальнейшему использованию, а кое-что он и сам не стеснялся у меня «заимствовать». Ну или позволять себе использовать против меня, вряд ли подобных трюков он не знал раньше, если уж до них смог додуматься совсем зелёный новичок, то уж матёрый зубр точно должен уметь и практиковать нечто подобное.
  -Да, - Мастер улыбнулся, - порадовал ты старика, ох, хотя мог бы и нежнее, я всё-таки уже не столь молод, как ты.
  -То-то, я смотрю, служанки не вылезают из вашей постели, Учитель. Видимо, греют кровать, чтобы старые кости были в тепле. И вином молодым натирают с теми же целями, да…
  -Без комментариев, - отрезал воин, - однако, скоро нам предстоит расстаться, мой юный ученик, - огорошил меня учитель.
  -Что? Почему?
  -Ты освоил всё, что я мог тебе дать. Теперь тебе нужны реальные опыт и практика.
  -Вот как. Что же, спасибо вам за всё, Мастер, - низко кланяюсь учителю и… получаю поклон обратно. Как равный равному.
  -Перед тем, как ты уйдёшь, у меня есть для тебя подарок. Фат, будь добр, принеси, - пожилой дворецкий кивнул и вышел с площадки. Вернулся он уже с двумя свёртками, которые и протянул Пиандао. Мастер развернул их, и моему взору предстал ничем не примечательный меч в простых деревянных ножнах, но стоило мне его обнажить... Серовато-голубой цвет лучшей оружейной стали и личное клеймо Мастера у основания клинка. За один этот клинок можно было купить приличный дом с садом и год жить припеваючи. Лежащий рядом с ним кинжал в столь же простых чёрных ножнах внутри был так же куда представительнее, чем снаружи.
  -Я… я даже не знаю, что сказать.
  -Ничего и не говори, Чан, я сделал это оружие специально для тебя. Оно, как и ты, внутри куда интереснее, чем снаружи.
  -Давно вы догадались?
  -Да почти сразу же, как тебя увидел. В своё время твой отец хотел взять у меня несколько уроков, ты на него сильно похож, а у меня хорошая память на лица.
  -Тогда почему вы взялись меня учить?
  -Признаться, сперва я сильно удивился, что сын адмирала Чана постучался ко мне в дверь и просил, как обычный нищий мальчишка, а не один из «золотых детей империи». Даже подумал, что обознался, хотя твоя переписка с отцом позже убедила меня в моих мыслях. Не продумал ты этот момент. В любом случае, я решил испытать тебя. Понять, блажь это избалованного мальчишки или ты настроен серьёзно. И ты моё испытание прошёл. Вот, собственно, и всё.
  -М-да, честно говоря, не ожидал, что меня раскроют так сразу. Думал, хотя бы пара месяцев, а то и полгода в запасе будет.
  -Так ты рассчитывал на это? - приподнял бровь мастер.
  -Здраво оценивал свои шансы. Воин вашего уровня способен подмечать любые мелочи, а я не настолько гениальный актёр, чтобы сыграть перед вами простого паренька из деревни.
  -Да, я заметил, что ты рассудителен не по годам, - хмыкнул Пиандао.
  -Что же, полагаю, на этом нам нужно прощаться. Ещё раз спасибо вам, Учитель, Фат… а, ну в бездну этот этикет, - я просто обнял двух, наверное, самых близких мне людей в этом мире, - я буду по вам скучать.
  -Ну-ну, парень, мы же не собираемся завтра помирать. Ты всегда будешь желанным гостем в этом доме.
  Вот так и закончилось моё обучение у Мастера. Весь мир раскинулся передо мной. Сотни путей и возможностей. Какой из них выбрать, чтобы добиться моих целей, желательно при этом оставшись одним куском?
  
  
Глава 2. Капитан.
  
  Если корабли в море ходят, а не плавают, то почему тогда капитан дальнего плавания, а не дальнего хождения?
  
  Из философских размышлений.
  
  Итак, вопрос выбора. У меня действительно было несколько путей дальнейших ходов, вот только вариантов, где всё благополучно кончится для меня лично, было не сильно много. Рассказать обо всём Лорду Озаю? Угу, как будто кто-то пустит на порог к Хозяину Огня мальчишку с улицы, пусть даже он сынок адмирала. А даже если и пустит, что дальше? Рассказать ему про Аватара? И что это даст, помимо резонного вопроса: "А откуда ты, мальчик, всё это знаешь?" А там либо местная дурка (если они тут вообще есть), либо «застенки гестапо», и никакой «высокий папа» не поможет. Но начнём с того, что «попаданца с ноутбуком к товарищу Сталину» всё равно никто не пустит. Максимум – удостоят мимолётной встречи на каком-нибудь общем собрании, что, понятное дело, к Вещанию Истины как-то не располагает. Да и последствия для себя лично я уже описал. Вариант второй – продолжать «прокачку», на этот раз углубившись в магию. Всем хорош, да и примерные намётки есть, но проблема в том, что Аватар в одно лицо не разбирается, чёртов рейд босс скрутил даже Озая, пока тот был под «бафом» от кометы. Сейчас он, конечно, не столь крут, но и я ни разу не один из сильнейших и искуснейших магов Народа Огня. Отсюда вывод – бить Аанга в одиночку – идиотизм, нужна команда, крайне желательно - разнопрофильная. А где её можно добыть, да ещё за полгода-год, что мне остались по самым мрачным прикидкам? Разумеется, в армии! Оставшегося времени как раз хватит, чтобы заработать какой-никакой авторитет, правда, перспектива отправиться на фронт мне очень не нравится, но военная карьера, с учётом родословной – это наиболее быстрый способ получения необходимых мне человеческих ресурсов и влияния. К тому же, армейская разведка и армейские же карты дают куда больше информации, чем гражданские варианты, а значит, круг поиска драконов и библиотеки можно будет ещё немного сузить.
  Ещё раз оценив варианты и убедившись, что армейский путь, пожалуй, самый перспективный, ну не наёмников же мне искать – нет у меня ни таких денег, ни уверенности в их верности, я отправился на «поклон к отцу», да и в любом случае навестить мужика нужно, всё-таки он не видел сына почти два года.
  Беспрепятственно откопав свою старую заначку, я отправился в порт, откуда на пароходе устремился обратно в родные пенаты – Пепельный Остров. Хотя, если быть совсем точным, то в одну из резиденций семейства Чана и Чана, просто так сложилось, что молодой лоботряс предпочитал «зависать» именно на этом курорте, да и родитель, возвращаясь из походов, из всех прочих вариантов тоже выбирал домик на пляже, а не резиденцию в Столице.
  Неделю пути в довольно заполненном корабле, как-никак на курорт плыву, я скрашивал практикой в игре на флейте да играми в Пай-Шо со своими спутниками. Нормально играть в этот странный гибрид шахмат, шашек, го и шоги меня научил Мастер Пиандао, он же презентовал мне набор фишек для игры, включающий и одну необычную, с изображением белого лотоса. Как выяснилось, данный «клуб по интересам» представлял собой… клуб по интересам, в нём состояли представители всех слоёв общества, народов и возрастов (хотя большей части членов было глубоко за сорок-пятьдесят), философы, музыканты, мастера чайной церемонии, много кто. Время от времени они, а теперь уже мы, собираются для обмена знаниями и просто провести время в компании интересных людей. Пусть среди «старых мастеров» были и выдающиеся воины, и маги, но просить знаний о способах войны на собрании было не принято, зато мне дали пару уроков игры на флейте и здорово подтянули каллиграфию и навыки игры в это самое Пай-Шо, м-да.
  Неделю спустя я ступил на землю родного острова и поспешил наведаться в отчий дом. Хех, по-первости, приняли меня там не очень дружелюбно…
  -Кто вы и что вам нужно в доме адмирала Чана? – воинственно спросила меня низкорослая женщина лет тридцати на вид.
  -Линтао, ты не узнаёшь меня? – хотя не удивительно, покидал я дом нескладным подростком, а возвращаюсь если не бугаём, то хорошо заматеревшим парнем точно.
  -М-молодой господин? Это и вправду вы? – неуверенно поинтересовалась служанка.
  -Да, я наконец-то вернулся домой. Отец у себя?
  -Да, господин вернулся на прошлой неделе, - повезло, а мог ведь и несколько месяцев ещё где-нибудь плавать.
  -Я буду у него, принеси через час обед в кабинет.
  -Как пожелаете, юный господин, - поклонилась служанка и поспешила удалиться, готов поспорить, через три минуты о моём возвращении будет знать если не весь остров, то весь особняк и ближайшие районы точно.
  Минуту спустя я уже стоял перед дверью в кабинет отца. Испытывал ли я мандраж? Пожалуй, правда не от встречи с родителем, как раз родителем мной особо не воспринимаемым, а от предстоящего разговора и моей просьбы. По воспоминаниям, адмирал Чан должен чуть ли не кипятком писать от радости, что дитёныш взялся за голову, но как это будет на самом деле? Предварительно постучав, я вошёл в помещение.
  За столом сидел мужчина пятидесяти лет, уже почти полностью седой, но ни стати, ни военной выправки не утративший. Услышав стук, командующий всея морскими силами Восточного Фронта поднял голову от бумаг и обратил взор в мою сторону.
  -Отец, - лёгкий поклон.
  -Чан, ты вернулся, - мужчина чуть ли не рентгеновским взором оценивал мою фигуру, словно сверял с каким-то шаблоном. Не миновали пристального взгляда и висящие на поясе меч с кинжалом.
  -Да, моё обучение подошло к концу. Учитель Пиандао передал всё, что мог и хотел мне передать и одарил оружием.
  -Что ж, я горжусь тобой, сын мой, - впервые за очень долгое время на моей памяти адмирал Чан открыто и тепло улыбнулся, - ты покидал эти стены совсем ещё мальчишкой. Сейчас же перед собой я вижу молодого воина народа Огня. И подобные изменения радуют моё сердце, - м-да, а стиль у него остался всё столь же напыщенно-официальный, - что ты будешь делать дальше? – очередное изменение, до этого заботливый родитель, когда соизволял уделить внимание чаду, не сильно интересовался мнением означенного чада или его дальнейшими планами.
  -Во время ученичества я о многом думал. О нашем народе, о нашей семье и о месте нашей семьи в нашем народе, а посему… - иду на сидящего в кресле мужчину, по пути обнажая меч и… опускаюсь перед ним на одно колено, протягивая на руках оружие, - адмирал, я прошу Вас принять меня на службу в войска Народа Огня, - в этот момент адмирал Чан прослезился. Плачущий улыбающийся мужик с военной выправкой и годами службы за плечами. Впечатляющее зрелище. Думал он недолго.
  -Что же, повторяй за мной. Я, Чан, сын Чана, присягаю на верность Народу и Хозяину Огня. Торжественно клянусь свято соблюдать Законы народа Огня, строго выполнять требования воинских уставов, приказы командиров и начальников. Клянусь достойно исполнять воинский долг, мужественно защищать свободу, независимость и строй Страны Огня, народ и Отечество, - я послушно повторил слова присяги, - встань, Воин Огня, возьми свой меч и помни, для чего он был тебе дан! – закончил оте… нет, Адмирал Чан и протянул мне клинок обратно. С поклоном принимаю клинок и убираю обратно в ножны.
  -Каковы ваши дальнейшие приказания, адмирал?
  -Вольно, сынок, - ответил командующий, - жаль, что Лана не дожила до этого дня, сегодня ты дважды поразил меня и порадовал моё сердце, а потому – мы будем гулять и отмечать, а завтра ты отправишься с моим письмом в навигационную школу. Через два месяца со стапелей сходит новый броненосец для усиления группировки Восточного Флота. Если ты достойно проявишь себя, его капитаном будешь ты.
  -Два месяца? – с одной стороны, о предоставлении мне новёхонького корабля в единоличное пользование (а на корабле во время похода капитан – Царь и Бог), я и мечтать не смел, максимум, рассчитывал на должность помощника капитана на какой-нибудь посудине среднего пошиба, чтобы постепенно врасти в экипаж, набраться опыта, начать создавать команду, а там уже и задумываться о личном корабле, месяцев эдак через шесть-семь. Да и то я думал, что это очень скорые сроки. Однако с другой стороны, даже если бы всё растянулось на эти шесть-семь месяцев, шепотков из серии «папа подарил сыну кораблик поиграть» было бы не избежать, с соответствующим отношением от «старых морских волков», но у меня была бы уже какая-никакая команда, костяк, знающий меня лично, на который можно было бы опереться. Что мне придётся пережить и как крутиться, если корабль я получу за два месяца, да не просто корабль, а новый броненосец - мне было страшно даже представлять.
  -Ты смог попасть в ученики к легендарному Пиандао и окончить обучение, неужели не справишься с навигационными курсами? – неправильно понял меня адмирал.
  -Курсы – не самая большая моя проблема, отец, - и я поведал не в меру счастливому мужику о размерах той свиньи, которую он мне собирается по доброте душевной подложить.
  -Вот ты о чём… - хмыкнул адмирал, - ты – мой сын, и любое твоё действие так или иначе будет пристально рассматриваться, а в твоём окружении найдутся как «друзья», типа тех, что были у тебя ранее, - моряк довольно осклабился, видя, как я скривился при упоминании этих личностей, - так и недоброжелатели, желающие очернить тебя, а через тебя и меня. Разговоры и шепотки будут в любом случае. Но мы – народ Огня, и мы уважаем Право Сильного. Вызови пасквилянта на Агни Кай или прирежь на дуэли - и разговоры утихнут, - кхем, м-да, я как-то вдруг упустил из виду, что нравы тут куда «проще», чем были в прошлом мире, и за сказанное слово могут и ответа потребовать, причём не в суде с адвокатом, где всё решает толщина кошелька, а на арене, где, в прямом смысле слова, твои слова тебе вобьют обратно в глотку, и хорошо ещё, если просто кулаком, а не фаерболом или куском стали.
  -Я понял, спасибо, отец, я не подведу тебя.
  -Рассчитываю на это, ну а сейчас мы будем праздновать и веселиться! О, Линтао как раз несёт еду, отлично, крикни ей, чтобы ещё и вина захватила, и побольше, побольше!
  
  На следующее утро, мучимый лёгкой головной болью, я отправился в рекомую навигационную школу, неся в заплечном мешке, помимо сменной одежды, запаса сухпая и набора по уходу за оружием ещё и рекомендательное письмо. Почтовый сокол от адмирала улетел ещё вчера, так что меня там уже должны ждать… По идее, поскольку отправлял он птичку уже будучи весьма навеселе, немузыкально напевая что-то на тему «всё пропью, но флот не опозорю» и даже пытаясь дать «на дорожку» хлебнуть и почтовому соколу. Птичка, к счастью, оказалась убеждённым трезвенником и смылась доставлять почту раньше, чем любящий всё живое адмирал таки смог её накачать в принудительном порядке. Ладно, в любом случае, до школы мне плыть дня два, даже если прошлая попытка с отправкой сообщения провалилась, дорогой батя успеет протрезветь и отправить ещё одну депешу.
  
  Два месяца спустя.
  Я принимал только-только спущенный на воду корабль. Конечно, в глубокий рейд он пока не пойдёт – крейсеру ещё предстояли ходовые испытания, учебные стрельбы и вылавливание различных «детских болезней» - не хотелось бы застрять посреди моря из-за сдохшей паровой машины или обнаружить заклинивание автомата требушета или баллисты во время боя. Но это всё было не важно. Я смотрел на МОЙ корабль и не мог наглядеться. Те два месяца в школе навигации были тем ещё «удовольствием», и если в инженерной части и силовом агрегате я разобрался буквально с лёту, котёл - он и в другом мире котёл, пожалуй, даже пару идей и улучшений мог попробовать приткнуть, то вот само морское дело шло с известным скрипом. Как ни крути, но два месяца – это чудовищно мало, чтобы обучить кого-либо ориентироваться по звёздам (хотя местные уже могли в компас, но случаи бывают разные, так что это искусство никуда не исчезло), понимать в течениях, розе ветров, принципах эксплуатации судов и ещё чёртовой туче мелочей. Про морской бой я вообще молчу! Спал по 3-4 часа в день, ел только когда получалось перехватить что-то по пути. Настроение как опустилось на второй день на отметку «умри всё живое», так и не поднималось с тех пор ни разу. О, разговоры о том, что я – «мальчик с волосатой лапой», были, парочка не очень умных товарищей даже соизволила сказать мне это в лицо, что примечательно, как я узнал чуть позже, лапы волосатые были и у них, просто «труба пониже, да дым пожиже», а строящийся крейсер вроде как обещали кому-то из них отдать, да вмешался случай и адмиральский сын. На претензию я ответил адекватно моему тогдашнему состоянию и вызвал засранцев на дуэль. Обоих сразу. И слегка порезал – не фатально, кровники в лице их родителей мне не нужны, но лица их перестали быть столь смазливы, да и лечиться от множества колото-резаных ран и переломов им предстояло ещё дооолго. Как и говорил отец, после такого разговоры поутихли.
  Но вот всё осталось позади и я смог подняться на борт, как и положено по традиции – первым. Пол легко покачивался под ногами, где-то в глубине корабля едва слышно рокотал силовой агрегат – сердце крейсера.
  -Непередаваемые ощущения, не правда ли, капитан? – обратился ко мне седоусый воин с внушающим уважение шрамом через всё лицо – ещё одна небольшая помощь от отца. Опытный старший помощник и адъютант, прикомандированный ко мне из ставки Восточного Флота. Эдакий «усатый нянь», своим добрым личиком способный устроить массовое недержание в какой-нибудь деревеньке.
  -Нельзя не согласиться, мистер Тандао. Трудно поверить, что эта мощь вышла из-под рук наших инженеров.
  -Но тем не менее, это так.
  -Что же, значит, нам тем более нужно распорядиться им к вящей славе нашей страны. Личному составу занять предписанные места! Подготовиться к отплытию!
  -Агрегат на старт! – стоило занять личному составу «предписанные места», рявкнул в приёмник-матюгальник старпом, - курс юго-юго запад!
  -Поднять якорь, малый вперёд! – крейсер не спеша тронулся из бухты, - машинное, доклад! – вспомнил я о довольно важном пункте под одобряющий кивок старпома.
  -Машинное, норма. Давление котла в зелёной зоне, - так, тут проблем нет, хорошо.
  -Расчётам подготовить орудия. Средний вперёд. Поворот на 30 градусов вправо по команде, - ожидание, - поворот, - многотонная стальная туша легко повернула, выходя на расчётный курс.
  -Тренировочные мишени прямо по курсу, - минут через десять уведомил наблюдатель.
  -Руль лево на борт. Расчёты правого борта, первая готовность, - «первая готовность» в терминологии морского дела народа Огня означала, что снаряды устанавливались в ложа, но пока что не поджигались. Теперь наступал самый сложный момент – расчёт упреждения, основанный на силе ветра, скорости судна, расстоянии до цели и её типе. Сейчас «уровень сложности» самый простой – на море штиль, цель – кусок скалы с мишенью, как и любой уважающий себя кусок скалы вдалеке от мага земли – совершенно неподвижен и монументален, - упреждение четыре вверх, один вправо, - на каждой катапульте есть специальные ризки, верхние – расстояние, боковые – разница скоростей. Звучит несложно, но чтобы понять, чего и на сколько смещать, порой требуется ломать голову так, что совсем печально становится. - Готовность два! – штатные маги (на крейсере их восемь, плюс капитан) дружно подожгли снаряды, - залп! – удар по специальным пусковым педалям и катапульты отправляют свои гостинцы в цель. Так, почему второй пошёл ниже и с задержкой? Это же было интересно и Тандао.
  -Вторая катапульта, доклад.
  -Не отрегулированы прицельные ризки и пусковой механизм работает с задержкой и на восемь десятых силы, - это что ещё за напасть?
  -Плохо смазали при сборке, придётся разбирать, чистить, перебирать, смазывать заново и собирать обратно. За полдня справимся, капитан, - подсказал более опытный старпом.
  -Спасибо, - киваю воину и возвращаюсь к практике – сегодня нужно ещё прогнать силовой агрегат и проверить остальное вооружение, - Полный вперёд...
  
  Через неделю испытаний и выправлений мелких огрехов корабль был признан полностью годным и получил свое имя – «Леопард», не знаю, почему выбрали именно это, логику адмиралтейства зелёному капитану не понять, хотя, как утверждает Тандао, эту логику не понять и адмиралу. С учётом того, что он входил в свиту отца, думаю, он знает, о чём говорит. Как бы то ни было, с получением официального имени мы получили и первое направление. К моему огромному счастью, это была не «Морская Блокада», ласково называемая во Флоте «каруселькой» (и приносящая столько же реального опыта, сколько и катание на сём девайсе в парке развлечений), а вполне себе кошерное патрулирование потенциально опасных вод в зоне соприкосновения территориальных вод условно оккупированных регионов Царства Земли и Северного Племени Воды. Казалось бы, что могут сделать «земляне» на деревянных лоханках против полноценного бронированного крейсера? Про «каноэ» водников вообще молчу, так что куда больше я опасался встречи с пиратами, что вполне могли раздобыть списанные военные суда Народа Огня и вдвоём-троём устроить «весёлую жизнь» даже крейсеру, во всяком случае, так учили в навигационной школе. Ну что же, кое в чём уважаемые наставники заблуждались, оказалось, «аборигены» тоже могли неприятно удивить.
  Как говорится, в тот вечер ничего не предвещало беды, судно спокойно встало на рейд километрах в десяти от берега – ходить в этих водах ночью было можно, но при условии, что есть знающий эти воды лоцман, иначе можно было и на мель сесть, и на рифы напороться. Поскольку среди нас таких товарищей не было, с заходом солнца мы бросали якорь. Проверив часовых, коим выпало сомнительное удовольствие дежурить этой ночью, я отправился в свою каюту – почитать пару умных книжек по Магии Огня да спать. Тем неприятнее было моё пробуждение от ощущения, что кто-то подкрадывается к кровати – талант спать весьма чутко во мне развил всё тот же Пиандао. И сегодня, благодаря ему, я остался в живых.
  Проснувшись, я не стал подавать признаки пробуждения, скорее наоборот – расслабился ещё больше и невзначай нащупал верный кинжал под подушкой. Шаги приблизились, сейчас! Резко сгибаюсь, садясь на кровати, а левая рука с ножом, продолжая движение тела, наносит быстрый режущий удар… аккурат по горлу уже начавшего склоняться надо мной неизвестного с тускло блестящим в лунном свете кортиком в руках. Враг ещё не понял, что уже мёртв, а я орал во всё горло.
  -Тревога! Враг на борту! – и вбиваю тревожный ревун - очень полезное изобретение, заставляющее и мёртвого подскочить, после чего хватаю меч и в одних трусах выбегаю на палубу – сейчас точно не до надевания парадной формы и наведения марафета.
  На палубе было темно, как в заднице, в которой мы и оказались – света молодой луны явно не хватало, а сигнальные огни какая-то сволочь погасила. Услышав странное жужжание, я отшатнулся, и как раз вовремя – над ухом что-то просвистело, обдав прохладным потоком воздуха и заставив душу уйти в пятки – не успей я отклониться, и это что-то врезалось бы мне точно в переносицу. И есть подозрения, что последняя встречи бы не выдержала. Рвусь вперёд, на всякий случай петляя, как заяц. Где же ты, сволочь? Нашёл! У края борта был ещё один тёмный силуэт, что, размахивая руками и ногами, «кидал камушки» по начавшим выбегать воинам. Зажмуриваю глаза и выдаю в направлении противника всполох огня – в темноте яркая вспышка сильно бьёт по зрению, пока враг пытается проморгаться, я успеваю добежать до него и от души прикладываю плоской стороной клинка по голове – эта тварь мне всё расскажет. Противник падает мешком на палубу, а ко мне несутся ещё двое, судя по мечам в руках и отсутствию мешочков с галькой – обычные воины. Кстати о мешочке – срезаю его с пояса поверженного мага и пинком отправляю в лицо одного из нападающих, пока он рефлекторно закрывается руками, вспарываю ему живот, а на противоходе отрезаю руку его компаньону – кровь, крики и хрипы. Краем глаза вижу движение и дёргаю подрезанного врага на себя. Вовремя – судя по хрусту живого щита, там сбоку ещё один маг-камнеметатель. С той стороны послышался характерный хруст и хрип. Хм, по ходу, нет больше камнеметателя. Добив и так едва дышащего «пластуна»-диверсанта, я продолжил охоту. В общей сложности, к концу битвы на моём счету было девятнадцать партизан, включая троих одарённых, два из которых были взяты живыми.
  -Тандао, доложить о потерях, - первое, что я спросил, когда мы немного пришли в себя и оказали первую помощь раненым, - и скрутите эту падаль, они не должны и пальцем пошевелить.
  -Есть, капитан, - отозвался кто-то из воинов.
  -Потери… - старпом поморщился, случайно дёрнув повреждённым плечом, - тридцать два матроса и двое магов. Отделались лёгким испугом.
  -Лёгким испугом? – кажется, у меня дёрнулся глаз, - треть личного состава корабля и четверть всех магов – это «лёгкий испуг»?
  -При нападении полусотни диверсантов с поддержкой четырёх магов земли – да, - уверил меня старый моряк, - вы вовремя подняли тревогу – враг успел зачистить только первую каюту экипажа, остальные полегли в бою. Обычно, такие рейды заканчиваются потерей всего экипажа и «пропажей» корабля, но вы устранили почти всех вражеских заклинателей земли и лишили их магической поддержки, капитан. Хорошая работа, - в ответ на речь Тандао я мог только скрипеть зубами. Три десятка людей, моих людей, отправились в страну вечной охоты. И это – целиком и полностью моя ошибка. Не предусмотрел, развернул часовых по стандартной схеме, а не усиленному варианту для вражеской территории, решил пожалеть солдат, что им могло угрожать посреди моря на вооружённом до зубов крейсере? Дожалелся, мать вашу. Пусть я их толком не успел узнать, но такие потери… наверное, сейчас я и осознал, что тоже смертен и, что самое неприятное, внезапно смертен. Может, ну его нафиг? Поражение в войне не так уж и критично… я встряхнул головой, выгоняя из неё скользкие мысли. Нет уж, если взялся, то нужно довести дело до конца. Пусть это глупо и следствие бараньей упёртости в сочетании с раздутой гордыней, но… не дождётесь, как говаривал один персонаж!
  А ведь мы тут все были «зелёными», только из учебки считай, да и территория именно что «кошерная», почти что безопасная, где и проходит обкатку подобная мне поросль. Как тут вообще оказалось полсотни диверсантов из Царства земли? Пришла уже более холодная и здравая мысль. И этой мыслью я поспешил поделиться со старпомом.
  -А ведь действительно. Будь такое под Ба Синг Се, я бы не удивился, но здесь, - глаза мужчины нехорошо сверкнули.
  -Как-то это дело дурно попахивает. Я бы сказал, смердит.
  -Разберёмся, - пообещал Тандао, - шкипер, - моряк повернулся ко второму офицеру, тоже довольно опытному, но на редкость молчаливому типу – за всё время пути мы с ним перемолвились от силы десятком фраз, - у нас свободно второе машинное?
  -Освободим, - кивнул шкипер, - если капитан разрешит.
  -Зачем оно вам, мистер Тандао?
  -Да так, - мужик мрачно усмехнулся, - у нас два пленных мага, а для вдумчивого разговора в тюрьме хватит и одного. Со вторым же… мы можем побеседовать и тут, - я на миг задумался, как он будет «беседовать», догадаться нетрудно. Наверное, какой-нибудь общечеловек, а то и вовсе либераст сейчас бы начал вопить о правах военнопленных, милосердии и прочем, но…
  -Разрешаю. И я хочу присутствовать на вашем… разговоре, - я ни общечеловеком, ни либерастом не был, а эти «партизаны» благополучно резали спящих людей, тех, кого мне поручили. И за каждого из них я из него душу выну, вытряхну всё, что там было и вставлю обратно.
  -Вы уверены, капитан? Зрелище будет не из приятных.
  -Как-то очень удачно их группа вышла на новенький корабль с толком необстрелянной командой. Я должен знать, стечение это обстоятельств или этим обстоятельствам кто-то помог.
  -Вам при этом не обязательно, - поднимаю руку, прерывая офицера. Я и так знаю, что он хочет сказать.
  -Не обязательно, но… как бы мне ни не хотелось, но учиться правильно «разговаривать» с такими типами мне тоже необходимо, - Тандао кивнул, принимая мою точку зрения.
  -Что делать с погибшими? – прервал неловкую тишину шкипер.
  -Наших – уложить и приготовить к отправке на родину. Падаль – в море. Пленных в кандалы и пусть отмывают палубу. Мага в колодки и не спускать глаз, приставить к охране двоих наших. Проследить, чтобы вокруг не было ни песчинки земли, будет дёргаться… рубите и прижигайте ноги и руки – отвечать на вопросы тюремного дознавателя он сможет и без них.
  -Жёстко, - прокомментировал второй офицер.
  -Это война, а не благородная дуэль. Они пришли резать спящих, словно убийцы, а не воины. И поступать я с ними буду, как с убийцами. Подготовьте помещение, Тандао, Васин. Я буду у себя в каюте.
  -Есть, капитан, - хором ответили офицеры. Впереди был очень неприятный день, но без этого не обойтись.
  
  Молодой человек покинул кубрик, где обсуждал положение дел с офицерами. А потому, не услышал продолжение разговора.
  -И как он тебе?
  -Пока не знаю. Но если он и дальше продолжит в том же духе, лет через пять мы вполне можем получить нового Дракона. Дракон Востока, неплохо звучит, а?
  -Возможно, если он не сломается или не погибнет.
  -Ну, нас вроде бы как раз для этого приставили. Проследить, чтобы не сломался и не погиб. Хех, и всё-таки, какой потенциал – троих магов устранил, двух из них живьём взял, да и четвёртого отвлёк. Кстати о магах, как думаешь, это адмирал решил дать парню крови хлебнуть или действительно где-то течёт?
  -Старик Чан, конечно, крут, но так подставлять сына не стал бы, скорее, отправил бы на фронт. Нужно будет проверить, кто передал положение корабля землеройкам.
  -И объяснить, сколь опрометчивым поступком был подобный шаг, - два офицера понимающе оскалились в полумраке кубрика. Всё, что нужно, было сказано и обсуждено. Впереди предстояла работа.
  
  
***
  
  «Второе машинное» было, по сути, смесью склада и ремонтной мастерской, предназначенной для исправления мелких дефектов оборудования во время похода. Именно здесь матросы вместе с инженерами совсем недавно перебирали и смазывали механизм катапульты. Также, при некоторой сноровке, из данного помещения можно было получить допуск непосредственно к котлу и силовому агрегату, использовался он, правда, только при полном ТО судна или в случае чрезвычайной необходимости. А ещё тут была масса различных инструментов и проходила выхлопная труба с заслонкой. Раньше я полагал, что она необходима для чистки камеры котла, где проходило сжигание топлива (а также втихую использовалась часовыми для разогрева остывшего обеда, что поделать, люди никогда не меняются – у нас порой тоже на трубах с перегретым паром ставили кастрюли с сосисками), но Тандао раскрыл мне ещё одно предназначение заслонки. Она превращала трубу в первоклассную жаровню.
  Пленника притащили и прикрутили к столу. Проверив надёжность креплений, старпом отпустил носильщиков. В помещении остались только я, он и наш будущий источник информации.
  -Вы уверены, капитан? Зрелище будет неаппетитным, - опять начал офицер.
  -Да, уверен, - вот только, судя по моим внутренним ощущениям, уверенностью тут и не пахло.
  -Ну что же, тогда приступим, - и Тандао вылил на голову мага земли кувшин морской воды. Пленник быстро пришёл в себя и начал хлопать глазами, пытаясь понять, где он оказался, но нежный удар по печени заставил его сосредоточить внимание на старпоме и собственно организме, - имя, звание. Как вы нас нашли?
  -Пошел ты, с*ка огнеср***я! – и плюнул в лицо моряка.
  -Эх, каждый раз одно и тоже, - печально вздохнул офицер и вытащил из внутреннего кармана формы несколько бамбуковых щепок.
  Дальнейшее запомнилось мне чередой чавкающих звуков, криков, шипения, запахом пригоревшего мяса и рядом повторяющихся вопросов, буквально ввинчивающихся в мозг. Пленника хватило на полчаса, после чего хныкающее сломленное существо рассказало всё, что знало, не знало, но догадывалось, и не догадывалось, но слышало краем уха. Во всяком случае, мы тогда так подумали.
  Во всей этой картине меня относительно радовало лишь одно – ужин был уже давно, а завтрак будет нескоро. Хотя и одной желчью блевать – очень неприятно. Да, блевал и ничуть не стесняюсь. Одно дело в бою, когда напряжение зашкаливает, проткнуть врага или даже «неаккуратно» выпустить ему кишки. К этому привыкаешь, но вот так, в тесной душной каморке полчаса в запахе крови и дерьма, в шуме истошных воплей. Возможно, к этому тоже можно привыкнуть, судя по ничего не выражающему лицу Тандао, точно можно. Но привыкать к такому… бррр. Меня ещё раз передёрнуло, а из желудка наружу попросился новый ком.
  -Как вы, капитан? – заботливо поинтересовался палач.
  -Я никогда не смогу смотреть на мясо по-старому… - кое-как выдавил из себя я.
  -О, раз шутите, то всё куда лучше, чем могло бы быть, помнится, в первый раз я потерял сознание минуте на десятой, а вы крепкий, продержались до конца, - хм… наверное, он так пытался меня ободрить. Вот только вместо этого у меня появилось прямо таки жгучее желание дать ему по морде.
  -Я. Не. Желаю. Это. Обсуждать. И да, ради всего святого, заткните уже его! – старпом послушно вырубил стонущего пленника.
  -Что будем делать дальше? – дав мне немного отдышаться, спросил Тандао. В свете открывшейся информации, вопрос был хорошим.
  -Для начала, прикажите оказать пленному помощь. Пусть наш медик осмотрит его, смажет ожоги, вытащит щепки из-под ногтей… в общем, сделает так, чтобы он смог дожить до прибытия в порт.
  -Есть, капитан, а по поводу того, что он рассказал? – по ходу беседы мы покинули допросную. Чистый свежий морской воздух ударил в разгорячённое лицо, принося заметное облегчение. Даже аромат сгоревшего угля, примешивающийся к морскому бризу, не вызывал былого желания чихнуть. Я жадно втянул воздух в лёгкие. Так, сначала умыться, потом думать.
  Совершив задуманное, я повернулся к терпеливо ожидающему старпому.
  -Нас ждали, знали маршрут патруля, количество, места ночных остановок… всё. Где-то в адмиралтействе завелась большая жирная крыса. Вот только деталей, кто сплавляет информацию этим партизанам, мы не узнали.
  -Неудивительно, - пожал плечами старший моряк, - никто не будет посвящать исполнителя в такие детали.
  -И что бы вы сделали на моём месте, мистер Тандао? – рассматриваю далёкий берег.
  -Отправил бы сокола в штаб и взял курс на базу – нам необходимо доставить пленных командованию как можно скорее.
  -Хм… хорошая идея, но… мы пойдём другим путём, - я невесело усмехнулся. Странно, не помню, когда в последний раз нормально улыбался. Всё усмешки да оскалы на лицо лезут. Хотя и поводов для счастья у меня было, прямо скажем, очень немного.
  -Капитан Чан? – непонимание.
  -Это был не первый их налёт и не первый корабль, который они угоняют, пусть раньше на новые крейсера их наглости и не хватало. А потом эти корабли всплывают у «пиратов» и прочих наших «друзей». Где-то должна быть база или перевалочный пункт, где отстаиваются и, возможно, ремонтируются добытые судна, а не «лагерь», как утверждал наш общий друг, - нельзя просто так взять и выйти в море на свежезахваченном корабле. Требуется, как минимум, убедиться, что прошлая команда не оставила какой «прощальный подарок», да и стальной колосс – это не деревянная парусная или гребная лоханка, управление им кардинально отличается от привычного жителям Царства Земли, а потому требуется укромное место, где это управление можно худо-бедно освоить, при этом не попадаясь на глаза патрулям, не говоря уже о том, что запасы угля на судне ограничены и нуждаются в периодическом пополнении – Магов Огня, что в случае крайней необходимости могли бы «впрячься» в агрегат, у противника нет. Пара-тройка ренегатов-дезертиров особой роли не играет. В общем, логика подсказывает, что эти диверсанты должны если не сидеть на интересном объекте, то точно знать, где он находится. Повторный допрос пленного огорчённым старпомом, который «думал, что мы пришли к взаимопониманию, дорогой гость», принёс нам координаты этой базы, а так же информацию о том, что там осталось всего семь десятков человек и только двое магов. Правда, на повторном допросе я уже не присутствовал – это было бы слишком на сегодняшний день. Как бы то ни было, новые данные мы получили. Потом ещё на всякий случай расспросили и второго мага, благо он оказался куда сговорчивее – вид того, во что превратилось тело его коллеги очень хорошо мотивировал на откровенность. Поскольку координаты базы и общее количество потенциальных противников в рассказах совпали, можно было утверждать, что информация относительно достоверна.
  -Поверить не могу, что у нас почти под самым носом может находиться такое.
  -Хех, видимо, не один вы в такое поверить не могли. Чем они и пользовались. Как считаете, сможем мы устранить эту угрозу своими силами? – пусть меня всё ещё потряхивало после допроса, но разум уже искал варианты и лазейки согласно намеченным планам. И «накрытие» базы диверсантов – очень серьёзная заявка для молодого капитана. К тому же, сейчас меня могут попытаться «утопить» за сам факт проникновения противника на вверенный мне корабль, особенно, если крыса в адмиралтействе сидит достаточно высоко и будет назначать стрелочников, но если я раскатаю базу этого самого противника… победителей не судят – эта истина верна независимо от мира. Мне же нужна карьера, слава и вытекающее из них влияние, иначе я просто ничего не смогу изменить.
  -Ммм, - погладил рукоять своего дао моряк, - не уверен. Это посреди моря маги земли относительно беспомощны и безопасны, а база располагается в прибрежных скалах. Мало того, что пространства для манёвра у крейсера почти что не будет, так и боевая мощь наших врагов возрастёт едва ли не на порядок, - покачал он головой, - к тому же, у нас неполный личный состав. Я бы не стал рисковать и запросил из Штаба хотя бы пару фрегатов в усиление.
  -Но сейчас нас не ждут, а пока письмо дойдёт, пока попадёт к кому нужно, пока они раскачаются и кого-то пришлют, боюсь, к тому моменту мы встретим только голые стены, а наших «друзей» и след простынет.
  -Это да, но лезть дуром – слишком рискованно.
  -Дуром, говорите? – я вновь нехорошо усмехнулся, - вот именно дуром мы и пойдём!
  -Эээ? Капитан?
  -Эти диверсанты-добытчики хотели захватить крейсер? Что же, поможем им в этом благом начинании! Устроим небольшой бал-маскарад. Мы же ещё не выкинули тряпки этих деятелей?
  -Никак нет, капитан! – суть моей мысли понял теперь и Тандао. Предвкушающе ухмыляющихся типов стало двое.
  Одежда диверсантов представляла собой тёмные сине-зелёные полотна, изрядно запачканные илом. На фоне воды их проблематично было бы разглядеть и днём, а уж вечером и ночью так и подавно. А ещё кровавые пятна на данной одежде были почти что неразличимы и то, что снята она с трупов и раненых можно было заметить только в упор, да и то, зная, что примерно искать – «маскировку илом» поверх подобных демаскирующих отметин мы возобновили. В качестве последнего штриха сняли флаг Народа Огня, обязательный для любого судна страны, начиная от рейдера, заканчивая линкором. И вот, «захватив» судно и спрятав половину команды (на которую не хватило одежды), мы продвигались в сторону одной неприметной бухточки, так любезно указанной нашими гостями. Пару часов спустя означенная бухта показалась, и мы радостно и приветственно погудели пароходным сигналом. Радостные коллеги диверсантов выступили к пирсу – встречать героев-добытчиков. Их радостные лица можно было разглядеть невооружённым взглядом.
  -Левый борт. Поправка ноль. Готовность два и залп по моей команде. Баллиста. Свободная стрельба по залпу.
  -Есть, - ответили расчёты из магов и инженеров, переодетые в форму диверсантов. Корабль лёг на прямой курс, лишь чуть-чуть повернувшись левым боком, изображая «перебор тяги», характерный для неопытных операторов силового агрегата и рулевого, и разворачиваясь для возможности стрельбы.
  -Пли! – подожжённые магами снаряды взревели, через секунду уже отправляясь прямой наводкой в толпу. Приветственные крики сменились воплями заживо сгорающих людей. Операторы баллисты пока стрелять не торопились, выцеливая вражеских магов – каким бы крутым волшебником ни был враг, но пущенная почти что в упор тяжёлая стальная «стрела», предназначенная для пробивания брони и прошибания стен крепостей, остановит любого. Ну, если он не маг воздуха, конечно – больно вёрткие эти ребята, как утверждают хроники, - выпрямляй, - это я крикнул уже своему старпому.
  -Машинное, правый винт – полный, левый – малый вперёд, - передал в матюгальник Тандао, и корабль, легонько дёрнувшись, выправился, - общий полный, - и мы понеслись прямо к пирсам, - стоп машина!
  -Десант, товьсь! – крейсеры не предназначены для высадки десанта, обычно этим занимается специальный транспортник, либо что-то извращённо-уникальное, типа нашего новейшего гибрида линкора с рекомым транспортом, но тут глубина дна позволяла просто подойти к берегу и спрыгнуть на головы врагам, что мы и сделали.
  Новый бой был похож больше на избиение и резню, чем сколь-либо серьёзное противостояние. «Земляки» из тех, кого не сожгло, раздавило или проткнуло после залпа корабельной артиллерии, были оглушены, дезориентированы и просто подавлены, что превращало их в цели, немногим превосходящие по опасности баранов на бойне. Семь десятков вражеских бойцов стоили нам всего одной сломанной ноги у неудачно прыгнувшего солдата да пары ожогов, что получили бойцы, излишне близко подошедшие к местам попадания огненных снарядов. В плен попало тринадцать землероек, включая мага-командира, удачно оглушённого близким разрывом. Это был успех.
  В ходе обыска бухты мы нашли два полуразобранных остова – один, судя по всему, когда-то был фрегатом, а второй… трудно сказать, может, транспорт, может, боевая баржа. Какой-то умник разобрал их до винтика, то ли изучал, то ли пустил на запчасти для пиратов, то ли и то, и другое одновременно. Помимо техники, был обнаружен хороший запас провианта и оружия, а главное – пятеро наших офицеров, запертых за решётками в вырубленной прямо в скале пещере. Изрядно оголодавшие, избитые, со следами «форсированного допроса» на теле, но живые и пригодные к реабилитации. Особенно сильно они хотели реабилитироваться при виде стоящих на коленях с руками за головой своих бывших пленителей. И я бы не сказал, что был против негуманного отношения к новым пленным.
  Разобравшись с распределением добычи, как в виде оружия и провианта (точнее, послав каптенармуса описывать обнаруженное имущество, чёртова бюрократия), так и живой силы противника (а тут уже вместе со старпомом и шкипером мы прикидывали, кого, как и где содержать и, главное, охранять), я сел за написание рапортов. Что где, когда, при каких обстоятельствах, какие были приняты мной решения и на каком основании. Разогнулся я только когда за окном во всю мерцали звёзды, чёрт, да вся эта битва, включая отбивание ночного штурма, допрос пленных и захват вражеской базы, времени заняла меньше, чем написание отчёта по ней. Начинаю понимать Кацураги Мисато. Запечатав свиток, я уложил его в тубус и подозвал почтового сокола.
  -Передашь в Адмиралтейство, в штаб Восточного Флота, - умная птичка подтверждающе кивнула, расправила крылья и быстро скрылась за горизонтом. М-да, голубиная почта нашего мира нервно курит в сторонке, почтовые соколы Страны Огня больше напоминали сов из незабвенного Гарри Поттера, во всяком случае, интеллектом тем почтальонам точно не уступали, только вот людей искать не могли, доставляя корреспонденцию по адресу, а не лично в руки.
  Немного поразмыслив, я достал новый свиток и принялся писать второе послание, на этот раз отцу. В нём, в отличие от сухих строчек рапорта, я поделился своими наблюдениями и умозаключениями по поводу того, что так удачно эта группа диверсантов на нас выйти не могла. И тем более, не могла она существовать длительное время, нужное на отлов и разбор двух судов, без поддержки из наших же войск. Запечатав и это письмо, я позвал второго сокола – личного посланца адмирала, которого тот выращивал чуть ли не с яйца. Как и его «общественные» собратья, он не мог найти человека, летая только по адресу. Но он мог опознать адмирала Чана и «передать письмо лично ему и никому более». Ну что же, посмотрим, что из этого выйдет и какие придут приказы. На ночь останемся на рейде, выставив двойной состав часовых, а с утра пойдём тихим ходом ближе к базе, не думаю, что с прореженным личным составом и более чем двумя десятками пленных на борту нам прикажут продолжать патрулирование.
  До кровати я дополз уже на автомате – это были слишком напряжённые сутки – сначала ночное нападение, бой, потом пытки, составление на скорую руку плана и новый бой, а после ещё и отчеты. Нет… хватит думать… завтра, всё завтра, а сейчас… спаааать.
  
  
***
  
  Утро я встретил сильно помятым, средне измученным и слегка истощённым. Пусть организм молодой и крепкий, только-только подбирающийся к отметке в семнадцать лет (хотя для местных реалий и традиций – уже полностью сложившийся, зрелый человек из серии «жениться тебе, барин, надо»), но сказывается сильный стресс, да и с момента аврального обучения прошло меньше месяца, тоже далеко не пустого на события и нагрузки. Выполнив разминочный комплекс, за полтора года буквально вбитый мне в рефлексы добрым Учителем при помощи не менее доброй бамбуковой палки, я поплёлся на камбуз – ещё одно небольшое преимущество офицерского поста – прибывать на кормёжку по расписанию мне не требуется, порцию-другую горячего на такой случай коки всегда держат в плите.
  Закончив с едой, пошёл проверять посты – всё-таки треть экипажа пала, ещё некоторая часть контролировала пленных, так что оставшихся, хоть и было достаточно, и значение «минимально допустимого личного состава команды броненосного крейсера для эксплуатации вверенного судна» (тот, кто считает, что самые страшные бюрократы обитают в Царстве Земли, никогда не сталкивался с армейской службой Страны Огня) мы соблюли (иначе мне пришлось бы писать такую гору объяснительных после швартовки, что проще было бы сразу залезть в петлю), но мало ли что.
  К счастью, проблем не возникло. Инженеры во всей это заварушке не пострадали и исправно шаманили в машинном отделении, простые матросы, на которых и пришлись основные потери, были вынуждены пахать по удлинённой норме рабочей смены, но не роптали и вообще, вид имели «лихой и придурковатый, дабы разумением своим не смущать начальство», всё по классике. Пленники охранялись снятыми с палубы расчётами катапульт, состоящими из оставшихся в живых магов, усиленных несколькими матросами с оружием. Сами захваченные диверсанты на данный момент являли откровенно жалкое зрелище – голые (реквизированную в целях маскировки одежду никто и не думал возвращать), избитые, со следами ран различной степени тяжести. В воздухе камеры, являющейся наскоро переоборудованным складом, где содержали всех «землероек», кроме магов, конечно, отчётливо стоял запах крови и начинающих загнивать ран. Я дёрнул щекой – воспоминания о допросе накатили с новой силой. Но вот такое состояние захваченных мне не понравилось, впрочем, сам виноват - приказа оказывать им помощь и тратить запасы спирта и перевязочных материалов, не говоря о чём-то большем, я не давал, а проявлять в этом деле инициативу никто не будет. И в нашем-то мире на «права военнопленных» часто плевали с высокой колокольни, тут же и самого такого понятия не существовало. Степень ухода за захваченным врагом определялась только ценностью данного врага, и если какого-нибудь генерала-адмирала или представителя знати могли поселить в отдельный дом, с садом, прислугой и прочими удовольствиями, разве что ограничив свободу его передвижений, то обычное «мясо», максимум, могло рассчитывать на скудную кормёжку раз-два в день, да «удар милосердия» в качестве радикального средства поправки здоровья. Наверное, в этот момент во мне что-то шевельнулось от жителя 21 века, а может, виной тому были воспоминания о душной маленькой комнатке с прикрученным к столу телу, но мне стало просто жаль этих людей, да и бессмысленная жестокость была… хм, бессмысленной.
  -Старшина, - кликнул я дежурного смены караула, оказавшегося магом.
  -Господин капитан? – вытянулся моряк.
  -Пошлите за фельдшером, пусть промоет и перевяжет их раны, - видя, как удивился солдат, я продолжил, - в штабе захотят побеседовать с ними. И чем больше будет живых и готовых к допросам собеседников, тем лучше.
  -Есть! – кивнул тот и, крикнув куда-то в полумрак караулки, передал моё распоряжение. Уже через десяток секунд из помещения вынырнул заспанный молоденький парнишка лет эдак четырнадцати (угу, сам как будто старик) и бросился исполнять. Кивнув старшине, я пошёл дальше.
  Пленных магов держали отдельно от остальных, на корме, выделив под их «резиденции» отдельные каюты. Моё распоряжение восприняли буквально, так что область вокруг мест заключения противников была едва ли не стерильнее операционной. Думаю, такой чистой эта область не являлась даже сразу после схода корабля со стапели верфи. Сами пленники послушно сидели в колодках и старались лишний раз не дышать. Даже жертва допросов Тандао был закован со всем тщанием, хотя вот кто-кто, но он-то точно нормально двигаться сможет ещё очень нескоро.
  Закончив с проверкой, я вернулся в свою каюту, где вновь засел за книги по огню, должен сказать, за минувшее время уделял я ему не сильно много внимания, что было довольно странно, с учётом моего подспудного желания и, будем называть вещи своими именами, некоторой одержимостью магией. Но ответ прост – всё, что мог я получить на текущем базисе, я получил. Всевозможные «огненные взмахи» были скрупулёзно отработаны и включены в боевой стиль, но этого было мало, чертовски мало. Я просто не понимал, как оно работает. Средний уровень, что был доступен большинству одарённых, ответов на основополагающие вопросы не давал, просто вбивал нужные ката, во время исполнения которых требовалось вкладывать силу для «фаершоу» и… всё. Да даже факт того, что Магия Огня опирается больше на Дыхание, а не Движение, я нашёл лишь в одном пыльном фолианте, да и то потому, что знал, что искать и на что обращать внимание – запомнилась мне фраза генерала Айро, сказанная будущему главному сливателю успехов народа в самом начале всей этой истории, вот и всё, а не запомни, так бы и продолжал махать ногами и руками, пытаясь найти какую-нибудь закономерность. Впрочем, осознание того, что Дыхание играет какую-то роль, принесло мне ровно ничего. Хорошее, качественное ничего. Ну, важно правильно дышать во время исполнения «заклинаний», хорошо. А как это, «правильно»? Что нужно делать, помимо вдохов-выдохов? Причём тут какие-то чакры, периодически упоминающиеся в книгах? Эх, да чего там, вся эта духовно-философская концепция для меня вообще была тёмным лесом! То, что она важна, я не сомневался, вон, канонный Зуко, стоило ему начать переходить на «правильную сторону Силы» (с точки зрения «гармонии и демократии», само собой) вообще магии лишился на какое-то время. Значит ли это, что концепция «Через Страсть я получаю Силу», исповедуемая некими любителями шашкомашества в далёкой-далёкой, актуальна и для магов Огня, хотя бы в первом приближении? Тогда почему тот же Айро с его джедайским пофигизмом отжигал так, что всем жарко становилось? Вопросы, вопросы, а ответы всё так же где-то за горизонтом. Вопрос похода в пустынную библиотеку становится всё более актуальным, надо аккуратно прозондировать этот вопрос, когда я в следующий раз окажусь в Штабе.
  Самым обидным было то, что не понимал я не только духовно-философский аспект, но и чисто физическое воплощение. Одного «это магия, Гарри» мне не хватало, я пытался понять, на каких принципах оно работает. Сначала думал, что маги огня управляют процессами окисления, т.е. горения всего и вся. Это прекрасно обосновывало бы способность создавать огонь «из ничего» и гасить его, даже «Синее Пламя» Азулы шикарно обосновывалось – более тонкое управление реакцией и вовлечение в неё примесей из воздуха, то же обогащение кислородом или бутаном, но Молния, что вроде как является Высшей Магией Огня, в эту концепцию не встраивалась никак – сколько чего не окисляй, а электрическую дугу высокой мощности из точки А в точку В не пустишь. Про непонятный сфокусированный луч со лба убийцы-наёмника (получив армейское звание, я таки смог навести кое-какие справки) и говорить не стоит. Но прочие теории выглядели ещё бредовее – управление энтропией, читай, скоростью движения молекул и атомов позволило не только бы кидаться молниями и гасить/зажигать огонёк, но и промораживать насквозь крепости и распылять в прах, в прямом смысле слова, целые города. С учётом использования магии огня уже 10 000 лет до этого кто-нибудь бы додумался. А последнее столетие войны так точно простимулировало бы развитие в смертоубийстве. Но этого нет и вряд ли потому, что все местные дебилы, а чудо-попадун пришёл и за два года увидел то, что остальные в упор тысячелетия не замечали. Нет, взгляд со стороны, под другим углом, конечно, может дать весьма многое, доказано попаданием пороха из Китая в Европу, но не в том случае, когда это взгляд «школьника на докторскую диссертацию». Третий вариант был ещё несуразнее, выдвинут мной скорее от безысходности. Ну в самом деле, считать, что всё оперирование магическим полем идёт по принципу агрегатного состояния вещества твёрдое-жидкое-газообразное-энергетическое было чистым идиотизмом! Пусть это бы укладывалось в то, что делают Маги Огня, но полностью противоречило всему остальному, начиная от логично ожидаемой тогда возможности Мага Земли управлять льдом и заканчивая «баловством» водников с магмой. Короче говоря, я не понимал ни-че-го.
  От дальнейшего падения в пучину отчаяния, тоски и безысходности на почве собственного скудоумия меня спас вернувшийся общественный птиц, принёсший приказы из Штаба. Переместив крылатого почтальона в птичник, я сломал печать на свитке и углубился в чтение. Так… дата, стандартное вступление… угу, незамедлительно прибыть в штаб-квартиру… что? Западного Флота? Для дачи «разъяснений»? Какого чёрта у них там творится и с какого перепою приписанный к другому штабу капитан должен отчитываться перед руководством фактически другого ведомства? Я бы мог понять «приглашение» в Центральный Штаб, но не туда. Они бы ещё в Храм Року меня отправили. Хм…
  Зародившаяся после налёта и окрепшая при обнаружении базы диверсантов паранойя, нацепив шапочку из фольги, радостно шептала о заговоре и предательстве. Решив прислушаться к этому тонкому голоску, я полез в карты и стал прикидывать маршрут с моей текущей точки до указанного пункта назначения. И чем больше я смотрел на карту, тем неспокойнее мне становилось. Как ни крути, но чтобы попасть в нужное место, мне придётся пройти через Лапу Тигра – сеть мелких рифов и островов, с высоты действительно напоминающую отпечаток лапы хищной кошки. Сеть достаточно мелкую, чтобы не быть отмеченной на большинстве карт, но достаточно обширную, чтобы потратить на её обход неделю. С учётом того, что требовали меня «ещё позавчера», обход был бы плохим вариантом. Территория Лапы находится относительно недалеко от «карусельки» и считается безопасной, но факт того, что корабль размером с крейсер там будет зажат между кучками мелких, невысоких скал, ограничивающих манёвр чуть меньше, чем полностью, меня сильно напрягал. На язык так и просилась аналогия утки в тире. Большой, прямо-таки жирной утки, медленной, неповоротливой и прямо-таки молящей о паре-тройке бронебойных залпов в борт и корму. Дело уже не просто воняло, от него шёл отчётливый аромат несвежего трупа.
  На всякий случай, как мог, проверил печати на письме, вроде настоящие, что ещё хуже. Но блин, от этого дела же воняет за милю, да какой идиот вот так вот запросто попрётся по столь сомнительному маршруту, получив столь сомнительное письмо в столь сомнительном деле?! Ответ очевиден – избалованный неопытный мажорчик, которому повезло зачистить базу и увериться, что круче него только Лорд Озай, да и то – только под кометой. Самое забавное, будь на моём месте прежний Чан, которому захотелось бы «повоевать» и получить свою долю славы, или кто-то из его столь же «просвещённых» друзей, шансы с письмецом были бы неплохие, в конце концов, с чего ему не доверять родному командованию? А я вот не доверял, конечно, всё это может быть просто обострением паранойи, вызванным очень уж бурным днём, что таки «сломал спину верблюда». Но лучше я буду живым перестраховщиком, чем мёртвым верующим.
  
  Итак, как бы лучше всего выйти из данной ситуации, а точнее, избежать возможной подставы, если она есть, и не получить по шапке, если паранойя ошибается и я дую на воду? До места возможной засады нам идти дня три, от него до Штаба Западного Флота ещё неделю, а то и все десять дней, зависит от погоды. До Ставки Восточного Флота так же семь-десять дней, но, что логично, в противоположном направлении. Но это ладно, за два дня хода от Лапы можно выйти на карусельку, а во внутренних водах Народа Огня ходить одно удовольствие – не то что вражеских посудин, пиратов – и тех нет. Эх, жаль, что, чтобы выйти туда как можно быстрее, нужно переться через эту чёртову сеть рифов, но что-то я начал повторяться, вернёмся к расстояниям и времени. Допустим, засада действительно планируется и я действительно в неё прусь. Вопрос, что и откуда можно притащить, чтобы гарантированно размазать или захватить крейсер? Причём, притащить нужно за два дня максимум. Вновь сажусь за карты, при помощи линейки, знаний о типах кораблей, как наших, так и возможных вариантов противника, и такой-то матери пытаюсь определить, какое расстояние противник теоретически может покрыть и, следовательно, откуда явиться. Итак, что у нас есть в двух днях пути от места возможных проблем? А… ни хрена. То есть совсем ни хрена, с востока – лес Вулонг, где отродясь ничего, кроме тысяч каменных пиков и не было, с севера – бывшая территория Воздушников, так, самый край, до Западного Храма Воздуха от него пилить и пилить, хотя что там творится – не ясно. Пусть магов воздуха и чуть ли не весь кочевой народ воины Огня и вырезали (лично по мне – это было слишком, геноцид вообще никого не красит, а это был ещё и геноцид первых в истории мира пацифистов), но заселение на освободившиеся плоскогорья проходило крайне медленно – Воздушные Бизоны магам огня не подчинялись, а без нормального воздушного транспорта передвигаться по тем горам было весьма проблематично. Дирижаблей же у народа огня пока не было. Так что с некоторым скрипом могу допустить наличие базы пиратов в каком-нибудь гроте или незаметной бухте, типа той, что мы недавно зачистили. Остальные направления были ещё более бесперспективны – на юге – Морская Блокада, сначала дающая залп по всему, что не броневик с красным флагом, а потом уже разбирающаяся, на западе – режимный объект под кодовым названием «Кипящая Скала», и охрана у этой тюрьмы строгого режима, расположенной на кипящем острове посреди «дремлющего» вулкана, вряд ли бы потерпела у себя под носом корабли инсургентов. В то, что возможная база наших «друзей» находится где-нибудь на самой Лапе, верилось с трудом. Нет, спрятаться там можно было без проблем, особенно для мелких судёнышек наших врагов, да там и фрегат, в принципе, можно «затерять», проблема в том, что с самой сети островов особо никуда не доберёшься – слишком уж на отшибе она стоит, ни торговых путей, ни военных караванов поблизости нет, не своих же рыбаков им потрошить? Ремонтную и базу снабжения имеет смысл ставить там, где к ним можно подвести припасы с континента, а не своим же ходом таскать на кораблях, в общем, смысла нет, а вот два потенциально опасных направления, откуда могут прийти злобные огневики – есть. Таким образом получаем, что самый вероятный вариант – визит с севера, северо-запада, от бывших земель воздушников, на втором месте – восток и Царство Земли соответственно, и оставим на всякий случай вариант с тем, что я что-то не учёл, и на самой Лапе Тигра может быть пиратский форпост.
  Варианты действий? Попробовать перехватить засадников? Хм, не смешно. Не зная ни сил, ни времени выдвижения, ни даже примерного маршрута, на одних предположениях, которые, к тому же, могут быть в корне неправильными? Нет, чудеса, конечно, время от времени случаются, но тут явно не тот случай, к тому же, может оказаться так, что «пойдя за шерстью, вернёшься стриженым», хрен его знает, сколько там может быть народа, а если под пять-шесть сотен наберётся? Тупо завалят мясом. Значит, искать встречи мы не будем, а что будем? А будем тянуть резину и ждать ответного письма от отца – отреагировать хоть как-то он обязан. В качестве отмазки… думаю, мелкие неполадки в силовом агрегате станут отличным поводом для небольшой задержки, как бы их так организовать, чтобы при этом не влететь по статье «саботаж»? И стоит ли посвящать в мои сомнения старший офицерский состав или лучше от подобного воздержаться?
  Немного поразмыслив, решил, что уж «усатого няня», присланного адмиралом Чаном, проинформировать стоит, пусть не у одного меня голова болит.
  
  Каюта капитана. Несколько часов спустя.
  -При всём уважении, господин капитан, но… вы в бою головой не ударялись? – возможно, идея с откровенностью была и не такой уж хорошей.
  -Что-то не так, мистер Тандао?
  -Сэр, строить теорию заговора, в которую вовлечена чуть ли не верхушка исполнительного аппарата Адмиралтейства на основании одного, пусть и действительно несколько странного приказа… как бы это сказать... - мужик слегка замялся, всё-таки говорить в лицо капитану, тем более приходящемуся ближайшим родственником родному адмиралу, что он несколько долбанулся, требует отваги и решительности побольше, чем в бою рубиться. Во всяком случае, примерно это можно было разобрать на лице моего собеседника – вроде как и хочется высказать всё, что он по этому поводу думает, а вроде и боязно, что за такое на берег спишут, - да и объяснение может быть куда проще.
  -Например? – неужели я капитально сел в лужу?
  -Например, мы понесли потери в 34% личного состава на относительно простом и мирном маршруте. Если рассматривать данный случай отдельно, то можно поднять вопрос о служебном соответствии. С учётом… вашего происхождения, подобный вопрос априори не может рассматриваться руководством Восточного Флота. С учётом того, что у адмирала Чана врагов и просто желающих занять его кресло более чем хватает, то ваш рапорт мог быть передан… частично. Разумеется, при тщательном расследовании подробности вскроются, но нервов вашему отцу сам процесс попортит изрядно и отвлечёт от множества других дел, - а ведь действительно, желание кого-то из «друзей» адмирала подгадить последнему и слегка попортить крови выглядит несколько более правдоподобным, чем государственная измена кого-то из высших сановников. Вот только меня всё равно терзали смутные сомнения, уж больно ситуация напоминает такую же с советскими войсками в Афганистане, когда какая-нибудь гнида из штаба за пачку баксов полностью сдавала колонну солдат. Возможно, это просто ассоциации и излишняя мнительность, но… повторно умирать мне очень не хочется.
  -Возможно, но желание «подгадить», когда всплывает вероятность того, что кто-то продаёт наших солдат врагу, можно и как саботаж рассматривать. В общем, день-два задержки особой роли не сыграют в любом случае, а потому, - меня прервал влетевший в каюту личный почтовый сокол отца. Птиц выглядел уставшим и жутко недовольным – ну да, заставили челноком мотнуться на приличное такое расстояние, вместо того, чтобы дать отдохнуть, посидеть на насесте, поклеить цыпочек или чем там ещё занимаются почтовые соколы в свободное время?
  Развернув свиток, я вгляделся в текст. Так, привет сыне, я рад твоим успехам, угу, ага… так, а вот это интересно.
  -Мистер Тандао, вы что-то говорили о желании подгадить? Тогда как вам это? - вслух зачитываю отрывок, - …я понимаю, что столь серьёзное дело на первом же патруле выводит из равновесия и вызывает растерянность, но почему ты не отправил официальный рапорт в штаб, как положено по инструкции?
  -Но… тогда от кого были приказы? – шокировано спросил старпом.
  -Очевидно, от одного из тех, кто приторговывает нашими судами вместе с жизнями моряков, - объяснение, конечно, в стиле Капитана Очевидность, ну да ладно, мне по рангу положено. Старый моряк скрипнул зубами.
  -Какие будут приказания?
  -О, теперь вы убедились, что головой я не ударялся? – видя, как потупился видавший виды воин, упрекаемый юнцом, я не удержал короткого смешка, - ладно, с вас чарка рома, как мы сойдём на берег, и я сделаю вид, что ничего не слышал, - мореход приободрился.
  -Это можно, да и посвящение по нашим традициям после первого похода устроить нужно, - хм, в школе ничего такого не рассказывали, но то в школе, а на практике и в нашем мире у моряков было множество традиций, суеверий и обрядов, что уж говорить о реальности, где магия и духи – вполне обыденные явления? Но то, что сейчас меня команда негласно признала за своего, не может не радовать, я боялся, что это займёт куда больше времени, с учётом обстоятельств получения корабля-то.
  -Теперь что касается приказаний. Торопиться мы, ясное дело, в штаб не будем. Но и оставлять без внимания подобное нельзя. Я напишу адмиралу, вложив в письмо копию полученного нами «приказа».
  -Копию?
  -Да, мало ли как всё сложится в дальнейшем. Птицу могут и перехватить, доказательство же предательства кого-то из адмиралтейства лучше держать при себе и передать следователям лично в руки. Но вернёмся к ситуации на море. Количество противников, как и их огневой потенциал, нам не известны. Я бы предпочёл снять десяток крейсеров и фрегатов с Блокады, придать им усиление из рейдеров и дня через три заблокировать уже Лапу Тигра вместе со всеми засадниками, а потом или расстрелять издали, или дождаться, пока у них кончатся припасы и они начнут жрать собственные сапоги, но я не командующий флотом, да и пока наши штабы всё это согласуют… м-да. Как ни прискорбно, но с ними мы ничего не сможем поделать, во всяком случае, пока что. Касательно нашего корабля, - вновь обращаюсь к карте, - предлагаю отойти в этот квадрат и «встать на ремонт разрегулированного агрегата паровой машины». Скорее всего – это уже перестраховка, но мало ли что. С «засвеченного» маршрута нужно уходить.
  -Хм, а «вставать на ремонт» тоже для «мало ли что»? – кажется, паранойя заразна. И я не скажу, что это сильно плохо. Киваю.
  -Вопрос в том, как только эту разрегулировку организовать…
  -Не беспокойтесь, капитан, думаю, наш старший инженер Васю вполне может «не заметить» пару ослабленных хомутов и доложить вам о необходимости диагностики.
  -Что же, похвальное проявление бдительности с его стороны. Приступайте, мистер Тандао, а я пока займусь письмом.
  -Есть! – старпом ушёл, а я, достав чистый свиток и письменные принадлежности, принялся за новое письмо адмиралу и копию «приказов из штаба». Вот кому-то радости привалит. Вообще, с учётом согласия старпома с планом, можно было бы и просто встать на рейд и не париться, спектакль с поломкой был нужен на тот случай, если среди команды есть засланные казачки, способные каким-либо образом нас сдать. Вероятность этого была крайне мала, но если уж параноить, то параноить во всём.
  Закончив с «посланием казаков турецкому султану», я запечатал тубус и пошёл в птичник, где выловил очень мрачного и недовольного сокола, умная птица, видимо, уже догадалась, что пришёл я по его душу, и восторгов по этому поводу не испытывала.
  -Да, я знаю, что я тиран, самодур и деспот, но у нас тут чрезвычайная ситуация, и это письмо необходимо доставить адмиралу, и доставить лично в руки, как можно скорее. Потом можешь смело посылать всех лесом и отсыпаться, - изобразив что-то похожее на тяжёлый вздох, сокол-таки взял письмо и полетел. Оставалось только ждать.
  Четыре дня мы стояли на приколе и маялись от скуки, я, правда, развлекался периодическим профилактическим «вздрючиванием», дабы народ окончательно не расслабился, но обходился минимальной программой, всё-таки нас было куда меньше, чем хотелось бы, и особо отвлекать или выматывать народ было бы глупо.
  На пятый день ко мне прилетел очередной сокол, принёсший письмо от адмирала. Само письмо буквально лучилось довольством, трудно это описать, но я словно вживую видел отца, радостно потирающего руки, пока он скреплял послание печатями. Итак, «говно попало в вентилятор», копия поддельного приказа не просто дошла куда нужно, но и легла на стол Хозяину Огня, который «немного огорчился», что некая сидящая в штабе тварь, координирующая патрульную службу и составляющая маршруты патрулирования, означенными маршрутами приторговывала, зарабатывая себе на старость. Огорчение Лорда Озая вылилось в массовые задержания и допросы, кое-кто, конечно, сумел вовремя смыться, но Блокаду эти товарищи преодолеют вряд ли, внутри же самой страны им тоже особо не скрыться – листовки уже печатаются, ориентировки розданы, рано или поздно, но их найдут. Кстати, одним из «главных торговцев» оказался папашка одного из «украшенных» мной молодых людей, рассчитывавших получить мой крейсер.
  Засада действительно планировалась, но поскольку я в неё не полез, а с других направлений так никто и не пришёл, господа пираты почуяли, что «что-то пошло не так» и исчезли, во всяком случае, разведывательные катера, отправленные в тот же день, как отец получил моё письмо, уже никого не нашли. Значит, придётся долго и нудно отлавливать их по всей акватории Царства Земли. Ну да ладно, мы и так этим постоянно занимаемся, ничего нового.
  Но это мелочи, самое интересное началось после вскрытия гнойника. Адмирал Чан, сумевший «вовремя вычистить грязь из своего ведомства», был удостоен личной беседы с Озаем, (полагаю, Хозяин Огня интересовался, как вообще такая практика возникла, и как батя это чуть не проворонил), в ходе которой продемонстрировал мои письма с размышлениями по всей этой истории, как результат - наш правитель проявил заинтересованность в «перспективном юноше» и пожелал лично «наградить сего достойного молодого воина». Так что мне предписывалось брать «ноги в руки» и идти к Столице, заодно и пленников доставить в Центральный Штаб на допрос. Что же, плюшки – это хорошо, тем более плюшки от такого кадра, но расслабляться всё-таки не стоит, как писал классик, «Минуй нас пуще всех печалей и барский гнев, и барская любовь». Но, должен признать, пусть даже мимолётное внимание такой фигуры, как Хозяин Огня, грело и приятно почёсывало ЧСВ, а уж «личная награда», даже сам факт её получения, сможет открыть передо мной многие двери и наладить нужные знакомства. Правда, количество желающих придушить уже лично меня также серьёзно возрастёт, но что поделать – у всего есть обратная сторона. Добил постскриптум от родителя, уважаемый адмирал интересовался, что его не менее уважаемый сын сделал с соколом, что тот на все поползновения в его адрес отвечает шипением и попытками клеваться. Нет, до чего же всё-таки умные птицы!
  
  К столице мы подошли только через две недели – пока обошли Лапу с востока, пока вошли в нужный пролив… Что можно сказать о сердце Архипелага Огня? Это довольно величественный город, что смотрелся бы вполне уместно и в старом мире. Дворец Хозяина Огня подавлял своей монументальностью и, на мой взгляд, вполне мог посоперничать с тем же Тадж-Махалом, порт поражал размерами и, что было вообще на грани фантастики, чистотой. Индустриальный район исправно поставлял народу и войскам различные группы товаров – от ниток с иголками до линкоров и танков, отсутствие коптящих труб и «засранности», что была характерна для тяжёлых производств Земли начала 20 века (а по общей степени развития где-то такой уровень производства район и выдавал) было уже за гранью означенной фантастики, но магия огня плюс сидение на контролируемом вулкане давали достаточно тепла и пара, чтобы обойтись без тотального загрязнения окружающей среды. Но больше всего меня поразили Великие Врата Азулона, перегораживающие единственный пролив, ведущий к столичному порту. Огромная статуя держала в руках пылающую сеть, создавая огненную стену высотой метров в тридцать, концы сети крепились в глотках двух статуй драконов, вырубленных в скалистом берегу. Величественное зрелище, построенное на искусстве наших архитекторов и магии огня. Завораживает.
  Бросив якорь в портовой зоне, предназначенной для военных судов, мы приступили к схватке с самым жестоким врагом, с бюрократией! Да, то, что я прибыл по приглашению Хозяина Огня, сильно упрощало жизнь, но блин, даже минимум того, что необходимо, а именно: запротоколировать прибытие, встать на довольствие на время пребывания в столице, передать под расписку пленных, подписать формуляры на пополнение продовольствия, боеприпасов, угля, расходников различных и обновление питьевой воды… Освободился я к вечеру, хотя прибыли мы только в начале второй половины дня, и был готов убивать. Желательно кроваво, жестоко и чиновников!
  Стоило мне только присесть и подумать, что матросов можно отпустить на берег, оставив на корабле пару-тройку дежурных неудачников, как пришлось подрываться – любимый родитель решил навестить чадо.
  -Адмирал на борту! – прокричал старпом, и команда шустро выстроилась в линию, Тандао встал в строй, а я вынужден был стоять перед ним, олицетворяя собой… что-то. В общем, олицетворяя.
  -Вольно, - адмирал был весьма благодушен, - бойцы, командование выражает вам благодарность за блестяще выполненную операцию по захвату вражеских диверсантов. Все участники будут денежно премированы, особо отличившиеся бойцы получат государственную награду, - команда разразилась одобрительным ворчанием.
  -Капитан Чан, мне нужно поговорить с вами.
  -Пройдёмте, адмирал, - я повернулся в сторону каюты, - разойтись! – моряки поспешили скрыться по своим делам, пока начальство не придумало им какую-нибудь работу.
  В каюте господин Чан кардинально изменился и позволил себе немного меня пообнимать и порадоваться.
  -С каждой нашей новой встречей ты умудряешься приятно удивить меня всё больше и больше, - он точно был доволен, как слон.
  -Тут как-то само собой всё получилось. Помирать в цвете лет желания у меня не возникло, а после того, как на нас вышли вражеские диверсанты, я заподозрил подвох.
  -И твои подозрения оправдались почти полностью, хвала духам огня. В любом случае, Лорд Озай был сильно впечатлён, как глубиной падения некоторых наших офицеров, так и твоей личной отвагой, и захватом вражеских магов и базы снабжения, - судя по довольной роже, в списке «глубоко павших» были некоторые несимпатичные доблестному адмиралу товарищи.
  -Кхм… м-да, даже не знаю, что сказать. Я хотел отомстить землеройкам за ночное нападение. Ну а что было дальше, ты и так знаешь из писем. Но ладно, мою историю ты знаешь, а что насчёт того, что творилось в штабе, и насколько это задело тебя?
  -О, хе-хе, неприятности могли бы быть, но факт того, что обнаружил утечку я лично и то, что корни её тянутся в центральный штаб, откуда и было назначено подавляющее большинство доносчиков, мы остались даже в плюсе. Знаешь, - он заговорщицки склонился, - уже даже ходят слухи, что всё это чуть ли не спланированная операция под личным контролем Хозяина Огня, а ты – его доверенный агент, подготавливаемый с шестилетнего возраста…
  -Ч-чего? – у меня дёрнулся глаз, - да кто вообще поверит в такой бред?
  -Всё зависит от того, кто этот бред распространяет, - тааак, вот сейчас мне точно хочется взять и стукнуть его по довольной наглой роже, и пофиг, что он вроде как батя и вообще старше по званию.
  -За что? – немного подумав и плюнув на приличия, я залез в неприметный шкафчик, откуда вытащил бутылку вина и стакан.
  -Народу Огня нужны герои! – патетично воскликнул адмирал, - заодно подобное укоротит языки, болтающие про «золотого мальчика с подаренным корабликом», не этого ли ты хотел? Эй, а мне? – видя, как я наливаю, забеспокоился адмирал.
  -А тебе… кхм, я лучше промолчу, а то ещё с награждения сразу под трибунал попаду.
  -Кхм, - адмирал сделал вид, что не понял, к чему я клоню, - тогда про вторую часть я рассказывать пока не буду. Увидишь сам завтра на награждении. Вот, - он протянул мне свёрток, - парадная форма, наденешь на церемонию. В десять утра тебя будет ждать почётный караул у трапа.
  -Эй, старик, что ты ещё задумал? – успокоившаяся было паранойя вновь натянула шапочку.
  -Я здесь совершенно ни при чём, - открестился провокатор, - и не смей звать меня «стариком», пока я не стану дедом! – вот тут мне уже совсем нехорошо стало, термин «молодой герой из благородной семьи» заиграл свежими, опасными красками.
  -Я ещё слишком молод, чтобы жениться! И вообще, не нагулялся и… и… в общем, ждать тебе дооолго.
  -Ну-ну, - хмыкнул адмирал и, отобрав у меня бокал, пока я возмущался, наглым образом выжрал моё вино! – хм, а ничего так, с Пепельного, да? Вот кончится всё это расследование - и уйду в отпуск, у меня уже накопилось на год отдыха… - оставив последнее слово за собой, уважаемый родитель покинул мою каюту и корабль.
  -И почему мне кажется, что лучше было себе тихонько сидеть и не рыпаться? – закинув парадку на кровать, я пошёл отлавливать Вейфонга – нашего главного медика (точнее, единственного, в подчинении у него была ещё пара фельдшеров, но это так, смесь медбрата с коновалом). Нужно было убедиться, что тела наших павших товарищей благополучно переданы соответствующей службе, а помещение, где они хранились, обработано надлежащим образом. Пусть тела и были помещены в местный аналог холодильника, и максимально тщательно законсервированы, но с момента смерти прошло три недели, консервация могла и не выдержать, а вспышки холеры, брюшного тифа или ещё какой пакости мне на судне не нужно. Ну а потом можно и развеяться немного, чай, столица как-никак. В театр меня не тянет, но вот провести пару-тройку часов в клубе Пай-Шо или заказать в одной из чайных какой-нибудь интересный сорт. О, чай, в этом мире он открылся мне с совершенно новой стороны. Пусть набор прохладительных и тонизирующих напитков тут был едва ли не шире, чем там, откуда я прибыл – отсутствие химии заменялось разнообразием фруктов, методов приготовления отваров и настоек, и воистину неисчерпаемой фантазией местных мастеров, выверяющих и совершенствующих рецепты поколениями, но чай... Тут была такая культура его пития и столько вариантов церемоний, что китайцы с японцами повесились бы от зависти. Дружно и коллективно. В общем, вкусы Айро я понимал и одобрял, и даже подумывал начать собирать свою собственную коллекцию.
  Потерзавшись ещё немного муками выбора, я решил совместить приятное с приятным и побаловаться каким-нибудь терпким сортом прямо в клубе Пай-Шо.
  
  Следующее утро я встретил в приподнятом настроении – игра оказалась интересной, чай вкусным, а разносившая его официантка – симпатичной и очень даже не возражающей познакомиться с молодым капитаном поближе… Самым сложным было не проспать и явиться к назначенному времени при параде, бодрым, выбритым и надраенным, но мне всё-таки это удалось.
  Почётный караул, облачённый в позолоченные доспехи и вооружённый ритуальными нагинатами, поприветствовал меня синхронным ударом кулака в грудь в старом воинском салюте, после чего сомкнулся коробочкой и повёл во дворец. Процессия шла торжественно и неторопливо, давая всем желающим рассмотреть идущих. «Прям как конвой, ведущий на плаху», пришла не сильно приятная мысль, но я её откинул – не настолько я достал адмирала Чана, чтобы он выглядел таким счастливым при известии о моей грядущей казни.
  Почётный караул довёл меня до входных дверей, богато украшенных позолотой и изрезанных замысловатыми узорами, вот же вандалы! Ладно, что-то я мандражирую. Итак, караульщики встают по бокам от дверей, те торжественно распахиваются, а я с ужасом осознаю, что совершенно забыл весь этот церемониал. Конечно, в детстве Чана, то бишь меня, учили всем этим поклонам-кивкам-приседаниям, как-никак положение обязывало, но он особо не заморачивался, а я как-то вообще подзабыл о необходимости сложного этикета – сначала не до того было, а потом решил всё - отбился можно расслабиться. Блин, подумал бы раньше - не с официанткой бы кувыркался, а обновлял навыки… Так… Вспоминай, голова… Что нужно сделать, поклониться… а как? Низко, полупоклон или ещё какой крендель? Двери наконец-то распахнулись, и я вошёл в помещение, оказавшееся, как я чуть позже понял, тронным залом. Ох, м-мать, тут, судя по накидкам и шляпам, ещё и Совет Мудрецов присутствует – наш высший религиозный орган, а вон те ребята вроде бы министерские. Паника начала охватывать всё больше, сжав волю в кулак, постарался ни о чём не думать, а просто сделать то, что нужно. Уметь использовать окружение, но не зависеть от него, оставаться в центре бури, как учил Мастер Пиандао. Делаю шаг, второй, третий. Глашатай объявляет меня, ещё шаг. Остановиться за двадцать шагов от Хозяина Огня. Не ближе, но и не дальше. Поклон, четверть корпуса, взгляд не опускать, я приветствую, а не каюсь. Ловлю взгляд отца, стоящего с небольшой «свитой» в толпе придворных. Одобрительно кивает. Пока всё верно.
  -Народ огня, - берёт слово Озай, - сегодня мы собрались здесь, чтобы воздать этому юному воину достойную его награду, - мне уже стало дурно. Просто вручить «презент» на каком-нибудь ближайшем собрании – это одно, но вот устраивать такое собрание ради вручения означенного презента... Та-что-с-шапочкой выдала что-то вроде «а я ведь предупреждаааала», - …проявил доблесть в бою, мудрость в стратегии и осторожность в доверии. Благодаря ему была раскрыта змея, пригревшаяся в самом сердце нашей страны… - всё очень, очень плохо, - подойди, Чан, сын Чана, - послушно подхожу к монарху, - за доблесть, проявленную в бою, я дарую тебе личный герб и право поднимать его над своим кораблём, - преклонив колено, получаю из рук Озая отрез красного шёлка, на который смогу нанести свой символ. Крышка гроба есть, теперь будем разживаться к ней гвоздями, - за проявленную мудрость командования – правом набирать людей к себе по разумению твоему, - это не гвоздь, это кол. Осиновый. В грудь, чтобы наверняка. Я уже знал, что будет дальше – подобные случаи вносятся в летописи, - за раскрытие заговора в адмиралтействе я дарую тебе право не исполнять их приказов! Да не будет над тобой власти, кроме Хозяина Огня! Поднимись, Вестник! – на деревянных ногах поднимаюсь с колена и как-то отвешиваю церемониальный поклон, после чего вместо того, чтобы разразиться матерной тирадой о том, что я думаю по этому поводу на самом деле, отвечаю совсееем другое…
  -Служу Хозяину и Народу Огня! – зал разражается аплодисментами, фальшивая радость и фальшивые поздравления. Как же, «личный порученец» правителя. Эдакая смесь Джеймса Бонда, СПЕКТРа Массы и старого доброго инквизитора Вахи, подчиняющаяся только Хозяину Огня и, теоретически, способная тыкать носом в гумус даже адмиралов и генералов… если прикажут. Окончание церемонии награждения я встречал как во сне, а более-менее в себя пришёл только в резиденции адмирала Чана, сидя вместе с ним за столом и что-то выпивая.
  -**ю мать во всё щели ротой землероек на танке да через колено! – была моя первая сознательная мысль.
  -Ты где таких слов нахватался? – выпучил глаза любимый папашка.
  -Слова простые, особый окрас им придает сложносоставная конструкция и общий эмоциональный посыл. Ты, бл**ь, скажи, более простого способа меня прикончить вам подбирать было не интересно?
  -Чем ты недоволен? Вестник Огня, в твоём возрасте – это просто превосходно! Все Вестники оставляли свой след в истории и со временем занимали высочайшие посты – адмиралы, генералы, советники и министры…
  -Угу, те, кто выживали. Плюс ещё эти слухи про мою подготовку с детства, - я потянулся к новой порции алкоголя – прошлая куда-то исчезла, самое печальное, что точно не в меня – опьянения ни в одном глазу, - да теперь для любого «патриота» наших врагов будет делом чести насадить мою голову на пику! Ещё и личный флаг, который не вывесить я не имею права – подарок из рук самого Хозяина Огня.
  -Знаю, - вздохнул адмирал, - я сам не ожидал подобного, но Лорд Озай решил тебя выделить. Есть чем гордиться.
  -Угу, уже горжусь. Ща нарисую у себя на груди и спине мишень покрупнее, чтобы всяким уродам было удобнее целиться, и ещё сильнее возгоржусь, - да куда тут девается выпивка? Что за магия такая?- Я – одна большая грёбаная мишень, за которой теперь будут гоняться все пираты, «пираты», - делаю в воздухе кавычки, - и вполне себе официальные регулярные войска всех, кого только можно.
  -Кто-то должен, - с нажимом сказал адмирал, - пройдёт не так уж много времени, и ты вполне сможешь стать моим коллегой. Адмирал Лианг уже немолод, лет пять-десять - и он подаст в отставку, а ты как раз успеешь заматереть к этому моменту. Воспринимай это как экзамен, пусть и начавшийся для тебя столь рано.
  -Никто, кроме нас, да? – опять этот хмык и ухмылка на лице, уже самого себя бесит.
  -Хорошие слова. Так уж получилось, сын. Ты оказался в нужном месте в нужное время и воспользовался моментом, тебя заметили и решили пользоваться дальше.
  -И пока я ношусь по всей ойкумене в попытках выжить, привлекая кучу внимания, настоящие агенты будут делать свою работу с минимумом проблем, - шикарная перспектива, - ты поэтому начал заводить разговор о внуках? На случай когда меня прирежут? – нет, какой-то тут неправильный алкоголь, исчезающий и никак не желающий влиять на организм, заррраза! – а вот хрен! – показываю адмиралу неприличный жест, - не дождётесь! – я хотел славы и возможности обзавестись связями? Я получил желаемое, с процентами, по высшему разряду! Теперь бы этим воспользоваться и не сдохнуть, и всё будет за-ши-бись. - Устрою на корабле плавучий гарем! И совращу! Прринцессу! – о, старый пердун подавился куском рыбины, прикольно, хи-хи.
  -К-какую?
  -Да какая разн-ница? Вон, на севере вроде одна есть! Или нет? Или не одна? Ааа... Не важно! Всё равно совращу! И развр… как там его, а не важно! – я махнул рукой, непозволительно отвлёкшись, и коварный стол, подпрыгнув, тут же вдарил мне в лоб. Наступила блаженная темнота.
  
  
Глава 3. Вестник Огня.
  
  Если охотишься, думай как жертва. А наоборот, если жертва ты.
  
  Из размышлений охотника.
  
  Новое утро началось у меня с головной боли и общего «состояния нестояния» (отставить пошлые шуточки!). На запрос «а что вчера было», память, немного поупиравшись, выдала полный отчёт, и я ещё раз схватился за голову. Нет, всё, завязываю с выпивкой, мало того, что я так постепенно алкоголиком стану, но и выболтать по этому делу могу какую-нибудь информацию, что поставит мою тушку под удар, хорошо, что батя слова на тему «плавучего борделя» воспринял просто как крик души слегка перебравшего и перенервничавшего юнца, а про принцессу я на остатках мозга отбился, вспомнив ту девушку с севера, а ляпни я по пьяной лавочке, что намыливаюсь совратить ту же Азулу? Отец ещё ладно, но мало ли кто мог услышать, а потом объясняй дознавателю, что просто по пьяни ляпнул, а так-то у тебя и в мыслях не было. Нееет, всё, теперь я за Здоровый Образ Жизни! Ничего крепче кваса… и пива… и вина… но умеренно, да!
  -Так, сначала ванная, всё остальное потом… интересно, это у меня уже такая традиция, что каждая новая веха моего пути начинается с похмелья? – добравшись до умывальни, на двадцать минут я выпал из жизни. Более-менее приведя себя в порядок, я выбрался в комнату. Так, следы пьянки уже убраны, на столе стоит бутылка с бодрящим настоем, на кровати сменная одежда. Неплохо, переодеваемся и на выход. Думаю, господин адмирал найдёт для меня пару минут и «ласковых слов».
  Отец ждал меня в кабинете, уже обложившийся какими-то бумажками.
  -Доброе утро, - поправив пристёгнутый к поясу меч, усаживаюсь на гостевой диванчик.
  -Уже почти что полдень, - закончив подписывать очередной лист, он оторвался от работы, - жив?
  -Местами, но это пройдёт. По поводу вчерашнего…
  -Ничего, я понимаю. Груз новостей и вино временно пошатнули твоё самообладание.
  -Кхм… да, что-то в этом роде, спасибо. Но что мне делать дальше? Из цепи командования меня убрали. И если от кого получать приказы мне понятно, то где набирать людей, пополнять припасы? Чем вообще заниматься?
  -О, точно, чуть не забыл, - фальшиво спохватился адмирал, - к тебе приходил гонец от Лорда Озая. Вот пакет приказов, - родитель передал мне скреплённый личной печатью Хозяина Огня тубус. Что же касается всего остального... Нанимать и ставить на довольствие ты сможешь сам, в финансировании тебя никто не ограничивает, но всё же… постарайся оставаться в пределах разумного. Пока – выпускники офицерских и навигационных школ посчитают честью служить под командованием самого Вестника Огня, - видя моё не сильно обрадованное лицо, папашка всё-таки подсластил пилюлю, - к тому же, некоторые ветераны из моего флота, послушав рекомендации Тандао, выразили желание присоединиться к тебе.
  -А вот за это действительно спасибо, должно же на крейсере быть хоть сколько-то опытных людей, помимо старпома, навигатора, старшего инженера и медика. Четверо ветеранов на сотню зеленух – ещё пойдёт для патрулирования относительно спокойных вод, но для того, что предстоит мне... Кстати, а что мне предстоит? – открываю тубус и начинаю знакомиться с приказами Хозяина Огня, - кхм… м-дааа. Ну ладно.
  -И как? Или это секретная информация?
  -Ну, формально действительно секретная, но вам, адмирал, я доверяю, а прямого запрета на распространение нет, - протягиваю ему свиток.
  -Благодарю за оказанное доверие, Вестник, - на полном серьёзе отвечает отец и утыкается в свиток, - хм? Разведывательно-диверсионная миссия? По всей западной и южной акватории Страны Земли?
  -Да. На крейсере с личным вымпелом, - ругаться я уже не ругался, все эмоции кончились вчера, - и чего сразу не на линкоре с полным комплектом сопровождения и десанта? Шикарная же была бы диверсионная деятельность – пришёл, высадил десант в пару тысяч воинов и пару сотен магов, оккупировал регион-другой и радуешься. А главное, по заметности она бы не сильно отличалась от моих приключений с крейсером. Ладно, за неимением личного линкора будем работать с тем, что есть, - ухмыляюсь.
  -Угу, тут сказано, что у тебя есть неделя на сборы. Советую тебе пока обратиться в канцелярию и отправить запрос в Восточный Штаб на пополнение команды, да и нужно составить и утвердить личный герб. А я пока спущу распоряжение о максимальном содействии и прикажу подобрать тебе опытных бойцов.
  -Ты прав, времени не сильно много, а пока они ещё этот запрос обработают…
  -От Вестника Огня-то? Поверь, эти бумагомараки забегают так, словно Лорд Озай лично у них над душой стоит. Всё-таки от твоего положения есть определённые преференции.
  -Хоть что-то, ладно, не будем тратить время, - распрощавшись с адмиралом Чаном, я направился во Дворец – почти вся канцелярия находилась в месте обитания королевской семьи.
  Отец был прав, наличие столь почётного звания ускоряло работу чиновничьего аппарата едва ли не лучше, чем «смазка» в виде золотых монет, передаваемых нужным людям. Всего каких-то пара часов, и все нужные запросы отправились по нужным адресам, а очень вежливый чиновник поинтересовался, не нужно ли мне ещё чего. Немного поразмыслив, я понял, что таки да, нужно. Мне нужны были карты с маршрутами наших патрулей, базами флотов и опорными пунктами. Из категории «перед прочтением съесть». Если дело обернётся совсем грустно, я должен знать, куда нужно драпать, чтобы иметь максимальные шансы уцелеть. Бюрократ был явно не в восторге от моего требования, но в святая-святых архива таки пустил. Правда, копии не давал, вместо этого выдал пустую карту, причём, судя по всему, пропитанную маслом, и сказал переносить на неё всё, что мне нужно. Ну и подсунул писульку, что я, мол, ознакомлен, проинформирован и обязуюсь, случись чего, уничтожить записи любой ценой, хоть вместе с кораблём, хоть с собой. М-да, сурово, но понимаю: попади даже часть информации к противнику - и наши потери начнут исчисляться десятками кораблей, ведь что может быть лучше перехвата возвращающегося с места несения службы фрегата, без боезапаса, с потерями в команде и общей потрёпанностью?
  Закончив с клерками, я перешёл к следующему пункту – составлению личного герба. Нельзя просто так взять и намалевать первое, что пришло на ум. Нет, теоретически, конечно, можно, но… Окружающие не поймут. Герб должен отражать историю, устремления, характер, как конкретно человека, так и семьи, к которой он принадлежит. Таким образом, у меня должна быть какая-то морская тема, с учётом профессии – боевая морская. Хотелось бы резвящегося на волнах дракона, но будет это слишком нагло, всё-таки в отношении драконов у Народа Огня чувства очень трепетные. С классикой жанра, то есть пушками, якорями и силуэтами боевых кораблей тоже был пролёт, в силу того, что первых здесь ещё не было, а всё остальное мне самому не нравилось. Правда, предписанный традициями вариант - взять и изобразить какую-нибудь хищную животину - мне не нравился ещё больше. В общем, так и не придумав ничего особо пафосного и художественно гениального, я решил остановиться на просто приемлемом варианте, а именно, изображении меча остриём вниз на фоне герба Страны Огня. В конце концов, я мечник? Мечник. А краткость — сестра таланта.
  Оставшуюся неделю, данную на подготовку и сборы, я провёл в «смотринах», отбирая предоставленных отцом солдат и магов. Желающих, как ни странно, было действительно хоть отбавляй, едва ли не все расквартированные в столице на время визита адмирала Чана воины. Были и представители с Западного и даже Центрального Флотов, но я предпочёл брать проверенных и отобранных командой родителя специалистов, а не не пойми кого. Возможно, с политической точки зрения и налаживания отношений с руководством других флотов это и было ошибкой, но жертвовать эффективностью в угоду политике я не собирался, не тогда, когда на кону моя нежно лелеемая шкурка.
  Но вот приготовления были закончены, и наступила пора отправляться – отрабатывать «оказанное мне высокое доверие». Адмирал отбыл ещё пару дней назад – дела призывали его вернуться на место службы, так что прощаться мне было откровенно не с кем. Не с официанткой же, с которой мы ещё пару раз пересекались? У меня и имя-то её в голове не задержалось, если быть честным… кхм… ладно, не суть.
  -Отдать швартовы, - с этого момента можно официально считать наш выход в море начавшимся. Стяг с цзянем на фоне языка пламени развевался на ветру. Над личным флагом находилось стандартное алое полотнище Народа Огня. Столица постепенно уплывала за горизонт, приближая час пересечения Великих Врат, а позже и Морской Блокады. И начало охоты. Моей и на меня. Ну что же, посмотрим кто кого!
  
  Месяц спустя.
  Пропустить меч противника над головой и подрезать ему ногу, отправить в лицо пытавшемуся обойти меня воину Царства Земли струю огня и, воспользовавшись дымовой завесой от сгорающего заживо и орущего во всё горло врага, метнуть с перевязи один из ножей. Отлично, вражеский маг так до самого конца ничего не увидел, а теперь, с плоской «рыбкой», торчащей из его глазницы, не увидит уже никогда. Но отвлекаться нет времени, ко мне спешит новая партия… А, нет, уже не спешит – один из торопыг поскользнулся в луже крови и повлёк за собой товарищей – не зря я резал тому идиоту артерию, вместо того, чтобы просто проткнуть. Не дав им подняться, просто добиваю лежачих.
  -Слабо, воины земли, очень слабо. Это всё, что вы можете? – о, кажется, они разозлились, целых пятеро магов встали рядком и приготовились меня «расстреливать» разогнанной галькой. Ну ладно, устроим конкурс по метанию различных опасных для жизни предметов! – в мою сторону, привычно жужжа, летят маленькие кусочки скалы, я в ответ метаю сорванный с пояса глиняный сосуд, а следом – струю огня. Угля у меня на корабле завались, с селитрой тоже проблем не возникло, сера – уже сложнее, но тоже реализуемо. Как результат – небольшие пороховые заряды в герметичных глиняных оболочках. Убойной силы немного, но глушит прекрасно, а если разорвётся в упор, проблем всё-таки доставит. Снаряд с хрустом разбивается о грудь ближайшего мага земли и, пока он не успел сообразить и отправить мне гостинец обратно, приправив своей магией, его достигает огненная струя – тонкая, слабая – слишком большое для меня расстояние, но сдетонировать заряд вполне хватит. Минус один, четверо контужены. По пути мимоходом сношу пару дурных голов, что недавно сидели на плечах не менее дурных воинов, посчитавших, что я сосредоточен исключительно на магах и их атаки с тыла не замечу.
  -Да будь ты проклят! – совсем ещё мальчишка, наверное, младше меня, неумело пытается тыкнуть меня своим палашом в живот. Шаг в сторону и просто срубаю ему руки, после чего пинком отправляю под ноги новой группе противников – его вопли и невинный возраст отвлекут подкрепление и дадут мне лишних пару секунд, чтобы добраться до всё ещё не могущих прийти в себя магов.
  Четыре удара и четыре трупа – силы нужно беречь, эта рубка идёт уже второй час и меч всё тяжелее. О, они наконец-то отошли и вновь пошли в атаку.
  -Умри, проклятый Вестникххх, - не нужно так сильно замахиваться мечом и открывать свою шею – метательный нож просто сам в руку попросился. Остальные шестеро очень быстро присоединились к своим товарищам в путешествии на тот свет, в конце добиваю скулящего паренька без рук. Всё… больше никого не вижу и не слышу, можно отдохнуть чуть-чуть.
  Присаживаюсь на ближайший относительно чистый труп – всё остальное залито кровью. Хотя, с учётом того, как уделан я сам, о чистоте одеяний беспокоиться уже как-то поздновато. Пять десятков солдат и пятеро магов. Это было тяжело, особенно если учесть, что корабль был четвёртым. Что же, Пиандао обучил меня на совесть, половину его «рекорда» я уже выполняю, а ведь мне только семнадцать, против его «достижения» в тридцать… м-да, радости это не вызывает всё равно.
  Тыльной стороной ладони смахиваю капли крови с лица. Правую бровь неприятно дёрнуло – полученный всего восемь дней назад порез от не в меру ловкого мечника земли ещё нормально не зажил. Эх, будет шрам, эдакая брутальная отметина, все девки – мои. Если я до них доживу, что кажется мне несколько сомнительным. За один, подумать только, всего за один месяц было уже пять (!!!) крупных стычек с силами противника и «пиратами». И когда я говорю «крупных», я имею в виду действительно крупных – по три-пять кораблей с сотней-двумя бойцов на каждом. Против сотни солдат у меня, хорошо хоть при наборе пополнения мы с батей немного сжульничали, точнее, я «использовал служебное положение» и вместо тридцати бойцов и двух магов нанял двенадцать бойцов и двадцать магов. Пожалуй, только благодаря этому, да тому, что сила магов земли в морском сражении относительно невелика, мы ещё живы – слишком уж много желающих меня прикончить образовалось. Да, опыт я «гребу лопатой», если так можно выразиться, но усталость и постепенно растущие потери вместе с расходом боезапаса дают о себе знать. Изначально я пытался брать пленных, но уже к третьей сшибке плюнул на это дело и просто экономил время и силы, единственное исключение - когда удавалось захватить «пиратов» на наших же кораблях, тогда в живых оставлялось минимальное количество, необходимое для транспортировки судна до ближайшей базы (разумеется, под «присмотром» моей команды), а там я передавал их коменданту, и они становились уже не моей проблемой.
  К трупам и смерти я привык быстро, после первой сотни очередной продырявленный «мешок с мясом» не вызывает уже никаких чувств, лишь рассматривается как потенциальная возможность сделать дырку в следующем вражеском мешке с мясом. Свои подчинённые, разумеется, шли по другой категории. Потребительски относиться к тому, кто прикрывает тебе спину в бою непросто, нужно быть уж совсем конченным подонком, надеюсь, до такого у меня всё-таки не дойдёт. Но люди устают, пусть раз в неделю-полторы мы заходим на базы или в порт колонии, стараемся отдохнуть и пополнить наши ряды, но «текучка кадров» не самым лучшим образом сказывается на боевом духе и морали, да и, даже если я буду брать за одного выбывшего ветерана (а ветеранами у нас считались уже даже вчерашние выпускники школы воинов, с которыми я уходил в первый патруль. Трудно не заматереть, когда через каждые два дня вступаешь в бой. Тут либо сдохнешь, либо заматереешь) двоих новичков из колоний, то обмен получится не очень – как выяснилось, в колониях обучение не то чтобы не ведётся, всё-таки они, де-факто, наши пограничные земли, и с противником сталкиваются постоянно, но морские училища – прерогатива Архипелага, в то время как колониальные войска больше пехтура. Да у некоторых вообще морская болезнь была! Так что над бойцами я, конечно, не трясся и не рвал волосы на голове над каждым павшим, но старался их сохранять и оберегать по мере сил. Потому и лезу вперёд в бою, хоть это и глупо с точки зрения командования, но там, где я пройду без проблем или с минимальными затруднениями, мой отряд заплатит двумя-тремя жизнями, если не больше. Но, как бы я ни старался, потери всё равно были – усталость накапливалась, и ошибки становились всё опаснее, ведь помимо «крупных» стычек были «мелкие», даже не всегда заканчивающиеся ближним боем – порой хватало залпов катапульт и баллисты, чтобы отправить кормить рыб плохо организованного врага, но напряжение и стресс меньше от этого не становились, хотя и принимали уже какую-то рутинную форму.
  -Капитан Чан? Капитан! – о, кто-то из матросов дошёл. Точно - старшина Йен.
  -Да? – устало поворачиваюсь к нему.
  -Противник уничтожен!
  -Хорошо, наши потери?
  -Пятнадцать человек. Безвозвратно семеро. Остальным требуется медицинская помощь, но в строй они вернуться смогут, - ну вот, ещё семь покинули корабль, да и когда в строй вернутся те восемь? Кто знает.
  -Хорошая работа, старшина, начинайте обследовать суда. Если наткнётесь на живых офицеров – брать для допроса, остальных – добивать.
  -Есть, капитан, - моряк ушёл, а я, собравшись с силами, поднялся и последовал на борт крейсера. Потери были низкими, но всё-таки они были. Мои маги могли сжечь на подходе один-два корабля врагов (если это были не наши броненосцы), но дальше начинался абордаж и сшибка. Конечно, магия огня и тут «решала», правильно поднятая «Огненная Стена» мало того, что могла вызвать пожар на судне противника, так ещё и отрезала часть направлений для атаки. Если бы её ещё можно было держать постоянно, но увы. Да и огненным кольцом не отгородишься – не хватит силы нам. Так что в стенах оставались «проходы», через которые и лезли абордажники как с их, так и с нашего направления. Вот в эти проходы и вставали опытные воины, серьёзно осложняя жизнь врагу. Ну и я «резвился» в меру сил своих, в этот раз даже вырвался незамеченным вперёд и в одиночку добил остатки команды последнего корабля, пока остальная команда билась с моими бойцами.
  Попав на корабль, я направился к нашему медику – если у тебя ещё ничего не болит, это не значит, что с тобой всё в порядке – то, что у меня рассечена бровь чуть ли не до кости, я определил только по заливающейся в глаз крови, и то сначала думал, что просто заляпался. Напряжение битвы – очень качественное обезболивающее.
  -Ощущаете повреждения, капитан? - поприветствовал меня судовой врач и начал осмотр, ну да, вдруг боец всё-таки что-то чувствует, тогда это сэкономит немало времени.
  -Просто устал. Эта непрекращающаяся череда боёв безумно выматывает.
  -Тут вы совершенно правы, сэр, не каждое соединение за год встречает столько врагов, сколько вы отправили на дно за месяц. Если позволите, я бы посоветовал устроить небольшой отдых, да и пополнить команду и ресурсы нам бы не помешало. Хм… вроде ничего нет, прописать могу только как следует поесть и выспаться.
   -Тоже неплохо. Да и предложение с отдыхом дельное, вот только до Архипелага Огня уже далековато, да и от колоний мы прилично отошли, считай, в водах противника уже неделю курсируем. Как бы за нами полноценную группировку флота не направили.
  -При всём уважении, думаю, вы ещё не настолько их разозлили, капитан, чтобы отводить на ваше уничтожение весь флот, охраняющий подступы к Ба Синг Се.
  -М-да? – приподнимаю бровь, за что получаю укол боли, - надо над этим ещё поработать.
  -Вы решили заменить собой целый флот? - вклинился в нашу шуточную беседу с врачом (всё равно я у него оказался последним, остальных уже или отпустили отдыхать, или упаковали в холодильник) Тандао, с которым за этот месяц мы стали хорошими приятелями, может быть, даже друзьями.
  -А что? Человек-армия – это звучит гордо, - Джон Шеппард таки одобряет однозначно, - нужно мыслить масштабно!
  -Знаете, до встречи с вами я не думал, что один человек с одним кораблём может заменить полноценную флотскую группировку уровня ответственности коммандера, - покачал головой моряк, - но «годовой план» по уничтоженному противнику для неё мы уже выполнили, такими темпами за полгода выполнить годовую норму флота будет не так уж трудно.
  -Нет, флот – это как-то слишком, – возмутился док, - хочу напомнить вам, уважаемые, что половина личного состава у нас - раненые. Пусть большая часть имеет лишь лёгкие ранения, вроде неглубоких порезов и ожогов, но в случае затяжного боя даже лёгкие раны могут стать причиной гибели! Четверо из семи сегодняшних убитых были пострадавшими с прошлого боя! И нам ещё повезло, что в этот раз противник был на деревянных судах, да и уровень его подготовки оставлял желать лучшего. Но в следующий раз может и не повезти. Так что, при всём уважении, но я настоятельно рекомендую не провоцировать лишний раз Царство Земли, а скорее отойти ближе к нашим или хотя бы нейтральным водам, - ну вот, он опять запел эту песню. При всей субординации и почтении к чинам, свойственным менталитету Народа Огня, и тому факту, что я вообще чёртов «Вестник», корабельный врач раз за разом твердил одно и то же, проедая плешь не хуже сварливой жены. Нет, мужика я понимаю и полностью разделяю его точку зрения, вот только и отсиживаться по удалённым базам нам нельзя – «высокое доверие Хозяина Огня» нужно оправдывать и Пафосно превозмогать, иначе будут проблемы со своими же. Доберусь до той скотины, что продала наш маршрут, с чего, собственно, всё и началось, попрошу Тандао применить на нём все свои навыки, а то что останется, скормлю его подчинённым.
  -Эх, мистер Синлан, не всё так просто. В «пограничье» нас как раз и будут искать специально посланные по нашу душу силы, а тут мы с куда большей вероятностью столкнёмся с обыкновенными пиратами, чем с охотниками за головами. Ладно, пойду помоюсь, приведу в порядок оружие и пойду думать на тему отдыха, он и вправду нам необходим.
  -А как же поесть и поспать? – возмутился медик. - И зачем я вообще на корабле, если меня никто не слушает? – это он уже пробубнил себе под нос, но достаточно громко, чтобы начальство услышало его «неуставной» вопль души.
  -Поесть можно по ходу обдумывания, а там и поспать, - оставив недовольного эскулапа, я направился в общую корабельную помывочную. Кстати, состояла она из двух частей. В первой можно было облиться морской водой и отчистить самый толстый слой грязи, а во второй уже была нормальная пресная вода, и её расходовать нужно было очень аккуратно – запасы были ограниченными, конечно, кое-что мы сольём с добытых лоханок перед тем, как пустить их на дрова, но тем не менее.
  Закончив с гигиеническими процедурами и переодевшись в чистое (грязное, снятое ещё на осмотре и прихваченное с собой, я запихнул в чан с морской водой – отмачиваться, поскольку так просто столько грязи и крови не отскоблишь, пусть даже с мягкой кожаной формы, специально обработанной к тому же), я потопал в каюту – теперь почистить меч, кинжал и метательные ножи, осмотреть их на всякий случай на предмет повреждений и можно действительно сесть и продумать план дальнейших действий. Кое-какие намётки у меня есть, я совсем не просто так залез в воды Царства Земли столь глубоко, сбивание с толку желающих нашей крови рейдеров было лишь одной из причин, причём не самой главной. Есть рядом с юго-западной оконечностью материковой части царства небольшой островок под названием Киоши, и живут на нём некие девы-воительницы. Самое примечательное, что остров этот считается нейтральным, и вот уже сотню лет его не трогают ни войска Земли, ни войска Огня. Шикарный, чёрт бы их побрал, остров с прекрасной бухтой в паре часов от материка. Развернув на нём базу Народа Огня, можно так нагадить этим козлам с Земли, что небо им в овчинку покажется. Плюс, девы-воительницы для меня тоже представляют некий интерес… И нет, не только в плане дев (хотя не буду отрицать, н-да), но и как пополнение, и просто очень мощный политический рычаг. Нужно только всего-то сделать так, чтобы они присоединились к Народу Огня добровольно. И я даже примерно представлял себе как.
  
  Ещё три дня спустя. Побережье острова Киоши.
  -Разумно ли это, капитан? – Тандао ещё раз попробовал отговорить меня от «идиотской» идеи.
  -Почему нет? Они поддерживают нейтралитет, находятся вне войны, мы к ним тоже не с топорами и кольями идём, а вполне себе со звонкой монетой. Как раз тот отдых в нейтральных водах, о котором говорил Синлан, - пожимаю плечами.
  -Да… но… я не думал, - под «добрым» взглядом старпома врач втянул голову в плечи. Да уж, умеет этот вояка нагнать жути на окружающих.
  -Хорошо, воля ваша, но возьмите с собой хотя бы отряд охраны! – Тандао решил пойти на компромисс.
  -Нет, пока я не договорюсь со старостой деревни, отряд воинов в полной выкладке может быть понят очень неправильно. Нас не погладят по голове, если мы втянем в войну против нас ещё и этот остров.
  -Но идти одному на потенциально опасную территорию… - старпом не сдавался и продолжал взывать к моему благоразумию.
  -Вы прекрасно знаете, мистер Тандао, что в случае серьёзного конфликта телохранители будут скорее мне помехой, чем подспорьем. В крайнем случае, в одиночку я смогу оторваться и скрыться практически от любого противника, а вот отряду сделать то же самое будет куда сложнее.
  -Вас ведь не переубедить, капитан? – моряк тяжело вздохнул.
  -Нет, но спасибо за беспокойство. Дайте мне на переговоры два дня, если на третий не будет вестей, то… действуйте по обстоятельствам.
  -Есть, сэр, - неохотно подчинился офицер, - берегите себя.
  -Непременно, у меня масса незаконченных дел, чтобы дать себя прикончить кому бы то ни было. Связь стандартная, - кивнув на прощание офицеру, я прыгнул в небольшой десантный катер и последовал к берегу. Корабль отошёл подальше от острова, чтобы не мозолить лишний раз местным глаза. Теперь он появится на горизонте или по сигнальному огню от меня, или по истечению указанного времени, но уже ни разу не с дружественными намерениями.
  Побережье встретило меня мягким шелестом волн, далёким пением птиц и лёгким ветром, доносящим отдалённые ароматы леса, кажущиеся немного необычными для носа, привыкшего к запаху морской соли и угля.
  Первое, что я сделал, когда высадился на берег – скинул верх формы и позволил себе поваляться на чистом песке. Шикарно, однако долго разлёживаться не стоит – хорошая провокация саму себя не организует.
  Так, отстегнём меч и отложим его в сторонку, кинжал туда же. Хм… сразу чувствую себя почти что голым, пара метательных ножей в засапожных кармашках не в счёт – это на совсем уж крайний случай. Итак, что мы помним об острове Киоши? Что там есть милый клуб девочек-воительниц, которые периодически шляются по острову и любят нападать на всё, что шевелится и не относится к деревне. Не помню, как в каноне они вышли на группу Аанга, скорее всего, этот герой-пацифизатор расшумелся, чем и привлёк патруль, мы устраивать взрывы не будем, но некоторое звуковое загрязнение можно организовать и без столь радикальных мер. Над водой звук распространяется довольно далеко, да и лес не сильно густой. Сажусь на удобный нагретый солнцем валун и достаю флейту. Почему бы не совместить приятное с полезным? Когда я ещё смогу полежать на солнышке, помузицировать, и всё это – на благо дела?
  Прикрыв глаза, начинаю. Медленная, немного печальная мелодия расходится над волнами… Хорошо.
  Отдохнуть душой мне дали минут сорок, а потом я услышал, как скрипнул песок под чьей-то ногой. Три… пять… восемь… десять человек, довольно лёгкие шаги. Приближаются осторожно, стараясь не шуметь, плеск воды и звуки флейты почти заглушают передвижение, если бы не прислушивался, вряд ли бы расслышал. Звук изменился – первые трое резко рванули вперёд.
  Открываю глаза и, опираясь левой рукой на валун, ухожу в сторону – в том месте, где я только что сидел, оказываются три девушки лет по семнадцать-девятнадцать, все в боевом макияже и тёмно-зелёных доспехах, судя по конструкции – смесь средней и тяжёлой брони, но характерного звяканья металла не слышно. Деревянные листы? Обдумывать их экипировку буду позже, а пока мой правый кулак врезается под дых ближайшей из тройки дам и заставляет её согнуться, выпучить глаза и хватать ртом воздух. Остальные явно не ожидали от меня подобной прыти и растерялись, чем я и воспользовался – опираясь на спину согнувшейся воительницы, произвожу два маха ногами, отправляя в полёт оставшихся двух леди из авангарда. И нет, я не считаю, что бить девушек ногами – плохо. Если девушка нацепила на себя броню, взяла в руки оружие и нападает на честно отдыхающих путников, то пусть будет готова к ответной реакции. Итак, три пишем (приземлившись на ноги, ударил ребром ладони по затылку моей опоры, отправляя её в страну Розовых Пони), семь в уме.
  -Какого чёрта вы на меня напали? – побольше возмущения в голос, побольше!
  -Умри, шпион Огня! – вопит одна из воительниц и бросается вперёд, кстати, бросается она очень профессионально, недостаток опыта, конечно, виден, но вот подготовка наголову превосходит большую часть моих солдат. Им бы ещё усвоить пару подлых трюков - и цены сим дамам не будет, а так – слишком они дуэльны. Над ухом просвистел кинутый кем-то из задних рядов боевой веер… Кхм, а может, не так уж и дуэльны – кидаться в отвлечённого противника тяжёлой хренью со стальными спицами вроде бы не по правилам.
  Пригибаясь, уклоняюсь от широкого взмаха другой девушки, и, воспользовавшись моментом, черпаю рукой взрыхлённого песочка, который секундой позже отправляется в глаза очередной воительнице. Слышится недовольно-обиженный вскрик, о, открылась – бью основанием ладони в лоб очередной жертве, ещё минус один. Шестеро – это уже терпимо, можно переходить в атаку. О... меня попытались бросить через бедро, в лучших традициях айкидо или ещё какого «рукомашества», ориентированного на использование силы противника против него. Логично для менее сильных, но более ловких девушек, вот только… опыт. Пока меня пытаются перебросить, моё колено врезается в живот незадачливой бросательницы, а сама она используется как щит, принимающий на себя несколько ударов боевых веееров подруг. Пять. Откидываю «щит» обратно к подругам, те её ловят и… остаются совершенно беззащитны. Четыре. Три. О, одна пытается зайти сзади – бросаю отобранный у «щита» веер себе за спину, вскрик и звук падения тела. Да, кидаться такой штукой сложно, но на три метра можно кинуть и без навыка, а там рукоятка тяжёлого предмета, встретившись со лбом жертвы, сделает всё остальное. Два. Просто подлетел к одной и несколькими скупыми ударами рук отправил к подругам. Один. Она явно растеряна и напугана, захватить её в удушающий захват и подождать, пока отрубится, было нетрудно. Ноль. Итого, чуть больше полутора минут на всех. Неплохо, но могло бы быть и лучше.
  -Ну а теперь мы поиграем со связыванием. Благо инвентарь девочки с собой принесли, - как показал быстрый обыск, у каждой воительницы был с собой небольшой мешочек, в котором лежали, помимо небольшого запаса продовольствия, ещё и различные верёвки (и куда им столько?), мешки из плотной ткани и прочий инвентарь, пригодный для захвата и удержания цели. Ей богу. Они бы с собой ещё боевую сеть бы таскали, любительницы сибари… кхм, что-то я отошёл от сути. Так, стянуть руки за спиной, перехлестнуть петлю через шею и конец верёвки в руку. Через полчаса у меня появилась шикарная «упряжь» из десяти связанных девушек на поводке. Оружие их я предусмотрительно отобрал и упаковал в отдельный мешок, который перекинул себе через плечо. Ладно, пора устраивать подъём «спящим красавицам» и начинать первый этап «внушения мудрости», хотя… что с этих девчонок взять, лучше сразу начать есть мозги старосте. Если это его инициатива – пусть проникнется, какой прецедент он создал, если самодеятельность девиц… Хм, это не так хорошо, но тоже открывает массу интересных перспектив. Итак, достанем фляжку и начнём побудку этого «боевого гарема», хотя нет, ещё не гарема, но, как говорится, оговорочка по Фрейду.
  -Подъём, дамы, подъём, - поливая прикорнувших из фляжки, приговаривал я. Девы начали потихоньку приходить в себя и шевелиться, хотя от излишних шевелений я их одёргивал, в прямом смысле слова, - а теперь, когда вы проснулись, соизвольте объяснить, какого рожна вы напали на мирно отдыхающего человека?!
  -Ты не мирно отдыхающий, ты – шпион Народа Огня! – высказалась одна из дам, довольно симпатичная, лет семнадцати, правда, сейчас у неё слегка потёк макияж, да и личико искажено злобностью.
  -Так, - я потёр переносицу, - давайте начнём с азов. Даже если бы я был этим самым «шпионом», то что?
  -Как это «что»? – не поняла девушка.
  -Во-первых, я слабо себе представляю, что можно вынюхивать на острове, расположенном вдали от театра военных действий, чьё население не превышает пары тысяч человек. У вас тут что, секретный порт Царства Земли или нейтральная территория?
  -Ты мог разведывать наше боевое искусство! – поток негодования.
  -Кхм… девочка, тебя как зовут?
  -Я не девочка, а Воин Киоши! – потом слегка помялась, но всё-таки ответила, - и зовут меня Суюки, - о, прекрасно, сразу и главная цель!
  -Ты хоть кого-нибудь когда-нибудь убивала, воин? – судя по слегка побелевшему лицу, ответ отрицательный, - послушай, Суюки, - надо бы смягчить, а то слишком сильно давлю, - я один положил весь ваш отряд, никого не убив, без оружия, пока вы напали со спины и толпой. И сделал это меньше, чем за две минуты. Ты правда думаешь, что меня интересует ваше «боевое искусство»?
  -Т-тогда зачем ты здесь? – о, смутилась, даже сквозь потёкший макияж видно.
  -Вообще-то я хотел просто отдохнуть сам, дать отдых моей команде, да пополнить запасы воды и провианта с вашего острова.
  -Ты хотел ограбить нашу деревню?! – сколько праведного гнева.
  -Духи… с чего бы мне это делать?!
  -Н-но… ты - воин Народа Огня! – словно бы это всё объясняло.
  -И чё? – универсальный аргумент, начисто лишающий оппонента в споре почвы под ногами.
  -Ну… так воин народа Огня же… - остальные пленные синхронно закивали, а я начал подозревать одно из двух – или они все полные дуры, что может оказаться правдой, или у них какая-то искажённая информация.
  -И что? Если я воин огня, то по определению должен быть кровожадным неуравновешенным пиромантом, пьющим кровь младенцев и закусывающим бёдрышками девственниц? – опять синхронный кивок, причём на слове «девственницы» вся эта кодла воительниц ещё и начала краснеть. - Эээ, вы что, серьёзно? – опять кивки, а я аж сёл на ближайший камушек и начал жалеть, что не курю… да и чего покрепче глотнуть бы не помешало. Нет, это ж надо, - м-да, - вытаскиваю из ножен кинжал и иду к пленной. Суюки смотрит на меня со странной смесью решительности, злости и какой-то детской обиды, - какое у вас интересное мнение, - заношу нож, девушка зажмуривается и… разрезаю сковывающие её веревки, - интересно, кто вам понарассказывал этих бредней?
  -Эээ? – приоткрыла зажмуренные глаза девушка под общий вздох удивления подруг.
  -Солдат ребёнка не обидит… разве что отшлёпает за плохое поведение, - ухмыляюсь, - извини, но остальных развязывать пока не буду, а то мало ли что взбредёт вам в головы, а повторно вас всех успокаивать мне не хочется – симпатичных девушек нужно не колотить, а водить на свидания… - кхм, кажется, я сломал им шаблон (и захавал моск).
  -Я не ребёнок! – возмутилась Суюки.
  -Хо, то есть ты девушка, и тебя можно пригласить на свидание?
  -Эээ?
  -Что?
  -Он это серьёзно? – вот теперь точно сломал.
  -Я – воин Киоши, - заученно отозвалась воительница.
  -Да-да, а я - шпион Народа Огня, мы это уже прояснили. Но всё-таки, откуда вы набрались такой глупости про нашу нацию?
  -Мы слышали много историй от проезжих купцов Царства Земли, - сказала одна из девушек.
  -То есть все ваши «сведения» основаны на байках моряков вражеской для нас стороны? Гениально! Надо будет поспрашивать у нас на архипелаге, что местные думают о Царстве Земли, - хотя что спрашивать, в любом театре Страны Огня постоянно устраивают представления на тему «доблестные защитники отечества против вероломных пиратов/подлых магов земли/безумного царя Омашу, нужное подчеркнуть».
  -Н-но вы начали Столетнюю войну, вторглись на территорию Царства Земли!
  -Можно подумать, это первая война среди людей. Во времена почитаемой вами Киоши, насколько я помню, Царство Земли почти захватил некий Чин, идеи у него были примерно такими же – создать единую империю, включающую в себя все нации. Просто его убили раньше, чем он сумел осуществить это, - я хорошо подготовился к визиту и даже сумел в библиотеке одной из колоний раскопать летопись тех событий, - так что всё просто повторяется. Пусть и с несколько иными стартовыми условиями и результатом. Мне вот больше интересно, что теперь делать с вами и вашей деревней, - так, «условный мир» достигнут, теперь нужно показать «кнут» и слегка припугнуть, а потом посмотрим, дойдёт ли очередь до «пряника».
  -Что ты имеешь в виду? – нахмурилась девушка.
  -Понимаешь, когда на представителя вооружённых сил страны, отдыхающего на нейтральной территории, нападают представители вооруженных сил этой самой территории с криками «умри, шпион огня», это обычно означает, что данная страна больше не нейтральна, а вступает в войну. Со всеми вытекающими.
  -Н-но… мы просто…
  -Что «просто»? - жёстко перебиваю, - хотели захватить, а потом прирезать или продать очередным «купцам» солдата, чья страна свято соблюдала нейтралитет? Захотелось почувствовать себя «могучими воительницами?» Ну так поздравляю, я могу сейчас уплыть и вернуться с десятком кораблей, и мы с вами поиграем в настоящую войну. Без скидок, зато с сожжёнными деревнями, случайными жертвами среди мирного населения и прочими радостями. Вас не трогали потому, что Хозяин Огня верен слову, что дал ещё его прадед, но на удар наш народ привык отвечать ударом! – хм, а не перестарался ли я, у половины уже глаза на мокром месте.
  -Постой..те, но мы не хотели ничего подобного! Вас бы просто выслали с острова! – попыталась оправдать свои действия девушка.
  -Это ты сейчас говоришь. А ранее бросалась с криком «умри», что несколько противоречит словам о высылке. Да и в любом случае, сам факт нападения никуда не делся. И за него придётся ответить.
  -Это была моя инициатива! Моя ошибка. Возьмите мою жизнь, но прошу, не трогайте остальных! – так, ну вот только женской истерики мне не хватало.
  -Смелые слова, полные самоотверженности. Может, у вас и в самом деле есть дух воинов, - хм, чую, что ересь несу, но судя по их лицам, они таки проникаются, - давайте поступим так. Сейчас мы пойдём в вашу деревню, где уладим возникшее недоразумение, надеюсь, к всеобщему удовольствию – я не маньяк и устраивать тут оккупацию и небольшую войну мне совсем не хочется, - девушки облегчённо вздохнули и чуть ли не синхронно закивали, - тогда решено, ведите. Но развязывать я вас не буду – хватит и одной Суюки.
  И мы двинулись интересной процессией. Впереди девять девушек на «поводках» и в странной одежде, а за ними парень в форме капитана Народа Огня и ещё одна одетая в странный костюм девушка. Да, думаю, зрелище местным жителям предстоит прелюбопытнейшее, хм, неплохо, главное, чтобы старосту достаточно проняло.
  
  Полчаса спустя. Деревня Киоши.
  Старосту проняло. Вот только изначально совсем не так, как я планировал.
  -С каких пор воины Народа Огня нападают на жителей острова Киоши?! Вы нарушили своё слово! – довольно крепкого вида старик с бородой лопатой чуть ли слюной брызгать не начал.
  -Поумерь свой пыл, дед. Если бы я хотел нападать – эти жители были бы мертвы, а в деревню входили войска Огня. Лучше ответь, с каких пор воины твоей деревни нападают на мирных путников во время отдыха.
  -Воины Огня не могут быть мирными! – таак, он либо совсем тупой, либо я чего-то не понимаю. Хотя… традициям воинов Киоши – четыре века, деревенька небольшая, но позволить она себе может явно больше десятка бойцов, к тому же, все бойцы – молоденькие девочки, где старшее поколение, что было до них?
  -Да млять, старик, вы тут все озверина, что ли, обожрались? Мало того, что лезете на мирных путников, так ещё и обвиняете их в том, что они сами виноваты?! – а как ещё его слова можно было интерпретировать? – вы и на Народ Земли с вилами бросаетесь? – услышав характерный шорох за спиной, я вытащил меч из ножен, - и отзови своих людей, видят духи, не я первым полез и я не желал причинять вам вред, но если вы нападете, церемониться не буду, - Суюки, вполне осознающая, что устроить кровавую бойню я вполне смогу, бросилась к старику и стала что-то шептать ему на ухо. По мере «шептания» лицо деда менялось со злобного на удивлённое, возмущённое, а дальше пришло даже что-то типа испуга, смешанного с неверием.
  -Ладно, - сильно недовольный староста вздохнул, - от лица деревни приношу вам свои извинения за действия наших юных воинов. Молодости свойственна горячность…
  -Вы же всерьёз не надеетесь отделаться формальными извинениями за попытку нападения и убийства, ммм? Я ведь тоже «молод и горяч», - нет, попытка всё списать на «детскую шалость», конечно, неплоха, пожалуй, в некоторых обстоятельствах «плюнувший в суп немецкому офицеру пионер» и мог бы прокатить, если ставить вопрос таким образом. В самом деле, не начинать же войну из-за «детской шалости». Вот только есть пара небольших «но», которые на корню рубят возможность спустить дело на тормозах. Я сам – немногим старше этих девочек, а некоторых так даже и могу оказаться младше, это во-первых, ну а во-вторых, тут зависит от желания «пострадавшей стороны» - спускать дело на тормозах или не спускать. Лично мне спускать было невыгодно, к тому же, с формальной стороны, было именно нападение воинов Киоши на воина огня, оправдание же старосты могли пронять только какого-нибудь совсем молодого и зелёного «лоха»… каким я и выгляжу. Хех, а в молодом виде есть определённые плюсы помимо привлекательности – противник не ждёт особой хитрости и изворотливости и каждый раз сильно удивляется.
  -Какую виру вы хотите, чтобы… не поднимать сей прискорбный инцидент, - хм, судя по забегавшим глазкам и напрягшемуся лицу, добрый дедушка понял, что на халяву спустить всё на тормозах не получится.
  -Немного и ничего, что потребовало бы от вас серьёзных затрат, но, полагаю, обсуждать это посреди улицы – не лучший вариант, не так ли? – улыбайтесь – это раздражает.
  -Кхм… тогда прошу вас быть моим гостем, - староста явно был не в восторге от этой идеи, но прекрасно понимал, что пусть и формальный, но повод «вести себя по-плохому» они мне дали, с учётом же того, какими воинов огня видят в этой деревне, связываться с подобным психом, да ещё и капитаном, желания у них не возникает.
  Переговоры, читай торг, прошли относительно гладко и относительно быстро. В качестве «телохранителя» главы поселения присутствовала Суюки, пребывающая в несколько раздражённом состоянии от речей своего «начальства», произнесённых на площади. Хм, как я сумел понять, у неё есть небольшой пунктик на тему воинов, и её очень раздражает, когда её не воспринимают всерьёз, называют «девчонкой» или вообще «ребёнком», а ведь именно под таким соусом хотел отбрехаться уважаемый Панао, как всё-таки соизволил представиться старик.
  По итогам торга решено было следующее – команда может высадиться на остров и передохнуть пару дней, разместившись в додзё, где тренируются девушки (что у Суюки вызвало ещё больше раздражения), пополнение припасов также возможно – за пятнадцать золотых нам выдадут провианта на две недели для девяти десятков человек. Цена более, чем щедрая – навскидку, закупай я всё это дело в одном из городов колоний, вышло бы золотых двадцать, а на архипелаге таки все двадцать пять – тридцать, что поделаешь: острова могли похвастаться большими залежами железа и угля, но вот с пахотными землями и животноводством всё было далеко не так радужно, рыболовство тоже до конца проблемы не решало, а торговля с соседями сейчас была, мягко говоря, затруднена, собственно, это была едва ли не основная причина развязывания войны – население постепенно росло, а еды больше не становилось, голод, как известно, не тётка, а вполне себе брутальный такой дядька, так что Созин, будучи весьма неглупым мужиком, не стал дожидаться, пока его подданные начнут устраивать голодные бунты и, воспользовавшись вовремя подвернувшейся кометой, пошёл расширять границы своих земель, попутно избавившись от пацифизатора-аватара. Но что-то я ухожу от реальности. Итак, со старостой мы сторговались довольно неплохо. Можно было бы, конечно, давить дальше, стучать кулаком по столу и выдвигать различные ультиматумы, но это имело бы смысл только в том случае, если я действительно хотел покончить с нейтралитетом Киоши и оккупировать островок, вот только такой шаг подтвердил бы образ Народа Огня, что возник в сознании местных путём правильной пропаганды заезжих купцов из Царства Земли. И что бы я делал с таким островом, оторванным от всех возможных баз снабжения и с враждебно настроенным населением? Неет, тут действовать нужно тоньше и через молодёжь. И поселение в додзё моего отряда очень на руку.
  Распрощавшись с не сильно счастливым, но куда более «дружелюбным» Панао, я вышел на улицу, очень скоро ко мне присоединилась и дева-воительница.
  -Хм… наверное, мне стоит посмотреть, где будут расположены мои люди. Не проводишь меня?
  -Хорошо, - кивнула девушка, - нам сюда, - воительница свернула на неприметную тропку, и спустя уже десять минут мы были у комплекса.
  «Додзё» по сути своей было небольшим военным городком… ммм, нет, скорее тренировочной базой, включающей в себя несколько залов для отработки приёмов и спаррингов, склады, что-то типа «общежития». К тому же постройки располагались буквой «П», что давало и внутренний дворик, который в случае необходимости можно было использовать для размещения шатров или палаток.
  -Тут можно разместить до двухсот человек, - она махнула рукой в сторону того, что я обозначил себе как «общежития», - обычно мы не используем их – до деревни отсюда недалеко, но в текущих обстоятельствах…
  -Спасибо, надеюсь, мы не принесём много беспокойства, - с учётом того, сколько мы уже принесли, вряд ли мои слова её утешат.
  -Не за что, всё-таки тогда на пляже мы действительно повели себя… - она замялась, - да и старейшина Панао, не разобравшись, начал вас обвинять…
  -Хм, - тут я «вдруг» заметил её выканье, - мы же вроде бы уже были на «ты», может стоит так и продолжить? Этого почтительного выканья мне и от команды хватает столько, что уже на стенку лезть начинаю, а ты всё-таки не мой подчинённый, да и немногим меня младше, - Суюки аж запнулась, видимо, такое моё пожелание шло вразрез с уже сложившимся у неё образом «жестокого воина огня» или что там она себе напридумывала?
  -Кхм… как скажет… скажешь, господин капитан.
  -Чан.
  -Эм? – недоумение.
  -Я только сейчас сообразил, что так и не представился. Меня зовут Чан, а то обращаться на «ты» и добавлять «господин капитан» - это как-то странно. Ты не находишь?
  -Пожалуй, - она осторожно соглашается. Хех, а в голове шестерёнки, похоже, так и скрипят, то ли шаблон пытаясь сшить, то ли придумать, что в следующий миг выкинет этот странный тип.
  -К тому же, это было бы нечестно по отношению к тебе – я твоё имя уже знаю, а ты моё – нет.
  -Наверное, - всё ещё опасливо отвечает воительница.
  -Хех, должно быть, ты сейчас считаешь меня странным, - о, без грима за изменениями цвета её лица наблюдать куда как проще.
  -Нет! Что ты! – прозвучало неубедительно.
  -Да ладно, в этом ничего такого нет. Полагаю, всё дело в разнице культур. Ваша традиция красить лица тоже кажется мне странной.
  -Это должно устрашать наших врагов! Что может быть не так с такой традицией?
  -Ну, по мне, так вы пытаетесь спрятать от мира красоту ваших лиц, нежели устрашить врага, а прятать то, что нужно подчёркивать – довольно странно, - её явно смущает вся эта тема, но ладно, не будем перегибать палку и откровенно флиртовать – не то у нас было начало отношений, а сейчас явно не то место и не то время. В общем, всё не то, - но вернёмся к моим реакциям, если тебе это, конечно интересно, - она кивнула, вероятно, ей бы сейчас была интересна любая тема, позволяющая соскочить со столь «опасного» направления, а то мало ли – сейчас о красоте лиц заявляет, а потом команду через воительниц пропустить захочет. Мир тут, конечно, просвещённый, кое-где так даже культурный, но судя по тому, что я уже видел, представление о Народе Огня у местных очень нелестное, так что, так сказать, во избежание… - мой народ уважает силу, ты со своими подругами эту силу показала и вызвала моё уважение и восхищение, если так можно сказать.
  -Но ты же раскидал нас по пляжу! Всех! В одиночку! – возмутилась воительница.
  -И что? – дааа, универсальный убийца споров продолжает исправно работать, - я – это я, у меня была отдельная подготовка, но вот большинство воинов из моей команды вряд ли смогли бы тебе что-либо противопоставить, - их всё-таки учили сражаться группой, в строю или в условиях морской качки, так что ниндзявые девчонки в схватке один на один действительно смогли бы скрутить любого моего матроса, ну, кроме Тандао и ветеранов, переданных мне в усиление отцом, на них им бы нужно было выходить втроём-вчетвером.
  -У нас действительно очень разные традиции, - заключила Суюки после нескольких минут размышлений, совмещённых с работой экскурсоводом.
  -Тем не менее, вы тоже почитаете воинский дух и укрепляете свою волю и тело тренировками, так что кое в чём мы довольно похожи, - продолжил я мягко обрабатывать даму. Понимаю, что образ «Солдата Империи Зла» за одну беседу не вытравить, но очень надеюсь, что смогу заронить в нём несколько сильных трещин, чтобы чуть позже девушка действительно как следует подумала над моим предложением, а не отмахивалась от него сразу же, скрыв отказ дежурными вежливыми ответами...
  
  -Теперь пойдём, я покажу, где можно бросить якорь, не опасаясь встретиться с Унаги, - обратилась Суюки ко мне после того, как мы осмотрели комплекс и пришли к выводу, что разместиться тут можно вполне с комфортом.
  -Унаги? – это что ещё за покемон? Нет, не помню, да и упоминаний о нём не встречал.
  -Унаги – это один из Великих Морских Змеев, - пояснила девушка, - он давно обитает в бухте, расположенной неподалёку от деревни, и нападает на всё, что оказывается в воде. Потому для купания и рыбной ловли мы используем другие выходы в море.
  -О, понятно, - а вот это было близко. Морские змеи могут достигать длины в сотни метров и веса в сотни тонн, «дышать» водой, точнее, изображать из себя водомёт, а их скорости в родной стихии вообще равных нет. Натуральный водный дракон, правда, если огненные драконы разумны (хотя тоже не факт, может, разумны были далеко не все их представители), то эти короли океанов – вряд ли, но утверждать не берусь – не сильно много о них сведений, а те, что есть, в основном записаны со слов счастливчиков, умудрившихся пережить встречу с этим хищником. Думаю, не стоит пояснять, что на момент встречи люди были обеспокоены больше вопросом собственного выживания, нежели попытками вступить в философский диспут с тварью длиной в два линкора. У крейсера при столкновении с этим хищником шансов будет не так чтобы сильно много.
  Разведав подходящее место, я попрощался с Суюки и обещал прибыть завтра с командой для пополнения припасов и расквартировки. Дальше дело было за малым: сесть на катер, выйти в море, покидаться в начавших уже сгущаться сумерках огненными плевками вверх… Через двадцать минут после начала «семафоренья» я уже стоял на палубе «Леопарда» и просвещал команду.
  -Значит так, господа моряки, - обратился я к выстроившимся воинам, - приказываю готовиться к высадке с целью отдыха личного состава и пополнения запасов воды и продовольствия. На корабле остаётся дежурная группа, сменяющаяся каждые сутки. Ориентировочное время побывки два-три дня, - пусть солдаты и дисциплинированно молчали, но в глазах их я видел полное одобрение и предвкушение. - Теперь, детали, - уже не столь официально, - мы находимся на острове Киоши – нейтральной территории, поэтому, в случае нарушений устава, карать я буду даже сильнее, чем за провинности на территории Страны Огня – получать на ровном месте недоброжелателей из-за чьей-то несдержанности я не собираюсь, особенно если учесть, что, благодаря соседству с Царством Земли, отношение местных к нашему народу неприязненно-подозрительное, - народ приуныл. - Теперь о приятном. Размещаться мы будем на тренировочной базе воинов Киоши, - так, никакой реакции, - для тех, кто не знает – данные воины целиком состоят из девушек возрастом от шестнадцати до двадцати-двадцати двух лет, - вот теперь в их глазах я начал видеть Понимание и Осознание, а на меня начали смотреть как на любимого отца-командира, - опять же, во избежание недопонимания: эти девушки позиционируют себя как воины и имеют на это право. Подчёркиваю, как воины, а не продажные девки, потому, если кто заведёт себе подружку по обоюдному согласию – пожалуйста, но если найдётся умник, попытавшийся «купить любовь на ночь» или иным способом оскорбить наших радушных хозяев и тем самым устроить целый скандал с участием нейтральной стороны – казню идиота на месте. Мы поняли друг друга? – да, совсем не по уставу, да и народ у меня в команде был или из идеалистов-патриотов примерно моего возраста, только из учебки, с ещё не померкшими лозунгами и мечтами о «чести и славе», или матёрых ветеранов, отобранных отцом, которые точно будут думать головой, а не тем, что в штанах, но не предупредить я не мог – большая часть моего плана по вербовке Суюки с её отрядом строилась на создании правильного образа моей нации, который они могли бы наблюдать самолично, а не по рассказам кого-то там. - На этом всё. Разойдись, - бойцы пошли собираться.
  -Фух, - добравшись до каюты, я блаженно растянулся на кровати… Хм, надо будет прихватить с собой пару бутылок вина, как знать, быть может и мне обломится немного сладкого с той же Суюки… Не то чтобы я сильно на это надеялся, но может же моряк, не видевший противоположный пол пару месяцев, немножко помечтать?...
  Ночь и высадка прошли совершенно спокойно. Деревенские, как и было договорено, прислали провиант, так что дежурным неудачникам, помимо присмотра за кораблём, придётся ещё и поработать грузчиками. Что поделать – жизнь несправедлива, нечего было косячить и отхватывать наряды, хе-хе.
  Остальные члены команды принялись расползаться по острову на заслуженный отдых. Кто-то пошёл в деревеньку в поисках таверны, кто-то, добыв удочку, отправился искать место для рыбалки. Впрочем, подобных энтузиастов было немного – ловить рыбу можно было и с корабля, пока он в дрейфе, заниматься тем же самым на суше как-то излишне, ну да ладно, у всех свои хобби и тараканы. Большая же часть парней горела желанием увидеть упомянутых мной воинов Киоши.
  Сначала деревенские отнеслись к гостям с известной настороженностью, но парни вели себя прилично, не нарывались, а в магазинчике (как ни странно, но тут было что-то типа сувенирного) и единственной на острове таверне деньги тратили охотно, отчего настроение островитян быстро повышалось, и косых взглядов стало куда как меньше, правда, далеко не у всех. Как водится, проблема крылась в женщинах, точнее, в воительницах. Ведь что они видели раньше, сидя на своём островке? Какие у них были перспективы? Выйти замуж за соседнего рыбака, пахаря с соседнего же побережья, ну или, самый максимум, заезжего торговца, причём не богатого судовладельца на каком-нибудь галеоне, а мелкую сошку на баркасе в полтора весла – вот и все перспективы, а «деревенские увальни» - чуть ли не единственные представители мужского пола, которых сии девы видели. Нет, я не говорю, что все парни там были страшными (хотя кто знает, в стандартах привлекательности мужиков я как-то не разбираюсь), обрюзгшими или что-то в этом роде, но тренированным ребятам с островов, в настоящей форме, с настоящими мечами на поясах, непривычной внешностью и парой захватывающих героических историй в запасе, проигрывали просто вчистую. Ну и, конечно, не последнюю роль сыграл мой предварительный втык на тему должного поведения во время дипломатического визита — уж не знаю как часто сюда заглядывают гости с материка, но в том что на хорошее поведение их мотивируют в тех же выражениях сомневаюсь. А это, между прочим, контраст. Выразительный и врезающийся в память.
  Какой светлой голове пришло в голову устроить «совместные тренировки для обмена опытом» - сказать трудно – аккуратно наталкивал на эту мысль я, наверное, с десяток парней, но усилия того стоили – «первая дружеская тренировка» прошла в тот же вечер, более того, с хорошим воспитательным эффектом для распушивших хвосты моряков. Во всяком случае, воспоминания об их шокированных лицах, когда симпатичная девушка на голову ниже ростом отправляла «крутого и сильного» воина в полёт хитрым броском или выводила из строя серией ударов по узловым точкам, будут ещё долго греть мою тёмную душу долгими зимними вечерами. Но стоит отдать должное и парням – понаблюдав за первой партией «пилотов», ребята стали серьёзнее и начали воспринимать милых дам уже не как дам, а как полноценных солдат. Нет, в полную силу девушек никто, конечно, не бил, но и подпускать на дистанцию броска их уже никто не собирался.
  -Да, нашим не хватало такой практики, - довольно и с некоторым азартом произнесла Суюки, наблюдая, как очередная валькирия скачет вокруг отмахивающегося от неё воина огня. О, кстати, старшина Йен. Судя по сосредоточенному лицу и выступившим капелькам пота – столь вёрткий противник доставляет ему массу неудобств, ну ничего, хе-хе, пусть практикуется, ему полезно.
  -Моим парням также пойдёт на пользу столь необычный противник, да и некоторые ваши приёмы весьма эффективны, особенно в тесноте боя внутри корабля, - я пригубил доставленное с корабля вино. Следуя моему примеру, пару глотков сделала и «мать-командирша».
  -Ага! Значит, всё-таки ты шпионишь за нами, желая похитить наше боевое искусство! – рассмеялась девушка – вечер в непринуждённой обстановке и немного алкоголя помогли ей расслабиться и воспринимать меня как «сверстника-коллегу», а не «жуткого капитана жутких воинов огня».
  -Ммм, а вариант, что мне нравится наблюдать, как красивые девчонки вытирают пол моими лоботрясами, не рассматривается? Правда, не всеми, совсеееем не всеми, - в этот момент героический старшина дал повалить себя наседавшей на него красотке, и борьба переместилась в партер. Данная сцена вызвала сильнейший румянец у представительниц Киоши и массу остроумных комментариев и советов от наших, большая часть из них, правда, сводилась к тому, что заниматься подобным у всех на виду – неприлично, и если им было сильно надо, то могли бы просто отлучиться вдвоём, и все дела.
  -Ну, если ставить вопрос подобным образом, то в этом действительно что-то есть, а то я уже начинала бояться, что у вас там все такие же монстры, как и ты.
  -Монстр? Я что, такой страшный? – скорчить недоумённо-обиженную физиономию, - как жестоко!
  -А? Нет-нет, я совсем не это имела в виду, а твои навыки! – физиономия всё ещё обиженная, а девушка растеряна и слегка… Хм, ну на панику это всё-таки не тянет, но чувствует она себя явно не в своей тарелке.
  -Точно? Я хочу слышать всю правду, какой бы страшной она ни была! – так, нужно меньше патетики в голосе… и вина, ведь зарекался уже.
  -Но это правда! Ты – очень симпатичный, - кхм, этому столику тоже больше не наливать.
  -Ты мне льстишь, к тому же слушать подобное от такой красавицы… нет, точно льстишь!
  -К-красавицы? – а она становится ещё милее, когда так растеряна.
  -Ну да. Если честно, ты – самая красивая девушка из всех, что я видел, - говорю чистую правду. Кто скажет, что это не правда - пусть поболтается пару месяцев в океане, да в окружении чисто мужского коллектива, и я на него посмотрю! - Не то чтобы я видел так уж много… - добавляю почти заплетающимся языком, вот тут уже нагло привирая... Ну или исхожу из теории относительности, ведь «много» - понятие растяжимое... Нужно масштабы определить, критерии... Нет, последний бокал был точно лишним. Или вино слишком крепким... Или я отвык... А кстати... Она сама крепкие вина-то до сегодняшнего дня пробовала?...
  Девушка решительно вздохнула.
  -Ты мне тоже нравишься, Чан! – и меня поцеловали. Правда, в щёку, а после этого убежали, взяв с места приличную скорость.
  -Это было… неожиданно, - смог выдать я, потирая щёку и смотря в сторону, куда убежала Суюки. Походу я сейчас самым гнусным образом споил наивную, невинную туземку... - и главное, теперь не ясно, что мне со всем этим делать.
  
  Наша побывка из двух дней отдыха превратилась в пять. Мои парни и девушки Суюки явно нашли общий язык, к тому же, как я слышал, несколько парочек таки образовалось, что с одной стороны было крайне удачно, с другой – добавляло геморроя.
  Наши отношения с воительницей были… странными. Было очевидно, что мы нравимся друг другу, но ни один при этом не спешил делать следующий шаг. Короче говоря, мы напоминали двух подростков в ранней стадии первого в жизни конфетно-букетного периода. Особый смак ситуации придавало то, что среди своих подчинённых мы оба были известны как те ещё монстры, эдакие суровые брутальные воители. В общем, шоу «два дундука, которых тянет друг к другу, но которые этого не замечают» рисковало стать самым популярным, как среди воинов Киоши, так и среди моряков. И если я ещё мог просто рявкнуть, выдать наряд-другой или даже тупо дать по морде (не по уставу, но зато работает эффективно, не на Агни Кай же вызывать из-за таких подколок, услышанных краем уха?), то каково было Суюки в чисто женском коллективе, да ещё и самого «сочного» возраста… Думаю, нас с ней «поженили» уже раз дцать, причём даже те девушки, что нашли себе компанию среди моих подчинённых.
  Но всё хорошее рано или поздно заканчивается. Закончился и наш отпуск.
  -Тебе обязательно уплывать? – девушка отвела глаза, делая вид, что безмерно заинтересована закатом.
  -Никто не освобождал меня от присяги. Мы и так провели здесь времени куда больше, чем рассчитывали.
  -И мы больше никогда не увидимся? - её голос был тих и печален. Должен признать, что расставаться с Суюки мне тоже очень не хотелось. С ней было… интересно. И комфортно. И просто приятно проводить время, хоть в спаррингах, хоть в играх в Пай-Шо, хоть просто болтая и споря на отвлечённые темы. Не знаю, пресловутая это любовь или просто симпатия с некоторой долей влечения, но факт оставался фактом – расставаться с девушкой мне не хотелось, что, в свою очередь, укрепляло меня в некоторых намерениях.
  -Я бы не был столь категоричен. Война… Война скоро закончится, у Царства Земли остались только Омашу и Ба Синг Се, отдалённые территории не в счёт – никакого реального сопротивления они оказать не смогут. Эти два города – крепкие орешки, но в одиночку они долго не выстоят. Два-три года - и они падут.
  -Тогда ты сможешь вернуться? – блин, Суюки, что же ты делаешь? Не смотри на меня так!
  -Тогда у Народа Огня не останется противников. Весь мир будет у наших ног и… Лорд Озай может вспомнить о Киоши и нейтралитете вашего острова. Сильно сомневаюсь, что Хозяин Огня оставит всё как есть и не отдаст приказ включить остров в состав Империи, - воительница помрачнела.
  -Значит, в следующий раз мы встретимся уже врагами?
  -Не обязательно. Я много думал об этом и у меня есть план, выслушаешь?
  -Конечно! – приободрилась девушка.
  -В прошлом бою мы понесли некоторые потери, и я вполне бы мог нанять несколько воинов Киоши в команду, таким образом, ваш остров легко и безболезненно присоединится к Народу Огня как союзник, а позже сможет просто и безболезненно войти в состав Империи без каких-либо санкций и конфликтов. С учётом вашего местоположения, я думаю, что, де-факто, для вас вообще ничего не изменится. Ну а если случится невероятное и мы всё-таки проиграем, вы вполне сможете сказать, что жуткие и злобные воины огня оккупировали вашу деревню и, чтобы сохранить жизни своих односельчан, вам пришлось стать заложниками этих деспотов. Да, не самый лучший с точки безопасности план, но это лучше, чем перспектива реальной оккупации.
  -Кхм… м-ма… - Суюки… сильно удивилась, мягко говоря. - А-а-а разве вот так можно - просто прийти и нанять? Мы же не то, что не ваши воины, мы даже не жители архипелага или Колоний Огня!
  -Обычно действительно нельзя, но для Вестника Огня есть исключения в правилах.
  -Вестник? Ты? – воительница не могла поверить. Ну да, в Царстве Земли за прошлый век мои «коллеги» здорово порезвились, настолько здорово, что ими пугают непослушных детей.
  -А что? Не похож? – картинно развожу руки и оборачиваюсь вокруг своей оси.
  -Как тебе сказать… - Суюки приложила палец к щеке, всё ещё немного ошалело разглядывая меня. - Лично у меня после словосочетания «Вестник Огня» перед глазами встаёт жуткий мужик два на полтора, весь в шрамах и испепеляющий взглядом всё, что ему не понравится. А не нравится такому мужику решительно всё… - я не выдержал и рассмеялся.
  -Дааа, какая о нас, оказывается, ходит слава, - ну вот, меня пихнули локтем, - эй-эй, нельзя покушаться на персону моего калибра!
  -Пф! – был дан мне ответ, и «покушение» продолжилось.
  -Это война! – потискать красивую девчонку во время «сражения»? Конечно, да!
  
  Несколько минут спустя.
  -Так что ты скажешь? – смотрю на распалившуюся девушку, что прижимает меня к земле своим телом. Нет, можно было бы, конечно, вырваться или вообще не попадать в такое положение, но я что, совсем дурак, что ли?
  -Не знаю… я бы хотела… - тяжело дыша и, как подозреваю, не только из-за борьбы, ответила Суюки, - но это – слишком серьёзное решение, чтобы принимать его в одиночку. Я должна посоветоваться с девочками, - хм, любопытно, именно с девочками, о старосте воительница даже не вспомнила.
  -Мы отплываем завтра с утра, у тебя будет вся ночь на обдумывание. Или ты имела на это время другие планы? – каюсь, не удержался. Вот только получилось совсем не то, что я ожидал.
  -А что… если так? – от удивления я невольно вскинул брови. Внезапно.
  -А? Эээ… ммм, - меня заткнули. Весьма приятным образом, не спорю, но заткнули. Однако отдавать инициативу в этом вопросе девчонке, ну уж нет! Небольшое усилие - и наше положение меняется. Теперь уже я прижимаю Суюки к земле, впрочем, на интенсивности поцелуев это никоим образом не сказывается. Так даже удобнее и мне, и ей.
  -С-стой… - могучим усилием воли выполняю её просьбу, да и отдышаться нужно, подростковому организму «от радости в зобу дыханье спёрло», - е-если мы продолжим… я уже никуда не уйду, а мне нужно.
  -… - Блин, облом… но она права… но облом… но права… блин. Долг в который раз пересилил желание, и я крайне нехотя отстранился. Девушка столь же нехотя поднялась и поправила одежду.
  -Ну… я пойду? – неуверенно.
  -Да… - стараюсь не смотреть в её сторону, - надеюсь увидеть тебя утром вместе с подругами.
  -Угу…
  -А-а-а, ну его! – и прощание отложилось ещё минут на десять.
  
  Следующим утром нас провожало едва ли не всё население деревни. Большая часть была вполне довольна и зазывала «приплывать ещё» (в основном - владельцы магазинчика и таверны вместе с семействами), некоторые не скрывали облегчения от расставания (местные парни). Кто-то был мрачен и грустен – бывший староста Панао под требования недовольной его работой общественности передал свои полномочия некоему Ояджи. По мне – такой же стукнутый, как и Панао, разве что чуть младше, но это не мои проблемы. Раз назначили, значит назначили.
  Оживление окружающим принесли два десятка девушек – всё «молодое поколение» воинов Киоши. Самым приятным для меня было то, что эти дамы шли не с пустыми руками, а с увесистыми такими вещмешками. На лицо выплыла привычная ухмылка, которая даже (о чудо) почти стала нормальной улыбкой.
  -Капитан Чан, мы обсудили ваше предложение и склонны принять его! – сказала Суюки в боевой раскраске.
  -Ну что же, тогда, коммандер (не путать с командОром. Коммандер командует определённой группой матросов на судне, например, десантным отделением, и подчиняется капитану корабля, а командор – руководит звеном кораблей, и капитаны подчиняются ему) Суюки, добро пожаловать на борт, мистер Тандао покажет, где вы с вашими подопечными сможете обосноваться, - за спиной чую какое-то шевеление, скашиваю глаза… Хм… команда, счастливо рассматривающая девушек, по ходу планирует возвести мне памятник. Ладно, будем считать, что боевой дух я бойцам поднял на недосягаемую высоту, теперь главное - чтобы дисциплина не рухнула в бездну блуда и разврата. Будет весело.
  На сём славном моменте мы покинули гостеприимный остров. У пиратов Царства Земли начались проблемы.
  
  Некоторое время спустя, каюта капитана.
  -И как обустроились наши гостьи? – в каюту привычно уже набились старпом, главврач, шкипер и старший инженер, хотя как он оказался во всё это дело втянут, я не представлял.
  -Выделили им отдельную общую каюту, сэр. Плюс каюта коммандера, - недовольно ответил старый моряк, - сейчас интендант ставит их на довольствие. Я подготовил бланки контракта наёмников, но… скажите, зачем нам эти девицы? – он явно хотел что-то добавить про «бабу на корабле», но всё-таки сдержался – глубоко впаявшаяся в саму его суть субординация не давала особо «возбухать» против решения капитана, даже если оно кажется идиотским.
  -Хм, полагаю, версия, что я просто покрыл наши потери, пригласив на службу хорошо тренированных воинов, вас не устроит? – судя по мрачным рожам окружающих - да, не устроит.
  -Их уровень подготовки действительно чрезвычайно высок, если бы не отсутствие опыта, я бы сказал, что они не уступают гвардии Лорда Озая, однако дисциплинарные последствия такого шага могут перевешивать выгоду. Не говоря уже о том, что в бою солдаты будут сосредоточенны не только на бое, но и на прикрытии девушек, а это – потеря внимательности и рост жертв с нашей стороны.
  -Это можно сгладить совместными тренировками по боевому слаживанию, а также выделением воительниц в отдельный отряд. Но кое в чём вы правы, мистер Тандао, потенциальная боевая выгода недостаточно высока по сравнению с возникающими рисками и затрачиваемыми усилиями.
  -Тогда зачем? – спросил корабельный медик, которому наличие особей женского пола на борту добавляло головной боли едва ли не больше, чем всем остальным, вместе взятым.
  -Политическая выгода. Помимо того, что де-факто, к Архипелагу Огня совершенно добровольно присоединился целый остров, очень важно, что именно это за остров, и кто на нём родился и жил.
  -Аватар Киоши, - начал осознавать старпом.
  -Именно. Аватар Киоши, национальная героиня и символ для всего Народа Земли, пусть не такой значимый, как Ба Синг Се, но тем не менее. Присоединение к нам её последовательниц сильно осветлит наш образ в глазах населения Царства Земли. Какие слухи о нашей нации ходят на недавно захваченных землях - вы знаете лучше меня. «Оккупанты», «убийцы» и прочее – это ещё мягкие выражения. Поддержка населения есть только в старых колониях типа Ю Дао. На землях, захваченных десять-двадцать лет назад, до сих пор идёт война с партизанами, как результат - нам приходится закручивать гайки всё туже, что не добавляет к нам любви и увеличивает симпатии к партизанам. Всеобъемлющий террор, конечно, решает эту проблему, но как показала история, выжженные земли без населения, привыкшего к условиям местности, не приносят дохода и повторно заселяются крайне медленно.
  -Неужели два десятка девиц с разукрашенными лицами кардинально решат эти проблемы? – скептически вскинул бровь инженер.
  -Разумеется, нет, - усмехаюсь, - но нужно с чего-то начинать. Раз уж меня назначили Вестником, то я собираюсь приложить все возможные усилия и средства для блага и процветания Народа Огня, не всю же жизнь пиратов по акватории гонять?
  На этом разговор о реальной пользе женщин на корабле исчерпал себя, и офицеры перешли к прикладным вопросам – отчёты по запасам провианта, воды, угля, медикаментов, техническому состоянию судна чередовались с докладами разведывательных катеров. Пусть информация и была несколько устаревшей – всё-таки катера отправляли отчёты на базу, а те уже высылали копии мне (после моей просьбы-приказа, подкреплённой соответствующей бумагой с подписью и печатью Хозяина Огня), но общий расклад сил понять было можно. И сулил он много интересного. Как следует огрёбшие настоящие пираты пришли к выводу, что искать добычу в спорных водах или акватории Народа Огня, конечно, очень выгодно, но слишком уж рисково, а потому переключились на что попроще – торговые и транспортные суда родного царства, например. Их уничтожение закрепит лояльность воительниц к некоему скромному парню по имени Чан, ну а мне всё равно, где их топить. Завтра у побережья Земли или через месяц в акватории Огня.
  Вечером Суюки прокралась в мою каюту (чуть не прибил на автомате) и… Мы просто проболтали несколько часов, да и подписать контракт ей было нужно, плюс инструктаж о правах и обязанностях, и чего стоит ожидать в будущем, в общем, деловые переговоры, приправленные каплей романтики и несколькими поцелуями. Ничего такого, правда, когда я предложил ей «поднатаскать» её и девчонок мной лично, думал, меня там же и изнасилуют, но нет, всё обошлось (к некоторому моему сожалению, чего уж там), но предложение было принято весьма позитивно. Так и началась служба воинов Киоши Народу Огня и его Вестнику в частности.
  
  Три месяца спустя.
  Очередной «пират» упал, пытаясь зажать разорванное боевым веером горло, а Суюки уже ловила на контратаке следующего желающего добраться до неё врага. К сожалению, долго отвлекаться, наблюдая (и подстраховывая) за боем девушки мне не дали – желающих познакомить свои мечи с моими внутренностями было ещё предостаточно. Перехватив оружие поудобнее, я вновь шагнул к врагам. Дальнейшее слилось в непрекращающуюся череду ударов, огненных струй, бросков всего, что бросать можно, теоретически можно и нельзя. А также крови и криков, уже толком не воспринимаемых за подкатившей усталостью.
  В этот раз мы чуть было не попались, угодив в неплохо спланированную и организованную ловушку. Видимо, помимо обычных пиратов, мы изрядно зацепили рейдеры Царства Земли, что сильно огорчило командование землероек. Пусть не настолько, чтобы направить по мою душу оборонительный флот с Ба Синг Се, но достаточно, чтобы следующая «группа пиратов» имела с собой четыре десятка магов земли, здоровенные гранитные валуны и даже каменные копья. Поняли мы это только когда снаряды прошили борт ниже ватерлинии и смели расчёты катапульт с правой стороны. Четыре прошитых насквозь мага.
  Эти уроды использовали против нас нашу же тактику против превосходящего противника – вдарить всем, чем можно, с максимального расстояния, а потом додавливать, не давая собраться с мыслями и перевести дух.
  Ценой пятерых матросов, получивших несовместимые с жизнью повреждения, пятерых выдохнувшихся чуть меньше, чем полностью магов и ещё трёх пробоин, старший инженер Васю смог разогнать корабль и протаранить головное судно наших врагов. Очень злые солдаты и не менее злые воительницы рванули на абордаж. Вот только сорок магов – это сорок магов. Если ловкие девушки ещё успевали припасть к палубе, подпрыгнуть или увернуться от очередной гальки, булыжника или валуна, то солдатам огня пришлось щедро платить кровью за каждый шаг. Даже устроенная мной вместе с Суюки резня в арьергарде противника помогла не сильно.
  За прошлые три месяца мы потеряли всего пятерых солдат и одну деву-воительницу, не заметившую летящий к ней в висок камушек, в одном этом бою в страну вечной охоты отправилось семнадцать парней и четыре девушки. Пусть мы победили, но никакой радости не было и в помине, только усталость и глухая тоска.
  -Не кори себя, тут нет твоей вины, - отмывшись и показавшись врачу, мы с Суюки отправились в мою каюту, где я, открыв ящик, начал молча разливать вино по бокалам. Павших нужно было помянуть, да и вообще. Я привык к убийствам и смертям, чего уж там, все люди смертны. Гибель солдата предсказуема, можно даже сказать логична, проблема в том, что полностью воспринимать девчонок с Киоши именно солдатами я не смог. Ну не сходился у меня до конца образ воина, по сути убийцы, и весёлой девушки, что-то обсуждающей с подругами или напропалую флиртующей с одним из моряков. Пусть эта девушка уже и успела отправить к праотцам пару десятков мужиков. Разумом всё понимал, но вот никак не мог их воспринимать наравне с мужчинами. Впрочем, не я один. Воительниц прикрывала и хранила вся команда, просто на мужских инстинктах.
  -Знаю, но от этого немногим легче. Не потащи я вас сюда, вы бы спокойно жили на своём острове, Саяки, Айра, Саки, Калиси и Вилса вышли бы замуж, а не гнили в могилах, - да, потери – это нормальное явление на войне, их не избежать, но смерть женщин и детей, глупая, бестолковая – это то, чего нужно избегать всеми способами. Будущее за ними. Один мужик может заделать ребенка десяти женщинам, значит, если из десяти выживет один, как бы цинично это не звучало, особо критичного вреда не будет.
  -И война сама бы пришла к нам. Может быть, позже на год, два или пять лет, но цена оказалась бы куда тяжелее, - Суюки взяла бокал и пересела с ним ко мне на колени. Она изменилась за это время, безусловно, стала женственнее и ещё красивее, решительности хватит на десятерых, но в то же время приобрела опыт и осторожность битого зверя, и... Какую-то, не знаю, мудрость и философский настрой, которых мне порой так не хватает. Издержки происхождения, должно быть.
  Мы посидели немного вместе, но и у неё, и у меня была ещё масса дел, время, к сожалению, истекало.
  -Надо идти, - девушка поднялась с насиженного места.
  -Да, хотя и жаль.
  -Ничего не поделаешь, но… Думаю, сегодня ночью мы сможем наверстать, - многозначительно улыбнувшись, красавица поцеловала меня и выбежала из каюты.
  -Буду ждать, - привычно хмыкнув, я уселся за карты и первые отчёты о повреждениях. Да, был бой. Да, были потери, но жизнь идёт своим чередом дальше, и останавливаться и рефлексировать просто нет времени. К тому же, красивая девушка в твоей постели – прекрасный способ восстановления пошатнувшийся веры в будущее, хе-хе.
  
  На следующее утро.
  Я слушал доклад старшего инженера Васю и хотел ругаться. Матерно и очень долго. Итак, короткий «форсаж», помимо обессиливания пятёрки магов, привёл к слишком быстрому разогреву котла, что усиливает износ, но это мелочи – десяток минут в таком режиме ничего критичного сделать не могут… Если бы один из грёбаных гранитных снарядов, пробивших обшивку, не повредил трубу водоотвода, по которой к котлу шёл отработавший и вновь сконденсированный пар для разогрева на новый цикл. Или уродам феноменально повезло, или они знали, куда и как бить. К сожалению, выяснить это мы сможем не раньше, чем прибудем в порт. Хорошо зарекомендовавшая себя мастерская сейчас нужна была нам по прямому назначению. Но вернёмся к силовому агрегату и котлу. К счастью, рабочего тела хватило, чтобы мы смогли догнать и протаранить противника, но вот дальнейшая эксплуатация… Когда на раскалённый градусов до семисот, а то и больше, котёл льётся «холодная», температурой под полтинник, вода, котлу с этого становится очень неуютно, настолько неуютно, что он имеет тенденцию взрываться. Каким образом мы отделались только лопнувшей стенкой - знают лишь Духи Огня и старший инженер Васю, кажись, втихую балующийся Магией Металла, во всяком случае, другого логичного объяснения я не нахожу. Как бы то ни было, но техник заявил однозначно – заварить трубу – не проблема, но вот заваренный перекалённый котёл в лучшем случае выдержит только «малый вперёд», любая нагрузка выше минимума разнесёт его с вероятностью в сто процентов – микротрещины, излишнее напряжение в металле, да и нормально заварить на коленке мы всяко не сможем. В общем, если я не горю желанием в один прекрасный момент остаться посреди моря без движка, нужно идти в порт и вставать на ремонт. Хотя в порт нам идти нужно всяко – четыре пробоины в корпусе ниже ватерлинии плавучести не добавляют (и заставляют подозревать Васю ещё и во владении Магией Воды, поскольку как мы ещё не потонули, я опять не понимаю. Хм, может он тоже Аватар, просто маскируется?).
  -Мистер Тандао, что у нас из ближайших баз с необходимой верфью?
  -Хм, - старпом задумчиво почесал щетину, - пожалуй, что только Ю Дао, крепость Похай, конечно, несколько ближе, но они больше сухопутный гарнизон, и не имеют необходимых нам материалов, всё остальное находится на Архипелаге, до которого мы, боюсь, не дотянем.
  -Сколько до колонии?
  -При нашей текущей скорости – недели полторы-две, - ответил инженер, - если котёл выдержит.
  -Ясно, оценочное время ремонта на верфи? – задал я второй вопрос.
  -В зависимости от того, что есть на верфи. Но не меньше полутора месяцев – обшивку в сухом доке варить недолго, но вот замена котла невозможна без полного разбора всего силового агрегата.
  -Немало, но альтернатив нет. Мистер Тандао, проложите курс на Ю Дао, мистер Васю, сделайте всё возможное для сохранения работоспособности котла и плавучести судна.
  -Есть, - вытянулись офицеры.
  -Мистер Синлан, - обратился я к главврачу, - что по личному составу?
  -Три десятка легкораненых, не требующих особого ухода, двое с калечащими ранениями – в строй им не вернуться, но жизни ничего не угрожает, - отчитался медик. Ну хоть тут относительно повезло – не придётся делать очень неприятный выбор между увеличением скорости с риском вообще мёртво встать и неоказанием помощи серьёзно раненным товарищам.
  Поставив глобальные задачи, мы перешли к частностям: распределению смен на помпах для откачки воды, дежурным у котла, выверению маршрута и прочей рутине. Когда господа офицеры разошлись, в каюте остались только я, мой рапорт для канцелярии Лорда Озая и Суюки, всё это время незаметной тенью, простоявшая неподалёку. Пусть как коммандер она имела полное право находиться на подобных совещаниях, но сказать ей было особо нечего – с воинами Киоши проблем не было, а потому и докладывать что-либо смысла не имело.
  -Как твои девочки?
  -Лучше, чем могло бы быть, но хуже, чем хотелось. Пусть нас обучали, как воинов, и мы, путешествуя с тобой, насмотрелись на смерть и сами убивали, но гибель своих – это гораздо тяжелее. Как ты справляешься с этим?
  -Человек – такая скотина, что может привыкнуть ко всему. Да, потери ранят, но на войне без них, увы, невозможно. Единственное, что мы можем – это помнить наших ушедших товарищей и отомстить за них, - глядя на Суюки, понимаю, что ей нужно чуть больше этих слов. - Хотя… - встаю и приобнимаю девушку. Та доверчиво ко мне прижимается, показывая, что я полностью угадал её настроение, - должен заметить, что если бы не ты, то мне было бы куда тяжелее.
  -Я? - сколько удивления на лице. - Но ведь я ничего не делаю, наоборот, это ты постоянно поддерживаешь и ободряешь меня!
  -Ты рядом – это уже немало, - лесть - это не только гнусное и подлое занятие, но ещё и очень полезное, если использовать его вовремя, тем более я ведь ни слова не соврал! Хе-хе.
  -Ну раз так, то я и дальше буду с тобой, - она улыбнулась и потянулась ко мне.
  -Кому-то не хватило ночи? – ухмыляюсь.
  -Что-то я не заметила, чтобы ты возражал, но если ты против… - и эта зараза отстранилась, заливисто смеясь.
  -Ну уж не-ет, теперь ты так просто от меня не отделаешься, - поймать желающую быть пойманной девушку нетрудно… Хм, пожалуй, отчёт для командования может немного и подождать...
  
  Сокол с новыми приказами прибыл через неделю после памятного совещания. Заверенные личной печатью пакеты приказов и назначений принесли массу интересного. Во-первых, Хозяин Огня поздравлял меня (!!!) с успехами на ниве дипломатии и присоединением острова Киоши к его владениям, а также с успехами в борьбе с «врагами Народа Огня», пополнением нашего флота из отбитых кораблей противника и общей героичности в целом. По совокупности заслуг, мне в дар передавался дом в Столице и бунгало на Пепельном. На этом моменте я был поражён и даже несколько потерян. Да, у нашей семьи были дома и там, и там, но принадлежало это всё отцу – представителю элиты военных сил Народа Огня, элите. Я был лишь наследником, но такой дар от Хозяина Огня являлся официальным признанием именно меня, капитана Чана – элитой, вровень с заслуженными командорами и адмиралами. И это здорово грело и приятно почёсывало так до конца и не изжитое ЧСВ, доставшееся мне в нагрузку от «оригинального» Чана. Всё это шло вместе с приказом о назначении его верного Вестника командором, что после статусного дара было вполне логично. Да и на группировку собственных кораблей я уже «заработал», с учётом того, что в подчинении командора обычно находится от трёх до пяти судов, то так даже на несколько группировок.
  Что же касается приказов, то мне было велено следующие три месяца, пока идёт ремонт крейсера и сбор уже моей группировки, провести в «инспекции наших колоний в Царстве Земли, а также всемерно усиливать обороноспособность владений Народа Огня и ослаблять силы противника», другими словами, теперь я не морская подсадная утка, а вполне себе сухопутная. Готов поспорить, «охота на Вестника Огня» скоро разразится с новой силой. Ладно, если за первый пройденный этап испытаний от доброго дяди Озая я получил командора, то может и за второй что-то обломится. Если, конечно, я выживу – в море всяко проще затеряться, а теперь, после столь стремительного взлёта Вестника и того, сколько данный Вестник уже успел нагадить землеройкам, за мной реально могут послать армию, дабы «насадить голову фаворита Хозяина Огня на пику». После ознакомления с документами я вызвал Тандао.
  -По вашему приказанию прибыл! – отчитался старпом… бывший старпом.
  -Мистер Тандао, у меня есть для вас ряд приказов. Во-первых, примите мои поздравления, капитан.
  -Эм? – растерялся моряк. - Прошу прощения, для меня это честь, – быстро сориентировался тот, отвешивая полагающийся церемонный поклон. - Какие будут ваши распоряжения, Вестник?
  -Вам вменяется в обязанность встать на ремонт в доках Ю Дао, а также скоординировать группу, что пребудет к нам в усиление.
  -Группу? – осторожно переспросил он, - насколько большую?
  -Уровня ответственности командора, - протягиваю ему приказ о назначении, довольно ухмыляясь.
  -Поздравляю, сэр, - кивнул Тандао.
  -Спасибо, тем не менее, после нашего захода в Ю Дао, нам предстоит на некоторое время расстаться. Я получил новое назначение и несколько месяцев буду занят объездом наших колоний… И диверсионной деятельностью.
  -Возьмёте с собой абордажную команду? – перешёл к делу офицер.
  -Воинов Киоши – безусловно, мой вояж по Царству Земли в их сопровождении окажет весьма полезное воздействие на окружающих, - моряк кивнул на мои слова – всю политическую подоплёку вербовки Суюки и её девочек мы обсудили уже давно, - с ними, возможно, ещё пяток магов, но это максимум.
  -Всего двадцать человек? Не слишком ли мало, господин командор?
  -Как бы и этих двух десятков не оказалось слишком много. Если неприятности меня догонят, то, чтобы отбиться, потребуется целая армия с тяжёлой техникой. Полсотни бойцов, что я смогу безболезненно снять с судна, мало что решит. В то же время, небольшой отряд привлекает куда меньше внимания, ему проще скрыться, да и мобильность куда как выше. Так что максимум - это ещё один-два проводника из лояльных местных, ориентирующихся в логистике и общей обстановке в целом. Так что Ю Дао – очень удобная остановка во всех отношениях.
  -Понятно, командор, тогда мне остается пожелать вам удачи и скорейшего возвращения.
  -Несомненно, капитан, мы с вами ещё не раз устроим «бурю гнева» землеройкам на их деревянных посудинах.
  -Буду ждать этого момента с нетерпением, - хмыкнул ветеран.
  
  Уже у самого побережья меня достиг личный сокол отца. Счастье Чана-старшего чуть ли не просвечивало в каждой строчке. Уважаемый родитель благодарил Духов Огня, что послали такого замечательного сына, и вообще, жизнь прекрасна и удивительна. Помимо «радостного верещания», насколько подобное словосочетание можно применить к боевому адмиралу, уважаемый родитель отписал и кое-что интересное. Во-первых, при дворе не сомневаются, что у Лорда Озая появился ещё один фаворит помимо капитана Джао, чему означенный капитан не сильно рад, с учётом же его статуса и кое-каких связей, теперь всё руководство Западного Флота может меня недолюбливать и совать палки в колёса. Нет, откровенного саботажа можно не опасаться, но даже вариант «итальянской забастовки», когда всё вроде бы выполняется по уставу и вовремя, но почему-то при этом ничего нормально не работает – уже не сахар. Впрочем, перегибать палку никто не будет – Вестник может сначала голову снять, а потом уже спрашивать, почему плохо работают, но мелкие пакости могут иметь место быть.
  Теперь о вкусном. То, что папа-адмирал имеет такого сына, принесло и реальные дивиденды конкретно ему – теперь у отца появилась масса друзей, которые вполне не прочь оказать ему пару-другую услуг «по доброте душевной», а он, соответственно, кое-какие услуги может предоставить и мне. Например, полсотни элитных ездовых ящеров, они же "Драконьи мангусты", дожидаются моего отряда (про «инспекционную поездку» батя уже был в курсе) в предместьях Ю Дао...
  Хм, подобный транспорт сильно менял расклады. С учётом ящеров, я вполне могу взять с собой четыре десятка сопровождения и хороший груз припасов, при этом не потеряв в мобильности. А четыре десятка бойцов в качестве «свиты Вестника Огня» смотрятся куда интереснее, чем десяток «личного гарема избалованного мажора» - второе тоже полезно, люблю, когда потенциальный противник заблуждается и недооценивает меня, но, с учётом приключений на море, вряд ли образ избалованного идиота подействует на кого-либо, кроме другого идиота, а вот четыре десятка бойцов веса словам накинут. В общем, спасибо папе за животинок. Правда, было в его письме и то, что начало меня напрягать. Например, он передал «приглашение на чай» от семьи Тай (семь дочерей, от четырнадцати, некая Тай Ли, до двадцати - Тай Вон), аналогичное предложение от господина Укано, у которого, если мне не изменяет память, была дочь Мэй, запомнившаяся мне по канону (вместе с Тай Ли, кстати), и ещё с полдесятка известных мне имён, имеющих дочерей примерно моего возраста. Оценив перспективу, я твёрдо решил: без Крайней необходимости, я в метрополию не сунусь.
  С размещением в городе проблем не возникло. Стоило нам войти в порт и предъявить бумаги, как для моряков сразу же нашлись и свободные казармы, и нужное довольствие, да и сухой док обещали организовать в течение пары дней. Сам город поражал сочетанием несочетаемого, традиционные постройки народов Огня и Земли сплелись тут во что-то новое. Непривычное, но весьма функциональное. А уж сцена мощения дороги, которую мы случайно застали, сначала ввела команду в ступор (да и я сам немного побуксовал), а потом в глубокую задумчивость.
  Всё дело в том, что дорогу мостили четыре мага. Сначала маг земли раскидывал каменную смесь, потом два мага огня её как следует прогревали, а потом другой маг земли простукивал её здоровенной каменной глыбой, уминая и распрямляя. На выходе получали что-то подозрительно напоминающее качественный ровный асфальт. Вся команда смотрела на это чудо, уронив челюсти. «Маг земли» для них уже прочно врос в понятие «враг», а тут этот самый маг рука об руку работает с огневиком, параллельно обсуждая последние сплетни и предлагая после смены пойти выпить пива в забегаловке какого-то там знакомого. Картина мира у моих матросов получила серьёзный удар. Одно дело слышать, что где-то там есть место плодотворного сотрудничества двух народов, и совсем другое - видеть всё это собственными глазами. Девушки из отряда Суюки были примерно в таком же состоянии – подобная сцена никак не согласовывалась с рассказами о жутком угнетении, что «оккупанты» устраивают на захваченных территориях.
  «Вишенкой на торте» стало пришедшее «уважаемому Вестнику» приглашение на чай от мэра города, господина Моришиты, что было передано, как и положено, через адъютанта мэра. После недавнего письма от отца со списком желающих «пригласить меня на чай», к подобной формулировке я уже начал испытывать определённое предубеждение и подозрение. Хотя всё равно, мне же положено «инспектировать колонии», да и невежливо отказываться, так что посетить мэра мне бы пришлось в любом случае. Хм, а сопровождающие допускаются?
  Как выяснилось, да, вполне, так что у Суюки появилось партзадание – добыть что-то из одежды, не относящееся к доспехам или обтягивающему «вольному» одеянию, что она любила носить на корабле в «мирное» время – на радость мне и на зависть окружающим, хе-хе… Но вернёмся к действительности. Идти на приём, пусть и мелкий, на дружественной территории в доспехах – явный перебор, но и в том обтягивающем нечто тоже как-то не очень прилично, в общем, я решил идти с Суюки, и потому ей нужно было что-то более-менее официальное. По поводу того, в каком качестве она там будет… В принципе, я был бы не против, даже назовись она моей избранницей, вот только, во-первых, сама девушка почему-то не сильно горела желанием как-то «узаконивать» наши отношения, что-то вроде "нам хорошо вместе, и этого достаточно", возможно, подобное связано с заморочками воинов Киоши, ну да ладно, пусть, главное - чтобы не ударялась в феминизм, остальное можно пережить. Во-вторых, наличие у меня «невесты», да ещё такой, может весьма неоднозначно сказаться на всей той паутине, что потихоньку сплетается вокруг моей скромной персоны. И прогнозировать, чем всё это может кончиться, я толком не мог, так что если «даму сердца» всё устраивает, то пусть так дальше и остается, а на приёме её вполне можно представить как предводительницу воительниц, что являются попутно моими телохранительницами (в некоторой степени – чистая правда).
  При всех своих достоинствах, Суюки оставалась девушкой, так что идея шопинга ей пришлась по душе, тем более на это ей выделяли «казённые» деньги, вроде как представительские расходы. Но одной идти ей было не так интересно, у меня были ещё обязанности по бюрократии в порту, а потому компанию ей составляли другие воительницы. Слегка подавив жабу, я выдал «представительские» и им, за что был представлен к лику святых парнями части красоток – ребята уже «предвкушали» обильное кровопускание своим кошелям. Но добрый командир всех спас, да.
  Описание налёта воинов Киоши на магазины одежды стоит полноценного тома, размером с Советскую Энциклопедию. Скажу лишь, что девочки оторвались по полной, но вид счастливой Суюки в приталенном раздельном шёлковом платье вызывал моё обильное слюнотечение и стоил каждого потраченного на него медяка. А уж как ловко в нём можно было припрятать пару стилетов… Ммм, просто прелесть. Моя, целиком и полностью! Довольная реакцией девушка продефилировала в свои апартаменты, положенные коммандеру, и на некоторое время скрылась с глаз – наводить макияж перед визитом к мэру города, а когда она вышла, я серьёзно задумался, так ли нужен мне этот визит, или ну его нафиг? Чувство долга победило и, церемонно друг другу поклонившись, мы направились в сторону ожидающего нас экипажа .
  Резиденция мэра представляла собой уютный двухэтажный особняк. Не особо большой, но и мелким его язык не повернётся назвать. Приём был почти что «не официальным», можно сказать, семейным. Встречать нас вышел сам хозяин дома.
  -Уважаемый Вестник, рад приветствовать вас с вашей очаровательной спутницей в Ю Дао, моё имя – Моришита, и я имею честь быть мэром сего славного города, - массивный, отвесивший традиционный поклон, мужчина был одет в традиционные наряды Царства Земли, выкрашенные в цвета народа Огня, смотрелось довольно оригинально, но вполне добротно.
  -Рад познакомиться с вами, уважаемый Моришита, моё имя – Чан, а мою спутницу зовут Суюки, - теперь уже кланялись мы с воительницей, - признаться, я не ожидал от вас приглашения.
  -Что вы! Как я мог, узнав, что Вестник Огня оказался в моём городе, не пригласить вас разделить со мной ужин и выпить чашку чая? Я бы не смог простить себе подобного! Но что же мы стоим на пороге, прошу вас! – мэр лучился дружелюбием и радостью, хм… Либо он и в самом деле патриот, и визит фигуры, облечённой доверием самого Хозяина Огня, для него праздник и честь, либо он крупно проворовался и теперь лебезит перед ревизором. Будем посмотреть, мои смутные, порядком подзабытые знания о каноне по данному персонажу не говорили вообще ничего, так что никакой дополнительной «подсказки» у меня не было, но вот то, что в его городе на самом деле совершенно спокойно уживались два народа, говорило в пользу градоначальника.
  Внутри обстановка была выполнена также в смеси двух культур, мебель и интерьер добротные, явно не из дешёвых, но и никакой кричащей и бросающейся в глаза роскоши, хотя Моришита вполне мог бы себе её позволить. Мэр проводил нас в приёмный зал, где нас ожидали ещё двое – дородная женщина лет сорока на вид, по плотности своей фигуры не уступающая, а, пожалуй, даже превосходящая градоначальника, и юная особа лет шестнадцати. Весьма милая на лицо, да и фигурка у неё была тоже очень даже ничего. До Суюки, конечно, не дотягивает, но и не так, чтобы сильно отстаёт, красивая девочка, в общем.
  -Позвольте представить вам, Вестник, мою супругу – Наоки, и нашу дочь – Кори, - женщина и девушка поклонились.
  -Приятно познакомиться, госпожа, - поклон, - юная леди, - поклон менее глубокий. Скорее приветственный кивок, однако даже этого девочке хватило, чтобы начать смотреть на меня как-то… странно. Не нравился мне этот взгляд. Не-не-не, больше никаких «чаепитий»! Вообще никаких! Только с проверенными, умудрёнными опытом людьми в ходе деловой беседы. А то мало ли что…
  К счастью, мои опасения так и остались опасениями, закончив с представлениями, мы проследовали к столу, мэр действительно просто пригласил меня на «семейный ужин», о делах речи не заводилось, хотя мужчину неподдельно заинтересовало моё впечатление от их города, и тут я на отзывы не скупился. Пока мы беседовали с градоначальником, женщины что-то обсуждали в своём кругу, при этом не забывая подливать нам чай. Как у них это получалось - понятия не имею, но и Наоки, и Кори, и даже Суюки отмечались у нашего столика, не допуская опустошения чашек. Коллекция чая, кстати, была выдающейся, но это так, к слову.
  Как говорится, ничто не предвещало беды, пока… Ко мне не направилась Кори с выражением суровой решительности на лице. Девушка где-то достала Лю син чуй, в народе больше известный как «гасило», и направилась ко мне, Суюки потянулась было за стилетом, но заметив мой жест, руки от оружия убрала. Мне было интересно, что последует дальше, уж не покушение точно – проще было бы отравить чай или устроить засаду, а не переть на меня, находящегося в не таком уж большом зале, с оружием, предназначенным для свободных пространств, да ещё и в открытую. Девушка опустилась передо мной на одно колено и протянула оружие. Рядом простонал глава семейства, утопив лицо в ладони.
  -Вестник, я прошу Вас принять меня на службу в войска Народа Огня, - я ощутил сильнейшее ощущение дежавю, около полугода назад я сам так стоял перед отцом. Подумать только, всего полгода, а кажется, что это было чуть ли не десятилетие назад.
  Но девочка молодец, не растерялась. Вообще, военная служба для женщин у Народа Огня не то чтобы была запрещена, но, скажем так, не поощрялась. Были, конечно, своего рода исключения, типа телохранительниц, да и каждая аристократка, за некоторым исключением, как минимум, обучалась рукопашному или оружному бою. Но вот попасть именно в действующую армию было проблематично. Свита же Вестника – другое дело, вон, Суюки вполне себя неплохо чувствует, являясь «наёмницей». Ну а молодец Кори в том, что не принять я её не могу – будет оскорблением семьи. Вернее, отказать-то могу, судя по фэйспалму от отца, тот будет даже рад такому отказу, но официально это будет чуть ли не плевком в лицо всего рода. И ладно бы тут был «узкий круг», ни отец, ни мать этой милой девочки распространяться бы не стали, Суюки и я – тоже, но хитрая мерзавка устроила это представление в тот момент, когда слуги меняли блюда, а в их способности держать язык за зубами лично я очень сильно сомневался. Не убивать же всю обслугу? Впрочем, на каждую хитрую задницу у нас найдётся свой болт со спец-резьбой, и как использовать Кори я придумаю, пока её не в меру буйная натура не втравила её в неприятности по-полной.
  -Что же, повторяй за мной. Я, Кори, дочь Моришиты, присягаю на верность Народу и Хозяину Огня. Торжественно клянусь свято соблюдать Законы Народа Огня, строго выполнять требования воинских уставов, приказы командиров и начальников. Клянусь достойно исполнять воинский долг, мужественно защищать свободу, независимость и строй Страны Огня, Народ и Отечество, - девочка повторяет слова присяги, - встань, Воин Огня, возьми своё оружие и помни, для чего оно было тебе дано! – новоиспечённый «Воин Огня» чуть ли не пищал от восторга и счастливо прыгал.
  Блин, девчонка, обычная девчонка. Не то, что пороху не нюхавшая, но даже приблизительно не представляющая, куда она вляпалась. Отец этого недоразумения уже стонал в голос, мать недовольно поджала губы. Суюки хмурилась, что конкретно произошло, она не совсем понимала – всё-таки по меркам традиций её острова всё было в рамках нормы… Хм… её острова… А это мысль! Надо будет как следует её обдумать.
  Уняв счастливую Кори, я отослал её… пока просто готовиться и собирать вещи. Счастливый ребёнок поклонился и быстро смылся в свои покои. Слуг отправили заниматься какими-нибудь полезными делами обеспокоенные родители этого чуда.
  -М-да, - я потёр переносицу, - подложили вы мне свинью, господин Моришита.
  -Простите, Вестник. Я понятия не имел, что она сделает что-то подобное, - мужик выглядел растерянным. Собрав всю волю в кулак, он обратился ко мне: - Могу я попросить вас присмотреть за ней?
  -Вы уверены, что я возьму её с собой?
  -Я был бы счастлив, если бы она осталась в городе, но это невозможно, - ну да, спасибо тем же слугам, если девочка «на службе» останется тут, как и раньше, то всё это станет одной сплошной фикцией, что будет не сильно гуд как для мэра, так и для меня. Нет, ничего страшного, пока что всё может кончиться лёгким неудобством нам обоим, но если можно без этого обойтись, да ещё и с выгодой для себя…
  -Кхм, хорошо. Для начала, не могли бы вы побольше рассказать мне о Кори. Её характере, навыках, устремлениях.
  -Конечно! – отозвался Моришита и принялся излагать.
  Итак, для начала – девочка не так проста, как кажется. Сия юная леди является очень неплохим магом… Земли! Как?! Да очень просто - пошла в маму. Да, мама у нас тоже — маг земли. На этом моменте надо было видеть лицо Суюки, сам я тешу себя надеждой, что должную званию солидность облика сохранил.
  Но я отвлёкся, девочку очень угнетало то, что она владеет Землёй, а не Огнём, на этой почве у неё возникла необходимость доказать, что она – истинная дочь Народа Огня. Как именно это доказывать, понятное дело, никто не знал, но тут пошли слухи о таком героическом мне, а после слухов появился и я сам. Вот Кори и решила, что бытие в свите самого «оперуполномоченного Кришн… эээ, в смысле Хозяина Огня» - как раз и есть то, что она так долго искала. Из боевых талантов – приличный уровень владения двойным «гасилом», что она мне протягивала, умение импровизировать и быстро приспосабливаться к изменившимся условиям. Минусы стандартны для молодёжи – импульсивность, максимализм, порой весьма неуместное желание думать чем угодно, кроме головы. Ну и полная необстрелянность «тепличной девочки с романтизьмом головного мозга». Тот ещё «подарочек». Тащить который на передовую не хотелось от слова вообще – либо сама угробится, что очень неприятно, но терпимо, либо моих людей подставит, у которых уже рефлекс по защите прекрасных дам выработался. И как бы мне ни был полезен маг земли во время странствий по царству этой самой земли, проблемы от девушки явно перевешивают выгоду. А вот отправить её на тот же Киоши в качестве, ну, допустим, моего «представителя», а заодно и мощного рычага пропаганды (а что может быть мощнее, чем юнец со взором горящим, искренне убеждённый в правоте своих слов и суждений?) будет самое то. Да и безопасно там, и весьма тихо к тому же.
  Посовещавшись немного с Суюки, слегка дополнил план действий – помимо самой девочки, неплохо бы отправить домой с ней парочку чиновников помозговитее, да «вернуть на родину» несколько воительниц, желательно тех, кто уже обзавелся парнями, и крайне желательно – вместе с этими самыми парнями. Над этим стоило подумать, в принципе, для пропагандистского эффекта мне хватит и пяти-десяти прекрасных воительниц, так что мысль отослать «лишних» подальше с передовой кажется весьма соблазнительной. Мэр с супругой наброском плана были чрезвычайно довольны. Моришита даже обещал мне любое содействие и выполнение любых пожеланий в любое время дня и ночи. В общем, если всё выгорит, я обзаведусь должником на очень вкусном месте, а его желание, да плюс мои полномочия… Сделать мы сможем много интереееесного. Расставались с семейством Моришиты мы уже чуть ли не лучшими друзьями, особенно после моей просьбы надавать дочери по заднице за такую самодеятельность. Подумав, что время уже позднее, возвращаться в казарму или на корабль как-то лениво, мы с Суюки сняли номер в гостинице, где я смог наконец-то, под довольный смех девушки, добраться до всего того, что вызывало моё слюноотделение на протяжении всего вечера.
  
  
Глава 4. Инспектор.
  
  Нет и нет, мне не до смеха,
  Нет окна и дверь размыта;
  Ведь пытать меня приехал
  Сам Великий Инквизитор.
  Инквизитор наседает,
  Подбирает инструмент;
  "Ты скажи мне все, что знаешь,
  Полегчает и тебе".
  Пикник. «Инквизитор».
  
  На следующее утро я, уже в гордом одиночестве, вновь направился к гостеприимному градоначальнику. За ночь мы с Суюки смогли не только «пообщаться», но и более обстоятельно обсудить сложившуюся ситуацию и выходы из неё.
  Честно говоря, выходов этих было ровно три, из них реальных – два, а устраивающих меня (и, как подозреваю, родителей Кори) - всего один. Итак, можно было оставить девочку в Ю Дао, назначив каким-нибудь «представителем Вестника при администрации колонии». Вот только даже самому тупому человеку из самого глухого танка будет очевидно, что всё это – фарс и синекура. Меня, в худшем случае, «отругают» за подобную самодеятельность, а вот Моришита за «заигрывания» с «инспектором» может и с должности полететь, хотя вряд ли. Вся проблема будет в этой неугомонной, раз она додумалась до публичной присяги, то и «сбежать на фронт» ей может мозгов хватить, а там ребята простые: увидел мага земли – вжарь струёй огня, а потом уже разбирайся. Да и использовать эту патриотку, с учётом её происхождения и умений, в качестве пушечного мяса – это всё равно, что забивать гвозди микроскопом.
  Вторым вариантом было взять её с собой, действительно включив в свиту. С точки зрения пропаганды девица будет даже лучше отряда воинов Киоши, но тащить «вьюношу со взором горящим» в места, где, мягко говоря, неспокойно, а политика некоторых губернаторов на оккупированной территории в некоторых направлениях может поспорить с «добротой» карателей СС… Хм, ладно, тут я несколько перегибаю, но тем не менее, подвергать проверке патриотизм этой юной и явно романтично настроенной натуры всё-таки не следует. Ни мне, ни ей от этого не будет никакой пользы, да и в неприятности она может втравить – там, где я вместе с моими людьми пройду, пожав плечами, воительницы, максимум, нахмурятся – всё-таки тоже успели повидать всякого, в том числе и развлечения пиратов-соотечественников, и прекрасно понимают, что ни одна из сторон не может быть «белой и пушистой», то вот у этой юной леди может «взыграть ретивое», и понесётся она причинять добро и наносить справедливость где надо и где не надо. Не самый лучший расклад.
  Потому оставался третий вариант. Тот самый, что пришёл мне в голову ещё в самом начале этого «нежданчика», а именно, назначить её моим «агентом» и отправить куда-нибудь «в жопу мира, пасти пингвинов». Да, де-факто – ссылка, но в текущей ситуации – наиболее выгодный выход. Я получаю должника в лице мэра города, который не только сохраняет лицо, но и получает дополнительные пункты в негласной «табели о рангах»: дочь в свите Вестника Огня, реально занимающаяся какими-то делами по его указу – это не хрен собачий. Какими именно делами и где – это уже секретная информация. Спрашивайте напрямую у Вестника, если вам интересно, ну или у Лорда Озая, он, наверное, тоже в курсе. Не хотите? Ну тогда и не задавайте тупых вопросов. На роль «жопы мира» прекрасно подходил остров Киоши, к тому же, там за девицей будет кому присмотреть, так просто оттуда не смоешься. Ну и девы-воительницы смогут её и поднатаскать и, быть может, даже немного вправить мозги. Правда, для этого нужно с ней отправить кого-то из моих сопровождающих. Суюки как раз сейчас проводит опрос желающих вернуться домой, лично она, как уже было сказано ещё во время визита к мэру, хотела бы отправить назад девушек, нашедших свои «вторые половинки» из моих моряков, разумеется, вместе с моряками, так что помимо разговора с воительницами, она потом ещё задаст пару вопросов их кавалерам… Ну и мне, вероятно, тоже придётся выяснить степень «серьёзности намерений» ребят. Как ни посмотри, очень выгодный расклад со всех сторон, особенно если мне удастся убедить достопочтенного мэра, что ради его дочурки я вынужден пожертвовать частью своих сил. Быть может, у него удастся выбить «взамест» пару толковых магов земли – всё-таки колония уже сто лет как тут находится, вряд ли Кори – уникальное явление, тут скорее важен её статус, мол, вот, как мы спокойно живём с Народом Земли – жена наместника колонии – маг земли, его дочь – тоже маг земли, они имеют равные права, такие же, как и любой другой гражданин Огня, и вообще, мы настолько добры, что уже нимб жать начинает. Ну, что-то в этом роде.
  Встретил меня господин градоначальник как родного – стол, чай, никого лишнего.
  -Доброе утро, уважаемый Моришита, - поклон.
  -Господин Чан, - ответный поклон. Мэр лично разливает чай по чашкам и выжидательно смотрит в мою строну.
  -Должен признать, задала ваша дочь мне задачку, но… Думаю, вам понравится её решение, - и я приступил к изложению своих намёток.
  
  Некоторое время спустя.
  -Да, господин Чан, теперь я понимаю, почему Лорд Озай сделал вас своим Вестником, невзирая на столь юный возраст.
  -Молодость – это тот недостаток, что со временем проходит сам собой. Так что вы думаете по поводу моего предложения?
  -Как бы мне ни хотелось оставить дочь подле себя, но сохранить её и мою честь при этом будет невозможно, - на мой взгляд, не всё так уж критично, но мне же лучше. - Ваше предложение – это прекрасный выход из сложившийся ситуации. Я – ваш вечный должник.
  -Что вы, уважаемый Моришита, помогать жителям Страны Огня – мой долг как Вестника, - очередная дежурная фраза, но что поделать – определённый уровень этикета соблюдать необходимо, всё-таки мы не старые друзья, чтобы общаться неформально, кроме того, тот факт, что он старше, а я – выше по званию, тоже вносит свои правки, - к тому же, не буду скрывать, мои действия имели и некоторую корысть, - вот тут он напрягся, но лицо удержал, - я жажду узнать, где вы добываете столь прекрасный чай и нельзя ли и мне получить доступ к такому поставщику? – растягиваю губы в улыбке. Небольшая шутка, сигнал и предложение к переходу на более неформальное общение.
  -Нет ничего проще, господин Чан – это сорт с нашей семейной плантации, - рассмеялся мэр. Предложение было принято.
  -Что же, тогда я просто обязан был вам помочь! Ради такого чая можно свернуть горы! – разбавив официальную атмосферу, я начал постепенно расспрашивать моего «нового друга» об обстановке на континенте. Достоверных данных, кроме географических, у меня не было. Отчёты, что я мог бы запросить хоть по почте, хоть засев в архиве (если он не в Метрополии, конечно), рассматриваться как источник сведений не могли – ведь их составляли те, кого я и должен проверять. К тому же, получить данные от человека, что уже не первое десятилетие варится в политике колоний и, судя по его городу, варится очень успешно, было бы не лишним. Пусть инспекция колоний для меня сейчас - цель глубоко вторичная, куда больше меня волнует возможность «совершенно легально» попробовать докопаться до библиотеки духа-совы, но продемонстрировать заинтересованность я был всё-таки обязан.
  Стараясь очень осторожно подбирать слова, господин Моришита посоветовал мне в первую очередь посетить северные колонии, в частности, Северный Храм Воздуха, а также было бы неплохо, если уважаемый Вестник возьмёт с собой отряд побольше… чисто на всякий случай. Ещё очень «интересные» дела творятся в окрестностях Омашу, по недомолвкам и довольно сухим комментариям градоначальника картина получалась размытой, но похоже, местная «штабная крыса», а может кто и повыше, решил, что «война всё спишет», и драл с населения захваченной земли по семь шкур, подводя означенное население опасно близко к черте типа «нам нечего терять, кроме наших оков». В остальных колониях дела обстояли получше – северо-западные и центральные районы под властью Огня уже давно, пусть «мир и любовь» царит далеко не везде, но терпимые отношения - уже вполне устоявшаяся норма, отдельный произвол, как в Северном Храме – скорее исключение, чем правило. На юге и дальнем востоке дела были куда как хуже. Во-первых, там пролегала линия фронта, во-вторых, как поведал мне мэр, на юге были «туманные болота», населённые местными племенами, что портили кровь как землеройкам, так и нам. Дикари были… дикарями, но владели магией воды, а прятаться в парящих лесах могли как никто. Что делать с подобной занозой в мягком месте - никто не знал. Армиям земли было не до того, нам, собственно, тоже – соваться в их леса было изощрённым способом самоубийства: тяжёлая техника намертво вязла в болоте, а кавалерия и пехота становились лёгкими целями для притаившихся диверсантов. Так и жили.
  Собрав необходимые сведения (и получив в подарок от хлебосольного мэра несколько упаковок различного чая, в том числе и легендарный чай из цветов Белого Дракона), я выдвинулся к казармам – нужно было узнать, до чего договорилась Суюки, а потом ещё съездить до предместий и получить ящерок…
  Дева-воительница порадовала известием, что нашедшие себе пару дамы таки поняли, что навоевались и, если их «пошлют с посольством» обратно на родину, возражать не будут, скорее уж наоборот, мне же оставалось «прозондировать почву» в мужской части...
  -Итак, господа мореплаватели, я собрал вас здесь, чтобы задать ряд пренеприятнейших вопросов, - морячки насторожились, судя по лицам, «господа» судорожно вспоминают все свои косяки, как действительные, так и мнимые, и в срочном порядке пытаются понять, за что их «любимый капитан» сейчас будет сношать, и как из этой ситуации выйти с минимальными потерями. - Насколько у вас всё серьёзно с воительницами? – вопрос вызвал ступор. - Поясню. Обстоятельства сложились так, что мне требуется отослать часть из них обратно на Киоши с миссией сопровождения. Дальнейшая наша миссия на суше будет куда рискованней, чем была на море. Я не сомневаюсь в вашей доблести, отваге или верности, вы не раз доказали их, выходя против превосходящих сил врага, но я не хочу плодить вдов, если что-то пойдёт не так. Поэтому я предлагаю вам войти в группу сопровождения, что отправится на Киоши вместе с воительницами и представителем Народа Огня. Сразу оговорюсь, что это не увольнение, вы сохраните за собой свои звания и оплату. Вопросы?
  -А как надолго, господин командор? – спросил кто-то из солдат.
  -Около года минимум, дальше возможна ротация.
  -А возможно ли будет… - следующий час я провёл, отвечая на вопросы команды. Разумеется, я мог просто приказать, но, в конце концов, мы вместе немало прошли, чтобы кидать вот так вот людей просто во исполнение собственной «блажи», а мой «хитрый план» при первом рассмотрении и без знания всех нюансов именно так и выглядит. В конечном итоге, мысль о том, что им будут платить их обычное жалование за то, что они будут отдыхать на тропическом острове вместе с объектом своего обожания, прерываясь только на стандартные тренировки и «помощь местному населению в рамках союзнических отношений», прочно обосновалась в их сердцах и вызвала прилив энтузиазма, так что отказавшихся не было, и я мог с чистой совестью давать отмашку готовить рейдер, что доставит Кори, пару чиновников её отца и моих «отпускников» на Киоши. Воительницам были даны немного более разнообразные инструкции – им вменялось в обязанность привить девочке дисциплину, а так же поведать ей о традициях и быте острова, дабы новоназначенная «Агент Вестника и Представитель Народа Огня» (всё обязательно с большой буквы) не наломала дров. Разобравшись с назревшей проблемой, я с чистой совестью направился к указанным отцом конюшням – решать вопрос наземного транспорта.
  Как ни странно, но с ящерками проблем не возникло – меня ждали и были счастливы предоставить животин. А почему бы нет, если они пойдут по гос. закупке? Полсотни всеядных, выносливых и довольно флегматичных тварей, стоили полтысячи золотых – небольшое состояние. Были бы деньги моими - жаба бы меня сама удавила, невзирая ни на какие прошлые заслуги и премиальные, а так - обошлось.
  Доставив при помощи дрессировщиков наш будущий транспорт к казармам, я занялся очередным срочным делом – планированием отряда. Воительниц, включая Суюки, у меня оставалось ровно десять, и все они однозначно будут в сопровождении. Маги… десяток огневиков бы пригодился, чисто на всякий случай, типа «агрессивных переговоров». Не важно, пусть я даже смогу в одиночку вырезать сотню средних бойцов, без магов в свите некоторые самоуверенные личности серьёзно меня не воспримут. Хотелось бы, конечно, «разбавить» огневиков парой-тройкой повелителей земли, но Моришита на мой вопрос лишь развёл руками. Да, в Ю Дао есть маги земли, да, их наберётся под сотню, а может и две, но воевать с «согражданами», пусть и «политически заблуждающимися», данные маги готовы не были. В случае необходимости оборонять свой город – да, без сомнения, но вот самим «идти в атаку» - увы. К тому же на военной службе «землероек» не было – все маги были «гражданскими специалистами», не забривать же мне их насильно? Итак, десяток воительниц, десяток магов. Ну и два десятка бойцов, думаю, будет в самый раз – один из проверенных моих ветеранов, а второй можно собрать из местного гарнизона, из тех, что прибыли из отдалённых колоний или попутешествовали по континенту, в общем, будут проводниками отряда с вариантом боевой поддержки.
  Сборы заняли остаток дня, но уже к утру следующего мы попрощались с товарищами и вышли в поход. Ориентировочно, до Северного Храма пилить нам нужно было с неделю – полторы, пусть сам путь был относительно недлинным, однако последний участок дороги пролегал по гористой местности, и скорость неизбежно упадёт. Кроме того, по ходу маршрута на нашем пути встретятся различные сёла, городки и заставы, которые я вроде как обязан «проинспектировать», да и просто помозолить местным глаза в сопровождении воительниц стоило.
  
  Первые пару дней было довольно спокойно, можно даже сказать, что скучно – предместья относились к зоне ответственности Ю Дао и никаких проблем не испытывали. Жители окрестных сёл были рады предоставить кров и пищу Вестнику и были действительно рады нашему визиту. В посёлке с говорящим названием «Санаторий» нам предложили вообще целый «спа-комплекс» за чисто символическую плату, причём опять же без задней мысли, ну, точнее, мысль-то была, но из серии «у нас отдыхают важнейшие персоны Народа Огня», нежели «давайте подмажем ревизора». Я бы с удовольствием даже остался там на пару дней, благо и девушки явно желали того же, если бы не чувство утекающего сквозь пальцы времени – по моим прикидкам Аватар мог «разморозиться» в любой момент. Пусть точных сроков я не знал, но, судя по возрасту главных действующих лиц, уже что-то должно было потихоньку начаться, так что останавливаться в городках и сёлах больше, чем реально требовалось для инспекции, не стоило.
  Впрочем, не только «Санаторий» порадовал нас приятным отдыхом, но и одна из деревенек неподалёку от него, где как раз во время нашего визита выступал бродячий цирк. А поскольку что-то инспектировать в местечке, где даже гарнизона не стояло, было затруднительно, но в тоже время имело смысл пополнить припасы и обиходить ездовых ящеров, я решил совместить приятное с полезным. Ну в смысле, отправить сержанта заниматься всеми хозяйственными делами и обратиться к Суюки:
  -Не соблаговолите ли сходить со мной на цирковое представление, леди? – протягиваю руку девушке.
  -С удовольствием, милорд, - отвечает она. Правда, уже спустя секунду, выходя из образа «благородной девицы», спрашивает: - А можно мы ещё и девочек возьмём? В цирке никто из нас никогда прежде не бывал.
  -Почему нет? – пожимаю плечами. Билеты недорогие, и от пары лишних монет я не обеднею, - зови.
  -Спасибо! – меня чмокнули в щёку и умчались созывать компаньонок. Хех, всё-таки Суюки – это нечто. В один момент – она гордый и жёсткий командир, в другой – милая и восторженная девчонка. Самое приятное, что оба этих состояния для неё вполне естественны и прекрасно сочетаются.
  Представление в цирке вышло на уровне, трюки с огнём и выступление дрессировщиков заставили бы удавиться от зависти факиров и из моего прошлого мира, клоуны, конечно, «подкачали», ну или я просто не понял части юмора – те же воительницы заливались смехом вместе со всем залом, а вот гимнасты-акробаты превзошли даже факиров – пусть последний раз в цирке своего мира я был ещё будучи совсем ребёнком и память поблекла, но то, что вытворяли эти парни и девчонки на высоте в несколько десятков метров, было удивительным! Особенно выделялась одна девушка лет четырнадцати-пятнадцати – фигура ещё не до конца сформировалась, но все нужные округлости уже есть… даааа, есть.
  -Эй, ты чего пихаешься?! – локтем в бок – это не очень приятно.
  -Перестань пожирать глазами ту гимнастку! - прошипела моя очаровательная коммандер.
  -О, кажется, кто-то ревнует, - хихикнула в рукав соседка воительницы.
  -Ага, но согласись, Суюки, та девушка действительно прекрасно двигается, - продолжила атаку новая воительница.
  -Ну вас всех, - обиделась бравая командирша, впрочем, на этом её возмущение и иссякло, скрываться из зала или устраивать настоящий скандал она явно не собиралась, ну а то, что в отместку стала взглядом раздевать вышедших тяжелоатлетов, развлекающих зрителей закручиванием ломов в браслеты и разрыванием цепей (есть подозрение, что предварительно их слегка подпилили, ну и сам металл был далеко не оружейной сталью. Ладно-ладно, я впечатлился и слегка завидовал такой лёгкости манипулирования тяжёлым и твёрдым), так это так – мелочь, как и аккуратно кидаемые взгляды в мою сторону в ожидании реакции. Как это по-детски, право слово.
  -Ну-ну, - я хмыкнул и продолжил наблюдать за представлением, - надо будет подарить той гимнастке букет цветов…
  -Зачем это? – сразу же сделала стойку девушка.
  -Как знак моего восхищения её… талантами, - рядом вновь захихикали, а главная воительница возмущённо шипела, не зная, то ли дальше демонстративно всех игнорировать и «пускать слюни» на качков, то ли опять на меня рычать, то ли подчинённым дать по мозгам.
  -Хи-хи, командир тебя обставил, - вновь раздался милый голосок со стороны боевых девчонок.
  -Предательницы… ну, ничего… я запомню, - кажется, она выбрала третий вариант.
  Как бы то ни было, но больше эту тему поднимать мы не стали и спокойно досмотрели представление до конца. Ох, чую, отыграется на мне воительница, но ничего не могу с собой поделать. Она так забавно возмущается и негодует… Кхм, может, я скрытый садист? Или мазохист, с учётом того, что будет позже? Об этом стоит подумать.
  Тем не менее, своё обещание я сдержал и под злобное шипение Суюки таки купил букет цветов, благо торжище было буквально в паре шагов от шатров цирка, и отправился искать гимнастку. Пробраться «за кулисы» было нетрудно – никакой охраны и даже запрещающих табличек! И куда только руководство смотрит, ну да ладно. Искомая гимнастка была в своей личной гримёрке (весьма весомое доказательство признания её заслуг, между прочим) и сейчас как раз снимала костюм… Нижнюю часть… Стоя на руках. Почему-то вспомнилась старая бородатая поговорка – «помни, ламер, пока ты спишь, враг качается», вот сейчас я и наблюдал этого мифического «врага», что продолжал крутить и тянуть своё тело, судя по всему, в любую свободную минуту. Внушает.
  -Кхм, простите, я не помешаю?
  -А? Ой! – мгновение, и девушка невероятным образом перетекла в нормальное положение, а я поймал себя на мысли, что с очень большим трудом удержал себя от размышлений на тему, где и как ещё можно использовать такие чудеса гибкости. Теперь, вблизи, я мог рассмотреть её куда лучше, чем это было возможно под куполом цирка, и надо сказать, с внешностью у неё тоже всё было очень даже на уровне. Немного курносый носик на круглом личике с мягкими чертами, открытые и улыбчивые карие глаза, тёмные, но не чёрные волосы, собранные в тугую косу на макушке... В общем, милашка, мням.
  -Хм, в общем, я был сегодня на представлении и не мог не восхититься вашей грацией, пожалуйста, примите этот букет в знак моей признательности! – протягиваю девушке цветы.
  -Спасибо, - гимнастка скрыла лицо в лепестках, то ли вдыхая аромат, то ли скрывая смущение, если верить слегка порозовевшим кончикам ушек, оставшихся торчать из букета. Неужели ей никогда не делали комплиментов? С трудом верится.
  -Это вам спасибо за столь чудесное представление. Могу я узнать ваше имя?
  -Тай Ли, а вы...
  -Чан... - ответил я раньше, чем осознал слова собеседницы. Тай Ли! Чёрт подери! Неужто та самая подружка Азулы, что лихо раскидывала всех и вся нежными девичьими ручками весь... какой-то там сезон?... Блин, всё сходится... И причёска, и цирк... Какой я тупой, что сразу не вспомнил... - Что же, не буду больше отнимать ваше время, госпожа Ли, должно быть, вы устали, а я тут отвлекаю с разговорами.
  -Нет-нет, мне очень приятно! – возразила девушка. - А-а-а вы ещё будете на представлении, мы тут будем несколько дней, и программа на каждый день своя! – хм, не понимаю такой реакции. Ведь я всего лишь принёс ей букет цветов и восхитился её навыками, а её реакция - словно мы, самое меньшее, на свидание сходили. Хотя… Семья Тай. Семь дочерей... Образование, этикет, прививка нужных манер - и всё это в толпе народу, а тут кто-то дарит именно ЕЙ цветы, не потому, что она дочь семьи Тай, а за ЕЁ заслуги. Видимо, такое у неё впервые. Кхм, вроде и в каноне что-то такое было... Надо бы что-то ответить, а то пауза становится какой-то уж слишком неловкой.
  -К сожалению, не смогу – я оказался в городе проездом, и уже завтра меня здесь не будет, - нет, я не против углубить общение, но... У меня правда дела, и я совсем не планировал ничего большего, чем вручение цветов! Да и вообще...
  -Жалко, - её лицо и в самом деле погрустнело.
  -Мне тоже, но что поделать. Надеюсь, когда-нибудь я смогу посетить ваше выступление ещё раз.
  -Было бы здорово и тогда… в следующий раз… обращайтесь ко мне на «ты»! – хм, нет, упустить такой шанс завести знакомство с одной из ключевых фигур я не имею права. Да и вообще, убегать от симпатичной девушки – мужики, если узнают, засмеют, невзирая ни на какие ранги.
  -Ну раз так, то, пока я не уехал, могу предложить составить нам со спутниками компанию в ужине у костра. Хорошую закуску и веселую компанию со своей стороны гарантирую, - девушка окинула меня эдаким оценивающим взглядом, отдельно остановилась на тонком шраме, пересекающем бровь, что-то прикинула и…
  -Почему бы и нет? – вновь выплеснула волну позитива в окружающее пространство.
  -Тогда мы будем ждать тебя у выхода.
  -Угу, я скоро!
  
  Пару минут спустя.
  -Всем привет, - радостно помахала рукой Тай Ли.
  -И… как это понимать? – у Суюки дёргалась бровь.
  -Понимаешь, я подарил ей цветы, мы поболтали пару минут, и как-то так само получилось, что я пригласил её поужинать с нашей компанией…
  -Теряешь позиции, подруга, - нежно шепнула бравой командирше на ушко Малена – Заслуженная Язва Киоши. Бровь девушки стала дёргаться сильнее.
  -Мне кажется, или его и в самом деле начинает тянуть на самоубийство?
  -Привычка – вторая натура, - девицы продолжили переговариваться. Правда, не все, кое-кто обступил Тай Ли и начал напропалую забрасывать последнюю вопросами, кое-кто даже интересовался упражнениями для развития гибкости и такой подвижности. Млеющая от внимания циркачка всё честно выкладывала, попутно продолжая фонтанировать счастьем и позитивом, ну а я улучил момент пообщаться с предводительницей дам.
  -И зачем тебе всё это понадобилось? – сразу же накинулась она на меня.
  -Мне просто понравилось её выступление, а потом всё само собой вышло. Сама видишь, нельзя, пообщавшись хоть пару минут, не проникнуться к ней симпатией – на редкость положительный человек, - я кивнул в строну циркачки и девчонок, уже весело смеющихся над чем-то.
  -И никаких хитрых далеко идущих планов? Ты просто проникся симпатией к гимнастке, и всё?
  -Ну да, - во всяком случае, изначально, - не всё же мне сурово бороздить морские просторы. Иногда нужно и душой отдыхать.
  -Хмм… ладно, - не то чтобы Суюки мне вот так вот взяла и поверила, но подозрительно сверлить взглядом спину Тай Ли перестала и даже подошла поболтать.
  
  Несколько часов спустя.
  -Эх, жаль, что ты не можешь отправиться с нами, Тай Ли! – предводительница воинов Киоши печально вздохнула, - у тебя здорово получается обращаться с веером.
  -Да и из тебя бы получилась замечательная циркачка, Суюки!
  -Увы, кто же без меня позаботится об этом лоботрясе?
  -И то верно, мужчины, они такие… - и дамы заливисто рассмеялись, видимо, достроив разговор мысленно.
  -Спелись, - я печально вздохнул, - женщины… милые и беззащитные существа, от которых совершенно нет никакого спасения, - оставшиеся часы я провёл в весьма философском настроении, созерцая малопонятную для нормального мужика женскую возню и краем уха слушая какие-то обсуждения. Хуже всего было то, что меня в них периодически втягивали. Приходилось стоически Терпеть и Превозмогать. Жизнь – боль. Знал бы я, что так оно выйдет, за милю обходил бы эту гимнастку, несмотря на весь её позитив.
  Ближе к ночи народ всё-таки разошёлся. Нам завтра с утра следовало отправляться дальше, а у акробатки были представления.
  -До, надеюсь, скорой встречи, Тай Ли.
  -Пока, Чан, Суюки, девчонки! С вами было весело! – улыбнулся этот комок позитива и помахал рукой.
  
  
***
  
  Следующим пунктом на нашем маршруте была деревня Гайпан, превращённая в заставу, охраняющую единственный на ближайшую округу мост с северо-запада на центральный север Царства Земли. Тут уже сказывались эффекты «оккупации» - пусть жители Страны Огня с коренными обитателями и сосуществовали в одном городе, но относились друг к другу с изрядным недоверием, да и солдат на улицах, на мой взгляд, было многовато для простого «гармоничного» житья. На нас тоже косились с нейтральной настороженностью. Управлялась деревня военным комендантом, а не мэром или старостой, что также свидетельствовало о некоторой напряжённости. Пропустили нас к нему без вопросов и отлагательств – верительная грамота с полномочиями от самого Хозяина Огня по-прежнему безотказно открывала двери чиновников, тем более в относительно небольшом селе, пусть и хорошо укреплённом.
  -Вестник, для меня большая честь приветствовать вас в нашем скромном селении. Я – майор Аритон, ответственный за данные владения Народа Огня, - майор был короткостриженым мужчиной с невыразительными чертами лица, шрамов или других запоминающихся меток нет, шевелюра чуть тронута ранней сединой. В целом – совершенно обычный человек, о котором забудешь спустя минуты три после окончания разговора.
  -Командор Чан, - в ответ на глубокий поклон военного ограничиваюсь «средним» - я выше по должности и происхождению, даже то, что он старше, не делает нас равными, устанавливать же более доверительные отношения с этим солдатом мне нет смысла – это не мэр Ю Дао, так что нейтрально-вежливого стиля вполне хватит.
  -Могу ли я узнать, чем обязан вашему визиту?
  -Это не секрет. Мне поручена инспекционная проверка колоний, и мой путь пролегал рядом.
  -Понимаю. Желаете ознакомиться с отчётами? – спросил солдат.
  -Думаю, это не помешает, также я бы хотел услышать ваше мнение об обстановке в целом, - я уселся за предоставленный стол, - думаю, вы успеете ознакомить меня с окружающей ситуацией, пока собирают бумаги.
  -Как вам будет угодно, Вестник, - и офицер начал рассказ. Разумеется, помимо его истории и отчётов, будет информация и из других источников: Суюки уже отправила пару девушек на местный рынок для «пополнения припасов», а памятный мне по дружеским спаррингам на острове Киоши старшина Рамис (хотя такими темпами он уже скоро станет коммандером – весьма умный мужик в возрасте двадцати семи лет явно был способен на большее, чем командовать пятёркой салабонов), прихватив пару ребят посмышлёнее, отправился «промочить с дороги горло» в местный трактир. Остальные остались распрягать ящеров и напрягать слуг по их размещению и корму… ну и пару вопросов между делом могут задать.
  Аритон рассказал много интересного. Заставой деревня стала лет двадцать назад, когда линия фронта пролегала неподалёку от этих мест, и переправа на другой берег пролива являлась стратегическим объектом, тогда-то и построили стены и переселили семьи захвативших солдат в захваченную деревню. Но с той поры многое изменилось – фронт ушёл гораздо южнее, север сильно обезлюдел, в итоге из стратегического объекта переправа стала просто частью не сильно популярного торгового маршрута – достаточного, чтобы деревня жила и потихоньку развивалась, но всё же не настолько богатого и обширного, дабы мы имели тут второй Ю Дао. Поскольку особого профита от пребывания войск на своей земле местные не получали, то и счастья от присутствия оных также не было, однако и «в минус по карме» наши не ушли – зачистками не занимались, народ, если те сами не лезли, не притесняли, даже бандитов по окрестностям отлавливали. В целом, получался несколько настороженный и нервный нейтралитет – мы не стали «своими», но и теми жуткими врагами, как нас описывали дальше на востоке, тоже не были. Единственное, что омрачало настроение как исконных жителей Царства Земли, так и наших переселенцев, это «партизаны». Точнее, некие ошалевшие от собственной неуловимости и безнаказанности бандиты, что нападали как на отряды войск Огня, так и обычных торговцев были не против пограбить. Сопровождалось всё это патриотическими воплями о борьбе за свободу и независимость. Причём эти партизаны были настолько скудоумные, что оставляли живых свидетелей своей «работы» - пара раненых бойцов одного из патрулей смогла спрятаться среди мёртвых товарищей, а позже – добраться до своих. Устраивать «контроль» лежащих на земле тел никто из партизан не додумался. Купцов же эти деятели вообще не трогали – только обирали до нитки «во имя борьбы за свободу». Неприятно меня удивило то, что Аритон уже несколько лет не мог взять эту банду, и это при том, что было их от силы – пара десятков, а наглости хватало даже устраивать налёты на окраины города! М-да, я подозревал, что гарнизоны, сидящие на отшибе, звёзд с неба не хватают, но не до такой же степени! Ладно, что делать с этим незадачливым комендантом, я решу позже – разжаловать или ограничиться выговором - будет ясно по степени профессионализма банды. Может там все поголовно ниндзюки, типа воинов Киоши, просто неопытные зело?
  Остаток дня я копался в бумагах, просматривая их по диагонали – общие отчёты о состоянии дел, налоги, средства на жалование солдат и прочее. За время армейской службы подобные бумажки уже стали восприниматься мной как неизбежное зло, с которым можно лишь смириться. На первый взгляд всё было в пределах нормы, что, впрочем, ни о чём не говорило, кроме отсутствия совсем уж наглых «превышений должностных полномочий» или умелого затирания оных превышений.
  Вечером мы собрались в общей комнате верхнего этажа таверны. Гостиница была небольшая, поэтому, даже сняв её полностью, всем разместиться не получилось – часть народа отправилась спать в казармы, любезно предоставленные «сопровождающим Вестника».
  -Итак, господа и дама, что вы узнали? – задал я вопрос, пока старшина с его помощником и моя верная Суюки рассаживались за столом.
  -Не сильно много, на первый взгляд - вполне заурядный городок, каких десятки в колониях. Отношение к нам ровное, хоть и не такое тёплое, как в старых поселениях, - Рамис пожал плечами, - торговые караваны проходят через село примерно раз в две недели, основные продукты поставки: ткань, мёд, речная рыба в одну сторону и различные изделия из металла и керамики в другую. Основная проблема – крепко засевшая где-то в лесу группа разбойников, что нападает на всех без разбору и не трогает разве что местных бортников – охотников за диким мёдом.
  -К гарнизону у жителей претензий нет, кроме, разве что, их неэффективности в охоте на банду, - продолжила воительница, - причём неэффективность слишком уж… большая.
  -Хм, быть может, наш майор имеет с этого определённый процент? – логично предположил Цзын - помощник старшины.
  -Не исключено, - кивнула девушка, - поскольку ходят слухи, что возглавляет банду некий Джет, и ему всего шестнадцать-семнадцать. Как-то маловато для главаря бандитов, что несколько лет водит за нос целый гарнизон, - имя главаря разбойников показалось мне смутно знакомым, поскольку в этой жизни я его точно не слышал, то, скорее всего, имеет место быть некая ассоциация из канона. После серьёзного напряжения извилин вспомнил, что таки да, вроде бы был такой деятель в Аватаре, и мелькал он там несколько раз, но никаких подробностей я припомнить не мог. Судя по тому, что он бандит с большой дороги, нападающий на патрули Народа Огня, то он персонаж «положительный», а значит я, как представитель «злодейсов», имею полное право его прирезать.
  -Кому-кому, но уж не нам заблуждаться в том, что молодость обязательно глупее зрелости, - уколол я командира воинов Киоши, которой самой исполнилось семнадцать всего пару месяцев назад, да и я был не сильно старше… Очень несильно, - к тому же, вполне возможно, что возглавил он банду совсем недавно, а до этого ей управлял кто-то другой.
  -Возможно, - она чуть смутилась, - столь дальней историей я не интересовалась. Что мы будем с этим делать?
  -В принципе, ловить бандитов – это не наша задача, и мы можем просто пройти мимо, - о, теперь нахмурилась, всё-таки понятия о «защите мира и покоя» им на острове пропагандируют неплохо, - с другой стороны, наш долг, как воинов Народа Огня – защищать наших граждан и поддерживать закон, и раз местные власти не справляются… Можно будет им помочь, да и есть у меня уже идея, как можно всё это провернуть…
  На следующий день по городу поползли интересные слухи. Поговаривали, что важный чиновник, приехавший аж из самой Столицы Огня для инспекции гарнизона, решил проехаться по окрестностям и удовлетворить своё любопытство, как живёт простой люд. Те, кто видел этого чиновника, утверждали, что он просто мальчишка с надменным взглядом, любящий экзотику – ведь даже своих любовниц и служанок он загримировал под легендарных воительниц с острова Киоши, ведь все знают, что воительницы не покидают свой загадочный остров и уж точно не покинули бы его вместе с каким-то мальчишкой из Народа Огня.
  Суюки, чьи подруги и подчинённые и начали распространять такой слух среди местных, была задумчива и возмущена, но вот причины её задумчивости и возмущения повергли меня в ступор. Возмущалась она тем, что кто-то там считает, что она лишь притворяется воином, а задумчива над тем известием, что я путешествую в окружении любовниц, во множественном числе. Не то чтобы это было чем-то необычным для аристократии, говорят, что у того же Лорда Озая то ли три, то ли вообще пять наложниц, нет, меня пугал этот задумчивый взгляд – я не мог его никак интерпретировать и расшифровать, а неизвестность, как известно, настораживает. Кхм, ладно, потом об этом подумаю, сейчас явно не до того.
  Слух распространялся со скоростью лесного пожара – что поделать, отдалённое село, новостей почти что нет, а тут такая «горячая» весть. Так что ко второй половине дня, когда «изнеженный аристократ соизволил продрать глаза и оторваться от своих пассий», нужные мне сведения в Гайпане знала каждая собака. Неторопливо перекусив, я в сопровождении Суюки и ещё двух воительниц верхом на дорогих ящерках выехал на «экскурсию»… Чтобы буквально в пяти километрах от стен города нарваться на засаду. Как и ожидалось, обнаглевшая от собственной безнаказанности банда не могла не клюнуть на такую добычу, а уж устроенная ими засада... Дорогу спереди просто перегородил пафосно вышедший из кустов смуглокожий парень с растрёпанной, давно не мытой шевелюрой, сжимающий в руках пару боевых крюков. Путь сзади отрезали пятеро молодцов не сильно его старше (и чище), вооружённые топорами и копьями.
  -О, смотрите! Какая высокая птица пожаловала в наши края! Целый столичный чиновник! А налоги вы за проезд заплатили? – духи, до чего он стандартен. Хоть клише ставь: «Разбойник фентезийный, сферический в вакууме».
  -Главарь – мой, остальных – брать живыми при возможности, если сложно – убивать на месте, - я ломать комедию не собирался.
  -Сделаем, - кивнула Суюки и, утратив малейший интерес к охреневшему от такого отношения «крюконосцу», соскочила с ящерки и исчезла в лесу слева. Её подруги взяли на себя правую сторону. Мне же оставался говорун и его друзья с тыла.
  Спрыгиваю с транспортного средства и ударом плоской стороной клинка по ляжке пускаю его на ошарашенного разбойника спереди. Ну а пока займёмся тылом. Настоящий великан за два метра ростом и с челом, не обезображенным наличием печати интеллекта, замахнулся на меня дубиной, правда спустя секунду он был занят куда более важным делом – попыткой запихнуть свои кишки обратно в живот. Поляну огласил вопль и всхлипы.
  -Пипсквик! Нет! – о, крюконосец закончил отвлекаться на ящерицу, надеюсь, с моей зверушкой всё хорошо. Пока он кричал, я успел вдарить в лоб рукоятью меча ещё одному непонятному лохматому нечто, как следует пнуть совсем уж ребёнка, лет, наверное, восьми-десяти (что не помешало ему попытаться вогнать мне в пах устрашающего вида кинжал), и увернуться от стрелы, пущенной каким-то снайпером с дерева на левой стороне – вот это было близко, не заметь я странное покачивание ветки дерева - имел бы шансы отрастить себе ненужное украшение в шее. Пока уворачивался, кончиком клинка перерезал горло одному из двух оставшихся разбойников «тылового охранения», а глаз последнего познакомился с моим метательным ножом. Остался только мой собеседник. Кстати, раз он так отреагировал на смерть здоровяка... Надо бы добавить.
  -Я поцарапал твоего любовничка? Ну извини…
  -Тварь! Выб***ок грёбаных бандитов огня! – на меня налетел вихрь бешенства.
  Самое интересное, что орудовал он своими крюками на очень приличном уровне, причём даже в состоянии крайней ярости его атаки оставались сильными и довольно опасными, сойдись с ним Суюки - у меня был бы серьёзный повод поволноваться, но с ним сошёлся я. Враг был слишком сосредоточен на том, чтобы насадить меня на свой крюк или, в крайнем случае, подцепить мой меч и лишить оружия, вот только мой боевой стиль состоял не только из владения мечом.
  Шаг, совмещённый с потоком огня снизу вверх, как и много раз до того, стал для увлёкшегося маханием клинком противника полной неожиданностью, и он рефлекторно опустил оружие, прикрывая лицо от волны жара. Взмах цзяня - и округу оглашает новый вой, а в пыль падает правая рука разбойника, продолжавшая сжимать крюк. Нет… дать ему умереть от потери крови… Можно, но это будет слишком непродуктивно, но и нормально тут помощь не окажешь. Ладно, если выживет, значит выживет, нет – не сильно и хотелось. Волна жара, новый крик, переходящий в вой, и запах палёного мяса на всю округу. Хм, он живой и не загнулся от болевого шока. Теперь связать их всех и дождаться девочек – за них я не беспокоился, воина Киоши в лесу забороть очень проблематично, тем более для обычных разбойников, пусть и с необычным лидером.
  Через десять минут вышли и воительницы, пинками выгоняющие связанных работников ножа и топора, взять удалось всех, даже лучника-древолаза сшибли кинутым веером, установив общее количество пленных в тринадцать человек, плюс трое убитых. То, что некоторым пленным было лет по двенадцать, никого не волновало – чем мне нравился этот мир, так это отсутствием всяческих либерастий и общечеловеческих ценностей. Эти «детишки» не первый год на большой дороге, судя по тому, как сноровисто даже тот восьмилетка пытался воткнуть мне нож в причинное место – опыт смертоубийства есть у каждого. Даже весьма добрые, а в прошлом и несколько наивные девчонки с Киоши воспринимали эти цветы жизни теми, кем они являются на самом деле – бандитами и убийцами, что резали и исполняющих свой долг солдат, и, вполне возможно, обычных путников, их сограждан. Так что никаких скидок, сантиментов и воплей о несчастных детишках и слезах ребёнков.
  -Больше никого нет? – чищу меч об одежду ближайшего трупа, да и метательный ножик нужно вернуть.
  -Нет, в ближайших окрестностях никого, - отчиталась Суюки.
  -Надо бы расспросить их по поводу лагеря, возможно, там кто-то остался.
  -Мы ничего вам не скажем! – пропищал кто-то тонким дрожащим голоском.
  -Каждый раз одно и то же, - печально вздохнула Дандан – одна из воительниц.
  -Скажете. Все говорят. Одни в более-менее целом состоянии, другие - крича, плача и расставаясь с частями тела… - флегматично продолжила Джу.
  -И я бы на вашем месте поторопилась – Вестник Огня не любит долго ждать, от этого ему становится грустно, а когда грустно Вестнику - очень грустно становится окружающим…
  -В-вестник? – как «детишки» сразу побледнели-то.
  В общем, поток красноречия довольно быстро забил с неожиданной силой. Но девочки, не ожидал от них такой комедии, хотя… Давить психически они учились ещё на родине, а там уж Суюки от меня нахваталась всякого нехорошего и испортилась, после чего начала портить остальных… Хм, ладно, в конце концов, мы быстро получили нужные сведения, всего лишь сыграв в «плохого полицейского, очень плохого полицейского и доброго инквизитора», при этом не тронув никого из пленных даже пальцем. Неплохо. Лагерь «партизан», устроенный на деревьях, оказался пуст. Хм, вернее, в нём не было разбойников – они даже никого «на стрёме» не посчитали нужным оставлять. Ценностей у бандитов также не оказалось, что уже вызывало вопросы. Если они несколько лет грабили патрули и торговцев, то где деньги? Где добыча? Как выяснилось немногим позже, всю добычу Джет успешно реализовывал на западном побережье – а выручку просаживал на… взрывчатку. В складе «партизан» мы обнаружили с полдюжины бочек, остро пахнущих нефтью и чем-то ещё. Вообще, местные взрывчатые вещества не могли похвастаться высокой убойностью – сырая нефть с присадками из деревянной стружки и угля вообще больше горела и дымила, чем взрывалась, да чего там, мой эрзац-порох был чуть ли не «вундервафлей» по местным меркам, а всю эту телегу с успехом бы перекрыла одна динамитная шашка, про что-то более интересное я вообще молчу.
  Допрос главаря (сначала он был очень невежлив и неразговорчив. Пришлось слегка наступить ему на прижжённый обрубок) показал, что данные запасы он намеревался использовать для подрыва дамбы и смывания всего посёлка к чёртовой бабушке. То, что половина жителей посёлка вообще-то коренные жители Царства Земли и вообще мирные горожане, его не заботило. Останавливало начинающего сапёра только то, что уровень воды за дамбой был недостаточен для мощного наводнения и он, для начала, планировал слегка поменять русла небольших речушек и исправить это «небольшое недоразумение». Ему нужен был ещё пяток бочек, чтобы хватило и на взрыв дамбы, и на изменение ландшафта. Конченый ублюдок. После недолгих размышлений, взрывчатку было решено прихватить с собой и сдать под опись солдатам гарнизона – пусть дальше у них уже голова болит.
  В городок мы вернулись всего лишь через четыре часа после выезда, таща с собой «неуловимых разбойников». Бандитов передали гарнизону, а я засел за рапорт. Местный майор всё-таки схватит «строгача», а там пусть канцелярия решает, что с ним делать – разжаловать или оставить в этой заднице мира, но это уже будет без меня. Я ещё мог бы понять невозможность захватить шайку — этот Джет только на личном мастерстве мог бы отбиться от большей части рядовых солдат или занять их на время, пока бегут остальные подельники, и сбежать сам, да и лучник у них в банде был хороший, но не суметь даже найти отряд злобной мелюзги, поселившейся на деревьях в часе пути от города – это нужно сильно постараться.
  На следующее утро мы уже покидали поселение – нам предстоял не самый лёгкий путь, и тратить время дальше смысла не было. Последним событием, что мы застали, было начало постройки виселицы на тринадцать персон. Логично – до тюрьмы отсюда далековато.
  
  Оставшийся путь до Северного Храма прошёл без каких-либо эксцессов, тишина и спокойствие. Пожалуй, всё прошло даже слишком хорошо, так что попа начала сигнализировать о грядущих неприятностях уже на третий день столь безоблачного пути – ну не может всё быть настолько хорошо.
  Но, как ни странно, ничего не происходило. К вечеру третьего дня мы благополучно въехали в горную крепость, охраняющую перевал, её комендант, полковник Бохин, принял нас с распростёртыми объятиями, выражал полное почтение и предлагал любое содействие. Вот только вся его почтительность и словесные кружева отчётливо создавали ощущение некоей гадливости, в общем, офицер создавал впечатление очень скользкого и неприятного типа, тем не менее, полностью лояльного Хозяину Огня. Более, того, этот патриот ещё и хвастался «модернизацией старых и изобретением новых видов вооружения». Интересно, а что смогут нарыть мои «секретные агенты» в лице воительниц и моряков-ветеранов, уже привычно гуляющие по гарнизону?
  -Не желаете ли взглянуть на наши новые разработки, Вестник Чан? – подобострастно улыбнулся мужик и поклонился.
  -Конечно, полковник Бохин! Хозяин Огня всегда заинтересован в том, что может увеличить силу нашего народа. Показывайте. Хм, кстати о силе, какова численность вашего гарнизона?
  -Две тысячи триста двадцать солдат и офицеров, в том числе сто магов, а также полсотни модифицированных нами танков, - с гордостью ответил военный. М-да, а группировка-то немалая, мягко говоря.
  -Солидно.
  -Увы, Вестник, этих сил едва хватает, чтобы удерживать вверенные мне территории – слишком обширен Север, но даже с ограниченными ресурсами мы держим его в кулаке, а наш дозор постоянно отлавливает вражеских диверсантов.
  -Зима Близко, - не выдержал я, и как-то само вырвалось. Видать, прошли ассоциации с севером и дозорами, впрочем, белых Ходоков в культурной программе не намечается, так что жить можно.
  -Эмм, ну да, через пару месяцев запорошит, а в горах так вообще снег никогда не сходит, но… Могу ли я спросить, к чему это? – осторожно поинтересовался офицер, видимо, полагая, что у меня не всё в порядке с головой.
  -Да так, вспомнилась одна история, не обращайте внимания, полковник. Итак, что же вы мне представите?
  -Конечно, прошу сюда! – он провёл меня на балкон, под которым распростёрся плац, а на плацу были танки, но какие! Катки были увеличены и обзавелись шипами, успешно вгрызающимися в лёд и камень, самих их стало меньше, да и расположением своим они теперь напоминали обычные стальные колёса. Корпус танка оказался приподнят и даже визуально был легче и изящнее. Но вот такая высота… Он же может опрокинуться от любого чиха. А маги земли как раз очень любят «чихать» каменным шипом под днище. Собственно, поэтому все боевые машины Народа Огня были тяжёлыми, с низко сидящим корпусом и очень толстой бронёй. Да, скорость их восторгов не вызывала, зато и сковырнуть подобный танк было задачей даже для пары колдующих землероек.
  -Хм… данная конструкция кажется… не очень устойчивой, - вынес я вердикт.
  -О, господин Чан, - хитро улыбнулся Бохин, - поверьте, данная конструкция куда более устойчива, чем вы можете себе вообразить. Смотрите! – он махнул рукой, и один танк «боднул» другой, переворачивая того на… хм… На крышу он не упал, гигантские колёса так же уверенно вгрызались в лед, а чуть позже… С лёгким шипением корпус танка крутнулся, подобно барабану, и техника стала выглядеть ровно так же, как и до «кувырка». Что мне стоило в тот момент не уронить челюсть в пол, я так и не понял. Технарь во мне рыдал горючими слезами и орал благим матом. Это что за «вертушка» такая? Как она с таким подвижным основанием не разваливается под собственным весом? Да она должна от малейшего тычка превращаться в кучу обломков! Вот только танки об этом не знали и спокойно себе носились по плацу. Весьма шустро носились, кстати, а также штурмовали отвесные стены при помощи абордажных кошек на стальных цепях. Вползти на вертикальную стену, а то и на отрицательный уклон? Не вопрос! Задорно пыхтя сжигаемым топливом, танк штурмовал высоту.
  -Как?
  -О, весь секрет в гидравлической установке и системе балансировки. Данная система позволяет танку не только переворачиваться, но и распределяет получаемый удар по всей поверхности брони, что пропорционально снижает силу удара и позволяет танку игнорировать большую часть атак, а также весьма жёстко маневрировать, - с апломбом заявил полковник, а я думал.
  Нет, понятно, что прочность этих машин в разы ниже, чем у «классической» модели Народа Огня, всё-таки разница в весе раза в три, если не в пять, даёт совсем другой класс бронированности, но ведь землеройки очень редко когда пытаются вскрыть броню – с нашими танками они привыкли воевать ловчими ямами и выпирающими, переворачивающими технику земляными шипами. А этот «неваляшка» был от всего вышеперечисленного защищён.
  -Это просто восхитительно, уважаемый Бохин, кто изготовил подобное чудо?
  -Без ложной скромности должен заявить, что я лично приложил руку к появлению на свет данного танка, - улыбнулся комендант.
  -Блестяще, как же вам удалось решить проблему компенсации удара? Ведь жидкость, которая и используется в гидравлической системе, как известно, несжимаема и не может выступать демпфером…
  -Эм… над этой частью работал кое-кто другой, если желаете, я могу показать вам чертежи и техническое описание, - оп-па...
  Вот оно, значит, как. Похоже, о принципах работы танка, ты, «приложивший руку», знаешь чуть больше, чем ничего.
  -Это очень любезно с вашей стороны, спасибо. Также я бы хотел осмотреть ближайшую округу, быть может, пройтись с патрулём.
  -Думаю, я смогу организовать для вас подобающее сопровождение и показать всё, что вы пожелаете, - ну-ну, скорее уж, что ты пожелаешь, уважаемый, но оставим. Пока что придраться к тебе и вправду нельзя – банально не к чему.
  
  Как и ожидалось, хитромудрый полковник повозил меня по окрестным деревенькам, показывая, как «процветают» поселения. Вот только то, что войска огня здесь ненавидят и боятся, было очевидно любому, не ослеплённому собственным величием человеку. Вымученные улыбки и махание рукой под бдительным оком копейщиков в красных доспехах, усталость на лицах – похоже, народ на маршрут чуть ли не пинками сгоняли со всей округи, дабы продемонстрировать, как обильно и счастливо население на вверенных полковнику землях. Лица сопровождающих меня воительниц закаменели, а губы плотно сжались – в гарнизоне они не смогли выяснить ничего инкриминирующего, но вот сейчас картина им очень не нравилась.
  -Хм, вижу, под вашей рукой земли действительно процветают, полковник. На редкость приятное зрелище, особенно в сравнении с тем, что я встречал ранее.
  -О, вы мне льстите, господин Чан! Я – всего лишь верный слуга Хозяина Огня и делаю всё, что в моих силах, для славы нашего народа, - от патетики его слов ломило зубы.
  -Как и все мы. О, а что находится дальше по дороге в ту сторону? – киваю на едва заметную тропу.
  -Ничего важного, дальше там полуразрушенный Северный Храм Воздуха, где поселились какие-то беженцы, потихоньку растаскивающие бывшее жилище воздушных кочевников.
  -И вы ничего не предпринимаете на этот счёт? – приподнимаю бровь.
  -А зачем, господин? Скромный налог они платят, бунтов не устраивают, а всё сколь-либо ценное из храма изъяли ещё сто лет назад, в самом начале войны, - с полным равнодушием отозвался офицер, не дрогнув ни одним мускулом. Не будь у меня смутных воспоминаний о каноне и некоей ценности, что можно отыскать в храме, а также наводки от Моришиты, благодаря кому я вообще вспомнил о том, что там есть что-то интересное, я бы ему даже поверил.
  -Вот как? Резонно, тем не менее, я бы хотел взглянуть на старый храм – интересно посмотреть, как же жил исчезнувший народ.
  -Как пожелаете, Вестник, я распоряжусь, чтобы нам подготовили снаряжение – храм находится высоко в горах, и путь через перевал и тропы без нужных инструментов может быть очень опасен, - всё так же вежливо ответил Бохин, вот только сейчас в его тоне опять было что-то такое, что вопило на тему «не поворачивайся к нему спиной!».
  По всей видимости, я угадал, и с Храмом действительно было что-то нечисто, вот только его фраза… Может, это уже паранойя, любовно мной пестуемая чуть ли не с начала карьеры (с учётом всех тех заварух, в которых я уже успел побывать, это уже профессиональная деформация), тихонько шептала, что, «отправив за снаряжением» отряд, он вполне может потянуть немного времени и срочно подготовиться к показательному визиту в Храме, ну а «опасно без снаряжения»… Нет, вряд ли он попытается грохнуть меня, попрись я вот с места в этот храм, но… Бережёного Духи берегут.
  -Понимаю. Тогда прошу вас, полковник, позаботиться о всём необходимом. Сколько примерно займёт сбор всего, что нужно для похода?
  -Всё есть на складе, так что посыльный обернется за два дня – день в гарнизон, день обратно.
  -А до самого храма отсюда сколько? – я посмотрел на отдалённую заснеженную гору. Кажется, что она совсем близко, но опыт ещё с прошлого мира подсказывал, как на самом деле может быть обманчиво расстояние до столь огромного объекта.
  -Всего половина дня пути по тропе, не будь она в столь отвратительном состоянии, снаряжение нам бы не потребовалось, но увы – местные жители не горят желанием расчищать дорогу к руинам, а солдат гарнизона и так едва хватает на выполнение непосредственных задач, чтобы отвлекать их на расчистку никому не нужной тропы.
  -Конечно, я всё понимаю, и к вам тут не может быть никаких претензий. В конце концов – это просто моя блажь и маленькая слабость. Хм, смотрю, уже начинает смеркаться, думаю, пора бы нам становиться лагерем, - бросаю жадно-похотливый взгляд в сторону Суюки.
  -Да, конечно, - кивнул полковник, пронаблюдав мой взгляд, и отправился выдавать распоряжения об установке шатров.
  
  То же место, несколько позже. Шатёр.
  -Знаешь, я уже начинаю с нетерпением ждать, когда твоя маска молодого повесы с отрядом любовниц, слуг и «потешного полка» перестанет работать, - шепнула мне девушка.
  -Ммм? Маска? – мои руки легли на нижние девяносто воительницы и слегка сжали.
  -Чааан, - с упрёком произнесла Суюки.
  -Ладно-ладно, хотя я просто совмещаю приятное с полезным. Но чем же тебе не нравится эта маска?
  -Тем, что меня считают девочкой для утех! – прошипела воительница, - а я – воин, способный скрутить почти всех присутствующих тут мужиков.
  -Дорогая, я это знаю, ты это знаешь, наши это тоже знают. Какое тебе дело до остальных? К тому же, путь войны – это путь обмана. Обхитри, запутай противника. Если ты силён – притворись слабым, умён – глупым. Верно и обратное, только вот симулировать наличие мозга ещё ни у кого не получалось… кхм.
  -Знаю, ты прав, вот только всё равно это раздражает, - девушка потерлась щекой о мою грудь, - тц, доспех. Итак, что ты опять задумал?
  -А в то, что я просто соскучился и захотел уединиться с прекрасной дамой, ты не веришь? – доспех на воительнице тоже серьёзно мешал моим поползновениям, впрочем, на этот вечер и ночь у меня всё равно были другие планы.
  -Смею надеяться, что я тебя неплохо узнала, ты, конечно, тот ещё «ценитель женской красоты»…
  -Эй, это всё гнусные инсинуации и попытки опорочить моё честное имя! – притворно возмутился я.
  -Ну-ну, видела я, как ты пялился на Дандан и Джу, - в её голосе скользнула нотка ревности, но какая-то не очень острая, хотя, а чего бы ей остро ревновать? Ну пялился, да, не отрицаю. Но это было исключительно с эстетической точки зрения, и больше никаких поползновений в том направлении я не совершал.
  -Это было просто ради вдохновения! Может, я вновь хотел попробовать взяться за кисть! – продолжал изображать говорящую табуретку я.
  -Ну-ну, к кисти тебя можно подпускать только для каллиграфии, ещё флейта, конечно, но вот живопись… Так, не съезжай с темы! В общем, при всей твоей «ценимости женской красоты», в этот раз твои «стремления» были слишком уж показательны, что для тебя совсем не свойственно. Соскучься ты по-настоящему, просто бы прокрался в мою палатку… ну или дождался, пока я прокрадусь в твою. Это как-то связано с вопросами по Храму Воздуха, что ты сегодня выпытывал у нашего «дорогого» полковника?
  -Ладно-ладно, ты меня раскусила. Не нравится мне наш комендант, да и в принципах работы «его» техники он не разбирается, так что эти чертежи и описания он получил от кого-то ещё. А обманывать проверяющего – нехорошо. Я бы сказал, очень нехорошо.
  -И ты думаешь, что источник чертежей располагается в Храме? Насколько я знаю, народ воздуха никогда не славился сложными инженерными решениями.
  -Пока не знаю, но что-то с этим храмом точно не так, об этом ещё Моришита намекал. Надо бы посмотреть, пока гостеприимный хозяин не прикрыл тылы.
  -И ты хочешь в одиночку пойти в неизвестные горы? Да ещё и ночью? – в голосе Суюки отчётливо слышались нотки беспокойства о моём душевном здоровье.
  -Ну, во-первых, я неплохо тренирован и на подобный переход теоретически способен.
  -А скромностью ты не страдаешь, - прошипела девушка, но я ясно видел, что она это от беспокойства о моей тушке.
  -А во-вторых, в одиночку лезть мне и не придётся, я просто подежурю у лагеря и посмотрю, пойдёт ли кто-то из посыльных Бохина по направлению к Храму или нет. Если пойдёт – просто сяду на хвост.
  -Понятно, с меня твоё алиби? Всю ночь уважаемый Вестник Огня был сильно занят, - ухмыльнулась воительница, - эх, ты идёшь развлекаться, а мне тут одной сидеть и скучать, периодически раскачивая походную кровать.
  -Ну, можешь позвать девочек – вместе веселее, - от моего предложения Суюки аж подавилась.
  -Ты… ты… - ммм, как она покраснела, прелесть.
  -Пойду я, пожалуй, а то ещё проморгаю выход «гонцов за снаряжением», - задавив возможные возражения воительницы поцелуем, я, подхватив оружие и собранный на всякий случай небольшой рюкзак с НЗ, вышел в сгустившуюся темноту.
  Успел я вовремя – всего через полчаса ожидания из лагеря выступил отряд в сторону гарнизона, а ещё через две минуты, стоило этому отряду скрыться с просматриваемого участка, от него отделилась четвёрка крепких ребят и скорым маршем на своих двоих потрусила в сторону горной тропы. Логично, ящеров ездовых у них нет, «страусов» землероек тоже, а больше никто из животин по горной тропе-то и не пройдёт. Пристроившись позади группы, я, на некотором отдалении, последовал за моими невольными проводниками. Кстати, как показало время, полковник не соврал ни словом – без специфического снаряжения преодолеть некоторые склоны было весьма трудно… Если не знать тайных лазеек, прорубленных, наверное, ещё кочевниками.
  Когда окончательно стемнело, мне стало куда тяжелее – мои «проводники» могли позволить себе зажечь масляные фонари и хоть как-то подсвечивать тропу, я же двигался чуть ли не на ощупь. Если бы не уроки Пиандао, как пить дать, свернул бы себе шею… Хотя, если бы не его уроки, я бы вообще тут не оказался, м-да.
  Ещё через пару часов отряд наконец-то вышел к храму и принялся колотить в ворота, требуя некоего Механиста. Требовали они его минут двадцать, пока створки не открылись, и к ним не вышел мужчина лет пятидесяти, с взлохмаченными волосами, неаккуратной бородой и общим видом, хмм... «слегка безумного учёного». Интересно, очень интересно...
  -Д-да? Что вам нужно? Мы же договаривались с комендантом, у меня есть ещё три месяца…
  -Заткнись! Мы не по этому вопросу. К нам приехал проверяющий из Столицы. И ему взбрело в башку посетить твою богадельню. Комендант настоятельно рекомендует изображать верноподданнические чувства и общий восторг, ясно? Если чиновника что-то не устроит, полковник получит взыскание. Вот только после этого чиновник уедет, а вы останетесь с недовольством полковника. Вы же не желаете расстраивать господина полковника. Не так ли? – в ответ на эту пламенную речь названный Механистом яростно затряс головой и принялся уверять, что ни в коем случае уважаемого человека расстраивать не хочет.
  Так, хватит, слышал я уже достаточно. Скользнув в тенях, я вышел за спинами «послов». Полторы секунды и четыре удара – вот и всё, что мне потребовалось для того, чтобы отправить уважаемых господ отдыхать.
  -А? Эээ…
  -Добрый вечер, уважаемый, я как раз и есть тот самый «чиновник», и у меня к вам ряд вопросов. Если вы, конечно, не возражаете, - попутно я заматывал людей Бохина – вот и пригодилась верёвочка, правда, не для скалолазания, но это уже детали.
  -Эм… да, конечно.
  -Замечательно, но не под открытым же небом вести этот диалог?
  -Эх, да, простите… проходите, - да, мужик был сильно шокирован. Адреналин в его организме плескался, наверное, где-то на уровне подбородка, но это не отменяло того, что был он, по сути, мирным человеком. Мирным человеком, которого посреди ночи вытащили из кровати.
  Пристроив связанных у ворот, я пошёл за Механистом в его кабинет, устроенный в одной из просторных келий храма. И вот, зашли мы в кабинет, мужичок отошёл к столу и застыл, не зная, что делать дальше – сесть в моём присутствии он явно боялся, обращаться ко мне – тоже. М-да, инициативы с его стороны точно не дождёшься, ну ладно, значит, будем сами.
  -Полагаю, для начала стоит представиться, а то мы не знакомы. Командор Чан, Вестник Огня.
  -О… для меня большая… эээ, меня называют Механистом, и я вроде как беженец, - он явно меня серьёзно боялся. Хотя немудрено.
  -Успокойтесь, господин Механист, я здесь просто для разговора и не собираюсь вредить вам или кому-то из вашего окружения. Я просто хочу кое-что узнать…
  Инженер раскололся далеко не сразу, но, когда нужно, я могу быть весьма обаятельным, что же касается полученной информации…
  Всё началось несколько лет назад, когда небольшой городок, являющийся родиной изобретателя, просто смыло проложившей после небольшого землетрясения новое русло рекой. Всё население в одночасье оказалось никому не нужными нищими бродягами, а сам Механист ещё и отцом-одиночкой с покалеченным ребёнком на руках – его новорожденному сыну упавшей балкой раздавило ноги. Несколько недель скитаний в поисках хоть какого-то жилья привели обездоленных в покинутый и заброшенный храм, который они стали стремительно обживать. Небольшого куска плодородной земли вполне хватало для обеспечения пищей нашедших новый дом бродяг, а скинувший с себя массу головной боли староста (он же Механист) решил заняться любимым хобби, а заодно дать сыну возможность почувствовать себя полноценным если не на земле, так в воздухе, благо, потоки ветра вокруг храма были буквально созданы для полётов – ветер сам нёс и поднимал планеры (конструкцию последних инженер слизал с планеров кочевников, обнаруженных в одном из складов, хотя и своего он добавил прилично, в итоге выдав что-то очень подозрительно напоминающее чуть ли не современное моему прошлому миру «крыло»), а навернуться и впечататься в землю было довольно проблематично. Хотя то, что молодое поколение сигает с полукилометровой высоты в воздушную бездну, надеясь на хлипкое «крыло» и не имея не то что простейшего парашюта, но даже понятия о нём, заставляет задуматься о сплаве металла, из которого отлиты их яйца, м-да.
  Идиллия длилась год, а потом на огонёк пожаловал господин полковник и вежливо поинтересовался, что поселение готово предложить, чтобы он не сжёг его и всех его обитателей нафиг. Скорее всего, он хотел пощупать неучтённое поселение за мягкое подбрюшье, да поднабить свой карман, но у беженцев, только-только вставших крепко на землю, не было ни золота, ни больших запасов, вот Механист от безнадёги и предложил свои услуги. Бохин, хоть и был дураком, но дураком он был хитрым и сразу смекнул, как можно поставить таланты инженера себе на пользу. Так появились модернизированные танки и парочка мелочей, особого упоминания не стоящие. Почему Бохин был дурак? Потому, что колотил курицу, несущую золотые яйца, палкой в надежде выбить ещё одно-два «яичка». Видимо, думал поднабрать полезного, потом зачистить свидетелей и податься в столицу с «гениальными конструкциями», что принесли бы ему высокую должность, почёт и хорошие финансовые преференции. С точки зрения личной выгоды – прекрасно, но вот в плане пользы народу... Да ему достаточно было выслать чертежи планера, которым способен управлять любой человек, а не только маг воздуха, как Механиста переправили бы в Столицу, окружили штатом учеников/помощников и выдавали бы любые ресурсы по первому требованию. А то, что он смог создать чертежи танка, стоящего как минимум вдвое дешевле «классического» при сохранении огневой мощи и живучести (а по последней так может и превосходящего «классику»). Да ещё и сделал это на коленке, без нормальных условий, а потом и воплотил чертежи в действующие образцы, опять же на коленке переделав классическую модель, сняв с неё всё «лишнее»...
  Лорд Озай был очень жёстким, даже жестоким человеком. Подозреваю, даже убеждённым в чём-то вроде знаменитого англо-саксонского «за Ла-Маншем разумной жизни нет», только касательно к Архипелагу. Но в то же время он был очень умным человеком, а потому такому инженеру, как Механист, отстроил бы личный Университет в центре Столицы, при необходимости снеся пару «ненужных» домов аристократов. Ну и тому, кто привёл это чудо, тоже бы перепало барской милости. А вместо этого полковник страдает хернёй, решив, видимо, самостоятельно попытаться сыграть в «гениального инженера», да выдаивая из настоящего гения всё новые и новые образцы, постепенно требуя всё большего за всё меньшее время. Например, сейчас Механист работал над… воздушным шаром!
  Я помнил, что в конце войны Озай жарил какие-то скалы с летучего корабля, но был уверен, что это чисто наша разработка, а оно вон как оказалось. От воздушного шара до полноценного дирижабля не так уж и далеко. Правда, гений застрял над проблемой невозможности регулировки высоты. Ему просто не хватало некоторых знаний, которые были как у меня в силу происхождения, так и у инженеров огня в целом – ведь с паровыми машинами мы работаем не первое десятилетие, и уж что такое банальный клапан и для чего он нужен, знаем прекрасно.
  Набросанный от руки рисунок нужного устройства и объяснение его принципа действия (вот лепестки, вот верёвка, дёргаешь за веревку - лепестки отгибаются вниз, и горячий воздух начинает выходить из шара, тот опускается; отпускаешь верёвку – поток горячего воздуха захлопывает лепестки обратно, и воздух начинает заполнять шар, тем самым увеличивая подъёмную силу) сделали меня если не лучшим другом учёного, то, по крайней мере, уже не «жутким страшным варваром Народа Огня». Ну а потом, слово за слово, и я предложил ему переехать в Столицу или если он несколько опасается нас, то в Ю Дао – там и атмосфера получше, и ресурсов побольше. А что касается полковника Бохина, то всё, что он творил – военное преступление, за которое полковник ответит перед Хозяином Огня по всей строгости, плюс он попытался обмануть Вестника, что только усугубит его вину, так что следующие лет десять-пятнадцать он проведёт в милом и уютном местечке под названием «Кипящая Скала». В общем, ещё несколько часов я старательно убеждал и агитировал Механиста, доказывая, что Народ Огня - в целом неплохие ребята, а уроды есть в любой нации. Как ни странно, но Механист довольно быстро согласился, пожалуй, даже слишком быстро, о чём я его и спросил.
  -Понимаете, молодой человек, есть одна проблема, что очень сильно меня беспокоит.
  -И что же это?
  -Как бы объяснить… пойдёмте, это лучше увидеть, - заинтригованный, я пошёл следом за мастером. Мы спустились к подвалам храма и… Упёрлись в запертую дверь, обложенную ещё и каким-то уплотнителем. Путь, кстати, инженер освещал не привычным масляным фонарём, а банкой с какими-то светящимися жуками. Света они давали мало, я было хотел «зажечь кулак», как Механист чуть ли не напрыгнул на меня.
  -Никакой Магии Огня, ради всего святого! – попа начала опять сигнализировать о неприятностях.
  -Почему?
  -Природный газ. Когда я в первый раз осматривал храм, у меня с собой был зажжённый фонарь, благодаря которому я чуть не взлетел на воздух! Всё обошлось, но с тех пор брови у меня так и не выросли, - кхм. Ясно, а я подумал, что это след какого-то эксперимента.
  -Вы живёте на сочащейся каверне с газом? Он же может рвануть от любой искры!
  -Вот именно поэтому я принимаю ваше предложение. Вы – хороший человек, Чан. Жаль, что наше знакомство с Народом Огня началось не с вас, а с Бохина.
  -Постараюсь оправдать ваше доверие. Сейчас же прошу вас начать собираться, желательно успеть за день-два, тогда я вместе с моим отрядом смогу сопроводить вас до Ю Дао.
  -А полковник…
  -Это уже моя забота, поверьте, своё он получит, - ухмылка опять наползла на моё лицо, - все, кто проживают на территории Колоний Огня – граждане нашей страны, и мне очень не нравится, когда к нашим гражданам относятся так. Что же касается связанных «послов» от коменданта… Пусть такими и остаются – немного смирения им не повредит.
  Расставшись на этом с инженером, я поспешил обратно к лагерю – небо на востоке уже начинало светлеть, чтобы успеть вовремя и избежать лишних проблем, стоило как следует поднажать. «Брать за жабры» офицера лучше всего у подхода к Северному Храму. Во-первых, тогда он с его кодлой (вряд ли все это проворачивалось в одиночку) будет уставшим после горной дороги, во-вторых, в храме есть население, пусть большая часть – это совсем уж молодёжь, но и пара-тройка десятков крепких мужиков найдётся, правда, не думаю, что они понадобятся – рядовой и сержантский состав точно не будет лезть в разборки старшего офицерства, а в «свите» коменданта всего три десятка человек. Из них точно «до конца» пойдёт от силы треть, остальные – вариативно. Но даже если бросятся все три десятка, успокоить их мы с отрядом вполне сможем.
  В лагерь я проник уже при полноценном рассвете, чуть было не напоровшись на часовых – всё-таки считай сутки на ногах, да при активном скакании по горным тропам, пусть выносливости и хватило, но вот усталость всё-таки о себе знать даёт, внимание и рефлексы притупляются, а это может быть чревато. Но ладно, всё позади… Теперь-то меня ждет палатка, тёплая постель и хотя бы пара часов сна.
  -О, ты вернулся, - встретила меня чем-то необычайно довольная Суюки, - как всё прошло?
  -Как и ожидалось, наш новый друг вовсе не такой радеющий о благе народа патриот, каким хочет казаться, - скидываю с себя броню и зеваю. Кроватка, жди, я почти до тебя добрался, - через пару дней мы его об этом известим. А как там с алиби, всё в порядке?
  -Более чем, я воспользовалась твоим советом, так что можешь смело спать хоть до обеда, вряд ли кто-то решится тебя побеспокоить.
  -Суюки, ты – чудо, я тебя люблю, - уже в полусне сообщил я девушке, после чего обнял изящный стан лежащей в моей кровати красавицы и отрубился, так и не сумев сообразить, что голос воительницы шёл из кресла, а никак не из кровати. «Утро» обещало быть весёлым.
  
  Проснулся я часов в десять и первое, что увидел, было ошарашенно-смущённое лицо Дандан.
  -Хмм… - ну а что ещё можно было сказать в подобной ситуации? – Суюки, а ты серьёзно изменилась за вечер…
  -В-вестник, я… - тут моя рука, до этого стискивающая девушку за талию, поднялась выше и сжалась на чём-то приятно-мягком, - ииии! – тихий писк привлёк внимание.
  -Очень серьёзно, - грудь была чуть объёмнее, но столь же упруга.
  -И после этого ты говоришь, что «ничего предосудительного не делал»? – отозвалась бравая командирша с кресла, явно ожидая от меня… чего? Смущения? Отрицания? Ну уж нееет, сама напросилась, всё-таки не слишком она хорошо ещё знает мою натуру.
  -В моей кровати лежит красивая девушка, предосудительным и очень опасным сигналом было бы, если бы я ничего не делал, - жамк-жамк.
  -Г-господин Чан, - воительница попыталась как-то отползти, но кто ж её отпустит?
  -Кстати, а как она там оказалась, на твоём законном месте? – наши отношения с Суюки ни для кого секретом не были, так что и говорить об этом мы могли спокойно, ну, если отбросить некоторые правила приличия, типа наличия посторонних, но мне было откровенно пофиг, а видя, как начинает смущенно закипать «мать-командирша», я даже ловил от всего происходящего кайф.
  -Между прочим, по твоему прямому распоряжению, так что сейчас ты нагло пользуешься своим высоким положением! – упёрла руки в боки дева. - И, может быть, ты перестанешь лапать её в моём присутствии? – о, степень закипаемости возросла, а эти ревнивые нотки в голосе… Но, пожалуй, я уже и вправду перегибаю. Или нет?
  -То есть без тебя можно? – подвёл я «логичный знаменатель».
  -Грррр, - она кинулась в атаку.
  -Ой! Господин Чан, Суюки, перестаньте, - задушено пискнула Дандан, оказавшаяся посреди наших разборок. Особую пикантность всему этому действу придавало то, что мы втроём все были в кровати и, мягко говоря, не сильно одеты – на мне только нижние портки, на моей «пленнице» - вовсе ночнушка, а лидер воительниц пребывала в тонком домашнем кимоно, тоже не сильно что-то скрывающем.
  В самый ответственный момент (Суюки уселась на меня сверху и пыталась придушить, Дандан разрывалась между беспокойством за родную начальницу и начальника родной начальницы, а потому пребывала между нами, пытаясь то ли разнять, то ли меня додушить своей грудью, периодически тыкающейся мне в лицо) в палатку вошёл ещё один участник – Джу принесла «завтрак» и сейчас ошарашенно наблюдала за сплётшимися на кровати телами.
  -Я, наверное, попозже зайду, - выдавила из себя воительница и стала мееедленно отступать к выходу.
  -СТОЯТЬ! – синхронно гаркнули мы вдвоём с Суюки.
  -Ёк! – бедная девушка замерла на половине шага.
  -Так, а теперь давайте мы всё-таки чуть-чуть успокоимся. Подумаем, и мне объяснят, что тут вообще происходит, и как некая особа оказалась в моей кровати. Не то чтобы я был сильно против, но это как-то неожиданно, да.
  -Ладно, - отдышавшись, Суюки привалилась ко мне спиной, подозрительно зыркая на остальных девушек, - если коротко, то изображать бурную деятельность половину ночи мне очень не хотелось – спать, знаешь ли, хочется регулярно, вот я и разделила «вахту» с Джу и Дандан – пока двое спали, третья, хм… изображала звуковое сопровождение, - смущенно отвела взгляд.
  -А причём тут моя кровать? – каюсь, ещё тормозил.
  -А где нам ещё прикажешь спать, на коврике? А так в кровати аккурат есть два места, и всем удобно. Впрочем, как выяснилось, втроём уместиться тоже можно, - теперь и Джу отливала свёклой.
  -Ээмм… Минуточку, когда я засыпал, ты сидела в кресле и дежурила, значит в кровати была… были… - до меня начало доходить.
  -Угу, - теперь смущенными были все трое дам.
  -Блииин! – я схватился за голову с несчастным видом.
  -Да ладно, мы понимаем. Ты был уставший и просто не обратил внимания, ничего страшного не случилось, ведь так, девочки? – «утешала» меня командирша, а её подопечные дружно кивали.
  -У меня в кровати было две шикарные женщины, третья сидела в кресле неподалёку, а я… спал! Какой позор… - прояснил я причины своей печали.
  -Пхе…
  -Кхе…
  -Ой! – что же, судя по реакции, этот раунд остался полностью за мной.
  -М-ма, не беспокойтесь, господин Чан, мы никому не расскажем, - куда-то в сторону сказала Джу, - иначе меня точно никто замуж не возьмёт, - продолжила она тихонько себе под нос. - Стыдно-то как.
  -Не хочу тебя расстраивать, но после столь шумного утра… В общем, без шансов, - ох уж эта женская дружба и подбадривание сестры по несчастью.
  -Хнык…
  -Так, отставить разводить сырость, - вот только мокрости мне с утра пораньше и не хватало для полного счастья, - судя по тому, что вы оказались там, где оказались, Суюки одна уже не справляется и хочет «перераспределить нагрузку», или я вам неприятен, и проблема в этом? – ошарашенные девочки впали в ступор, но всё-таки осторожно помотали головами, а вот бравая старшая воительница от подобной наглости и интерпретации её слов и действий хваталась за сердце и ошарашенно открывала и закрывала рот, не зная, что тут можно сказать. - А сейчас предлагаю позавтракать и идти на разминку – груз снаряжения для похода в горы нам ещё сутки ждать, - девочки опять синхронно кивнули и взялись за тарелки, принесённые Джу.
  -Как это понимать? – прошипела командирша, когда мы остались наедине – Дандан пошла мыть посуду, а её подружка, всё ещё пребывающая в лёгком шоке, увязалась следом.
  -Ну, ты решила пошутить с девочками, я шутку оценил и решил отшутиться следом, - моя ухмылка напоминала оскал.
  -И потому наобещал им чуть ли не становление твоими наложницами и свалил всё это на меня? - у воительницы дёрнулся глаз. - Ещё и объявил ЭТО моей инициативой?!
  - Ну, я – Вестник. Мне по должности положено всё обращать себе во благо. В том числе и шутки над собой.
  -Знаешь, а это будет жестоко по отношению к ним, - стала серьёзной девушка, - ты довольно популярен, и мне уже приходилось сталкиваться с… желающими подвинуть, скажем так.
  -Хм, даже так… Но ты кое-что не учитываешь. В каждой шутке есть только доля шутки. Я люблю тебя, - она вновь слегка смутилась, а я, воспользовавшись моментом, подошёл и обнял её, - но и «ценителем женской красоты» я быть не перестаю. Я буду рад, если девушки найдут своих половинок, если же нет, и они посчитают, что будут счастливы со мной… Я не хочу их обижать, но и обманывать тебя и что-то крутить за твоей спиной я не буду. Если ты позволишь им - значит, да, нет – значит, нет.
  -Сволочь ты, - вздохнула Суюки, - теперь я кажусь самой себе жадной змеёй, а ты – страдалец святой. И ведь знаю, что ты сам скорее за, но ведь не подкопаешься. Ещё и всё на меня свалил, прекрасно зная, что к девочкам я отношусь как к сёстрам, тебе не стыдно?
  -Ну, я же Вестник, - ухожу от ответа. Поскольку что бы я ни сказал, и «да», и «нет» могут породить если не скандал, то обиду точно.
  -Я должна подумать, - Суюки вывернулась из объятий, - и скинуть пар. Как насчёт спарринга?
  -Полностью поддерживаю данную идею, - очистить голову от лишних мыслей было бы неплохо.
  Сейчас, ещё раз крутя разговор в голове, я вообще не понимал, как до такого дошло. Нет, то, что я бабник, не отрицаю, я таким был и до подселения, а уж «привет» от Чана, пожалуй, только усугубил картину, но как из простой шутки и шутки ответной речь зашла чуть ли не о создании гарема и подборе наложниц, я сообразить не мог. Это что, карма такая, за то, что я по-пьяни сболтнул отцу полгода назад, когда становился Вестником? И что мне дальше ждать, совращения принцессы? Не-не-не, нафиг-нафиг, при слове «принцесса» мне вспоминалась только Азула, а эта девушка, что по канону, что по слухам – тот ещё монстр во всех смыслах. Я, правда, уже тоже далеко не «белый и пушистый», пираты так вовсе «Мясником» нарекли, но всё равно… Как-то страшновато. Пусть у неё и прекрасная внешность, судя по портретам, да и характер воистину стальной, что мне тоже импонирует, но «смертельно опасная няша» - это то, что может причинить серьёзный вред моему здоровью, к тому же, кто знает, как Озай к таким поползновением отнесётся, так что неее, нас и так неплохо кормят… И вообще, связываться с дамой, что в случае раздражения швыряет в тебя молнию, не рекомендуется, пока я эти молнии не научусь хотя бы перенаправлять, а до сего славного мига мне по-прежнему как пешком до Китая.
  Ладно, хватит, надеюсь, звон мечей изгонит из моего мозга бредовые мысли и позволит отвлечься.
  
  Следующие сутки прошли в блаженном ничегонеделании - все ждали столь «необходимое» снаряжение. Появившееся свободное время я потратил на сдувание пыли с кисточки для каллиграфии и флейту. Суюки (и несколько других воительниц Киоши, включая Джу и Дандан) ходила весьма задумчивая, отстранённая и немного злая. На кой чёрт меня вообще понесло на подобные разговоры, я ответить себе затруднялся. Наши отношения меня полностью устраивали, девушка была дорога мне, и «косился» в сторону остальных я действительно больше из эстетического удовольствия, нежели на самом деле желая чего-то большего, чем любование стройными подтянутыми фигурками (разве что чуть-чуть). Голова от успехов закружилась? Устал? Или «дорвавшись» до общества, где с детства не вбивают моногамную мораль и принципы как единственно верные, подцепив от оригинального Чана, что в свои пятнадцать был уже тем ещё «ходоком», его установки и желания, постепенно слетаю с тормозов? Аппетит приходит во время еды, только-только попав в этот мир, мне было не до женских прелестей – в обстановке бы разобраться и получше устроиться, у мастера Пиандао тоже было не до дам, там-то у меня выбор развлечений был очень богатым – поесть или ну его нафиг, лучше лишних двадцать минут поспать и не шевелиться, потом школа навигации, первая самостоятельная миссия и её последствия, назначение «дежурной мишенью» и прочие радости. Только встретив Суюки и узнав её получше, я обрёл некую стабильность, размеренность. И что же? Не прошло и двух месяцев (хотя, с учётом активности приключений, можно смело месяц за год считать), а я уже начинаю задумываться о… ммм, расширении. А рожа не треснет? Пуст это норма для данного мира, но такая ли она для меня? С другой стороны, глупо пытаться жить по своим правилам в чужом монастыре, особенно, если учесть, что правила эти принимались лишь на уровне разума, «так принято», а не чувств, «так верно». Хм, что-то меня не туда унесло, достав бумагу, я взялся за кисть и стал выводить иероглиф «Гармония», такими темпами я построю целую философскую базу и обоснование под нашей с Чаном кобелиной натурой.
  После получасовой борьбы с символом, который по какой-то необъяснимой причине из «гармонии» постоянно пытался превратиться в «гаремостроение», я плюнул на это дело (и на размышления, и на «рисование») и положился на Великий и Могучий Русский Авось и смутные надежды, что оно «само рассосётся». Даже если подспудно подозревал, что «рассосаться» оно может и очень неприятно для меня.
  Поэтому, когда гонцы всё-таки вернулись с нужным оборудованием, встречал я их хмурой и мрачной рожей, девочки вообще нанесли боевую штукатурку, сильно осложняющую попытки прочитать что-либо по их лицам, и только моим воякам и магам было пофиг, те, как и положено, стоически переносили все тяготы и лишения, а после двух дней отдыха в комфортабельном лагере неподалёку от небольшого поселения так и вовсе были вполне довольны жизнью.
  
  Сам путь прошёл без особых проблем, разве что пришлось спешиваться – пусть ящеры и могли, теоретически, пройти весь путь, но рисковать дорогими животными без веской необходимости было бы глупо. А так, под соусом «присмотра за животинкой», удалось оставить часть отрада полковника Бохина у начала тропы. И вот мы вышли к Храму Воздуха, где застали беженцев, уже сидящих на чемоданах, а прямо перед ними – повязанных «гонцов» офицера.
  -Ч-что? – начал было комендант, но быстро утих, почувствовав сталь моего кинжала, упиравшегося ему в основание шеи сзади – пусть на нём и был доспех, но защищал он далеко не всё тело.
  -Полковник Бохин, вы обвиняетесь в злоупотреблении положением, нарушении присяги и попытке ввести проверяющего в заблуждение.
  -Это ложь! Вы… – закончить явно весьма эмоциональную тираду ему не дало надавливание стали на шею.
  -Это то, что я видел собственными глазами. Как Вестник Огня, я объявляю вашу деятельность преступной. Вашу судьбу решит военный трибунал. Заковать, - киваю одному из своих солдат, уже доставшему наручники – да, есть тут и такой, вполне себе современный девайс. - Что же касается вас, - поворачиваюсь к напрягшимся офицерам коменданта, - по результатам проверки объявляю вам неполное соответствие занимаемой должности и превышение должностных полномочий. Вашу судьбу будет также решать трибунал. Сдать оружие, - офицеры подчинились, и мечи полетели на землю – может кто-то бы и попробовал «возразить» при помощи универсальных аргументов, но рядовой состав не горел желанием лезть на проверяющего от Хозяина Огня за зажравшихся начальников, к тому же воительницы и мои маги уже успели окружить не сильно численно превосходящую нас группу и демонстративно рассматривали боевые вееры или мечи.
  Механист, ставший свидетелем всего этого представления, сердечно поприветствовал меня и сообщил, что всё готово.
  -Эх, жаль, конечно, покидать постройку, в которую мы почти полтора десятка лет вкладывали наши силы, но это всяко лучше, чем в один прекрасный день взлететь на воздух вместе со всем Храмом Воздуха… хмм, м-да.
  -Не беспокойтесь, Хозяин Огня заботится о своих подданных, на новом месте вам окажут всю возможную поддержку, даю вам своё слово.
  -Спасибо, а что будет с ними? – кивнул он на связываемых офицеров.
  -Суд, потом, скорее всего, разжалование и отставка, если окажется, что грехи их куда серьёзнее, чем выявил я – то тюрьма. Для полковника – тюрьма строгого режима однозначно.
  -Ну и поделом! О, молодой человек, пока у меня было немного свободного времени, я тут кое-что придумал, как вам идея… - и Механист начал есть мой мозг, уходя в какие-то совсем уж запредельные детали.
  Пусть мои технические знания в целом и превосходят таковые «по миру», но именно что «в целом»! Я не столько теоретик, сколько прикладник, причём ещё и в другой сфере, об аэродинамике и «как вы думаете, что лучше использовать, шёлк с пропиткой или грубое полотнище?» могу сказать что-то только на здравом смысле и курсах физики, механики и сопромата, что в своё время преподавались в универе. И если первая была ещё более-менее нормально поставлена, то вторые два направления давались господам студентам для «общего развития», и никто там особо не заморачивался – не та спецификация-с. Нет, я надеялся, что моё маленькое представление с арестом «плохишей» добавит мне в глазах беженцев «+500 очков репутации», но вот энтузиазма и шила в заднице инженера я явно недооценил, так что к концу нашего похода, возвращению в лагерь (и аресту оставленных дежурить у ящеров), я имел при себе серьёзную мигрень, желание где-нибудь тихонько удавить излишне вдохновенного старосту и просто выпить чего-нибудь покрепче воды.
  Ночь мы провели в том же многострадальном лагере, разве что теперь вместо почти сотни воинов Народа Огня было четыре десятка моей свиты, три десятка «неблагонадёжных» солдат и сержантов и десяток узников. Ну, помимо нескольких сотен бывших обитателей храма воздуха. Несмотря на всю моральную усталость, спать не хотелось. Обойдя и проверив все посты, я разместился в походном шатре и принялся ухаживать за и так пребывающим в идеальном состоянии оружием. Давно ставшим привычное занятие было уже больше медитативным, чем рутинным. И эту медитацию развеял звук лёгких, почти невесомых шагов. Только одна особа из всех моих знакомых могла ходить так.
  -Суюки… - нежные, но такие сильные руки обхватили меня вокруг шеи, а на спину навалилась приятная тяжесть. Нос уловил аромат её волос, чистый и свежий, словно и не было сегодня прогулок по горным тропам туда и обратно, а обратно так ещё и с балластом в виде беженцев.
  -Скажи мне это ещё раз, - шепнула она. Сказать? Что сказать? Пару секунд я пытался понять, что от меня требуется, а потом отвесил себе мысленного пинка.
  -Я люблю тебя, - ко мне прижались сильнее.
  -Знаешь… ты жуткий обманщик, но… я хочу тебе верить. Я ведь тоже… люблю тебя… и это не изменится, сколько бы женщин у тебя ни было… если я там буду главной! – последней фразой она полностью разрушила романтически-драматическую суть момента, а заодно и моё плохое настроение.
  -Кто-то любит командовать? – пересаживаю девушку к себе на колени, моя шея вновь оказывается в кольце её рук, а взору открывается шикарный вид на обряженную в кимоно красавицу.
  -Возможно. Так что кончай хандрить и точить и так острое железо, и удели своей возлюбленной полагающееся ей внимание, - утвердившись на захваченном плацдарме, воительница перешла в наступление, начавшееся с расстегивания моей рубашки.
  -Постой… я двое суток прыгал по горам – весь пыльный и грязный, - мне всегда нравился её характер и напористость, но сейчас она немного выбила меня из колеи.
  -Я как-нибудь переживу это… хотя, тут неподалеку в лесу есть озеро… я покажу, - тоном, заставившим меня сильно поколебаться в необходимости такой уж срочности гигиенических процедур, ответила Суюки.
  -Потрёшь мне спинку?
  -Если ты как следует меня попросишь, - полным превосходства голосом ответила воительница.
  -О, я могу быть очень убедительным.
  -Не сомневаюсь, - и мы, скрываясь в наступивших сумерках, покинули шатёр. Обратно в лагерь мы вернулись только под утро, чистые, уставшие, но весьма довольные природой и друг другом.
  
  
***
  
  Возвращение в Ю Дао прошло без эксцессов. Ну, если не считать таковым отъезд цирка Тай Ли в неизвестном направлении, отчего повидаться с девушкой не получилось. Хотя на что-то иное рассчитывать было глупо — цирк-то бродячий.
  Но к делу. Отосланные с копиями чертежей и набросками воздушного шара, подкреплённых моим свидетельством о наличии полноценно летающей рабочей модели, к Хозяину Огня соколы вернулись с краткой резолюцией. «Предоставлять Механисту любые ресурсы по первому требованию, приставить двух секретарей, что будут записывать любое его слово в любой момент дня и ночи. Передать рабочую модель в Столицу. Обеспечить максимальную лояльность инженера Стране Огня». Принёсшему столь интересные новости Вестнику выражалась похвала за «радение о благе страны» и пожелание продолжать в том же духе.
  Прибыв в город, я сразу же взял в оборот Моришиту, оставив доставку пленных и расквартировку отряда Суюки. Мэр встретил меня без проволочек и сразу же пригласил на чашечку чая, попросив помощника отложить на сегодня все остальные визиты. Выглядел он довольно взволнованным и обеспокоенным.
  -Чан, рад вновь видеть вас в Ю Дао! Собираетесь на юг?
  -Хм? – непонимающе приподнимаю бровь.
  Нет, в принципе, логично было бы предположить, что после инспекции Севера я устремлюсь южнее, но при всём уважении, вряд ли бы из-за этого наместник отложил все свои дела и визиты и пошёл «попить чаю» с гостем в отдельный кабинет.
  -Стало быть, вы ещё не в курсе. Вот уже почти как четыре дня страну трясёт от известия. Аватар вернулся! – а вот и причина беспокойства Моришиты, неудивительно – даже меня тряхнуло, при том, что я давно ожидал его возвращения, да и успел пройти через многое, чего же ожидать от мирного чиновника?
  -Насколько точны эти сведения?
  -Говорят, что с ним столкнулись принц Зуко и генерал Айро. Известие поступило с базы командора Джао, где они вынуждены были остановиться на ремонт серьёзно пострадавшего корабля. Кроме того, ходят слухи, что Храм Аватара Року незадолго до этого испускал мистическое сияние.
  -Да, неприятные вести. И, пожалуй, мне действительно стоит сместиться южнее… Просто на всякий случай.
  -Конечно, - кивнул мэр, видимо посчитавший, что я собираюсь включиться в гонку за головой Аватара. Вполне логичное предположение, ведь тот, кто принесёт его голову (желательно вместе с тушкой), в табели о рангах сразу автоматически встанет на следующую после Хозяина Огня и, возможно, принцессы Азулы ступень влияния, - я взял на себя смелость отдать необходимые распоряжения о подготовке корабля, ваш крейсер, к сожалению, ещё далёк от восстановления, но у нас в порту есть несколько фрегатов, что не сильно уступят по скорости рейдерам.
  -Спасибо, господин Моришита, вы сильно сэкономили мне время, - прикладываю руку к груди и уважительно наклоняю голову. В такой ситуации не грех и полноценно поклониться, но мы за столом и обстановка неформальная.
  -Что вы, что вы, - тучный мужчина заметно смутился, - это наименьшее, что я мог для вас сделать, Чан.
  -Тогда я попрошу вас помочь мне ещё кое в чём.
  -Всё, что в моих силах, - заверил градоправитель, изобразив предельную серьёзность на лице.
  -Я привёл с собой почти четыре сотни беженцев, их необходимо разместить в предместьях, а одному из них выделить помещения под мастерскую и помощников, - протягиваю мужчине депешу от Хозяина Огня.
  -Разумеется, это мой долг, как наместника, да и как простого человека, - пробежав глазами, кивнул мой собеседник, - вы могли и не просить об этом.
  -Да, но я хотел кое-что для себя. Человек, о котором идёт речь, Механист, разработал летающую машину. Пусть потенциал её и огромен, но, к сожалению, у меня нет времени ждать, когда она будет доработана и раскроет его весь. В моих дальнейших делах мне может потребоваться воздушная разведка. На это уже способен воздушный шар этого гения, но вы сами видели приказ Лорда Озая, - разведка мне действительно не помешает, но не для поисков воздушника – надеяться получить превосходство в воздухе над летучим магом на летучем бизоне при помощи одного воздушного шара – это верный признак идиотизма. А вот разведать сверху ровную плоскую пустыню и найти в ней башенку интересующей меня библиотеки – задача куда как более правдоподобная. Да и времени я так сэкономлю прилично, пробираться, правда, придётся с юга, обойдя Киоши, а не с севера, но условно-нейтральные города всяко лучше, чем пересечение линии фронта и проход по краю болот.
  -И вы хотите воспользоваться промышленной мощностью Ю Дао, чтобы сделать ещё один? – я уже говорил, что Моришита на редкость умный мужик?
  -Именно, - киваю.
  -Попробуем, но сами понимаете, Вестник, повторить что-то совершенно новое, пусть даже имея модель и автора, за короткий срок далеко не всегда возможно.
  -Знаю, но лучше сейчас потратить лишние пару дней, чем потом блуждать неделями, просто не зная, куда идти.
  -Хорошо сказано, ещё чаю? – мэр потянулся за чайником.
  -Не откажусь, - вежливо улыбаюсь, принимая горячий напиток в свою пиалу. - Случилось ли что-нибудь интересное в городе за последние дни? Как ваша супруга, как Кори?
  -С городом всё замечательно, только-только сняли прекрасный урожай капусты, - хмм… в глубине сознания что-то такое мелькало, что – совсем уже не помню, но капуста была замешана точно! – Наоки отправилась проведать родителей, я всё пытаюсь уговорить её перевезти их в город, но увы. Что же касается Кори – получил вчера от неё письмо, они благополучно прибыли на Киоши и уже определили дом под «посольство», к тому же, местные девушки учат её воинским принципам своего острова, - мэр вздохнул, - не скажу, что я в восторге от последнего, но, по крайней мере, это относительно мирное и полезное русло применения её кипучей энергии.
  -Да уж, - не усмехнуться, вспомнив этот безбашенный электровеник, я не мог, - заранее сочувствую её супругу.
  -Что вы, господин Чан, она – очень милая и образованная девушка, характер же со временем, я верю, сгладится, - покачал головой Моришита, а я вдруг осознал, что сия девица – всего на год-два меня младше, брачный возраст тут с пятнадцати, да и вообще, что-то засиделся я в Ю Дао… Неее, как только они доделают дирижабль - рвану «за Аватаром», а то как-то мне не нравится, куда разговор заходить начинает. Может, это уже паранойя, но ну нафиг.
  -Ну, тогда кому-то повезёт, - после чего разговор вновь свернул в сторону цен на капусту и результаты моей инспекцией по городам, городкам и деревням севера. Кажется, пронесло.
  
  Авральная доработка воздушного шара заняла всего два дня – материалы для гондолы (древесина, чем-то напоминает пробковое дерево, но несколько тяжелее и прочнее) нашлись на складах у мебельных мастерских, с самим шаром тоже проблем не возникло – парусины, шёлка и даже чего-то подозрительно напоминающего жидкий каучук на пропитку было предостаточно. Основная сложность возникла с печью для разогрева воздуха, но вдохновенный Механист, удостоверившийся, что его односельчанам ничего не угрожает (более того, в предместьях уже начинают возводить первые дома новой деревеньки), вместе с инженерами с верфи смог скрестить ежа с ужом и в темпе вальса не только построить ещё одну «печку» Механиста, но и модифицировать её с применением технологий Народа Огня, что увеличило КПД процентов на десять, а выходную мощность – на все двадцать. После всех ухищрений получили очень странный гибрид. Уже не совсем воздушный шар, но ещё и не полноценный дирижабль (кстати, намекнуть бы мужикам на тему гелия, вот только где взять сам гелий?), могущий нести на себе до десяти человек в полной выкладке или полтора десятка «в одних портках» без падения скорости и максимума высоты. Теоретически, если сильно потесниться, никуда не спешить и лететь «низенькО-низенькО», то можно и со всей свитой путешествовать, но это совсем уж извращение.
  Погрузив «секретное оружие» на фрегат, мы попрощались с уставшими, но довольными инженерами (Механист очень просил отписать ему, как пройдут испытания машины) и Моришитой, что за два дня так ни разу и не прилёг, организуя одновременно быт и размещение своих новых жителей, предоставляя ресурсы инженерам (секретность, знаете ли, поэтому имеющий необходимый допуск круг лиц был весьма ограничен, что приводило к тому, что этот круг вынужден был делать по десять дел одновременно) и продолжая выполнять свои обязанности градоначальника.
  -Куда прикажете держать курс, командующий Чан?
  -Берите курс на юг, капитан Ли (Ещё один! Я понимаю, что у нас миллионы Ли, но как-то это имя уже начинает напрягать). Наша первая цель – остров Киоши.
  -Как прикажете, командор! – приложил кулак к сердцу старший офицер корабля.
  Вообще, хотелось бы видеть на его месте Тандао, но фактически отбирать судно у его законного владельца, тем самым оскорблять Ли и в то же время отрывать от серьёзного дела руководства ремонтными работами на крейсере своего бывшего старпома, было… Возможно, но зачем на пустом месте плодить обиды? Пусть с украшенным шрамами ветераном я через многое прошёл и его навыкам доверяю безоговорочно, но бой у нас всё-таки не планируется, а Ли, как ни крути, свой корабль должен знать лучше, чем чужой дядя, пусть и более опытный.
  -Киоши? – оживилась Суюки, - ты хочешь зайти к нам домой?
  -Было бы неплохо, но посетить твою родину получится только мимоходом – у нас, к сожалению, набралась масса дел, - глядя на погрустневшее лицо девушки, я всё-таки не выдержал, - но полдня-день особой погоды не сделают.
  -Спасибо! – меня целомудренно чмокнули в щёку. Ммм, так вот каково это – чувствовать себя подкаблучником, - пойду обрадую девочек! – и грозная воительница убежала, оставив меня на палубе любоваться морскими пейзажами.
  Вздохнув, я отправился в свою каюту, зажёг пару свечек, уселся перед ними и продолжил «медитацию». То, что я упёрся в потолок своих способностей в огненной магии, дико бесило, особенно, с учётом того, что потолок этот был на уровне «рядового колдуна» - как бы я ни напрягался, что бы ни придумывал, но увеличить дальность атаки или её температуру не получалось. Про смену цвета огня вообще молчу – подобное считается «фишкой» тех, кого принято называть Великими Магами, и показывает, что контроль волшебника над стихией находится на небывалой высоте. Может быть, подобный огонь имеет и какие-либо дополнительные свойства, но об этом в найденных мной источниках ничего не говорилось. Логика и физика подсказывали, что свойства должны быть, возможно, бесполезные в боевом плане, но тем не менее. Но обо всём этом мне оставалось только мечтать и пытаться научиться «правильно дышать». Если бы я ещё понимал, как это «правильно» должно выглядеть. Единственное, до чего пока что хватило моей фантазии, это попытки вдохом/выдохом зажечь или погасить свечки. Результаты были… никакими. Очевидно, что без учителя я могу биться об эту стену лбом до полного разбивания означенного лба, но начинать-то с чего-то надо?
  
  Следующая неделя прошла в скуке. Тренировки по поддержанию физической формы чередовались с игрой на флейте, практикой в магии и приятными беседами за чашечкой чая с Суюки (да-да, я перетащил подаренную коллекцию с крейсера на фрегат). Кстати о последней, несмотря на то, что она вроде как «дала добро», кхм… м-да, как-то странно это звучит, на отношения с другими девушками, де-факто всё осталось по-прежнему, а даже за «неправильный взгляд» подруги эта самая подруга могла угодить на двухчасовую тренировку с моей ревнивицей. С одной стороны – хорошо, у меня сейчас хватает проблем помимо женских разборок «в гареме», да и боевой уровень воительниц растёт на глазах, с другой… Как бы девочки не собрались коллективно и не объяснили своей предводительнице, где раки зимуют, а где осень проводят.
  Не то чтобы я считал себя настолько неотразимым, но женская гордость — страшная вещь. Мало ли как оно там скрутится в прекрасных головках боевитых островитянок? А мне потом разгребай...
  Впрочем, пока (тьфу-тьфу-тьфу и три раза постучать по лбу) всё было спокойно и, кажется, никто кроме меня по этому поводу не волновался. Плавание проходило размеренно, тихо и даже как-то сонно.
  Всё изменилось в один день и, для разнообразия, изменения оказались приятными. Крик «земля на горизонте» застал меня на середине медитации, когда язычки пламени вроде бы стали вытягиваться вместе с моим вдохом. Концентрация, разумеется, тут же была нарушена, и пламя свечей вновь заколебалось на своём природном уровне.
  -Чёртов глазастый придурок в смотровом гнезде, не мог на пять минут позже крикнуть?! – с досады огласил я каюту воплем души.
  Ладно, дозорный не виноват, нужно успокоиться. Что-то я стал раздражительным в последнее время, ну не от Суюки же «красные дни календаря» подхватил? Во всём виновато это чёртово упражнение, не иначе. Чувствую себя идиотом, но что поделать? Что-что, закрывать дверь, чтобы не слышать криков с палубы. Разогнувшись и размяв затёкшую спину, я выполз на свет божий.
  -Командор, до острова Киоши осталось менее часа пути.
  -Прекрасно. В центральную бухту не лезьте, капитан - там обитает Морской Змей с неприятным характером и привычкой жрать всё, что к нему заплывает. Возьмите левее мыса бухты и держитесь береговой линии – там будет небольшая гавань, пригодная для наших целей.
  -Есть! – козырнул Ли и ушёл раздавать команды.
  У бухты нас уже ждали – знакомые девицы, местные обитатели и члены моей команды, отправленные «в отпуск», выстроились перед зашедшим в прибрежные воды фрегатом. Правда, «торжественно стоять в ожидании» им предстояло ещё минут тридцать – пока мы не погрузимся в катера – дно в гавани было довольно высоким. Фрегат, конечно, не крейсер, посадка у него не столь низкая, но и до рейдера ему далеко, так что рисковать не стоит.
  Но вот всё было готово, и мы сошли на берег. Спустя пятнадцать секунд Суюки и весь отряд воительниц с корабля был беспощадно скручен, затискан и утащен в неизвестном направлении соскучившимися девочками из расквартированных здесь. Правда, без «усиления» родственниками и старыми знакомыми не обошлось, так что у моих воительниц шансов было немного, да. Бойцов тоже повыдергали, но уже их собственные сослуживцы, что же касается меня...
  -От лица представительства Народа Огня на острове Киоши, приветствую вас, Вестник! – торжественно поклонилась одетая по полной дипломатической программе Кори.
  -Здравствуйте, госпожа посол, - также традиционно кланяюсь. Установилась тишина. Кажется, она не знает, что делать дальше, ну и ладно. - Кстати, Кори, у меня тут письмо от господина Моришиты и небольшой подарок, держи, - ну да, мэр попросил передать весточку дочери – соколы, конечно, тоже ничего так для переписки, но вот посылку так уже не передашь, а коль я всё равно буду в тех краях, то почему бы не сделать одолжение хорошему человеку?
  -О, мамина выпечка! Спасибо, господин Чан! – так вот что там было. М-да, за неделю оно, конечно, слегка подсохло, но думаю, для девушки это особого значения играть не будет.
  -Можно и без «господинов», я ненамного тебя старше и не с официальным визитом, а скорее просто проездом.
  -Ясно, жаль. А, должно быть, вы гонитесь за Аватаром? – сколько энтузиазма! Хотя, почему бы и нет, весть от родителей получила, подруги вон тоже весьма воодушевлённые.
  -Ты и о нём знаешь?
  -Конечно знаю, он был здесь четыре дня назад! – я даже сбился с шага.
  -Рассказывай!
  -Да нечего особо рассказывать, - девушка вздохнула, - прилетел бритый налысо мальчик с татуировками стрелок на макушке и руках. Вместе с ним были парень и девушка примерно нашего возраста, может чуть старше меня, но чуть младше тебя. Сами, судя по одежде и оружию, из племени воды. Транспортом у них был здоровенный летающий шестиногий бизон с хвостом, как у уткомедведя. Воины Киоши обнаружили их при патрулировании острова и, - тут девушка проказливо улыбнулась, - с учётом полученного ранее опыта очень вежливо поинтересовались, кто они такие и что им требуется на нейтральной территории. Ну этот Аанг и рассказал, что он маг воздуха и Аватар.
  -А что было потом?
  -Потом… Потом он увидел флаг Народа Огня над одним из домов, узнал о нашем представительстве на острове и откочевал подальше в лес по совету своего компаньона… Сокка, кажется так его звали.
  -Пытались его захватить?
  -Нет, - покачала головой Кори, - не успели. Девочки объяснили, что Киоши – нейтральная территория, после чего ребята сказали, что захватывать средь бела дня врагов на нейтральной земле – дурной тон, а вот ночью, пока никто не видит… - м-да, я всё-таки слишком плохо влияю на окружающих… и это хорошо, - к сожалению, наша попытка не принесла успеха – нас просто сдули в воду, а пока мы выплыли обратно, пока отплевались и вернулись на место, Аватара и его компаньонов уже и след простыл. Обо всём этом был составлен рапорт и отправлен в канцелярию Лорда Озая, - девушка вздохнула ещё раз. - Мы провалились, да?
  -Почему же? Вы всё правильно сделали, а то, что не смогли его захватить... Раз уж у самого генерала Айро вместе с принцем Зуко и целым рейдером, набитым магами, это не получилось, то следует признать, что Аватар – сильный противник, победить которого непросто.
  -Но он выглядел как двенадцатилетний мальчишка!
  -Внешность бывает обманчива, по идее, ему за сотню, - то, что он всю эту сотню лет был в магическо-криогенном сне, мы умолчим, не будем печалить девочку известием, что ей навалял парень младше неё. Да и в действительности, чего-чего, а дурной мощи даже у необученного Аватара немерено.
  -Мелкий засранец! – на этом разговор о последнем маге воздуха (хотя терзают меня смутные сомнения. Если ты не можешь найти воздушника, это ещё не означает, что его нет) сам собой сошёл на нет. Кори было что рассказать и помимо вестей об Аанге, да и послушать о доме она была не против – уже успела соскучиться по родине и родителям.
  
  Интересные события на этом не иссякли. Через несколько часов, примерно к обеду, наблюдатели засекли ещё один корабль Огня, на этот раз – небольшой рейдер, что полным ходом летел к облюбованной морским змеем бухте…
  -Так, старшина, давайте на катер и проводите этих самоубийц к гавани, - кликнул я ближайшего унтер-офицера.
  -Есть! – помчался исполнять моряк.
  -Хм… Кто бы это мог быть? – отбившаяся от подруг Суюки (девушка была сиротой, так что от родственников отбиваться не пришлось, и когда остальных «расхватали» мамы-папы-дяди-тёти, воительница вернулась ко мне, пусть и немного грустная), прищурившись, смотрела на приближающееся судно.
  -Не знаю, может, кто-то из разведчиков командора Джао решил проверить поступившие сведения, - пожимаю плечами.
  -Командор Джао? – забавно наморщила лоб Суюки. - Это может нам помешать?
  -Не знаю, с одной стороны, у нас разные задачи и нам особо нечего делить, но вот с другой, поговаривают, что он довольно неприятная личность, весьма амбициозная и имеющая «большую лапу» в самом верху.
  -Ну, то же самое можно сказать и о тебе, - хмыкнула воительница.
  -Эй, я – приятная личность! – возразил я на столь гнусный поклёп.
  -Ты это тому полковнику расскажи, - продолжила отстаивать свои позиции дама моего сердца, - и тем бандитам, и пиратам, и…
  -Я понял, - сухо прерываю девушку, - хорошо, он более неприятная личность, чем я.
  -О! Это достижение, - прозвучало с неподдельным уважением.
  -М-да, а ведь раньше ты была такой хорошей, доброй и милой девочкой...
  -А потом пришёл ты и испортил меня во всех смыслах, - м-да, Суюки, ободрённая возвращением домой, была явно в ударе.
  -Я породил монстра. Печаль, но… - оценивающий взгляд на воительницу, - порождение оказалось очень даже ничего, - меня легонько стукнули в плечо, - ладно, не бушуй. Если это действительно Джао, то я понятия не имею, что от него ожидать. С одной стороны, я – Вестник и в фаворе у Хозяина Огня, с другой, он имеет в подчинении уже под сотню кораблей, что соответствует званию адмирала, а не командора, и тоже вхож во Дворец Огня, к тому же, он – представитель Западного Флота, а у меня с ними отношения не лучшие… В общем, я бы предпочёл не связываться. Чем всё кончится - непонятно, но удовольствия встреча не доставит ни мне, ни ему. Вряд ли Джао, даже пожелай он отправиться в погоню за Аватаром, взошёл бы на что-то меньшее по классу, чем крейсер, а с его разведчиками у меня разговор может быть коротким, но лишних осложнений и неприятностей хотелось бы избежать.
  -Ясно, - кивнула девушка, - будем настороже.
  -Хорошая идея, - и мы остались стоять на берегу, ожидая новых вестей. К счастью, на рейдере были не представители западника, колоритность этих личностей была куда выше.
  Рейдер подошёл вплотную к берегу и опустил переднюю аппарель. Стоило стальному листу упасть на землю, как по ней протопало несколько солдат, а за ними шёл парень примерно моего возраста. Совершенно бритый, если не считать «хвоста», а на левой половине лица красовался старый ожог. Принц Зуко прибыл на Киоши. За принцем виднелся невысокий пожилой мужичок: добродушный взгляд, лёгкая полнота, эдакий милый дедушка. Так и не скажешь, что он – один из сильнейших магов страны, прославленный генерал и старший брат Хозяина Огня.
  -Кто вы и с какой стати требовали, чтобы мы сменили курс?! – принц был зол, взвинчен, голос его отдавал лёгкой истеричностью. Айро за его спиной едва заметно вздохнул и чуть качнул головой.
  -Добрый день, принц Зуко, генерал Айро. Я – командор Чан, - поклон, не слишком глубокий, но и не кивок, я признаю его происхождение, но не старшинство, эдакое «здравствуйте, уважаемый», у принца начал подёргиваться глаз, а его дядя издал порцию покашливаний, очень подозрительно напоминающих смешки, - что же касается вашего вопроса... В бухте, куда вы направлялись, обитает Морской Змей, способный раздавить крейсер. Я посчитал, что встречаться с ним на боте – несколько утомительное занятие.
  -Ясно, а что вы делаете на этом острове, да ещё без достойной командора группировки кораблей? – угу, это такое «спасибо, что спас наши задницы от встречи со змеей-переростком».
  -Тут я проездом и чтобы пополнить припасы на нейтральной земле, уже завтра я отправлюсь дальше. Могу я узнать, как вы оказались тут?
  -Мы… путешествуем, да, дядя? – м-да, а врать парень не умеет совсем.
  -Да-да, конечно, путешествуем! Эдакий увлекательный круиз и поиск приключений, ну знаете… – и генерал тоже…
  -Как скажете, - пожимаю плечами, - а я уж было подумал, что сюда вас привели новости об Аватаре, - на лицо изгнанного парня было жалко смотреть. Такая смесь детской обиды, недоумения и возмущения!
  -Ч-что? Вы… - так, а вот начальную стойку на огненный плевок и её вариации я узнаю всегда. Не стоит до этого доводить.
  Пусть этот малолетний сопляк (а сам-то, сам!) мне не особо приятен, особенно с учётом знаний о том, что он пролюбит всё, чего его народ добился за сто лет, но вот Айро… Айро действительно вызывал уважение. Знаниями, силой, мудростью. Тем печальнее было знать, что всё это он принесёт в жертву, что он предаст не только свою нацию, но даже жертву собственного сына ради этого бритого придурка. Мне очень не хотелось этого допускать. Ну а если всё-таки случится так… Я сам его убью, но сначала выжму всё, что он может дать… И лучше бы начать выжимать его пораньше, вот только бы ещё понять как…
  -Мне совершенно всё равно, у меня есть задание от Хозяина Огня, и пока не поступили новые распоряжения – я буду выполнять его, а не гоняться по всему миру за летучим мальчишкой.
  -Задание? От отца?
  -Инспекция колоний Вестником Огня, - пожимаю плечами, с некоторым удовольствием наблюдая шок на лице Зуко и некое оценивающее удивление от Айро, - и, Ваше Высочество, позвольте дать вам небольшой совет. Если вы не умеете врать, лучше не беритесь. Или хотя бы заранее подготовьте и проработайте несколько легенд, - дааа, ачив получен, устыдить гордого принца. Или это он со злости?
  -Я сам разберусь! – да, всё-таки со злости.
  -Как хотите, - пожимаю плечами.
  -Пойдём, дядя! Нам необходимо узнать, что тут делал Аватар!
  -Приятно было познакомиться, Чан… хм, кого-то вы мне напоминаете, молодой человек… Ну да ладно, - Айро при этом так забавно жестикулировал и проявлял такую мимику, что улыбка сама собой вылезала на лицо, а к этому старику начинаешь испытывать ничем не обоснованную симпатию.
  Интересный приём. Любопытно, это просто врожденная харизма или отработанный набор действий? Ладно, потом над этим поразмыслю, отпускать гулять по острову моего потенциального учителя мне очень не хотелось, так что применим подлые трюки.
  -Я бы мог рассказать вам и предоставить нужных свидетелей, если…
  -Если что? – взорвался принц.
  -Если вы составите мне компанию в Пай-Шо за чашечкой чая, - генерал оживился, принц простонал.
  -Конечно же, мы с удовольствием примем ваше предложение! Правда, Зуко?
  -Дядя… - устало-обречённо.
  
  Несколько минут спустя. Дом посольства Огня.
  -Прошу вас, генерал, принц, - гостиная была оборудована столом для игры, просто столиками, диванами, стульями… В общем, всем необходимым для комфортного отдыха.
  -О, тут весьма уютно, - одобрительно покивал Айро.
  -Так что вы можете рассказать нам об Аватаре? – с нетерпением спросил Зуко.
  -Не так много, как хотелось бы, но и не так мало, как могло бы быть. Господин Айро, прошу вас, выбирайте чай, а я пока подготовлю поле. Принц, вы участвуете?
  -Нет, предпочту как можно быстрее узнать нужные сведения и отправиться дальше.
  -Как хотите, хотя всё равно раньше утра вы вряд ли сможете отправиться – на пополнение запасов воды для питья и в качестве рабочего тела силовой машины потребуется несколько часов.
  -Ооо! Что я вижу! Неужели это цветы Белого Дракона?! – эксцентричный маг с утроенным энтузиазмом принялся за таинство приготовления чая.
  -Итак, Аватар был тут четыре дня назад, по всей видимости, давал отдых своему летающему транспорту. Представители посольства попытались застать его врасплох и захватить, но, увы, не преуспели, - а вот Зуко эта новость безусловно порадовала, - после чего он со своими спутниками сбежал. Вряд ли он вернётся на Киоши, во всяком случае, в ближайшее время.
  -Куда он направился? – в нос ударил тонкий аромат первоклассного чая, Айро довольно крякнул.
  -Точно сказать нельзя, – так, начинаем ездить им по ушам, только осторожно, в то, что я смогу навешать любой лапши Зуко, я не сомневался, а вот его старший товарищ был куда более матёрым типом. - Но если учесть, что выглядел он, как обычный мальчишка и, говорят, вёл себя так же, возможно, эти сто лет для него были и не столетием вовсе. Ну знаете, мир духов, переходы туда, обратно, мало ли, что могло с ним случиться? Как минимум, это бы объяснило, почему он полностью бездействовал всё это время. Сами понимаете, как не прячься, а хоть какие-то слухи обязательно пойдут.
  -И что с того? - не понял принц.
  -Если это так, то сейчас он владеет только Воздухом, что косвенно подтверждается тем, что, отбиваясь от нападения, он ничего, кроме ветра, не использовал. А это значит, что он будет искать себе учителей по остальным направлениям… И я бы не сказал, что у него широкий выбор.
  -Хм… - теперь принц задумался, - звучит убедительно, возможно, действительно стоит собирать информацию не только по нему, но и по возможным учителям, - тем временем, мы со старым генералом сели за доску.
  -Пожалуй, нужно дать право первого хода нашему гостеприимному хозяину, - маг пригубил напиток, - ммм… божественно.
  -Ну что же, начнём! – достаю фишку с белым лотосом и ставлю её в центр.
  -Необычное начало, - удивлённо приподнял бровь генерал и сделал свой ход.
  -Я знаю несколько необычных стратегий…
  
  Двадцать минут спустя.
  -Мастер, - поклонился я Айро.
  -Мастер, - поклонился он в ответ. Зуко давно ушёл, оставив нас наедине, партия была закончена, и фигуры на доске складывались в изображение лотоса, в центре которого была фишка с рисунком этого же растения, - не знал, что в Орден пришёл новый член.
  -Мастер Пиандао представил меня около года назад, как я понял, в это время вы уже… путешествовали.
  -Да, - печально улыбнулся пожилой человек, - как он там?
  -Всё столь же нелюдим, желчен и садистичен, - с ностальгией вспоминаю Учителя, - продолжает охотиться за юбками и рисовать потрясающие пейзажи.
  -Хе-хе, хоть что-то не меняется в этом мире.
  -Ещё партейку и по чаю?
  -Не откажусь.
  
  Принц Зуко. Чуть ранее.
  Изгнанный наследник (как он до сих пор наивно считал) престола вышел из гостиной в смешанных чувствах. Командор Чан выдал довольно здравую идею, гоняться за Аватаром по всему миру можно было до бесконечности – летучий бизон двигался быстрее любого другого вида транспорта, не обращал внимания на естественные препятствия и был весьма вынослив. Другими словами, мальчишка мог оторваться от погони и скрыться в неизвестном направлении в любой момент, что уже раз провернул. В подобном раскладе вариант с засадами на месте смотрелся куда более реальным. Но была проблема. У Зуко не было ресурсов. Это командор Чан воспринял его довольно нейтрально, можно даже сказать положительно, но принц сомневался, что даже он будет исполнять его приказы, остальные военные… Зуко вспомнил Джао, его попытки отстранить принца от поисков Аватара и Агни Кай. Нет, рассчитывать он может только на себя и дядю – лишь передав воздушника отцу, он сможет восстановить свою честь, все остальные – конкуренты, ведь доставленный в Столицу Аватар – это шанс получить благосклонность Хозяина Огня, а с ней – власть, влияние, богатство – всё, что угодно. Слишком большое искушение.
  Парень остановился на середине шага. А ведь верно, с чего бы Вестнику отказываться от подобных преференций? Да и сведения об Аватаре… А что касается его спутников? Не посчитал нужным сообщить? Подозревающий какую-то уловку парень встряхнулся и ещё раз оглядел коридор к гостиной.
  -Хммм… - коридор выглядел совершенно обычно… Если не считать пяти девиц с размалёванными лицами, что пытались притвориться обслуживающим персоналом – протирали пыль, подметали, ещё что-то, но выглядело это настолько ненатурально и недостоверно, что поверить мог бы только полный идиот. Чующий неладное принц прошёл дальше, ощущая на себе пристальные взгляды.
  Покинув дом, Зуко отправился «прогуляться» по острову, продолжая отмечать за собой слежку. Чан, похоже, оказался немногим лучше Джао, просто несколько умнее. Правда, смущало, что слежка велась столь неумело. Нет, полным профаном наблюдатель всё же не был, но и до уровня профессионала не дотягивал. Зуко вышел во внутренний двор какого-то спортивно-тренировочного комплекса.
  -Знаешь… Подглядывать за мной – не самая лучшая идея! – в смутный силуэт, пытающийся скрыться в тенях, устремился поток пламени… Разбившийся о поднятую перед силуэтом скалу. Маг земли! Убийца? Во врага полетели новые потоки огня
  -Ааа… Нет, стойте, Ваше Высочество! – юркий силуэт скользил между копьями огня, периодически поднимая новые каменные плиты, если не успевал увернуться.
  -Кто тебя послал, убийца? Назови мне имя заказчика! – новая комбинация огненных волн накрыла противника, но тот успел закопаться в грунт и вынырнуть в другом месте.
  -Я не убийца! Я посол Народа Огня на острове Киоши! – противник оказался ближе, и теперь принц увидел, что сражается с молодой девушкой, да и неискажённый расстоянием и завыванием огня голос был несомненно женским, впрочем, это ничего не меняло.
  -Посол Народа Огня? Маг земли? Если не умеешь врать, то не берись! Или придумай историю поправдоподобнее! – с некоторым наслаждением ответил убийце принц той же фразой, что совсем недавно слышал от командора Чана.
  -Я не вру! Я правда посол! – прозвучало обиженно, - у меня мама – маг земли, а папа – наместник Ю Дао! – принц задумался, наверно, если бы ему хотели соврать, то выдали бы версию менее бредовую. Маг земли на службе у Народа Огня? Что в этом мире пошло не так?
  -И что же тебе тут надо, «посол»? Зачем ты следила за мной? – слегка расслабился монарший отпрыск, но собеседницу свою из виду не упускал.
  -Ну… я… как бы… эээ… вот... – и это недоразумение шаркнуло ножкой.
  Зуко приготовился было уклоняться от летящего куска скалы, но в него так ничего не прилетело. Стоящая перед ним заклинательница действительно просто шаркнула ногой… А сейчас ещё и опустила голову и принялась мять подол своего костюма. Кончики ушей ярко сверкали красным даже в сгущающихся сумерках.
  Парень окончательно запутался.
  -Я жду! – надавил он.
  -Понимаете, вынастоящийпринцнародаогняаяникогданевиделапринцаимнесталолюбопытно! – на одном дыхании выдала собеседница.
  Зуко нервно дёрнул глазом, теперь те «горничные» в доме посольства открывались в новом свете. Но... Это породило очень смешанные чувства (за последний день это с ним случалось чаще, чем за прошедшие два года). С одной стороны, подобное внимание льстило, чего уж там, он успел отвыкнуть от подобного пиетета за время своих вынужденных скитаний, и подобная реакция симпатичной девушки импонировала, но вот с другой, то, что его рассматривали, как неведомую зверушку в зоопарке, сильно раздражало. Ладно, дядя постоянно говорит о самоконтроле, попробуем его проявить…
  -Как хоть тебя зовут, «посол»?
  -Кори, Ваше высочество, - девушка отвесила традиционный поклон.
  -Что же, Кори, расскажи, как ты оказалась так далеко от Ю Дао…
  
  Командор Чан. Смеркалось.
  -Мастер Айро, у меня есть к вам просьба, - думаю, уже пора, клиент благодушен и дозрел.
  -Да-да? Я слушаю.
  -Хоть это и не принято у нас в Ордене, но я прошу вас показать мне основы магии огня. Научите меня дышать! – я мысленно скрестил пальцы, если старик откажет, то я уже не знаю, что делать. Разве что писать слёзную депешу Лорду Озаю, что его Вестника куры лапами загребают, совсем обессилел и занемог, без магии вообще не жить, но это совсем уж на крайний случай.
  -Конечно, я объясню, - добродушно улыбнулся старик, - это нетрудно, - что? Вот так просто? У меня нет слов, - человек, напоивший меня Белым Драконом и просящий о новых знаниях, вполне достоин их получить, - а, всё дело в чае… Духи. Благословите коллекцию Моришиты и любовь к этому напитку генерала Айро! – пойдём.
  
  Спустя пару минут, тренировочная площадка.
  -Запомни, Чан, суть магии огня – это дыхание. Боевое искусство, движение - всё это вторично, огонь идёт отсюда, - меня ткнули куда-то в район диафрагмы, - проходит через твой энергетический центр, насыщается в лёгких и выходит с выдохом, - теперь полный круг, - смотри и повторяй за мной, - маг начал показывать упражнения, которых я раньше не встречал ни в одном свитке, книге, или у армейского учителя. Обычное дыхание… Вроде бы. Вот только после того, как Айро подправил у меня пару каких-то почти неуловимых огрехов, я почувствовал… Что-то.
  Неясное ощущение в груди, не пресловутый «костёр» или «солнце», а нечто… Оно было у меня всегда, и я им даже пользовался – хорошо знакомый «огненный плевок» показал, как руки направляют часть этого нечто наружу, где оно становится огнём.
  -Неверно! Ещё раз! – жесткий окрик «доброго старика» несколько отрезвил. То, что я «пытаюсь рисовать ногами», было ясно и так, но как перехватить кисть в руки? Я попробовал просто «дохнуть», но… - Нет! Ещё раз!
  
  Два часа спустя.
  -Снова неверно. Ещё! – если Айро так же тренирует Зуко, то я сердечно перед парнем извиняюсь, он – сама кротость и сдержанность, лично я вот уже минут двадцать страстно хочу пожать шею этому старпёру!
  Раздражение и желание придушить Айро на редкость удачно совпало с выдохом и махом рукой, но на этот раз привычное «нечто» не отделилось «кусочком», а всё, полностью, рвануло к лёгким, изменилось там и… Ушло в руку, с которой сорвался огненный шквал на зависть любому огнемёту, накрывший метров пятьдесят.
  От неожиданности я аж сел.
  -А вот это уже кое-что, - улыбнулся маг, - ещё раз! – у меня нервно дёрнулся глаз.
  
  Следующее утро.
  Рассвет я встречал жутко невыспавшийся, но довольный. Ведь помимо «дыхания» удалось раскрутить Айро ещё и на «посмотреть и подправить» основные ката, на которых, собственно, и строится вся дальнейшая система магии, все эти сотни приёмов, комбинаций, атак и защиты (хотя последнего в Огне почти нет, а то, что есть, в большинстве своём направлено на защиту от того же огня) построены на паре десятков основных движений. Всё остальное – уже ответвления и модификации, дойти до которых возможно самому. Пусть я был всё ещё откровенным середнячком, и на «чистой магии» тот же Зуко меня поджарит и не заметит, но с мёртвой точки сдвинуться удалось, более того, заложить основательный фундамент. Я чувствовал, что мне всё ещё не хватает понимания, осознания самой сути процессов, но по сравнению с тем, что было ещё вчера, я сделал огромный шаг вперёд. Да и по жизни я всегда был больше прикладником, чем теоретиком, но… это же Магия! Нельзя просто так взять и начать относиться к ней потребительски!
  Уроки Айро стоили мне почти всего запаса классического жасминового чая и Белого Дракона, что он потреблял во время тренировки в промышленных масштабах, да и «на дорожку» нужно было ему чего-нибудь отсыпать. Так что расставались мы с генералом если не друзьями, то хорошими приятелями точно. Зуко… Зуко тоже выглядел не сильно бодрым, да и задумчивость его была весьма велика, интересно, что с ним случилось вчера вечером, и не связано ли это со столь же сонной мордашкой Кори? Они же не? Кхм… Нет, вряд ли, принц сейчас слишком зациклен на Аанге, и остальной мир его волнует постольку-поскольку, а Кори, при всей своей оторванности, воспитывалась в традиционной семье, причём высокопоставленной, с соответствующими правилами, так что с едва знакомым парнем, да ещё при первой же встрече, не-е-е, вообще не вариант, разве что поцелуи, да и то – в щёку.
  Прощаясь с обитателями Киоши и грузясь на корабль, я вновь и вновь прокручивал наш разговор с изгнанным принцем. Пожалуй, первое моё впечатление о Зуко было излишне критичным, парень он, в принципе, неплохой. Местами слишком наивный, слишком идеалистичный и… Слишком добрый.
  Что бы я сделал, потребуйся мне Аватар прямо сейчас? Отправился на Южный Полюс, взял бы всю деревню, а потом развесил на каждом столбу в Царстве Земли «послание» - или ты приходишь в указанное место в указанное время один и без глупостей, или я запекаю семью и родню твоих друзей на медленном огне. Главное - не перегнуть с уровнем угрозы, а то товарищ, который нам ни разу не товарищ, активирует банкай и начнёт всем раздавать лучи добра. Проблема в том, что лично я всё ещё сомневаюсь, что смогу с гарантией скрутить этого паршивца, даже притащив его в подготовленное место, к тому же, такой метод автоматом поставит крест на всём, о чём я разглагольствовал последние полгода и к чему уже приложил столько усилий. Победителей, конечно, не судят, но ведь убить или заточить Аанга – это половина проблемы, вторая – удержать захваченные земли. Я был на Севере, тот же Бохин не врал – гарнизона едва хватает, чтобы контролировать регион, да, часть войск на фронте, с победой они освободятся, но ведь и население сейчас к нам относится в половине регионов нейтрально, а если будет, как к немцам в Белоруссии в 42-м? На одном терроре далеко не уедешь, а значит, нужно не просто победить, нужно победить «красиво» и «честно»… Ну, или сделать так, чтобы все считали, что всё было честно. М-да, та ещё задача, но по поводу Зуко я уверен в одном – сажать этого наивного юношу на трон – очень, очень, ну просто очень плохая идея, теперь я подкрепил своё мнение, основанное на каноне, опытом реального общения.
  -Куда вы желаете отправиться дальше, командующий? – вывел меня из раздумий капитан.
  -Порт Гаолинь, капитан, - отдал я распоряжение.
  -Это же подконтрольные Царству Земли территории! – владелец фрегата был не сильно рад подобной перспективе.
  -Это не совсем так, - поправила его Суюки, - из-за расположения города его связь с Царством Земли невелика. Да и солдат, насколько я знаю, там нет.
  -А откуда ты знаешь? – мне было любопытно.
  Я этот город рассматривал просто как промежуточную станцию, чтобы перебраться через горы и выйти в Туманный Оазис, а оттуда уже начать прочесывать пустыню. То, что город вроде как независим, я знал, равно как и то, что «независимость» его весьма формальна. Населенный торговцами и ремесленниками, он очень даже неплохо вёл товарообмен с Ю Дао и городами Метрополии. Конечно, заявляться на боевом фрегате под флагом Огня в порт не стоило, но вот высадиться на катерах и спокойно пойти дальше – почему нет? Вот только я-то об этом узнал, пользуясь своим расширенным допуском, да и как следует пораспрашивав Моришиту на тему «как пройти в библиотеку» (точнее, зайти для инспекции к подконтрольным нам городам с юга, чтоб не пересекать линию фронта и заставы на линии Омашу-Ба Синг Се), а где добывала сведения моя воительница?
  -Гаолинь – один из ближайших соседей Киоши, мы с ними периодически торгуем, - пожала она плечами, - так что о событиях в городе примерно осведомлены, - м-да, а я-то уж начал подозревать девушку в управлении тайной сетью глубоко внедрённых агентов по всему миру, эххх… невезуха.
  -Курс на Гаолинь, капитан, - подтвердил я приказ.
  -Есть! – не слишком пылал энтузиазмом Ли, но перечить более не смел, - завтра к середине дня будем на месте.
  -Прекрасно, - кивнув офицеру, я отправился в свои апартаменты, нужно было ещё раз проверить маршрут и окончательно определиться с отрядом. Тащить с собой все четыре десятка вояк острой необходимости не было. С учётом того, куда я намереваюсь отправиться, я бы вообще предпочёл иметь как можно меньше свидетелей. Лучше всего – непосредственно верных мне «до гроба» людей. Из таких были: Суюки, Джу, Дандан – воительницы, старшина Рамис с парочкой его лоботрясов, да, пожалуй, всё. Остальные были именно подчинёнными, последуй новый приказ - и они перейдут под чужую команду, ну, в случае с воинами Киоши – вернутся домой. Маги, к сожалению, были слишком себе на уме и подчинялись только в рамках субординации, так что любому из них я доверять не мог, точнее мог, но не в столь «деликатных» делах. Что же, для остальных у меня найдутся свои дела – пусть часть разведывает обстановку в городе и окрестностях, кое-кто поищет вокруг перевала, ну а парочку относительно лояльных можно оставить в оазисе собирать сведения о путешественниках и обстановке в целом.
  
  Аватар «Мелкий Засранец» Аанг. Где-то.
  -А я говорю, что нам нужно как можно быстрее оказаться на Северном Полюсе! Аангу нужно овладеть Магией Воды и остановить Народ Огня! – горячилась Катара.
  -Да я разве против? – ответил Сокка, - но нам нужен отдых и припасы! Если бизон может без устали лететь неделями без пищи и воды, то лично я – нет!
  -Аппа тоже так не может! – встал на защиту своего друга Аватар, - и ему нужно спать, как и всем нам!
  -Тем более, - согласился подросток.
  -Ну ладно, - сдалась Катара, - но только недолго. Пока мы отдыхаем, Народ Огня продолжает бесчинствовать! До Северного Полюса лететь несколько недель, а Комета появится уже в конце лета!
  Аанг закрыл глаза и тяжело вздохнул. Мир сошёл с ума. По его ощущениям, ещё полтора месяца назад он пёк торты с Гиаццо и старался не думать о той судьбе, что ему уготована. Сейчас же он словно очутился в каком-то жутком кошмаре. Гияцо мёртв – убит магами огня, война, о возможном начале которой тихо шептались в Храме, идёт уже сто лет, Южное племя Воды находится на грани истребления, Остров Киоши – родина позапрошлого Аватара – оплот воинов Огня. Часть Царства Земли, где они успели побывать – порабощена. Из жителей выжимают всё, что только возможно, а если где-то в семье родится маг земли, то вместо радости, как это было раньше, приходит горе. Ведь проявившего талант к магии обязательно заберут в стальную плавучую тюрьму. Просто за то, что он является магом. Расскажи кто ему такое раньше, он бы подумал, что рассказчик сочиняет, и получается у него жутковато, но, к сожалению, это была не страшная сказка, рассказываемая в кругу послушников храма тёмным дождливым вечером, а жестокая реальность. Он сам видел эту тюрьму и освобождал содержащихся там пленников.
  -Ладно, если верить карте, вот тут должно быть поселение, где мы можем купить всё необходимое, - вырвал его из печальных мыслей голос Сокки, - как у нас с деньгами?
  -Царь Буми был весьма щедр, так что должно на всё хватить с избытком, - ответила девушка, улыбнувшись. Аанг невольно залюбовался: он рос в мужском храме и девочек видеть ему доводилось нечасто, а Катара была настоящей красавицей, когда же она улыбалась, её красота возрастала многократно, да и упоминание старого друга, что оставался всё таким же чокнутым гением, приятно грело душу.
  -Отлично! Аанг, сможешь нас доставить сюда? – Сокка ткнул пальцем в точку на побережье.
  -Конечно! – отозвался воздушник, - Аппа, хип-хип! – и стеганул своего бизона вожжами.
  Через несколько часов они оказались в нужном месте. Городок был небольшой, но то, что он стоял на реке неподалёку от морского побережья, делало его весьма людным и шумным местом. Купцы и караваны со всего Царства Земли если и не останавливались тут, то уж проезжали неподалёку точно. Прекрасное место, чтобы пополнить припасы и не попадаться лишний раз на глаза.
  Спрятав бизона, молодые люди приступили к осмотру рынка. Набить мешки солониной, крупой и хлебом много времени не заняло, но… Это же большой город, где можно найти столько интересного! И дети не стали отказывать себе в любопытстве. Так, гуляя, осматривая достопримечательности и покупая мелкие сувениры или закуску, они оказались на борту одного из торговцев, сбывающего свои товары прямо в порту.
  -Что это? Откуда оно у вас? – Катара рассматривала какой-то свиток с изображением человека в разных стойках.
  -О! – воскликнул торговец, - свиток магии воды, мне как-то повезло приобрести его, когда мы были на севере. Он довольно дорого тогда нам обош… - речь торговца, на которого Сокка почему-то поглядывал с изрядной настороженностью, была прервана средних лет мужчиной, буквально ворвавшимся в каюту.
  -Капитан! Среди наших прошёл слух, что корабль Мясника видели неподалёку!
  -Что?! – моряк побледнел, - Донгэй, готовь корабль и команду – мы уходим немедленно!
  -Понял! – ответил названный Донгэем и побежал наверх.
  -Так, некогда мне с вами возиться, лавочка закрывается, идите отсюда! – погнал их владелец судна.
  -Что? Почему? Что происходит?
  -Вы что, не слышали? В регионе заметили проклятого Мясника! Поскольку я ещё хочу жить, то ноги моей не будет в ближайшей сотне миль от этого места! – капитан был на грани истерики.
  -Эм, а кто такой этот Мясник? Он что, такой страшный? – непонимающе спросил Аанг.
  -Из какой дыры вы выползли? Мясник – это Вестник Огня, что уже который месяц наводит ужас на все моря. Встретиться с ним – это верная смерть, говорят, что он – Злой Дух, упивающийся кровью своих жертв. Не знаю и знать не хочу, из какой Бездны его вытащил Хозяин Огня, но встречаться с этим чудовищем и его командой я не намерен! Так, вы всё ещё здесь? Я же сказал, выметайтесь! - и их чуть ли не пинками выставили вон. Исчезновение свитка с описанием магических приёмов в такой сутолоке прошло совершенно незаметно.
  -Вы что-нибудь поняли? – обратился к спутникам Сокка. Те синхронно покачали головами, - и я нет, но раз уж этот Мясник-Вестник так напугал «торговцев», что подозрительно походят на пиратов, то, полагаю, и нам следует поторопиться… На всякий случай. Если уж такие люди боятся этого прихвостня Хозяина Огня, то и нам нужно быть настороже.
  -А может, сперва разузнаем о нём побольше? - осторожно поинтересовалась Катара. - Как мы определим, что он опасен, при встрече, если даже не знаем, как он выглядит?
  -Я бы предпочёл вообще с ним не встречаться, мне хватает и одного Зуко! - экспрессивно жестикулируя, возразил её брат.
  -Что-то Зуко на твои предпочтения не очень обращает внимание, - ехидно парировала девочка, - с чего ты взял, что этот Вестник будет?
  -С того, что мы сейчас возьмём и улетим! - притопнул ногой Сокка.
  Аанг был не против послушать слухи и посмотрел на Катару, в ответ поймав такой же взгляд. Похоже, они оба пришли к одному выводу.
  -Можешь пока отнести покупки к Аппе, - улыбнулась заклинательница воды, вручая парню сумку.
  -Да, Сокка, мы к тебе позже подойдём, - поддержал эстафету улыбок Аватар, ещё раз переглянувшись с девочкой.
  -Ну ребя-а-а-ата! - убито взвыл «преданный» подросток, когда они отвернулись и дружно зашагали в обратном направлении.
  -Не переживай, - обернулась девушка, - вряд ли мы встретим Вестника тут.
  -Точно! О нём же слухи только пошли. Не думаю, что он бросится на нас из ближайшей подворотни.
  -Почему вы меня никогда не слушаете?! - продолжал страдать представитель племени воды.
  -Мы слушаем... - успокаивающе заверила девочка. - Временами.
  -Да, когда ты говоришь дельные вещи, - поддержал её Аанг.
  После чего на голову расстроенного паря спикировал Момо и что-то проворчал, заглянув в глаза.
  -Между прочим, это было обидно... - мрачно заметил Сокка, обращаясь к лемуру...
  Прогулка по рынку принесла очень тревожные новости. Слухи про этого Вестника Огня ходили самые жуткие. Говорили, что он - кровавый маньяк, обожающий расчленять и рубить своих жертв до кровавого месива. Страшный воин, уже несколько раз в одиночку уничтожавший целые армии в сотни закалённых бойцов и магов. Жестокий монстр, не щадящий собственных сограждан и отправляющий честных служак на каторгу за один только косой взгляд. А один из рассказчиков, пристально глядя на Катару и понизив голос, поведал, что Вестник ещё известен своей любовью к юным и красивым девушкам, и для собственного развлечения возит с собой целую сотню девиц для ночных утех, половина из которых — захваченные им пленницы из Царства Земли.
  Имени этого чудовища никто не знал, но приметы охотно поведали. Огромного роста и ширины плеч, способный сломать обычного человека пополам голыми руками! Лицо его было надменным и самовлюблённым, а жадный до крови взгляд одним своим видом внушал ужас. Говорили, что у него то ли на лбу, то ли через глаз проходит жуткая отметина. В дополнение ко всему, он мог одним взглядом испепелить одоспешенного воина или взорвать небольшой отряд. От описания чудовища стыла кровь в жилах. Зуко на его фоне уже казался почти хорошим парнем, которого приятно видеть!
  -Он точно Злой Дух, говорю я вам! - вдохновенно вещал какой-то старичок, когда обсуждение слухов как-то неожиданно собрало целую толпу желающих почесать языками зевак. - Хозяин Огня освободил его из вулкана под Столицей, куда он был заточён Аватаром много столетий назад!
  -Точно! Аватар исчез, и злые духи получили волю!
  -Да какой он дух?! - возмутился другой разгорячённый рассказчик. - Зачем духу красивые девки!?
  -Знамо зачем! - не унимался старикан. - Чтобы мучить и болью питаться! Он Злой Дух! Кара Огня этому миру!
  -Ты перепил, старый! Вестник — специальный воин, которого с детства готовили в секретной школе специально для служения Хозяину Огня! У меня брат возит товары на север и имеет связи среди солдат Огня, надёжная информация!
  -Точно-точно! Я тоже слышал, их в той школе натаскивают как животных, чтобы убивали, не рассуждая... - включился в разговор ещё один мужчина в зелёной одежде Царства Земли.
  -Пойдём отсюда, - тихо предложила Катара, когда гомон голосов стал угрожающе приближаться к началу драки.
  -Угу, - согласился Аанг, пребывающий в полной прострации от услышанного...
  
  То же время, южнее. Вестник Огня.
  В город мы попали без каких-либо проблем, даже пара телег с припасами и разобранным воздушным шаром ни у кого не вызвали вопросов и интереса. Хотя очень скоро мы узнали почему: местные чем только не торговали, на прилавках были и свитки, и книги, и различное продовольствие, диковинные животные, драгоценности. Разве что рабов не поставляли, да и то… терзают меня смутные сомнения. Побродив немного по рынку (и втихую купив пару украшений для Суюки и… Просто на всякий случай, про запас, да), я отдал приказ выдвигаться дальше.
  Проходя через площадь, я стал свидетелем интересного зрелища. По городу шла девочка в окружении слуг. Просто маленькая девочка с белыми слепыми глазами, вот только шла она совершенно спокойно и естественно, никакой неуверенности или попыток хоть как-то «ощупать» дорогу перед собой. Слуги суетились, постоянно что-то у девочки спрашивали, предлагали. Та в ответ кривилась и уже чуть ли не шипела.
  Вот это поворот. Где обитает Тоф, а никто иной это быть просто не мог, я не помнил, выяснить это тоже было проблематично. Во-первых, как у нас «миллионы Ли», так и у землероек «миллионы Тоф», ни её фамилии, ни где её вообще нужно искать, я не помнил, да и маленькая слепая девочка – это не политическая обстановка в конкретном городе, в архиве информацию не найдёшь и у доброго мэра не спросишь, нет у них таких сведений. Теперь возникал вопрос, что мне с этим делать? Насколько я помню, ребёнок хочет приключений на свою задницу, приключений я ей обеспечить смогу немеряно, но как-то мне не сильно хочется тащить в опасность девочку, сколь бы крутой она себя не считала и не являлась на самом деле. Но и отдавать такого учителя Аватару я не хочу, «такая корова нужна самому», да и лет через пять она станет настоящей красоткой… Кхм, не важно, до этого ещё далеко. Итак, варианты, господа? Завербовать? А как? Я о ней ничего не знаю, не считать же за знания смутные воспоминания о тяжёлом характере и жажде «показать всем Кузькину Мать»? Значит, нужно узнать, а вербовать будем на обратном пути… Вот и первые мои «отпочковывающиеся» кадры.
  -Суюки, Рамис, Мао, - обратился я к лидерам отрядов Киоши, мечников и магов, - оставьте тут по паре человек для сбора информации по городу. Особое внимание уделять известиям о маге воздуха. Также я хочу, чтобы вы выудили всё, что только возможно, об этой девочке и её семействе, - киваю на Тоф. Народ, вестимо, удивляется, но к кажущимися на первый взгляд странными приказам они уже привыкли.
  -Есть, Ве…
  -Командир, просто командир.
  -Есть, - на этом «Элвис покинул здание», в смысле, отряд покинул город и устремился к перевалу. По пути я рассылал ненужных мне людей по сёлам и весям с наказом через два месяца встретиться в Гаолине. Увы, больше времени взять было негде – я очень хотел попасть на осаду Северного полюса, а для этого требовалось пребывать где-то неподалёку, чтобы меня загребли «за компанию», ну или самому влезть, не суть важно. Сейчас у нас начало осени, до сезона штормов – считанные недели, может быть, даже дни, никто в такую погоду на север не поплывёт и не полетит – это стопроцентное утопление, будь ты хоть трижды Аватаром. Активность грозовых фронтов утихнет к началу зимы, тогда и должен состояться сбор. Разумеется, ещё какое-то время будет происходить «раскачка», но два месяца – это тот безопасный максимум, при котором я точно не пролечу мимо очень важных событий.
  
  
Глава 5. Великая Библиотека.
  
  Знание – Сила!
  А сила есть, ума не надо!
  Из философии орков.
  
  К Туманному Оазису мы подошли на четвёртый день отрядом в одиннадцать человек, четверо останутся здесь, остальные, загрузив максимум припасов и воды, отправятся на облёт пустыни. Библиотека должна располагаться не так уж далеко от города, но вот сколько это «не так уж далеко» на самом деле - точно сказать не мог никто.
  Сам город находился уже в пустыне, от жара над улицами стояло марево, а кто-то непривычный мог бы схлопотать и тепловой удар. К счастью, что воины огня, что воины Киоши родом из весьма жарких мест и подобные условия переносили сносно. Плюс, тут все были всё-таки тренированными людьми. Но свою дозу шока наш маленький и гордый отряд всё-таки заработал – на центральной площади города стоял… айсберг. Хороший такой кусок льда, даже не думающий таять под дневным пеклом и распространяющий прохладную ауру вокруг себя.
  -Это как? – Рамис с большим подозрением посматривал то на замороженную воду, то на свою фляжку, во взоре была масса сомнений и некоторое беспокойство о рассудке.
  -А духи его знают, ну лёд, ну посреди сорокоградусной жары. Мало ли на свете чудес? – развела руками Джу.
  -Но это действительно очень странно, - Дандан проводила взглядом местного обитателя, что как ни в чём не бывало откалывал от айсберга куски, видимо, для каких-то своих нужд.
  -Как бы то ни было, наших целей это не задевает, - Суюки всегда отличалась практичностью.
  Поскольку вылетать на воздушном шаре средь бела дня было бы не самым разумным поступком, мной было принято решение дождаться ночи, выехать за пределы города подальше и уже там взлетать, а остающиеся спутники привели бы обратно животин и телеги. Такое бы тоже вызвало некоторый ажиотаж (если кто-то нами вообще заинтересуется, для начала – путешественников, купцов и просто левых бродяг в городе было навалом), но не такой, как при демонстрации неизвестного летательного аппарата.
  До назначенного срока мы просидели в баре, узнав, куда девают нарубленный в айсберге лёд – его пускают на чаши. Именно чаши. Изо льда. В которых тут подают напитки, в основном - различные соки, как с мякотью, так и без. Кстати, готовят их при клиенте, порой используя боевые палаши, кинжалы и прочую смертоубийственную машинерию. По мне, резать манго боевым оружием – это не только неуважение к самому оружию, но и идиотизм вообще – портятся мечи от такого довольно быстро. Впрочем, местным туристам нравится.
  К сумеркам народ подустал и начал расползаться по номерам и жилищам, мы спокойно расплатились в баре и вышли вместе с туристами. Покинуть сам город также удалось без всяких преград – никакой стражи, контроля или досмотра, делай что хочешь и вози что пожелаешь. Думаю, если чуть поднапрячься и поискать, тут можно будет и рабов найти, и наркотики, и бездна ведает, что ещё. Пусть спутникам моим в городе и понравилось, но лично у меня он вызывал не самые приятные чувства, а потому, когда мы оказались в небе, я позволил себе облегчённо выдохнуть – до самого конца опасался влезть в совершенно не нужные сейчас разборки с… Да с кем угодно.
  
  Библиотека показалась на третий день. Высокая башня смотрелась чуждо и неестественно на фоне окружающего пустынного пейзажа.
  -Наконец-то. Рамис, правь к постройке и начни обустройство лагеря. Тут мы задержимся на некоторое время.
  -Будет сделано, командор, - кивнул воин и начал постепенно убавлять огонь печи.
  Приземлившись рядом с башней, мы начали выгрузку – шатры, припасы, тент для воздушного шара, я же, прихватив пару верёвок с крюками и результаты своих экзерсисов в каллиграфии – идти к духу-коллекционеру с пустыми руками было бы неправильно, но и «с порога» выдавать что-то ценное нельзя. И жаба не поймёт, и аппетиты у этой совы могут вырасти, я и так-то не уверен, что получится договориться. Свиток с каллиграфией же – традиционный подарок при переговорах, что используется уже не первую тысячу лет.
  -Продолжайте обустройство, а я пока схожу на разведку.
  -Один? – подняла голову Суюки, - не слишком ли это опасно?
  -Местного хранителя лучше не раздражать большими толпами, а если договориться не получится, то и армией мы с ним ничего не сделаем, - не став ждать новых возражений, я закинул крюк в окно башни и полез наверх, а забравшись на площадку, закрепил ещё одну верёвку и на этот раз начал спускаться через люк в полу уже в саму библиотеку. Обстановка поражала – сверху открывался вид на залитую мягким светом площадь, украшенные резьбой колонны подпирали искусные арки, на которых красовались барельефы различных мест, животных, птиц (преимущественно сов) и полки. Тысячи книжных полок, тянущихся от одного края видимого пространства до другого. Сколько их было на самом деле – неизвестно. Миллионы книг ожидали того, кто пожелает прикоснуться к их мудрости… И сможет уговорить Библиотекаря разрешить сделать это.
  Мёртвую тишину величественных залов нарушил мерный цокот, словно кто-то большой и массивный, вооружённый внушающими уважение когтями на ногах, шёл в мою сторону.
  -Людям не место в моей библиотеке! Зачем ты пришёл сюда? – огромная прямоходящая сова, как бы я не ждал и не готовился, появилась совершенно внезапно. Трёхметровый чёрный филин с белой «маской» лица внушал.
  -Приветствую тебя, Ванг Ши Тонг, Хранитель Знаний, - вежливо кланяюсь птице, - моё имя Чан и я пришёл за знаниями.
  -Вы все это говорите, но каждый раз ищите лишь то, что поможет вам превзойти других, одолеть своих врагов. Вы злоупотребляете знаниями! Тебе не будет допуска сюда!
  -Знаешь дух, а ты лицемерен, - я вступал на очень хрупкий лёд, если я взбешу этого готичного попугая-переростка, то драпать мне придётся быстро-быстро, а миссия окажется проваленной. Но что ещё делать, если «читательский билет» он выдавать не спешит.
  -Ты смеешь обвинять меня в лицемерии?! Ты? Убийца из народа убийц?
  -Да, смею. И да, я убийца. Я жажду знаний, силы, желаю возвыситься. Такова моя природа. Такова природа любого человека.
  -Именно поэтому людям запрещён допуск сюда! – гневно заклекотал Тонг.
  -Но при этом ты собираешь знания, что создали мы, люди! Сколько книг из твоей коллекции были написаны духами? Десятая часть? Сотая? Ты негодуешь и презираешь нас, но при этом не брезгуешь нашими знаниями, тем, чего мы достигли, движимые желанием возвышения и стремлением победить. Это ли не лицемерие?
  -Вы злоупотребляете знаниями, - уже не столь уверенно возразил библиотекарь.
  -Мы используем их в меру своей природы, мы приумножаем их, а не оставляем пылиться в темноте. Знания должны работать, приносить пользу, а не собирать пыль в свитках, которых касаются хорошо если раз в тысячу лет! Люди воевали друг с другом эоны лет до меня, будут продолжать воевать эоны после. Но имеет ли смысл обвинять огонь в том, что он горячий, а воду в том, что она мокрая?
  -Знания, использованные для убийства, запятнываются! – хранитель библиотеки недовольно нахохлился.
  -Бред! Информация остается информацией, она не «чистая» и не «грязная», «ни хорошая», «ни плохая». Зная рецепт стали, можно отковать меч, а можно – серп для жатвы пшеницы. Но люди сначала задумаются о мече, до серпа дело дойдёт куда позже. Вот только не будь у нас нужды в мече из хорошей стали, серп так бы никогда и не появился. Война, борьба за лучшее место под солнцем – вот то, что двигает нас вперёд, то, что приумножает наши знания… Которыми пользуешься и ты, дух!
  -Хм… - птичка задумалась, - возможно… Но я не хочу множить скорбь и страдания. Многие знания опасны и вызовут жертвы среди людей.
  -Ты же презираешь нас? Так какое тебе дело до скорби и страданий? – видя, что дух опять начинает закипать, я понял, что пошёл несколько не туда, - в любом случае, желание возвыситься, стать над другими в человеческом естестве, для нас оно столь же естественно, как для тебя – тяга к знаниям. Не будет стальных мечей – будем биться на клинках из сырого железа. Нет железа? Возьмём дубины и палки. Будем драться руками, ногами, выгрызать зубами лучшее место. Такими мы созданы.
  -Хорошо! – спустя минут десять тягостного молчания ответил Хранитель Знаний, - возможно, только возможно, в твоих словах есть зерно истины. И гневаться на ваш вид из-за вашей природы действительно не мудро. Ты можешь пользоваться библиотекой, но за это я требую свою плату. Что ты можешь мне предложить?
  -За право пользования? Как насчет этого? – протягиваю духу свитки.
  -О, - оживился коллекционер знаний, - новая манера начертания! Достойная плата… Приятного чтения, - и дух уже собрался было отчаливать, но я успел его тормознуть.
  -Постой! Тут миллионы томов. Даже если всё разбито по разделам, мне не хватит жизни, чтобы изучить то, что мне нужно. Я прошу твоей помощи и готов за неё заплатить.
  -Что ты предлагаешь? – по-совиному повернул голову набок дух.
  -Новый, неизвестный тебе ранее язык. А если договоримся, то ещё и часть культурного слоя неведомой тебе нации.
  -Невозможно! Я – один из древнейших духов мира! Я видел, как первые люди сошли с Черепахо-Львов! Я застал обретение Первым Аватаром Ваном его сил! Нет такого языка, который я бы не знал!
  -Пой, птичка, пой. Вряд ли ты слыхал Великий и Могучий. В этом мире наших не было, хотя… Не факт, я же как-то оказался, - горло, непривычное к речи, когда-то бывшей мне родной, коверкало произношение дико, но Тонгу хватило и этого. Вы когда-нибудь видели трехметровую говорящую сову с выпученными глазами и упавшей челюстью? Мне вот довелось…
  -Что это… как? Откуда? – лихорадочно шептал филин, - совершенно иная фонема, построение фраз отличается от всех известных языковых групп, - откуда это?
  -А что ты, дух, готов дать мне за эти знания? – на моём лице появилась ухмылка, - кстати, может, мы где-нибудь сядем? Я всё-таки слабый и хрупкий человек, а не древний могучий дух, и имею неприятную тенденцию уставать, - птица махнула крылом, спустя секунду целая толпа различных лис, собак, кошек и прочей живности притащили стол, пуфики, графин с водой, стакан и какие-то закуски. Похоже, коллекционер уже был моим со всем потрохами.
  -Итак? – сова была в нетерпении. Хех, для древнего существа он не слишком-то сдержанный.
  -Меня интересуют две вещи: магия и история. Я хочу понять суть магии и узнать, как началась вся эта ситуация с Аватаром, перерождениями и прочим. Ещё я был бы благодарен, если бы ты дал доступ к своим безграничным запасам моим спутникам. Я готов заплатить и за них.
  -Хммм… Хорошо, я помогу тебе найти нужные книги.
  -Есть ещё одна проблема. Я очень ограничен по времени, вряд ли я смогу провести здесь больше полутора месяцев с хвостиком.
  -Вечно вы, люди, куда-то торопитесь. Я могу решить эту проблему, но это будет не очень приятно для тебя, и я потребую большей платы.
  -На сколько большей?
  -Я – дух знаний, всё, что есть или когда-то было в этой библиотеке, есть в моих воспоминаниях. Я могу раскрыть тебе историю этого мира в видениях, показать его магию. Но в ответ тебе придётся поделиться со мной знаниями о том языке и культуре той нации таким же способом. И будет больно.
  -Только о языке и культуре той нации? – на всякий случай переспросил я.
  -Да, - кивнула сова.
  -Я согласен! – быстро, пока он не передумал. В случае чего, смогу потом «продать» ему английский и воспоминания о мельком виденных других языках.
  -Хорошо. Твои спутники могут прикоснуться к моим книгам. Для восприятия того, что я передам, тебе необходимо будет подготовиться.
  -Как?
  -Узнать основы и основные вехи, на которые ляжет всё остальное. Следуй за мной, - ну, вариантов у меня особых не было, так что послушаемся попугайчика и потопаем следом.
  Ван Ши Тонг привёл меня в зал, украшенный символами всех четырёх стихий. Четыре цвета, четыре варианта обстановки по четырем сторонам света. Весьма символично.
  -Разум появился в этом мире больше двадцати тысяч лет назад. Первые духи, воплощения стихий, осознали себя на заре эпохи, следом проявились духи мест, состояний, явлений. В том числе и я, - а он неплохо сохранился для своего возраста, - первыми и могущественнейшими из духов были Рава и Вату. Свет и Тьма, Созидание и Разрушение, Порядок и Хаос, Покой и Движение. Только появившись, они сцепились в вечной борьбе… Пока в мире не появились и не освоились люди.
  -Появились? – уцепился я за слово.
  -Да, примерно одиннадцать тысячелетий назад вы возникли в центре океана на спинах гигантских Львов-Черепах. Откуда вы пришли и зачем - неведомо даже мне, - с сожалением покачал головой филин, - но продолжим историю…
  С быта духов Библиотекарь перешёл на людей, а с них – на первого Аватара и магию, что была в мире до Стихий и оставалась в нём по сей день. Забытая человечеством, утерянная всеми… Но не духами. Магия энергии - это возможность управлять жизненной энергией. Этот вид магии существовал ещё до появления Аватара, до создания 4-х главных магий и до формирования 4-х главных государств. До прихода Аватара в мир людей мы управляли жизненной энергией внутри себя. Когда же люди открыли четыре другие магии, магией энергии перестали пользоваться и все знания о ней были утрачены. Но и это было не всё: по словам духа, магия стихий имеет искусственное происхождение, людей ей наделяли могущественные существа или духи, обычно Львы-Черепахи (исполинские существа, живущие в океане, на спинах которых произрастали огромные леса и располагались первые поселения людей), почему-то необоснованно-дружелюбные к человекам. Гораздо позже, после десятков поколений «обработанных», начали появляться люди с врождённым потенциалом стихийника. Это стало началом конца естественной для людей магии энергии. Ведь раньше, чтобы суметь принять дар управления одним из элементов, нужно было подготовить свою энергетику, внутреннюю силу. Это требовало множества усилий, тренировок и далеко не всегда гарантировало результат. Врождённый дар начинал подчиняться лет с шести-семи, при минимальном обучении к двенадцати-тринадцати годам уже получался средненький маг, способный поджарить (утопить, раздавить, нашинковать, нужное подчеркнуть) пару десятков противников, опасных существ или злых духов, а при полноценной подготовке и вовсе «смерть-машина» выходила. В то время как «внутренняя магия» людей требовала изнуряющих тренировок, не обладала убойностью и простотой стихийной и рассчитывалась на усиление только пользователя. Да, боец получался мощным. Быстрым, живучим, способным бить по энергетике врагов, нейтрализуя мага. Повелитель Энергии мог даже «запечатать» магию стихийника, просто подавив внутреннюю силу врага, и даже ПЕРЕНЯТЬ его стихию, подстроив свою энергетику. Вот только «скопированная» стихия всё равно требовала своего освоения, учиться приходилось как после получения дара (по сути, там шла та же подстройка энергетики, только инициировал и управлял ей не маг, а существо-даритель), а осваивать магию энергий даже до среднего уровня нужно было десятки лет. В обстановке противостояния людей всему новому враждебному миру тратить столько времени было не резонно. Раньше, когда стихийную манипуляцию можно было обрести только владея хотя бы азами магии энергий, да, другого выбора не было, но после рождения первых естественных стихийников желающих учиться и учить становилось всё меньше, пока они не исчезли совсем. Сейчас найти мастера-энергета невозможно, максимум - какой-нибудь род или воинская школа имеют в своих секретах один-два приёма из самых примитивных основ.
  От описания исконной магии людей дух перешёл к Аватару. К первому из них. И то, что я узнал, меня сильно шокировало. Пусть Тонг говорил о повелителе четырёх стихий с некоторым уважением, но вот почтения в его тоне не наблюдалось. И неудивительно, больше всего этот Ван, являвшийся, кстати, моим соотечественником, напоминал мелкого гопника, что, сумев добраться до силы, принялся наводить везде свои порядки, насаждая их добрым словом и фаерболом. Ещё одна маааленькая справочка – времена до появления Аватара филин называл «Золотым Веком», а потом пришла «Эпоха Аватара». Показательно, не правда ли?
  Но вернёмся к самому Вану, и как он дошёл до жизни такой. Ван был обычным мелким воришкой, не сильно удачливым, поскольку частенько попадался и бывал бит. Подобный расклад не устроил молодого и наглого вора, и он пошёл записываться в отряд охотников на духов. В то время все охотники проходили инициацию овладения огнём у черепахи-носителя. Инициацию будущий Аватар прошёл и контроль над стихией получил, но рисковать быть сожранным в лесу духами, отвоёвывая клочок земли для своего народа и отрабатывая получение магии, он и не думал, вместо этого милый паренёк организовал подельников и напал на дворец правителей города. Результат был закономерен – атаку отбили, а самого неудачливого революционера скрутили и судили. Ну и приговорили к смерти, естественно. Однако дальше хозяева города сглупили. Казнь состояла в том, чтобы выкинуть его в Лес Духов, предварительно лишив магии, вот только… Я уже упоминал, что Львы-Черепахи были почему-то очень добры к человекам? Ван сумел убедить «авианосец» не лишать его силы, и в лес отправился далеко не с голой попой на съедение духам, как планировало правительство… Эх, нужно было его просто повесить - и дело с концом.
  Далее владеющий магией Ван сначала слегка понавешал духам злым и постепенно втёрся в доверие к духам добрым, защищая их от охотников, да-да, тех самых людей, что, рискуя собой, добывали новые земли человечеству, в общем, поджаривал он своих сограждан, вероятно, мстя за изгнание, но об этом история умалчивает. Постепенно харизматичный вор смог стать «своим» для весьма солидного числа представителей иного плана бытия. Да чего там, даже местный дракон взял его в ученики и показал, что на самом деле можно делать с Огнём. Пройдя обучение (и теперь поджаривая сограждан ещё лучше), будущий Аватар решил погулять по округе, демонстрируя всем свою удаль богатырскую. И догулялся до Равы и Вату, духов Порядка и Хаоса, что выясняли отношения уже второй десяток тысячелетий. Наш герой не придумал ничего лучше, чем «разнять» сцепившихся духов, заодно продемонстрировав им свою силушку. Ну и разнял. Вату, будучи тёмным хитрожопым засранцем (кого-то он мне напоминает), притворился белым, пушистым и обижаемым уже десять тысяч лет вот этим мерзким злобным духом. Ван, которому было больше всех надо, помог «Вату» освободиться и смыться. Дух Гармонии и Порядка, охренев от такого хода событий, поинтересовался, осознаёт ли наш дубинушка, что натворил и кого выпустил. Дубинушка не осознавал, и тогда Рава его просветил. Проникнувшись и сразу же раскаявшись, Ван предложил свою помощь в поимке и наказании беглеца, но дух по какой-то причине (дааа по «какой-то»), послал «благодетеля» лесом, и как только не прибил на месте? Дуракам везёт.
  Нагулявшись по одной черепахе, Ван перебрался на другую, где встретил сначала воздушников, а потом – орду злых духов во главе с Вату, что пришли отвоёвывать захваченные у них людьми земли обратно. Тут-то «герою-освободителю» и показали его место, чуть было не сожрав и здорово потрепав, но пришедший за своим антагонистом Рава таки отогнал злых духов… А потом сказал (ла/ло) воздушникам, кому нужно сказать спасибо, что их всех чуть было не сожрали. «Благодарные» жители чуть было не прикончили дегенерата на месте, но тот опять умудрился отболтаться, более того, вор сумел заболтать даже Раву, чтобы та дала ему контроль над воздухом, мол, я должен помочь тебе победить Вату, но я слишком слаб, давай, прокачивай. Не знаю, что перемкнуло в мозгах у духа, да и вообще, странные они, но воздух она ему дала, а чуть позже последовали вода и земля. Ну и как ими управлять дух, разумеется, показал.
  Ставший круче варёного яйца Ван вернулся в родные края, вероятно, чтобы взять реванш у правителей острова, вот только вернувшись домой, он увидел, что всё круто изменилось – бывшие подельники рулили собственной деревней, стоящей на месте куска леса духов, и не сильно радовались возвращению блудного лидера, а там ещё и взбешённые духи, лишившиеся привычного жилья, пришли покушать человечинки. Аватар опять встрял в конфликт, пытаясь сделать так, чтобы и «и овцы целы, и волки сыты», вот только силёнок ему не хватило, и он предложил Раве поработать батарейкой, вселившись в него. Дух Мира, Порядка и Стабильности согласился и прокачал Аватара, дав ему банкай, ну или что-то в этом роде. Бывший вор ринулся причинять добро и наносить справедливость, навешав люлей и той, и другой стороне, но переоценил свои силы – слишком большая мощность была у Великого Духа и слишком низкая пропускная способность у вора. В итоге, маг начал «перегорать», и дух, спасая партнёра, вышел из его тела и унёс куда подальше. Очухавшиеся от профилактических побоев первыми, духи таки пообедали человечиной.
  Дальше был длительный забег на Южный Полюс слабеющего духа (ибо нефиг вселяться во всякие подозрительные личности. Ну и дорвавшийся до свободы Вату устраивал повсюду войны, революции и разборки, благо, подталкивать людей особо и не приходилось, что сильно ослабляло духа Гармонии) и слабеющего человека (банкай тоже непросто даётся, спросите Ичиго), где они смахнулись и таки Превозмогли Вату, после чего засадили его в какое-то очень могучее дупло в очень могучем дереве, что за дерево, я так и не понял, но не суть, где Вату сидит по сей день. Вана и Раву в ходе битвы в уникальных магических условиях спаяло в единое существо, и вот тут начались проблемы у всего мира. Дух, желающий «гармонии и покоя», получил деятельное человеческое сознание и мироощущение, а амбициозный, наглый и, будем откровенны, не слишком умный парень – всю мощь Великого Духа и одержимость идеей гармонии и равновесия… В его понимании, конечно.
  Первое, что сделал этот гений – вышвырнул всех духов (кого смог) на их план, отрезав от плана материального. Вот просто взял и выгнал обитающих в лесах и полях, горах и реках существ в мир, о котором подавляющая часть из них не имела ни малейшего понятия, да ещё и перемешал по дороге. От тотальной резни духовное население мира спасли только Старшие Духи, к коим принадлежал и мой знакомый птиц. Но Ван на этом не успокоился, объявив себя «мостом между миром духов и миром людей», он же назначил самого себя и «миротворцем», «хранителем равновесия», после чего пошёл шляться по миру и «мирить» нации – выходил на поле боя и отвешивал знатных оплеух обеим армиям... Пока в один прекрасный момент уже постаревшего, подряхлевшего и изрядно потёкшего крышей «миротворца» не нашпиговали стрелами.
  Что же, он добился своей цели – ради его убийства враждующие армии народов Земли и Огня объединились. Вот только было одно маленькое «но». Это люди смертны, точнее, их телесная оболочка. После гибели Аватар перешёл в форму духа и, влекомый своей навязчивой идеей, переродился в новом смертном сосуде. К счастью, смерть и возрождение неплохо прочищают мозги, да и новое тело уже не было «спаяно» с Великим Духом столь плотно, так что в адекватности следующий повелитель стихий прибавил, а в могуществе, наоборот, просел. Но его всё ещё хватало, чтобы держать мир «в гармонии», точнее, в полной доминанте Духа Порядка. В стагнации. И такая хрень длилась уже десять тысяч лет. Пока в другом мире, где люди не обладают такими силами и возможностями, космические корабли уже вовсю бороздили просторы Большого Театра, тут, как и сто веков назад, сражались на мечах и пускали стрелы. Разве что качество материалов стало получше. Прогресс стремительно шагнул вперёд только лет шестьдесят назад, когда после исчезновения Аватара сменилась пара поколений. Показательно, не правда ли?
  Рассказ Тонга занял часов восемь, и к окончанию экскурса, кратко охватывающего последние десять тысяч лет, я сидел уже с квадратной головой, перегруженный впечатлениями.
  -Да, делааа. Теперь я куда лучше понимаю Созина, прикончить этого ублюдка было на редкость мудрым решением, - лучше бы его приканчивали каждые десять лет, не давая войти в силу. Да, жизнь ребенка, которому не повезло родиться тем, кем он родился – высокая цена, но с учётом того, что этот ребёнок может натворить, а одержимость «гармонией» никуда не пропала, лучше уж так, чем потом разбираться с полноценным и вошедшим в силу Аватаром.
  -Это твоё мнение. У последователей Аватара оно может быть другим, - ухнул филин, - на сегодня достаточно. Ты устал и тебе нужен отдых. Приходи завтра и приводи своих спутников.
  -Благодарю, Учитель Ван Ши Тонг, - поклон, теперь встать и дойти до верёвки. Эх, ну кто строит здания с такими высокими потолками?
  
  В лагере меня встретила обеспокоенная Суюки, да и остальные явно вздохнули с облегчением. Приятно, когда о тебе беспокоятся.
  -Вернулся! – на мне радостно повисли, крепко обнимая, - мы уже начали волноваться и собирались идти вытаскивать тебя оттуда.
  -Спасибо, со мной всё в порядке. Просто переговоры и первый урок заняли довольно много времени.
  -Переговоры? Урок? О чём ты? – не поняла девушка.
  -Я о хозяине этой библиотеки, Духе Знаний Ван Ши Тонге… Кстати, вы тоже приглашены что-нибудь почитать, если хотите.
  -Ты хочешь сказать, что там обитает настоящий Дух? – воительница выглядела ошарашенной.
  -Да, кстати, у нас нет ничего поесть? С самого утра ни крошки во рту не держал.
  -Сейчас принесу, а ты пока садись к костру и рассказывай, - меня усадили к огню, ткнули в руки посуду с едой. По бокам пристроились Джу и Дандан, пылающие любопытством, а передо мной села Суюки с выражением лица матёрого дознавателя. - Итак?
  Пришлось пересказывать всё то, что я узнал, разумеется, опуская некоторые подробности и детали, не столько секретности для, сколько сохранения времени ради. В «кратком пересказе» история заняла минут тридцать, но даже так к окончанию рассказа я уже клевал носом и прилагал титанические усилия, чтобы не уснуть прямо тут.
  -И завтра я пойду учиться дальше, чего и вам советую. Оставим в лагере двоих, третьего посадим в башню для наблюдения за округой, остальные могут заняться своими поисками.
  -Ммм… Рецептик идеального сладкого рулета, - Джу предвкушающе облизнулась, смотрелось это настолько эротично, что я даже немного взбодрился…
  Нет-нет, никаких поползновений. Моя – бедный уставший воин, моя хотеть спать, не нужно пытаться прожечь нас со сладкоежкой пылающим взором, милая, добрая Суюки!
  -Угу… Ладно, вы как хотите, а я спать… Не забудьте распределить между собой ночные вахты, - отдав последние Ц.У., я отправился в палатку отсыпаться.
  
  -Интересно, как его «как хотите» и «ночные вахты» между собой соотносятся? – задумчиво потёр подбородок Рамис.
  -М-да, ну ладно, предлагаю следующую очерёдность. Дежурим попарно. Первая двойка…
  
  Утро встретило меня удушающей жарой, от которой я в библиотеке уже успел отвыкнуть, да и ночи в пустыне довольно прохладны, вон Суюки как в меня под одеялом вцепилась, так, теперь бы аккуратненько... Я попробовал сдвинуться, но обнаружил, что, помимо Суюки, ко мне с другой стороны прижимается Дандан, а миниатюрная и лёгкая Джу вообще взгромоздилась сверху. Нет, это, конечно, очень приятно, но есть два обстоятельства. Первое - командирша меня точно будет прожигать взглядом ещё дня три, а девочки так вообще рискуют на месяц попасть на «усиленные тренировки», а во-вторых… В туалет, однако, хочется…
  Героически вытерпев ещё минут двадцать, я просто плюнул на всё и в наглую раскидал образовавшийся на мне «холмик», после чего шустро отправился «проверять качество организации санитарной постройки».
  
  Тем временем в палатке.
  -Это как понимать!? - обманчиво мягко промурлыкала Суюки, очень нехорошо сощурив глаза.
  Под «ласковым» взглядом любимого командира и лучшей подруги бравые воины Киоши рефлекторно сжались и пододвинулись ближе друг к другу. В этот момент истина про «плечо товарища» заиграла для них особо насыщенными красками.
  -Ну-у... - Джу затравленно обежала взглядом палатку.
  Родившаяся после вахты, когда девушки перед сном глотнули немного вина, чтобы прогнать ночной холод, идея уже не казалась такой удачной.
  -Нам было холодно! - нашлась с ответом Дандан.
  -Точно! Очень-очень холодно! - тут же поддержала её миниатюрная воительница, сама прекрасно понимая, как жалко звучат эти оправдания, но не оправдываться было куда страшнее.
  -Вот как... - вкрадчиво произнесла Суюки, взгляд которой стал совсем опасным.
  -Мы это... - девочки неосознанно начали пятиться.
  -О, надо приготовить завтрак! - на этот раз с отговоркой первой нашлась Джу.
  -Да! Нужно покормить Чана, он наверняка будет очень голодный! - попыталась поддержать мысль Дандан, но сделала только хуже:
  -Чана, значит! - голос командирши щёлкнул словно удар хлыста.
  Для гордых и храбрых воительниц это стало последней каплей на весах нервного напряжения, и лагерь огласили два панических девичьих взвизга, заставивших всё невеликое население, кроме очень занятого в тот момент Вестника Огня, повернуть головы на звук.
  Дальше события развивались стремительно, но предсказуемо. «Хитрые диверсантки», в лучших традициях пойманных на горячем людей, поспешили стратегически отступить. Выглядело это, правда, как позорное бегство, но, как манёвр не назови, он удался. Сразу поймать беглецов и принудить их принять свою судьбу достойно Суюки не смогла, а потом из «инспекции стратегически важных объектов» вернулся командир, и расплата сама собой отложилась до лучших времён...
  
  Командор Чан
  Закончив процедуры и умывшись (очень осторожно, воду нужно было экономить, сова в библиотеке вроде бы имела некие запасы, но ни сколько их, ни будет ли он снабжать нас ими, мы не знали, так что лучше расходовать то, что у нас есть, с осторожностью), мы отправились на завтрак, а после него – в библиотеку. Филин произвёл неизгладимое впечатление на моих спутников, впрочем, как и сама библиотека, но сам птиц к ним большого внимания не проявил – он явно хотел как можно скорее исполнить свою часть сделки, чтобы получить обещанную плату, так что, выделив каждому гостю по лису-навигатору, птиц утащил меня в закуток, обставленный на манер какого-то «шатра падишаха» - пуфики, драпированные тканью стены, столик с напитками и фруктами.
  -Доброе утро, Учитель, - когда меня выпустили, всё-таки смог поздороваться я.
  -Почему ты так называешь меня, человек?
  -Ммм, может быть, потому, что вы учите меня? – приподнимаю бровь.
  -Таков был наш договор, после этого ты передашь мне знания.
  -Хех, как ученик учится у учителя, так и учитель постигает что-то новое от своего ученика, - слегка переделал я один известный философский подход.
  -Возможно. Сегодня я покажу тебе то, о чём рассказал вчера. Смотри же! – Дух коснулся меня крылом и…
  В голове стали всплывать воспоминания. Нет, не мои, я словно бы наблюдал за происходящим со стороны. Вот растрёпанный молодой парень с бородкой пытается стянуть выставленный на прилавке пирог, вот он же учится у дракона, а вот он, уже старик, испускает дух на залитом кровью поле боя. Больше всего это было похоже на просмотр фильма с эффектом «полного погружения», включая даже запахи! Полная виртуальная реальность, разве что без тактильных ощущений. И это было ценно. Я видел, как и по каким приёмам учились маги-энергеты, что показывал Вану дракон, как его учила Рава, и я знал, что не забуду этого никогда. За историей первого Аватара пошёл «курс» более позднего времени, но ничего примечательного, всё повторялось по кругу. Начало развития какой-либо нации, её усиление, начало экспансии, а потом приходил очередной повелитель стихий и отбрасывал все достижения на начальный этап, а то и в «каменный век» вбивал. Только вот в последний раз накладочка вышла. Но какая же острота ощущений, словно я действительно был очевидцем тех событий. Непередаваемо. Внезапно всё закончилось. Я вновь оказался в зале библиотеки в окружении пуфиков. Судя по слегка затёкшим мышцам, просидел я так не меньше трёх часов, но всё было не так уж плохо, так что и вряд ли больше пяти прошло с момента начала «представления».
  -Хм… - сов с недоверием смотрел на меня, - странно.
  -Что-то не так? – передача воспоминаний духа в мозг, должно быть, дело тонкое. Вдруг что-то пошло не так, и у меня проблемы?
  -Да, - кивнул Тонг. - Как много ты помнишь?
  -Начиная от первого появления людей и похождений Вана до смерти Аватара Року, - действительно, я помнил все ключевые события последних десяти тысяч лет. Не скажу, что было их слишком много, да и на память я раньше никогда не жаловался, но всё-таки, как-то это чересчур. Я ощущал, что стоит немного поднапрячься, и я смогу сказать, какой формы были облака, когда первый Аватар перестал коптить небо!
  -А должен был запомнить лишь смутные видения, которые укладывались бы в твоей памяти весь следующий месяц. И чтобы закрепить их, понадобилась бы неделя. А каково твоё самочувствие? – мягко поинтересовался птиц.
  -Хм… Хочется пить и слегка затекла спина… Пожалуй, всё.
  -Человек должен был заработать сильную головную боль, а то, что описываешь ты, и скорость усвоения знаний при прямой передаче характерны… для духа. Кто ты такой, Чан?
  -До этого момента я искренне считал себя человеком, - филин своим вопросом выбил меня из колеи.
  Действительно, мозг может воспринимать информацию, большие объёмы информации и, с некоторой тренировкой и привычкой, очень большие объёмы информации, но ведь он от этого должен уставать! Более того, вчерашний рассказ хозяина библиотеки и его обдумывание реально сильно меня утомили, почему сегодня всё совсем иначе? Так, отойдём от мира материального, допустим «Это Магия, Гарри». Дух передавал данные магическим путём и утверждает, что, по скорости и качеству «приёма», передавал он их другому духу, но не человеку. К тому же, я помню свою жизнь в прошлом мире, данные воспоминания точно никак не могут быть связаны с биологическим мозгом, но я ими, тем не менее, располагаю. Значит, некая «память духа» мне доступна, и Тонг залил информацию туда. Это хорошо, но как так случилось? Я ведь помню и жизнь Чана, словно она была моя. Осознав последнее, я рассмеялся.
  -Ха-ха… хи… хех, Аватар, сплав духа и человека, а Ван и Чан так созвучны… хе-хе.
  -О чём ты? – не понял библиотекарь.
  -Видишь ли, Ван Ши Тонг, я помню, как я жил раньше и как я умер, но я помню и как жил я-Чан, а в какой-то момент… Ммм, вспомнил прошлую жизнь. Я думал, что просто вспомнил свою прошлую инкарнацию или что-то в этом роде, но если ты смог передать мне, а я, соответственно, усвоить знания методом духов…
  -Ты – дух, что слился с человеком. Но обычно слияние кратковременно, должно быть что-то ещё, чтобы переплавить двух в одно.
  -Чего не знаю, того не знаю, - были у меня подозрения, что всё куда проще.
  Это Ван, маг, не мог выдержать мощи древнего Великого Духа, а вот Чан, тоже маг, по мне так вполне способен был держать в себе чуть ли не «новорождённого» духа обычного человека сколь угодно долго, а потом пошла «диффузия» или что-то вроде неё, и мы стали одним существом, за счёт большего опыта и, как ни странно, воли (хотя почему странно, подвигов воли от избалованного мальчишки вряд ли стоит ждать), я занял доминирующую позицию, просто переняв некоторые привычки и наклонности реципиента. Ну, теория ничем не хуже других. Правда, не ясно, как я вообще стал духом, но это-то ладно, что после смерти творится - не знает никто, однако, как, чёрт возьми, я оказался там, где оказался? Почему не Хлорка или Нарик, сюжеты которых я помню куда лучше? Да даже Поттер богомерзкий отпечатался в сознании поболее, чем просмотренный вполглаза когда-то давно мультик. Но что уж теперь. Возникает другой вопрос, что теперь будет делать филин, и не нужно ли мне срочно сворачивать удочки, о чём я пернатого и спросил, ну, разумеется, несколько перефразировав вопрос.
  -Случай интересный, - сов вновь крутнул головой, - но это ничего не меняет. Я даю тебе те знания, что нужны тебе, а ты – то, что интересует меня. Разве что теперь я знаю, откуда эти знания у тебя есть, и то, что миров больше, чем один. Хм… Ещё ты сможешь передать мне сведения так же, как я передал тебе, я покажу, как это делать. Всё остальное – в силе.
  -Хорошо, - а то я начал опасаться, что он захочет меня препарировать.
  Вообще, зря я высказал свои мысли, стоило держать их при себе, но чего уж теперь. Ладно, спишем на шок и то, что я не успел отойти от «духовного архива» Тонга.
  -Следующий раздел. Магия Воды. Южный Стиль, - дух опять потянулся ко мне крыльями.
  -Постой, зачем мне магия, которой я не могу владеть? – нет, запас карман не тянет, но я бы лучше сосредоточился на Огне и Энергии.
  -Ты просил знание и понимание магии. Нельзя понимать всё, имея представление только о части, - и мне заехали крылом по лицу, отправляя в (страну Пони) новые видения… Следующие недели обещали быть очень насыщенными.
  
  Три недели спустя.
  -Что же, на этом, наверное всё, прощай, Тонг, и спасибо за знания.
  -Ты довольно интересный… человек, и тот мир, что ты мне показал, ужасает и восхищает одновременно. И я не говорю «прощай», лишь «до свидания» - ты знаешь ещё многое, и я хочу получить эти знания.
  -Не уверен, что смогу вернуться сюда, да и впереди ожидает война, а на войне – убивают.
  -Люди… - покачал головой библиотекарь. - Такой огромный потенциал и так глупо растрачиваемый. Что же касается твоей смерти… Один раз ты уже умирал, но, тем не менее, оказался здесь.
  -Логично, - правда, повторять опыт мне не хочется. Ни ощущение закипающей под действием тока крови, ни боль от раздрабливаемой тяжёлой чушкой грудины мне не понравились.
  -Тогда до встречи, Учитель, - кланяюсь духу.
  -До встречи, ученик, - дух кивает и растворяется в сумраке книжных полок.
  Пора, мои спутники уже давно скопировали всё, что хотели, и ждали только меня. Я же поддался своей жадности и поглощал знания по полной. Южная, Болотная и Северная школы воды, Школы Песка и Камня в магии земли, Взмах и Дыхание воздушных кочевников, ну и изменение цвета огня и Молния в моей родной стихии. Отдельно шла магия Магмы, стоящая на стыке школ Земли и Огня, доступная лишь Аватару и настоящим зубрам магии. Ну и Магия Энергии, само собой, вот только знал я это всё теоретически, мог исполнить движения, но у меня не было понимания, знания лежали мёртвым грузом, и пришлось немного «доплатить» сове, чтобы он позанимался со мной в плане энергетики, дал толчок вперёд, а через манипулирование собственной жизненной силой, «Чи», как её тут называют, я смогу, рано или поздно, дойти до разноцветного пламени и молний точно, по остальным стихиям… Завлекательно, очень завлекательно, но где я на них найду время?
  В общем, узнал я много, дай мне лет десять и, может быть, не побоюсь выйти хоть против Аватара в «полной силе», хоть на Агни Кай с Хозяином Огня. Проблема заключалась в том, что этих десяти лет у меня не было. Придётся «жульничать».
  -И куда теперь, о первейший из книжных червяков? – Суюки была недовольна. Пусть она всё понимала, но то, что её, считай, бросили почти на месяц, в лучшем случае за день обмениваясь фразой-другой, а потом падая лицом в матрас и отрубаясь, настроения ей не добавляло.
  -Знаю, я был ужасен, но обещаю исправиться!
  -М-да? И как же? – с изрядным подозрением спросила дама моего сердца.
  -Как насчёт того, чтобы взять девочек и отправиться на Пепельный Остров? У меня там есть дом (причём именно мой, правда, я его ещё ни разу не видел, но это ерунда – в крайнем случае, засядем в отцовском), а нам не помешало бы как следует отдохнуть.
  -Отдых на легендарном курортном острове Народа Огня? – прищурилась девушка. - А где подвох?
  -Неужели я не могу порадовать свою девушку просто так? К тому же, я вроде как провинился и обязан исправить свою вину и своё преступное пренебрежение твоей красотой! – на мне радостно повисли и впились в губы страстным поцелуем.
  Стало немного стыдно. В библиотеке я зашёл в географический раздел и определил местоположение храма, где обитала последняя пара драконов. Остров Воинов Солнца был всего в трёх днях пути от Пепельного, и по возвращении с курорта я планировал нагрянуть и туда. Но это будет именно на обратном пути, а до этого – действительно отдыхать и наслаждаться жизнью… Ну, ещё продолжать практику в магии энергий, дух знаний был прав, кое-что из воинских школ пересекалось с кое-какими простейшими практиками этого направления, так что начинал я не с полного нуля, но тренировки всё равно пожирали массу времени и сил.
  Собрались мы довольно быстро – каких-то пара часов - и пески уже далеко под нами, а Джу, развалившись в гондоле, рассуждает, сколько всего нового и интересного она сможет приготовить.
  -Ну а ты что нового узнала? – приобнимаю довольно прижимающуюся ко мне девушку.
  -Несколько интересных приёмов рукопашного боя и… Кое-что ещё, - она смутилась, но прижалась ещё плотнее и шепнула мне на ухо, - я тебе потом… Покажу, - от её голоса у меня по спине пробежали мурашки.
  -Многообещающе, - а жизнь-то налаживается.
  Прикрыв глаза, я откинулся на стенку гондолы, вновь сосредоточился на потоках «Чи» внутри своего тела и попытался осторожно замедлить их, параллельно осторожно изучая энергосистему прижавшейся ко мне Суюки. Вот эти участки отвечают за стихию, у меня «активен» лишь один, под диафрагмой, у неё заглушены все, а что если… нет. На ней я экспериментировать не буду, лучше потом добуду несколько пиратов, их не жалко.
  Уже к вечеру мы были у туманного Оазиса, где без приключений нашли наших компаньонов, погрузили летательный аппарат на телегу и двинулись в обратный путь. Впереди меня ожидала кипа отчётов и отдых, но сначала отчёты, да... Печально.
  
  
Глава 6. Тоф.
  
  Пойдём со мной, если хочешь жить.
  Из методички по экстремальным способам вербовки.
  
  До самого прибытия в Гаолинь я просидел в телеге с припасами, наскоро сообразив что-то вроде письменного стола, за которым и сортировал поступившие отчёты. За месяц моего отсутствия агенты неплохо поработали, просто погуляв по округе и поспрашивав местное население, благо, работа для них была уже привычной. Что можно сказать о местных колониях и отношении населения? Вопрос был весьма непростым. Во-первых, южные земли были приобретены относительно недавно, и власть наша на них всё ещё оставалась довольно зыбкой, как результат – параноидальная подозрительность в одних регионах, где без суда и следствия просто сажали всех магов земли и отправляли на специальную плавучую тюрьму просто по факту наличия у них магии, и политика изоляционизма в других – переселенцы из Метрополии основывали свои деревни и города и не жаловали местных. Во-вторых, фронт был недалеко, а понятие «война всё спишет» возникло у человека очень, очень давно. Злоупотребления, превышения и откровенный террор были распространены повсеместно. Да чего там, одной из воительниц пришлось сначала переломать руки-ноги паре-тройке солдат Огня, что хотели «поразвлечься с местной девкой», а потом спешно уходить лесами от облавы, устроенной сослуживцами неудачливых героев-любовников. Самое паршивое - ничего поделать с этим я не мог. Ну вот смещу я зарвавшегося коменданта с должности, что дальше? С вероятностью процентов в девяносто на его место придёт такой же, если не хуже. Садиться «рулить самому»? Предложение за гранью фантастики. Проблемных регионов – одиннадцать, и это только тех, о которых доподлинно известно и в которых реальная задница. А я один и физически везде не успею, это если ещё не учитывать, что у меня несколько иные планы и терять время в колониях я просто не имею права. Про отсутствие надлежащих навыков управления мы и вовсе промолчим.
  Закончив с анализом отчётов, я принялся составлять рапорт в канцелярию Лорда Озая, быть может, у них найдётся решение, хотя сильно сомневаюсь в этом. Ладно, на этом с инспекцией, можно считать, закончили. Пара поселений в центральных областях не в счёт, а остальное под контролем землероек. Куда больше меня занимал вопрос Тоф и её возможной вербовки.
  Прибыв в порт, мы остановились на подворье, снятом моими людьми. Ничем не примечательный домик за чертой города имел огороженный забором кусок земли, на котором мои подчинённые могли тренироваться в свободное время. Да и удалённость от городского шума и лишних любопытных была как нельзя кстати. Вот только ожидали меня там не самые приятные новости.
  -Что-что они сделали? – пламя факелов тревожно всколыхнулось, поддаваясь моим эмоциям.
  С началом упражнений с дыханием и энергетикой огонь стал откликаться куда легче и послушнее, вот только при раздражении или злости, окружающее меня пламя словно набирало силу. Нехорошо, нужно лучше контролировать и себя, и свою силу.
  -Аватар со спутниками проник на плавучую тюрьму и освободил пленных магов земли.
  -Охрана?
  -Частично перебита, частично утонула, кое-кто смог спастись, - твою мааать.
  А ведь я лично человек сто в ту тюрьму доставил, если посчитать все рейды и битвы! Нужно было слушать мудрого старпома и действовать по принципу – бритвой по горлу и в колодец, но на тот момент я был ещё слишком гуманен, пленных брать по минимумму я начал позже, хотя даже так всё равно ручеёк тёк…
  -Сколько сбежало?
  -Все, кто был…
  -Это и так, понятно, гений! – факелы полыхнули трёхметровыми столбами пламени, - мне нужны цифры.
  -Простите, Вестник! На свободе оказалось примерно полторы тысячи заключённых! – отрапортовал сержант.
  -А на чём они сбежали? – я уже догадывался, что он мне скажет, но слабенькая надежда ещё теплилась в груди.
  -На наших транспортных баржах и тюремных фрегатах. Всего двенадцать кораблей, - четыре транспорта и по два корабля сопровождения на каждую, значит.
  -Хоть кого-нибудь перехватили?
  -Никак нет! – шикарно, у нас на море нарисовалась небольшая армия магов земли, минимум сотня из которых умеет управлять нашими судами, смыслит в морском деле и организации армии. Когда я доберусь до Аватара, буду мееедленно зажаривать его на огне.
  -Кого отрядили на перехват и устранение?
  -Весь Восточный Флот, командор! – козырнул моряк, - капитана Ли вместе с его судном вызвали на операцию, - то есть, мы тут ещё и без транспорта застряли. Превосходно! И мой крейсер будет на ремонте ещё с месяц минимум! Значит, добираться до родины придётся своим ходом. Всё равно без нормального корабля и команды я ничего не навоюю. Ну хоть какие-то хорошие новости сегодня будут?
  -Ладно, сержант, как бы мне ни хотелось обратного, но поделать мы ничего не можем, только надеяться, что наши товарищи найдут управу на этих оборзевших землероек.
  -Было бы замечательно, командор, - кивнул воин.
  -Раз с этим вопросом мы поделать ничего не можем, перейдём к следующему. Что вы узнали по интересующей меня персоне?
  -Милорд, интересующая вас особа – Тоф Бейфонг, единственная дочь и наследница семьи Бейфонг. Богатейших людей Гаолиня, Царства Земли как такового, да и в Стране Огня мало какой род сможет посоперничать в богатстве с ними, разве что Хозяин Огня и некоторые высшие чиновники и военные, - понятно, крупнейший землевладелец и те, кто сумел неплохо пограбить. Логично.
  -А по самой девочке?
  -С ней всё очень непросто. Слепа с рождения, в шесть лет неведомым образом сбежала из дома, но через год была найдена и возвращена обратно, возможно, под побег маскировали её отправку к целителям Северного Племени Воды, поскольку в то, что шестилетняя слепая девочка смогла уйти из-под присмотра слуг, а потом выживать в дикой природе год, весьма трудно поверить, - м-да, я бы в такое точно не поверил. Но, если сериал не врёт, Тоф тянет на внебрачную дочь Чака Норриса, так что мало ли…
  -Ещё что-то?
  -Да, официально – посредственный маг земли, обучающийся у частного тренера. Постоянно находится в поместье Бейфонгов и с момента своего «побега» ни разу не покидала владений семьи. По факту – чемпион полулегального турнира по магии земли для черни. Носит прозвище «Слепой Бандит» и по уровню своей подготовки и опасности превосходит магов-ветеранов с фронта.
  -Очень любопытно, полагаю, её родители не в курсе о хобби дочери?
  -Мы не смогли точно этого установить, но, с учётом того, что покидает она поместье тайно, то, скорее всего, это так.
  -Ясно, что по характеру, предпочтениям, слабостям?
  -К сожалению, очень немного. За исключением ежемесячного участия в турнире, она не покидает стен поместья. Влезать на территорию Бейфонгов мы не стали, в случае обнаружения это может повлечь серьёзные последствия, но если вы прикажете…
  -Нет, в этом нет необходимости, лучше подробнее расскажи мне о турнире, да и о семье Бейфонг хотелось бы услышать нечто большее, чем сведения об их богатстве. Чем торгуют? Как торгуют? Излагайте подробно.
  -Как прикажете, Вестник, - поклонился докладчик, - с вашего позволения, начнём с турнира, как не столь масштабной по информации величине…
  Пока воин рассказывал, я обдумывал варианты и перспективы. Были они, честно сказать, не так чтобы очень. Попасть домой, хоть в столицу, хоть на курортный остров, было нетрудно – корабль в порту я нанять смогу, а мой уровень допуска спокойно позволит пройти сквозь «карусельку» любому судну. Вопрос, что делать с Тоф? Жажда приключений и новых горизонтов – это, конечно, хорошо, высокий стимул и всё такое, но какой резон ей сбегать из дома с каким-то мутным типом из вражеского лагеря? У нас тут не «Ромео и Джульетта», это помимо того, что никаких романтических чувств к двенадцатилетней девочке я, что логично, не испытываю? Да и кончили у классика эти ребята плохо… Кхм. Хорошо, зайдём от противного. Что мне нужно? Мне нужно, чтобы она не досталась Аватару. Простейший вариант по методу Иосифа Виссарионовича меня не устраивает, что-то святое у меня ещё осталось. Похищение? Хммм… как очень сырой вариант пойдёт, но последствий тоже может иметь отрицательных немало. В идеале, было бы неплохо заинтересовать саму Тоф, но вот чем? Ладно, что-то я уже по кругу ходить начал. В первую очередь, нужно посмотреть на неё в деле, может, что на ум придёт.
  -Когда, говоришь, ожидается следующий «чемпионат»?
  -Через два дня, Вестник, - ответил моряк.
  -Хм… пожалуй, мне стоит посетить его.
  -Как пожелаете, я добуду вам билет, - ответил докладчик.
  А не совместить ли мне приятное с полезным и вытащить свои «зачатки гарема» на «культурное мероприятие»?
  -Мне потребуется четыре билета, - солдат кивнул, приняв к сведению запрос, а после моего разрешающего маха рукой продолжил выдавать информацию, с турнира переключившись на семью «маленькой безобидной слепой девочки».
  
  «Подпольный чемпионат магов земли» очень сильно напоминал… бои рестлеров. Те же картинные позы, те же весьма сомнительные костюмы и элементы шоу. Единственное, что, в отличие от постановочных шоу, тут народ бился вполне себе серьёзно, уж чего-чего, а магов земли в бою я повидать успел. Правда, некоторые ограничения всё-таки проявлялись – скорость снарядов была несколько ниже того, что я видел в исполнении действительно желающих прикончить врага землероек, да и сами снаряды бойцы создавали плоскими, хотя тот же гранёный шип пусть и несколько сложнее, но куда эффективнее, а про залп галькой я вообще молчу. Хотя не мудрено, тут всё-таки по условиям нужно выбить оппонента с «ринга» или вырубить, а не устроить кровавое месиво. Но даже так ушибы и переломы были обычным делом.
  В этом матче лидировал претендент на титул Чемпиона Гаолиня «Скала» Дуэйн (хорошо хоть не Джонсон, а то я бы начал сомневаться в собственном рассудке), и был он действительно очень неплох. Не знаю, каков мужик будет в настоящем бою, но вот «спортивный» стиль у него мощный. Не столь эффектный, как у некоторых других, но довольно эффективный и экономичный.
  -А теперь то, чего вы ждали весь вечер! – начал заводить толпу распорядитель турнира, маг земли Ксин Фу, - претендент бросает вызов действующему чемпиону! Дуэйн «Скала» прооотив Слепого Бандита! – в другом конце зала показалась Тоф Бейфонг с выражением полнейшей скуки на лице. Зал разразился приветственными выкриками.
  -Хоть я и смотрела отчёт по этой малютке, но, честно говоря, не верится, что подобная малышка может завалить такого здоровяка, - произнесла Суюки, странным взглядом осматривая дочь семейства Бейфонгов.
  -Ууу, негодяй, маленьких обижать! – Джу и Дандан уделяли больше внимания Дуэйну. Подозреваю, если он каким-то образом сможет укатать девочку, эти воительницы потом его в тёмном переулке по-тихому прибьют. Вполне возможно, что и насмерть – кто этих женщин разберёт… бррр.
  -Ну-ну, давайте посмотрим, - успокоил я девушек и сосредоточил всё внимание на сцен… ринге.
  Скала поклонился девочке, как и подобает в начале дуэли… Хм, уже плюс ему – не забывает о правилах вежливости и в то же время воспринимает её всерьёз. А вот Тоф лишь презрительно хмыкнула и легонько кивнула. Очень похоже на «звёздную болезнь», но хоть стадии начальные. Или не всё так однозначно? «Скала», например, обиделся, топнул ногой, и платформа, на которой стояла Бандит, воспарила к небесам, вот только самой заклинательницы там уже не было. Она с пофигистичным выражением лица стояла чуть в сторонке и наслаждалась эффектностью происходящего на сцене, впрочем, стояла она недолго – лёгкое движение ноги и несколько жестов руками (в памяти, полученной от Ши Тонга, этот приём носил название «Волна земли») и противника буквально смывает каменным потоком, разве что не таким массивным и быстрым, каким он должен быть по умолчанию. Собственно, это и позволило Дуэйну в последний момент при помощи «Земляного столба» отпрыгнуть от рукотворной сели, вот только на этом он и проиграл – приземлиться девочка ему не дала, просто выбив в полете с ринга таким же столбом, как тот, при помощи которого более взрослый противник в этот самый полёт и отправлялся. Итого на весь бой – секунд двадцать, а на лице девочки вновь застыли скука и разочарование.
  -И вновь Слепой Бандит доказала, что Пояс Чемпиона – по праву её и только её. Или в зале найдётся тот, кто готов оспорить это? Есть ли желающие бросить вызов сильнейшему магу турнира? Ну же, смелее! В случае вашей победы вас ждет небывалая награда! – распорядитель потряс приятно звякнувшим мешочком.
  -Хм… - в голове начала складываться одна задумка, да и испытать себя в противостоянии с действительно очень мощным магом земли, да ещё без использования грязных приёмов, действительно хотелось.
  -Нет, ты же не хочешь напасть на милую маленькую слепую девочку? Это будет очень жестоко с твоей стороны! – вот только интонации предводительницы воительниц как-то плохо сочетались со смыслом слов.
  -Да-да! – дружно закивала группа поддержки, принявшая всё за чистую монету.
  -Ну… Вообще-то эта «милая маленькая слепая девочка» только что меньше чем за полминуты вынесла здоровенного мужика, что не только её, но и меня раза в два шире и на полторы головы выше, так что да… хочу, - от воительниц послышалось недовольное бурчание, а вот Суюки…
  -Ну ладно, иди… Кстати, ты случайно не знаешь, где можно поставить пару монет на участников? – я уже чуял пакость.
  -Госпожа Суюки, как вы можете его подбадривать в таком неправильном поступке!
  -А кто сказал, что я буду ставить на него? – оскалилась мать-командирша. Её группа поддержки, осознав сказанное, захихикала.
  -Я тоже люблю тебя, дорогая… - поднявшись из рядов зрителей, я пошёл к распорядителю.
  -Итак, кажется, у нас нашёлся смельчак! – зал одобрительно загудел, а Ксин Фу, спрыгнув со своего постамента, принялся проводить быстрый инструктаж, - значит так, деньги выдаются только за победу. Никаких смертельных и калечащих приёмов. Если понравишься зрителям и сможешь продержаться подольше, возможна премия. Устраивает или сдрейфил?
  -Есть одно «но», я тут проездом и… я маг огня. С условиями не убивать и не калечить согласен.
  -Хм… - задумался распорядитель, - пожалуй, это внесёт свежую струю, я давно планировал ввести какого-нибудь «патриота огня» для большего накала… Хотя… Да-а-а… Так, всё, давай, иди, - пожав плечами, выхожу на арену.
  -Итак, уважаемые дамы и господа! – вновь затянул организатор всего этого мероприятия, - сегодня нас посетил не обычный ловец удачи, нет! Тренированный и обученный Воин и Маг Народа Огня, не сошедшийся во взглядах с командованием! Встреееечайте… Дезертир! – «чо?» О_О – вот примерная (очень примерная) моя реакция на такое объявление. Хотя… какая разница. Зрительный зал особых восторгов не выказал, кое-кто даже свистел и улюлюкал, воительницы Киоши дружно сидели рядком с «челодланью».
  -О, никогда ещё не вбивала в землю воинов огня! – кровожадно улыбнулась Тоф.
  -Такая маленькая и такая злобная. Или одно как-то связано с другим? – подначки у неё всё-таки детские, а вот мои провокации будут получше.
  -Хн, - девочка показательно размяла кулаки и хрустнула шеей, - я сделаю из тебя котлетку. Маленькую.
  -Начали! – дал отмашку Ксин, и события набрали темп.
  В меня понёсся хороший такой кусок скалы, проскальзываю под него, левой ногой вперёд, потом довернуть корпус через левый бок и с выдохом отправить поток огня с двух рук. Манёвр удается, вместо того, чтобы расплющить меня, зажатого между полом и летящей над головой скалой, девочка, чувствующая приближение жара, вынуждена срочно строить стену, дабы отгородиться. Обычно в этот момент я кидаю свою небольшую бомбочку, пока враг сам себе перекрыл обзор, но сейчас мы дерёмся честно, да и какое может быть «перекрывание обзора» у и так слепого противника? Поэтому продолжаем поливать её языками пламени, одновременно пытаясь зайти сбоку. Слепой Бандит вынуждена закрываться дальше, потихоньку себя замуровывая.
  А вот сейчас должна... Да! Часть пола, на которой я стоял, резко дёрнулась вверх, явно стремясь выбить меня с ринга, но я этого ждал, потому спокойно скользнул в сторону, пропуская шип рядом, даже не думая при этом ослаблять напор огня или скорость движения.
  Ещё одна попытка, но на этот раз меня попытались швырнуть вместе с куда большим куском пола. Тут мне пришлось уже прыгать, на миг прерывая атаку, но именно на миг — языки пламени на каменной стене, защищающей девочку, не успели рассеяться, руки ещё толком не коснулись твёрдой земли, и тело только готовилось к последующему за этим перекату, а с ноги срывается новый поток пламени, прошедший по убежищу Тоф широкой косой. Теперь использовать инерцию тела, довернув мах корпусом, оттолкнуться пальцами рук - и я опять стою, поливая укрытие пятиметровым выхлопом «огнемёта».
  Стена «убежища» сорвалась с места, резво полетев мою сторону этакой гигантский мухобойкой, грозящей не только спихнуть меня с ринга, но и сделать со мной то же самое, что настоящая мухобойка делает с мухой. Скорость была хорошая, но подобный приём я видел много раз, он один из основных по противостоянию мага земли магу огня — струя пламени просто давится вместе с её создателем, если тот замешкается и не уйдёт с траектории. Я не замешкался, привычно уклонившись и столь же привычно едва не спалив Тоф лицо, успев замедлить струю в самый последний момент, что позволило ей поднять ещё одну стену.
  В этом наша разница, если брать «чистую магию», она, безусловно, искуснее, её контроль над стихией и широта спектра воздействий куда выше, но она совсем не знает школу огня, у неё нет опыта, кроме спортивного, я же, спасибо духу знаний, прекрасно понимаю всё, что она собирается предпринять, да и реального боевого опыта предостаточно имею. Кое-как Тоф нивелирует подобное, снимая «эхолокацией» мои передвижения, но всё-таки недостаточно – без знаний школы адекватно не среагируешь, впрочем, это я уже упоминал. Проблема тут ещё и в том, что магия земли требует постоянного контроля — нельзя одновременно двигать на врага стену и возводить новую рядом с собой. Чтобы начать делать второе, сперва требуется прекратить делать первое. Пусть промежуток там минимальный, но и я двигаюсь не как черепаха.
  Как результат, в какой-то момент я просто вынудил её завернуться в кокон земли полностью и начал неторопливо пропекать – пусть не расслабляется, да и дышать ей там особо нечем, скоро вылезет, и ей придётся сдаться. Или применить один из любимейших трюков всех сколько-нибудь опытных магов земли – «Подземное Плавание». Судя по тому, что внутри запекаемой сферы всякое шевеление прекратилось, выбрала она именно этот вариант.
  На удар снизу я среагировать успел, благо ждал, хотя и не так близко к себе и не на такой скорости, так что блокировать полностью не получилось – нужно больше тренироваться. Сильно покрасневшая, запыхавшаяся, вспотевшая и слегка подкопчённая девочка буквально вынырнула у меня из-под ног и чуть не нанесла поражение в критически важную часть моего организма, благо, успел вовремя сжать колени. Мужская часть зала в этот момент сначала напряглась, а потом синхронно облегчённо выдохнула, но даже так ноги прострелило болью, а я старался не думать о том, что случилось бы, не заблокируй я удар. Сейчас была возможность закончить бой – девочка близко и в неустойчивом положении, один лёгкий удар по голове - и сознание она потеряет, или можно поднять «за шкирняк» и выбросить с арены. Но я сюда пришёл не за деньгами и уж тем более не самоутверждаться за счёт слепого ребёнка. Боестолкновение может помочь мне наладить с ней контакт, но выигрывать у неё нельзя – она всё-таки ещё ребёнок и поражение воспримет очень негативно, в штыки и, как следствие, и того, кто его нанёс, так что… Я не стал делать ничего, позволяя ей продолжить атаку, и она меня не подвела!
  Мне в грудь врезался столб земли (ауч, будет синяк. Да и вообще, как-то я негативно воспринимаю тяжёлые предметы, врезающиеся в мою грудную клетку), отправляющий в полёт за пределы ринга. Вот только проигрывать мне тоже нельзя, воспринимать не будет, а потому в полёте за кое-что цепляемся, хе-хе. Правда, есть небольшая накладочка – это «кое-что», во-первых, визжит, во-вторых, очень лёгкое и слегка брыкучее. В такой странной сцепке я и вопящий объект покидаем ринг. Приземление выдалось не самым приятным, но и не таким уж жёстким – внизу был мягкий песочек (кто не верит, что он мягкий, пусть попробует приземлиться на гранитный пол, прочувствовать, так сказать, разницу).
  -Ох… это было боль... - в этот момент мне на грудь приземлился захваченный «пассажир», - кхе…но, - выпучив глаза, я пытался откусить немного от вдруг ставшего таким жёстким воздуха, пришедшая мне в голову недавно идея уже не кажется такой уж хорошей. Ну и наличие груза на груди не прибавляло удобства, последний, кстати, можно и скинуть.
  -Фссс… моя задница, - простонали рядом знакомым голосом, - ты какого пиякаенота за меня уцепился?
  -Да вот одному скучно лететь было… в компании, однако, веселей. Проклятье, меня побила маленькая слепая девочка… Какой позор… - не забыть немного постонать и поругаться.
  Да и была она действительно очень неплоха, а в конце так даже, можно сказать, подловила. Спортивный боец всё-таки отличается от реального – в настоящем бою ни один волшебник земли не попытается вынырнуть рядом с магом огня, скорее уж попробует его «затянуть» под землю. Почему? Так пока вынырнет, пока замахнётся для приёма, его в упор уже три раза испепелят. Вот и не ждал я её на такой дистанции, да и скорость у неё была прекрасная. В целом, девочка действительно молодец, а если получит реальный полевой опыт, то вообще маленьким монстром станет.
  -Хе-хе, ну, ты в отличие от прочих очень даже неплохо продержался.
  -Но закончил так же, - поднимаюсь на ноги и поднимаю свою противницу.
  -Эй, я сама могу о себе прекрасно позаботиться! – сразу же ощеривается она.
  Так, знакомое «я сама», доводилось уже сталкиваться с таким, причём совсем недавно. У покалеченных воинов. Любую попытку помощи они считали проявлением жалости, которая бесила их неимоверно. Из этого вытекал ряд проблем. Порой весьма серьёзных. Вот только если вояк лечила совместная пьянка, отношение как к равному и поручение посильной в его состоянии работы, позволяющей ему чувствовать себя нужным, то как выводить схожих тараканов из головы слепой девочки, над которой ещё и дома трясутся, усугубляя положение дел, я не знал. Не думал, что Тоф имеет склад характера, больше подходящий ветерану, ожидал что-то типа подростка с шилом пониже спины. Вызывает уважение и заставляет серьёзно задуматься.
  -Верю, просто в тех краях, откуда я прибыл, забота о ком-то другом является выражением симпатии или уважения. Твоё мастерство вызывает моё уважение, а твой характер – мою симпатию, - пожимаю плечами, хотя да, вряд ли она заметит этот жест.
  -Т-ты это что, подкатить ко мне вздумал? – сохраняя агрессивность в голосе, но при этом с совершеннейшим смущением и удивлением на лице отозвалась девочка.
  -Хех, подрасти сначала, лет на пять, а потом я подумаю над этим.
  -Пф, нужен мне какой-то неизвестный проходимец, - она вздёрнула нос. Похоже, при всей суровости характера, она всё-таки оставалась ребёнком.
  -Я не «неизвестный», я Чан, - с достоинством отвечаю заклинательнице.
  -А по поводу проходимца замечаний нет? – увидела и сразу же уколола она меня в «оговорку».
  -Ммм, добавить пред этим титулом «великий»?
  -А ты забавный, - впервые искренне усмехнулась девочка. - В следующий раз буду выбивать тебя с арены помягче, - м-да, «маленькая и злобненькая» - это удачное определение. Крайне удачное.
  -О, как это щедро с вашей стороны, уважаемый Бандит. Кстати, в тех краях, откуда я прибыл, услышав имя собеседника, принято называться самому, - она начала колебаться, правда, недолго.
  -Тоф.
  -Приятно познакомиться, - киваю девочке… М-да, общение с ней представляет некоторые сложности, на мимику обычно довольно многое завязано. Дальнейшую нашу беседу прервал Ксин Фу.
  -Это один из лучших боев, что я видел в своей жизни, господа зрители, давайте поприветствуем наших гладиаторов и поблагодарим их за незабываемое зрелище! – в этот раз народ был активнее, - Слепой Бандит вновь проявил себя непревзойдённым магом и подтвердил свой чемпионский титул, но и её противник показал много интересного и достоин награды, - Фу кинул мне кошель, совсем не тот, что он сулил за победу, но и «приз зрительских симпатий» на вес был приятно тяжёлым. Пусть мне не нужны особо деньги, но запас карман не тянет.
  -Да, это было неплохо, нужно будет как-нибудь повторить, - довольно сказала госпожа Бейфонг и пафосно ушла через ближайшую стену, ну ладно, будем считать это за официальное прощание. Остальные гости и участники ринга также задерживаться не стали и довольно шустро покинули зал. Отрываться от коллектива я не стал и присоединился к… Ну ладно, своей девушке с подругами, назовём это так.
  -Ну что, избил бедного ребёнка и доволен, - Суюки упёрла руки в боки, хотя какого-то негатива с её стороны я не ощущал, всё это смотрелось довольно наигранно. Нет, сама интонация и тон были очень достоверны, но вот довольнейшая улыбка на довольнюйшей моське выдавала её с головой.
  -Что-то ты не выглядишь особенно расстроенной, - приобнимаю и легонько чмокаю девушку в губы.
  -Ну-у-у, я тут нашла, кто принимает ставки, и поставила на то, что Бандит не проиграет, но и не победит. Она – сильный маг, но, зная тебя, её победа была бы всё-таки весьма маловероятным результатом.
  -То есть ты ставила на ничью?
  -Да, в то время как остальные вкладывали золото в победу девочки, а некоторые, особо отчаянные, твою, я решила пойти другим путём, как ты говоришь, - так, напомнить себе следить за речью, Суюки и так уже поднахваталась от меня всякого, да и не только она.
  Тем временем воительница продемонстрировала мне мешочек, ничем не уступающий «выигрышному». Теперь понятно, чему был так доволен распорядитель, если все ставили на Бандита и на меня, то он на тотализаторе сорвал настоящий куш.
  -О, а я было хотел пригласить вас, юные дамы, в ресторанчик у гавани, дабы достойно закончить столь интересный день, но раз вы так беспринципно на мне заработали, (а судя по довольным лицам подруг, ставила не одна Суюки), пока я рисковал своей жизнью и здоровьем… И не надо смеяться! Тот удар был очень опасным! – прервал я начавшееся хихиканье, ну, «попытался» прервать, что вызвало противоположную реакцию, - то оставлю вас без сладкого.
  -Тиран, - припечатала лидер воительниц, - лучше поведай мне, дорогой, о чём ты там ворковал с бедной девочкой, пока лежал за ареной и поднимался на неё вновь? Уж не думаешь ли ты мне… - дева оглядела подруг, прикидывающихся ну совершенно не заинтересованными, - нам изменять?
  -Хм… ай! – я знал, что она сделает это.
  -Он ещё и задумывается! Всё, теперь, дабы искупить свою вину, ты обязан отвести нас в тот ресторанчик, о котором упоминал! – ну да, кто бы сомневался, что всё к этому и сведётся. Впрочем, я совсем не против, почему бы не продолжить вечер за ужином с тремя красивыми девушками? Что-что? Субординация? Ну, личная свита должна иметь кое-какие преференции, к тому же в бою таких проблем у девочек нет, а в мирной обстановке это даже весело, так почему бы и нет?
  Остаток вечера мы провели за одним столом, просто разговаривая и смеясь, ближе к ночи Джу и Дандан нас покинули, а Суюки… Суюки встала и потянула меня в сторону снятого нами в этом же ресторанчике номера.
  -Кто-то мне обещал наверстать с процентами всё внимание, что этот кто-то не уделял мне весь последний месяц. Пришло время исполнять данное обещание…
  -Вестник Огня всегда должен выполнять данное слово, не так ли? – мои руки начали развязывать пояс на её одежде.
  -Верно… но сначала в ванную… И я, так и быть, потру тебе спинку, - мурлыкнула девушка. Ночь обещала быть очень приятной.
  
  Тоф Бейфонг. Следующее утро.
  -Тоф, я слышал, ты опять гуляла по саду допоздна, - мягко пожурил её отец.
  -Мне захотелось подышать свежим воздухом, сидеть в четырёх стенах очень скучно, папа, - постоянные сюсюканья родителей и слуг заставляли лезть на стену, а её «прогулки по саду», зачастую заканчивающиеся на бойцовской арене или в наблюдении за «злачными местами» города, действительно давали глоток свежего воздуха.
  -Мы понимаем, но постарайся, хотя бы не теряться, вчера слуги и стража искали тебя несколько часов, - покачала головой мама, - мы сильно волновались. И как тебе постоянно удаётся ускользать от них?
  «Да потому, что они слепые, нерасторопные идиоты!», - раздражённо подумала девочка, - «к тому же считающие, что раз она слепая, то заодно ещё и паралитик, не способный с места сдвинуться. А ведь я вижу поболее многих зрячих, хе-хе».
  -Да что может со мной случиться на территории поместья?
  -Понимаешь, Тоф... Сейчас в городе довольно неспокойно. Недавно вернулась «делегация Народа Огня». Они должны были отбыть обратно на родину, но, по их словам, у них появились какие-то проблемы, и они ждут корабль (Кунари Кирквола одобряют), - девочка вспомнила о своём вчерашнем знакомом. Весьма странный и подозрительный тип, которого было очень трудно «прослушать» на ложь, точнее, реакции его тела были слабыми, что говорило о двух вариантах: или он вообще не врал, или он действительно «великий проходимец». В пользу второго говорили неуловимые ощущения, возникшие в тот момент, когда он интересовался её именем… словно он и так его знал!
  -Ну и пусть ждут, - надулась наследница Бейфонгов, - при чём тут я?
  -Люди Огня весьма опасны. Многие из них беспринципны и готовы пойти на весьма неприглядные вещи ради своих целей, - как маленькую, принялся увещевать отец, - поверь, я торгую с ними и представляю, о чём говорю.
  -Мы не знаем, зачем они остались в городе и чего хотят, поэтому опасаемся разного.
  «Понятно», - с горечью подумала девочка, - «боитесь, что люди Огня захотят получить с Бейфонгов что-либо и попробуют использовать для этого вашу слепую слабую дочь. В результате чего окончательно меня запираете в уже ненавистных стенах».
  -Хорошо, мама, я не буду гулять по саду допоздна или в одиночку, - «сбежать можно и из своей комнаты».
  -Спасибо, милая, - улыбнулся отец, - а как у тебя… - продолжить он не успел, в зал влетел паникующий слуга.
  -Господин! Господин! К вам пришла делегация и просит их принять!
  -Пусть запишутся и подождут, я занят, - раздражённо ответил глава семьи.
  -Да… но… это делегация Народа Огня вместе с Вестником… и Воинами Киоши! – паника усилилась.
  «Вестник? Это что ещё за зверь?», - подумала Тоф.
  -Значит, слухи не врали, и Хозяин Огня вновь использовал эту традицию и создал очередного цепного пса. Но причём тут воительницы? Придётся принять, пригласи их в парадный зал и распорядись накрыть стол, - слуга поклонился и убежал передавать распоряжения хозяина, - Тоф, - отец задумался, - переоденься, пожалуйста, в парадное ципао. С учётом обстоятельств, я прошу тебя не покидать пределов нашего с мамой зрения.
  -Хорошо, папа, - покладисто, как и положено примерной дочери, покивала девочка, внутри испытывая странную смесь из раздражения на отца и любопытства. Что же это за «Вестник» такой, одним известием о своём приходе напугавший богатейшего человека города, этот самый город держащего в кулаке?
  «Деловой обед» проходил в малом зале, сервированном на шесть персон – всё семейство торговцев и «уважаемого гостя» с двумя его сопровождающими, видимо, теми самыми Воинами Киоши, о которых упоминал слуга. Уже без всякого удивления Тоф опознала в загадочном «Вестнике» «Великого Проходимца» Чана. Явно намечалось что-то интересное. Ни Чан, ни его спутницы никак не показали, что уже знакомы со «Слепым Бандитом», вместо этого они занялись пустой болтовнёй с отцом. Взаимные пожелания успехов, здоровья, финансового благополучия и прочей жути, общие представления семьи с одной стороны и спутников, ну или спутниц, как в данном случае, с другой. От всего этого девочку начало клонить в сон на третьей минуте. Но вот расшаркивания закончились, и собеседники перешли к сути.
  -Так что же привело вас в моё скромное жилище, уважаемый Чан? – юная заклинательница земли встряхнулась, отгоняя навалившуюся сонливость. Начиналось самое интересное.
  -Дело, господин Лао, могущее оказаться весьма выгодным для вас. Видите ли, из-за некоторых форс-мажорных обстоятельств я оказался отрезан от собственного корабля или флота Народа Огня, в здешнем порту также не нашлось желающих арендовать мне корабль, но зато посоветовали обратиться к вам, - девочка-сенсор вновь уловила, что её собеседник… нет, не лжёт, но что-то в его речи не совсем так. Тоф стало любопытно, первый раз она столкнулась с человеком, о котором не может однозначно сказать, врёт он или нет. Это интриговало.
  -Неудивительно, господин Чан, вы ведь уже слышали последние новости? Сейчас не самые лучшие времена для морских путешествий – северные регионы закрыты штормами, а южнее бесчинствуют пираты.
  -Верно, но мне требуется вернуться на Архипелаг. Он не входит в зону штормов, а Морская Блокада защищает его от пиратов. Разумеется, до неё ещё нужно добраться, но мой отряд привычен к морским сражениям, и вряд ли морские «разбойники», - последнее слово Вестник выделил голосом, словно намекая на что-то, - наберут достаточно силы, чтобы представлять реальную угрозу… Если, конечно, не афишировать моё присутствие на борту, что не так уж трудно сделать. В обмен же я предлагаю сотню золотых и… Возможность совершить несколько торговых операций непосредственно на Архипелаге. Продать там товары из Гаолиня и Царства Земли и закупить изделия Народа Огня, - девочка вздохнула, опять скучная торговля. Правда, судя по тому, как участился пульс отца и перехватило его дыхание, предложение очень выгодное, но папа не был бы папой, не попытайся он получить ещё что-то сверху.
  -Это, безусловно, очень интересно, но как мы сможем вернуться обратно? Если вы сойдёте на Архипелаге Огня, то даже получив пропуск обратно через Блокаду, мы столкнёмся с проблемой кишащего пиратами моря, будучи с минимумом охраны… - начал торговаться глава дома.
  -Я планирую пробыть на островах месяц или чуть меньше, после чего мне потребуется направиться в Ю Дао. Если ваш представитель сможет уладить все дела за указанный срок, то я не вижу проблемы – мы или вновь воспользуемся вашим кораблём, или отправимся на место назначения крейсерным соединением, к которому он сможет присоединиться, - это был тотальный разгром и полный захват всех ключевых точек. Фактически, отцу предлагали заплатить, чтобы он ещё и поторговал с великой выгодой для себя. Разумеется, он будет искать подвох, но вряд ли откажется от подобного шанса.
  Пока мужчины занимались делами, женщины также углубились в разговор, обсуждая интересующие их темы. Девочка решила погреть уши и там.
  -Скажите, Суюки, как же получилось так, что Воины Киоши путешествуют вместе с Вестником Огня? – мама разлила чай по чашкам девушек и предложила напиток самой Тоф. Привычно проглотив возмущение, что она не безрукая и сама себе может налить, если захочет, девочка кивнула.
  -О, это довольно забавная история, госпожа Поппи, - хм, чего это Чан так хмыкнул на имени матери? – как-то мы с девочками, патрулируя границы острова, наткнулись на отдыхающего на пляже с флейтой воина Огня и решили его захватить и привести в деревню на допрос.
  -Не самое мудрое решение… - покачала головой хозяйка дома.
  -Мы это тоже поняли, когда нам надавали по… кхм, нижним частям спины и притащили в деревню, дабы получить разъяснения… а потом… Потом Чан просто предложил присоединиться к нему, и мы согласились, - последняя фраза была сказана с какой-то странной интонацией.
  -И как? – жадно подалась вперед Тоф.
  -Это было восхитительно! До этого, я никогда не покидала остров, а всего за пять месяцев путешествий успела избороздить чуть ли не все моря, побывала в десятках городов по всему Царству Земли, даже Храм Воздуха посетила. Сейчас вот взгляну на архипелаг Огня, - пленница собственного поместья поймала себя на том, что завидует этой девушке. Сильно завидует, - правда, было не только хорошее. Мы очень часто сталкивались и воевали с пиратами, бандитами и разбойниками. До этого я и не знала, что в Царстве Земли столько преступников. Порой из боев мы выходили не без потерь.
  -Примите мои соболезнования.
  -Пустое, мы знали, на что шли, и… оно всё равно стоило того.
  -Ясно, - в голосе матери юная Бейфонг услышала неодобрение, - а что привело вас в наши края, если это, конечно, не секрет?
  -Никакого секрета нет, мы путешествовали по южным колониям с инспекционными целями. Через ваш город открывается самая быстрая и удобная дорога, вот мы и оказались здесь, - юный маг земли почувствовала, что её собеседница что-то недоговаривает, но прямой лжи не было точно. Любопытство шевельнулось сильнее. Что же они все скрывают?
  С трудом дождавшись окончания разговора, девочка предложила проводить гостей до выхода. Как ни странно, родители не возражали, видимо, даже их чрезмерная опека соглашалась с мыслью, что только что удачно договорившийся с отцом семейства гость не будет страдать фигнёй и похищать или как-то вредить наследнице средь бела дня. Стоило компании только-только выйти за пределы видимости и слышимости окружающих, как Тоф подскочила к Чану.
  -Какого ты тут делаешь?
  -Пришёл договариваться о корабле до родины с тем, кто этот корабль может предоставить, о маленькая злюка, - усмехнулся Вестник Огня, - хотя, не скрою, ещё мне было любопытно посмотреть, как «Слепой Бандит» дошёл до той степени озверения, что ты показывала на арене.
  -Ты знал! – в негодовании девочка топнула ногой.
  -Это было несложно выяснить, как только твои родители ещё ни о чём не узнали - ума не приложу. Ведь любой из слуг вашего дома мог бы пойти на тот чемпионат и узнать свою маленькую невинную госпожу, - девочка насупилась.
  -Да и пусть бы узнали! Уже сил нет чувствовать себя фарфоровой куклой! – прорвало заклинательницу. Негодование, раздражение и зависть к собеседникам нашли выход, - меня считают слабым покорным «цветком», что может загнуться от любого чиха, и чуть ли не задницу подтирают, боясь, что сама я не справлюсь со столь «сложным» делом! Я скоро тут с ума сойду или поубиваю всех нафиг!
  -М-да, маленькая и злобненькая… - умиляющимся голосом констатировал парень. По реакциям его тела сложно было понять, издевается он или на самом деле совершенно искренне умиляется.
  -Гррр…
  -Впрочем, я могу тебя понять, сам сбежал из дома в пятнадцать, - быстро поправился собеседник. При этом он не врал, но и всего вновь не говорил. - Ладно, возможно, я ещё пожалею о своих словах…
  -Нет, ты же не собираешься… - возмутилась идущая рядом с Чаном Суюки.
  -Почему нет? Девочка уже и так на грани, так пусть лучше отправится с нами, чем с какими-нибудь подозрительными мутными личностями, что ей с три короба наврут, воспользовавшись её неопытностью, и доведут до беды.
  -Эй, я вам не мешаю? – раздражённо фыркнул обсуждаемый объект.
  -Хм, ну если смотреть с этой стороны…
  -По крайней мере, вы сможете за ней приглядывать…
  -Ладно-ладно, убедил, - недовольно проворчала воительница.
  -Эй, за мной не нужно приглядывать! И хватит меня игнорировать! – девочка была зла и растеряна, она привыкла, что с ней постоянно носятся и глаз не отрывают. На арене она тоже была в центре внимания, но эти двое… Они одновременно раздражали и вызывали интерес своей необычностью.
  -Прости. В общем, если тебе действительно так надоело сидеть дома, то я предлагаю составить нам компанию в хм… приключениях, маг земли твоего таланта мне бы здорово пригодился, - слова Чана были подобны удару пыльным мешком.
  Вот просто так взять и пойти путешествовать? Серьёзно? Растерянная девочка знала лишь один вариант ответа:
  -Пф, больно надо!
  -Ну, как хочешь, - совершенно спокойно отозвался он, - уговаривать не стану, это твоя жизнь и твои решения.
  Как ни вслушивалась в состояние его организма девочка, но не увидела и тени разочарования, недовольства или гнева, он… просто предложил без заднего умысла, второго дна или прочего! И её отказ был воспринят как сам собой разумеющийся, даже смутное удовлетворение проскальзывало или что-то подобное! То есть он предложил просто из вежливости? Гррр, а вот она возьмёт и согласится! Только… нужно согласиться так, чтобы этот скользкий тип уже не смог отвертеться, например, спрятаться на корабле и поставить перед фактом! Хе-хе, она ещё покажет этому «Великому Проходимцу», что «Слепой Бандит» куда круче!
  
  Чан. Вечер того же дня.
  Я блаженно развалился в кресле, лениво потягивая «Белого Дракона» и ощущая дикую усталость. Один визит умотал меня больше, чем три тренировки с Учителем подряд. Хм, хотя тут я несколько преувеличиваю… чуть-чуть. Но если всё выгорит, то усилия окупятся сторицей. Немного огорчало, что пришлось использовать Суюки втёмную, но… В конце концов, ей просто нужно было быть собой, в том, что я бы сумел её убедить в необходимости подобных действий, я не сомневался, но излишняя информированность могла бы привести к недостоверным реакциям. Недооценивать же проницательность человека, всю жизнь занимающегося торговлей (а поговорка «не обманешь - не продашь» в этом мире тоже известна), несколько глупо. Да и дочка у него в этом плане тоже не подарок. В ходе разговора с Лао я внимательно следил за женской беседой (брр, это было сложно) и замечал, что в местах, где Суюки слегка привирает для художественной ценности, сохранения тайны или сокрытия не самых приятных деталей, Тоф немного хмурится и морщится. Один раз – случайность, два – совпадение, три – закономерность. Каким-то образом она явно ощущала фальшь в словах собеседника.
  Человек-полиграф. Боевая поддержка? Связи отца-торговца? Всё это ничто по сравнению с тем, какую пользу или вред девочка может принести, если правильно направить её таланты. Незаметная фигура у трона, не дающая соврать человеку, на этом троне сидящему. А что это будет за «трон» - уже детали. Настоящий престол или образное выражение, отображающее влияние индивидуума, не важно. Пройти мимо такого сокровища я просто не имел права (и не забываем, лет через пять она будет той ещё красоткой, а плацдарм всегда лучше готовить заранее). К тому же, сама по себе Тоф была мне симпатична, и давать ей связаться с бандой Аватара нельзя – всех их придётся убивать в любом случае, а убивать симпатичных тебе маленьких девочек – это уже слишком. Вот и пришлось изгаляться – вести переговоры с Лао и одновременно, на наблюдениях и представлениях о характере вербуемой, строить линию диалога с девочкой. Мне нужно её добровольное сотрудничество.
  Вот я и сыграл на контрастах, бунтарском духе и стремлениях ребёнка. Возможно, кто-то назовёт это лицемерием, но я реально хотел для неё лучшей доли, нежели та, что выпала в каноне. Воевать против всего мира в компании троих детей, разрушить все отношения с родителями и... вроде как с собственными детьми и личной жизнью у неё тоже не задалось — так себе судьба, на мой взгляд.
  Правда, попотеть пришлось изрядно, подвести к нужному тебе результату человека-полиграфа, да так, чтобы у него не возникло мысли, что именно этот результат тебе и нужен – очень тяжело. Да и в успехе я не уверен. Вроде бы она загорелась идеей «доказать этому засранцу» что почём, а наводка с фразой «я сбежал из дома» вместе с прошлой «рекламой» от Суюки «у нас куча приключений» должны привести её к логичным для ребёнка её возраста выводам. Надеюсь, но всё это очень зыбко. Что поделать, я не профессиональный вербовщик и уж тем более не психолог-психиатр, способный вытащить всю подноготную из человека, пообщавшись с ним полчасика. Всё, что у меня есть – пара прочитанных на досуге ещё в прошлом мире книг да прикладное знакомство с пиар-технологиями, опять же, по прошлому миру, причём, со стороны «жертвы», на которую эти технологии и льют информацию, стараясь убедить, что политики – честные и ответственные, в стране всё хорошо, а в том, что плохо, виноваты не мы, а Соединённые Штаты Пендостана. Об эффективности судить не берусь, особым патриотом прошлой родины себя не ощущал и правительство святым и непогрешимым не считал, но Америку действительно не жаловал и мыслей встать на броневик и поднять народ на революцию не испытывал, так что накачка действовала… наверное. Но вернёмся к текущим проблемам, если с Тоф не получится в плане вербовки, то нужно убедиться, чтобы она не досталась и Аватару, например, убедить её отца, что климат Ю Дао или Киоши куда полезнее для здоровья и нервных клеток его семейства, а Гаолинь… ну, допустим, может быть захвачен пиратами. Или посулить какие-нибудь дополнительные перспективы. Мало ли возможностей пошевелить купца в плане переезда?
  
  
Глава 7. Отпускная.
  
  Отдых — это не покой, а впечатления.
  Минченков А.
  
  Следующую пару дней я отъедался, отсыпался и навёрстывал упущенное с Суюки, ожидая, пока подготовят корабль. Господин Бейфонг подошёл к делу основательно, вдохновляясь, видимо, Великим Духом Хомяка, он решил отправить к стране Огня что-то типа галеона. Не особо быстрое, но крайне вместительное судно, а уж барахлом он его забил по самое не могу.
  -М-да, с такой осадкой до Пепельного идти будем дней пятнадцать, а то и все двадцать, - Мао скептически осматривал деревянный корабль, - что он туда загрузил, собственное поместье с фруктовыми деревьями?
  -Вполне может быть. Сами знаете, коммандер, спрос на фрукты из Царства Земли у нас весьма высок.
  -Это да, командор, - согласился маг, - но сроки всё равно убивают.
  -Можно сократить, - припомнив карту, отвечаю, - дойдём до Южного, там пересядем на дежурный рейдер и через день будем уже на месте, ну или три дня на пароходе, если без рейдера.
  -Кто же нам так просто отдаст рейдер или погонит пароход не по расписанию? – в ответ приподнимаю бровь, - о, простите, Вестник, как-то я запамятовал об обстоятельствах.
  -Бывает. Служебным положением не стоит злоупотреблять, но если иногда и по чуть-чуть… ладно, командуйте погрузку.
  -Есть, - козырнул офицер и пошёл раздавать указания.
  Через несколько часов мы отплыли из порта, оставляя Гаолинь за кормой. Наш путь будет лежать через Киоши, мимо острова Китового Хвоста сквозь нейтральные воды к Морской Блокаде, а оттуда пойдём уже на Южный, где и пересядем на что-то более скоростное. Надо бы, кстати, не забыть договориться с капитаном по поводу времени и места встречи, когда они пойдут обратно.
  Ещё через два часа, когда порт скрылся из виду, на корабле обнаружился один неучтённый пассажир. Что же, всё прошло по плану.
  -Итак, юная леди, не поведаете ли мне, что вы тут делаете? – я рассматривал слегка чумазую Тоф, обнаружившуюся в одном из тюков.
  -После некоторых размышлений я решила принять твоё предложение, - нагло заявило мне это существо, ещё не понимающее, куда оно попало. Как же хорошо, что она не может видеть мою ухмылку, иначе бы уже что-то заподозрила.
  -Вот как? И родителей, ты, разумеется, предупредила?
  -Конечно! – она знала, что я знаю, что она врёт, но мы оба продолжали делать вид, что всё в порядке.
  -Ладно, сделаю вид, что поверил, хотя всё-таки возьми у меня сокола и напиши отцу, он же сейчас себе места, наверное, не находит.
  -С этим будут проблемы, - она демонстративно помахала рукой перед глазами.
  -Продиктуешь, кто-нибудь из моей команды напишет. Ну а пока, коль ты согласилась путешествовать с нами, я объясню тебе ряд принятых в коллективе правил, - девочка скорчила кислую мину, - не криви лицо, они не на пустом месте появились, а написаны кровью, как наших врагов, так и наших друзей. Ну что же, начнём с небольшого опроса, чтобы узнать тебя получше, - я сел на ближайший ящик – разговор-допрос будет дооолгим, - ты плавать умеешь?
  -Н-нет, - сбитая с толку девочка отвечала немного неуверенно.
  -Научим, на корабле без этого никуда. А что насчёт… - и беседа началась, сначала юная госпожа Бейфонг была несколько ошарашена напором и выбита из колеи. Но очень быстро «включилась», и от неуверенности или растерянности не осталось и следа.
  
  Около часа спустя.
  -Ну, думаю, всё основное я узнал и сказал.
  -Эм... - Тоф с громким «Пф!» дунула на свою чёлку. - М-да, не ожидала, что обычное приключение включает в себя столько деталей… Зачем всё это?
  -Случаи бывают разные, - устало выдыхаю, пусть у неё стальной характер, острый ум и высокая эрудированность, она всё-таки ещё очень неопытна, и очевидные и само собой разумеющиеся для меня вещи ей могут казаться странными и глупыми. Нужно объяснять, а не раздражаться, - лучше сразу расставить все точки над Ё, чем потом выяснять отношения. Момент может оказаться очень неподходящим.
  -Но почему у всех есть наряды по кухне, а у тебя нет? – последовал крик души.
  -Ну, должны же быть у командира какие-то привилегии? К тому же, пусть я и неплохо готовлю, но, поверь, по сравнению с тем, как это делает Джу, мои потуги можно назвать исключительно... съедобными, и это будет всё их достоинство. И вообще, кто совсем недавно вопил, что её достало, что ей чуть ли не задницу подтирают?
  -Но зачем мне заботиться об остальных? Разве у них нет рук и ног? – ох уж эти одиночки.
  -Есть, но если каждый будет делать всё только для себя, времени и сил на это уйдёт куда больше, чем если бы все вместе распределили задачи и пошли их решать. Рациональность и ничего более. Хотя заботиться можно и просто проявляя симпатию. Никогда не видела, как твой папа поправляет маме платье или мама наливает папе чай?
  -Хм… ладно, - нехотя согласилась девочка, - я поняла. Что дальше делать будем?
  -Ммм… надо бы тебя почистить – тесные объятия с пыльным мешком на пользу твоему светлому облику явно не пошли, - прикидываю, кого бы можно было припрячь к такому. Подозреваю, что среди девочек с Киоши найдётся немало добровольцев, ну что же, кого-то ожидают нелёгкие времена, хе-хе.
  
  Четыре дня спустя.
  -Парус на горизонте! – крик наблюдателя из «вороньего гнезда» разрезал сгущающиеся сумерки. Я оторвался от спора с Тоф, которой, видите ли, было нечем заняться. Вернее, заняться-то было чем, воительницы с Киоши были совсем не прочь что-нибудь рассказать или показать девочке, но вот сама Бейфонг была от такого внимания не в восторге, они ведь не просто рассказывали, им хотелось ещё и какую-нибудь вкусняшку девочке дать или причёску поправить, а заклинательницу земли это несказанно раздражало. С учётом того, что на корабле она чувствовала себя не очень уверенно, настроение у неё было не ахти, вот и скидывала она стресс в переругивании и зубоскальстве. Хех, да у нас что-то вроде негласного соревнования с ней начало проводиться на эту тему. Кстати, письмо её отцу я таки направил с заверениями, что с девочкой всё будет в порядке, этот месяц она проведёт на курорте, а потом доставлю её в Ю Дао и оставлю на попечении капитана галеона. И я действительно сделаю это, но… Кто будет виноват, если она сбежит ещё раз, хм?
  -И что такого в этом парусе? – сварливо спросила девочка.
  -Суда могут встретиться на подходе к порту, это нормально, но вот пересечься в открытом море уже не так просто. Либо это совпадение, либо нас нашли приключения в лице пиратов. Если я скажу тебе сидеть здесь, ты ведь всё равно не послушаешь?
  -Естественно, - кивнула та.
  -Ладно, тогда прихвати с собой пару мешочков гальки, чисто на всякий случай, - пока девочка лезла за оружейными запасами, я направился к мостику.
  -Что там, капитан?
  -Смотрите сами, Вестник, - мужик, добавив пару непечатных оборотов в адрес визитёров, протянул мне подзорную трубу.
  -Так, и что тут у нас? – прикладываю глаз к окуляру.
  Фрегат, да не простой, а со свитой из парочки каравелл, судя по посадке, полностью пустые и лёгкие, да и сами суда скоростного типа. На палубах народу много, все в разнообразной одежде. И кто бы это мог быть? Купцы порожняком не ходят, регулярные войска имеют унифицированную форму. Значит, или каперы, или пираты, хотя это, по сути, одно и тоже. Так, три судна, группа абордажа, на вскидку, будет человек в сто-сто пятьдесят. Возможны маги. Скорее всего, налетели или случайно, или на «торговца» — погрузку делегации Огня мы не афишировали и в форме не светились, более того, пара человек Лао изображала кипучую деятельность на арендованном подворье. Если не по мою душу, то настоящих профессионалов там будет немного, а сброд мы перемелем. Терпимо
  -Коммандеры, - обратился я к выскочившим на палубу Суюки и Мао, - готовность один.
  -Есть, - отозвались они и пошли приводить в готовность бойцов и магов.
  -Капитан, предупредите ваших людей. Пусть не вмешиваются, - уровень боевой подготовки команды галеона я оценивал где-то в «чуть выше плинтуса», отбиться от таких же пиратов они ещё смогут, при численном превосходстве, а вот от кого серьёзнее – уже нет, тут же превосходство в «мясе» явно было не на нашей стороне.
  Старший офицер судна спорить не стал, а просто кивнул – подставлять шею под абордажные сабли ему, естественно, не хотелось.
  Очень быстро нас догнали и начали брать в клещи – логично, атаковать с двух сторон куда эффективнее, фрегат подошёл к левому борту и закинул абордажные крючья, справа то же самое проделала одна из каравелл, вторая принайтовалась к фрегату, используя тот в качестве моста для переброски бойцов. Вот только был в этом построении один мааленький просчёт.
  -Маги, на левый борт, - Мао был опытным товарищем и прекрасно знал, что делать, - готовься. Целься. Жги! – дружный залп десятка огневиков стал для пиратов очень неприятной неожиданностью.
  Крики сгорающих заживо людей сотрясли воздух. С жутким свистом с нашего корабля пролетела хорошая такая каменная глыба и врезалась аккурат в середину палубы каравеллы.
  -Тоф? – и где она взяла столько земли?
  -Когда они связали корабли, я смогла ощутить то, что находится на других суднах. Потом сложила из гальки полый шар и запустила его в палубу. Что-то не так?
  -Два момента: не атакуй без команды и учись выбирать цели. Пираты с той каравеллы всё равно не смогли бы пройти через горящий фрегат, то ядро лучше было бы потратить на корабль по правому борту.
  -Пф… ладно, - с неохотой согласилась она, пусть и ерепенится, но хотя бы прислушивается.
  Сомневаюсь, что у нас бы было такое с ней взаимопонимание, будь я несколько младше и… не обещай надрать её задницу до состояния, чтобы она сидеть не могла, если будет буянить. Девочка, видимо, вспомнив рассказ Суюки, прониклась и вела себя относительно сносно.
  Убедившись, что тут больше сюрпризов не будет, я рванул ко второй стороне галеона, где в схватке сошлись воины без магических талантов. Во всяком случае, с нашей стороны. На данный момент они засели, прикрывшись фальшбортом от прямо-таки ураганного обстрела галькой и колотым гранитом. Но погибших с нашей стороны пока видно не было. Это хорошо.
  -А ничего, весело тут у вас… - пристраиваюсь рядом с Суюки.
  -Угу, обхохочешься, - отозвалась девушка, - нам бы не помешала магическая поддержка.
  -Не раньше, чем через двадцать минут – Мао должен дожарить ещё два… один корабль, - поправился я, прикинув, что каравелла с такой пробоиной вряд ли долго удержится на плаву.
  -Они нас закопают за это время… фигурально выражаясь, - на несколько секунд девушка прервалась – прямо над нами показалась голова пирата, воспользовавшегося невозможностью нормального ответа с нашей стороны и пролезшего на галеон. Правда, на этом его удача кончилась – воительница дёрнула его за руку, перебросив через фальшборт, а следующим движением разбила кадык боевым веером.
  -Вряд ли, - где там была моя бомбочка? Поджечь, кинуть к нападающим.
  -Бух! – и обстрел потерял в интенсивности. Кивнув другу, мы с девушкой дружно спрыгнули на судно атакующих, благо наш борт был выше и приступили к свалке.
  Отбить кривой нож своим клинком и, продолжая движение, пяткой меча пробить голову пирату. Шаг. Отправить подхваченный из разжавшейся руки прошлого врага нож в полёт до горла следующего пирата. Снова шаг. Двое, заходят с двух сторон, за ними маг землероек, целит в меня. Чуть подправить движение одного из нападающих - и он героически закрывает меня своей грудью от каменной шрапнели, сверху на него валится второй морской разбойник с перерезанным горлом. Новый шаг. Проткнуть замешкавшегося мага. Повернуться к новой партии врагов. Шаг…
  
  Некоторое время спустя.
  -Будь ты проклят, Мясник! – смутно знакомый мужик зажимает глубокий порез на брюшине – он оказался достаточно резвым, чтобы мой удар прошёл не полностью и не выпотрошил его, но недостаточно, чтобы совсем избежать ранения.
  -Хмм… у вас всех на редкость шаблонные фразы, - где же я его раньше видел, - мы раньше нигде не встречались?
  -Ты издеваешься надо мной? Ты вырезал мою команду и бросил меня гнить в плавучей тюрьме! – о, вспомнил.
  -Ясно, спасибо, - сношу ему голову, - больше я такой ошибки не допущу, - этот был последним.
  -Старый знакомый? – подошла вспотевшая и уставшая Суюки.
  -Да, освобождённый "доблестным Аватаром" "невинно угнетённый жуткими магами огня законопослушный житель Царства Земли". Не прошло и месяца, а он уже вновь пиратствует в море. О чём вообще думает этот мальчишка, выпуская без разбору всех подряд? – под моим раздражённым взглядом одежда свежеиспечённого трупа начала тлеть.
  -М-да, действительно, - воительница покачала головой.
  -Как наши?
  -Потерь нет, так, пара царапин. Сейчас проводят контроль, - ответила воительница.
  -Хорошо, заканчивай тут, а я пока поговорю с капитаном, думаю, лишнее судно уважаемому Лао как раз лишним не будет, - в ответ Суюки закатила глаза.
  Но перед тем, как идти на мостик, у меня нашлось ещё одно дело.
  Сидящая, обняв колени, у фальшборта Тоф.
  Молча сажусь рядом. Поддержка и одобрение ей сейчас крайне необходимы.
  -Знаешь, - голос слегка дрожал, - в рассказе Суюки я почти не обратила внимания на то, что приключения имеют свою цену. Порой весьма неприятную. Нет, я знала, что что-то такое может произойти, да и ощущала что-то подобное… Когда гуляешь вечером по портовому району и можешь «видеть» сквозь стены, насмотришься на многое. Но здесь… эти крики… запах… я ведь сама утопила корабль с людьми… отправила его на дно.
  -Жизнь – опасная вещь. Она часто ставит тебя перед выбором: ты или они, испытывает на прочность. Эти люди знали, на что шли, когда брались за оружие. Их капитан… я уже пощадил его когда-то, отправил в тюрьму, но ему помогли сбежать, и он вновь взялся за старое. Нет смысла жалеть таких, как он – они не пожалеют никого, - осторожно обнимаю девочку и прижимаю к себе.
  -Отстой, - вяло буркнула Тоф, но отстраняться не стала.
  -Таков наш мир. Может быть, когда-нибудь он станет лучше, но пока что имеем то, что имеем. Если хочешь, я могу доставить тебя обратно домой.
  -Ну уж нет! – ни секунды раздумий, а из моих объятий вывернулись едва ли не быстрее, чем произнесли слова, - сдрейфить и вернуться под мамино крылышко, столкнувшись с первой же опасностью?! Не дождёшься! - и девочка полушутливо толкнула меня обеими руками в плечо. - К тому же… - буйство потухло так же быстро, как и началось, а Тоф немного опустила голову, - за эти несколько дней я была свободнее, чем за все предыдущие годы. Если бы ещё этот твой боевой гарем не пытался ежедневно меня причесать и потискать…
  -Эй, это не мой «боевой гарем»! – возмутился я на столь наглый поклёп.
  -Да? - на лице мелкой хулиганки заиграла ехидная ухмылка. - А ты знаешь, что трое из этого «не гарема» при общении с тобой проявляют учащённое сердцебиение, меняют ритм дыхания и проявляют ещё пяток признаков, сигнализирующих о влечении? Ну а про то, чем вы с Суюки занимаетесь в вашей каюте ночью, я промолчу, - и с гордым видом отвернулась, сложив руки на груди... И си-и-ильно покраснев.
  -Так то Суюки. Мы и не скрываем, что мы вместе… Та-а-ак, что значит «в вашей каюте ночью»?… Ах ты мелкая извращенка! Подсматриваешь?! И не рано тебе?
  -Хе-хе, будто я чего-то новое там увижу, - сколько самоуверенной наглости в этом мелком гноме, при натурально сияющих лампочками ушах, от которых только что пар не идёт, - напоминаю, что с родителями я живу в одном доме, а каменные стены передают всё куда лучше деревянной облицовки. Да и в порту гуляла…
  -М-да, ну и детишки пошли, - что же, подкалывая меня, она спускает напряжение.
  Если ей это поможет, то пусть. Надо будет ещё попросить Джу сготовить что-нибудь сладкое, благо часть товара, перевозимого галеоном, действительно фрукты. Пусть детёныш кушает десерты, должно помочь, более «взрослые» способы скинуть стресс типа алкоголя и секса ей точно по возрасту ещё не положены. А потом можно и подумать, как заложиться от юной вуайеристки с «рентгеновским зрением».
  
  
***
  
  По поводу продажи судна с капитаном договориться не получилось. Он бы и был не против, но решение о покупке корабля, пусть и по дешёвке, в его компетенцию не входило. Нужно было сперва связываться с начальством, а раньше, чем мы причалим в нормальном порту, этого не сделаешь.
  Оставшийся путь прошёл без происшествий. Мы спокойно дошли до Южного, где покинули галеон, оставив капитану нужные бумаги и разрешения и договорившись о месте и времени встречи, после чего реквизировали рейдер и на нём спокойно отправились на отдых. Пепельный ждал.
  Сам остров остался без изменений, те же шикарные пляжи, ресторанчики, театр. Всё было точно так же, как и два с лишним года назад, когда я всем этим в последний раз пользовался. Вот с личным поместьем дела обстояли хуже. Нет, само здание в наличии было, проблем с администрацией острова, наоборот, нет. Но было это здание глубоко законсервировано, нуждалось в уборке и лёгком ремонте. В общем, возни была масса, а потому, прикинув варианты, я снял один из отелей для парней – отдых они заслужили, а мне там сделали хорошую скидку. А воительниц (и Тоф) пригласил погостить в доме отца… который, разнообразия ради, оказался на острове.
  Сцена встречи отца с сыном была эпичной. Адмирал как раз сидел на террасе, любовался пейзажем и попивал вино, когда к дому подошла наша «делегация» в лице Вестника Огня, десятка симпатичных девушек в лёгких одеждах (доспехи и оружие мы оставили в поклаже в отеле с остальной свитой, пара кинжалов у каждой и мой меч, прихваченные с собой, не в счёт) и Тоф, довольно загребающей босыми ногами по мощёной дорожке. Как она призналась, после качающейся деревянной палубы даже галька воспринималась блаженством.
  -Здравствуй, отец… - нарушаем неловкую паузу.
  -Здравствуй, сын… - адмирал осторожно поставил пиалу с вином на столик слева от себя, - хм, - по мере осмотра сопровождающих меня дам его брови поднимались всё выше, пока не наткнулись на Тоф. Вот тут он нахмурился.
  -Привет! – махнула она ему рукой.
  -Здравствуйте, господин Чан, - чуть ли не хором поприветствовали девушки отца.
  -Кхм… да… добрый день, юные леди… сын, ты ничего не хочешь мне объяснить? – у бати слегка подёргивался глаз.
  -М-да, пожалуй. Линтао, - служанка как раз выглянула на шум, - размести, пожалуйста, моих гостей в доме.
  -Конечно, молодой господин, - поклонилась она, - прошу, следуйте за мной, - это было уже к Суюки и компании. Подтверждающе киваю, и девушки уходят, оставляя нас с адмиралом наедине.
   -Знаешь, когда ты говорил о плавучем гареме, я думал, что ты просто слегка перебрал… - родитель начал отходить от шока.
  -Что? А, нет, ты всё не так понял, отец. Эти девушки – воительницы Киоши, наши новые союзники.
  -М-да? – а подозрения-то, подозрения, - и ты хочешь мне сказать, что ни с одной не…?
  -Кхм… нет, я не настолько добродетелен.
  -Ладно… допустим, но что это за ребёнок?
  -Тоф Бейфонг, - пожимаю плечами, - она захотела повидать мир и, можно сказать, напросилась в нашу компанию в качестве мага земли.
  -Бейфонг… Бейфонг… минуточку, из тех самых Бейфонгов из Гаолиня? – на меня смотрели со странной смесью ужаса и восхищения.
  -Ну да, что в этом такого?
  -Нет, совершенно ничего, - по лицу адмирала можно было писать картину «Господи! За ЧТО?!!», - надеюсь, что про принцессу ты всё-таки шутил… - я открыл было рот, - нет… я не желаю ничего знать! Мой ночной покой мне очень дорог. Хорошо, опустим это. Какими судьбами ты прибыл на остров? Надеюсь, не выяснилось, что тут где-то неподалёку обитают Морские Змеи или вдруг нашлись вымершие Драконы? – интересно, а он случайно не пророк?
  -Кто знает… - отец начинает хватать ртом воздух, а я не могу сдержать довольную ухмылку, - но вообще-то я просто прибыл на острова за обещанным корабельным звеном.
  -Насколько я помню, портом встречи планировался Ю Дао.
  -Верно, но я отплывал с Гаолиня. После диверсии мелкого летучего ушлёпка идти с крайнего юга на границу северных штормов, мягко говоря, небезопасно – слишком много пиратов, особенно для деревянного тихоходного корыта, что я смог раздобыть. Да и свите своей я обещал отдых на лучшем курорте Страны Огня.
  -Резонно. Я подготовлю нужные распоряжения. Кстати, твои успехи сильно впечатлили Хозяина Огня, что позволило мне… несколько расширить звено, а так же произвести кое-какие перестановки, - адмирал выглядел довольным.
  -О, у тебя есть для меня подарок, отец? – судя по его довольной роже, ништячок действительно имеется.
  -Да, твоя группа будет состоять из десяти крейсеров, без учёта «Леопарда» и положенных по регламенту судов сопровождения, - я присвистнул – сопровождение для подобной группировки включало в себя баржу, а то и две, если усиленный ордер, с припасами и боезапасом, от четырёх до шести ударных фрегатов и два десятка рейдеров разведки.
  -Щедро, но куда будет приложена подобная сила?
  -Западный Флот под командованием адмирала Джао получил разрешение на операцию по штурму Северного Полюса. Флот выдвинется через месяц, когда утихнут шторма. Лорд Озай планирует направить тебя в качестве усиления адмиралу. Так же ты сможешь многому у него научиться – он весьма талантливый флотоводец.
  -И проследить, чтобы адмирал не совершил… ошибки, я полагаю?
  -Как и должно Вестнику, Чан, - кончиками губ улыбнулся отец.
  -Что же, пара недель отдыха на курортном острове мне не помешает, эти инспекции вынули всю душу. Но хватит о делах! Как насчёт познакомиться с воительницами Киоши, адмирал Чан?
  -Почему бы и нет, командор Чан? Почему бы и нет… - больше «о работе» мы с отцом не говорили. Долгожданный отпуск начался.
  
  
Глава 8. Прикладное драконоведение.
  
  А за горами, за морями, далеко,
  Где люди не видят, и боги не верят.
  Там тот последний в моем племени легко
  Расправит крылья - железные перья,
  И чешуею нарисованный узор
  Разгонит ненастье воплощением страсти,
  Взмывая в облака судьбе наперекор,
  Безмерно опасен, безумно прекрасен.
  И это лучшее на свете колдовство,
  Ликует солнце на лезвии гребня,
  И это все, и больше нету ничего -
  Есть только небо, вечное небо.
  Мельница - Дракон
  
  Две недели спустя.
  -Эээх, как же тут хорошо, даже уезжать никуда не хочется, - Суюки довольно потянулась на лежаке и пригубила какого-то коктейля с зубодробительным названием.
  В красном купальнике, кстати, полноценном «бикини», а не тех жутких ужасах, которые в Европе использовали чуть ли не до середины двадцатого века, девушка смотрелась великолепно. Мягкий загар, ни грамма лишнего веса, подтянутая, но без намёка на выпирающие мышцы фигура, приятные глазу округлости, за последние месяцы слегка подросшие, м-м-м... И, главное, всё это моё!
  -Дааа… кааайф, - согласилась Тоф, как и остальные девушки тоже нацепившая две раздельные полосочки красной ткани, ни разу не заботясь о своём возрасте, предполагающем что-то более детское.
  Насчёт красного цвета, это не вкус у девушек был такой единообразный, а особенность местного менталитета. Здесь в принципе не было такой вещи, как «в чём хочу, в том и хожу». Каждый народ имел свой традиционный крой платья и свои же традиционные цвета, часто к этому также добавлялись особенности социального положения или занимаемой должности, но никто и в мыслях не допускал надеть что-то только потому, что ему наскучила прежняя цветовая гамма. Даже женщины! Если ты житель Царства Земли, то ты будешь носить одежду в зелёных тонах, вот просто потому, что по-другому не бывает. Ну, неадекватно будет делать по-другому, и всё тут. Это было настолько забито на подкорку, что люди иначе реальность и не мыслили, одевая что-то для своего общества несвойственное только в особых условиях или особых ситуациях. Моду данные реалии, само собой, не отменяли, просто она выражалась не в цвете, а в покрое, шитье и прочих наворотах.
  Вот и получилось, что купить на Пепельном какие-то другие купальные костюмы было банально нельзя. Красный — цвет Народа Огня, остров — курорт Народа Огня, откуда тут взяться чему-то другому? В общем, налицо те самые «особые обстоятельства». Ну не станут же брать бравые и доблестные Воины Киоши, отправляясь в долгий и тяжёлый военный поход, какие-то купальники? Я думаю, никому это даже в голову не пришло. Вот и принарядились.
  Впрочем, даже при самом жёстком следовании традициям они имели на красный цвет полное право, ведь состояли на военной службе Народа Огня. Одна Тоф тут несколько выбивалась, но ей-то как раз было плевать — она цветов не различала.
  -А мне понравилось в театре, - внесла свою лепту Дандан, - особенно на «Вестник Огня и Воины Киоши спасают инженера Механиста от злого коменданта», правда, не припомню я там боя в одиннадцать человек против трёх сотен воинов этого самого коменданта, и был он вроде бы из Народа Огня, а не Царства Земли… Но всё равно получилось неплохо, особенно это… - дальше к воительнице присоединилась Тоф и ещё некоторые девушки: - «Именем Хозяина Огня и во имя справедливости, я покараю тебя, негодяй!»
  -Духи… за что мне всё это? - захотелось стать как можно меньше и зарыться куда-нибудь глубоко-глубоко.
  -А что, звучало очень даже неплохо, - возразила Суюки, хитро ухмыляясь в лежак и следя за моей реакцией, - тебя изобразили весьма героически. Да и мы с девочками получились прямо-таки образцами стойкости и воинской доблести.
  -Ага, я и не знала, что ты можешь произносить такие патетичные речи! - подлила масла в огонь Бейфонг.
  Похоже этот мелкий ужас будет надо мной издеваться ещё месяц, если не два, вспоминая это театральное представление по поводу и без.
  -Да я бы на середине самоубился от уровня идиотизма ситуации. Ну какие разговоры в бою? Ладно, чтобы отвлечь врага и подготовить пакость, но вести чуть ли не философский диспут? – я прикрыл глаза, - стыдно-то как... Хотя, ладно, момент, где Великий Я направляю на Путь Истинный воительниц тоже был очень ничего. Особенно доставляет тот момент со связыванием…
  -Извращенец! – чуть ли не хором воскликнули все присутствующие дамы.
  -Ну почему сразу «извращенец»? Я же там связывал симпатичных девушек, а не каких-то подозрительных мужиков.
  -Хе-хе, а я тебе это уже не раз говорила, твоя логика – это логика извращенца, так что не отмажешься.
  -От девочки, научившейся подсматривать за окружающими раньше, чем ходить, это звучит как-то... - поигрываю в воздухе пальцами, вроде как подбирая слово, - не убедительно.
  -Зато со мной все согласны! - довольно вздёрнула нос эта малявка под одобрительные кивки воительниц.
  -Ты хоть поняла, что апеллируешь к банде прячущих лица девчонок, что не так давно промышляли групповыми нападениями, с верёвками и самыми подозрительными намерениями, на мирно отдыхающих на пляже путников мужского пола?... Авторите-е-ет, да-а-а...
  Воины Киоши дружно подавились своими коктейлями, общий гвалт и эмоциональный настрой сводился к "извращенец с извращённо-извращенческой логикой", но внятных контраргументов никто так привести и не смог. Хотя Суюки, судя по сосредоточенному лицу, готовилась ко второму раунду подколок.
  -Ха, а ты-то кто тогда, если все эти люди считают тебя извращенцем? Это кем надо быть? Хе-хе... - первой нашлась заклинательница земли. Язва...
  -К отцу отправлю! – привычно пригрозил я.
  -Пф, всё равно сбегу и опять к вам заявлюсь, никуда вы от меня не денетесь, - вальяжно посулила мелкая, удобней растягиваясь на лежаке.
  -А я ведь предупреждала, что приглашать её — плохая идея, - видя моё лицо, злорадно продолжила бравая командирша воительниц.
  -Вот только ты имела ввиду явно другой мотив, нежели то, что вышло в итоге, - усмехнулся я, отпивая из стакана апельсиновый сок.
  -И чё? – дипломатично отбрила нападки сама Тоф, - результат-то тот же, так что теперь, как настоящий мужчина, ты должен взять ответственность на себя… - на этом месте уже я чуть не подавился своим напитком под мерзкое хихиканье этих змей.
  -Спелись… - с грустью констатирую факт, - печалька. Надо будет попробовать на вас те методы «перевоспитания», что мы посмотрели в театре, - так, почти все девы с Киоши попрятали глазки и начали покрываться румянцем, а вот Суюки… Слишком многого она от меня уже поднахваталась.
  -Прости, дорогой, но это может сработать только у двухметровых шрамированных мужиков со зверской рожей, - напомнила мне предводительница воинов о… хм… не самом удачном подборе актёров… точнее, одного конкретного актёра.
  -Да-а-а, с таким я бы не отказалась поперевоспитываться… - мечтательно закатила глаза Шейла – ещё одна воительница. Остальные девочки тоже выразили одобрение подобранным актёром.
  -Эх, вот так всегда, вкалываешь, создаёшь себе репутацию, а потом приходит какая-то сволочь семь на восемь, восемь на семь, и всё – ты уже никому не нужен. Жизнь – боль, - хотя, справедливости ради, я всё равно был минимум на полторы головы выше любой из девчонок, да и в плечах заметно шире среднестатистического по Народу Огня. Но кому это интересно, право слово?...
  -Если будешь хорошо себя вести, я подумаю, чтобы включить тебя в свой гарем, - под одобрительный женский смех предложила госпожа Бейфонг.
  -Тебя до этого ещё расти и расти, мелкая, - отмахнулся я, - мужики, а вы что молчите? Тут на вашего командира наседает толпа девиц с неясными, но явно не очень дружественными намерениями! – запросил я поддержку коллектива.
  -Ничего, командир, если вы сможете пережить первые пару лет совместной жизни, то дальше будете самым счастливым и стойким человеком в мире… - добил меня Рамис, вместе с остальными ребятами находящийся на пляже. Хорошо хоть Мао и его маги сейчас просаживают своё жалование в игорном доме и не могут выступать свидетелями (а то и участниками) травли любимого начальства.
  -Ох, дождётся кто-то у меня десятка-другого нарядов… - посулил я остряку.
  Но тут наше расслабленное времяпрепровождение было нарушено посыльным от адмирала.
  -Командор Чан, адмирал приказал сообщить, что корабельное звено готово. После недели испытаний оно будет передано в ваше распоряжение.
  -Ясно, благодарю за информацию, - отпускаю совсем ещё юного рядового бежать дальше по своим делам, - ну что, дамы и господа, отдых кончается, нужно вновь входить в рабочий режим, - синхронный тяжёлый вздох был мне ответом.
  
  Как и планировал, оставшуюся неделю я посвятил драконам. Я знал, где они обитают. Я знал, как до них добраться. Всё, что мне было необходимо – это быстрое судно и небольшая команда, не задающая лишних вопросов. И всё это у меня было, да и Рамису с ребятами нужно было стряхнуть пыль. Суюки, воительниц и, тем паче, магов я с собой не брал. Если первых я просто хотел уберечь, то вот последним всё так же не до конца доверял. Осталось только выйти из дома и сесть на стоящий «под парами» рейдер. И, разумеется, без проблем не обошлось.
  -И куда это ты собрался? – тоном поймавшей мужа «на горячем» жены обратилась ко мне девушка, подкараулив на выходе из дома.
  Всё-таки хорошо она меня изучила — по одному поведению поняла, что я что-то затеял.
  -Мне нужно кое-что сделать. Одному.
  -Опять твои тайны, да? – грустно вздохнула она, отведя глаза. - Когда вернёшься?
  -И ты не будешь требовать от меня подробностей или чтобы я взял тебя с собой? – в ответ она только немного печально улыбнулась и подошла ко мне.
  -Ты ведь всё равно сделаешь по-своему. К тому же, не дело подчинённой оспаривать распоряжение командира. Но я прошу - будь осторожен. У меня тревожно на сердце…
  -Я всегда осторожен, но хорошо, я буду предельно внимателен.
  -Спасибо. Я люблю тебя, - ко мне прижались всем телом, а я уловил чуть слышные всхлипывания.
  -Ну-ну, не нужно оплакивать меня, я жив, здоров и планирую таким и оставаться ближайшие лет сто, - целую солоноватые губы, - через неделю я буду уже дома, а вам за это время нужно привести себя в боевую форму и приготовиться к боевым действиям.
  -Могут… быть проблемы? – ну вот, стоило дать намёк на неприятности, и Суюки сразу же взяла себя в руки и переключилась на деловой лад.
  -Не должны, но всякое бывает. Да, если вдруг я задержусь больше чем на две недели. В нашей комнате на тумбе я оставил свиток с инструкциями. Откроешь его через две недели, не раньше, хорошо? – вообще, там были не инструкции, а моё завещание. Я всё-таки не по парку гулять выходил, а к драконам собирался наведаться. Мало ли как сложится, а оставлять свою женщину без гроша в кармане… нет уж.
  -Хорошо, - кивнула она. Поцеловав воительницу ещё раз, я подхватил перевязь с оружием и поспешил к пристани – не стоило терять лишнего времени.
  Стоило подняться на борт, как корабль поднял якорь и отправился по маршруту, оставляя обеспокоенную девушку где-то там, позади.
  Через полтора дня, аккурат к утру, мы уже бросали якорь в водах острова Солнца. Небольшой островок, почти полностью заполненный руинами тысячелетней давности. Теперь я знал, что когда-то тут была столица Народа Огня, именно сюда прибыли первые львы-черепахи, и здесь люди впервые «официально» встретились с драконами. Здесь же обитали и последние из них.
  Сами руины мне были не нужны – ничего интересного, быть может, кроме какого-нибудь племени дикарей-старообрядцев, я там, скорее всего, не найду, а вот двойная скала, что располагалась за комплексом руин, была куда более интересным местом. Путь до неё занял четыре часа, на исходе которых я вышел к огромной лестнице, ведущей на мост, соединяющий два зубца скалы. Мои предположения подтвердились, судя по пятнам копоти, ещё не смытым дождями, остров был обитаем и данное место пользовалось некоторой популярностью.
  Поднявшись по лестнице, я застыл на развилке. Куда идти? Налево или направо? А может… назад? Сейчас у меня есть шанс просто уйти, отступить и остаться при своих. Никакого риска, ну займёт у меня подчинение пламени десяток лет, зато это будет относительно безопасный десяток лет без варианта «меня сожрали через полчаса знакомства». Угу, вот только толку с того освоения уже не будет никакого. Ладно, в конце концов, как-то же этих драконов убивали? Значит, сама битва с ними возможна, а раз возможно битва, возможно и отступление… Глубоко вдохнув, я принял решение, и, как истинный мужик, свернул налево.
  В пещере стояла кромешная темень, пришлось зажигать в руке огонёк – иначе я рисковал сломать себе шею на неровном полу даже раньше, чем быть сожранным недовольным хозяином пещеры. Минуты через три прямой, как стрела, коридор закончился, и я вышел в просторный зал. Стены и потолок имели следы работы здоровенных когтей, по полу протекал маленький ручеёк, лежали целые полотнища красной шкуры… Что ж, по крайней мере я узнал, что драконы линяют. В центре зала располагалась моя цель. Огромный красный дракон изволил кемарить. Гигантское змееподобное тело раскинулось на полу, крылья раскрылись одеялом, а довольное похрапывание напоминало отдалённые раскаты грома. И вот как ЭТО кто-то мог прибить? Нет, не по силе, как у кого-то могла подняться рука на столь грациозное и прекрасное создание?
  Дыхание дракона изменилось. Царственный ящер проснулся… ну, или перестал делать вид, что спит. Его янтарные глаза встретились с моим взглядом, в них читался лёгкий интерес (надеюсь, что не гастрономический) и вопрос.
  -Мастер Шао, - я поклонился дракону, - простите, что потревожил ваш покой.
  Крылатый змей насмешливо рыкнул, а меня звуковой волной чуть не впечатало в стену.
  -Я пришёл к вам с просьбой. Я жажду понять суть магии и прошу вас показать мне её.
  Теперь рык звучал заинтересованно, но и некое предостережение в нём чувствовалось. Интересно, как я вообще понимаю, что он намеревается сказать/спросить?
  -Да, не просто потому, что хочу понять, но и ради собственных эгоистичных желаний.
  Дракон вновь рыкнул, подзывая.
  Ну что же, сейчас всё решится – удовлетворит он мою просьбу или попытается сделать «ам!» и избавиться от незваного гостя.
  Подхожу ближе и… дракон тычется мне мордой в лоб, помимо сбивающего меня с ног удара успеваю уловить знакомое ощущение – примерно так Ван Ши Тонг снабжал меня знанием истории, вот только в этот раз это были не знания, а набор… ммм, ощущений. Дракона интересовало, почему я выгляжу как человек, но пахну и ощущаюсь как дух. Набравшись смелости, подхожу к нему и кладу руку на морду, так, сосредоточиться и… теперь я показываю ему эпизод своей жизни, точнее, разговор с Филином и наши умозаключения, правда, по неопытности перекинул вообще всё, что у меня было связано с Духом Знаний, в том числе наш спор о природе людей и знаний.
  Новая порция рыка сбила меня с ног. Кажется, дело плохо и сейчас придётся сражаться за свою жизнь или драпать, но… Шао просто смеялся.
  -«Ты весьма интересно рассуждаешь о природе вещей, маленький дух-человек. Ты стремишься к созиданию, но понимаешь, что оно невозможно без разрушения. Ты видел дорогу, но не можешь на неё ступить, принять суть. Мы покажем тебе… Но взамен ты покажешь нам, как сможешь принести созидание через силу разрушения».
  -Я не понимаю… что вы хотите?
  -«Огонь – смерть, разрушение, ненависть. Огонь – очищает, даёт простор для новой жизни. Гармония. Мы покажем магию. Ты покажешь в мире. Нам интересно. Разрушений было много. Нужно созидание», - от общения с драконом начала болеть голова, но вроде бы я начал понимать.
  -Вы хотите, чтобы я перестроил мир? – утвердительный рык, - это невозможно, разрушение в природе людей, нельзя его изжить.
  -«Глупый дух-человек, не изжить, дополнить созиданием. Разрушение ради разрушения – глупо. Разрушение ради созидания – хорошо».
  -Хм, не скажу, что точно понял, но… я попробую.
  -«Хорошо. Следуй за мной», - дракон встал и невероятно плавным, слитным движением выпорхнул из пещеры.
  Ну, делать всё равно больше нечего, я уже влез по самое «не могу». Теперь только вперёд.
  На мосту меня уже ждал второй дракон… вернее, вторая, как я это понял? А чёрт его знает, просто понял, что дракон Ран – драконица… И слава всем богам и демонам, что пошёл я налево, а не направо, если у неё там в пещере есть яйца, меня сначала бы испепелили, а потом бы спрашивали, что это было. Сглатываю тугой ком в горле. Это было близко.
  Тем временем драконы закружились в танце. Изящные, плавные движения, словно перестраивающие мир вокруг себя. Я уже видел их в воспоминаниях духа, но тогда это было просто воспоминание наблюдателя, сейчас же драконы танцевали для меня, и я чувствовал, как что-то внутри меня отзывается на этот танец, меняется и требует выхода. И я начал танцевать с драконами, нет, не тем набором движений, что видел всё в тех же воспоминаниях, а создавая что-то своё. Да, похожее, но всё-таки отличное. Чем-то это напоминало то, как меня учил правильно дышать Айро – подсмотренный у него набор движений был полностью бесполезен, пока учитель не поправил и не подогнал десятком скупых жестов стойки и движения непосредственно под меня. Так и драконы сейчас неведомым образом подгоняли мою энергетику под их стандарты. Делали драконом на энергетическом уровне, если можно так сказать. Сгусток силы в груди уже нестерпимо горел, но нет, ещё не время, не хватает последнего штриха. Стоило мне подумать об этом, как Владыки Неба выдохнули пламя… прямо в меня. И я вдохнул. Огонь яростно выл вокруг, сжигая и уничтожая всё вокруг меня и меня самого. Я чувствовал, как он бежит по моей коже, проникает внутрь. Семь оттенков пламени, полный спектр радуги, от насыщенно-красного до тёмно-фиолетового. Каждый оттенок имел своё значение, свои свойства. Своё влияние на физический мир и свои… ммм, пропорции силы духовной, что требовалось вложить в пламя, дабы сделать его тем или иным. Там глупо и наивно звучали мои прошлые размышления о природе магии. Инструмент, оружие, наука. Да, магия была всем этим и не была ничем из вышеперечисленного. Она была просто способом взаимодействия с миром детей этого мира. Люди были тут чужаками и могли лишь подражать, перенимая образ, но не суть. Копируя внешние проявления, но не внутреннее содержание. А те из нас… нет, уже из них, что могли проникнуть чуть глубже, назывались Великими Магами. Но я – не совсем человек, и Учителя смогли показать мне всё гораздо глубже и ярче. Но... у меня оставался лишь один вопрос.
  -«Почему вы, обладая таким могуществом, позволяли убивать себя человеческим магам?»
  -«Огонь уничтожает. Он освобождает место для нового», - последовал ответ. И теперь я его понял.
  -«Теперь я понял. Спасибо вам, Мать, Отец», - а как мне ещё их называть, если по факту я родился вновь в пламени дракона?
  -«Тебе потребуется новая чешуя», - насмешливо рыкнул Шао. Только сейчас я обратил внимание, что стою абсолютно голый – драконий пламень сжёг всё, кроме меча… Да и тому потребуется перетянуть рукоять. Пока я осознавал сей факт, дракон отлучился до пещеры и вернулся с одним из полотнищ своей старой шукры. Пусть сброшенной, но не утратившей ни насыщенно-алого цвета, ни упругости.
  -«Спасибо», - я поклонился драконам.
  -«Расскажи нам о своих успехах, когда придёт время, младший» - и драконы разлетелись по своим пещерам, оставив меня любоваться закатом. Мы протанцевали почти двенадцать часов, а я и не заметил этого.
  -Вы не будете разочарованы, обещаю, - я поднял руку, на которой пламя из ярко-красного, закатного переходило в оранжевый, сменяясь на жёлтый с проскальзывающими по нему зелёными прожилками. Что же, мне показали суть...
  На корабль я вернулся уже ночью. Пришлось попотеть – светопреставление вызвало большой интерес местных, и если когда драконы были в небе, подойти у них не было решимости, то стоило Ран и Шао исчезнуть, как аборигены поспешили на разведку. Попадаться на глаза им лично мне очень не хотелось, так что я предпринял стратегический манёвр уклонения, вылившийся в забег голышом по лесу. То ещё удовольствие, доложу я вам, а уж эти чёртовы комары и кусты крапивы…
  Так что на борт я поднялся уставший, чешущийся и очень раздражённый.
  -Старшина, мои дела закончены, уходим отсюда.
  -Есть с… командор Чан, что у вас с глазами? – моряк в шоке смотрел на меня. В его взгляде переплетались неверие, сомнение в собственном здравомыслии и какой-то то ли восторг, то ли ужас.
  -Что с ними не так?
  -Они у вас стали янтарными и… если присмотреться, зрачок вытянут…
  -Последствия общения кое с кем. И ещё, старшина.
  -Да, Вестник?
  -Нас. Здесь. Никогда. Не было. Ясно?
  -Так точно, господин, - поклонился воин, - ни я, ни кто-либо из моих людей никогда не вспомнит об этом месте. Ручаюсь.
  -Замечательно. Ну а теперь… идём домой.
  -Есть, - козырнул мой собеседник и помчался руководить отплытием, а я последовал в свою каюту – мне нужна была новая одежда... и зеркало.
  
  Адмирал Чан. Суровый вояка и не самый лучший воспитатель. Примерно через неделю после отплытия командора Чана к драконам.
  Глава Восточного Флота сидел в своём кабинете и читал доклады. Сын в очередной раз куда-то исчез, толком не предупредив. Пусть это уже стало привычным, но всё равно заставляло беспокоиться. Иногда (очень, очень редко) офицер даже сожалел, что парень взялся за ум и из повесы превратился в перспективного воина. Да, поначалу адмирал был безумно рад, Чан-старший не испытывал иллюзий относительно своего вклада в образование личности и характера сына, сначала смерть жены, потом отставка его предшественника и необходимость срочно входить в курс дела на флоте – первые лет восемь ему было не до потомка, потом… Потом он просто привык и спихнул всю заботу о подрастающем наследнике на слуг. То, что ни к чему хорошему это не приведёт, он понял слишком поздно.
  Перемены характера Чана-младшего на его пятнадцатилетие были просто подарком Духов, но вот то, к чему эти перемены привели... С одной стороны, как солдат, он гордился славным представителем своего рода, но вот как отец, раз за разом получая доклады о новых столкновениях Вестника с превосходящими силами противника, испытывал страх за сына. Пока что ему удавалось выходить сухим из воды, но сколь долго будет длиться его удача? Да и характер наследника... нет, Чан показал себя серьёзным и ответственным молодым человеком, но вот некоторые его наклонности, оставшиеся ещё с периода повесы… И в кого он такой пошёл? Ладно, женское внимание, он сам не без греха, и Ксиу и Ланиинг, дочери Линтао, были далеко не только служанками, но и наложницами, но десяток? Из воительниц Киоши? Причём, их лидер, эта Суюки, кажется строит на сына далекоидущие планы, а ведь их положение несопоставимо! Ладно быть наложницей, это вполне приемлемо, но она явно желала большего. Дочь рыбака с никому ненужного острова в глуши мира и сын адмирала?
  Чан-старший глубоко вздохнул и пригубил чая.
  И сын словно не понимает! К его вниманию предлагают лучших дев Народа Огня, да чего там, ещё десяток-другой переговоров, несколько договоров и пара месяцев работы - и его (при некоторой помощи адмирала, само собой) могли приставить к сопровождению самой Принцессы Азулы, и у него мог появиться шанс! Хотя… с учётом репутации наследницы трона, вряд ли её сопровождение будет сильно легче охоты на пиратов и корабли Царства Земли. Да и по поводу «не понимания» Чана-младшего появились вопросы. Во время отдыха адмирал заметил, что Тоф Бейфонг следует за Вестником как привязанная, постоянно общается, спорит, смеётся. Да, она ещё очень юна и войдёт в возраст только года через два-три. Но она – единственная наследница Лао Бейфонга, человека, способного поспорить богатством с самим Хозяином Огня. Война, конечно, может изменить ситуацию, но вряд ли слишком сильно. Наведя справки, офицер спокойно выяснил, что этот торговец уже имеет немалый товарооборот с колониями в Царстве Земли, а недавно его представитель, оказавшийся на Архипелаге, кстати, не без помощи Чана, заключил ряд контрактов на прямые поставки, сулящие сделать купца ещё богаче.
  -И что ты думаешь, Фалько? – обратился адмирал к своему соколу, занятому Очень Важным Делом – чисткой оперения, - пусть даже призрачный, но шанс породниться с Хозяином Огня очень заманчив. С другой стороны – куда более реальный шанс объединения с крупнейшим торговым домом мира. Эх, и почему нельзя совместить и взять всё?
  -Курлык? Курл! – ответил сокол, ему проблемы этих глупых двуногих, не способных даже в воздух подняться, были до хвостового оперения. Да и что тут вообще думать? – Куркл!
  -Думаешь? И как ты себе это представляешь? Чан, конечно, как выяснилось, весьма хитрый мальчик, но тут потребуется извиваться сильнее, чем змее на сковородке, - сокол на замечание никак не среагировал. Его мнение известно, а что там себе напридумывали эти лишённые крыльев уже не его проблема, - ладно, для начала разберёмся с командиршей воинов.
  Не став откладывать дело в долгий ящик, глава Восточного Флота пошёл проводить «вразумительную беседу» с девушкой. Он знал, что они делили с его сыном одну комнату, и это тоже вызывало некоторое раздражение нарушением традиционных устоев. Дойдя до нужной залы, он, не утруждая себя стуком, вошёл. Вот только увидел он там совсем не то, что мог себе представить. В немаленьком помещении сейчас было весьма тесно – всё-таки покои не были рассчитаны на приём десятка девиц, но вызвало оторопь у адмирала совсем не это, а угрюмая мрачность окружающих. Юная Бейфонг тихо сидела в углу, привалившись к стене, две воительницы вообще рыдали, обнявшись, а та, кому он пришёл разъяснять ситуацию, сидела, пустым взглядом таращась в какой-то свиток. По её щекам текли слёзы.
  -Что тут происходит? – адмирал обратился к пребывающей в трансе командирше. Та перевела на него взгляд и молча протянула свиток. Снедаемый неприятным предчувствием, офицер вчитался в строчки, написанные пером сына, что-что, а уж его почерк, после всей той кипы отчётов, он отличит всегда и везде.
  
  «Дорогая Суюки, если ты читаешь эти строчки, значит я всё-таки переоценил свои силы. Жаль, но что поделать, такова жизнь. Не буду просить тебя не плакать и не печалиться, всё равно ведь не получится. Но прошу, живи дальше и продолжай радоваться жизни. Надеюсь, указания, что я оставил ниже, помогут тебе и девочкам в этом.
  
  Я Чан, Вестник Огня, сын Чана, находясь в трезвом уме и здравой памяти, завещаю:
  
  -Принадлежащие мне дома в Столице и на Угольном Острове передать в собственность Суюки с острова Киоши.
  
  -Денежные средства, оставленные в рост в Первой Столичной Меняльной Лавке на моё имя, изъять и распределить равномерно среди воительниц Киоши, сопровождавших меня в походе.
  
  -Дандан с острова Киоши передать мой комплект за уходом по оружию, видел я, как ты на него облизываешься.
  
  -Джу с острова Киоши передать мою коллекцию чая, это, конечно, не сборник рецептов выпечки, но с чаем любая выпечка идёт лучше, чем без чая.
  
  -Тоф Бейфонг отдать мой комплект глиняных бомб. Не знаю, на кой они ей нужны, но её нездоровый интерес к взрывам и разрушениям виден издалека. Только сама не подорвись, хорошо?
  
  -Моему отцу, адмиралу Чану, завещаю заделать нового наследника, давай старик, я в тебя верю! И всё остальное имущество, если там ещё что-то осталось.
  
  На этом всё. Искренне ваш, Чан. Прощайте.
  
  П.С.
  Если представится случай, набейте морду Аватару за меня!»
  
  Адмирал прочитал завещание сына. Вздохнул. Перечитал ещё раз. Сел на кровать и прочёл в третий раз.
  -Гадкий мальчишка! Даже в собственном завещании острит!
  -И это всё, что вас беспокоит? – с дрожью в голосе спросила Сюуки.
  -А ты вообще заткнись! – взбешённо заорал офицер, раздавленный известием о гибели сына, - задурила парню голову, и вот результат!
  -Ч-что? Д-да как вы… - начала было одна из девушек.
  -А что?! - голос мужчины почти срывался, а в ушах гудела кровь. - На каждом углу кричите, что воины, а по факту – просто девки, играющие с оружием! Если вы такие «доблестные воины», то почему мой сын отправился куда-то почти в одиночку, с минимумом команды, оставив вас здесь?! Почему вы загорали на пляже и пили коктейли, когда он отправился на сражение?! – адмирал повесил голову. - Почему?...
  Ответом ему была тишина.
  Тоф сильнее сжалась в углу, пряча лицо в коленях, уроженки острова Киоши давили слёзы, стараясь не издавать ни звука, Суюки закусила губу, глядя в сторону, но офицер ещё не выговорился и в груди у него с каждым мигом всё больше разгоралось жгучее пламя злости:
  -Не знаете, что ответить? А я знаю! Потому, что ты для него не воин! Не солдат! Не простой подчинённый! Что ты вообще о себе возомнила?! Вы все!? Чан — потомственный аристократ Народа Огня! Высший офицер армии и флота! Доверенный самого Лорда Озая! Ни один генерал или адмирал не в праве от него чего-то требовать! Он подотчётен только Хозяину Огня! А ты вскружила ему голову в своей рыбацкой деревне и ведёшь себя как не каждая законная жена себе позволят! Купили мальчишку смазливыми личиками, добились того, что он вас ценит и бережёт больше собственной жизни!... Берёг... - вспотевший и задыхающийся от нехватки воздуха адмирал обессиленно закрыл глаза, стараясь унять начавшее колоть сердце.
  -Я бы не стала хоронить его раньше времени, - негромко, но твёрдо отозвалась из своего угла Тоф.
  -Что ты имеешь в виду? – повернулся к ней старший Чан.
  -Он сказал открыть свиток через две недели. Прошла только одна, - так же глухо ответила девочка.
  -То есть… - у офицера отлегло от сердца, а вот злость на этих куриц, заставивших пережить его худшие после смерти жены минуты, никуда исчезать не собиралась. - Идиотки! - обречённо резюмировал моряк. - Возомнили о себе невесть что, а даже исполнить простейшего приказа не смогли! На месте сына я бы гнал вас поганой метлой! Или официально перевёл в статус наложниц! Единственный воин из вас – вон, сидит и ожидает возвращения командира, - моряк кивнул в сторону Тоф, после чего встал и молча вышел, хлопнув дверью.
  Возможно, он позже и пожалеет о своих словах, но действие уже свершилось. Слова прозвучали и были услышаны. Возможные варианты событий изменились. К добру или к худу - покажет лишь время.
  
  Чан, следующее утро.
  -Дом, милый дом… но почему тут так тихо? – я ступал по коридору словно вымершего здания.
  Ни слуг, ни отца, даже воительниц - и тех нет. Впрочем, очень скоро я нашёл… упитого до слабовменяемого состояния батю.
  -Та-а-ак, и что тут происходит?
  -Хррр… ооо Чан! Ты всё-таки жив! А эти дуры… хррр, - в душе шевельнулось нехорошее предчувствие.
  То, что уважаемый предок был не сильно рад моим отношениям с Суюки, для меня секретом не было, да и на остальных воительниц он поглядывал с изрядной долей скепсиса и неодобрения, что поделать – потомственный аристократ, старая закалка и всё такое, но вот до прямых оскорблений он раньше никогда не опускался, да и в столь убитом состоянии я вижу его, пожалуй, впервые.
  Оставив павшего адмирала, я направился дальше. После пяти минут поисков мне улыбнулась удача – я обнаружил Тоф, закемарившую в углу одной из комнат. Хм… почему это она не в своей кровати, а в одной из гостиных на полу? Куда смотрят слуги? Ладно, чёрт с ними, со слугами, как это Суюки могла допустить? Осторожно донеся девочку до кровати, я приступил к дальнейшим поискам, уже подспудно желая покарать невиновных и наградить непричастных.
  Поиски привели меня в собственные покои, где, помимо Суюки, вполне могущей там находиться, я нашёл и остальной «девичник» с Киоши. Судя по остаточным следам, у них тут был какой-то праздник. Дальнейшие практики в некромантии (поднять проспиртованное тело, вернуть к жизни, допросить) показали, что праздник таки действительно был – мои похороны.
  Слегка обалдев от услышанного, я принялся к более детальным поискам истины, которая, как всегда, оказалась где-то там… в районе женской логики, за гранью моего понимания. Но хотя сам дурак, привык, что в бою мои команды исполняются беспрекословно, вот и выдал Ц.У., после чего спокойно отправился по делам, а то, что данная команда была больше похожа на просьбу, а женщины – существа по своему любопытству не уступающие кошкам, я как-то не учёл. Результат налицо – вскрытое раньше времени завещание, накрутившая себя сверх меры влюблённая девчонка и эпидемия истерики среди женского состава нашего экипажа. Причём, судя по несколько бессвязным ответам Суюки, ещё и батя брызнул керосинчиком в костерок в своей излюбленной манере – привык строить и тыкать носом в гумус своих подчинённых, вот и тут построил и потыкал. Придётся ещё и с ним говорить. Не знаю точно его мотивов и как развивался спор, девушка лишь глаза отводит, но, в любом случае, это – МОИ люди, я вне его юрисдикции, и выволочку, если потребуется, буду давать им сам. Лезть к ним – это неуважение ко мне, попытка «учить жизни» Вестника Огня и, как следствие, Лорда Озая. Будь это дело не дома, среди своих, а на каком-нибудь приёме, чтобы сохранить лицо, мне пришлось бы вызвать адмирала на Агни Кай. Блин, да о чём этот придурок вообще думал? Хотя… Ну да, они же меня «похоронили»… Да ещё и текст моего завещания... кхм… Ладно, обойдёмся без мордобоя, но поговорить с отцом будет необходимо… Как и вправить мозг этим девицам, а то подозреваю, что накрутили они себя по самое «не могу».
  Впрочем, по техническим причинам разговор пришлось отложить на завтра. Изнервничавшаяся девушка, да перебравши, да в себя её привели чувствительным потряхиванием… В общем, вид она имела очень не очень, и я, сжалившись, решил отложить экзекуцию до вечера.
  
  Первой проснулась Тоф, впрочем, не мудрено. В отличие от остальных, она в алконавта не играла, а потому, как и положено нормальному ребёнку, пусть и переутомившемуся вечером, в светлое время суток восстала для активной жизни. Ну и пошла искать кого-нибудь, способного организовать Великой Ей достойное её персоны пропитание. Как результат, встретились мы на кухне. Я сидел и собирал мысли в кучку, ну а зачем тут появилась мелкая - уже пояснялось. Правда, возникли кое-какие технические неувязки.
  -Хм, а ты ещё кто? Кто-то из слуг? – вместо приветствия спросил меня милый ребёнок.
  -И тебе доброе утро, мелкая.
  -Эй! Я не мелкая! – привычно взорвалась юная Бейфонг, но потом… - Чан? Это ты?
  Лицо девочки скривилось в непередаваемой пантомиме, включающей даже чуть приоткрытый от удивления рот.
  -А по мне не видно? – как ни странно, но заклинательница земли испытывала какое-то извращённое удовольствие при шуточках о зрении, видах и прочем.
  -Судя по тупым шуточкам, действительно ты, - ухмыльнулась «Слепой Бандит», после чего подошла и потыкала меня пальцем, - хм… тёплый и относительно мягкий, похож на живого. А ты в курсе, что некоторые тебя уже похоронили? - и этак с подозрением сощурилась мне в лицо.
  -Да, осознал уже. Нужно было завещание отдать кому-нибудь из мужиков и сказать просто передать, когда истечёт срок. Не подумал. Хмм… Тоф, меня уже можно перестать ощупывать… и вообще, что у тебя за наклонности? Сначала вуайеризм, теперь вот уже лапаешь. Учти, я воспитан в строгих моральных правилах! Девушек младше пятнадцати я не совращаю!
  -Пф, больно ты мне нужен. И вообще, коллектив уже постановил, что это ты будешь в моём гареме, и никак иначе, - невозмутимо ответила эта паразитка и продолжила меня ощупывать, а потом и легонько постукивать.
  -И всё-таки, что ты делаешь?
  -Пытаюсь понять, что и почему в тебе изменилось.
  -Изменилось?
  -Чан, - Тоф вздыхает, - я могу уверенно опознать человека с полусотни метров, как бы он ни прятался и ни маскировался. Ритм дыхания, сердцебиения, манера двигаться и даже просто стоять или сидеть на месте. А тебя я узнала только когда ты заговорил, по голосу. Ощущаешься же ты… Вот жеж, даже и не скажешь, как кто. Никогда такого не чувствовала, - и меня продолжили лапать, по-другому это назвать не получается.
  -М-да… может, тогда введешь меня в курс дела, что тут вообще произошло? Кое-что я уже понял, но вот детали… Э-эй, ты куда руки тянешь, мелкая извращенка?
  -Я уже сказала, что пытаюсь понять, что в тебе изменилось, так что оставь свои развратные мысли при себе! Это чисто научный интерес! – тем не менее ощупывания всё-таки прекратились, к моему немалому облегчению, да и порозовевшие щёки заклинательницы выдавали не только «научный интерес». - Хм… нет, не понимаю. По отдельности всё почти как было, но вот общий план изменился до неузнаваемости. Ты иначе дышишь, двигаешься, да у тебя даже сердце теперь бьётся по-другому! Что с тобой случилось? – ребёнок теперь просто ко мне прислонился ухом и, по-видимому, продолжил вслушиваться в какие-то внутренние процессы.
  -Со мной случился дракон.
  -Ч-чего? Как? Где ты умудрился откопать дракона? - сколько экспрессии...
  -Ну я же «Великий Проходимец», помнишь? И я всё ещё жду «отчёта» по событиям в доме.
  -Это шантаж и вымогательство! Давай ты сначала расскажешь мне о драконе? – девочка упёрла руки в боки и попыталась торговаться.
  -Ага, они самые. Как же такому злобному чудовищу, как я, обходиться без таких полезных инструментов? И давай-давай. Я всё ещё жду ответов, - видя её насупленную мордашку, мне было очень трудно не рассмеяться.
  Подувшись ещё немного, госпожа Бейфонг начала свой «доклад». Если коротко, то Суюки и девочки таки не утерпели и вскрыли письмо, впрочем, это я знал и так, как и о выволочке, что устроил им батя. Чего я не знал, так это подробностей «беседы», которые до меня девочка и донесла. И подробности эти меня сильно взволновали и… Не то чтобы взбесили, но где-то рядом. Я слишком привык к определённому положению и жизни «отшельника». Один приём за два года, на котором меня и назначили Вестником, не в счёт. Вся эта придворная возня и изменение твоего положения в зависимости от того, как и на кого ты посмотрел, были далеки как от Чана-оригинала, так и от меня, пусть и по разным причинам. Отец же, наоборот, подолгу крутился как в Столице вообще, так и во Дворце Огня в частности. И, очевидно, мой образ жизни на текущий момент его не устраивал, о чём он и проинформировал воительниц… своими словами. Я тяжело вздохнул. Разговор с родителем будет куда тяжелее, чем я думал изначально.
  -Ясно, спасибо Тоф…
  -Нет-нет, одним «спасибо» ты не отделаешься! – несносная девчонка просто внаглую дёрнула руками, окружив меня каменными стенками, и сама поднялась на выросшем из пола пьедестальчике напротив меня, тем самым отрезая последние шансы на отступление, - давай, выкладывай, что с тобой случилось!
  -Хм… - я задумался.
  Врать этой милой малышке не хотелось (к тому же, с её способностями сделать это будет очень, очень трудно), но и выкладывать всю правду... С другой стороны, можно попросить её держать то, что я расскажу, в секрете – общая тайна может сблизить нас сильнее… но и риск. Впрочем, если бы я хотел избежать риска, пошёл бы не во флот, а выращивать капусту в Ю Дао. И я решился:
  -Хорошо, только пообещай, что никто не узнает об этом, пока я не разрешу.
  -Даже Суюки?
  -Даже Суюки, - кивнул я.
  -Хорошо, - немного подумав, согласилась девочка, - даю слово.
  -Ну, тогда слушай…
  И я рассказал ей всё: как нашёл координаты в Библиотеке, как узнал, у кого Первый Аватар учился повелевать Огнём, и как решил заручиться поддержкой таких учителей. Умолчал я разве что о своём «полудуховном» состоянии, да и не имело это прямого отношения к событиям на острове драконов.
  -Знаешь, - задумчиво протянула Тоф, - не знай я точно, что это не так, подумала бы, что ты врёшь. А не знай я тебя, посчитала бы, что мой собеседник просто спятил, но… Поскольку я всё-таки ложь чувствую и знаю тебя, вынуждена признать: нечто подобное – это как раз в твоём стиле.
  Выводы она сопровождала предельно серьёзной моськой лица и солидным киванием сама себе, под сложенные на груди руки.
  -Ну спасибо. Наверное, - я почесал затылок, - хотя на комплимент это не очень походило.
  -Наверное, - передразнила меня Бейфонг, - это потому, что комплиментом моя фраза и не была. Это диагноз! - а сколько сразу самодовольства...
  -Ах ты, мелкая! – я попытался сграбастать засранку и как следует потискать, пусть ей это и не нравится. Но данная конкретная пакость уже была в курсе, а потому ловко вывернулась, вернув свой пьедестал в исходное состояние, и разорвала дистанцию.
  -Беее! – мне показали язык и заливисто рассмеялись.
  -Ну, держись, - вскакиваю с места и начинаю преследование противника, который, продолжая смеяться, стремительно ретируется на улицу.
  -Я рада, что ты вернулся, Чан! – выкрикнула Тоф и «ушла в подполье», причем буквально.
  Ну а после наши догонялки переросли в небольшую спонтанную тренировку. Девочка так скидывала накопившийся стресс, да и мне нужно было слегка разрядиться – впереди были другие, не менее насыщенные, но куда более тяжёлые с моральной точки зрения беседы.
  
  Вечер того же дня.
  -Ну и какого тёмного духа? – поприветствовал я Суюки, уже пришедшую в себя, - ладно отец, он меня знает весьма поверхностно, но вы-то?
  -Мы… просто, - отвела глаза виновница всего безобразия.
  -Что «мы просто»? Мало того, что письмо вскрыли, нарушив прямую инструкцию, так ещё и в истерику впали. На ровном месте, прошу заметить. Напились, устроили чуть ли не похороны, перепугали всех слуг, не удивлюсь, если завтра выяснится, что половина острова уже в курсе моей скоропостижной смерти, а кто-то, из служебного рвения, уже и Хозяину Огня описал эту печальную весть. И вот как мне перед ним оправдываться?! «Простите, лорд Озай! Тут недоразумение вышло, я на рыбалку отлучился, а подчинённые нашли у меня в кабинете завещание, напились и всё не так поняли.», мне это ему заявлять? Как, кстати, предлагаете? Письмом или при личной аудиенции? Так сказать, чтобы в полной мере ощутить всю гамму чувств, пробегающих у него во взгляде во время этого бреда?
  -Н-но... - заикнулась Джу.
  -Да-да! Бреда! - повышаю голос, не скупясь на саркастические нотки. - А чем это ещё может быть? Сперва эти же люди проходят из конца в конец две трети акватории Царства Земли, пачками режут и отправляют на дно матёрых пиратов, бандитствующих магов и прочую нечисть. Потом они же успешно устраивают форменную чистку материковых гарнизонов, гоняют бандюков-террористов, с которыми местные власти не могут ничего сделать чуть ли не годы к ряду, собирают море стратегически важной информации о реальной обстановке дел на фронтах. Наконец, откапывают у духов на рогах гениального инженера, который в плане пользы для государства стоит больше, чем его же полноразмерный статуй из золота. И вот как, по-вашему, должен воспринимать всё это знающий человек историю о том, как эти же люди устроили здесь цирк с истерикой? Лично я бы рассказавшего такое человека отправил бы полечиться от белой горячки, и это как минимум!
  Я замолчал, обводя взглядом лица девочек. Девочки же ёрзали, отводили глаза и старательно не находили себе места. «Вишенкой на торте» было их весьма помятое состояние, связанное с жёстким похмельем.
  -Чан... прости, мы... - Суюки опять отвела глаза, - мы подвели тебя… Больше этого не повторится… - остальные дружно закивали, а вот мне её голос не понравился. Не знаю, какие тараканы успели поселиться в её голове за эту неделю, но ничего хорошего от этой братии я не ждал.
  -Эх… Ладно, я понимаю, что ты... вы переживали, но случиться может всякое, это не повод опускать руки и напиваться. В конце концов, я же не ваш смысл жизни. У вас есть семьи, друзья, ваш родной остров, вы сами, наконец! Ну а вдруг бы это случилось в боевом походе? Ну представьте, что мне не повезло, а вы повели себя так же, и тут противник! Подкрался и взял вас тёпленькими, неспособными даже толком пошевелиться. По-вашему, мне на том свете от вида такого конца было бы лучше? - послышались всхлипывания.
  -Хнн…
  -Эй-эй! Не сметь реветь! – не на шутку испугался я. - Смир-рна! - от командирского рявка дамы рефлекторно вытянулись по струнке. - Вот, то-то же! А то ещё удумали! Не хватало, чтобы вы тут и меня на больное взяли! - установилась неловкая пауза.
  -Н-но, к-командир, - шмыгнув носом, попыталась что-то возразить Джу.
  -Вот не надо никаких «но»! - вновь чуть повысил голос я. - И вообще... - вот эту тему поднимать не хотелось, но было нужно. - Насчёт того, что вам мой отец наговорил... - все всхлипы прекратились, и воительницы Киоши обратились в слух. - Всю эту чушь про наложниц и «не взял с собой» забудьте! Я не только вас с собой не взял! У меня ещё целая команда с десятком магов огня на берегу сидела и ни о чём не знала, это же не значит, что я их всех за воинов не считаю!?
  -А завещание? Ты же там им ничего не оставил, - робко подала голос Суюки.
  -Да, не оставил. Во-первых, у них и своё жалование есть, как и премиальные. А во-вторых, они — солдаты Народа Огня на действующей службе, они, в случае моей смерти, ни карьеры, ни должности не лишатся, вы — другое дело. Не потому, что вы — девушки, а потому, что вы считаетесь наёмниками и платит вам наниматель, которым является не Народ Огня, а персонально некий Вестник, всем вам хорошо известный.
  Реакция была неоднозначной. Некоторые лица ощутимо повеселели, другие же, напротив, ещё сильнее понурились. В особенности последнее касалось Суюки, которая даже побледнела от внутренних переживаний. Ситуация мне всё больше не нравилась — основные аргументы я уже выложил, а эффекта — чуть. Ну что ты будешь делать с этой женской логикой?!
  -Ладно, всё осталось позади, я вернулся, и с прибытком, - сменил я неприятную тему. В конце концов, с Суюки нам предстоит личный разговор, и остальные будут на нём явно лишними…
  -Прибытком? – заинтересовалась Дандан.
  -Да, путешествие завершилось удачно, так что, - поднимаю свиток с завещанием и сжигаю его в синем пламени, - это мне не потребуется.
  -Синий огонь? – ошарашенно заикнулся кто-то из девочек. - Как?!
  -Есть способы… научиться, хоть и весьма опасные, - ушёл я от прямого ответа.
  Вообще, остановился я именно на синем пламени по двум причинам. Первая – из всего спектра оно было самым разрушительным и горячим – идеально для боя. Конечно, было ещё зелёное, что в силу своих химических последствий могло травануть противника, но вряд ли эффект проявлялся бы сразу, к тому же был пункт два. Азула считалась одной из сильнейших волшебниц Народа Огня и владела именно этим оттенком, следовательно, такой же цвет пламени принесёт мне дополнительных баллов просто самим фактом своего существования. Конечно, ещё круче было бы использовать весь спектр, но в ближайшее время мне это не светит. Дело в том, что огонь, создаваемый заклинателем, сильно зависит от того, какого… ммм… спектра внутренняя энергия идёт в «чакру огня» для преобразования внутренней силы, собственно, в пламя. По умолчанию, у всех совокупность энергий даёт нейтральный оранжевый огонь. Настроить свой организм на выдачу определённой «смеси» я мог… часов за пять – быстрее, увы, пока что было не в моей власти – слишком тонкие процессы. Зато, думаю, молния уже не за горами – тупо разделить «Чи» на строго положительную и строго отрицательную относительно нетрудно, основной сложностью было именно выпустить молнию наружу, а не пропустить через собственное тело. Как это сделать, я знал… теоретически. Но вот с практикой не спешил… чего там, я боялся. Память о том, как разряд проходит сквозь тебя, сжигая тело, не помогала набраться решимости для опыта. Хм… ладно, что-то я отвлекаюсь.
  -В общем, надеюсь, вы всё поняли и больше ничего подобного не повторится?
  Воительницы с Киоши нестройно закивали. Бардак! Даже ответить не могут, как полагается! Но ладно... Если я их ещё строить сейчас начну, только всё поломаю... Женщины...
  -Тогда за невыполнение поручения командира – по пять нарядов. Каждой. А чтобы больше на глупости у вас не было сил, объявляю начало тренировок повышенной сложности. Отпуск кончился. Р-разойдись.
  -Есть, - проштрафившиеся подчинённые поспешили скрыться с глаз долой. Вообще, «наряды» - это самый минимум по наказанию, мужики на их месте могли получить пяток плетей, а случись такое в бою – петлю или ссылку в жопу мира. Но… бить их у меня рука просто не поднимется. На тренировке – да, но вот так… ладно, это только начало, людей для «приватной беседы» ещё хватает, а посему…
  -А вас, Суюки, я попрошу остаться, - девушка замерла на половине шага.
  Выходящие подруги проводили её со смесью облегчения и жалости. Облегчения, что таки нашёлся козёл отпущения, а жалости – как раз к тому самому «козлу». Дождавшись, пока остальные воительницы закроют дверь с той стороны, а девушка слегка «поварится» в напряжённом ожидании, я закрыл дверь своей комнаты на засов. Разборки командир-подчинённый закончены, но у нас с ней не только такие отношения, и поговорить нужно и в другом амплуа.
  Подхожу ближе.
  Стоит, глаза отводит, пальцы на руках подрагивают...
  Тяжело вздыхаю.
  -Ну что с тобой такое? - заключаю девушку в объятья и прижимаю к себе. - Я же вернулся, всё хорошо. Каждый может ошибаться, да, это неприятно, но не нужно себя убивать до такой степени.
  -Я... - воительница Киоши в моих руках мелко задрожала. - Чан... Твой отец, он был прав, я...
  -А вот этого не надо! Слышишь? - чуть-чуть её встряхиваю, ещё сильнее обнимая. - Выкинь эти глупости из головы! Мало ли что этот старый хрыч тебе наболтал! Ему пятнадцать лет было плевать, где я и с кем, а стоило мне чего-то добиться, как сразу озаботился достойной партией! - хотелось сплюнуть, но я сдержался. Впрочем, по голосу мой настрой вполне угадывался. - Ты у меня — самая лучшая, Суюки, и я не собираюсь от тебя отказываться, что бы там какое общество себе не думало.
  -Хнн... - жалобно всхлипнули мне в грудь.
  -Ты мне не веришь? - отстраняюсь и, нежно подняв девушке лицо за подбородок, заглядываю в глаза.
  -Верю, но... - отводит взгляд. - Ты не должен ради меня...
  -Так! Кто-то здесь чего-то явно не понимает! - подхватываю Суюки на руки и разворачиваюсь в сторону спальни.
  -Ч-Чан! Подожди! Что ты... Мы не можем вот так!... И-и вообще, я же серьёзно! - впервые за день подала адекватные признаки жизни воительница, прекратив изображать полуварёную амёбу.
  -Вот именно! Ты серьёзно пытаешься меня бросить, потому как какой-то старый козёл что-то тебе неодобрительно проблеял, - не скрывая возмущения, припечатал я. - А это значит, что нам нужно кое-что прояснить!
  Мы уже были в спальне, и я без зазрения совести уронил ошарашенную напором девушку на кровать. Ещё миг - и я наваливаюсь сверху, фиксируя её руки над головой.
  -Момент первый: - сообщаю, глядя в широко распахнутые серые глаза, - я тебя люблю! - и радикально пресекаю все возможные возражения поцелуем...
  
  В это же время, за стеной.
  -Всё нормально! - вынесла вердикт довольно ухмыльнувшаяся Тоф. - Он её простил.
  Ответом ей стал дружный облегчённый вздох воительниц Киоши.
  
  Несколько часов спустя.
  Решив проблему попранной самооценки у воительницы, я перешёл к самому неприятному — разговору с предком. Как ни странно, адмирал мои претензии на тему его права лезть к моим подчинённым признал и просто сказал, что в тот момент он был отцом, потерявшим сына, а не офицером…
  Прояснили мы и вопрос его отношения к Суюки, и возможный мезальянс. Самим фактом «моих увлечений» он не был недоволен, оригинальный Чан был тем ещё ходоком, снять сразу двух-трёх девиц во время «пляжной вечеринки» было для него не проблемой, так что до адмирала доходили слухи. Неудовольствие заботливого родителя вызывало то, к чему всё это могло привести.
  -Послушай, я понимаю твои чувства, сам был в подобном возрасте, но и ты пойми меня! Ваш роман может сейчас казаться тебе прекрасным, буря чувств и прочее, но ради всего святого, включи голову, она у тебя точно есть и неплохо работает! Что будет, когда вы немного привыкнете к этим чувствам, когда острота уйдёт? Какую общую тему для разговора может найти один из высших офицеров Народа Огня, - адмирал заметил выражение моего лица. - Не кривись, да, высших! И простая девчонка без роду-племени? Пусть она даже неплохо управляется с оружием… В чём я не сильно уверен, дочери семьи Тай, как минимум, ей не уступят. Но помимо воинских навыков они, как и ты, воспитывались лучшими учителями, сведущи в искусстве, поэзии, владеют навыками чайной церемонии, в конце концов! Твоя же… - тут он явно хотел сказать что-то очень нецензурное, но сдержался. Видя моё и так не самое добродушное лицо, - …спутница, в лучшем случае, будет рассматриваться окружающими на уровне наёмницы, если не деревенской дурочки!
  -Что же, кому это не нравится, пусть предъявит мне обвинение в лицо! – да, возможно, это было сказано излишне горячно, но… Проклятье, на момент смерти в первом мире я был не так чтобы уж сильно старше Чана, а сейчас молодость вместе с характером оригинала и моим раздражением на отца и всю ситуацию в целом как-то не предрасполагали к тщательному обдумыванию и чистой логике. Да и какая логика может быть, когда я возвращаюсь и застаю здесь такой балаган на пустом месте?!
  -Да приди ты в себя! Ты не хуже меня знаешь, что порой одних слухов более чем достаточно, чтобы здорово усложнить жизнь! – адмирал схватился за голову.
  -ХВАТИТ! – мы сидели при свечах, и сейчас эти свечи выдавали по два метра ярко-синего огня каждая. Отец отшатнулся от жара, и это меня немного отрезвило. Сделав выдох (плотное облако не то пара, не то дыма прилагается), я частично взял себя в руки – размер огня стал нормальным, правда, цвет пламени так и не изменился – слишком много силы я выбросил в окружающее пространство с криком. - Хватит, - повторил я тише, - я понимаю твои мотивы, отец. Но, смею надеяться, я имею право сам выбирать, с кем мне быть. Не знаю, как дальше сложится наша судьба, но сейчас мы вместе и нам хорошо друг с другом. Это главное, мнение остальных меня не волнует. Я готов назвать её моей женой и вызвать любого, кто что-то по этому поводу попытается вякнуть, на Агни Кай, - я пристально посмотрел на адмирала. - Мы сами разберёмся.
  -Чан... - адмирал завороженно смотрел на меня. - ...Как я говорил ранее, я понимаю твои чувства, пусть и не согласен с ними. Но ты уже доказал, что вполне самостоятелен. Некоторые ошибки всё-равно приходится совершать самому, чтобы почувствовать их… - глава Восточного флота оборвал себя, наблюдая, как пламя свечей вновь разгорается, - впрочем, не важно. Знай только, что я всегда буду рад видеть тебя в этом доме. Что бы не случилось, ты – мой сын, - Чан-страший склонил голову, отведя взгляд, а я почувствовал себя на редкость погано, словно как какой-то паразит, влезший в чужую кожу. Просто послать отца после таких слов было бы слишком даже для той циничной сволочи, в которую я постепенно превращаюсь.
  -Спасибо, папа. Я… подумаю над твоими словами, но это всё, что я могу обещать.
  -О большем я и не прошу. А теперь позволь поинтересоваться одним вопросом.
  -Конечно.
  -Когда твои глаза успели сменить цвет на янтарный и почему, когда ты злишься, они словно светятся изнутри и отчётливо заметен вертикальный зрачок? – вопрос выбил меня из колеи.
  -Кхм… м-да. Помнишь, ты интересовался вымершими драконами? Так вот, на тот момент они ещё не совсем вымерли.
  -Что? Как? Но генерал Айро же убил последнего… - батя был сильно ошарашен, признаться честно, его удивление приятно грело.
  -На нём что, написано было, что он последний? Как выяснилось, был ещё один.
  -Так значит, вот в чём причина?
  -Да, сражение с драконом даёт многое, - «танец», конечно, в разы больше, но делиться этими сведениями я ни с кем не буду.
  -И… как?
  -Как видишь, я сижу перед тобой, а дракон… Минутку, - я встал и вышел до своей комнаты, где оставил рулон шкуры. Подхватив «добычу», возвращаюсь к отцу, - вот.
  -Невероятно… шкура дракона… мягкая и свежая.
  -Больше, увы, достать не получилось, - хотя и этих щедрот Отца мне хватит с запасом, - там всё плавилось и горело.
  -Понимаю, - кивнул адмирал. - Что ты планируешь сделать с чешуёй?
  -Хотелось бы изготовить доспех. Я в неплохих отношениях с градоправителем Ю Дао, а у него в городе очень неплохие кожевенные мастерские, которым не привыкать работать со шкурами крупных ящеров. Пусть и не таких больших, - поделился я соображениями.
  -Исключено! – отбрил адмирал.
  -Хм?
  -Нет, мысль с доспехом – очень правильная, но Ю Дао... Чан, за право изготовить даже просто плащ для Вестника Огня могут передраться лучшие мастера Столицы, а изготовить для Вестника Огня Доспех из Чешуи Дракона, убитого им лично… Как бы среди мастеров не началась небольшая война. Один этот факт прославит бронника на всю страну… Да чего там, его внуки будут об этом с трепетом рассказывать!
  -В самом деле? Как-то я не рассматривал ситуацию с этой стороны. Что же, наверное, и в самом деле лучше тогда обратиться в столицу, но время…
  -Времени хватит. Тебе ещё неделю минимум проверять звено, знакомиться с личным составом и разрабатывать порядок следования. А о броне я позабочусь. Мерки же с тебя снять можно и у мастера на Пепельном, - судя по нездоровому блеску глаз адмирала и его инициативе, он уже планирует очередную волну пропаганды. А ведь мы только что чуть глотки друг другу не грызли... Иногда отец меня реально пугает. М-да. Ладно, всё равно, дело нужное...
  
  Адмирал Чан. Несколько часов после ухода командора Чана.
  Старый офицер устало прикрыл глаза. Всё прошло совсем не так, как он хотел. Мало того, что из-за этих идиоток психанул, так и умудрился забыть, что сын – довольно эксцентричная личность, к тому же повидавшая немало, вполне понимающая свою власть и силу. Что поделать, он привык строить своих капитанов и командоров, а не детей воспитывать. Тем более ставших самостоятельными. Синее пламя, кто бы мог подумать, а какие это открывает перспективы? Ммм... Тем печальнее было осознавать, что все эти перспективы, счастье, достаток и положение сына накрываются медным тазом, а если говорить грубее – то пи**ой. Вполне конкретной и определённой.
  Когда подчинённый совершает глупость, есть проверенные способы его за глупость наказать или помочь эту глупость исправить, но что делать, если собственный сын, являясь сейчас едва ли не эталонным «Воином Огня» с плаката, совершает политическое самоубийство? Вестник – это серьёзно, но и после данной должности есть жизнь, на одной силе и кучке преданных людей далеко не уйдёшь, нужны связи, нужен авторитет, нужно «правильное» поведение. Ломание традиций об колено очень больно бьёт идиота, что эти традиции ломает. И тем печальнее, что этот «идиот» - Чан. Пока он в фаворе у Лорда Озая – всё хорошо, никто и слова не скажет… в лицо, но удача – весьма капризная особа, прояви Хозяин Огня малейшее неудовольствие - и сын останется лишь с поддержкой пусть влиятельного, но далеко не всесильного адмирала. Без связей с высокими чиновниками, без поддержки аристократии, он будет просто смят и раздавлен, каким бы сильным воином и магом ни был и какие бы хитрости в бою не преподносил врагам. От отравленного бокала с вином никто не застрахован, а «наглого выскочку» и так уже мечтает удавить добрая четверть аристократии, и лишь знание о том, что Хозяин Огня очень неодобрительно относится к тем, кто покушается на его фаворитов, сдерживает горячие головы. Но сколько будет длиться этот фавор? Сейчас сын полезен правителю, это несомненно, то, что он таскает с собой «боевых наложниц»… Пусть, все были молодыми и ничего предосудительного тут нет, но как отнесётся правитель, чья власть также основана на принципах преемственности и традициях, к тому, что аристократ собирается взять женой не кого-то из своего круга, а наёмницу, чуть ли не крестьянку, тем самым по означенным традициям проходясь кованным сапогом?!
  Адмирал раздражённо фыркнул и лёгким движением руки подогрел уже остывший чай. Проблема была очень серьёзной, и оставлять её на самотёк было нельзя, но и использовать «грубые» методы – глупость. Во-первых, убивать женщину собственного сына – это нужно быть последним уродом, он, конечно, далеко не святой, постоянно общаясь с чиновниками и аристократией, хочешь не хочешь, а хлебнёшь нечистот, но до такого опускаться – это слишком. К тому же, Чан – не идиот, мальчик не по годам умён и хитёр, что уже не раз демонстрировал, за что его, кстати, Озай перевёл из просто «фигуры отвлечения внимания» в реально значимую величину; это вызывало отцовскую гордость, но в данном случае было скорее минусом, чем плюсом – парень вполне может сопоставить ссору с отцом на тему традиций и положения, а потом «таинственное исчезновение» или «героическую гибель» своей избранницы. Да и покушение на кого-то из свиты Вестника Огня – преступление уровня государственной измены, которое не простят и адмиралу, невзирая ни на какое положение, связи и родство.
  Впрочем, он бы не стал командующим Восточным Флотом, если бы решал все свои проблемы только силой. Всегда есть другие течения и обходные маршруты. Повлиять на Чана он, к сожалению, не может, радикально устранять препятствие пусть и возможно, но очень рискованно, да и доводить до такого не хотелось бы, но… Помимо сына, есть ещё эта Суюки, и, судя по тому, что он видел, она куда более внушаема и управляема, и если правильно её направить… В конце концов, бытие наложницей одного из высших аристократов Народа Огня и так куда больше, чем могла бы мечтать рыбачка с никому не нужного острова на другом конце мира. Но для этого нужно было постараться и привлечь кое-кого, впрочем, ему не привыкать.
  -Сначала он пойдёт в Ю Дао, а оттуда уже на Север, но… возьмёт ли он с собой воительниц? Не факт, но возможно, значит, нужно торопиться. Фалько!
  -Куркл? – сокол, до этого мирно кемаривший на жёрдочке в кабинете адмирала, приподнял голову и вопросительно поглядел на бескрылого питомца, которому опять от него что-то понадобилось. И когда эти рождённые ползать уже научатся сами решать свои проблемы?
  -У меня для тебя есть поручение.
  -Курлык?! – конкретнее задачу ставь, конкретнее.
  -Нужно будет отправиться на восток, в Ю Дао, и передать несколько писем адресатам… - в ответ сокол лишь вздохнул. Как всё это было напряжно...
  
  
***
  
  Принятие командования над звеном и загрузка на корабль прошла как-то незаметно-рутинно. Попутно пересёкся с капитаном галеона, что выделил нам господин Лао. Тот уже продал всё, что хотел, закупил, что требовалось, и был готов отправляться. Также моряк передал мне письмо от господина Бейфонга, так, что там у нас? Угу…
  Мужик не в восторге от побега любимой дочки и сердечно благодарит Вестника, что тот присматривает за этим нежным беззащитным созданием…
  Я перевёл взгляд на Тоф, в текущий момент времени переругивающуюся с интендантом и требующую, чтобы ей дали пронести эти замечательные триста кило гранита. Без которых, мол, юная девушка чувствует себя очень грустно и одиноко. А когда ей грустно и одиноко, ей очень хочется приласкать кого-нибудь чем-нибудь тяжёлым по голове, и он, интендант, очень подходит... Н-да. И, если честно, выражалась она куда более, хм... конкретно. Действительно, милое и беззащитное существо…
  Ладно, так, о, он решил лично забрать непутёвое чадо, для чего собирается прибыть в Ю Дао. Хм, неплохо, судя по дате, он уже должен быть в городе. Надо бы предупредить мелкую, что я собираюсь её сдать «с рук на руки» любимому бате, так что пусть готовит план побега. Хотя, брать её на Северный Полюс – не лучший вариант, да и воительниц с Киоши я бы предпочёл не привлекать. Одно дело резать пиратов – это полезно, почётно и даже вполне может найти оправдание, но вот вести полноценную захватническую войсковую операцию, включающую в себя оккупацию города со всем вытекающим... Не стоит лишний раз подвергать их мораль и лояльность испытанию. Пусть я в них и верю, но для оптимального результата следует использовать нужных людей в нужном месте. И воительницы, при всей их выучке и обретённом опыте, на севере будут лишними. О, пусть лучше «помогают» господину Лао Бейфонгу в поисках своей дочери-беглянки, благо, Суюки и Ко сами терпеть не могут, когда их рассматривают просто как девчонок.
  Тоф грядущий «Великий побег» восприняла с энтузиазмом. Как бы не показывала свою независимость девочка, но за почти месяц приключений она успела здорово соскучиться по родителям, но и расставаться с нашей командой не хотела, так что идея совместить приятное с полезным пришлась ей по душе.
  Со всей этой рутиной доставка драконьей брони прошла как-то буднично и незаметно. Да, в столице она таки вызвала войну, по итогам которой над снаряжением начала работать целая мануфактура, организовавшаяся едва ли не из лучших мастеров кожи Народа Огня. Что там говорить, если за три дня они полностью скроили доспех, армированные штаны и даже плащ. Конечно, воплей о «делать без примерки – это всё равно, что жениться на первой встречной» при этом было просто немерено, была загнана целая стая соколов, а бедный ремесленник с Пепельного аж поседел – беднягу обещали сжечь живьём, если присланные размеры окажутся хоть на миллиметр отличающимися от действительности. Но всё обошлось, броня сидела как влитая, плащ движений не сковывал, а штаны налезали без всяких проблем. Правда, ежедневно носить подобную сбрую я не хотел – слишком уж по-позёрски смотрелась насыщенно-алое одеяние, но вот на торжественные мероприятия или в бой (без плаща, разумеется) – само собой. Убедившись, что всё сидит, как нужно, и нигде ничего не натирает/мешает, я отписался ремесленникам, выражая им свою благодарность. Денег, кстати, с меня не взяли ни медяка. Престиж, что тут ещё скажешь.
  Разобравшись с доспехом, я смог сосредоточиться на приёмке прибывших судов и знакомстве с экипажем. Вещь, безусловно, нужная, но отнимающая довольно много времени, хорошо хоть сами экипажи уже были «обстрелянные», пусть и до звания «ветеран» им было ещё пахать и пахать. Как бы то ни было, через три дня мы вышли в море.
  Неделю пути (даже чуть больше, поскольку, следуя обещанию, мы таки сопровождали галеон к порту) я потратил на попытки приведения Суюки в прошлое расположение духа и выбрасывание из её головы всей той чуши, что наплёл адмирал. Но, как бы я ни заявлял, что мне плевать на все эти условности с происхождением, знатностью, богатством и прочей мишурой, она… Нет, она соглашалась, но… я всё равно чувствовал какую-то отстранённость, стену, что она сама возводила. И никакие разговоры, заверения и горячие ночи не могли это сломить. Что делать, я просто не знал. Нет, она сказала, что не покинет меня и мы будем вместе, но… Как бы это сказать... Раньше мы были равны, могли спорить, ругаться, да чего там, она начинала рычать даже в таких мелочах, когда Джу предлагала мне попробовать очередной её кулинарный шедевр, сейчас же она таких собственнических инстинктов не показывала, и это было непривычно и, откровенно говоря, не очень приятно. Мне нравилась её ревность, её настрой и попытки показать, «кто в семье главный». Бороться с ней было интересно, а сейчас я просто не знал, как на всё это реагировать и что делать. Мне требовалось время, чтобы подумать, и визит на Северный Полюс подходил как нельзя лучше. Так, за размышлениями, я и не заметил, как прибыл в пункт назначения.
  
  Порт Ю Дао стал для меня уже почти родным. Привычные ароматы, привычные пейзажи, привыч… Э-э-э, это что ещё за хрень?
  -Что это? – поддержала мой мысленный вопрос Суюки.
  -Кхм… Ну… Наверное… Бур? – уверенности в моём голосе было немного.
  Помнится, в первом мире я как-то видел фотографии устройства для рытья тоннелей метро. Эдакий мега-червяк высотой с полтора-два этажа и длиной метров в десять. Представленная нашим глазам конструкция чем-то отдалённо это дело напоминала… очень отдалённо. И если диаметр был примерно таким же, то вот длина с полноценный поезд внушала почтение, пусть пока что это были всего лишь сегменты «червяка», но общие размеры уже вырисовывались.
  -Бур? И что можно бурить такой здоровенной штукой? – поинтересовался капитан Ли (да, ещё один, это имя уже начинает напрягать!).
  -Хм… Или они решили организовать сквозной тоннель через гору Омашу, или, - тут я припомнил похожий эпизод мультфильма. Правда, до сего момента я считал его бредом мультипликаторов, - …или через стену Ба Синг Се.
  -А не далековато ли от столицы Земли они решили эту дуру собрать? – резонно заметил офицер.
  -А ближе у нас нет таких мощностей. Не через море же её везти, если собирать на Архипелаге?
  -Эй, чего там? – не выдержала Тоф приступа любопытства.
  Пусть на стальном судне ей было на редкость комфортно – металл прекрасно передавал вибрацию, а едва уловимая «тряска» от работающего силового агрегата позволяла девочке «ощущать» весь корабль с небывалой точностью, но вот что творится за бортом - оставалось для леди Бейфонг тайной.
  -Ты гусениц видела? – занялась просвещением Суюки.
  -Технически, нет, - хмыкнула слепая с рождения девочка, - но представляю.
  -А теперь увеличь её в размерах до крейсера, а длиной так до трёх крейсеров, стоящих в ряд. Спереди приделай сверло соответствующего размера. Вот примерно так оно и выглядит… Ну, будет выглядеть, когда её соберут полностью.
  -О! – прониклась уважением заклинательница земли. - Здоровенная хрень!
  -Угу…
  Место в порту для нашей делегации нашлось, более того, у пирса меня уже ждали Тандао и Механист собственной персоной. Рядом с ним стояли два молодых паренька слегка растрёпанного вида, вооружённые каким-то планшетами. За спиной у них виднелись различные тубусы, а из заплечных сумок торчали перья для письма, карандаши и духи разберут, что ещё. За ними стоял господин Лао Бейфонг, вид он, кстати, тоже имел весьма запыхавшийся.
  -Тоф, тут твой отец, - пока мы ещё не пришвартовались, информирую девочку.
  -Упс…
  -Всё будет нормально, действуем по плану, - выдаю последние Ц.У.
  -Что это вы задумали? – Суюки окинула нас подозрительным взглядом.
  -Так ты ей не сказал?
  -Неа. Так было бы неинтересно и слишком просто… Для тебя, - пусть займут друг друга.
  -Пф, - мелкая вздёрнула нос. - Думаешь, твоя девчонка с подружками сможет совладать с великим Слепым Бандитом?
  -Есть лишь один способ это узнать, не так ли? – хмыкнул я.
  -Почему-то у меня появилось неудержимое желание вас стукнуть, - насупившись, проинформировала командирша воительниц.
  -Считай это моим наказанием за не вовремя вскрытый свиток. Вас изобьёт маленькая слепая девочка. Впрочем, вы можете сопротивляться, хе-хе… - под моим взглядом воительницам стало явно неуютно. От дальнейшего морального давления красавиц спасло то, что мы наконец-то остановились и получили возможность ступить на твёрдую землю.
  -Командор, рады приветствовать вас! – вытянулся мой бывший старпом.
  -Я тоже рад вас видеть, капитан, уважаемый Механист, - кивок воодушевлённому инженеру, - господин Лао.
  -Господин Чан.
  -Вестник, - кивнули изобретатель с торговцем.
  -Привет, пап! – помахала рукой отцу спустившаяся на пирс девочка.
  -Тоф! – торговец, наплевав на свой статус, подлетел и сгрёб в охапку дочь.
  -Пфе… - сдавленно пискнула девочка, которой явно требовалась помощь.
  -Кхм, уважаемые господа, полагаю, пирс – не самое подходящее место для встречи.
  -В резиденции губернатора Моришиты для вас уже выделены покои, милорд, - ответил Тандао, - предлагаю перебраться туда, у нас действительно накопилась масса новостей, но... - он кинул взгляд на Бейфонга, действительно, независимый торговец будет там лишним.
  Впрочем, избавиться от общества Лао было нетрудно – достаточно было «пожертвовать» маленькой беззащитной девочкой, и всё – обеспокоенный родитель принялся квохтать над ней хуже, чем курица над яйцом. По нашему уговору, Тоф сбежит обратно через день или при попытке бати утащить её из Ю Дао, так что пока она героически превозмогала все эти нежности, да.
  Ну а мы, тем временем, благополучно добрались до резиденции градоначальника и после того, как выразили своё почтение последнему, засели за совещание.
  -Итак, господа, чем вы можете меня порадовать?
  -«Леопард» полностью восстановлен, командор, более того, Механист предложил ряд улучшений в благодарность за переезд, и, пока силовой агрегат был разобран, я решил, что это неплохая возможность. Надеюсь, вы не против.
  -Хм, и что же это за улучшения? – я перевёл взгляд на инженера.
  -О, коллега! После того, как у меня перестала болеть голова за моих односельчан, ресурсы и помощников… Да и проглядев некоторые выкладки из вашей академии машиностроения… О, простите, я увлёкся. Словом, когда я смог сосредоточиться на работе, мне в голову пришло несколько идей по вашим силовым аппаратам. Они весьма совершенны, но у них есть одна проблема, как вы считаете, какая? – блин, как он мне напоминает нашего препода по механике. Того милого старичка, что, узнав, что до конца лекции осталось ещё две минуты, заявлял, что «у нас бездна времени», и продолжал с упоением есть мозг несчастным студентам. Эх, славные были времена.
  -Относительно низкая эффективность. Котёл производит много мощности, но мы не можем её нормально передать, - сам задумывался над похожей проблемой и даже видел некоторые варианты её решения, но тут реально нужно было зарываться в расчёты и безвылазно сидеть месяцами, да и то – не факт, что получится, знания–то у меня в этой области были больше теоретическими, чем прикладными. К тому же, паровики и в моём прошлом мире доводили до ума не один век, причём вроде бы действительно серьёзное увеличение КПД удалось получить, только когда моря уже вовсю бороздили атомоходы.
  -Именно! – довольно воскликнул инженер, - вода, конечно, универсальное рабочее тело, но её теплоёмкость ограничена, да и коэффициент передачи оставляет желать лучшего! И тогда я подумал: ртуть!
  -Ртуть? – он совсем псих? Нет, я помню, что ртутно-паровые турбины действительно были весьма мощной и эффективной штукой, но использовать ядовитые вещества в непосредственной близости от моего нежно любимого организма мне не сильно нравилось.
  -Да, ртуть! Она испаряется при температуре в три с половиной раза выше, чем обычная вода! При этом может охлаждаться по такому же принципу, а значит, разница температур по рабочему циклу будет в два с половиной раза выше, чем у воды, что на столько же увеличит КПД машины! – инженер уже чуть ли не по потолку носился, - конечно, с учётом опасности рабочего тела, требуется модифицировать сам рабочий цикл на полностью замкнутый, что несколько снизит эффективность, да и дополнительное бронирование камеры не помешает, что увеличит массу судна, к тому же, полный цикл на ртути агрегат может и не потянуть, лучше разбить рабочее тело на классическое и ртутное для определённых участков цикла, а значит, будут ещё конвекционные потери, но увеличение в 1,8 – 2 раза полезной мощности я могу гарантировать! Плюс, как небольшой бонус, можно сделать отток по обратному циклу и получить прекрасный холодильник, как в самую лютую зиму! – этого маньяка продолжало нести, его помощники судорожно записывали «откровения сенсея» с испариной на лбу. Боги, кого я сюда притащил?
  -И как далеко вы продвинулись? – мне уже было страшно спрашивать.
  -Ну, - механист почесал нос, - прототип я собрал на вашем Леопарде, поскольку он был единственным кораблём в ближайшей округе, что так удачно менял агрегат.
  -Ясно. Спасибо, наверное, - меня терзали смутные сомнения. - А не рванёт?
  -Не должен, - пожал плечами маньяк-изобретатель, - но если что, я улучшу конструкцию в зависимости от результатов испытания, - я понял одно: ноги моей не будет на крейсере, пока он не пройдет тысячу-другую миль. Чисто на всякий случай. Пока инженер вновь ушёл в дебри выкладок своего озарения, я повернулся к Тандао и вопросительно приподнял бровь.
  -Ничего не могли сделать, командор, приказ Хозяина Огня оказывать полное содействие. А его установка ни на что меньшее крейсера не вставала. Это не говоря уже о том, что он хотел вас «отблагодарить», - без слов всё понял капитан и поспешил отчитаться, - но есть и хорошие новости.
  -И какие же? – превращение МОЕГО корабля в бочку пороха с ядовитой начинкой внутри настроения мне не добавило.
  -Сейчас, - и, уже обращаясь к учёному, - господин Механист, продемонстрируйте нам, пожалуйста, и другие ваши изобретения.
  -Ну, это не так интересно, - огорчился маньяк от науки, - зная о том, что вам порой приходится не афишировать свою личность, господин Чан, я изготовил несколько вещей, эмм… Вы не могли бы принести синий ларец из моей лаборатории? – обратился механик к одному из парней.
  -Сию секунду, господин, - парень куда-то смылся, но уже через пять минут, слегка запыхавшийся, стоял перед нами, - вот.
  -Угумс, - Механист открыл шкатулку и достал из неё обычные наручи. В сознании шевельнулось Подозрение.
  -Как я узнал, на ближней дистанции опытные маги огня могут сгущать свою стихию в оружие, но вот на дальней всё уже не так хорошо. Пусть я не люблю делать оружие, но, надеюсь, это поможет вам в ваших приключениях, коллега.
  -И что это?
  -Это – Ручной Метатель! Версия третья, улучшенная.
  -Я знаю, что пожалею об этом, но что случилось с первыми двумя? – спросила Суюки, буквально сняв у меня фразу с языка.
  -А, ничего такого. У первой версии не выдерживала пружина и, лопнув, она впивалась в руку, - механист показал свою конечность с парочкой свежих шрамов, - а во втором я плохо настроил спусковой механизм и чуть было не застрелился, когда решил почесать нос, - инженер продемонстрировал простреленное ухо, - но не волнуйтесь, с третьего раза у меня всё точно получилось! Пять болтов в круглой обойме под руку, спуск с пружинного взвода! Благодаря нашим металлургам, мне удалось изготовить пружину, что без последствий может находиться до трёх дней во взведённом состоянии! Взводится специальным ключом… так, что ещё? А, точно, чуть не забыл! Ещё тут есть отделение для конфеток! – Механист нажал на какой-то незаметный выступ, и в наруче открылся кармашек с несколькими… конфетами.
  Он только что цинично надругался над моим мозгом. Нет, я слышал, что все гении немного того, но никогда как-то лично не общался. Ладно, скрытое отделение всегда можно использовать под что-нибудь интересное, типа того же яда. Конфетки… м-да. Интересно, а в прошлой жизни его случайно не Кью звали (техник Джеймса Бонда, что подгонял ему всякие интересные ништяки.*прим. автора)? Очень уж похож по вдохновенности своей. Окружающие смотрели на этого монстра с суеверным ужасом, я исключением не был.
  -Кхм, спасибо, это мне пригодится, - главное, не чесать нос… чисто на всякий случай. Да и вообще, если не собираюсь идти на дело, носить разряженными, а то мало ли.
  На этой ноте довольный инженер отбыл, а мы остались с воительницами и Тандао обсуждать грядущие дела. Вообще, в ближайшее время мне нужно будет собрать капитанов на военный совет и обсудить нашу формацию с ними, но… Для начала, неплохо бы эту формацию выработать, и помощь старого морского волка мне была бы очень кстати.
  Итак, формация. С ней возникли некоторые проблемы. Вестники, как известно, стоят вне армейской цепи командования и могут спокойно послать нахрен любого генерала-адмирала, даже не утруждаясь объяснением причины. Проблема в том, что обычно они, то есть мы – агенты-индивидуалисты. Мощный вооружённый до зубов крейсер? Пожалуйста! Незаметный шустрый рейдер с модификациями? Не вопрос! Своя команда? Духов ради! Но вот полноценное армейское звено – это уже совсем другой уровень. Привлечь его в случае нужды, опять же, можно, но вот на постоянной основе с прямым подчинением – сущая головная боль в приоритетах. Джао будет командовать операцией, он полный адмирал флота, следовательно, все корабли, задействованные в операции, обязаны ему подчиняться. Но что делать кораблям моего звена? По идее, приоритет командования за мной. Но адмирал рулит операцией. Но приоритет за мной. Щекотливая ситуация, мягко говоря. Особенно если добавить к этому тот факт, что с западниками у меня сложились не самые тёплые отношения. Пусть прямой конфронтации нет, но всё же. Да и по самому Джао я уже навёл подробные справки, как сделав запросы в адмиралтейство, так и порасспросив отца… Ну, до всей этой истории с выкатыванием взаимных претензий.
  Так вот, новоиспечённый адмирал был весьма неприятным в общении человеком. Заносчивым, спесивым, резким. Готовым и любящим идти по головам. Не «бесноватый ефрейтор», но где-то недалеко. При этом – «волосатая лапа» в верховных кругах чиновничьего аппарата, благосклонность Лорда Озая и одарённость в армейской службе в наличии имелись. Полагаю, если бы не его тяжёлый характер, то Вестником вполне мог стать он, впрочем, дядька и так устроился очень неплохо. Вопрос был в том, как мне с ним общаться? Адмирал явно будет не в восторге от приставленного «надсмотрщика», тем более, начинавшего в конкурирующем ведомстве и являющегося сыном «коллеги» из этого самого ведомства. Сыграть «ученика, что желает приобщиться к мудрости великой»? Во-первых, не факт, что поверит, во-вторых, в подобном случае придётся передавать командование звеном ему, а этого допустить я не могу по вполне понятным причинам – такой прогиб уничтожит всю репутацию и приведёт к славе лизоблюда, получившего все свои регалии понятно каким образом. Остаётся «нейтральная дзин» - когда не делаешь ничего. Держаться группа будет особняком, либо арьергардом от основных сил, либо фронтально. А вот мне придётся «напроситься» в гости к уважаемому адмиралу, и пусть со всем почтением, но таки намекнуть, что Хозяин настолько заинтересован в успехе операции, что направил своего «цепного пса» на полюс.
  После установки ключевых моментов уже пошли детали и конкретные, прикладные задачи. Кто, как и за кем, карта снабжения, подбивание запасов. В выделенные мне покои я вернулся уже ночью, морально вымотанный и дико уставший. Упав лицом в подушку, я просто отрубился. Суюки, впервые за долгое время наших совместных странствий, осталась в общей казарме с воительницами, впрочем, на тот момент мне было как-то не до этого. Спаааать.
  Через два дня подошла эскадра адмирала Западного Флота. Полсотни крейсеров, сотня фрегатов, несколько десятков транспортных барж и кораблей десанта. Разве что разведывательных рейдеров было относительно немного, но их никто и не считал. В любом случае, подошедшие суда полностью забили порт Ю Дао и всю окрестную акваторию. Сам адмирал прибыл на здоровенном линкоре с командной башней, по мне – не особо удачный конструктив, но если всех всё устраивает, почему нет? Лидер операции сошёл на берег и направился к смотрителю порта, а рядом с ним…
  -Адмирал Джао, генерал Айро, - уважительный поклон, - рад встретиться с вами лично.
  -Командор, - сделал глава флота упор на звании, не затрудняя себя даже кивком, Айро же легонько поклонился и приветливо махнул рукой, - Чан… наслышан.
  -В самом деле? Надеюсь, только хорошее? – однозначно, дружбы и взаимопонимания у нас не получится.
  -Говорят, вы уделяли массу времени борьбе с пиратами. К сожалению, как показывает практика, их ещё слишком много в наших водах – корабль генерала Айро был уничтожен одной из шаек. Вместе с кораблём погиб и принц Зуко.
  Что?! Зуко мёртв? Как? Где я так мог вмешаться в канон? К тому же, уничтожен корабль… что-то тут не так. Да и довольная рожа Джао слишком уж довольная. Возможно, конечно, что это из-за шикарной возможности «ткнуть меня носом в гумус», но терзают меня смутные сомнения.
  -Примите мои соболезнования, генерал. Но… несмотря на эту потерю, позвольте мне узнать, как это получилось?
  -Они ночью проникли на корабль и установили заряды со взрывной смолой у огневого погреба, - печально ответил Дракон. Вот тут я, как говорится, выпал в осадок.
  -То есть отряд пиратов смог незаметно пробраться на корабль, их мастерства хватило, чтобы протащить с собой, как минимум, бочку взрывчатки, но вместо того, чтобы захватить его или команду и угнать, они просто… Взорвали судно?
  -Нам, - Айро слегка замялся, - как-то пришлось с ними работать, и расставались мы далеко не друзьями. Это была месть.
  -При всём уважении, генерал, - осторожно контролирую голос. - Я успел навидаться этой братии. За лишний медяк они мать родную продадут, а уж потерять почти упавший к ним в руки рейдер… могли только в том случае, если за его уничтожение они получили бы больше, чем за него самого.
  -Ну-ну, вы переоцениваете этот сброд, командор, - пренебрежительно отмахнулся Джао, - я куда дольше сталкивался с ними, поверьте, если они почувствуют себя оскорблёнными, то ни перед чем не остановятся, - вроде бы всё с тем же пренебрежением, но, на мой вкус, как-то излишне настойчиво продолжил флотоводец.
  -Тем не менее, я прошу вас, уважаемый Айро, составить описание этих пиратов, возможно, мне удастся их найти и расспросить, была ли это их инициатива или кто-то решил совершить покушение на монаршию особу.
  -Всюду видите заговоры, командор? – растянул губы в покровительственной усмешке Джао.
  -Такова работа Вестника, адмирал, - теперь «звание» выделил я, - видеть заговоры и следить, чтобы даже самые преданные и лучшие слуги Хозяина Огня… не оступились, - Джао набычился. Намёк был очень толстым, а идиотом командующий не был. Гордецом с манией величия – несомненно, но идиотом – нет.
  -Господа, а не пойти ли нам выпить чаю? Путь был утомительным, да и ожидание явно доставило хлопот. Чай же идеально снимает усталость, – разрядил обстановку Айро в своей неповторимой манере слегка эксцентричного любителя травяных отваров.
  Чаепитие тоже прошло далеко не в самой дружественной атмосфере, хех, готов поспорить, потягивая ароматный взвар, мы оба прикидывали, как бы с собеседником случился какой-нибудь «несчастный случай», и только осознание того, что просто так взять и убрать со сцены столь заметную фигуру без последствий для себя невозможно, останавливало нас обоих от действий. Хотя… можно будет поискать тех пиратов и узнать у них подробности происшествия… С другой стороны, если там действительно замешан Джао, то они, скорее всего, уже давно кормят рыб. Я бы на его месте свидетелей столь компрометирующего действия не оставлял, а уж тем более - исполнителей. Вот только даже если они и живы-здоровы и я их найду, что дальше? Слово мерзкого пирата против слова адмирала флота, «Покорителя Севера», если текущая кампания увенчается успехом, и просто фаворита Хозяина Огня? Это даже не смешно, только себя идиотом выставлю. Спровоцировать его на атаку представителя надзора, то бишь меня, и на законных основаниях прирезать? Джао не впервой идти по головам, в этом он куда опытнее меня, и если уж я дождусь атаки, не факт, что переживу её. «Упал на меч сорок два раза, что поделать, скользко тут, на Севере». Так что если бить, то бить нужно первым и наверняка, хотя поглядывать по сторонам, разыскивая какой-нибудь косяк адмирала, за который его можно было бы прикончить на месте, тоже стоит, вдруг повезёт?
  Остальные варианты не подходят. Вызывать на Агни Кай нужно по какой-то весомой причине, которую он мне пока не давал, без причины же… можно, но неудовольствие Хозяина Огня – последняя вещь, что мне сейчас необходима. М-да, скажи мне кто года три назад, что я буду сидеть, попивать чай и продумывать схемы убийства сидящего напротив меня человека, так же попивающего чай, я бы не поверил. Особенно если в качестве причины указать всего лишь некоторую личную неприязнь и тот факт, что лишний конкурент в плане приближённости к трону мне совершенно не нужен.
  Тем не менее, при всей напряжённости обстановки, влияние миротворца-Айро своё дело сделало, и мы смогли приступить к обсуждению построения. Точнее, тому факту, что я вместе с небольшой свитой сопровождаю адмирала, а мои корабли «страхуют» основной флот и служат дополнительной огневой поддержкой, но в десанте не участвуют. Самое забавное, что мы с Джао на последних двух пунктах сошлись очень легко – он считал, что у него никто не будет «путаться под ногами» и отбирать часть славы, я же, во-первых, не подвергал своих людей лишнему риску, а во-вторых – имел оперативный резерв на случай всяких непредвиденных неожиданностей, типа взбесившегося Аватара – пока он будет громить флотилию Джао, у арьергарда будет шанс отступить подальше, но, надеюсь, до этого не дойдёт. Из канона я помнил, что вся эта канитель началась из-за адмирала и некоей белой рыбки-духа, и на эту рыбку у меня были свои планы. Кстааати, в тот момент его можно будет прикончить почти что официально! Или лучше не затягивать и перестраховаться? Но планы на рыбку… Хм, есть над чем подумать.
  Флотилия простояла в Ю Дао ещё два дня, а на третий, почти перед самым выходом, я узнал, что наш с Тоф план (точнее, предложенное мной и полностью поддержанное девочкой решение) приведён в исполнение. Дождавшись, пока суета начнёт укладываться, юная мисс Бейфонг исчезла из снимаемого родителем дома в неизвестном направлении, оставив с носом всех приставленных к ней нянек-тётек, благо за два дня напряжённость в порту, связанная с большим количеством моряков, начала спадать, а напряжённость девочки, которой-таки два дня к ряду «даже задницу подтирать самостоятельно не давали», наоборот, си-и-ильно возросла. В итоге, несчастный Лао, вновь упустивший дочь, кинулся ко мне с просьбой о помощи в поисках, ну я и выделил ему всех воинов Киоши, дабы девочки не скучали, оставленные в колонии. По нашим с мелкой прикидкам, недели активных развлечений в стиле «поймай гениального мага земли в каменном городе» одним должно хватить, чтобы как следует вымотаться, а другим - чтобы понять, что с дочерью нужно считаться, а не рассматривать как хрупкую беззащитную куклу. И месячное расставание с дочерью, а также рассказы о том, как она лихо отправила на дно вражескую каравеллу, свою лепту, безусловно, внесли. Но нужно было добиться несколько большего эффекта.
  
  И вот, в день отплытия, простившись как следует с Суюки (хоть та была и не сильно рада грядущему расставанию, но долг победил, к тому же на ней всё ещё висела забота о «маленькой слепой девочке, что потерялась где-то в городе и, может, сейчас тихо плачет от голода и холода»… Ох уж эта женская логика, ведь знает же, что Тоф – это чуть ли не оружие массового поражения, и в одном предложении слова «Тоф Бейфонг» и «плакать» могут быть связаны только через «заставила кого-то»), я поднялся на борт линкора Джао в новенькой красной броне из чешуи дракона. Сами новоиспечённый адмирал и генерал Айро уже были на мостике. Любитель чая сначала было приветливо мне махнул рукой, но потом, заметив, в чём я пришёл, сильно напрягся и очень недобро так сощурился. Адмирал же не удостоил меня своим высоким взглядом, предпочтя царственно наблюдать за своей флотилией с высокого мостика линкора.
  -Вы наконец-то соизволили появиться, Вест... - тут глава Западного Флота повернулся ко мне лицом и увидел броню с характерными чешуйками, описание которой он мог встречать разве что в книгах или видеть на картинах. У Созина, например, - …ник. Что это? – о, если бы взгляд мог убивать. Кажется, слухи до него уже дошли, а сейчас он получил наглядное подтверждение.
  -Ммм? О чём вы, адмирал? – улыбаемся и машем, господа, улыбаемся и машем.
  -Эта броня… Чешуя дракона? Но как? Генерал Айро же убил последнего!
  -Простите, адмирал, а на нём было написано, что он последний? – в вежливой, но довольно едкой манере отвечаю ему, - то, что после этого драконов никто не видел долгие годы, не означает, что их не осталось, хотя… С учётом редкости, вполне может статься, что встреченный мной таки был последним.
  -О, значит, вас можно поздравить, молодой человек? – добродушно улыбнулся милый пухленький старичок, но вот от его улыбки мне стало как-то очень… неуютно. Очень.
  -Пожалуй, что так.
  -И как же вам удалось одолеть дракона, Вестник? – подобрался Джао.
  -О, это было очень непросто. Он был огромен, постоянно пытался меня поджарить и расплющить, - поворачиваюсь к Айро, - мы протанцевали часов десять, - несколько секунд мы смотрели друг на друга, а потом старик кивнул и уже нормально улыбнулся, - но, после столь изматывающего действа, всё было кончено. В награду мне досталась шкура и кое-что ещё.
  -Почему же вы не забрали голову и не объявили о своём успехе на всю страну? Ведь это – великое свершение! – продолжал допытываться адмирал.
  -Если убить дракона при помощи магии и меча ещё возможно, то вот отделить голову от тела - увы, слишком уж здоровый. Всё, на что меня хватило – это кусок шкуры. К тому же, долго возиться я не мог – пещера могла обрушиться в любой момент, - и пофиг, что она простояла несколько веков, если не тысячелетий, я что, профессиональный спелеолог, что ли? - Что же касается славы... Зачем? Я – лишь скромный слуга Хозяина Огня. Если мне что-то причитается, оно само меня найдёт, если нет – то и не требуется.
  Ладно, тут я покривил душой, некоторая гордыня у меня всё-таки присутствует, но, смею надеяться, мозга всё-таки больше, а как учил великий Кайафас Каин, скромность и упирание на долг славы и репутации приносят больше, чем выпячивание и подчёркивание подвига, действительного или мнимого - не суть важно. Одно дело - раструби я на всю страну, что прирезал дракона, и совсем другое - если об этом раструбят те, кто делал мою броню, ведь получится, что вестник не просто «прирезал дракона», а походя его прикончил, не придав этому особого значения, и пошёл дальше, сняв шкуру на улучшение снаряжения. Есть некоторая разница, не так ли?
  -И зачем вы полезли на дракона, если не желали славы и соответствующего титула? – никак не мог перестать допытываться Джао.
  -Так уж получилось, - развожу руками, - просто наши дороги пересеклись, и всё случилось само собой. Кстати, адмирал, разве мы никуда не торопимся? - в ответ глава западников скрипнул зубами и, отвернувшись, принялся раздавать команды остальным судам, передаваемые через специальных магов посредством сложных сигналов огнём.
  -Генерал Айро, не желаете ли чаю, пока наш любезный хозяин занят? – хм, мне показалось, или даже спиной адмирал пытался меня испепелить? – я как раз прихватил с собой немного Белого Дракона, что вам так понравился.
  -О, с удовольствием, командор Чан! – оживился старичок.
  -К тому же, думаю, нам найдётся о чём поговорить, как Убийцам Драконов, - скрип зубов Джао, должно быть, слышали и на Северном Полюсе.
  Я не сдержал ухмылки, а Айро, глядя на эту картину, лишь покачал головой, мол, «эх, молодёжь».
  На линкоре места было немало, так что каждый из «высоких гостей» имел свою каюту приличных размеров, да и обстановка там была шикарной, пожалуй, кое-какие плюсы в характере командующего Западным Флотом были – на собственном комфорте он не скупился, равно как и на возможности пустить побольше пыли в глаза. Так что мы с удобством расположились в каюте Айро и поспешили воспользоваться его сервизом. То, что нас могут подслушивать, я не опасался – старик весьма опытный товарищ, и если в каюте и были какие-нибудь слуховые окна или прочие ухищрения, что само по себе довольно маловероятно, то они уже точно были заткнуты или вообще заплавлены, а под дверью никто стоять точно не будет… Ну, кроме парочки ребят из моей свиты, что просто прогуливаются по коридорам.
  Айро принялся заваривать травяной сбор, а я наблюдал за его священнодействием, включающим в себя обдавание чашек тонкими струйками огня, кипятком, опять огнем, выливанием первой заварки «в дар духам» и окончательным завариванием. Процесс завораживал и вводил в какое-то медитативное состояние. Но вот генерал закончил, и передо мной оказалась чашка с душистым напитком, а рядом – чайник с добавкой. Церемониально поклонившись друг другу, мы сделали по глотку. Начинать разговор никто не торопился.
  -Значит, ты не убивал драконов? – нарушил тишину генерал.
  -У меня бы не поднялась рука на столь прекрасные создания. Как не поднялась она когда-то у вас. Учителя Ран и Шао передавали привет, - ну, думаю, они бы передали, если бы знали, что я встречался с Айро. Старик добродушно хмыкнул.
  -Приятно слышать. Как они там?
  -Думаю, всё так же, что для них полвека? Даже меньше…
  Мы просто проболтали несколько часов. Айро был довольно интересным собеседником, приятным в общении и знающим много интересного. В ходе беседы меня кое-что, правда, насторожило. Как-то его поведение и реакции при упоминании Зуко не соответствовали той скорби, что должна, по идее, быть у человека, совсем недавно лишившегося любимого племянника. Вариантов было три: Айро не так ценил изгнанного принца, как я помнил из канона, Айро был гениальным актёром или человеком с железной выдержкой, что уже больше походило на правду, всё-таки мы с ним не закадычные друзья, чтобы генерал позволял себе «поплакать у меня на плече»… Ну или известия о кончине Зуко были сильно преувеличены. Правда, вставал вопрос, на кой чёрт принцу притворяться мёртвым? Пусть он и изгнан, но от него никто не отрекался, и официально он всё ещё является одним из возможных кандидатов на Трон Огня, более того, на текущий момент он там идёт под номером два – сразу за принцессой Азулой. Объяви он, что на него совершено покушение - и Озай сразу пришлёт для его охраны и защиты пару взводов гвардии точно, да и расследование назначит и пошлёт по следу похитителей нужных специалистов, а то и меня бы припахал. Не от большой любви, само собой, но просто чтобы сохранить лицо. Как ни крути, но для Зуко в этом был бы один профит – и очень хорошая свита, и возможность, пусть и небольшая, как-то наладить отношения с отцом. Единственный минус - это то, что свита всё-таки отцовская и в первую очередь подчиняющаяся Хозяину Огня, ну и докладывающая ему, само собой, о похождениях дитяти. Хотя… Вариант с «золотой клеткой» тоже возможен, а если пареньку нужна мобильность, то пребывание мертвецом эту самую мобильность прекрасно обеспечивает. Зачем ему нужна мобильность? Вариант один – Аватар. В мультфильме тоже вроде бы что-то такое было, хотя по мне – дурью он занимается. Куда выгоднее было бы договориться с Джао – да, командующий Западным Флотом – тот ещё придурок, но выгоду свою видит. Озай не вечен, а притащи Зуко Хозяину Огня «жуткую бабайку», которой уже сто лет стращают Народ Огня, очерёдность наследования может быть и пересмотрена. Да даже если и нет. Иметь плюшку за совместное с принцем получение упакованного Аватара и очень сильно обязанного тебе принца куда выгоднее, во всяком случае, стратегически, чем просто получить лавры поймавшего Аватара. Хотя это я сужу по себе, господин Джао может придерживаться других взглядов, о чём вполне может быть известно и принцу с генералом.
  От всех этих размышлений о возможных вариантах развития событий, их последствий и прочих интриг начинала болеть голова. Я понимаю, что сам захотел влезть во всё это дерьмо, но понимание не снимало ощущения очень гнилого болота, которое мне нужно не просто «переплыть», а конкретно так «прописаться» там, если я, конечно, хочу достичь всего того, о чём я думал ранее. Чёртова политика.
  Тем временем разговор «ни о чём» плавно перешёл на Ба Синг Се и его оборону. Я избегал упоминаний о погибшем сыне генерала, больше сосредоточившись на самом городе и его оборонительных возможностях. И возможности эти впечатляли. Стена высотой в пятьдесят метров и шириной в десять резала возможность разрушить её одним ударом на корню, а «разбирать по частям» было бессмысленно. Во-первых, сидеть под стеной долгое время – это изощрённый способ самоубийства, маги земли не будут просто стоять и смотреть, как мы ломаем стену, а даже просто скинутый с пятидесяти метров камень – опасная шутка, а если не скинутый, а запущенный даже хреновеньким магом… В общем, никак. Закидать бомбами через катапульты и требушеты – нет у нас взрывчатки, что смогла бы разнести стену с одного залпа, а пока будет готовиться второй, маги земли вполне успеют восстановить стену до исходного состояния. Идея с буром, что мы видели в Ю Дао, тоже казалась Айро весьма сомнительной – ну вот, допустим, сможет он пробурить стену, а что потом? Маги земли вполне смогут зажать его стеной, превратив в своеобразную пробку, разве что в конструкции были какие-то свои секреты, но подробностей полководец не знал. Я, в принципе, вариант видел – отстреливающаяся или имеющая некие люки передняя часть, таким образом, после пробития стены бур превратится в стальной тоннель, судя по размерам, вполне способный пропустить через себя и танки, но какова в таком случае сложность, а самоё главное, прочность и надёжность всей конструкции, и не схлопнется ли она, надави землеройки со стены в полную силу? На мой взгляд, группа «Кировых» с сотней-другой бомб на борту была бы куда эффективнее, благо при наличии магов огня проблему с нагревом большого баллона можно спокойно решить, даже не заморачиваясь гелием или, тем паче, водородом. Ладно, всё равно это гадания на кофейной гуще, до Ба Синг Се нужно ещё дожить, может я вообще не буду участвовать в штурме.
  Постепенно темы для беседы исчерпали себя и, раскланявшись с Айро, я отправился в свою каюту. До северного Полюса нам предстояло идти полтора месяца. Что же, по крайней мере, у меня будет много времени на тренировки и совершенствование во владении флейтой. Главное - не помереть со скуки.
  
  Некоторое время спустя.
  Я отложил кисть и скептически оглядел свой последний «шедевр». Начертание было слишком резким, злобным. Раздражённым. Да, пожалуй, последнее – самое верное.
  Впервые за два с лишним года у меня образовалось относительно свободное время. Раньше ведь как было? Каждый мой шаг так или иначе преследовал собой какую-либо цель, ожидался определённый результат. Отправка на Киоши? У меня были планы на воительниц. Пусть в конечном итоге наши отношения с Суюки зашли явно куда дальше варианта наёмник-наниматель или даже дружбы, но начало было, чего уж скрывать, весьма корыстно с моей стороны и насквозь запланировано. Выход из строя корабля и моё «спешивание»… Тут уже сложнее, скорее я воспользовался просто очень удачным для себя стечением обстоятельств, не будь его, что-то подобное мне пришлось бы устраивать самому, например, «случайно слив» в порту колонии свой маршрут, разумеется, подготовив пару вариантов на случай неблагоприятного исхода. Зачем? Мне требовалось попасть на материк и добраться до библиотеки. Просто прошение о переводе, во-первых, могло рассматриваться недели, если не месяцы, во-вторых, такая заявка повлекла бы шепотки о трусости или неспособности справиться. Заработать репутацию неимоверно трудно, но вот всё потерять можно за мгновение, доказано генералом Айро, которого «ушли» в отставку после отступления под Ба Синг Се. Один провал перечеркнул двадцать пять лет успеха. Народ Огня не прощает слабость.
  Но вернёмся к моей ситуации. Даже отдых на курорте архипелага мной рассматривался в первую очередь как повод добраться до драконов. Конечно, я совмещал приятное с полезным, да и от «случайных событий» старался извлечь максимум, типа знакомства с Тай Ли или вербовки Тоф. И вот сейчас у меня выдалась масса свободного времени, в том числе на «остановиться и подумать».
  С момента моего… хм, прибытия в этот мир прошло больше двух лет. За это время было проделано немало – путь от обычного представителя золотой молодёжи до человека, входящего в десятку элиты страны, был стремительным, пусть и пролегал по трупам как врагов, так и тех, кто стоял рядом со мной плечом к плечу. Проблема заключалась в том, что я не испытывал по этому поводу ничего. То есть абсолютно. Да в прошлом мире не каждый патологоанатом столько трупов видел, сколько я тут уже организовал! Где хоть какие-то, ну, не знаю, переживания по этому поводу? Ни я, ни оригинальный Чан никогда не были хладнокровными убийцами, откуда во мне это? Дрессировка Пиандао, а после закрепление войной? Возможно, но… Я задницей чуял, что что-то тут не так, но никак не мог понять, что именно. И это злило. И беспокоило. Ван Ши Тонг мог со мной общаться как с духом, с драконами тоже удалось «поговорить», более того, они что-то сделали со мной. Я до сих пор не могу понять всех процессов. Понятно, что подгоняли под свои стандарты. Но вот как на такого не пойми кого, как я, могла подействовать такая подгонка? То, что она глубже, чем у Айро, или того, что было у Зуко с Аангом в каноне – это понятно, во всяком случае, по поводу принца и генерала я уверен точно – с Аватаром никогда нельзя быть уверенным полностью.
  Впрочем, подобное отношение у меня было ещё до драконов и готичного попугая. Было ощущение, что я просто не воспринимаю людей... хм, людьми? Нет, сородичами? Уже ближе, но тоже не то, иначе я бы не пускал слюну на Суюки, да и вообще был бы невосприимчив к женскому обаянию, а этого про себя я, слава духам, сказать не могу. В итоге, я понял, что ни черта не понял. И спросить не у кого, разве что после Полюса опять к Тонгу идти, но не факт, что совух разберётся. Кто там ещё грамотный из потусторонников есть? Похититель Лиц? Кхм. Нет, спасибо, моя рожа мне дорога как память. Это Аватара он просто «брал на понт», пытаясь удивить или напугать, со мной он вряд ли будет церемониться, и я сильно сомневаюсь, что смогу удержать покерфейс, если он проткнёт мне, допустим, ногу и поковыряется в ране. Ну, я бы на его месте именно так и сдирал бы лица. Это не говоря о том, что я без понятия, как попасть в Мир Духов, память о некоторых шаманских ритуалах, что подкинул мне филин, конечно, имеется, но пить сомнительные отвары, вдыхать ещё более сомнительный дым или пару десятков лет просветляться меня что-то не тянет. Ещё мысли? Разве что у рыбок спросить, но тут тоже всё весьма сложно. От размышлений на мистические темы и моём участии во всей этой мистике начала побаливать голова.
  -Нет, я так ни до чего не дойду. Только мигрень заработаю, - сейчас бы помахать клинком или «поддать жару»...
  Хм, а почему бы и нет? В каюте, конечно, места не хватит, но вот палуба – стандартное тренировочное плато во время похода. Корабль, конечно, не мой, а потому заниматься экспериментами здесь не стоит, но стандартной программой - почему бы и нет? В магии огня мне нужно «набивать рефлексы», переводить приёмы из теоретических, отложенных в памяти, в практические навыки. Вопрос заключался лишь в том, использовать «стандартный» огонь или таки засветить более мощное пламя. С одной стороны, лишний раз топтать мозоли Джао не хотелось. Пока что. С другой – как-то таиться и ныкаться на судне флота собственной страны – глупо. Да и с Джао мы и так друзьями не станем, я таки всё ещё думаю над «несчастным случаем», ну или «героической гибелью от рук подлых магов воды». Тц… И опять никакого, даже малейшего, внутреннего не то что протеста, но даже сомнения по этому поводу. Из серии «я считаю, что так правильно, значит, так и есть». Подобная логика наблюдалась у Аватаров, и вот от этой мысли холодок у меня по спине пробежал. Нет, всё, хватит, тренироваться! Срочно!
  С тренировкой особых проблем не возникло, культ силы не то что не запрещал - поощрял стремление к развитию, так что я просто присоединился к упражнениям обычных солдат и моряков. Поглядывали они на меня, конечно, с некоторым удивлением, но вопросов никто не задал, а потом я взял тренировочный меч и попросил «волчатник» - что-то между игрой и, в то же время, очень сложным упражнением. Смысл следующий – «овца» встаёт в круг с мечом, и на неё начинают наседать «волки», по правилам - не более четырёх, но в «стае» может быть народу побольше. Атаковать можно и нужно с любого направления в любой момент времени. «Овца» может крутиться, но выходить из круга не может. Задача – продержаться как можно дольше, а огрести как можно меньше. Эту тренировку мне показал Учитель ещё в начале моего обучения. Вот только тогда тренировался он сам, а мы со стариком и ещё десятком наёмников были как раз «волками». В тот день «бедная овечка» перебила и морально уничтожила всю «стаю». Больно было…
  Народ слегка позажимался, всё-таки «высокое начальство» и всё такое, но желание посмотреть, что может хвалёный Вестник, в конечном итоге победило, и мы образовали круг. Следующие полчаса слились для меня в град ударов, финтов и пируэтов. Атаки шли как сзади, так и с боков, а иногда кто-нибудь пытался и в лоб зайти, особенно если в этот момент меня атаковали с тыла. Но оно стоило того. Пот лил градом и застилал глаза, связки уже начали ощутимо побаливать от постоянных рывков, а «стая» к концу отведённого срока поредела на треть. Да, до Мастера Пиандао и его умения управлять «свалкой» мне ещё пахать и пахать. К тому же, подобное выступление накинуло мне баллов в глазах простых моряков-западников. Поблагодарив команду, я ушёл заниматься магией огня, просто игнорируя окружающих и их реакцию на нестандартный цвет пламени. Закончив и с этим, я быстро ополоснулся и вернулся в каюту (прихватив с камбуза перекус), где меня уже ждал почтовый сокол. Слегка уставший, очень злобный и смотрящий на меня взглядом из серии «как же ты меня уже достал, начальник».
  -А вот я тебя, между прочим, рад видеть.
  -Курк? – подозрительно прищурившись (я не шучу, он реально подозрительно прищурился!), сокол нервно переступил лапками по столешнице, оставив на лакированной поверхности следы когтей. Хм, надеюсь, почтенный адмирал Джао не очень дорожил этим предметом мебели.
  -Нет-нет, тотчас обратно я тебя не отправлю. Отдохни, отоспись, перекуси, ещё чем интересным займись в птичнике, - птиц облегчённо выдохнул.
  -А вот завтра… - сокол недовольно крякнул, - обратно уже можешь не возвращаться, понимаю, что отошли мы далеко, и так просто до Ю Дао не доберёшься. Тем более погода не ахти. Но и ты меня пойми – твои соколицы у тебя под боком, а мои – чёрте где. Прояви мужскую солидарность! – понимаю, что разговаривать с птицей – это не самый здравый признак, но он точно никому ничего не разболтает. К тому же меня не отпускало стойкое ощущение, что птица всё понимала и даже отвечала по мере сил и возможности. До чего же всё-таки умные существа.
  Тяжело вздохнув, птиц кивнул и вылетел в окно – заселяться в птичник, а я вскрыл добытое из его тубуса в ходе разговора письмо. Суюки, как всегда, прислала целый свиток с последними новостями, приветами и даже сплетнями.
  Итак, операция «поймай Тоф» шла согласно намеченному плану – девочку за полторы недели отлавливания так и не смогли поймать, что вызывало у воительницы некоторые вопросы, в частности, откуда эта «домашняя девочка, любящая выступать на подпольных аренах» нахваталась такого количества подлых трюков, и почему они так подозрительно похожи на мои подлые трюки? А я что, я ничего. Ну рассказал ей парочку примеров из своих приключений. Кто же ожидал, что она такая внимательная слушательница, хе-хе? Помимо описания игры в догонялки с Тоф, Суюки передавала мне привет от Тай Ли. Предводительница воинов Киоши и так переписывалась периодически с гимнасткой, а тут их цирк как раз рядом с Ю Дао встал, и девочкам удалось повидаться лицом к лицу. Дочь семейства Тай, правда, была немного огорчена, что «Чан отправился в командировку по семейным делам», как обозвала мой поход Суюки, но всё равно надеялась как-нибудь со мной пересечься. Вообще, этот комок позитива умудрялся ввести меня в ступор. Судя по всему, она то ли реально не поняла, кто я на самом деле, то ли не придала этому значения. Ну, или шикарно сыграла непонимание, мало ли. В остальном - ничего интересного, так, стандартное, но от того не перестающее греть «люблю-скучаю» и рассказы о Моришите с Механистом. Кстати о последнем...
  Я моргнул и внимательнее вчитался в строки...
  Итак, в общих чертах, как-то раз он огорчённо посетовал, что его сын прикован к коляске. На данный момент Тео доставлен в Столицу и им занимается личный лекарь Озая. Суюки же прислала выписку с письма сего уважаемого мужа. Медик интересовался, почему после сложного перелома ног у ребёнка ни один имбецил не подумал обратиться хотя бы к армейскому костоправу, чтобы тот сложил ноги как надо? Мол, теперь ему, уважаемому мэтру, необходимо ломать неправильно сросшиеся кости, мучиться с акупунктурой и массажем, и раньше чем через полгода парень на ноги не встанет, а бегать сможет только через год, в лучшем случае. Когда Механист получил письмо, говорят, он сначала долго плакал и смеялся, а потом напился до говорящих воздушных бизонов, почему-то весёлой зелёненькой окраски. Ну а потом мужика прорвало. Причём настолько, что он, забрав одну из моделей планера, заперся в мастерской, что-то бормоча про "движущую силу струи пламени" и "на сколько хватит среднестатистического мага по выдаче реактивного потока, и влияет ли на мощность форма сопла?".
  Этот момент я прочитал трижды. Он что, намылился собрать реактивный двигатель на магической тяге? Кхм… кажется, притащить этого маньяка-изобретателя в Ю Дао было не такой уж и хорошей идеей. Как бы он им там ядерную бомбу случайно не изобрёл.
  Вдоволь помедитировав над письмом и постигнув Дзэн, я принялся за ответ. Настроение поднялось, заботы на некоторое время отошли в сторону, и жизнь заиграла свежими красками. Жаль, что такого энтузиазма мне хватит на день-два, да и то если в дополнение к письму я пойду выпью чая с Айро, а потом вновь начну сам себе выносить мозг и строить теории одна абсурднее другой.
  
  И вновь неопределённое время спустя.
  Я прервал медитацию. Без писем с «большой земли» и нормальной компании (чай почти кончился, и приглашать Айро стало накладно – самому уже не хватает. Старик огорчался, но понимал: дружба-дружбой, а Белый Дракон – врозь) единственное, что мне оставалось – это углубляться в тренировки вообще и школу энергии в частности.
  Последнее оказалось делом не столько сложным, сколько нудным и однообразным. Медитировать, исполнять определённые ката одновременно с манипуляцией Чи и прислушиваться к собственным ощущениям... Тоска. Правда, результаты были, и весьма неплохими, спасибо драконам – после их перестройки, моя система циркуляции чакр… в смысле, Чи, оставалась довольно пластичной. Конечно, влезать своими кривыми ручками в работу Мастера было не самым мудрым поступком, тем паче, что эта «работа» – твоё собственное тело, но ничего реально сложного, типа «пробуждения» или «подготовки системы к принятию стихии» я не делал. Так, укреплял и расширял «потоки Чи», что, в теории, должно было увеличить выходную мощность магии, а также прибавить мне живучести и немного поднять прочую физику, типа силы, ловкости и рефлексов. Продвинувшийся в этом направлении человек вполне мог разбивать отправляемые в него гранитные глыбы голыми руками, правда, мне до этого уровня ещё пахать и пахать, но «дорогу осилит идущий».
  Однако, что же меня отвлекло? Подойдя к окну-иллюминатору, я открыл задвижку, позволив морозному воздуху проникнуть в каюту. Пейзаж не менялся, силовой агрегат работал на холостых оборотах, корабль ложился в дрейф. Судя по тому, что виденные из окна суда линии проделывали то же самое, можно было смело заключить: мы прибыли.
  Одев доспех и захватив из гардероба полагающийся к ним плащ, я вышел из каюты – следовало подняться на мостик и узнать текущую ситуацию и дальнейшие планы адмирала. Но одно было ясно уже сейчас. Штурм Севера состоится в течении недели.
  
  
Глава 9. Полюс.
  
  А мы уйдём на Север! А мы уйдём на Север!
  Табаки. Просто разумный шакал.
  
  -…представьте, через столетия люди будут помнить о Великом Адмирале Джао, который уничтожил цивилизацию Народа Воды! Вам повезло, что вы здесь! - на мостике оказались только вытянувшиеся при моём приближении офицеры штаба, а вот голос самого «Великого Адмирала» слышался с обзорного балкона. Как всегда самодоволен и напыщен.
  -Будьте осторожны в своих желаниях, адмирал, история не всегда добра к своим героям, - тщательно скрывая усталость, ответил Айро.
  Судя по едва уловимым интонациям в голосе, старика этот павлин уже изрядно достал.
  -Вы так говорите по собственному опыту, - хмыкнул глава западного Флота, - но не волнуйтесь, это не будет похоже на ваше знаменитое поражение при Ба Синг Се, - на этом месте я бы уже вызывал адмирала на Агни Кай, причём до смерти.
  -Я надеюсь, адмирал, - склонил голову Айро.
  -Я тоже, иначе Хозяин Огня может выразить своё… неудовольствие, - вступил в разговор и я.
  Вид синхронно вздрогнувших от неожиданности военачальников приятно порадовал. Суюки неплохо подтянула меня в плане «ниндзявого» перемещения, точнее, дополнила ту базу, что дал мне Пиандао, так что подойти незамеченным на обдуваемую ветром площадку, до которой ещё и звуки работающего силового агрегата долетают, было нетрудно.
  -Кстати, спасибо. С вашей стороны было очень мило прислать ко мне человека и известить, что мы прибыли, а также пригласить в штаб на планирование.
  -Что? Я не… - начал было адмирал и даже наконец-то соизволил повернуться ко мне лицом.
  -Вот именно, что «не», - на моём лице образовался привычный вежливый оскал, - а должны были бы «да», - о, как он скрипит зубами.
  -Вы – лишь наблюдатель, а не командующий операцией! – окрысился Джао.
  -Верно. И чтобы я мог «наблюдать», я должен быть в центре операции. Провал недопустим, а то, что я тут слышал – это уже провал. Ну и просто глупость вместе с манией величия. Или всё-таки некомпетентностью? – о, адмирал начал дымиться. Буквально. Хм, чем дальше, тем больше мне нравится злить людей.
  -Что вы имеете в виду, Вестник? – обратился ко мне генерал, стараясь сгладить очень уж острый момент.
  -Я имею в виду мысли «уважаемого», - выделил я словом, - адмирала Джао. О какой славе и истории может идти речь, если наши противники – кучка «поливальщиков» в нужной только им части мира, а у нас – вся мощь одного из сильнейших флотов Народа Огня? И просто их уничтожить? Это вопрос обстрела. Два-три дня артподготовки - и от их города-государства не останется и следа.
  -О, тогда чего хотите добиться вы, Вестник? Мы уже наслышаны о вашем… дипломатическом подходе, вот только, боюсь, в этот раз нам противостоит не кучка размалёванных девиц, а хорошо укрепившийся противник. На своей территории и с целой толпой магов воды, - хех, ладно, словесные баталии адмирал вести умеет, не без этого.
  -Именно благодаря своему подходу я - Вестник Огня и имею право вам приказывать, адмирал, - выделил я голосом звания, - и я вижу куда как больше вариантов получения выгоды с этой земли, чем просто уничтожить всех её жителей. Нейтрализация угрозы налётов северного племени – задача важная, но бессмысленной резни потенциально полезных людей я не допущу, вам ясно, адмирал? – Джао прожигал меня ненавидящим взглядом, а вот Айро смотрел как-то странно, словно в первый раз меня увидев. Тишина затягивалась. - Я спросил, вы меня поняли?
  -Да… Вестник, - прошипел командующий флотом, - а теперь, если ваше превосходительство не возражает, я пойду отдам распоряжение о манёврах, чтобы не допустить «бессмысленной резни» наших людей.
  -Конечно, адмирал, идите, - вот в тот момент я думал, он на меня бросится. Но нет, сдержался, вышел, зашёл в штаб, начал орать на офицеров. М-да, в выдержке ему не откажешь, сдержался. Но «несчастный случай» организовывать надо.
  -Зря ты так с ним, Чан, - покачал головой Айро, - Джао не из тех людей, кто прощает обиды.
  -А я не из тех, кто спокойно стоит и слушает, как оскорбляют тех, кто вызывает моё уважение, Дракон Запада.
  -Пусть… это было давно, - печально и как-то беспомощно улыбнулся старик.
  -Не имеет значения. К тому же, мне действительно не нравится его идея с «уничтожением цивилизации».
  -Увы, такова война. Война никогда не меняется, - тяжело вздохнул Айро, а я ощутил странное чувство дежавю.
  -Кхм. Возможно, но это не значит, что мы не должны извлекать уроков из прошлого. Воздушные Кочевники были уничтожены век назад. Вот уже столетие, как народ Огня владеет их плоскогорьями, и что? Ни сколь-либо большого населения, ни пользы. А ведь, если верить архивам, у этих магов были и свои ремесленники, и крестьяне. Мёртвые земли не приносят дохода, в то время как союз нескольких народов может дать поразительные результаты. Вы помните Ю Дао?
  -Довольно приятный городок, но что ты имеешь в виду? - заинтересованно посмотрел на меня генерал.
  -Ах да, мы же простояли там всего два дня, - понял я причину затруднений старика. За такой срок сложно вникнуть в социальную жизнь города, особенно всё время сидя или в штабе, или на корабле. - Я же правильно понял, что раньше вы там не бывали?
  -Увы, не приходилось. Во времена молодости я вёл кампании куда восточнее и южнее, а потом… Было не до этого.
  -Понимаю, простите.
  -Ничего… это было давно, - повторился старый маг. - Так что ты говорил про Ю Дао?
  -Дело в том, что этот город уже многие десятилетия является домом как для Народа Огня, так и для уроженцев Царства Земли, однако в нём не только нет внутренних конфликтов, но и подобное положение крайне благотворно сказалось на его экономическом и промышленном развитии. Совместная работа магов Огня и магов Земли даёт удивительный эффект. Жаль, что вам не довелось это наблюдать.
  -Хмм... Возможно, - кивнул Айро. - При случае постараюсь исправить это упущение, - он тяжело вздохнул. - Что-то мы застоялись, а северный ветер, да и вообще сквозняки, уже не так безопасен для моего организма, как когда-то, пойду посижу у огня и выпью горячего чая, - изображая дряхлого и слабого старика, генерал поковылял вниз.
  Ладно, пожалуй, мне тоже следует уйти с балкончика и пойти… в штаб – не нужно всяким там неприятным адмиралам расслабляться, хе-хе.
  
  Полдня спустя.
  Когда адмирал сказал, что хочет провести разведку боем и уже даже подготовил корабль со смертниками, я слегка задумался. Действие нужное, это бесспорно, но и просто так терять судно было жалко, к тому же, я знал, как получить больше выгоды, пусть этот план и отличался от мыслей самого адмирала. Хм, как бы его убедить… о, мысль!
  -Быть может, для начала мы объявим им ультиматум и потребуем капитуляции?
  -При всём уважении, Вестник, но это – глупость. Племя Воды не сдастся, пока у них есть хоть малейшая надежда. К тому же, как я слышал, Аватар тоже может быть на полюсе. Пусть они переоценивают значимость этого мальчишки, но как флаг и моральная подпорка он весьма силён, - ответил Джао с удивлением, да чего там, даже миротворец-Айро вопросительно приподнял бровь.
  -Само собой, адмирал, - кивнул я. - Но зато ни один шибко умный историк нас потом не обвинит в бесчестном, разбойничьем нападении. Эти историки — та ещё публика, им только дай повод отличиться оригинальной трактовкой известных событий — любого грязью замажут. А после такого широкого жеста никто не сможет сказать, что мы не предлагали им выбор или что напали подло, бесчестно, словно воры в ночи. Разве вы не желали, чтобы ваше имя вошло в историю? Народ любит красивые жесты.
  -Хм… допустим, - флотоводец засомневался, - но вам в этом какой резон?
  -В то, что во мне заговорили остатки совести, вы не поверите? – командующий усмехнулся, - ну да, о чём это я... Вообще, мой интерес чисто практический. Во-первых, весть о том, что мы предлагали сдаться, так или иначе, но дойдёт и до Царства Земли и может поколебать их решимость. Одно дело - стоять насмерть, зная, что мы пленных не берём, и надеяться забрать с собой побольше наших воинов, и совсем другое – идти в самоубийственную атаку, подозревая, что оставшиеся без кормильца родные рискуют к тебе присоединиться на том свете, а вот сдайся ты сейчас, возможно, были бы варианты. Надежда – это очень коварное чувство, адмирал, порой отчаяние заставляет людей делать то, что в других обстоятельствах считалось бы невозможным.
  -А во-вторых? – спросил он.
  -Во вторых… После того, как мы займём полюс, факт того, что изначально мы предлагали бескровный вариант, сильно поможет оккупационной администрации. Чуть меньше бунтов, чуть меньше побегов и саботажа. И чуть больше наших живых солдат, вернувшихся домой. По мне - так неплохая цена за десятиминутное размахивание флагом и час ожидания, не находите?
  -Ладно, по-моему это напрасная трата времени, но пару часов потерять можно. Миран, - подозвал адмирал своего адъютанта, - передай штрафникам флаг переговорщиков. Текст ультиматума тебе скажет Вестник.
  -Будет исполнено! – вытянулся помощник. - Господин Чан?
  -Да, пройдёмте…
  
  Немного позже.
  Как и предполагалось, крики, размахивание флагом, вызов на переговоры и оглашение ультиматума ничего не дали.
  -Теперь вы удовлетворены, Вестник?
  -Более чем, благодарю, адмирал, - всё шло по плану.
  -Адъютант, передайте о начале операции, - отдал команду флотоводец, и уже через полминуты первые залпы с нашей «жертвенной овцы» отправились в сторону города водников. И вот на это они уже ответили. Стоило первой партии снарядов ударить в укрепления, как из города на своём воздушном бизоне вылетел кочевник. Хех, ну вот и удалось в живую понаблюдать за Аватаром, правда, расстояние великовато… Что лично меня не может не радовать.
  Парнишка буквально за две минуты обезвредил крейсер, а вынырнувшие, в прямом смысле слова, из-под воды отряды диверсантов закончили дело, заключив корабль в айсберг.
  -Реакция на атаку меньше чем через десять минут. Впечатляет, - я опустил подзорную трубу, мы с адмиралом и генералом вновь стояли на мостике и наблюдали за событиями.
  -У них было куда больше времени на подготовку – незаметно подойти целой эскадрой невозможно. Да и ваша попытка переговоров... - Джао покосился на меня, но развивать тему не стал. - Правда, их глупость поражает, показывать своих диверсантов, когда Аватар и так уже устранил противника...
  -Северное племя давно не воевало, тем более со стороны защиты. Они просто не знают, что требуется делать, - внёс свою лепту Айро.
  -Это их проблемы, нам их неосведомлённость на руку, - хмыкнул командующий.
  Прошло несколько часов, наши силы продолжали методично обстреливать город северян. Над берегом вились столбы дыма. Интересно, что может гореть в ледяном городе?
  -Солнце садится, адмирал. Как военный советник, рекомендую прекратить атаку. Маги воды черпают силу от луны. А она сегодня полная, - нарушил тишину старый маг. - Мы должны переждать и продолжить на рассвете.
  -Мне прекрасно известна эта проблема… И я пытаюсь её решить. Но вы правы. До рассвета.
  -Хм, разумно ли это? – вмешался я.
  -Что вы имеете в виду, Вестник? Атаковать магов воды в полнолуние – очень плохая мысль, - удивился и, кажется, несколько возмутился Айро.
  -Я и не предлагаю атаковать. Более того, мы даже можем несколько отойти и… Продолжить обстрел ночью. Чтобы зажечь ядро и отправить его в полёт, требуется один маг и три человека расчёта катапульты, которые в любом случае на штурм не идут. Мага же можно заменить маслом и обычным факелом, не так ли?
  -Допустим, - нахмурился Джао. - И что с того?
  -А сколько требуется магов воды, пусть даже ночью в полнолуние, чтобы поймать раскалённое ядро? Да, водники ночью становятся сильнее, но они – всего лишь люди, которые устают и нуждаются в отдыхе, а вместо этого им придётся всю ночь бегать по городу и ловить наши «подарки», тогда с утра…
  -Наши войска встретят уставшие и изможденные доходяги, а не отдохнувшие и злые воины. Интересное предложение, пожалуй, пока я не решу вопрос с Луной, воспользуюсь именно им.
  -Постойте, адмирал! - вставил один из штабных офицеров. - Если они смогли подкрасться к нам днём, то ночью у врагов будет куда больше возможностей! Атакующая группа подвергнется слишком большому риску и неизбежно понесёт потери.
  -Предполагаемые потери ничто по сравнение с получаемым тактическим преимуществом. К тому же, я уверен, что господин Вестник, предложивший эту идею, и его звено сделают всё возможное для снижения своих потерь, не так ли, уважаемый Чан? Раз ваши войска не будут участвовать в высадке, то логично использовать именно их, – ухмыльнулась эта сволочь, а мне пришлось приложить заметные усилия, чтобы сохранить невозмутимое лицо.
  Этот самовлюблённый полудурок не просто обернул мои слова против меня же, это-то ладно, он откровенно попытался подвести меня «под монастырь», одной фразой делая из Вестника пушечное мясо. Ведь одно дело - когда обстрел ведёт вся группировка, пусть неточный, но зато очень частый, буквально не дающий высунуться «из окопов» врагам, но вот когда вместо сотни залпов палят всего десять судов – это уже совсем другой расклад, и последствия у него могут быть куда более печальными… для нападающих. Вот только играть в эти игры можно и вдвоём.
  -Не перекладывайте ответственность на других, адмирал, - равнодушно обронил я, вновь прикладываясь к подзорной трубе. - Вы сами настаивали, что это ваша операция. Впрочем, - вновь оборачиваюсь к слушателям, не давая никому возможности вставить хоть слово, - если вам так хочется, чтобы кто-то сделал за вас работу, то я нисколько не возражаю принять командование на себя. К тому же, если рассматривать ваше предложение как неуклюжую попытку избавиться от приставленного наблюдателя, это даже оправдано.
  -Что? - прохрипел с перекошенным лицом Джао.
  -Ну, согласитесь, я выглядел бы глупо, позволяя командовать флотом явному предателю, - произношу как нечто само собой разумеющееся, тоном, каким принято говорить о погоде, - но вы же не настолько глупы, чтобы так откровенно пытаться подставить представителя Лорда Озая, поставленного наблюдать за точностью исполнения его воли?
  Лицо адмирала побагровело, зубы и кулаки сжались. Наблюдавшие за сценой офицеры штаба вжались в стены, стремясь стать как можно незаметней. Даже Айро выглядел в высшей степени обеспокоенным.
  -Судя по вашему лицу, ответ «да», и всё это было обычной неудачной шуткой, - продолжил я провоцировать мужчину и мешать с гумусом его гордость, заодно напоминая его подчинённым о толстых обстоятельствах. В частности, что я не какой-нибудь рядовой командор в гостях, а человек, имеющий полное право заставить их великого командующего мыть языком гальюны на всём флоте. А теперь последний штрих: - Или я не прав, и вы настаиваете на переложении полномочий?
  О, Джао настаивал! Настаивал пожать мне шею до нежного хруста. Его незамутнённая ненависть была даже чище и ярче, чем у того паренька с севера, на глазах которого я прикончил его подельника. Но адмирал не просто так получил своё звание, а потому взял себя в руки и, глухо выдохнув сквозь зубы, ответил:
  -Разумеется, я не имел в виду ничего подобного, - охрипший от эмоций голос едва не переходил у него в утробный рык. - Шутка. Не более того.
  -Я так и думал, адмирал. Итак, как вы планируете организовать обстрел?...
  Смотреть на то, как этот надменный человек вынужден изворачиваться и «улаживать недоразумение» перед тем, кому он искренне желает впиться в глотку, было довольно занимательно, да чего там, подобная ситуация приносила мне некое садистское удовольствие. Наверно, не самый приятный звоночек, но… плевать. Север живым покинет только один из нас, и это было очевидно ещё с самого начала. Вопрос оставался лишь в том, как прикончить конкурента и не навлечь при этом на себя гнев Хозяина Огня. Ответ на него был столь же очевиден – захвати адмирал Северный Полюс с некритичными потерями, и «таинственное исчезновение» Вестника может пройти незамеченным, а уж если помимо полюса Джао притащит правителю упакованного Аватара, то тот «не заметит» не то что исчезновения, но и «нелепого несчастного случая» с падением уважаемого Вестника на нож… Угу, спиной и пятнадцать раз. С другой стороны, если он провалится, я вполне официально смогу обвинить его в непригодности и укоротить на голову, следовательно что? Следовательно, Джао будет стараться взять город с минимум риска для войск и предпочтёт использовать больше «тактики» и меньше «мяса». Забавно, именно это мне от него и нужно.
  Итак, «беспокоящим» обстрелам быть! Но как их организовать, чтобы не подвергать большому риску наш флот? Адмирал нашёл выход буквально за десяток минут. Он организовал небольшую «карусельку» прямо перед городом водников. Группа судов подходит, делает залп и сразу же уходит в тыл на перезарядку, а их место занимает новая группа. Разумеется, в шуме двигателей обнаружить диверсантов будет куда труднее, нежели если бы мы залегли в дрейф и заглушили всё, что можно, но у подобной тактики имелись и свои плюсы. Поскольку катапульты тоже далеко не бесшумны, полной тишины не будет в любом случае, а забраться на дрейфующий корабль и на идущий полным ходом – две большие разницы. Разумеется, залпы «на ходу» куда менее точные, но нам, в данном случае, точность и не была нужна. Водникам предстояла весёлая ночь.
  
  Чан. Рассвет.
  Всё в мире имеет своё начало и свой конец. Кончился и этап артиллерийской подготовки. Наступило утро, и относительно выспавшиеся и относительно отдохнувшие бойцы Народа Огня пошли на штурм. «Встречать» их должны были маги и бойцы, пребывающие на ногах уже вторые сутки, да не просто на ногах, а всю ночь бегавшие по городу и тушившие начинающиеся пожары. Как выяснилось, не бывает несгораемых вещей, бывает мало напалма.
  Правда, для нас ночь тоже не прошла бескровно. В общей сумме, за сутки артподготовки мы потеряли два десятка кораблей. Правда, команды, по большей части, удалось спасти – этот чёртов летучий диверсант старательно гробил суда и столь же старательно не трогал их команды. Максимум – сдует кого за борт. Ледяная водичка, конечно, здоровья не прибавляет, но всё-таки не фатальна. А ещё я понял, как нам повезло, что воздушники были пацифистами и всегда предпочитали отступать и прятаться, а не бить в ответ. Почему? Наглядная демонстрация способностей. Даже если взять за аксиому, что Аанг – гений и сил у него немеряно, и остальные маги воздуха были куда слабее, всё равно выходило… впечатляюще. Раньше я считал, что основная сила воздушников – их мобильность. Возможность полёта даёт прекрасные схемы атаки и защиты, но реальность оказалась куда интереснее. Аватар был быстр. Нет, не так, он был чертовски быстр и мог спокойно бегать по вертикальным поверхностям. Удар даже лёгкого, полого внутри посоха на его скоростях гарантированно приводил к переломам у противников, а что бы было, умей он обращаться с мечом или, упаси Духи, саблей? По сравнению с этим воздушные оплеухи были так, маленькой досадной помехой. Пожалуй, тогда я впервые пожалел, что являюсь магом огня, а не воздуха.
  Правда, была у Аанга и слабость – столь бешеную скорость он мог поддерживать относительно недолго и довольно быстро уставал. Собственно, дюжину кораблей он раскурочил в первые часы после начала обстрела, ночью смог худо-бедно поломать ещё три крейсера - и всё, после этого его никто не видел. Оставшиеся пять судов пали жертвами водников-диверсантов, вот там никто экипаж уже не щадил, правда, досталось и самим «незваным гостям» - живыми скрыться в темноте получилось далеко не у всех.
  С утра «дружескому визиту» подвергся даже флагман. Водники где-то раздобыли форму солдат Народа Огня… Точнее, старый её образец, чуть ли не вековой давности, но в сумерках и издали её хватило, и пробрались к мобильному штабу… После чего феерически «слились», других слов у меня нет. Что было в голове у их командира, помёт уткомедведя? А дело было так:
  Мы с Джао и Айро как раз стояли на так полюбившемся нам балкончике и обсуждали дальнейшие шаги…
  -Что же, цена за ночной обстрел оказалась невелика. Будем надеяться, что нанесённый нами ущерб окажется достаточным, чтобы закончить всё уже сегодня, - адмирал стоял, заложив руки за спину, и разглядывал поднимающиеся дымы пожаров.
  -Возможно, но я бы советовал не увлекаться. Сейчас начало весны и дни всё ещё коротки. Не хотелось бы, чтобы ночь застала наши войска в центре сопротивляющегося города. Тем более, когда луна всё ещё в силе.
  -Вы слишком… осторожничаете, Вестник, - флотоводец явно хотел сказать кое-что другое, но вовремя прикусил язык, вспомнив, во что чуть было не вылилась прошлая наша подобная «беседа».
  -Соглашусь с командором, - вступил в беседу Айро, - мы выбрали не самое удачное время для атаки. Фактически, у нас будет только несколько часов, потом в небо поднимется луна. Если к этому моменту мы не захватим город, то окажемся в окружении резко усилившихся войск противника.
  -Не беспокойтесь, генерал. Я знаю, как нам решить эту проблему. Более того, приглашаю самому засвидетельствовать этот момент. Ну а уважаемый Вестник, раз он так… беспокоится, может остаться на корабле. Мы же ведь не хотим, чтобы с проверяющим от Лорда Озая что-то случилось? – если он хотел уязвить моё самолюбие, то ход был неплохой. Правда, было одно маленькое «но» - оставаться на корабле мне было как раз на руку, так что ничего против я не имел.
  -Согласен с предложением уважаемого Джао. Ког… Если он не решит проблему и окажется в глубоком тылу противника, должен быть кто-то, кто сможет принять командование и спасти ситуацию, - нет, мне определённо нравится его бесить.
  -В этом не возникнет необходимости, - скрипнул зубами глава операции.
  -Весьма на это надеюсь, - улыбайтесь – это раздражает.
  И вот на этом моменте нас и прервали самым грубым образом. Некий тип в доспехах старого образца скинул с головы глухой шлем и побежал с копьём наперевес и криком «умри, Джен!» с явным намерением проделать неуставную дырку в адмирале. Помимо этого ненормального, было ещё несколько человек в таких же древних доспехах, но ими занялась охрана, прорваться смог только «крикун».
  Джао, пусть и сильно удивлённый, сработал на рефлексах – шаг в сторону, напутственный пинок пониже спины - и тело, вопя, устремляется за борт. Поскольку я стоял рядом и маршрут «взлётно-посадочной полосы» для крикуна пролегал в моей зоне поражения, я столь же рефлекторно воткнул ему в печень кинжал и ускорил новым пинком. Затихающий крик, сменившийся звучным «плюх», показал, что больше этот ненормальный нас не побеспокоит.
  -Что это было? – поинтересовался адмирал у офицера штаба.
  -Выясняем, господин адмирал. Судя по всему, группа диверсантов.
  -Обыскать корабль, арестовывать любого, кто выглядит не по уставу или скрывает лицо, - отдал распоряжения флотоводец.
  -Есть.
  -Ну что же, Вестник, нам с генералом Айро нужно подготовиться к десанту, думаю, при следующей нашей встрече я буду иметь не менее звучный, чем у вас, титул. Думаю, Покоритель Севера мне пойдёт, не правда ли? – самодовольно ухмыльнувшись, Джао покинул балкон, сопровождаемый не особо счастливым Айро.
  Ну-ну, мечтать не вредно. Впрочем, кое-где перестраховаться стоит. План с получением профита от рыбок, увы, содержит слишком много допущений, и если раньше я мог пойти на подобный риск, то теперь, вживую оценив возможности Аватара, вынужден признать, что прошлые измышления слишком оптимистичны и с куда большей вероятностью приведут меня если не к смерти, то к поражению, а значит, работать нужно по «плану Б». И, для начала, отправить пакет распоряжений одному свежеиспечённому коммандеру…
  
  Несколько часов спустя.
  Начинало смеркаться, закат окрасил море в кровавые тона, а луна начала карабкаться на небосклон. Ещё полчаса-час - и водники получат «буст», в то время как силы наших войск пойдут на убыль.
  -Командор, есть новости от адмирала? – поинтересовался я у начальника штаба.
  -Никак нет, господин. Он и генерал Айро вместе с личной свитой адмирала исчезли через час после начала операции. С тех пор известий от группы не поступало.
  -Понятно, что по фронту?
  -Эшелонированная оборона, Вестник. На текущий момент мы взяли три стены. Сопротивление хоть и отчаянное, но сказывается наше численное и техническое превосходство, к тому же, чем дальше, тем больше ошибок совершают защитники. Противник измотан, господин. Если мы сохраним темп, к завтрашнему полудню Полюс падёт, но… скоро ночь.
  -И от Джао с его «решением проблемы луны» ни слуху, - делаю вид, что задумался. - Я не собираюсь рассчитывать на фортуну и какие-то неясные планы неизвестно куда подевавшегося адмирала. Командуйте отход, командор. Пусть войска, по возможности, разрушат занятые укрепления и отступают. Мы продолжим утром.
  -Н-но адмирал… - позади нас образовалась чуть ли не звенящая тишина. Офицеры штаба затихли и ловили каждое слово. Отлично.
  -Вполне возможно, что уже мёртв. Это приказ, солдат. Ответственность за это решение я принимаю на себя. Выполнять.
  -Есть! – вытянулся начштаба.
  Ну что же, ставки сделаны. Теперь «или грудь в крестах, или голова в кустах», вполне возможно, что буквально. Потянулись томительные минуты ожидания. Спустя час офицер доложил о готовности войск к эвакуации. Похвальная оперативность. Отдав приказ звену из десятка крейсеров прикрыть отступление огнём, дабы водники особо не наглели и не пытались вдарить по пятящимся войскам, я вышел на балкон смотровой башни. Начинался самый ответственный момент.
  Вдруг что-то изменилось, словно воздух стал тяжелее, а голову охватило железным обручем. Остальные воины и маги, впрочем, признаков, что что-то не так, не показывали. Пока… В голове раздался звон, словно её засунули в колокол и как следует стукнули по этому самому колоколу.
  -Смотрите! В небе! – крикнул кто-то из моряков. Я поднял взгляд в ночные небеса. Луна словно посерела и была едва заметна. На всякий случай, я подготовил набор фейерверка – это была небольшая страховка на самый крайний случай, скорее даже не страховка, а месть, если план провалится.
  Через минуту после «посерения» луны море буквально вздрогнуло от бешеного рёва, а из города выползло нечто.
  Это нечто было размером с Дворец Огня, имело ядовито-синюю подсветку и очень целенаправленно топало в нашу сторону, топать, правда, было неблизко – после завершения эвакуации я несколько отвёл корабли. Тем не менее, существо подбиралось, а скорость у него была весьма приличная. На что я вообще рассчитывал, допуская такой исход? На кое-какие знания о духах и исторические параллели. Ван, в своё время, не мог выдержать мощь Равы сколь-либо долгое время. Дух Океана, конечно, не столь силён, но и Аангу всего двенадцать и с техниками Чи он дела не имел, а значит, долго быть слитым с рыбкой он не сможет. Вопрос состоял лишь в том, что случится раньше – Аватар в «боевом режиме» доберётся до нас или медиум выдохнется?
  Как выяснилось чуть позже, мощность Аанга я всё-таки недооценил. Эта ошибка стоила флоту пяти крейсеров, не успевших вовремя отойти и просто расплющенных давлением воды. А вот потом ОНО двинулось в сторону линкора. Вблизи можно было различить и силуэт невысокого мальчика, висящий внутри НЁХ.
  Дух Океана уже начал замахиваться, чтобы размазать флагман, и я понял, что пора идти ва-банк.
  -Я бы не рекомендовал это делать, дух, - НЁХ повернулась ко мне.
  Как и следовало ожидать, рыбка чуяла «сородича», так что внимание привлечь было нетрудно. Я вот тоже чуял монстра передо мной, и удержаться на подкашивающихся ногах было очень трудно, а тем более - говорить с одним из Старших Духов, да ещё в такой манере. Но… За моей спиной был флот, который необходимо было сохранить, да и, чего уж там, если всё выгорит, то в историю войдёт моё имя, а не Джао, о чём он так страстно мечтал. Ну и я смогу выжить, что тоже неплохо, да.
  Пока Дух Океана переводил своё внимание на меня, луна вновь налилась светом, а ощущение давящего на голову обруча исчезло так же быстро, как и появилось. Одной проблемой меньше, но вот оставшаяся была… велика.
  -Твоя подруга жива. С тем, кто сотворил с ней это, можешь делать, что посчитаешь нужным, но войны людей оставь людям.
  Дух навис надо мной, я чувствовал его гнев и раздражение. Да и ход мыслей был вполне очевиден. Какая-то букашка смеет ставить ему, сути океанов, ультиматумы. Не раздавил он меня только по той причине, что не был уверен в эффективности данного способа. Я поднял фейерверк и зажёг в кулаке огонь.
  -Мои воины у озера. Одно движение - и у них на ужин будет уха. Сможет ли Она вернуться во второй раз? Ты в своём праве защищаться, но и я не позволю тебе безнаказанно причинить вред моим людям, - очередное бульканье, но я смог его понять… Точнее, намерения, - нет, после вам ничего угрожать не будет. Луна и Океан нужны Народу Огня ничуть не меньше, чем Племени Воды, - вновь бульк. - Можешь не верить и убить меня. Только в этом случае ты останешься один, а мне уже будет всё равно.
  Дух был явно очень, очень зол, но… Между возможностью отомстить и жизнью своей подруги он однозначно выбирал второе. Одержимый Океаном Аватар ушёл, а я-таки позволил себе выдохнуть и обессиленно привалиться к поручням балкона. Фух… выжил. А вот на Джао он оторвётся капитально.
  Дальнейшего возмездия со стороны супер-карпов я не опасался. Слишком плотно они связали себя с физическим миром, вряд ли изначально эта парочка духов предполагала такой эффект, но так уж получилось. В итоге, в обычном мире без помощи Аватара они были просто парой карпов. Внутри них заключена мощь, способная стереть с лица земли средних размеров город или утопить флот, но без проводника использовать они её не могут. Так что «случайно попасть в шторм» в будущем я не боялся. Другое дело, что если я когда-нибудь попаду в мир духов, от Северного Полюса мне нужно будет держаться как можно дальше, вот там, на своей территории и с привязкой к физическому плану, эта парочка реально подавляюща и неубиваема. Хм, заставляет задуматься о цели их привязки к тварному миру и тех разборках, что были в духовном плане ранее.
  От греха подальше откладываю пиротехнику и поворачиваюсь к штабным. Офицеры смотрят на меня со странной смесью почтения и ужаса.
  -Г-господин?
  -Да? – поднимаю глаза на офицера.
  -Это был Дух Океана? – а по нему что, не видно?!
  -Да…
  -И вы… Угрожали ему?
  -Да…
  -И он внял Вашим угрозам?
  -Я умею быть очень убедительным. И, командор…
  -Слушаю вас, господин!
  -Организуйте спасение выживших с наших кораблей и приготовьте войска к высадке. Северный полюс ещё не взят. Приказ Хозяина Огня должен быть выполнен.
  -Есть! – вытянулся офицер.
  -Да… и ещё одно.
  -Сэр?
  -Велите принести мне выпить.
  -Будет исполнено! – и штабные офицеры под моим уставшим взглядом принялись готовиться и исполнять.
  Выпивку, кстати, мне принёс командор лично, судя по марке на бутылке и слою пыли на ней же, мужик, подумав и прикинув, распотрошил личную заначку адмирала. Помимо бутылки, офицер принёс ещё и бокал, но его я проигнорировал, просто выбив пробку и присосавшись к горловине. Что и кто там обо мне мог подумать в тот момент, мне было откровенно фиолетово.
  -Как же я ненавижу этого мелкого ушлёпка…
  Постояв ещё немного на балконе и «собравшись с мыслями», я прошёл в штаб и уселся в кресло адмирала. Разместившись, я, прихлебывая очень неплохое вино, погрузился в мысли. Явление духа, походя утопившего несколько судов, явно деморализовало солдат и офицеров. Гнать войска на штурм в таком состоянии, конечно, можно, но вот эффективность будет… м-да. Но что с этим можно сделать? Хм… Ничто так не поднимает настроение, как безнаказанный артиллерийский обстрел.
  -Командор, организуйте беспокоящие обстрелы. Не нужно давать расслабляться нашим врагам.
  -Будет исполнено, Вестник! - мгновенно вытянулся во фрунт офицер.
  -И выдать всему личному составу по сто грамм, - дополнил я, вовремя вспомнив собственное состояние от вида надвигающегося водного гиганта...
  
  Под утро был замечен летучий бизон, спешно покидающий полюс, подбить его не удалось. Преследовать… Теоретически возможно, конечно, но шансов не было. Пока бы преследователь развернулся, пока встал на курс... В общем, без толку, неоднократно доказано Зуко.
  С рассветом более-менее отдохнувшие войска вновь пошли на штурм, впрочем, уставшие и деморализованные отступлением духа и бегством Аватара защитники уже толком и не сопротивлялись, оставшиеся четыре стены города пали за два часа, а на третьем я уже высаживался на берег лично и осматривал поставленных на колени магов. Отдельной группой стояли мои диверсанты, Айро и принц Зуко. То, что он всё-таки жив, почему-то никакой реакции, кроме усталого смирения, не вызвало. На краю сознания мелькнула вялая мысль, что я сейчас могу без особых проблем прикончить обоих, но как она мелькнула, так же и была отброшена.
  -Генерал, рад вновь видеть вас. Принц, - кивок.
  -Чан, рад, что вы уцелели, - улыбнулся пожилой маг, - хм… Когда это у вас появилась седина на висках? – тут он уже нахмурился.
  Седина? Впрочем, не удивительно, странно, что я ещё инфаркт не заработал такими темпами.
  -Вероятно, когда я угрожал Духу Океана, - генерал крякнул, принц, выпучив глаза, хватал воздух ртом, - но мне хотелось бы узнать, с чего он вообще вылез. И куда делся адмирал Джао? У меня к нему есть ряд очень неприятных вопросов.
  -Боюсь, мы вряд ли когда-либо вновь сможем увидеть адмирала… - и Айро начал свой рассказ.
  Во-первых, вести о «кончине» принца были нужны для дезинформации уже бывшего главы Западного флота, поскольку означенный принц вместе с генералом подозревали, что за организацией покушения, которое действительно имело место быть, стоял как раз Джао. Но доказательств не было даже косвенных. На мой резонный вопрос, почему не сообщили мне – покушение на особу королевской крови – преступление весьма серьёзное, парочка несколько замялась и конкретный ответ не дала. Понятно, не доверяли, впрочем, это не мои проблемы, но вернёмся к «во-вторых». Итак, во-вторых, мультик тут не соврал, Джао действительно покусился на маленькую белую рыбку в результате чего был «захаван» «большой чёрной рыбкой», когда та озверела. В-третьих, Аватар после разгула духа сам чуть было не отправился к праотцам, но всё-таки выжил и в состоянии овоща был погружен на летучего бизона и увезён в неизвестном направлении. Мои диверсанты попробовали было скрутить беглецов, но их протопила девушка, что улетела вместе с Аватаром, к тому же, действовать излишне радикально рядом с прудиком, откуда вылезла, а потом влезла обратно НЁХ, они опасались, потому шансов против Катары (а кто бы это ещё мог быть?) у мужиков не было.
  -… вот так оно всё и было, - закончил генерал. - А что у вас? Как вы смогли отбиться от духа?
  -Добрым словом и отрядом со взрывчаткой у озера, - киваю своим диверсантам. - Если бы Дух продолжил мстить, мои люди подорвали бы оазис.
  -Хм, - нахмурился Айро, - довольно рискованный шаг.
  -Возможно, но альтернативой было уничтожение флота и утопление нескольких тысяч наших людей. Я уже молчу о последствиях такого поражения.
  -Вы правы, - теперь генерал тяжело вздохнул. Его племянник-то как раз победителем не был.
  Постояли, помолчали.
  -Что вы планируете делать с захваченным городом, Вестник? – Айро окинул взглядом стоящих на коленях магов и воинов племени Воды.
  -Думаю, введём комендатуру, оставим гарнизон и будем постепенно подготавливать почву для вливания этого народа в Нацию Огня. Разумеется, они далеко не сразу поймут и примут наш путь, но при правильном подходе…
  -Вы можете завоевать нас, но вам никогда не сделать из нас рабов! – патетично воскликнул один из молодых волшебников, лет девятнадцать-двадцать, не больше. Пусть его сразу же заткнули ударом пятки копья в живот, но пленные явно были согласны с парнем.
  -Рабов? - оборачиваюсь к пленникам. - Рабство – это неэффективно. Имеющий раба имеет врага… Если, конечно, этот раб не был рождён и воспитан рабом, но это же не наш случай? - с многообещающей улыбкой заглядываю в глаза крикуна.
  Тот отчётливо побледнел.
  -Не наш, - эхом повторил я удовлетворённо. - А потому мы с вами поступим несколько иначе. Думаю, Лорд Озай оценит идею. Надёжный хомут для вас и хорошая подпорка в будущем для нас… - почему это на меня даже мои войска смотрят с какой-то опаской?
  -Командир… У вас… Глаза… Отливают янтарным, - сообщил глава моих диверсантов.
  -Да? - с лёгким удивлением вскидываю брови, покосившись на подчинённого. Тот с готовностью закивал. - Хм... Бывает.
  -Так что ты хочешь с ними сделать, Вестник? – нарушил тишину Зуко.
  -Да ничего, - пожимаю плечами. - Просто направлю всех детей возрастом от двух до семи лет обучаться в интернаты Архипелага. Там будет кому присмотреть за ними и правильно воспитать. А их родители, конечно же, не будут пытаться совершать… Необдуманных поступков. Во избежание.
  -Жестоко, - Айро окончательно посмурнел.
  -Разве? По-моему, жестоко было бы вырезать этот город под корень, как планировал адмирал Джао. Кстати, Шоушан Кровавый, родом из этих мест, во время захвата северной части Царства Земли приказал своим воинам убивать всех, кто будет ростом выше колеса от телеги. Так что даже по местным обычаям я поступаю крайне гуманно — всего лишь беру заложников, которые, к тому же, в будущем получат возможность стать полноправными гражданами Народа Огня. Впрочем, из уважения к вам, генерал, я согласен, чтобы помимо детей на Архипелаг были доставлены и некоторые женщины для присмотра за ними, благо, как я слышал, на Северном Полюсе их не учат боевому аспекту магии воды. Но, думаю, площадь захваченного города – не то место, где следует обсуждать дальнейшие планы.
  -Что же, тут вы правы, Вестник, - склонил голову Айро. Принц же молчал, пребывая в глубокой задумчивости.
  Ну что же, «линию партии» я до водников довёл, разумеется, я более чем уверен, что с первого раза до них не дойдёт. Полагаю, будут и попытки бунтов, и побегов, и партизанщины, но если история нас чему и учит, то это принципу «убей тысячу сегодня, чтобы спасти миллион завтра». Раньше, возможно, я бы пришёл в ужас от такого, но… Время и среда меняют людей. И если для сохранения полученного Народом Огня мне придётся показательно повесить сотню-другую водников… Пускай. Я стал чудовищем? Возможно. Но у меня один судья – моя совесть, а откуда ей взяться у чудовища? Криво ухмыльнувшись (и чего это народ так побледнел), я развернулся к главе штаба западников.
  -Командор, начинайте обыск домов и сбор детей. Также я хочу, чтобы на каждые три десятка приходилась одна женщина. Маг или нет – не важно. Приступайте.
  -Есть! – вытянулся командор и побежал отдавать распоряжения. Осада Севера подошла к концу, но нужно было теперь удержать и переварить захваченное.
  
  Команда Аватара. Через некоторое время после спешной эвакуации.
  Аанг медленно открыл глаза. Всё тело неприятно покалывало, а слабость была такой, словно он весь день таскал на себе каменные блоки.
  -Он очнулся! – голос Катары неприятно резанул по ушам. Юный воздушник болезненно скривился.
  -Фух, а то я уже начинал беспокоиться, - отозвался правящий бизоном Сокка.
  -Как ты, Аанг? – спросила волшебница.
  -Как после кулинарной битвы в храме. Что произошло?
  -Вообще-то, мы хотели спросить это у тебя, - лицо повернувшегося к нему Сокки было мрачным.
  -Что… где мы? Что с Северным Племенем Воды? – только сейчас молодой Аватар заметил, что под ними простирается гладь океана, а судя по температуре воздуха, от севера они уже порядочно удалились.
  -Точно мы не знаем, - замялась девушка, - но… флот Огня был всё ещё очень многочисленным, а силы магов воды были уже на исходе… - Катара отвела взгляд.
  -Почему ты отвернул? Ты же мог уничтожить их всех! И тогда, возможно, Юи…
  -Сокка! – одёрнула брата покорительница воды, - но действительно, что там произошло, Аанг? - с участием спросила девушка.
  -Я… я точно не знаю... Когда сливаешься с Духом, всё воспринимаешь несколько иначе… Я помню, что я… мы… были в ярости и хотели отомстить. Мы начали громить флот Огня, но... на одном из кораблей мы наткнулись на него. Он очень странно ощущался… - Аватар прикрыл глаза, пытаясь получше вспомнить увиденную картину, - дух… огненный дух, кажущийся слабым по сравнению с Ла, но... нет… он был как-то скован, заключён? Не могу понять, - речь Аанга стала сумбурной. - Я встречался с Похитителем Лиц. Этот дух тоже был недобр к людям, но то, что увидели мы… разрушение… уничтожение… всепожирающее пламя, не оставляющее ничего после себя… и отзвуки криков. Отпечатки десятков, сотен людей… убитых лично им. И он угрожал Ла, бросал ему вызов. И… Ла отступил.
  -Да что это за монстр такой? – не выдержала Катара.
  -Не знаю, - вышел из своеобразного транса Аанг, - но он точно не человек… и он служит Хозяину Огня.
  -В-Вестник? – шокировано переспросил Сокка, - там был Вестник Огня? – видя некоторое непонимание у своих спутников, парень продолжил, - ну помните? Нам «торговцы» про него рассказывали, что он – Злой Дух из вулкана.
  -То чудовище, что повесило детей у Гайпана? – Катара в испуге прикрыла рот ладошкой, а Аанг прикрыл глаза...
  Да, то, что они слышали о Вестнике Огня, не было правдой. Правда была куда чудовищнее. Он уничтожал всё на своём пути, не щадил ни женщин, ни детей, и если он действительно оказался на Полюсе, за его население оставалось только молиться. Воистину монстр из самых глубин Мира Духов. И он, как Аватар, обязан отправить его назад.
  -Мне нужно как можно быстрее найти учителя магии Земли. Сейчас я слишком слаб, - тихо, но непреклонно заявил мальчик.
  -И где нам его искать?
  -Омашу. Буми стал очень искусным магом и не откажется помочь, - постановил Аанг.
  Сокка кивнул и стеганул Аппу вожжами. Путь предстоял неблизкий.
  
  Капитан Ли (ещё один). Западный Флот.
  Молодой офицер совершил последний хлопок в ладоши и, отвесив церемониальный поклон, покинул святилище. Он, впрочем, как и вся его команда, благодарил Духов Огня за то, что они направили одного из своего великого рода к ним, простым смертным, дабы Он уберёг и сохранил их жизни вдали от родины, на чужих и холодных берегах.
  До недавнего момента капитан весьма скептически относился к Вестнику, полагая, что это просто какая-то игра знати или изрядное преувеличение заслуг отпрыска адмирала-восточника. Всё это было знакомо и понятно, высоким чиновникам хочется продвигать своих детей вверх, а для этого нужны победы, известность, слава. Так что сын адмирала, одерживающий эти самые «блистательные победы», был пусть случаем и редким (поскольку адмиралов очень немного, а точнее, всего три), но ничего принципиально нового не несущим, а за каждой такой победой вполне могло быть как и несколько отрядов, остающихся в тени, так и «безвестно сгинувших героев», являвшихся настоящими авторами подвигов, но первая встреча с Вестником зародила изрядные сомнения в этой точке зрения. Командор Чан оказался не только весьма образованным человеком, магом, покорившим «королевский» цвет пламени, выдающимся воином, но и Убийцей Дракона! Уже тогда его можно было поставить в один ряд с героями древности, такими, как Созин и Азулон!
  Но то, что случилось дальше, затмевало всё.
  Великий Дух Океана, которому поклонялись местные, и тот, кто считался просто детской сказкой для воинов Огня. Сказка оказалась кошмарной былью. И в тот момент, когда воины уже не верили в собственное спасение, вперёд вышел Вестник. Он бросил вызов владыке воды и… дух размером с гору испугался и отступил. Пусть самого Ли не было на флагмане, но он видел, как огромная туша отвернула от ставки Чана, а позже знакомые офицеры рассказали, что там было. А раз Духи Воды реально существуют, то, значит, должны реально существовать и Духи Огня. Народ Огня сильнее Племени Воды, следовательно, и Духи Огня должны быть сильнее! Смертный не может противостоять духам, а Вестник вполне успешно это сделал. Для капитана всё было очевидно.
  На пороге святилища, организованного в небольшой комнатке крейсера, зачастую используемой как вторая мастерская или допросная, молодой офицер остановился и ещё раз поклонился горящим свечам. Новые истории о Вестнике Огня уже ждали тех, кто готов был их услышать.
  
  Немного позже. Чан.
  Если я думал, что осадить город – это сложно, то я был неправ. Осадить город – это едва ли не самое простое, что может быть в экспансии, а вот разгрести завалы отчётов, что начали стекаться чуть ли не спустя пять минут после последнего залпа… Вот это – Подвиг с большой буквы «Пэ».
  Один, разумеется, я бы сдох во всё это вникать, но даже припаханный штаб Джао, усиленный (и ненавязчиво контролируемый) военными чиновниками, переданными мне отцом, не сильно облегчал задачу. Солидная часть решений требовала моего личного если не участия, то присмотра. Ведь самый простой приказ при должном уровне неразберихи можно исполнить так, что приказавшему плохо станет. Например «организовать пункты временной дислокации солдат в городе» чуть было не вылилось в погромы и мародёрку, при «сортировке пленных» часть смазливых туземок была пущена по кругу, а приказ оказывать помощь всем раненым и привлечь к этому водниц-целительниц МНЕ пришлось повторять ТРИЖДЫ, потому что в первый раз это посчитали шуткой.
  Что поделать, по поводу отношения к пленным в сём мире я уже высказывался. Приходилось карать и репрессировать, вплоть до забивания плетьми и развешивания на столбах. Но и слишком лютовать по отношению к солдатам я не мог. Хотя бы потому, что стопроцентно лояльных мне воинов было две с половиной тысячи, а «наследства» от адмирала ровно на порядок больше. Да и понять мужиков я мог – месяц плавания в чисто брутальном коллективе, потом штурм, потом Аватар, а следом - огромная НЁХ. Если уж у меня седина проступила и нервишки пошаливать стали, даже с учётом знаний канона, пусть и смутных, и всего пережитого ранее, то что говорить об обычных солдатах, ни с какой мистикой дел ранее не имевших? Нужна была разрядка. Недаром, что в нашей истории, что в истории этого мира, взятый город отдавали на несколько дней на разграбление армии. Вот только тут подобный ход был недопустим. И приходилось как-то выкручиваться, вводить ограничения, регулировать. Кое-что я использовал из «домашних заготовок», благо за время плавания этого самого времени было достаточно, чтобы поразмышлять о многом, но столкновение с реальностью, разумеется, внесло серьёзные коррективы. Приходилось подстраиваться, а ведь ещё оставалась проблема местных, как населения, так и трофеев.
  В общем, я понял, что если всего за три часа выплыло столько головняков, то дальше их будет ещё больше, и мне нужны не просто исполнители, но и компетентные, инициативные помощники. И совсем хорошо, чтобы кто-нибудь из туземцев нам помогал. Придя к этому результату, я объявил «Военный Совет», куда пригласил, помимо своих штабных офицеров, ещё и Айро с Зуко, а также на «подождать решения» и кого-то из местного правящего круга. Выглядел этот «кто-то» весьма потрёпано, голова была забинтована, а на лице виднелись свежие каплевидные ожоги, судя по всему, или близкий взрыв огненного ядра, или он зачем-то поднял голову, пока это ядро пролетало над ним. Возраст определить было проблематично. Явно больше пятидесяти, но вот насколько? Ну и последний штрих: судя по методу связывания и фиксирующим браслетам, старик являлся магом.
  -Итак, господа, начинаем. Первый вопрос на повестке дня. Наши потери. Вам слово, капитан Ли, - да… ещё один. Но как-то реагировать на это у меня уже нет желания и сил.
  -Подсчёт ещё ведётся, господин. По предварительной оценке – четыре тысячи убитыми и пять с половиной ранеными различной степени тяжести, - четверть армии. Много, но с учётом буйного Аватара, диверсантов и штурма, где потери наступающих почти всегда выше, чем у защитников – терпимо, хотя я надеялся, что уставшие и истощённые ночными атаками водники урона нанесут меньше.
  -Хорошо. Когда закончите, составьте таблицу ранений и смертельных случаев. Меня интересуют причина, прошедшее до оказании помощи время и степень тяжести. Выделите наиболее часто встречаемые ситуации и предоставьте мне отчёт.
  -Есть!
  -Следующий вопрос. Полевой госпиталь и размещение наших войск и военнопленных. Сортировочный лагерь готов?
  -Да, господин, - встал один из офицеров… Сузаку, кажется, - как вы и велели, стариков расселяем отдельно, детей отдельно, женщин – тоже, ведётся опрос по навыкам жителей. Предварительный список специальностей и количества ремесленников будет составлен в течении пяти-семи дней. Что же касается госпиталя, процесс идёт, но склонить местных целительниц к оказанию помощи нашим войскам… непросто, хотя своих соотечественников они лечат со всем старанием.
  -Поставить условие – один водник за одного воина Огня, не хотят лечить наших - не будут лечить своих. Если в ходе лечения наш воин умрёт, не имея критичных повреждений, следом за ним убивать трёх воинов Воды. Для увеличения усердия.
  -Будет исполнено! – козырнул офицер.
  -Происшествия и дисциплина? – новый вопрос. Конечно, происходящее сейчас мало похоже на военный совет, скорее уж блиц-опрос, но что поделать – цейтнот жуткий.
  -В пределах разумного, - поднялся капитан Тандао, временно назначенный «заместителем по воспитательной работе», - пойманные на мародёрстве получили по десять плетей и два десятка ударов палок по пяткам. Насильники, по вашему приказанию, Вестник, «повешены за яйца на столбе», - он… это что, серьёзно? Я же говорил образно… Кхм… М-да, пора бы уже понять, что военные вообще к юмору не особо предрасположены, во всяком случае, один конкретный индивидуум. Хотя с другой стороны, подобный способ… выражения неодобрения здорово охладит горячие головы.
  -Хорошо. Теперь перейдём к жителям Полюса, - я повернулся к пленнику, буравящему меня тяжёлым взглядом, и сверился с бумагами, - хм, Пакку, старший наставник магов воды...
  С одной стороны, очень хорошо, что в живых остался кто-то столь высокопоставленный, если его удастся завербовать, ассимиляция племени Воды пройдёт куда быстрее. Вот только заставить на себя работать столь старого и матёрого мага, явно привыкшего командовать, будет очень трудно.
  Идти на сотрудничество с кем-то вроде Джао он точно не будет. Не позволит гордость и чувство собственного достоинства, это даже по глазам видно. Не стоит и про менталитет забывать, такие стариканы частенько бывают фанатиками, верующими в некую «душу народа», которая обязательно выражается в неукоснительном следовании традициям. Отошёл от них — и всё, предал душу своего народа. Не сложно догадаться, что для таких умереть, блюдя традиции, милее, чем выжить, от них отказавшись. Причём умереть не только лично, но и всех за собой потянув.
  Увы, история про «Вересковый мёд» не на пустом месте возникла.
  -Думаю, мне представляться смысла нет? - судя по тому, как маг дёрнулся, он явно хотел по этому поводу высказаться, и высказаться очень некультурно, но инстинкт самосохранения победил. Уже хороший знак. - Прекрасно. Что ж, тогда скажите, вы любите свой народ?
  -Какой ответ ты ожидаешь от меня услышать? - желчно проскрипел пленный. По нему было видно, что он очень желает перейти на душевно-нецензурный, но сдерживается. - Зачем спрашивать то, что и так очевидно? Или у тебя слишком много свободного времени?
  -Времени у меня как раз немного, и это наша общая проблема, уж поверьте, - проигнорировал я совершенно стандартную попытку ерепениться. - И всё же ответьте на вопрос прямо. Мои догадки и взгляды тут не играют роли, важно лишь то, что вы сами готовы признать.
  -Да, я люблю свой народ! - вздёрнул подбородок дед, прожигая меня взглядом. - Народ, которому вы принесли смерть!
  Присутствующие на Совете офицеры дружно притихли, не решаясь лишний раз шевельнутся и явно ожидая, какая от меня последует реакция на откровенное хамство пленника. Пусть и высокопоставленного.
  -Давайте не будем превращать разговор в пустую перебранку, - не оправдал я ожиданий штаба Джао. К этому даже не пришлось прикладывать усилий, мне в самом деле были безразличны крики связанного человека передо мной. Я и поизобретательней обвинения слышал. - Я понимаю ваши чувства, но у вас было сто лет, чтобы найти способ не доводить до такого результата. Вы сами не стали искать путей мирного диалога с Народом Огня, хотя имели для этого все возможности. Результат закономерен. Не потому, что я — злодей, решивший ворваться в ваш дом, а потому, что таковы реалии большой войны. Но вернёмся к теме. Ваша любовь, насколько она сильна? На что вы готовы ради блага своего народа?
  -Ха! - громко огласил маг. - А почему это я должен быть готов «ради»? Свой долг перед народом я выполнил, а если ты хочешь болтовнёй заставить меня служить себе, то лучше найди кого-нибудь помладше и поглупее!
  -Да, ваш возраст сразу заметен в умении играть словами, - спокойно кивнул я. Пару дней назад я бы наверняка занервничал, что «клиент» срывается с крючка, но сейчас мне было просто до банального лень эмоционально напрягаться. Слишком много дел навалилось, чтобы ещё и тут переживать. В конце концов, я действительно могу сделать, как он предложил. - Но как я только что говорил, не будем превращать разговор в пустую перебранку.
  Я замолчал, ожидающе глядя на старика.
  -Хм... - протянул тот спустя несколько секунд бодания взглядами, за время которых никто не проронил ни слова. - Ну ладно... не будем, - через силу, или, как минимум, он пытался показать, что это так, согласился Пакку. - И чего ты ждёшь?
  -Ответа на свой вопрос, - как мне казалось, озвучил очевидное я.
  -Да что же это такое?! Нынешнюю молодёжь совсем не учат уважению к старшим?! - пошёл на откровенную провокацию маг воды.
  Краем глаза я уловил пробежавшее по рядам офицеров негодование, даже Зуко был возмущён столь дерзким поведением со стороны пленного. Только Айро сохранял совершенно непроницаемый и невозмутимый вид, скорее всего, уже поняв, что жечь живьём за неосторожный взгляд я никого не собираюсь. Впрочем, с его опытом, в том числе и допросов-разговоров с высокопоставленными пленными, это могла быть и просто привычка, хоть и не сильно верится.
  Что до действий Пакку, то нет, это было не обычное прощупывание рамок дозволенного, точнее, не только оно. Весь разговор он изучал мою личность и теперь перешёл к финальной пробе, ведь что лучше всего раскроет человека, чем потеря самообладания? Напоить меня до поросячьего визга он не может, вот и пытается снять самоконтроль другими методами. А как лучше всего разозлить молодого парня? Разумеется, с пренебрежением указать на его возраст. Всё банально и просто.
  Что бы сделал кто-то вроде Джао на такое оскорбление? Правильно, приказал бы содрать живьём кожу и солью посыпать, ну или прикончил на месте в порыве гнева, что для пленного ещё лучше. Старый, матёрый боец, владеющий званием мастера магии дольше, чем я живу на свете, какой у него может быть страх смерти? Тут уж скорее будет страх порушить свои принципы, пойти против чести в собственных глазах, что я в нём и так подозревал и теперь получил лишь подтверждение. Так что смерть после отказа сотрудничать с врагом — вполне достойный конец. С его точки зрения.
  -Вы ошибаетесь, я вас уважаю, - между тем, равнодушно возразил я. - Уже те мастерство и сила, что вы продемонстрировали во время защиты своего города, достойны искреннего уважения. И со мной согласится любой настоящий воин Народа Огня. Однако тот факт, что вы никак не можете взять себя в руки и справиться с чувствами, это уважение изрядно подтачивает, - последнее слово я выделил интонацией.
  -Ладно, - мгновенно стал серьёзен старейшина, убрав с лица все следы недавнего негодования, тем самым подтвердив мои мысли о провокации и проверке. - Ты хочешь знать, на что я готов ради своего народа. Я отвечу. Но только после того, как на этот же вопрос ответишь ты.
  -Ультиматумы... - почти через силу выдавливаю на лицо бледную улыбку. Он дал мне такой прекрасный повод для бесплатного пиара, что грех было не улыбнуться, даже если эмоций почти и не испытываешь. - Никто не любит ультиматумы. Особенно среди облечённых властью... Но я отвечу. Ради своего народа я готов угрожать Великому Духу Океана, гореть в пламени драконов и предложить Лорду Озаю принять в армию жителей Северного Племени Воды. И два из этих пунктов я уже проделал, а сделаю ли третий... Зависит в том числе и от вас.
  -Что?... - потрясённо выдохнул старик. Впрочем, и без него изумление, повисшее в воздухе можно, было резать ножом.
  -Буду откровенен. Сейчас всё, что удерживает ваш народ от полного уничтожения, это я, - разрываю зрительный контакт с водником и окидываю взглядом замерших офицеров, особо отмечая, как внимательно меня слушали Зуко с Айро. После чего прохожу к окну, из которого открывался отличный вид на нижние ярусы города и защитные стены, ныне почти разрушенные. - Адмирал Джао планировал полностью истребить всех представителей Северного Племени Воды. Детей, женщин, стариков... Всех. Адмирала уже не стало, но у города стоит его флот и его офицеры командуют десантом. Конечно, не все из них разделяют его взгляды, но никто не любит, когда на его плечи валятся проблемы. Такова уж человеческая природа. А здесь... - делаю паузу, поднимая глаза к небу. - Такой простой выход — всего одна депеша в Столицу, где будет описано, что удерживать Северный полюс не представляется целесообразным, и всё. Никаких тебе проблем с пленными, партизанами и гордыми мстителями. Солдаты выполнят приказ, получат на память пару сувениров и уже через полгода, в тёплых казармах Царства Земли, забудут о заносимом снегом ледяном городе и красных водах, текущих по его каналам. И нужно для этого всего ничего - только чтобы я отошёл в сторону...
  Отворачиваюсь от окна и вновь смотрю на Пакку, как-то механически отмечая, что его взгляд тоже стал предельно внимательным и ловящим каждое моё движение. Возможно, тут бы мне и порадоваться, но я слишком морально устал для эмоций, а потому просто принимал это к сведению и только.
  -У вашего народа сейчас есть три варианта будущего. Один я только что описал. Второй... Это повторение судьбы Южного Племени. Возможно, вам это неизвестно, но наши солдаты неоднократно брали поселение южан, но каждый раз уходили. Считалось, что если мы лишим их магов, то они угомонятся и перестанут быть проблемой, - прохожу к столику возле жаровни и беру с подноса уже порядком остывшую чашку чая, давая слушателям время осмыслить сказанное, а заодно и промачивая горло свежесогретым, прямо у себя в руках, напитком. - Мы лишили их магов. В метрополии были отстроены особые комплексы для содержания заклинателей воды. Фильтрация воздуха, железные решётки, минимум влаги даже для питья. Но это не помогло. Южное Племя Воды упорно лезло на рожон, наносило один удар за другим, меняло своё местоположение, чтобы мы его не нашли, и раз за разом провоцировало повторять карательные рейды. В результате, от некогда великой нации осталась горстка лачуг на десяток семей, но даже это не заставило их успокоиться, и сейчас где-то в акватории Царства Земли пиратствует банда, возглавляемая отцом тех двух детишек, что недавно были у вас в компании с Аватаром. Поучительно в этой истории то, что в своей мании отомстить Народу Огня эти «герои» оставили собственное поселение вообще без единого взрослого мужчины, и мне достаточно одного рейдера с половинной командой, чтобы раз и навсегда уничтожить будущее этого народа.
  Допиваю чай и ставлю посуду обратно. Чтобы с опозданием заметить, что свечи и жаровни в помещении пылают синим пламенем, пульсируя в такт моему сердцу. И ощущение от этого такое, будто я дышу десятком синхронных пар лёгких...
  -Для вас этот вариант будущего тоже открыт, - отворачиваюсь от углей обратно к магу, ничем не выказывая, что смена цвета пламени произошла без участия моего сознания, - хоть я бы и не сказал, что он очень вероятен. Наше желание после Воздушных Кочевников обойтись с Южным Племенем малыми жертвами показало свою полную несостоятельность. Сомневаюсь, что найдётся много желающих повторять опыт, оставляя потомкам подобное «развлечение» ещё на сотню лет вперёд. Но вы можете попытаться...
  -А третий вариант? - хрипло спросил старик, на чьём лбу выступил пот. Вот уж не знал, что можно потеть, сидя на ледышке и являясь магом воды.
  -Третий вариант самый сложный. Вам придётся доказать, что вы достойны стать равноправной и полноценной частью Народа Огня. И начнём мы с подписания официальной капитуляции. Капитан Тандао?
  -Да, Вестник, - мгновенно поднялся мужчина, уже держа в руках три свитка бумаги.
  
  
***
  
  «Подготовив к сотрудничеству» главного мага, мне нужно было схожим образом обработать верхушку воинов, ремесленников, целительниц, в общем, всех тех, кто представлял прошлую власть и мог пригодиться власти новой. Разумеется, авторитет Пакку был неплохим подспорьем, но, во-первых, пока что единственная от старика польза – молчаливое присутствие на «уговорах» и отсутствие с его стороны воплей класса «лучше умереть стоя, чем жить на коленях», что для здравомыслящих индивидуумов уже говорило о многом, во-вторых, авторитетом он был далеко не для всех и каждого. Проблема, как и предполагалось, возникла с «военной аристократией», точнее, с теми, кто умудрился пережить наш штурм, было их не то чтобы сильно много, но тем не менее. Не знаю, к сожалению или к счастью, но вождь Арнук пал смертью храбрых. «Вознесение» его дочери на пост «Духа Луны» стало серьёзным ударом для воина, да чего там, ему было уже нечего терять, а потому в бою он не щадил ни врага, ни себя… Ну и закономерно поймал животом копьё от одного из наших тяжёлых кавалеристов.
  Наверное, хорошо, что он так и не узнал, что никакого «вознесения» не было, а рыбка просто забрала свою одолженную когда-то жизненную энергию. Фактически, Юи-человек умерла почти сразу после рождения, и её место заняла частица Духа Луны, этакий «аватар божества» в первоначальном значении термина. Эта частица не обладала памятью о своей истинной природе, верила, что она человек и, с учётом специфики рыбок, не имела сил, даруемых медиуму духом, но всё же настоящей Юи не была. Поскольку Луна, в отличие от Океана, считается светлым духом, я даже допускаю, что делала она аватару просто чтобы утешить родителей девочки, а не с целью «Хитрого Плана» и «бэкапа на всякий случай», однако получилось как получилось.
  Во многих знаниях многие печали, Ван Ши Тонг был довольно щедр, поделившись некоторыми особенностями «духовного» бытия, так что в красивые сказки и истории мне верить не удавалось – мешало представление о реальной сути происходящих процессов.
  «Преемник» вождя до штурма был всего лишь командиром отряда, что-то типа нашего коммандера, даже не капитан. Ни авторитета, ни лидерских качеств надлежащего уровня, да и уровень интеллекта… Ладно, я просто зажрался, но если Пакку просто провоцировал, одновременно прощупывая почву, то этот индивидуум был из той породы героев, что плюют в лицо «подлому захватчику» и «убивают главгада, теряя литры крови». В общем, личность патриотичная, но… Неразумная, а у нас тут совсем не героический эпос. Пришлось тяжело вздыхать, вытирать плевок и… Устраивать ему ожог на полголовы – если бы я «простил» и такое, репутация бы подмокла… Да и одно дело - «верховный маг» и совсем другое – командир отряда.
  Велев увести смердящего запахом горелого мяса коммандера (вот и первый из живых манекенов для отработки техник воздействия Чи), я попросил привести следующего. Тот оказался куда более понятливым (подозреваю, что свою роль сыграл дикий визг горящего синим пламенем предшественника) и участвовать в «переговорах» согласился, как и правильно себя вести.
  И начался долгий и нудный процесс подписания безоговорочной капитуляции. Для данного мира практика была новой, и никто толком не понимал, на кой чёрт оно мне сдалось, да ещё и в трёх экземплярах, да с привлечением свидетелей в лице Айро и Зуко. Что такого важного в этой бумажке? Ну, по большому счёту, ничего, но я испытывал некую надежду, что таки сказав «да, мы проиграли и сдаёмся на милость победителя», водники начнут потихоньку это осознавать. Психологический трюк и ничего более, к тому же, я не уверен, что исполнил его верно, но пусть и крошечная песчинка, а всё равно лишний камушек на весах в мою пользу. К тому же, участие в подобной «серьёзной акции» сильно польстило опальному принцу… И заставило старого водника с задумчивым недовольством побуравить мою спину взглядом. Готов поспорить, он посчитал, что теперь я проверяю границы его терпения и «лояльности», а заодно мщу за недавние выкрутасы. «Испытание унижением», так сказать. Не скажу, что он был так уж сильно далёк от правды... В общем, сие действие имело сразу несколько мотивов и предполагаемых следствий. Ну и послать бумажку Лорду Озаю, в которой представители Северного Племени Воды признают своё поражение и склоняются перед Хозяином Огня, будет весьма полезно для меня лично.
  Разобравшись с Пакку и остальными выжившими «старейшинами», я отправил их в лагерь для военнопленных и перешёл к следующим делам, начиная мечтать о том, чтобы этот день наконец-то закончился. Эх, если бы.
  Следующим на повестке дня был «зачарованный прудик» и его охрана.
  -Генерал Айро, принц Зуко, - уже отпустив остальных офицеров, я обратился к августейшим особам, - к вам у меня тоже будет просьба.
  -Разумеется, мы поможем, - степенно склонил голову генерал, - но, право слово, Вестник, вы справляетесь более чем прекрасно, и если вы ожидали от меня какого-то совета, то, увы, вряд ли я смогу сказать вам что-нибудь полезное. Разве что усилить по первому времени охрану пленных, уделив особое внимание магам и остаткам воинов – уверен, этой же ночью они попробуют бежать, и шансы у них, с учётом сумятицы и только-только начавшей убывать луны, неплохие.
  -Знаю и привлеку все возможные силы, но всё предусмотреть невозможно, и кто-то наверняка прорвётся, а значит, утром нас ожидают показательные казни. Я не в восторге от того, что приходится делать, но… Загнившую руку приходится отсекать, чтобы спасти остальное… Даже если это «остальное» будет вопить и ненавидеть.
  -Верно. Я не осуждаю вас, но лишь предупреждаю о возможных проблемах и последствиях принятых сейчас решений.
  -Благодарю, генерал. Но с вами и с принцем Зуко я хотел поговорить не об этом.
  -И что же вы хотели обсудить, Вестник? – спросил покалеченный собственным отцом юноша.
  Ход с его участием в подписании бумаг оказался действительно весьма выгодным. Если раньше принц относился ко мне с изрядным недоверием, то сейчас… Нет, щенячьей любовью он ко мне не проникся, но и брызгать слюной и скрипеть зубами от негодования в моём присутствии Зуко не спешил.
  -Мне нужны ваши показания, как свидетелей преступлений адмирала Джао. И есть ещё ряд предложений, но начинать нужно с чего-то одного.
  -Преступлений? – переспросил принц.
  -Факт покушения на вас почти что доказан, но меня интересуют его попытки получить Аватара лично, минуя здравый смысл и государственную необходимость.
  -Хорошо, - кивнул Зуко, - правда, я не понимаю, какой в этом смысл, если Джао уже мёртв.
  -Вряд ли он действовал один. Как минимум, его заместители должны были быть в курсе, куда и зачем он идёт вместе с десятками кораблей. Ваш рассказ поможет восстановить историю полностью и точнее наметить круг вовлечённых – хватать и тащить в допросную всех офицеров без разбора, конечно, можно, но кто-то должен руководить оккупированной территорией и оставшимся флотом. Даже если я повышу всех своих офицеров на ранг и раздам им освободившиеся места, этого может не хватить. Не говоря уже о том, что заниматься чем-то подобным здесь и сейчас будет сущим идиотизмом, попахивающим суицидом.
  -Ясно, я расскажу. Всё началось с того, что мы с дядей заметили яркий столб света, когда проплывали в водах Южного Полюса…
  -Хм, а почему именно там? Аватар же был магом Воздуха, а у южан не то что воздушников, но и своих-то магов нет уже лет двадцать.
  -Просто совпало, - принц вновь пожал плечами и продолжил рассказ...
  Кое-что августейшая особа явно не договаривала, например, обстоятельства, что помогли Аангу сбежать от адмирала и элитных лучников Юян, явно были куда интереснее, чем он пытался представить, но выдавливать из него признания или ловить на умолчании фактов мне было не выгодно. Встреча с Духом Океана несколько поколебала мою уверенность и внесла корректировку в планы. Я на себе как следует прочувствовал, что люди не только смертны, но и внезапно смертны. Пусть принц является изгнанником, но официально его никто из рода не выгонял и от наследования не отлучал. Случись что с Озаем и Азулой, и именно он станет Хозяином Огня. Теперь добавим личные наблюдения и ошмётки знания канона. Не сильно привлекательная картина, но почему бы не изменить её, пока у меня есть шанс? Да и иметь сильно обязанного лично тебе кандидата на престол куда лучше, чем не иметь такого. Нужно было приставить принца к делу, дать почувствовать себя нужным… Даже не столько отцу, сколько его стране. Возможно, слегка «вправить» мозг, ну или хотя бы попробовать настроить на правильную, с моей точки зрения, волну. Всё-таки он всё ещё подросток. Несколько озлобленный, слегка надменный, но не обременённый нужной долей цинизма и относительно внушаемый. Правда, оставался ещё вопрос, как к этому отнесётся Айро – ведь и влияния на принца, и опыта «захавывания мозга» у него всяко больше. Ну, в любом случае, не попробуешь – не узнаешь. К тому же, не хотелось бы зарывать таланты принца в землю, и направить его на нужное дело – очень интригующая мысль. Какие таланты? Хех, этот парень на одном рейдере умудрялся преследовать мага-воздушника передвигающегося на летающем, не оставляющем никаких следов и способном игнорировать любые препятствия бизоне. На корабле за, пусть и не самолётом, но «дирижаблем» точно! Лично я бы так не смог. Понимаю, что стремление «вернуть честь» - сильная штука, но сколь бы силён не был мотиватор, без навыков, таланта, да просто удачи, подобное преследование было бы невозможным. Помимо этого, парень, вняв моему прошлому совету, составил список возможных учителей для Аватара. Здраво рассудив, что Великих Магов Земли он не знает и вряд ли сможет угадать, к кому обратится воздушник, парень сосредоточился на огневиках, провёл исследования и вывел всех, кто обладает нужной квалификацией и при этом не попытается прикончить Аанга на месте. Кто именно в этот список входил - он мне, понятно дело, не докладывал, а я и не настаивал, понимая, что не стоит давить на больные мозоли и идеи-фикс собеседника — Аватара-то он по-прежнему собирался ловить, но общее число претендентов назвал. Итак, всего четверо потенциальных «учителей», к которым, по словам молодого человека, подход найти было непросто… Да чего там, даже найти этих людей – та ещё задачка! И всё же, шансы у Аватара были. В общем, изгнанник провёл не худшую детективную работу. Неплохо для семнадцатилетнего пацана.
  Минусов у принца, конечно, тоже немало, основной из которых - его «замечательные» навыки работы с людьми, точнее, полное отсутствие оных. Но его «стиль» неплохо подойдёт для «штрафбата», главное – выдать хороших телохранителей и правильную задачу. Хм… интересный вариант, теперь бы ещё правильно всех нужных лиц замотивировать… м-да.
  -Благодарю, - рассказ опального принца занял часа полтора-два, Айро уже успел где-то раздобыть стол, стулья, заварочный чайник и несколько кульков с различными сортами сего напитка. Где всё это он добыл – вопрос, наверное, столь же сложный, как и побудительные мотивы духов.
  -И что вы будете делать теперь? – спросил Зуко.
  -Устанавливать временную администрацию, готовиться к транспортировке пленных, продолжать правильную агитацию… Работы хватит надолго. И мне не помешала бы помощь.
  -Сожалею, но нет, - хм, вроде бы действительно сожалеет, хоть и не сильно, - мне всё ещё требуется вернуть Аватара, чтобы восстановить свою честь! – со стороны Айро послышался тяжёлый вздох, замаскированный бульканьем чая.
  -Жаль, - делаю вид, что задумался, - но думаю, что мы сможем помочь друг другу. Вам же необходимо покинуть Северный Полюс и добраться до материка, не так ли? А для этого потребуется корабль и команда, если вы не хотите пересекать только-только отошедший от штормов океан на рыболовецкой шхуне, - принц нахмурился, он явно рассчитывал на «халяву», а тут такой облом, но я был в своём праве, и он это прекрасно понимал.
  -И что вы предлагаете, Вестник?
  -Часть наших судов имеет повреждения, пусть и не сильные, но требующие ремонта на верфи, также необходимо доставить раненых и хотя бы некоторых пленных. Проблема заключается в том, что все старшие офицеры мне необходимы здесь, а кто-то из среднего звена, - изображать недовольство не пришлось – то ли это воздействие отца, то ли то, что обучался и начинал я в Восточном Флоте, но капитаны-западники казались мне не самыми компетентными товарищами, скажем так, - не будет иметь достаточного авторитета, навыков и… моего доверия, чтобы довести корабли эскадры хотя бы до Ю Дао, не говоря уже о порте приписки.
  -И причём тут я? – принц нахмурился.
  -Вы – принц Народа Огня, и вашего авторитета и положения хватит, чтобы обеспечить необходимый уровень дисциплины и избежать проблем иерархии командования.
  -Я – всего лишь изгнанник, - хм, ему что, доставляет некое мазохистское удовольствие ковыряние в ране? - почему вы хотите доверить мне флотилию?
  -Вы – член королевской фамилии, ваши отношения с отцом – это ваши отношения с отцом, и меня они не волнуют. К тому же, вы, принц, лицо не заинтересованное и будете именно вести флотилию, а не выяснять с другими капитанами, у кого доблести больше и почему их «ссылают» отвозить «калек и ублюдков-водников», в то время как остальные «вкушают почести» в столице или «делят трофеи» тут. Плюс, генерал Айро всегда сможет помочь вам делом или советом. Вы же, как я понял, будете и дальше сопровождать Зуко?
  -Да, Чан, - маг по-стариковски покряхтел, усаживаясь за столом поудобнее и переходя на менее официальный тон, - ты и без меня очень неплохо справляешься, а климат Северного Полюса – совсем не то, что нужно человеку моего возраста. К тому же, мы отправляемся явно не сейчас и вряд ли даже на этой неделе, а значит, в срочных вопросах я могу помочь, если ты, конечно, захочешь эту помощь принять.
  -Больше недели?! – воскликнул парень, - неужели нельзя никак ускорить процесс?! Я не могу терять столько времени впустую!
  -Нет, Зуко, - покачал головой брат Хозяина Огня, - переход будет долгим, месяц минимум. Корабли только из боя, и их необходимо проверить и подлатать, чтобы быть уверенным в том, что они выдержат переход. Да и к пленным подобрать охрану. И это помимо вопросов продовольствия, медикаментов и вооружения – нашим силам здесь необходимы припасы, поскольку ни рыбачить, ни охотиться, не зная окружающей обстановки, мы не можем, более того, отпускать на охоту и рыбалку местных жителей также нельзя, а значит, мы должны содержать и их. Следовательно, взять с собой много припасов не выйдет.
  -Но и оставлять наших раненых, пусть и с небольшой охраной, совсем без средств защиты и запаса пищи и лекарств на случай непредвиденных обстоятельств тоже нельзя, - продолжил я мысль генерала, - расчёты необходимого, разгрузка и подготовка кораблей займут какое-то время. Причём, разница между подготовкой соединения и одного корабля не сильно различна, и вам в любом случае пришлось бы ждать, даже если бы я нарушил все возможные приказы и «подарил» вам корабль.
  -Хорошо, - принц вздохнул, - я понимаю и благодарю за помощь, Вестник. Я этого не забуду, - Зуко отвесил церемониальный поклон. Хм, пусть это всего лишь обычная вежливость, но факт согнувшего передо мной спину принца, хоть и изгнанного, приятно почесал животик ЧСВ. М-ма… Надо бы избавиться от этой нехорошей привычки, ещё бы знать, как.
  -Пустое, принц. Помочь вам для меня не составляет затрат. Корабли так или иначе нужно было бы отсылать обратно, ваше же командование над этой группой сильно облегчит мне жизнь, - ну, если быть до конца откровенным, то не так уж сильно, с тем же успехом я мог бы наделить полномочиями одного из своих капитанов и отправить его. Вряд ли бы западники попытались что-то крякнуть против прямого приказа человека, угрозы которого и Дух Океана тормознули. Но используя принца, я, во-первых, сохраню этого капитана тут, а во-вторых – одной «доставкой» флотилии он от меня не отделается, будут и другие предложения, от которых ему не захочется отказываться… И которые будут потихоньку сажать Зуко на своеобразный поводок из привязанности, благодарности, общих интересов и совместно провёрнутых дел. А там будем посмотреть, - пока же, я предлагаю вам поучаствовать в ряде задач. Это позволит убить время, да и может освободить людей для ускорения решения вопроса с кораблями.
  -Ммм, и что же это? – Айро прихлебнул чая, судя по едва заметным кивкам в ходе нашего с принцем разговора, моё предложение и обоснуй он если и не одобрял, то был не против точно.
  Ведь формально я отказался от «долга» Зуко, пусть для генерала явно не стало тайной, что отказался я, рассчитывая на что-то повкуснее, но и в ответ предлагал немало, а не пытался просто «поиметь» принца.
  -Для начала – организация охраны одного известного нам оазиса. Джао привёл к нему целую делегацию. И если за своих людей я спокоен, глупостей они не наделают, то что может взбрести в голову его бывшим людям - сказать уже сложнее. Это помимо того, что точно не известно, с кем мог поделиться покойный адмирал информацией по рыбкам, пока готовил свой «гениальный» план. Не хотелось бы, чтобы какой-нибудь не слишком умный, но чрезвычайно преданный прошлому командованию «мститель» кинул бочонок взрывной смолы в озеро.
  -Вы считаете, что найдется самоубийца, способный на это? – удивился Зуко.
  -В мире существуют две бесконечные вещи: Вселенная и человеческая глупость. Причём насчёт Вселенной я не уверен. Проще сейчас перестраховаться, чем потом, случись чего, судорожно придумывать, как, будучи преимущественно островным государством, нации огня выживать в мире со взбесившимся океаном. Генерал, вам часто приходилось как брать крепости, так и оборонять их, думаю, ваш опыт будет весьма полезен, а наши «новые друзья» среди магов воды, я думаю, поймут всю необходимость помощи вам в создании обороны их святилища, - а заодно это им напомнит, в чьих именно руках сейчас находятся «священные животные».
  -Хо, это будет интересный опыт, - хмыкнул Айро, - никогда раньше не командовал магами воды. Надо будет, для начала, подумать над защитой от таких работников.
  -Я верю в вас, - теперь хмыкнул я.
  -А мне чем тогда заниматься? – спросил Зуко.
  -Работы сейчас море, как насчёт участия в сортировке трофеев и разборе арсенала? Понимание принципов армейского снабжения Народа Огня в любом случае будет не лишним, - во время моего спича Айро вновь коротко кивнул, изгнанник кивок заметил и, слегка помявшись для солидности, согласился.
  Теперь можно было позвать адъютантов, прикрепить их к принцу и генералу и идти заниматься проблемами управления оккупированной территории дальше. Так, что у нас там, списки отличившихся при штурме? Угу, представить к награде, так, ладно, вот это точно может подождать, а вот отчётов по госпиталю и целителям я ещё не видел. Парой глотков допив чай, я вновь погрузился в работу. Опять хочу в отпуск…
  
  
***
  
  Ночью всё-таки состоялся побег нескольких, мать их, героев. Стоило только прилечь и на минуту закрыть глаза, как меня уже будят с сообщением об исчезновении нескольких пленных и нахождении одной из групп охраны в состоянии ледяных статуй. Пущенная по горячим следам погоня нарвалась на хитро замаскированные ловушки в лучших традициях диверсионной войны. Причём, уроды ставили не смертельные капканы, что, принеся определённые потери, лишь бы разозлили наших ребят, эти твари поступили куда хитрее – «ноголомки», «подрезающие петли» и прочие прелести калечащих препятствий. Ведь труп можно бросить и вернуться за ним после, а истекающего кровью, не способного передвигаться товарища нужно нести в лагерь. Добавкой к этому шли темнота, незнакомая местность и начавшийся во второй половине ночи буран, начисто стёрший следы беглецов. Результат – три десятка водников растворилось в ночи, оставив вместо себя десяток трупов и почти два десятка потерявших боеспособность раненых – на переломанных ногах не подерёшься. Кажется, я недавно поминал немцев в Белоруссии в 42-м? Ну что же, поздравляю тебя, Чан, ты попал в очень схожую ситуацию, и отнюдь не на стороне партизан. И опыта борьбы с партизанами у тебя тоже нет, даже та «теория», почерпнутая из документальных или исторических фильмов ещё в первом мире, тут чуть меньше, чем бесполезна. Хотя бы потому, что местные «партизаны» не нуждаются в контактах с населением – водники привыкли к долгим походам во льдах и промысловому лову рыбы, что подразумевает способность к автономности на протяжении недель и месяцев. Можно, конечно, применить универсальную тактику террора, включающую в себя массовые казни за любой чих и чуть ли не геноцид, но столь радикальных мер хотелось бы избежать. Хм, ладно, коль сам я не в курсе, нужно попытать заслуженного генерала, авось чего подскажет. С такими вопросами я и пошёл к Айро – пусть у него тоже голова болит.
  Остаток ночи мы просидели с ним за каким-то бодрящим отваром. Не выспавшиеся, уставшие и очень, очень злые.
  -Побег был явно организован извне. Хоть наши воины и усилили бдительность относительно пленников, но удар с другой стороны стал неприятным сюрпризом.
  -Ещё бы. Трудно ожидать удара извне, находясь в центре захваченного города, особенно когда у берегов стоит твой флот, - я был взвинчен, а потому несколько остр на язык.
  -Увы, мы недооценили решимости здешних жителей, - проигнорировал мою язвительность Айро, - да и с Племенем Воды мы в последний раз серьёзно воевали ещё во времена моей юности, причём воевали на море. Тоже сложно, но всё-таки дома и стены, как говорят, помогают… Хотя, - старик задумчиво подёргал бородку, - с учётом того, что стены тут, в большинстве своём, изо льда, то вполне возможно, что и буквально.
  -Прекрасно. И как можно защититься от таких «ходоков»? – когда маг в плену, контролировать его пусть непросто, но возможно, но как бороться с теми, кто может свободно перемещаться по захваченному городу, наплевательски относясь к кордонам и патрулям?
  -Вот с этим я могу помочь, - степенно улыбнулся генерал.
  -И как же, если вы сами только что сказали, что не воевали с племенами воды?
  -Это так, - отхлебнул настоя пожилой маг, - но я воевал с Народом Земли тридцать лет. И как ты думаешь, Чан, какой у них был любимый метод передвижения по захваченным каменным городам? – кажется, я слегка покраснел. М-да, не подумал.
  -Простите, генерал, нервы и недосып. Не подумал.
  -Ничего страшного, - добродушно махнул рукой полководец, - признаться, мне, как консультанту, стоило задуматься об этом раньше, но слишком давно мы не имели дел с магами воды и ещё дольше не входили в их города. Да и я подрастерял форму, - Айро хлопнул себя по отчётливо выделяющемуся животику. Правда думается мне, что имел в виду он немного другую форму. Ну да ладно.
  -Ладно, предаваться сожалениям бессмысленно, тем более сейчас. Что конкретно вы предлагаете, чтобы избежать подобных проблем в будущем?
  -Примерно то же, что и для защиты периметра против магов земли: лески с колокольчиками, воткнутые в землю и стены тонкие штыри, способные уловить вибрацию от «подземного плавания». Тут, правда, я не уверен в эффективности последних – это маги земли… хм, роют землю, создавая вибрации, а маги воды вполне могут просто разжижить лёд, пройти, а потом вернуть стене первозданный вид. Ммм, может попробовать натягивать на стены сети? Хотя бы в ключевых местах.
  -Может и сработать, - задумчиво чешу подбородок, отмечая, что было бы неплохо побриться, - всё равно местных кормим сейчас мы, и на рыбалку они не ходят, так что и снасть им не нужна. А что делать со «спасателями» и теми, кого они вытащили? Понятно, что нужно отыскать и показательно укоротить на голову, но как это сделать?
  -Хорошо бы заручиться поддержкой местного населения. В городе остались воины и охотники, которые обязаны знать основные схроны, запасные пути в и из города, но, боюсь, добровольно на сотрудничество они не пойдут.
  -Значит, пойдут не добровольно. У меня как раз есть один излишне патриотичный плеватель.
  -Ты ещё не казнил его? – не на шутку удивился Айро. Всё-таки за подобную выходку я вполне мог сжечь его на месте, а не слегка подпаливать рожу.
  -Не люблю бессмысленную жестокость. Я хотел на нём опробовать несколько старых методик, о которых мне недавно довелось узнать. Да и «оказавших сопротивление при аресте» немало. Пусть повод весьма формальный, но, тем не менее, он есть, и тот же Пакку, при всей его неприязни, обвинить меня в бессмысленных пытках и казнях не сможет. Как он там, кстати?
  -А с чего ты решил, что мы общаемся? – сделал невинные глаза генерал.
  -Да так… При обыске в его доме нашли набор для Пай Шо с не самой распространённой фишкой, плюс его мастерство. Улики, конечно, косвенные, но, сами понимаете... Кстати, не хотите пригласить и Зуко в наш маленький клуб по интересам?
  -Ладно-ладно, несколько партий мы действительно сыграли. Сейчас старый ворчун сильно впечатлён твоими выдержкой и хладнокровием, совсем не свойственными нашему народу, тем более молодым его представителям. Но правила нашего ордена ты знаешь. То, что происходит в клубе Пай-Шо, остаётся в клубе Пай-Шо. Сотрудничать с нами из-за общих интересов он, увы, не будет. Что же касается Зуко, - маг вздохнул, - нет. Не в ближайшее время точно – он слишком порывист, не умеет отделять личное от рабочего и, при всех своих талантах, до звания Мастера ему далеко. Да и эта его одержимость Аватаром… Если бы всё было так просто, - а вот это уже интересный намёк, впрочем, странно, что сам принц, который совсем не дурак (кроме нескольких моментов, часть из которых, к сожалению, ключевые), не задумался, что на самом деле означает фраза Озая «без Аватара не возвращайся», с учётом того, что означенного Аватара никто уже сто лет как не видел и видеть не ожидал. Но люди порой бывают так слепы, нам свойственно в упор не замечать неприглядной истины, как бы дорого нам в конце концов подобная политика страуса не вставала.
  -Как хотите, - закруглил я явно начавшую уходить куда-то не туда беседу, - но вернёмся к Племени Воды, допустим, лёжки мы узнали, что дальше?
  -Устраивать засады на месте, с учётом преимуществ, что даёт заснеженная местность здешним обитателям, смысла не имеет. Как и ночные рейды с попытками застать противника врасплох. Остаётся зачистка и выжигание заимок. Долгое время выживать без баз и пополнения ресурсов возможно, но вот воевать – уже нет.
  -Что заставит их пробираться в город для диверсий и грабежа складов, где мы как раз сможем устроить горячую встречу.
  -Как-то так, - кивнул Айро, - хотя для зачистки схронов я бы порекомендовал использовать танки – их проходимость открывает довольно широкий спектр применения, а броня, в случае чего, повысит живучесть войск.
  -Резонно, - на этом мы и разошлись.
  Генералу предстояло ещё как следует окопаться в оазисе, а мне – «уговорить» хотя бы нескольких водников поспособствовать делу Народа Огня, впрочем, в том, что желающие найдутся, я не сомневался – всегда в народе были, есть и будут индивидуумы, недовольные текущим порядком вещей (как правило, своим местом в этом порядке, что бы они ни утверждали), а среди них – готовые сотрудничать с порядком новым за некоторые преференции. Вопрос был лишь во времени «агитации» и качестве вербуемых. Что-то мне подсказывало, что в первую очередь потянутся те, кого можно назвать «отбросами» - самые неумелые и обиженные охотники, криворукие маги и прочие мизантропические личности. Хм, нет, сам, пожалуй, не вытяну, ладно, запряжём адъютантов Джао – должны же у него быть спецы из СБ или чего-то подобного, не верю, что такой параноик и карьерист не имел соответствующий штат определённых специалистов, если уж даже у меня за не такую и долгую карьеру кое-какие контакты образовались, как и нужные спецы. Пусть не без помощи отца, но всё же.
  
  Некоторое время спустя.
  Спецы действительно были и работу свою они знали. Первый день – наблюдение за пленными и составление списка потенциальных «сотрудников», второй – начало «медосмотров» и составление «списка профессий», где в ходе беседы задавались нужные вопросы и отслеживались ответы, но до сколь-либо надежного «сотрудничества» было ещё пахать и пахать, так что пришлось действовать иными методами – через «коллег» Тандао по… второй профессии.
  Под «допросные», если смотреть официальные бланки, или пыточные, если называть вещи своими именами, была выделена одна баржа. Не такая здоровая, как «плавучая тюрьма», но на наши нужды хватит за глаза. Заведовал контингентом капитан Реншу, на вид – эдакий добрый и благожелательный дедушка-божий одуванчик, по факту – профессиональный палач. Основам Тандао учился именно у него ещё в бытность обычным старшиной. Говорят, с тех пор сомнительное искусство этого дедушки только возросло.
  -О, Вестник Чан! – улыбнулся пожилой капитан, - рад видеть вас на «Воздаянии». Вы с проверкой или по рабочему вопросу?
  -Здравствуйте, капитан Реншу, - вежливый поклон, - никакой проверки не требуется, я полностью уверен в вашей компетентности, а вот рабочие вопросы действительно есть. Мне необходима информация о базах, складах и, если есть, арсеналах Племени Воды, расположенных за городом. Также было бы неплохо узнать, как принято работать у их диверсантов, в идеале – получить маршруты движения и схемы атаки. И получить это нужно быстро.
  -Хм, понимаю, - капитан подкрутил ус, - думаю, это возможно, но, боюсь, то, что останется от пленных после допросов, уже будет мало пригодно для дальнейшей работы.
  -Неважно, хоть на изнанку их выворачивайте, но сведения мне нужны «ещё вчера».
  -Любопытное выражение. Я понял вас, Вестник, даю слово, самое позднее через четыре часа информация будет у вас. Не желаете наблюдать допрос? – в памяти встала душная крохотная комната с бьющимся в агонии человеком, прикрученным к столу. Меня передёрнуло.
  -Нет, благодарю, но нет, - да кто вообще в здравом уме будет за таким наблюдать? – у меня ещё есть дела.
  -Как пожелаете, господин. В таком случае я пришлю вестового с отчётами.
  -Благодарю, - закончив разговор, я поспешил покинуть столь «гостеприимное» судно. Нет, может быть, сам Реншу и хороший человек, но… к чёрту такие знакомства. Лучше вернуться в штаб, благо работы действительно немеряно.
  Тем временем Зуко, заряженный на расчистку арсенала, медленно, но неуклонно лез на стенку и зверел. Деятельная натура принца желала явно чего-то большего, чем разгребание завалов оружия и сортировки награб… трофеев. Я, конечно, мог направить его координировать установку настенных сетей и сигнализации, но, боюсь, в этом случае всё могло закончиться Агни-Кай – парень пребывал не в лучшем настроении, что он не замедлил продемонстрировать мне, стоило только вернуться в штаб.
  -Принц? Что-то не так с арсеналом? – а что я ещё мог подумать, заметив расхаживающего взад-вперёд венценосного отпрыска?
  -Нет! То есть да! Вестник, я – воин, а не канцелярская крыса! – понятно. Бюрократия – 1, Зуко – 0, - и заполнять формуляры, указывая, сколько копий лежит на полке, может кто-нибудь, не умеющий владеть мечом! – ммм, тут скорее 2-0, а то и 3-0.
  -Что же, понятно.
  Пожалуй, сейчас он достаточно открыт, чтобы поговорить с ним более-менее прямо, но недостаточно взвинчен, чтобы сразу воспринять мои слова в штыки, точнее, он рассчитывает на моё согласие изменить его сферу деятельности, а потому с кулаками бросаться не должен… сразу.
  -Скажите, принц, как вы смотрите на то, что бы поговорить начистоту? – на секунду выглянув из кабинета и удостоверившись, что никаких лишних ушей в коридоре не наросло, я захлопнул и закрыл дверь.
  -Что вы имеете в виду? – нахмурился парень, слегка сбавляя накал.
  -Ваше нынешнее положение. Вы задумывались, почему Лорд Озай изгнал вас?
  -Я… - парень отвёл взгляд, - нарушил обещание молчать на совете и оскорбил одного из генералов, а потом – проиграл Агни Кай, - было видно, что ему трудно говорить, но то, что он всё-таки сказал это мне – уже неплохой показатель.
  -Только из-за этого? Вы действительно так считаете?
  -Я так не считаю! Это так и есть! – свечи и факелы, освещающие кабинет, вспыхнули ярко-рыжим огнём.
  -Ясно. Но не кажется ли вам, что это слишком суровое наказание?
  -Я… у меня весьма сложные отношения с отцом…
  -Понимаю. Однако, если вы позволите, я хотел бы высказать некоторые свои соображения.
  -Что?
  -Видите ли, принц, - прохожу к ближайшей жаровне и всматриваюсь в угли, собираясь с мыслями. - Мы с вами не враги, не соперники, и, говоря откровенно, наши интересы вообще не пересекаются. В то же время вы сильный маг, наследник престола и, как я успел убедиться, далеко не самый глупый представитель Народа Огня. А потому я счёл для себя возможным предложить вам выслушать то, что может быть вам полезно, но что никто другой вам, скорее всего, никогда не скажет. Если вам это не интересно, то вы можете отказаться, и я даю слово, что больше не вернусь к этому разговору. Если же вы готовы выслушать, то должен сразу предупредить — сказанное вам не понравится. Более того, если вы сочтёте себя оскорблённым, я готов принести официальные извинения или же встретиться с вами на Агни-Кай.
  Зуко встал как вкопанный и с изрядным удивлением посмотрел на меня. Да, довольно серьёзная заявка, даже со стороны фаворита Озая.
  -Говорите! – спустя минуту решился подросток, сжав кулаки.
  -Как пожелаете, но учтите – это просто мои размышления, построенные на наблюдении за вами и том, что я смог узнать о событиях трёхлетней давности. Итак, ваше выступление на совете и оскорбление генерала... Возможно, это было действительно лишнее, но наказали вас не за это.
  -А за что же? – прошипел молодой маг.
  -За то, что вы не побоялись выйти на Агни-Кай против немощного старика, но стоило выясниться, что против вас будет драться один из сильнейших магов нашего времени, как вы принялись валяться у него в ногах и молить о пощаде, вместо того, чтобы с честью принять бой. Да, победить в той ситуации вы не могли, но этого и не требовалось, достаточно было проявить мужество и показать всем свидетелям готовность отстаивать свои убеждения и принимать последствия глядя им в лицо. Но вы испугались и повели себя как капризный ребёнок, своим поведением публично опозорив уже Хозяина Огня… Не отреагировать на это оскорбление перед глазами десятков высших сановников государства он просто не мог, а потому ответил так, как полагается отвечать у нашего народа, - Зуко вздрогнул, явно вспомнив, как я подпалил лицо плюнувшему в меня воднику. - При этом, пусть я ничего не могу сказать о ваших семейных отношениях, но хочу заметить, что поступил он с вами максимально мягко.
  -Мягко? - глухо отозвался принц, не сдержав на лице удивления.
  -Конечно. Вы, как маг огня, должны себе представлять, сколь ювелирный контроль и точность требуется соблюдать, чтобы нанести подобный вашему ожог так, чтобы при этом совершенно не повредить глаз. Ведь он у вас видит, верно? Потом вы получили личный корабль и команду с правом пополнения ресурсов на любой базе флота, что, согласитесь, очень не мало, если понимать, что вполне реальной альтернативой могли быть как смерть, так и полное изгнание без гроша в кармане на правах безродного оборванца. Иные родители отказываются от детей и за куда меньшие проступки. Наконец, с вами позволили отправиться генералу Айро, который мало того что великолепный маг с огромным жизненным опытом, так ещё и один из немногих людей, действительно способных и желающих оказать вам моральную поддержку в этом изгнании. Как видите, Лорд Озай сделал для вас всё, что только мог сделать в той ситуации, и даже чуточку больше. Может быть, у вас действительно не лучшие отношения, этого я не знаю, но свой родительский долг он исполнил.
  -К чему... - Зуко сглотнул. - К чему вы всё это рассказали?
  -Отчасти чтобы дать вам взглянуть на картину под другим углом. Возможно, это не принесёт вам пользы, но лишним точно не будет.
  -А второе?
  -Второе?
  -Вы сказали «отчасти», - глухо пояснил принц, пребывая в полной прострации от услышанного.
  -Да... Верно... - на несколько секунд задумываюсь, вновь вглядываясь в угли. - Отчасти же я хотел провести аналогию между тем поступком и нынешним. Возможно, она будет не очень корректной, но ведь сейчас, желая избавиться от бумажной работы, вы тоже, в своём роде, бежите, столкнувшись с трудностью. А ведь, в отличие от победы на том Агни-Кай, умение разбираться с документами и организационными вопросами вам действительно необходимо. Хотя бы потому, что вы до сих пор наследник престола и, с вероятностью в, как минимум, пятьдесят процентов, в один неожиданный момент можете оказаться вынуждены взвалить на плечи управление огромным государством, что будет многократно сложнее, чем опись парочки складов.
  Гружёный, как бронепоезд, Зуко рассеянно кивнул и полной тишине вышел, лишь скрипнув замком. Ему было о чем подумать.
  А через два дня мне на стол легла полная опись арсенала, включающая в себя даже количество полок, багров, точил и прочих расходников, в общем, дотошность составителя впечатляла. Хех, а ведь адъютант утверждал, что возиться придётся неделю минимум. Вот что значит правильно замотивировать исполнителя. Прекрасно, теперь освободившегося принца можно будет с чистой совестью направить во главе ловчих – пусть погоняет диверсантов. Жизнь постепенно налаживалась.
  
  Прошла ещё неделя нашего сидения на Полюсе. Не сказать, что была она лёгкой, но и совсем уж запредельно тяжёлой её не назовёшь… Точнее, я, сидевший в тёплом доме и попивавший чай вместе с Айро, не назову, а вот принц у нас впахивал, да.
  С небольшим отрядом магов и двумя местными «гидами» он был вынужден по нескольку дней торчать на морозе, что любви к ближнему не добавляло. Зато результаты были замечательные – четыре разграбленных ухоронки с провиантом и оружием! Более того, принц каким-то образом умудрился напасть на след группы из десятка диверсантов и даже сумел захватить их в плен, подобравшись незаметно. По снегу. Ночью. В метель. К десятку магов воды и без потерь в своём отряде.
  Грёбанный ниндзя!
  И нет, я не завидую… ну, разве что чуть-чуть.
  Пойманных магов и солдат торжественно осудили и приговорили к сожжению, что и осуществили на центральной площади города. Не скажу, что был в восторге от подобного решения, но есть такое слово – «надо». Правда, перед сожжением я всё-таки провёл ряд экспериментов с весьма любопытными, скажем так, результатами.
  Во-первых, «блокировка магии», приём школы энергии, позволяющий превратить любого мага в обычного смертного… При условии, что энергету удастся пересилить противника. Сам приём чем-то напоминал армрестлинг, ну или «толкучку», если из чего попроще. Нужно было «пропихнуть» свою Чи в тело противника, добраться до его «источника» и… задавить его, погасить. Вот только сделать это было сложно – энергетика жертвы инстинктивно сопротивлялась чужому влиянию, а уж если сама жертва хоть что-то умела или просто обладала сильной волей, можно было самому оказаться «задавленным». К счастью, ни энергетов (откуда бы им тут взяться), ни достаточно сильных волей противников среди пленных не было. Вернее, не так, диверсанты как раз были товарищами серьёзными, «несгибаемыми», изощрёнными. Но только если дело касалось привычной им магии, в сфере внутренних энергий они просто терялись, а давать им время, чтобы привыкнуть и начать огрызаться, я не планировал, в общем, навык отработал.
  Впрочем, в бою от этой техники толку ноль, это именно «тюремный» или «наказывающий» приём, к тому же, куда проще и удобнее его исполнять, если жертва неспособна сопротивляться, другими словами, без сознания или находится под пыткой. Тем не менее, может быть перспективным инструментом. Особенно если получится снимать подобный блок. Логика проста – посидев недельку без магии, любой волшебник будет очень трепетно относиться к приказам человека, способного убить в нём мага. Правда, с «возвращением дара» были проблемы. Как говорится, ломать – не строить. И если загасить «источник» я мог, то вот инициировать его повторно – тут возникли проблемы. Нет, с теорией всё было прекрасно, я знал, что и как нужно делать, но вот моя «прокачка» через драконов имела и некоторые побочные эффекты. Слишком высокая мощность. Слишком агрессивная энергия. Да и мои «испытатели» даже зачатками управления энергетикой не владели и помочь не могли. Как итог, максимум, что получалось – обширные повреждения энергетики тела, сопровождаемые чудовищной болью у жертвы и потерей той мобильности. М-да… невзначай открыл «Джукен», но нахрена он мне?
  Но не всё было так печально, определив проблему, я принялся за её решение, да и, в любом случае, останавливаться в улучшении контроля над внутренней силой я не планировал. Рано или поздно, но это затруднение решится само собой. Что же касается, ну, назовём это «агрессивностью маны»… Выход был очевиден, правда, тут тоже не обошлось без нюансов, но для понимания сути вновь обратимся к истории, точнее, к тому моменту, как Львы-Черепахи наделяли Даром Стихии людей. Что это такое с точки зрения магии энергий? Животное-донор «впрыскивает» большое количество силы со «стихийным окрасом» в тело человека-реципиента, и тот инициируется. За счёт энергии пробуждая у себя собственный «источник», чакру определённого типа: Огонь, Землю, Воду или Воздух – зависит от окраса «донора». В чём сложность и зачем для инициации изучать магию энергий? Дело в том, что внутренняя энергия уникальна для каждого живого существа. Даже ближайшие родственники имеют пусть схожую, но всё-таки различную силу. Задача Мага Энергий при активации стихии – переработать полученную силу в свою, сохранив её окрас. Если удается, происходит «запуск» собственного источника, если нет… ну, в лучшем случае, такой неудачник получит «джукена» по самое не балуй, в худшем – разорвёт, как хомячка от капли никотина.
  Повторно запустить источник, конечно, несколько проще, чем активировать его впервые, но общие правила те же. А энергетов тут нет. Преобразовывать свою силу в нужную «питательную кашку»… В теории, я знаю как. На практике – сложновато. Сейчас, пожалуй, я смогу такое провернуть в рамках Огня, да и то – не с первой попытки точно, но вот водники будут именно что «хомячками». Как воины при первичной активации – из-за общей сложности и неумения пользоваться энергетикой, так и бывшие маги, но тут уже из-за того, что «маной огня» вновь пробудить водную чакру, мягко говоря, проблемно, а энергетов, как я уже говорил, среди них нет.
  Но вернёмся к решению проблемы снятия блока с уже обработанных магов. Раз мне не подходит «мана Огня», то вполне логично использовать «ману Воды». Заковыка в том, что у меня её не было. Но раз этого смог когда-то добиться Ван, чем я хуже? Итак, задача: инициировать чакру воды. Варианты? Первое, что пришло на ум – Рыбки. Для старших духов это не проблема, моих навыков энергета вполне хватит, чтобы «переварить» заряд , в общем, благодать. Правда, отношения у нас, мягко говоря, не очень. Потому используем «план Б» - выпиваем мага воды и за счёт его энергии активируем свой источник.
  Как водится, практическое выполнение плана столкнулось с рядом сложностей. Постоянные тренировки огня, модернизация от драконов… Пусть по навыкам (практическим, чёртова Молния), я всё ещё не дотягивал до Высших Магов Огня, но по уровню энергий был на том же уровне. И нормальная активация чакры воды требовала от меня энергий, сопоставимых с теми, что прокачивались через чакру Огня. Нет, можно было бы обойтись и чем-то меньшим, но в таком случае толку было бы немного. Проблема заключалась в том, что среди пленных не было никого с хотя бы близкой энергонасыщенностью, а значит, качество следовало заменять количеством.
  Не сказать, что последнего не хватало... Или что мне это было неприятно... Впрочем, не важно.
  Результат был.
  И это было… странно. Трудно и странно. Во-первых, я не ожидал, что «выпивание» досуха мага приведет к его очень неприятной кончине, хотя… даже знай я подобное, вряд ли бы это что-то изменило. В любом случае… оно того стоило. Плавное движение рукой - и из воздуха конденсирующиеся капли воды, ещё один кажущийся неторопливым и плавным взмах - и собравшиеся капли превращаются в ледяные стрелы, новый взмах - и снаряды устремляются в стену, где оставляют заметные выбоины. Ещё одно движение - и поврежденные ледяные стены восстанавливаются в первозданном виде, а на моё лицо выползает усмешка. Кое-кого будет ожидать очень неприятный сюрприз.
  Вообще, всё, что я делал, проворачивали и раньше, но был и ряд отличий. Например, «Кража Дара». Казалось бы, если каждый маг способен, пусть даже теоретически, овладеть всеми четырьмя стихиями, почему о таких товарищах нет упоминаний?
  Всё просто, Магия Энергий начала забываться ещё в те времена, когда люди жили на Львах-Черепахах, а тогда они общались только с соплеменниками, за очень редкими исключениями. Высадились на «Большую Землю» человеки уже при Ване, тогда и начались первые контакты между разными народами, быстро перетёкшие в стычки и полноценные войны. А теперь прикинем: для инициации требуется «выпить» хотя бы одного мага другой стихии. Которого нужно ещё захватить живым, а потом провернуть задуманное. Эти при том, что пленный стихийник может оказаться «духовно» сильнее незадачливого пленителя, напомню, в те времена магия энергий была ещё не полностью забыта. И этот самый пленный имел, как минимум, 50% шанс выпить нападающего. А там как повезёт, либо смерть, либо «сквиб», но факт в том, что все труды по освоению своей собственной стихии пойдут псу под хвост. Очень неприятная перспектива, а теперь добавим к этому то, что до хотя бы среднего уровня новую магию требуется осваивать лет пять… Ах да, ещё приплюсуем ко всему прочему то, что учителей «вражеской» стихии найти тоже непросто. Никто инородца учить не будет. Вот и получается, что когда люди могли проворачивать что-то подобное, овчинка выделки не стоила – очень большой риск, очень много усилий и десять-двадцать лет времени, чтобы стать середнячком по всем стихиям. Да, годам к восьмидесяти-девяноста такой маг-универсал будет тем ещё монстром, но проблема в том, что также он будет «кровником» для трёх четвертей мира, да и шансов дожить до столь преклонных лет не так чтобы сильно много. Другими словами, без читов куда проще, выгоднее и разумнее изучать что-то одно. Но вот у меня «читы» были – стили магии заложил Ван Ши Тонг, перевести их из теории в практику тоже задача не самая простая, но вполне возможная, особенно если они будут просто дополнением к Огню. Аватар, правда, являлся ещё большим читером – с поддержкой Великого Духа и «памятью предков» он не только мог овладеть за кратчайшее время всеми стихиями на уровне Высшего Мага, но и войти в «банкай», увеличив свою мощность на порядок, а то и два. Одно хорошо – нынешний «гуманизатор» - всего лишь мальчишка, причём мальчишка, воспитанный в духе неторопливых пацифистов. И там, где уроженец моей родины впахивал бы до изнеможения просто на злости и гордости, этот тип, скорее всего, отступится… хотя… чёрт его знает, что творится в голове у слившегося с Духом существа. У меня вот точно пара шариков не там, где надо. Но ладно, немного времени на подтягивание Воды у меня будет, а там будем посмотреть, пиратов, имеющих в составе магов земли, хватает. С воздушниками сложнее, но, полагаю, если поставить себе цель и воспользоваться служебным положением, то найти львов-черепах вполне возможно. А там уже можно будет и с Аватаром поговорить о его поведении. Главное не спалиться раньше времени, а то Лорд Озай может и отреагировать… неприятно, а если и приятно, то просто запрёт где-нибудь в Академии Генштаба и прикажет дрючить новые поколения. А я ещё слишком молод, чтобы вот так вот «уходить на покой». Да и до настоящего Мастера в магии мне далеко – по Воде так точно, а Огонь… м-да, пора бы уже заняться Молнией, и так слишком долго откладывал это дело. Где бы ещё взять на всё это время… ладно, посмотрим.
  Корабли, пострадавшие от вандальских действий летучего бедствия, были, насколько это возможно в текущих условиях, восстановлены. Провизия, медикаменты и оружие – уложены в трюмы. Раненые отобраны, пленные и «потенциально готовые к сотрудничеству» отсортированы и распределены вместе с основными войсками. Настала пора прощаться с Зуко и Айро. И должен признать, всё-таки принц гениален, пусть не как управленец, но сыщик из него действительно от Духов. Да и инструктором он оказался неплохим… Ну, для армейского инструктора-сволочи-сержанта, я имею в виду. Во всяком случае, прошедшие «курсы повышения квалификации» солдаты более-менее поняли, как выслеживать конкретно водников конкретно на полюсе. А ещё они были очень, очень рады расставанию с венценосным отпрыском, да… Эх, если бы они не были так нужны самому, отправил бы их эскортом и усилением Зуко, пусть бы парень порадовался, хе-хе.
  
  Вестник Чан. Две недели спустя после отправления Айро и Зуко в Ю-Дао.
  Я закончил список распоряжений и заверил его собственной печатью и подписью. Теперь можно вздохнуть с облегчением и немного поспать. Эти недели оказались самыми напряжёнными в моей жизни, даже тренировки на выносливость у Пиандао не идут ни в какое сравнение с тем ужасом, с которым мне пришлось столкнуться. Отчёты. Доклады. Снова отчёты, ожидание моих распоряжений и вновь отчёты. Ах да, и ещё отчёты, как я мог про них забыть! Если бы не прогоны внутренних комплексов Чи, совмещённые с употреблением воды из одного интересного источника, я бы, наверное, упал без сил ещё неделю назад, а так ничего, жив. Правда, подчинённые шарахаться стали, но я их не виню – как-то наткнулся на своё отражение в зеркале, так сначала с испугу чуть было не зарядил по нему струёй огня: заострившиеся черты лица, бледность, седина в волосах, впавшие, слегка светящиеся желтовато-оранжевым глаза, синяки под этими самыми глазами и выражение лица из серии «Лечу запоры. Взглядом». А теперь добавим, что из-за таких нагрузок на энергетику, да с учётом недавнего пробуждения Чакры Воды, огненная сила не то чтобы вышла из-под контроля, но слегка просачивалась из меня в окружающий мир. Мне приходилось совершать определённые усилия, чтобы в моём присутствии пламя не меняло свой цвет на насыщенно-синий. А поскольку отвлекаться ещё и на это мне было, мягко говоря, недосуг, то атмосфера в моём кабинете получалась довольно зловещей, причём настолько, что капитан Реншу, тот самый мастер-палач с «Воздаяния», даже похвалил обстановку и мой облик, заявив, что это сильно выбивает любого моего собеседника из колеи, и даже ему, заслуженному кату, несколько неуютно здесь находиться. Вот после такой похвалы от дознавателя я и решил, что всё, баста! Но и просто бросить всё и идти отсыпаться или вообще собираться домой я не мог. Подчинённые ведь точно где-нибудь накосячат! Сливать в унитаз потраченное время и усилия из-за своей минутной слабости было очень жалко, а потому я, выбрав кого посмышлёнее из офицеров, благо за пару месяцев совместного плавания и несколько дней совместного же разбора бумажек по делам оккупированной территории приглядеться успел, принялся постепенно «передавать дела». В конце концов, «пасти пингвинов» тут можно было годами, что в мои планы никак не входило – Аватар всё-ещё жив, цел и планирует нести демократию, это не говоря уже о том, что я уже несколько месяцев не видел Суюки и остальных девчонок с Киоши, да и без язвительных реплик Тоф было скучновато. Интересно, как они там? Надеюсь, Айро не забудет передать письма Моришите, ну а тот уже сможет отыскать воительниц и выслать весточку им.
  Но, как говорилось выше, нельзя было просто взять и смыться с полюса. Требовалось оставить надёжных замов, рассчитать необходимые для удержания севера силы, перераспределить войска на кораблях, собрать полагающиеся традиционные подарки для Хозяина Огня… Повесить мой вымпел над бывшим флагманом Джао… Куча дел, а времени не хватало даже на сон.
  После некоторых размышлений я составил примерный план действий по управлению захваченной территорией. Начать решил с оккупационной администрации, куда включил всех своих офицеров, переданных отцом. Людей, естественно, не хватило, так что пришлось на четверть разбавить западниками – таким образом я решал сразу нескольку задач. Во-первых, руководство новой Северной Колонии будет стопроцентно лояльно мне, что в будущем может пригодиться, мало ли что. Во-вторых, большая часть доверенных людей (читай - шпионов) Чана-старшего в моём окружении остаётся на севере. Не то чтобы я не доверял отцу, но его излишняя опека и попытки сунуть нос не в своё дело – это не то, что можно спустить на тормозах, хотя бы из банального самоуважения. К тому же, подобный демарш может стать интересным звоночком для всех заинтересованных лиц, а там и интересные бурления начнутся, возможно, мне даже поступит ряд занимательных предложений, пусть и весьма призрачных, но даже это послужит хорошей лакмусовой бумажкой. Да и поможет составить список «неровно дышащих» к нашему семейству персон… С которым потом можно будет ознакомить и адмирала, и тем самым наладить отношения обратно и «восстановиться» в его глазах, хе-хе. Пусть старик начнёт думать, что все эти манёвры с Суюки и удаление его людей от себя – всего лишь моя интрига по выявлению потенциальных врагов семьи. Хотя нет, с Суюки он точно не купится, зато так могут подумать другие… Хм, что-то в этих дворцовых интригах всё-таки есть. То ощущение, когда игра словами, намёками, жестами напоминает поединок на мечах, где одна крошечная ошибка может стоить жизни… Это будоражило и заставляло кровь кипеть в жилах.
  Но отложим дальние планы и вернёмся к делам насущным. За главного вместо себя я оставлял Тандао, назначив его временно исполняющим обязанности губернатора. Офицер был сильно шокирован – за год сделать карьеру от старпома до одного из высших чиновников Народа Огня – это серьёзно. Особенно для четвёртого сына мелкого помещика. Примечание «временный» и «исполняющий обязанности» ничего не значили, если он не допустит совсем уж чудовищных ошибок, вполне себе станет полноценным губернатором, тем более, что назначил его Вестник, да ещё и находящийся в фаворе у Лорда Озая.
  После назначения мы с уже не капитаном, а целым губернатором принялись распределять должности, заполнять места в администрации и назначать на посты. Мрачных типов с запавшими глазами стало двое…
  Закончив с администрацией, мы перешли к следующему пункту «программы выступлений» - сбору даров Хозяину Огня и распределению мест для женщин и детей, что поедут «гостить» в метрополию. Та ещё задачка, особенно если учесть, что всю эту кодлу нужно было ещё кормить, поить и охранять, но при этом работать на кораблях они не могли. Те ещё «радость» и «счастье» на наши головы. Может, Джао хотел всех поубивать, чтобы не возиться с бумагами? Вот честно, положа руку на сердце, я уже не могу осуждать мужика за такой выбор и даже в чём-то его понимаю. Не разделяю такого решения, но понять могу. Ладно, коллекции нарядов из пушнины, просто обработанные шкуры, а также весьма искусные статуэтки из кости каких-то огромных морских обитателей несколько примирили меня с жестокой действительностью, надеюсь, и Хозяину Огня они придутся по вкусу. К тому же, как следует допросив местных ремесленников, удалось найти месторождение каменного угля (внезапно, получается, миллионы лет назад тут стоял лес?) и сырой нефти. Причём залегала она не где-то там, в недрах, а выходила на поверхность, образуя так называемые «нефтяные озёра». Конечно, качества той нефти я не знаю, да и не сильно разбираюсь в этом, но, тем не менее, сам факт весьма интересен. Помимо природных ресурсов, самобытных поделок местных и пушнины, я решил «подарить» двору и другие «диковинки». Во-первых, несколько мастеров-ремесленников, различные «пушистики» водятся и у нас, но такого качества обработки меха, как на Северном Полюсе, я среди наших не встречал. Ткань и кожа - да, тут есть чем похвастаться, тот же доспех из шкуры дракона чего стоит, но вот меха... Признаю, в этом вопросе северяне вне конкуренции. Во-вторых, пяток девушек семнадцати-девятнадцати лет в качестве «служанок» для Хозяина Огня. В каком качестве такие служанки будут использоваться - и уткомедведю понятно, но… традиции. Нельзя вернуться с победой из покорённой страны и не привезти в дар сюзерену экзотических наложниц. Об этой милой традиции, кстати, меня просветил Айро незадолго до собственного отплытия, так что сдаётся мне, он не только кинжалы для Зуко подгонял в качестве презента, но и остальную родню «не обижал» подарками...
  
  -Хм, вроде бы всё, - я поставил последнюю точку в документе, подтверждающем полномочия Тандао, как моего зама, - теперь осталось только взойти на борт - и через месяц буду дома.
  -Передайте мои наилучшие пожелания адмиралу, Вестник, - поклонился офицер.
  -Непременно, Наместник, - киваю в ответ, впрочем, уже через несколько секунд мы оба ухмыляемся, разрушая официоз.
  -Будь осторожнее, Чан, - воин, с которым мы вместе прошли немало битв - выглядел обеспокоенным, - столица может быть куда опаснее любого поля боя, и ни твоя броня, ни твои навыки не смогут защитить от интриг двора или яда в бокале.
  -Знаю, Тандао, - ещё раз кивнул беспокоящемуся офицеру, - но также мы оба знаем, что никуда мне от визита не деться, к тому же, то, что я оставляю «пасти пингвинов» всех «нянек» адмирала Чана, будет воспринято некоторыми личностями в правильном ключе. И открывает некоторые… варианты.
  -И вы сообщаете такую информацию главной «няньке»? - приподнял бровь капитан.
  -Разумеется. Ведь варианты открываются не только для меня, но и для отца… - губы сами собой сложились в предвкушающий оскал.
  -М-да, сдаётся мне, это придворным лизоблюдам придётся опасаться, но всё же…
  -Само собой, буду держать глаза на затылке, но всё же надеюсь, что лорд Озай отправит меня куда-либо ещё.
  -Даже не знаю, с одной стороны, я горд оказанным мне доверием и хочу оправдать его, с другой, путешествовать и сражаться плечом плечу с вами, Вестник, я желаю не меньше, - м-да, забитый церемониал из моего бывшего старпома так до конца и не вышел.
  -Мне тоже будет не хватать твоих советов, друг мой, но тут ты нужнее, - на этом мы и раскланялись.
  Погрузка уже была проведена, экипажи готовы, снаряжение и корабли проверены и перепроверены, фактически, ждали только меня. И вот, как только я взошёл на борт бывшего флагмана Джао и отдал команду на выдвижение, сразу же взревели машины, выходя на рабочий режим. Берег стал медленно отдаляться. Что же, надеюсь, дальше будет легче, ну, по крайней мере, во Дворце Огня не обитает НЁХ с дурным характером и размером с гору, всё остальное можно пережить… наверное.
  
  
  
Глава 10. Столица.
  
  Я всегда считал, что лучше быть провинциальной острой подливкой, чем жидким столичным супчиком.
  
   После месяца пути.
  Я наконец-то сошёл на берег. Земля, наконец-то… Хотя к чёрту землю! Тут есть деревья! И зелень! И птицы, помимо пингвинов и почтовых соколов! И жители смотрят на меня без страха, опаски и тщательно скрываемой злости! А ещё тут есть чайные! Да это просто праздник какой-то! А то весь последний месяц я только и мог, что тренироваться, очень неторопливо осваивая манипуляции водой и приводя свою внутреннюю энергетику в норму после «ручной активации» соответствующей чакры. Правда, озверев от вынужденного безделья, я всё-таки сделал «шаг с обрыва» и перевёл Молнию из теоретического знания в практический навык. Ох, чего мне это стоило.
  Я… опасался электричества, а тело, привыкшее к огню, знало, что если опасаешься, но нужно, то «трогать» это опасное нужно очень медленно и осторожно, другими словами, все тренировки магов огня, ну, кроме совсем уж дубового армейского комплекса для рядового мяса, в первую очередь затачиваются на малое манипулирование и удержание пламени. Бери поменьше, действуй тихой сапой, пойми процесс, а потом уж и отжигай. Проблема в том, что с молнией этот метод не работал. Для пробоя воздуха требуется заряд определённой мощности, и если «напряжение» от разделения Чи на положительную и отрицательную будет меньше необходимого, то заряд пройдёт через среду более проводящую… самого незадачливого заклинателя, например. Собственно, первая моя попытка так и закончилась, к счастью, я взял самый минимум мощности, просто чтобы понять, что из себя представляет вершина искусства мага огня, так что просто получил лёгкий ожог кончиков пальцев да стоящие дыбом волосы, но, как ни странно, подобный опыт придал мне уверенности. Нет, бояться поражения электрическим током я не перестал, но дело в том, что я смог почувствовать, что, как такового, электричества в магической молнии и не было! Хм, не совсем верно, оно было, конечно, но точно не полмиллиона вольт, как в природной молнии.
  Что же представляла собой магическая молния? Если упрощать, то это поток отрицательно заряженной Чи огненного типа, ионизирующейся в процессе выпуска её из организма и разогревающейся благодаря трению о воздух. Да, и там, и там имеем поток частиц, движущийся с высокой скоростью, вот только поток электронов меня зажарит без вариантов, а поток духовных частиц можно перенаправить, отклонить и даже абсорбировать. Хотя для обычного человека и 99.9% магов разницы не будет никакой, разве что вместо электрического и теплового урона магическая несёт тепловой, духовный и немного банальной кинетики за счёт того, что духовные частицы, как ни странно, тяжелее и «материальнее» электронов. А вот мощные энергеты и по природе толстые товарищи типа Аватара урона получат куда меньше. Правда, теоретически, если прогонять поток через металл и таким образом разгонять нормальные электроны, то получим «зачарованное» оружие… или неплохой генератор, но какому кретину может прийти в голову использовать мага, владеющего действительно сложнейшей техникой школы Огня, в качестве батарейки?
  Так что после осознания реальной природы Молнии Огня, с её освоением стало куда проще и легче, ну и появился дальнейший стимул совершенствоваться в направлении энергета. Но углубиться в воспоминания мне не дали, по сложившейся традиции я опять оказался кому-то срочно нужен.
  -Господин Чан, с вами всё в порядке? – обратился ко мне адъютант, «унаследованный» от Джао.
  -Да… всё хорошо, я просто только сейчас понял, насколько соскучился по дому. Вы уже распорядились начать разгрузку? – ладно, хватит предаваться воспоминаниям, мне ещё проконтролировать швартовку, разгрузку и расквартировку, а там и на доклад к начальству… хотя, кажется, у начальства на это свои планы – я смотрел, как на пирс вступают вооружённые нагинатами воины в алых доспехах и со скрытыми алыми личинами лицами. Личные телохранители королевской семьи.
  -Да… уже… отдал распоряжения, - заторможенно ответил офицер, рассматривая гвардейцев.
  -Вестник Огня, - обратился ко мне один из подошедших, - Хозяин Огня приветствует Ваше возвращение из похода и приглашает присоединиться к нему за обедом, - без малейшей тени эмоций начал гвардеец.
  -Это честь для меня. Когда я должен прибыть? – судя по полному эскорту, ответ очевиден, но вдруг.
  -Трапеза состоится через три часа, у вас как раз будет время привести себя в надлежащий вид. Предназначенные для Вас покои во Дворце Огня уже подготовлены, - хм, ладно, раз не тащат в тюрьму, да ещё и гостевые покои выделили в самом респектабельном месте, то всё прекрасно, хотя нервы уже начинают пошаливать.
  -Хорошо, а что насчёт моих даров от покорённого народа?
  -Пусть ваш адъютант передаст их распорядителю, - короткий взгляд на стоящего рядом со мной офицера, - он должен быть в курсе, кто ему нужен, - я перевёл взгляд на своего помощника, тот уверенно кивнул.
  -Тогда я готов, - сообщаю гвардейцу.
  В порядок я себя привёл ещё до схода на берег, тело покрывала специально одетая по случаю прибытия в столицу драконья броня, на плечах лежал алый чешуйчатый плащ, словом — полный парад, и во дворец прибыть не зазорно.
  Не успел я договорить, как оказался в весьма профессиональной «коробочке» охранников, и процессия двинулась по улицам столицы, привлекая внимание горожан, торговцев и просто гостей города.
  Шли молча и довольно быстро, дворец за время моего отсутствия не изменился – та же роскошь, те же ало-золотые цвета, те же толпы бездельников, околачивающихся в резиденции, надеющихся непонятно на что. Как-то уже и обратно на север захотелось.
  Предоставленные мне покои впечатляли. Роскошь, роскошь и ещё раз роскошь. Пять здоровенных комнат, выходящих в общую залу, отдельно – ванная, с полноценным водопроводом, мини-бассейном и специальными камнями для организации терм. В «общем зале» на специальном столе меня уже ждал сменный парадный наряд. Что-то типа китайского ципао, вроде бы так они выглядели, но тут точно не скажу, как-то не довелось мне разбираться в национальных одеяниях чужой страны. Да и не суть важно, выглядит неплохо, мерки мои у них точно были, так что сидеть будет, готов поспорить, как влитое, ткань превосходная, что ещё нужно для счастья? Ну, кроме наличия рядом Суюки? Но тут пока никак.
  Оставшееся до приёма время я потратил на помывку, одевание, расчёсывание (можно было, конечно, вызвать слуг, но данная мысль пришла ко мне, когда я уже привёл шевелюру в относительный порядок) и размышление о предстоящем разговоре с самым влиятельным человеком мира в неформальной обстановке. Через полчаса после окончания подготовки меня пригласили следовать за очередным безликим гвардейцем.
  Он привёл меня к непримечательной двери и молча удалился. Хм, подразумевается, что за ней меня уже ждут? Ну что же, не будем заставлять Озая ждать слишком долго. Выдохнув, как перед погружением в воду, делаю шаг в дверной проём.
  За дверью был относительно небольшой зал, драпированный алыми шёлковыми «обоями», за которыми так удобно прятать тайные ходы, наблюдателей, охрану, оружие… хм, отставить паранойю. С потолка свисали позолоченные светильники-жаровни, плюс свет исходил и из-за приоткрытой двери в противоположном конце помещения, видимо, выход на балкон. Обстановка была не столь роскошной, как в гостевых покоях, куда меньше позолоты, да и тона темнее, но вот подобрано всё со вкусом, по глазам не бьёт и не раздражает, в общем, вполне похоже на нормальный рабочий кабинет или зал для приёма важных гостей. На столе уже исходил паром чайник, а за столом…
  -Приветствую Вас, повелитель, - положенный по этикету поклон сидящему передо мной человеку.
  -Вестник, - улыбнулся кончиками губ Хозяин Огня и легко кивнул, - присаживайся, - взмах рукой, и появившийся словно из воздуха слуга ставит передо мной чайник и чашку и наливает напиток.
  В нос ударяет тонкий аромат трав. Пряный Чай, можно сказать, фирменный знак Народа Огня. А ещё, благодаря целому букету различных трав, в него можно напихать много всякого-разного, уже не столь полезного для здоровья. Так, хватит, что-то я совсем уже куда-то не туда в своих предположениях ушёл.
  -Благодарю, - несколько минут мы просто пьём чай, наслаждаясь тонким вкусом и тишиной. Никаких признаков неудовольствия или расположения, никаких жестов и никакой мимики. Просто пьющие чай два кирпича… м-да. Но всё заканчивается. Закончилась и эта прелюдия, и начался серьёзный разговор.
  -Я ознакомился с предварительными отчётами и несколько… хм, удивлён, - спокойно начал Озай, - и у меня возникло множество вопросов, - понятно, те часы, что я готовился к «приёму», Озай потратил на ознакомление с информацией, как с помощью моих официальных отчётов, так и, наверняка, беседуя со штабными или вообще своими людьми в составе команд кораблей, а я пошёл так, «вишенкой на торте».
  -Я постараюсь ответить на них, господин, - прихлебываю чай, да-а-а, королевский повар (или кто там ответственный за приготовление сего напитка?) знает свою работу.
  -Начнём со странностей. Дух Океана, - и умолк, давая мне простор для манёвра и наиболее чёткого ответа.
  -Сам по себе – просто рыба. Но при взаимодействии с Аватаром превращается в водного гиганта размером с дворец, и имеющего власть над жидкостью в некотором радиусе от себя. Также, сильно подавляет одним своим присутствием.
  -Это там ты поседел? – всё так же спокойно интересуется правитель.
  -Да.
  -Ясно. Почему не уничтожил эту рыбу, когда Аватар сбежал?
  -Джао попытался уничтожить Дух Луны. Это привело к странному лунному затмению, потере сил магами воды и очень странным волнам на море. Народ Огня – морская держава, и что может случиться, погибни дух, олицетворяющий собой океан, и к каким катаклизмам подобное приведёт… Я решил, что блокировка духа в его оазисе и постоянная охрана – более безопасный вариант.
  -Хорошо, - кивнул Озай, - это подводит нас ко второму вопросу. Колонизация Северного полюса. В изначальном приказе, как ты должен знать, значилось устранение возможной угрозы от Северного Племени Воды. Угрозу ты устранил, сохранил флот от последствий глупости и самомнения Джао, и за это на завтрашнем официальном торжестве будешь вознаграждён, но основание колонии? Зачем? Слишком далеко, дорого и бесперспективно.
  -В текущей ситуации – да, но война скоро закончится. Ещё год-два - и Царство Земли падёт. И нашему народу потребуются не только воины, но и ремесленники, врачи и земледельцы, чтобы освоить новые земли. Водники смогли выжить и даже процветать в суровых условиях крайнего севера, использование их талантов будет выгодно Народу Огня. Вам должны были прислать мой отчёт о потерях и ранениях среди наших воинов. Привлечение местных целительниц, даже по самым грубым подсчётам, уменьшило количество безвозвратных на треть.
  -Но война скоро закончится, ты сам это сказал, - с лёгкой усмешкой заметил Хозяин Огня, - и нужды в таком большом количестве войск не будет, как и в этих целителях с очень сомнительной верностью.
  -Исцелять возможно не только раны, полученные на войне. В мирной жизни травмы также возможны, да и их таланты в земледелии могут пригодиться. И я не предлагаю использовать именно это поколение водников. Трюмы Западного Флота заняты детьми с Северного Полюса. Их возможно обучить и привить верность нашему народу, нашим идеалам и устремлениям.
  -Очень… неожиданное решение, - покатав очередной глоток чая во рту, произнёс мой собеседник.
  -Разве не из-за способности на неожиданные решения вы назначили меня Вестником, милорд? – угу, сделаем вид, что я не в курсе, что первоначально был просто отвлекающим фактором. Да и формальное назначение как раз и было после «хитрого плана» с теми диверсантами… Эх, как же давно это было… - К тому же, есть ещё одна причина, что вряд ли попала в отчёты наблюдателей.
  -И что же это? – проявил заинтересованность маг.
  -Джао всё-таки убил одну из рыбок, вместилище Духа Луны, но тот смог возродиться. По словам свидетелей, этому поспособствовала дочь местного вождя. Она или слилась с ним, как делает Аватар, или стала жертвой, что дала силы раненому духу вернуться к жизни… Тут даже генерал Айро лишь развёл руками. Как бы то ни было, я не могу гарантировать, что, став частью духа, эта девушка порвала все связи со своим племенем. И после того, что проделал её собрат, мне не захотелось рисковать. Так что эти «гости» - гарант и нашей безопасности.
  -Хм, - правитель действительно задумался, и задумался крепко, - что же, прошлые твои начинания, несмотря на заявления некоторых скептиков, - вновь едва заметная усмешка, ну да, кто бы сомневался, что недовольные «выскочкой» вельможи будут жужжать в уши лорду на тему «Чан – зажравшийся мажорчик», - принесли нам изрядную пользу. Эта затея рассчитана на куда больший срок, но… я поверю твоим теориям, Чан. И отдам соответствующие распоряжения для подготовки новых учеников в наших академиях и школах. Да и замечание о защите от мести духа пусть и выглядит парадоксальным, но после всего случившегося лучше действительно перестраховаться.
  -Благодарю вас, милорд, - фух, самый скользкий момент остался позади, а то ведь я допускал мысль, что Хозяин Огня пожмёт плечами и просто прикажет выкинуть за борт ненужных людей.
  -Более подробные планы по Полюсу и племени Воды передашь через своего адъютанта моим советникам.
  -Так точно, - рефлекторно вытянулся я.
  -Ну-ну, не нужно тянуться, у нас всё-таки не официальный приём, а просто беседа за чашкой чая, - Озай щёлкнул пальцами, и опустевшие кружки наполнились вновь, теперь, если мой нос мне не врёт, «Белым Драконом».
  Кхм… с одной стороны, подобные посиделки – проявление особого расположения, и большинство тех бездельников, что околачиваются во дворце, душу готовы продать, чтобы сейчас оказаться на моём месте. С другой же, поговорку «Минуй нас пуще всех печалей и барский гнев, и барская любовь» тоже ведь не на пустом месте придумали.
  -Это… как-то непривычно, - на это правитель лишь хмыкнул.
  -Привыкай. Ты – мой голос, моё слово и моё дело. Было бы странно, если бы я тянулся сам перед собой, да ещё и наедине? – а вот теперь была явная улыбка. - Но прежде, чем мы перейдём к следующему вопросу, я бы хотел узнать, зачем ты помимо женщин и детей притащил ещё почти… - Озай сделал вид, что задумался, припоминая детали, - почти две тысячи мужчин, часть из которых – маги, - а вот и всплыл второй по опасности момент всей авантюры.
  -Я преследовал сразу несколько целей. Во-первых, оставь мы их на Полюсе, нам бы пришлось держать там слишком большой контингент войск, да и такая толпа праздношатающихся воинов на своей собственной, пусть и оккупированной территории должна чем-то заниматься. И мне показалось, что занятия, которые они себе могут придумать, нам не понравятся. Во-вторых, оказавшись среди нас, наших традиций и культуры, они уже не смогут нас воспринимать какими-то монстрами и чудовищами, как было до этого. А через несколько лет, когда из школ выпустятся первые наши водники, эти воины вместе с ними смогут вернуться на Полюс и многое рассказать в выгодном для нас ключе. Но и это ещё не всё. Мы можем использовать появившийся ресурс в качестве дополнительных войск.
  -Давать наше оружие нашим вчерашним врагам? – скепсис в голосе правителя Народа Огня не различил бы только глухой.
  -Почти, но есть несколько небольших деталей, меняющих акценты. Первое – никаких чистых отрядов, только смешанные, причём с перевесом в сторону наших воинов. Во-вторых, местность. Сейчас мы вынуждены держать несколько тысяч воинов на границе Великой Пустыни, чтобы пресекать рейды племён пустынников на наши караваны снабжения и осваиваемые территории. Если отправить туда северян, мы сможем или усилить группировку, или выделить дополнительные силы для других направлений. Сами же водники-северяне будут с одной стороны неэффективны в качестве боевых единиц – слишком непривычный для них климат, воды в округе мало, труднее сражаться и использовать магию, что сведёт риски со стороны их возможного предательства к минимуму. С другой стороны, там они окажутся в ситуации необходимости борьбы с откровенными бандитами и дикарями, чей образ жизни настолько отличается от их собственного, что не сможет не вызвать отторжения. Для нас это будет выгодной игрой на контрастах, способной многое изменить в умах даже самых оголтелых противников подчинения северян Народу Огня. Кроме того, в качестве отрядов поддержки маги воды в пустыне будут прекрасным подспорьем нашим войскам. Одна возможность уменьшить потери воды из-за испарения на солнце уже окупает возможные риски и затраты на перевозку. А после пустыни, когда северяне привыкнут сражаться вместе с нами, можно будет высушить и выжечь болото, от вылазок из которого мы также несём существенные потери. Подробная схема и мои выкладки по обоим вариантам содержатся в переданных вам документах.
  -Хм, я услышал тебя. Решение весьма необычное, сулимые тобой плюсы весомы, но и риски велики. Я вынесу этот вопрос на следующий военный совет. Пока что расквартируем северян в старых казармах и усилим охрану.
  -Благодарю, милорд.
  -Теперь мы подобрались к третьему вопросу. Мой сын и мой брат. Я слышал, что ты весьма плотно общался с ними на Севере и даже предоставил корабль до Царства Земли, пусть и прикрыв это собственным поручением, - а вот теперь на меня смотрели без тени улыбки, скорее как на таракана.
  Да, умеет Озай давить взглядом, но… после пребывающего в бешенстве Духа Океана «давление» пусть очень сильного мага, правителя и просто опытного психолога, но всего лишь человека не впечатляет.
  -Мне всё равно нужно было отправить на верфи повреждённые корабли. До столицы эти суда могли не дойти, а Ю Дао в полтора раза ближе. Генералу Айро и принцу Зуко нужно было попасть в Царство Земли. Наши цели совпали, так что таким образом я смог сохранить офицера уровня командора при себе и помочь двум членам королевской семьи в затруднительном положении.
  -Зуко изгнан из страны, а Айро ушёл сам, - Озай продолжал давить.
  -Это так, милорд, но я не получал сведений, что их лишили статусов членов королевской семьи, и действовал в соответствии с моим пониманием. К тому же, генерал оказал неоценимую помощь своими консультациями как в ходе операции, так и при наведении наших порядков на захваченной территории.
  -Хорошо… - уже не так благожелательно согласился Хозяин Огня, - а что по поводу принца? Ты сказал, генерал оказал помощь, чем в это время занимался Зуко? – ни один мускул не дрогнул, ни одна нота в голосе не изменилась, с такой холодностью и безразличием спрашивать о собственном сыне? М-да, у них действительно сложные взаимоотношения в семье, но всё-таки он спросил.
  -Принц Зуко был назначен мной руководителем контр-диверсионного отряда и весьма успешно осуществлял поиск и уничтожение групп не смирившихся с поражением водников. Также на него легла часть административной нагрузки.
  -Хм, то есть ты гонял члена королевской семьи по мелким поручениям и использовал в качестве гончего пса? – пламя горелок взвилось сильнее.
  -Я – Вестник и в первую очередь служу Вам и Народу Огня, господин. Зуко – прекрасный следопыт, и не использовать его таланты по назначению… Это бы привело к дополнительным потерям среди наших войск. Так что я использовал нужного специалиста в нужном направлении. Всё остальное – вторично, - я осторожно прогонял Чи через чакру воды – прекрасное средство, чтобы успокоиться и вообще «постигать дзэн», Озай пусть и опытный мужик, но всё-таки маг огня, а мы – народ довольно резкий, сначала испепелит, а потом уже будет задаваться вопросами типа «не погорячился ли?». Не стоит лишний раз его провоцировать, поскольку перетекание переговоров в стадию откровенного конфликта и драки – это полнейший и фееричнейший провал всех моих целей, останется только или сразу повеситься, или присоединиться к мелкому ушлёпку с целью «несения демократии» и с правильным броском «союзников» в конце в лучших традициях некоего государства из моего прошлого мира. И такого варианта очень бы хотелось избежать, поскольку крови тогда будет в разы больше, как и геморроя. Ладно, поднимем ставки, - если моё решение нанесло урон вашей чести, повелитель, я готов отстоять его на Агни-Кай, - в зале повисла тишина. Озай как-то по-новому меня рассматривал, что-то прикидывая в уме.
  -Хм, - правитель глубоко задумался или сделал вид, что задумался. - Зуко был изгнан и более не является наследником престола, но если ты нашёл ему достойное применение, то я не против. Но раз уж речь зашла о принце, что ты думаешь о нём?
  -Хороший воин и маг, но имеет большие проблемы с дисциплиной. Излишне горяч и импульсивен. Зачастую сначала делает, потом думает, но, тем не менее, если ставит себе цель, то идёт к ней, сметая всё на своём пути. Если бы не перечисленные выше недостатки, Аватар был бы уже связан и доставлен им к вашим ногам.
  -Даже так? – Хозяин Огня чуть приподнял бровь.
  -После того, как вскрылся факт, что адмирал Джао пытался убить принца, я провёл расследование. Зуко несколько раз держал Аватара в своих руках или был близок к этому. Пусть часть последовавших неудач по объективным причинам нельзя поставить ему в вину, часть была следствием прямого вмешательства Джао, желавшего единолично получить лавры пленителя Аватара, но, как минимум, дважды он упустил пленника только в силу собственной импульсивности. При этом, должен отметить, Аватар передвигается по воздуху, а принц был ограничен ресурсами одного рейдера и морскими путями, потому я и считаю, что будь он чуть более дисциплинирован, то проблема последнего мага воздуха уже была бы решена. По крайней мере, с таким талантом к поиску и преследованию жертвы к этому есть все предпосылки.
  -Интересно... - обронил Озай, ничем не выказывая своего отношения к услышанному. - А что ты скажешь о самом Аватаре?
  -Аватар... - я задумался, лучше формулируя мысль. - Больше всего он напоминает мне уткомедведя с подожжённым хвостом на складе взрывной смолы. Смотрится нелепо, но в любой момент может устроить катастрофу. С одной стороны, он ребёнок. Необученный, глупый, склонный к поступкам, продиктованным эмоциями, а не разумом и здравым смыслом. Но он – Аватар, и у него хватит сил, чтобы раскидать элитный отряд, а в усиленном состоянии – разметать армию или утопить флот. И рядом с ним крутится девка из Южного Племени Воды, направляя в нужную ей сторону всю эту мощь.
  -Да, я слышал. Последний маг Южного Племени Воды. Скажи мне, Вестник, как бы ты решил эту проблему? – проверка? Но зачем? Впрочем, ладно.
  -Самым простым решением мне видится «приглашение в гости» остатков южан, но я не уверен в его эффективности.
  -Поясни, - приказал монарх.
  -Я вижу несколько факторов. Первый — мы точно не знаем, где искать их поселение, Племя небольшое, а Южный Полюс – территория обширная. Во-вторых, как я знаю, что бы ни заявляли эти люди, им плевать на собственный народ и семьи. Все воины Южного Племени ушли «мстить» Народу Огня, даже не подумав оставить кого-либо на защите собственного дома и детей. Спутники Аватара тут тоже показательный пример, ведь, отправившись с ним, они лишили своё племя даже той символической поддержки, которую могли оказать, предпочтя приключения и эфемерный шанс отомстить реальной помощи близким. Наконец, сам маг воздуха воспитан в культуре воздушных кочевников, а их восприятие семьи довольно своеобразно. Как я смог понять, мужчины и женщины у них обитали в разных храмах, встречаясь только затем, чтобы породить новое поколение, которое потом распределялось в храмы по половому признаку и в противоположный от того, где находятся родители. Другими словами, Аватар, как монах, с равной вероятностью может как сдаться при захвате нами «невинных», так и равнодушно пожать плечами, ведь смерть — часть природного равновесия, а значит, всё в порядке.
  -Интересное предположение, - потомок Созина задумчиво прикрыл глаза, - но не обременительное. База на острове Ласточкиного Хвоста всего в паре дней пути от побережья Южного полюса… Я подумаю над этим, Вестник. Равно как и над остальными темами нашей беседы. Официальное награждение состоится завтра, пока же я рекомендую тебе отдохнуть.
  -Благодарю вас, милорд, - кланяюсь и поднимаюсь на ноги.
  Аудиенция явно окончена, и делать мне здесь больше нечего, да и отдохнуть в самом деле не помешает – слишком большая моральная усталость после этого не такого уж и длинного разговора образовалась, да и голова от судорожных расчётов ситуации и попыток увидеть в словах собеседника второе-третье дно и спрогнозировать реакцию уже болит. Нет, хватит, завалюсь в свои гостевые покои, дёрну слуг за чаем и буду просто лежать, попивать приятный напиток и ни о чём не думать…
  
  Малый зал для приёмов. Сразу после ухода Чана.
  -Как любопытно... А что ты думаешь об этом? – Хозяин Огня повернулся в сторону ничем не примечательного участка стены.
  -Он чем-то напоминает Айро. Такая же невозмутимость и гуманность. Тратить столько ресурсов ради водников? Бессмысленно и глупо, - возмутился молодой собеседник правителя.
  -Верно, так кажется на первый взгляд, но… кое в чём ты заблуждаешься. Если потребуется, он сам лично вырежет всех привезённых детей. Для него важна лишь эффективность. Будь мой брат таким же, мы бы уже взяли Ба Синг Се… И на Троне Огня сидел бы не я, - мужчина тонким жгутом пламени подогрел начавший остывать чай и сделал глоток.
  -Он опасен? – прозвучало слегка заинтересованно.
  -Безусловно. И силён, - в голосе правителя послышалась усмешка, - Убийца Дракона с синим пламенем и безупречным послужным списком. Почти безупречным.
  -Убийца? Это могут оказаться лишь слухи…
  -Возможно, но сведения о цвете огня получены из надёжных источников, как и о его противостоянии с Духом Океана. Кто бы мог подумать, что сказки этих северных варваров не такие уж и сказки. И я так и не услышал ответа на свой вопрос.
  -У меня его пока что нет, - прозвучало раздражённо.
  -Ну что же, тогда я дам тебе время его найти. У меня будет несколько заданий для тебя в Царстве Земли... – Озай прищурил глаза, «пока что нет» звучало куда лучше, чем всё то, что было до этого. Да, много лучше.
  
  Вестник Чан. Следующее утро.
  Если раньше я думал, что отчёты – это зло, то теперь я понял всю глубину своей неправоты. Отчёты? Ха, да фигня все эти ваши отчёты, а вот официальный праздник по случаю возвращения флота с победой домой и вручение наград – вот это Ужас. Да-да, именно так, с большой буквы. Я искренне считал себя человеком неглупым, а память оригинального Чана содержала необходимые понятия об этикете и церемониях, но вот церемонмейстер, ответственный за организацию «выхода героя к народу» имел своё собственное мнение на этот счёт. И усиленно ел мне мозги.
  -Нет-нет, господин Чан, с учётом вашего статуса, поклон Лорду Озаю должен быть выполнен всего на пятьдесят три градуса, а не на шестьдесят четыре! А для придворных сановников будет достаточно двадцати двух! Далее, пройти сквозь почётный караул из гвардии и выйти на балкон, дабы предстать перед празднующими жителями и духовными иерархами...
  
  Десять минут спустя.
  -Духи, лучше бы я ещё раз брал штурмом Полюс, ну сколько можно? – светильники в покоях поменяли цвет на тёмно-синий, блин, опять полыхнул. Впрочем, церемониймейстеру было пофиг.
  -Простите, Вестник, но такова церемония. Далее, после представления вас и вручения награды, вы должны сделать шаг назад и поклониться Хозяину Огня, после чего…
  
  И прошло полчаса.
  -…а затем…
  
  И ещё полчасика.
  -Вы запомнили, господин Чан? – я начинаю понимать, почему высшие сановники такие злобные и любят интриги: если они через всё это проходят хотя бы раз в месяц, а люди с более высоким положением имеют преференции и упрощённый церемониал, то тут реально по головам начнёшь идти, лишь бы тебе не насиловали мозги.
  -Кхм, да, всё ясно, - кажется, не поверил, ну да ладно, всё равно на ещё один круг времени уже нет.
  -Очень хорошо, - мужичок поджал губы, - прошу вас следовать за мной, - киваю, и мы выдвигаемся.
  Вот он какой, АдЪ и Израиль – десятки, сотни взглядов, заинтересованных, задумчивых, заискивающих, откровенно неприязненных, инстинкты буквально вопили, что к таким товарищам ни в коем случае нельзя поворачиваться спиной, а лучше сразу рубануть мечом или вдарить потоком огня, но приходилось инстинкты сдерживать и вежливо кланяться и улыбаться, улыбаться и кланяться. К моменту выхода на нужный балкон я уже хотел то ли с этого балкона спрыгнуть (хм, кстати, теоретически возможно, а дальше на реактивной тяге приземлиться, летать на потоках огня пока ещё не для меня – с управлением замучаюсь, но вот смягчить приземление – почему нет?), ну, или скинуть кого-нибудь ненужного, благо таких ненужных сегодня во дворце было столько, что не протолкнуться. Речь Озая я слушал краем уха, больше сосредоточенный на моменте, когда мне нужно будет выйти вперёд и показать свой «ясный лик» перед народом внизу, и вот нужный момент настал.
  -…а сейчас я представлю вам, - объявил Хозяин Огня звучным, хорошо поставленным голосом, - того, кто обеспечил нам блистательную победу, присоединил новые земли и сохранил немало жизней сыновей Народа Огня! Командор Чан, Вестник Огня, Убийца Дракона!
  Стоило мне выступить вперёд, как толпа внизу взревела. Вся площадь перед балконом была занята людьми: десятки, если не сотни тысяч зрителей, тысячи солдат оцепления... Настоящее живое море, будто сотканное из алого пламени. Мои глаза не могли найти ни одного человека, который оделся бы во что-то кроме традиционных красных одежд. Алый и чёрный переплетались в единый колыхающийся и дышащий покров, чей гул до изумления напоминал рёв лесного пожара...
  -Ты делом доказал свои доблесть, бесстрашие и верность! - продолжил Озай, как по волшебству заставив толпу замолчать. - А потому за твои заслуги я нарекаю тебя Драконом Севера! Носи этот титул с честью! И!.. - он вскинул руку, призывая к особому вниманию, - я вручаю тебе величайшее сокровище нашего народа! - так, а вот этого в программе не было! - С этого дня ты назначаешься советником и телохранителем моей дочери — принцессы Азулы - в её скором путешествии в Царство Земли!..
  На балконе рядом с Хозяином Огня появилась невысокая, очень симпатичная девушка. Тёмные волосы, заплетённые в сложную причёску, чуть вздёрнутый носик, янтарного оттенка глаза и выражение крайнего недовольства на милом личике.
  -Храни и оберегай её, Дракон! И пусть Царство Земли падёт к вашим ногам так же, как пал Север!
  А ведь всё так хорошо начиналось...
  
  После завершения официальной церемонии. Покои Азулы.
  -Хн… - принцесса рассматривала меня с каким-то нездоровым прищуром. – Так это и есть прославленный Вестник Огня? Я думала, что ты немного выше… - только не говорите мне что... - и шире в плечах… - нет! Только не это! - да и шрамов побольше…
  -Как же я ненавижу того актёришку… - вырвался из груди стон отчаяния.
  Какое-то мгновение наследница престола изображала удивление, но потом довольно хохотнула. Вот же... По глазам вижу — всё она прекрасно знает про мои мерки! Просто издевается!
  -Ну а хотя бы речи ты произносишь так же мастерски? - с всё той же пакостной улыбкой продолжила она. Язва! Мало мне было Тоф!
  -Кхм... Ну, жалоб не поступало, главное - это найти нужный подход к собеседнику.
  -В самом деле? - Азула наклонила голову, как бы предлагая продолжить.
  -Да. Как правило, с огненным шаром и добрым словом добиться можно много большего, чем просто с добрым словом.
  -Какой практичный подход, - хмыкнула девушка, ну да, она, как правило, так и действовала, если мне не изменяет склероз.
  -Увы, умные и понимающие люди в этом мире — большой дефицит, большей же части мозговую активность приходится стимулировать дополнительными средствами, и, о чудо, сразу после этого добрые слова сразу начинают находить живейший отклик в их душах, - я позволил себе ухмыльнуться, и Азула застыла.
  Сомневаюсь, что в её окружении найдётся много людей, что смеют позволять себе подобные жесты. Церемониал, раболепные поклоны, покорные и словно отлитые из воска лица, страх и заискивание — вот то, что она привыкла наблюдать от подчинённых с самого раннего детства. Даже её подруги, помнится, держали себя с ней очень предупредительно, а тут какой-то хлыщ при первом же разговоре смеет шутить и ухмыляться в лицо. Такое выбьет из колеи уже потому, что совершенно непривычно.
  -Ты… - взяла себя в руки, - ещё более интересный вариант... - непонятно сообщила она, после чего сверкнула ставшим чуточку предвкушающим взглядом. - И опасный противник.
  -Возможно, - пожимаю плечами, - но то же самое можно сказать и о вас, принцесса.
  -Хм... - девушка задумчиво окинула меня взглядом и, пройдя в другой конец помещения, с достоинством воссела на кресло, сложив руки домиком перед собой. - Расскажи-ка мне, как ты собираешься обеспечивать мою охрану?
  -Это будет зависеть от того, какие цели вы ставите перед собой в Царстве Земли, - отвечаю, самую малость выделив голосом «вы».
  -Я? - уловила намёк девушка, лязгнув голосом. - Приказ о путешествии отдал мой отец.
  -Безусловно, - согласно прикрываю глаза. - Но между постановкой задачи и её исполнением всегда находится человек, который сам выбирает для себя, по какому тактическому плану ему действовать. Это верно даже для рядового, отправленного в дозор, а уж наследница престола тем более вправе сама решать, каким путём ей идти согласно обстановке.
  -Вижу, льстить ты тоже неплохо умеешь... - Азула закинула ногу на ногу. - Не боишься, что я расскажу отцу о твоей непочтительности к его власти? - о, пытаемся давить...
  Беспочвенные обвинения в тяжком проступке такие беспочвенные... Но с непривычки человека должно жёстко клинить и бросать в дрожь. Вот только я трястись и просить прощения, рассыпаясь в уверениях, что меня не так поняли, не собираюсь.
  -С чего бы? - ещё одна улыбка. - Я не выражал непочтительности, напротив, всеми силами стараюсь выполнить его приказ по вашей защите. Согласитесь, принцесса, сложно кого-то защищать, если он даже не ставит тебя в известность, что и зачем собрался делать. Впрочем, полагаю, в качестве эскорта обычные солдаты тут в любом случае не подойдут, нужны те, кто смогут хотя бы не отстать от вас в пылу битвы.
  Азула вновь на мгновение застыла. Это было едва уловимо, но её дыхание пресеклось. Всего на долю секунды, но я заметил.
  -Имеешь в виду свою свиту? Наслышана, - десяток секунд задумчивости. - Хорошо, будет интересно посмотреть, чего в действительности стоят так разрекламированные воительницы, но для начала я хочу посмотреть, чего в бою стоишь ты. Быть может, слава Вестника сильно преувеличена? – м-да, пожалуй, Тоф всё-таки в ядовитости этой особе уступает.
  -Как пожелаете, принцесса. Правила?
  -Никаких. Можешь использовать всё, что хочешь, - м-да, а самоуверенности ей не занимать, - пойдём, - и девушка поднялась из кресла и последовала к выходу.
  Наше турне довольно быстро закончилось в обширном зале. Большая и хорошо обставленная площадка для тренировок. У стен стоят стойки с различными видами оружия, манекены с защитой и витрины с перевязочным материалом и противоожоговой мазью. Ответственно тут подходят к работе, но это правильно, правда, по регламенту положен ещё и человек, что будет наблюдать за схваткой и, в случае чего, поможет откачать соперников, особенно если дело кончится «боевой ничьёй». Разумеется, подобного человека сейчас в зале не было.
  Ну что же... Сливать бой – однозначно плохой вариант. С культом силы Народа Огня и приверженности этому культу принцессы после такого меня и за человека считать не будут. Выиграть? Это будет не слишком сложно — девочка прекрасно двигается, лишних движений практически нет, что говорит об отличном обучении, но боевой опыт отсутствует. Только за время пути по коридорам она три раза дала мне возможность себя убить, а даже того короткого промежутка времени, что мы знакомы, достаточно, чтобы со всей ясностью понять, что осознанно она бы такого никогда не сделала. Правда, на поражение она и обидеться может. Ничья? Ничья – было бы хорошо, но не уверен, что получится. Это победить я её могу без труда, а вот заставить остановиться, не нанося критических повреждений... Не с её характером.
  Размышления не помешали мне подобрать меч под руку, а вот от защиты пришлось отказаться – слишком та была массивной и неуклюжей. Да и после подогнанного под меня доспеха из шкуры дракона любая другая броня казалась неудобной. Ладно, как говорится, «бой план покажет», в конце концов, я нагнул Духа Океана и вызывал на Агни-Кай Хозяина Огня, так чего уж теперь-то дёргаться? Собравшись с мыслями, я встал напротив переминающейся в нетерпении на ногах девушки.
  -О, неужели всё? – вздёрнула бровь, - я думала, ты будешь прихорашиваться до утра!
  -Ну, должен же я прилично выглядеть перед дамой, тем более такой обворожительной? – хм, а мне нравится вводить её в ступор! Это всё может оказаться куда приятней, чем ожидалось... - Ну что же, начнём?
  Вместо ответа принцесса оскалилась и махнула ногой – поток ярко-синего пламени устремился в мою сторону.
  Шаг навстречу, переходящий в выпад, и «удар в воздух» левой рукой вместе с выдохом, Чи послушно устремляется по энергоканалам, проходит через чакру огня, расположенную в груди, и срывается с протянутой руки волной такого же огня.
  Два потока пламени встречаются в центре зала и, не в силах превозмочь давление друг друга, уходят вверх, образуя стену и скрывая нас друг от друга. Бегу вперёд, готовясь пробить огненную стену и устроить сюрприз принцессе, вот моя ладонь врывается в пламя и… Я вижу женскую ладошку, что вылезла из огня на моей стороне.
  -Хм, - слышится от принцессы.
  -Угу, - к ответу добавляю новый шаг и шквал огня, проламывая стену и, по идее, выводя из строя оппонента, ну или хотя бы шокируя её.
  Вот только за пробитой в огненной стене брешью Азулы уже нет. Ухожу в кувырок и отмахиваюсь клинком. Меч бьёт плашмя по чему-то твёрдому, а сверху слышится злобное шипение – принцесса ушла в воздух на реактивной тяге от моего потока огня и решила десантироваться на мою голову, но вместо этого попала под удар по ногам.
  В целом, всё развивалось, как я и ожидал. Девушка была хороша: прекрасная техника, отточенные движения, великолепные рефлексы и скорость реакции на изменения обстановки. При этом, в отличие от Тоф, её стиль не был спортивным, принцессу явно учили боевой и предельно эффективной школе. Но в этом же и крылась главная слабость моей противницы — её учили, а не она училась на собственном опыте и в реальном бою. Теперь я очень хорошо понимал Пиандао, когда тот говорил о практике, завершая моё обучение. Для того, чтобы стать настоящим, полноценным Мастером, Азуле тоже не хватало только одного маленького штриха — настоящего боевого опыта. В остальном она была почти идеальна. Почти.
  -Фшшш, - злобное шипение, а по мне бьют «огнемётом» уже с двух рук, одновременно отлетая на реактивной тяге и разрывая дистанцию.
  Мне тоже приходится немного «проскользить» на огненном потоке, чтобы не поджариться от реактивной струи принцессы. А вот дальше я услышал очень знакомое потрескивание. Воспользовавшись увеличившимся расстоянием, эта милая дама решила жахнуть по мне молнией и уже заканчивала этап разделения Чи. Учиться отклонять Молнию Огня в столь экстремальных условиях у меня желания не было, а потому я просто кинул в девушку тренировочный меч.
  Килограммовая болванка достигла Азулы чуть-чуть быстрее, чем та закончила разделение, и дала по рукам, «срывая заклинание», ну а следом за мечом был уже я и, просто на автомате, отработал по шокированной девушке комплексом для временной блокировки Чи – четыре лёгких удара в правильные точки, сдобренные порцией моей внутренней энергии, и на ближайшие полчаса принцесса не то что колдовать, она и руками двигать не сможет. Правда, потом я понял, что несколько увлёкся, и вовремя остановил объятый огнём кулак, что уже был на полпути к лицу девушки.
  Установилась тишина. Я продолжал стоять, замерев на месте и вяло размышляя на тему увлекающейся натуры магов Огня и её глубинной связи с приключениями на пятую точку. Принцесса тоже стояла, её руки безжизненно висели, а взгляд был прикован к застывшему в паре сантиметров от её носа кулаку.
  -Что же… - первой нарушила тишину монаршая особа, - ты действительно силён и оправдываешь своё имя, Вестник.
  -Благодарю вас за столь высокую оценку, Ваше Высочество, - опускаю руку, слегка наклонив голову в знак признательности за похвалу.
  -Хм, - с нечитаемым посылом нахмурилась девушка. - Раз проверка окончена, не мог бы ты быть столь любезен и вернуть подвижность моим рукам? - а ядовитый привкус в голосе у неё, временами, довольно мил.
  -О, да, конечно, - пара слабеньких ударов - и к ней возвращается чувствительность, в том числе и в отбитых прилетевшим клинком руках.
  -Фшшш... - потирая руки, она недовольно поморщилась. - Метнуть меч, это нужно же было додуматься...
  -Вы сами назвали условия боя. А победа остаётся победой, каким бы путём она ни была достигнута, - на меня посмотрели очень странно.
  -Всё-таки у тебя интересный подход к жизни... С таким образом мысли и силой ты можешь развязать войну, что потрясёт целые народы! – на лице принцессы отразилось пугающе бурное воодушевление.
  А ведь она, можно сказать, передо мной душу приоткрыла... Если сейчас не оценить, а пуще того — начать любым образом осуждать предложение, то уязвлённая гордость всю последующую жизнь зудеть будет, подталкивая отравить мне существование.
  -О! Это звучит как предложение найти Народу Огня новые горизонты для экспансии! Боюсь, это будет непростая задача... - касаюсь подбородка, изображая задумчивость. - Может быть, ваше высочество устроит триумфальное завершение подобной войны? Я как раз знаю один подходящий вариант, - улыбаюсь, заглянув в глаза девушке.
  -Вот как… - она вновь задумалась. - Хорошо, - встряхнулась Азула и вновь стала холодной и сосредоточенной, - теперь, когда у меня нет сомнений в твоей компетенции, можно обсудить планы действий в Царстве Земли. Уверена, отец даст тебе дополнительные указания, но по моей части инструкции следующие…
  
  Некоторое время спустя.
  Планы перед Азулой были поставлены наполеоновские, по-другому и не скажешь. Во-первых, Озай посчитал, что дочь уже подготовлена, и настало время ей «нюхнуть пороху». Ну что же, тут с ним трудно не согласиться – школа боя у неё превосходная, всё упирается только в отсутствие реального опыта, который эта поездка и может дать. Нюхать порох будем при столкновении с оставшимися гарнизонами землероек и перехвате отрядов подкреплений, караванов снабжения и прочих радостях рейдерских налётов. Знакомо, правда, до этого я был на стороне тех, кто с этими налётчиками разбирается. Вторым пунктом программы был поиск блудного принца, не знаю, что послужило тому причиной, возможно, моя положительная характеристика Зуко, возможно, желание Хозяина Огня держать опальную персону поближе к себе, но указания были весьма чёткими – «найти и вернуть!», а будет сопротивляться – пригнать пинками. Ну и попутной миссией из разряда «получится – хорошо, нет, так и ладно» - это охота на Аватара. Озая явно впечатлили и не сильно порадовали известия о боевой мощи летучего мальчишки, так что, с одной стороны, он реально понимал степень проблем, что означенный мальчишка мог принести, а потому охотиться за ним направил лучших, но вот с другой – этими лучшими он рисковать не хотел, кстати, позже, при личной беседе и выдаче планов уже мне, правитель внёс ясность: жизнь и здоровье принцессы – высший приоритет, если потребуется, пожертвовать можно было всем – целями, спутниками, собой, но Азула не должна получить критических повреждений. Ну и «инспектора» с меня никто не снимал, так сказать, убиение двух зайцев одним ударом.
  Помимо этого, я сам себе нашёл ещё задач. Вся эта история с водниками и конфликт с аватаром напомнили мне о парочке очень интересных событий и персонажей. К сожалению, искать их у меня не было времени. К счастью – мне и не нужно было этого делать – достаточно отдать команду паре специалистов из определённого ведомства, и всё сделают за меня, не задавая лишних вопросов и не интересуясь, зачем оно мне нужно. Всё-таки я уже немало поработал на репутацию, и теперь пришла пора репутации поработать на меня.
  Кого я ищу и о каких событиях речь? В первую очередь, мне нужен некий наёмник со взором горящим. Во-первых, его метод работы с огнём очень необычен, есть у меня некоторые подозрения, что это такое, но их ещё нужно подтвердить. Во-вторых – он, если я правильно помню, очень много проблем доставил Аватару, и если бы не дурость Зуко, приключения кочевника могли бы и закончиться преждевременно. Ну и в-третьих, с учётом моей репутации и слухов, суровый бронированный мужик будет ассоциироваться с жутким Вестником куда лучше, чем милый скромный парень, а это может быть очень полезно в ряде ситуаций.
  Кроме потенциально полезного наймита, я вспомнил и о потенциально опасной бабульке, что сидит где-то у нас на островах и балуется киднэппингом, сиречь похищениями. Как говаривали некие храмовники в некоем не самом лучшем мире: Магия Крови – это плохо! Особенно если этот маг крови тебя очень сильно не любит. От боевой пенсионерки нужно было избавляться, мало ли что ей может взбрести в башку? Вот только точного места её обитания я не знал, зато знал, что она уже который год раз в месяц кого-нибудь утаскивает. Не самая лучшая зацепка, если учитывать, что причина смерти типа «порван уткомедведем в ближайшем лесу» для крестьянина вполне естественна, да и не считает никто толком тех крестьян, но статистику чиновники ведут, так что пусть роются, а потом совмещают заявления о пропаже с лунным календарём с разбросом в неделю. Работёнка адская и дико нудная. Хорошо, что не мне ей заниматься. Впрочем, брифинг с лордом был кратким, выдача Ц.У. чиновничьему аппарату – ещё короче, куда больше времени я провёл со своей новой подопечной…
  -Итак, наша первая остановка будет в Ю Дао? Зачем? – Азула вновь восседала на своём «троне» в закрытой позе и с выражением лица «я – королева, ты – говно». Хотя… первая часть утверждения была истинной.
  -Я направил принца Зуко и генерала Айро туда. Вполне логично начинать поиски с места, где они точно побывали. К тому же, воительницы Киоши также будут в том районе и смогут войти в вашу охрану, принцесса.
  -Понятно, - девушка недовольно поморщилась, хм, с чего бы это? Совсем недавно к воительницам у неё претензий не было, - но после этого мы пойдём в Омашу – мне требуется кое-кого оттуда захватить… Хотя, да… Сейчас они должны быть неподалёку от Ю Дао, так что можно сначала заглянуть к ней, - сама с собой посовещалась девушка. - Хорошо.
  -Подготовка корабля займёт порядка двух недель, - перешёл я к следующему пункту программы.
  -Две недели? Почему так долго? – жаровни рядом с креслом сменили свой цвет на синий, м-да, что-то сегодня она не в духе.
  -Потому, что вам, как принцессе народа Огня, полагается линкор, а к нему – группа сопровождения. Сейчас в гавани стоят два судна подобного класса, - кое-что я уже успел уточнить, и после этого «кое-чего» на один из кораблей я запущу Азулу только после официального приказа лорда Озая, желательно, с рескриптом о снятии меня с должности телохранителя венценосной особы. - Вернувшийся из рейда на Северный Полюс флагман западного флота… и экспериментальный прототип, улучшенный уважаемым Механистом. Флагман только-только из рейда, и потребуется две недели на диагностику, мелкий ремонт, пополнение запасов и тому подобное.
  -А почему не воспользоваться прототипом? Я слышала, этот Механист – гениальный учёный, его концепция воздушного судна признана весьма многообещающей, как и ряд других его проектов.
  -Верно. Вот только я не подпущу персону, за которую я несу ответственность, к любому творению сего гениального инженера с пометками типа «прототип» и «тестовая модель».
  -Что это значит?! – нахмурилась Азула.
  -То, что его «тестовые модели» имеют дурную тенденцию взрываться, разлетаться мелкой шрапнелью и просто опасны для жизни, - ту гамму чувств, что выражало лицо принцессы после моей речи, довольно трудно передать словами. «Крайняя степень задумчивости о смысле бытия, совмещённая с лёгким возмущением этим самым бытием» не может в полной мере выразить весь тот спектр эмоций, промелькнувший на лице дочери Озая.
  -Не думала, что прославленный Вестник столь… осторожен, - о, вновь порция яда, а я-то уже заждался.
  -Тяга к излишнему риску вредна для здоровья, - пожимаю плечами, игнорируя недовольные взгляды, ну-ну, чтобы меня пронять, нужно что-то серьёзнее.
  Кстати, и что она так хочет меня пронять? Хотя, думаю, Азула тоже не в восторге от «няньки» типа меня, да и девушка она умная, расклады просчитывать умеет, а выводы из телодвижений наших уважаемых родителей совсем не требуют семи пядей во лбу. Батя, ссскотина.
  -Хорошо, - выдохнула она, - и что нам делать эти две недели?
  -Готовиться к путешествию и отдыхать. Лично я хотел навестить своего наставника.
  -Хм, прославленный Мастер Пиандао? – теперь она задумалась, - будет интересно на него взглянуть, - видимо, отрицательный ответ на такое поползновение не предполагался, а, впрочем, почему нет? Чем бы дитя не тешилось, лишь бы со спичками не играло.
  Собрались мы довольно споро, хотя чего там собираться – надел броню, взял меч, котомку с провиантом и был готов. К моему удивлению, сборы венценосной особы были идентичными, я, честно говоря, опасался организации кортежа, фрейлин или ещё чего-то такого… эдакого.
  -Что? – на меня покосились с подозрением.
  -Ну, я ожидал целой толпы сопровождения, походного гардероба… - хм, а взгляд словно на таракана у них, по ходу дела, черта семейная, - понял-понял, был неправ.
  -Ты действительно очень… необычный человек. Как может сочетаться почтительность с чуть ли не откровенным хамством? И зачем тебе это нужно?
  -Все довольно просто, - беззаботно улыбаюсь, - я уважаю вас, ваше происхождение и, главное, ваши навыки и таланты, но… мы ещё слабо знаем друг друга, и во время притирки возникают различные… казусы.
  -Знаем друг друга? Притирка? – взгляд принцессы набрал веса и теперь напоминал добрый взор Мюллера на некоего штандартенфюрера…
  -Нам предстоит прикрывать друг друга в бою. Вряд ли обращение: «Достопочтенная принцесса Огня, прошу простить вашего скромного слугу за его назойливость, но обстоятельства вынуждают меня нарушить ваши размышления, дабы предупредить вас о том, что у вас за спиной воин Царства Земли с занесённым мечом» будет способствовать длительной и здоровой жизни, - о, опять ступор!
  Нет, мне это определённо нравится. Хм, а ведь я и Тоф так же дразнил. Стоит задуматься о связи между обработкой драконами и отключением инстинкта самосохранения (связь точно есть, доказано Нацу! *прим. автора).
  -Шутник, - она явно хотела добавить что-то не очень цензурное, но воспитание не позволило, - пошли уже. Как будем добираться?
  -Просто реквизируем рейдер с командой и за пару дней будем на месте.
  -Хорошо, пошли! – и принцесса с грацией носорога последовала в порт, где отловила ближайшего военного чиновника и потребовала транспорт. Чиновник посмотрел на неё, потом посмотрел на меня, сглотнул и быстро-быстро закивал. Через полчаса мы уже отходили от берега и брали курс на нужный остров.
  -И что же тебе нужно от Пиандао? – нарушила тишину наследница престола.
  -А разве не мог я просто проведать своего друга и учителя?
  -Ты знаешь, что отвечать вопросом на вопрос – не вежливо?
  -Разве? – у неё опасно дёрнулся глаз.
  Ладно, хватит, а то действительно уже перегибаю палку, а передо мной всё-таки не старая подруга, а влиятельный и сильный маг со сложным характером.
  -Но вы правы, принцесса, помимо визита вежливости, у меня к Учителю есть дело. Это не самый известный факт, однако Мастер Пиандао не только один из лучших мечников мира, но и великолепный оружейник. Два года назад, в знак окончания моего обучения, он подарил мне меч собственной работы, однако во время той истории с драконом мой меч на длительное время попал под его пламя, и, честно говоря, что с ним случилось, я не знаю. По логике вещей, должна была слететь закалка, но драконье пламя… В общем, доверять этому оружию я не могу, но и постоянно использовать запасное не хочется – до шедевра Мастера Пиандао ни один армейский клинок не дотягивает.
  -Ясно, совмещаешь приятное с полезным?
  -Именно. Но, позвольте поинтересоваться, принцесса, почему вы решили отправиться со мной?
  -Таково было моё желание, прихоть, не более того, - девушка начала старательно смотреть куда угодно, но только не в мою сторону. Неужели «странная зверушка», что не спешит падать ниц, так выбила её из колеи? Хм… надо будет над этим поразмыслить.
  
  Два дня спустя.
  -Ну вот и добрались! – я рассматривал знакомый заборчик со знакомыми воротами, к которым меня привела знакомая тропа.
  Эх, сколько пота было пролито здесь, сколько нервов и сколько километров бега с бревном, ностальгия… Кхм, хотя некоторые вещи особого восторга не вызывают, как тот же бег с бревном, например…
  -В какую же глушь он забрался, - Азула была слегка раздражена и немного волновалась. За время нашего совместного путешествия я научился не то чтобы хорошо читать её эмоции, но основные мотивы по выражению лица разобрать получалось.
  -Учитель не слишком жалует людей, - пожимаю плечами.
  -О, и как же, в таком случае, тебе удалось пробиться к нему в ученики? – вот как можно одновременно любопытствовать и при этом сохранять вид, что ей ну вот вообще не интересно?
  -Это было непросто. Но, в общих чертах, я оделся в самый простенький наряд, слегка извозился в грязи, отдал последние деньги привратнику, а на встрече с Мастером сказал, что ничего не умею…
  -И после этого он принял тебя в ученики? – принцесса скептически приподняла бровь.
  -Разумеется, нет. После этого он избил меня до полусмерти тренировочным мечом, - а теперь держим драматическую паузу.
  -И? – в её голосе проскользнули нотки нетерпения.
  -И я поднялся и вновь взял меч, тогда он избил меня ещё раз… - опять молчим.
  -Если ты не перестанешь так делать, я последую примеру этого воистину мудрого человека! – не выдержала Азула.
  -Хм? О чём вы, принцесса? Я просто вспоминаю, как это было, - улыбаемся и машем… Нет, со мной точно что-то не так. Дразнить Азулу – это ведь почти то же самое, что и пинать спящего уткомедведя: в принципе, можно, но поступок идиотский и вредный для здоровья.
  -Грррр… - чувствую, ещё немного - и она заискрит, а мне станет больно.
  -В общем, каждый раз, когда он отправлял меня на землю, я поднимался и вставал в стойку вновь. И так до тех пор, пока Мастиер Пиандао…
  -Не решил, что с тобой проще согласиться и начать учить, чем потом куда-то прятать тело… - продолжила эта стервочка, довольно усмехаясь.
  -Примерно как-то так, - тут мы наконец-то дошли до ворот, и я постучал, отбивая несложный мотивчик.
  Тем не мене, по этому мотивчику старина Фат узнает, что пришёл кто-то свой, а не очередной проситель-ученик, которого можно полчасика-часик помариновать перед дверью. Кодовый стук подействовал – уже через две минуты дверь открылась, и за ней показалась знакомая физиономия вечного дворецкого. Я почувствовал, как мои губы расплываются в улыбке.
  -Хм… кого-то вы мне напоминаете, молодой человек, - прищурился воин.
  -Старина Фат, не делай вид, что за год с небольшим моего отсутствия я так сильно изменился.
  -Мастер Чан? – глаза мужика полезли на лоб. – О, что же мы стоим на пороге?! Проходите! И спутницу свою проводите! – нас чуть ли не втащили за ограду.
  -Как вы тут? Как Пиандао?
  -После вашего успеха ажиотаж вокруг мастера вновь возрос, что привело к целым толпам желающих поступить к нему на обучение, - Фат вздохнул, - в результате чего его характер стал ещё более несносным, а мне приходится отдуваться на спаррингах.
  -То самое чувство, когда ты ощущаешь себя виноватым, хоть и понимаешь, что твоей вины здесь нет…
  -О, ты хочешь сказать, что и тебе может быть стыдно? – поддела меня девушка.
  -Не до такой степени виноватым, - поправил я своё прошлое заявление. Тем временем, Фат привёл нас в дом учителя. Мы неспешно поднялись к кабинету, и Фат вежливо постучал.
  -Пиандао, к вам посетитель! – провозгласил дворецкий.
  -Как они мне все надоели, я же просил тебя никого не впускать! Спусти этого недоумка с лестницы!
  -А мне он начинает нравиться, - заключила Азула.
  -Простите, Мастер, но, боюсь, у меня это не получится, - за стеной послышались звуки тяжёлых шагов. Дверь стремительно распахнулась, и перед нами предстал раздражённый мечник. Тут он увидел меня и…
  -Чан, - произнесенное из его уст имя несло в себе столь многое, - вижу, ты сильно изменился с момента нашей последней встречи. И прославился.
  -Мастер, - уважительный поклон, - я делал лишь то, что считал нужным.
  -Ну-ну, - скептическая усмешка, - о, а это, я полагаю, твоя девушка? Что же, должен признать, вкус у тебя отменный, - установилась зловещая тишина.
  Наследная принцесса открывала и закрывала рот, пытаясь откусить хоть немного ставшего таким плотным воздуха, глаза словно бы засветились изнутри, и готов поспорить - будь тут где-то хотя бы небольшой источник огня, он бы сейчас бил трёхметровой струей синего пламени.
  -Кхм… вы не так поняли, Мастер. Перед вами – принцесса Азула, я имею честь быть её советником и телохранителем.
  -Вот как? – с тем же покерфейсом ещё раз осмотрел девушку наставник воинов, - что же, приятно с вами познакомиться, принцесса, - лёгкий поклон, так, самый возможный минимум для соблюдения приличий, - чаю?
  -Почему бы и нет? – кое-кому явно не помешает слегка остыть, а чай для этого очень даже неплохое средство.
  Пиандао кивнул Фату, и уже через десять минут мы сидели за низким столиком и потягивали добротный чай с жасмином.
  -Признаться, я впечатлён твоим прогрессом, даже если половина всего того, что о тебе говорят – правда, я могу гордиться учеником.
  -Спасибо…
  -Правда, теперь мне еженедельно приходится отбиваться от толпы желающих повторить твой успех. И это несколько утомляет, - в ответ развожу руками, - итак, ты приехал просто навестить старого наставника или у тебя есть какое-то дело? – перешёл к сути мечник.
  -Я решил совместить приятное с полезным, - достаю из сумки свёрток и протягиваю его Пиандао.
  -Хм, - тот развернул посылку и начал её чуть ли не обнюхивать, - это явно меч моей работы, но он какой-то… странный, никак не пойму, в чём дело…
  -Он побывал в выдохе дракона. И духи его знают, что с ним случилось.
  -Вот как? Любопытно? – Мастер повертел клинок в руках, - и ты хочешь, чтобы я его перековал.
  -Да.
  -Хорошо, я займусь этим, ну а пока… не желаешь ли размяться? – и взгляд добрый-добрый.
  -Почему бы и нет? – допив чай, мы вышли на тренировочную площадку.
  -Не желаете присоединиться, принцесса? – обратился к ней Пиандао.
  -Хм, но ты же не являешься магом, - нахмурилась девушка, - а я не привыкла сдерживаться.
  -В этом нет необходимости. Можете использовать против меня всё, что пожелаете, - в ответ Азула встала и заняла свободное место в круге. А я пошёл вооружаться тренировочным клинком.
  -Что-то мне это напоминает… - три подозрительно косящихся друг на друга индивидуума встали в круг.
  -Начали! – отдал команду Фат и очень шустро укрылся за бортиком «зрительской ложи», но дальше смотреть по сторонам мне уже было некогда.
  Пиандао рванул на меня, а Азула, не долго думая, саданула по нам обоим струёй огня. Зажариваться, разумеется, никто не хотел, а потому мы с мастером кувырнулись в сторону… В одну и ту же сторону. Оба. Одновременно. Хм, никогда не думал, что во время кувырка можно пнуть своего противника ногой, а противник сможет от этого увернуться. Но, тем не менее, меня пнули и я увернулся. Сам от себя такого не ожидал. При выходе из кувырка уже я устраивал наставнику подсечку, совмещённую с ударом клинком и струей пламени, но тот лёгким пируэтом ушёл в сторону, ещё успев мне на дорожку кинуть горсть песка, зачерпнутую им на носок сапога. Уходил он не просто так, а в сторону принцессы, которой перед атакой кинул в лицо ещё одну горсть, взятую, судя по всему, рукой во время кувырка.
  -Чтоб тебя! – девушке «гостинец» не понравился, и она ушла в оборону, закрутив вокруг себя огненный шквал. К тому моменту я успел проморгаться и вернуться в сражение, насев на наставника, помнится, я был чуть быстрее в прошлом, сейчас же разница должна была вырасти ещё больше.
  -Неплохо, Чан, - отбивая очередной выпад, признал Пиандао, - но, - он резко сместился вбок, а то место, где он только что был, оказалось окутано синим огнем – пришлось отшатываться от жара, - этого будет маловато!
  Мерзавец просчитал, что Азула будет бить на звук, и воспользовался ей в качестве дальнобойного орудия, подав голос. Ладно, пора применить кое-что из арсенала воительниц с Киоши. Шаг под удар, захват, тц, противник выкручивается. Подножка! Опять ушёл, яркий огненный всполох перед глазами и удар плечом со вложением массы… Ммм, низковато пошёл, к дожд…
  Завершить мысль мне не дали, мастер в начале полёта умудрился заехать по мне ногой, сбивая равновесие мне и обретая опору для себя. Разумеется, согласно законам Мёрфи, именно этот момент выбрала принцесса, чтобы прицелиться как следует и жахнуть от души хорошей такой огненной дугой.
  -Блин… - пришлось падать и катиться, а потом опять катиться и снова катиться, поскольку с одной стороны меня пытались прожарить, а с другой – то накалоть на меч, то пнуть в голову. Как при этом данные садисты друг другу не мешали, я понять не успевал, - плохой день, - прокручиваю «нижнюю мельницу» ногами, помогая себе потоками пламени, а заодно заставляя отшатнуться мечника от волны жара, - очень плохой день, - стоило подняться на ноги, как в лицо мне полетела новая струя огня, - да вы издеваетесь! – теперь «огненную сферу» закручиваю уже я, ну а боевой художник насел на отвлёкшуюся даму.
  Минут через десять мы решили, что хорошего понемногу и, объявили боевую ничью и поползли смывать с себя грязь и пот. Пусть никто не выкладывался на полную и не пытался действительно прикончить противника, но попрыгали мы знатно. Фат показал Азуле, где может привести себя в порядок девушка, ну а мы с наставником пошли по знакомому маршруту к ручью.
  -А дочь Озая выросла настоящей красавицей, - начал мечник.
  -Угу, пфф… брр, - водичка была прохладной, даже несмотря на то, что на островах холодно почти никогда не бывает. Чёртов родник и подводные ключи.
  -И это всё, что ты можешь сказать? Такая женщина… был бы я лет на двадцать моложе…
  -Хм, мастер, - я недобро прищурился, - а к вам случайно мой дражайший батюшка не наведывался?
  -Да тут и без него всё очевидно, - хмыкнул воин.
  -Не вам одному. И это раздражает.
  -Ну-ну, а что ты хотел, забравшись так высоко? Чем выше положение, тем меньше ты принадлежишь себе. Собственно, потому я и ушёл в своё время из армии. Ну а сам-то ты что по поводу неё думаешь?
  -Что я могу думать? Мы знакомы меньше недели. И вообще, у меня Суюки есть, и становиться племенным бычком желание отсутствует.
  -Эх, молодость, горячность, - хмыкнул наставник.
  -Что, будешь советовать «присмотреться», «подумать» или ещё чего?
  -Чан, - рассмеялся Пиандао, - я устроил небольшую войну с армией провинции, чтобы отстоять своё право на свободу, так что я ничего советовать и не думал. Это твоя жизнь, твои победы, поражения и ошибки. К тому же, по упёртости ты превосходишь даже прайд лосельвов, а я мастер именно потому, что не вступаю в безнадёжный бой.
  -Духи, ты меня окончательно запутал, старый бабник.
  -Настоящий воин должен не только уметь махать мечом.
  -Да-да, знаю. Кстати о не только, - в голове у меня появился план, - как насчёт проявить свои художественные таланты?
  -Хм? – заинтересованно вскинул брови мой собеседник.
  Я склонился ближе к его уху и зашептал.
  
  Минуту спустя.
  -Аха-ха-ха-ха, Чан, изобразить…- воин утёр выступившую слезу, - так, нет, ученик, своей смертью ты не помрёшь… Но это будет в высшей мере занимательно! Но сначала меч.
  -Ладно, сколько времени это займёт?
  -День-два, не более, особенно если ты мне поможешь в кузне – староват я уже молотобойца из себя изображать.
  -Ага, староват он, а на девушек слюни пускаешь…
  -Я сказал «староват», а не «мёртв», - отрезал Пиандао, - ладно, отмылись, пора и обедать, пошли.
  Обедо-ужин прошёл в спокойной, тихой атмосфере, все были заняты своими мыслями или просто отдыхали. После приёма пищи и обязательного чая Фат показал принцессе гостевые покои, ну а мы с мастером таки отправились в кузню.
  -С чего начнём?
  -С горна!
  И началась работа, разжечь, встать за меха, раздуть, плеснуть в лицо воды из бочки, раздувать дальше. Засунуть клинок в домну, закрыть створки, вновь раздувать, по команде мастера открыть заслонку и что есть силы выдать туда своего огня, а потом вновь бежать к мехам.
  И так целый час.
  -Отлично, спёкся в единый кусок, - теперь можно приступать к работе, - Пиандао рассматривал зажатый в клещах раскалённый до бела кусок стали. Потом он положил его на наковальню, взял что-то типа топора и в несколько чётко выверенных ударов перерубил бывший клинок, просыпал каждую из получившихся полосок каким-то порошком, сложил в стопку и... - Бей!
  Поднимаю тяжёлый молот и начинаю старательно плющить заготовки обратно в пластину. Мастер периодически вертит прут тисками, чтобы пластина имела относительно ровную форму. После проковки вновь настала очередь «топора», перерубания и сковывания воедино, прерываемая только на новые заходы заготовки в горн.
  
  Несколько часов спустя.
  -На сегодня достаточно, заточкой, полировкой и рукоятью займёмся завтра, - мастер смотрел на «полуфабрикат» в форме цзяня. Цвет клинка был… странным. Насыщенно-синяя основа и «радужные» разводы по всему материалу, - если бы я лично не проводил процесс, сказал бы, что какой-то криворукий подмастерье перекалил заготовку, но нет. Интересно.
  -Угу, - на более бурную реакцию сил уже не оставалось – руки болели и явно желали отвалиться, спина тоже была не в восторге от нагрузок, всё-таки военное и кузнечное дело требуют несколько иных групп мышц, и подобная «тренировка» была действительно утомительна.
  -Ладно, отдыхай. Всё остальное завтра, - повторил наставник.
  -Угу, – ещё раз отозвался я и на автомате побрёл в свои апартаменты. Это был реально тяжёлый день.
  
  Половину следующего дня заняла доработка оружия: заточка, полировка, создание рукояти, да и ножны нужны были новые. Но когда со всем этим было закончено... О, моим глазам предстал настоящий Шедевр. Клинок стал чуть легче, а форма его уже не была чистым цзянем, хотя тут я могу и ошибаться — всё-таки я не оружейник, а форм у одной и той же «модели» клинка может быть несколько, вон, те же пресловутые катаны, если мне не изменяет память, имели пару десятков вариантов изгиба, вплоть до почти прямого клинка, и пять-шесть видов проковки впридачу. Ну да ладно, сейчас речь о моём новом мече. Металл клинка словно впитал в себя синее пламя, сменив цвет на лазурный, хотя, если приглядеться и чуть повернуть лезвие, то можно было уловить весь радужный спектр. Смотрелось довольно красиво, но вот изменение формы?
  -Мастер, я вижу, вы изменили форму клинка…
  -Верно, пусть старый клинок был хорош, но ты изменился за время нашего расставания. Этот будет тебе удобнее, - устало проворчал оружейник. Ну, в целом он был прав, не то чтобы прошлый клинок доставлял дискомфорт, но я действительно немного «вырос» из него.
  -Понятно, благодарю, - я вежливо поклонился учителю.
  -Не благодари раньше времени. Пока ещё неизвестно, что случилось с металлом. Возможно, сейчас ты сжимаешь лишь бесполезную красивую игрушку. Нужно его проверить, - и Пиандао вытащил свой меч.
  Повторного приглашения не требовалось, и мы начали сшибку. Точнее как, сшибку, так, обмен ударами с целью посильнее зацепить именно меч противника, а не его самого. Всё-таки боевое оружие – это не шутки. Клинок не подвёл: прекрасно лежал в руке, имел идеальный для меня баланс и с достоинством сталкивался со своим собратом в руках наставника. Более того, я действительно ощущал меч продолжением своей руки, да даже что-то похожее на потоки Чи в нём смутно ощущалось! Из медитативного состояния меня вывели звон и неприятный хруст. Я было испугался, что на деле клинок действительно оказался всего-лишь игрушкой. Но нет – хрустел меч в руках наставника. Мы сразу же остановили «испытания» и принялись за обследование. Свежеоткованный клинок нареканий не имел – ровная, гладкая поверхность, словно и не было получасовой серьёзной рубки, а вот меч Пиандао красовался свежими зазубринами и серьёзной трещиной в середине клинка – следствие одного неудачно принятого удара и целого ряда зазубринок в том же месте.
  -Тц! Теперь его только на гвозди, - вздохнул учитель, - впрочем, ладно, для того я старый меч и достал, - о, так это был не его основной клинок? Хм, логично, - что там у тебя?
  -Ни единой царапинки, - мои губы растянулись в довольном оскале, - прекрасная работа, Мастер.
  -Отлично. Какие дальнейшие планы? – поинтересовался наставник.
  -Хм, не знаю, до отправки на материк у нас ещё полторы недели, я планировал провести их в тренировках по боевому слаживанию с принцессой, - пожимаю плечами.
  -Чан, - на меня посмотрели как на больного, - вам ещё две недели плыть до ближайшей колонии, и неизвестно, на сколько вы ещё застрянете в Царстве Земли. Отдохни, развейся, своди девушку в театр, в конце-то концов! Кстати, как я слышал, одна известная труппа сейчас как раз даёт гастроли и остановилась на нашем острове с премьерой «Вестник Огня и Дух Океана»…
  -Хм? Театр? – Азула появилась очень «вовремя», настолько «вовремя», что меня начали терзать смутные подозрения….
  -Да, Ваше Высочество. Прекрасная постановка от мастеров, известных по «Вестник Огня и Инженер Механист», «Вестник Огня и воительницы Киоши» и «Аватар», - о нет, только не они!
  -Я хочу сходить на это представление. Вестник, мы идём! – поставили меня перед фактом. А уж её выражение лица при таком известии было… Любопытство, предвкушение удовольствия и некая злорадность, она так мстит за «мой хороший вкус», что ли? Ну так при чём тут я? Вот этому старому бабнику бы и мстила! - А вы, уважаемый мастер, не желаете к нам присоединиться? Уверена, вам будет интересно посмотреть на подвиги своего ученика, так сказать, в живую... – эээ, ладно, беру свои слова назад, может, это я тут «случайная жертва», а месть таки будет направлена на этого сводника.
  -Кхм, - видимо, Пиандао на такой исход тоже не рассчитывал, - я не слишком жалую большие скопления народа…
  -Ну что вы, Учитель, неужели вы не хотите посмотреть на «подвиги своего ученика»? – если уж ты решил меня подставить, то тебя я заберу с собой, - к тому же, вы знаете, что обеспечивать безопасность венценосной особы в толпе – задача непростая, и ваш опыт и ваша помощь были бы неоценимы! – вот хрен ты после такого отмажешься.
  -Ладно, - сдался мечник, - я пойду с вами, - и наставник вздрогнул.
  Хм, почему? А, мы с Азулой смотрим на него и синхронно ухмыляемся. О, она заметила, что я заметил, что она… Её ухмылочка стала шире.
  А не поторопился ли я с привлечением уважаемого оружейника к нашей прогулке?
  
  Некоторое время спустя.
  -Ты всё это подстроил, да? – обратился я к учителю, когда принцесса ушла собираться, хорошо хоть удалось её убедить побыть «инкогнито». А то визит монаршей особы на представление, да ещё и в сопровождении Вестника (и как тут так быстро расходятся слухи? Не прошло ещё и недели с моего назначения, а уже чуть ли не вся страна знает…), легендарного Мечника и... По-любому, встреча с актёрами – это будет слишком для моей нежной психики.
  -Понятия не имею, о чём ты… - демонстративно воззрился на облака Пиандао.
  -Уч-шии-итель, - прошипел я.
  -Да, учитель, и как твой учитель я заявляю, что тебе необходимо расслабиться и отдохнуть после севера, да и принцессе Азуле – тоже. Считай это платой за изготовление меча.
  -К вам точно мой батюшка не захаживал?
  -Нет, Чан, не захаживал, - хмыкнул оружейник, - просто я, хоть и живу в глуши, многое слышу. Как говорят, слухами земля полнится. И в соответствии с этими слухами предпринимаю некоторые действия…
  -А можно без вот этих вот витиеватостей? – хождение вокруг да около меня действительно злило, помнится, примерно такое же раздражение я испытывал, когда Пиандао обучал меня игре на флейте – никак я не мог уловить, в чём связь между «дудкой» и владением оружием.
  -Можно, - кивнул наставник, - но это было бы не столь интересно, - у меня начала дёргаться бровь, - ладно-ладно, усмехнулся провокатор, - скажем так, я наслышан о нравах и характере Азулы, а также понимаю, что Озай не вечен. И жить в стране под правлением человека с характером принцессы мне бы не хотелось, - то, что он только что сказал, было государственной изменой. Впрочем, одного из лучших мастеров клинка в мире это никогда не заботило, - твоё же влияние на людей находится на очень высоком уровне, хочешь ты того или нет, но под воздействием твоей харизмы люди меняются, чего стоит один старина Фат, вновь взявшийся за тренировки. Так что я надеюсь, что твоё влияние благотворно скажется на принцессе. И способствую этому по мере сил.
  -И всё? – я буравил наставника взглядом, но тому было откровенно фиолетово.
  -Ну да, - улыбнулся он кончиками губ.
  Дальше развивать пикировку не получилось – во двор пришла обсуждаемая особа, убравшая из причёски свою заколку-корону и оставившая волосы свободно лежать на плечах. Выглядела она очень даже, да-а-а. В общем, дама прибыла, кавалеры пылают энтузиазмом (ну-ну), пора выдвигаться за билетами. А по пути можно зайти на рынок и взять огненных хлопьев или чего-нибудь в том же духе – «кино» без «попкорна» - это как мартини без оливки… Хм, какие-то у меня странные ассоциации пошли в последнее время. Нервы…
  
  Ближе к вечеру.
  -Потрясающе! Какие чувства, какой накал страстей! - в голос восхищалась девушка.
  Азула была счастлива. Но нет, представление здесь было явно ни причём, вернее, «причём», только весьма косвенно. Итак, эта чёртова труппа продолжала выступать в своей манере. Пафос, Пафос и ещё раз Пафос, кажется, я заработал на нём изжогу. Ладно сцена с «мордобитием» бедного Духа Океана всем таким брутальным Вестником, ладно этот самый «Вестник» за время моего отсутствия стал ещё шире – видимо, актёр безвылазно сидел в качалке, чтобы, значится, «нарастить мощь» и показывать крутизну героя Народа Огня в ещё более выгодном ключе. С этим я тоже мог смириться, но… Ради всего святого, кто, кто пишет ему эти речи?! Какая сволочь?! И ведь как быстро пишет! Я, считай, только на берег сошёл, а тут уже готовый сценарий и актёры успели заучить роли. А эта сцена с Принцессой Севера? Да я её в глаза не видел, какая там может быть перевербовка и перековка в правильное мировоззрение путём вспыхнувшей у неё любви к такому могучему и прекрасному воину?
  -Должна признать, они перещеголяли сами себя! «Зажги в груди своей Огонь!» - процитировала она часть сцены «вербовки».
  Она измывалась надо мной уже полчаса, это не считая тех взглядов и «невинно» уточняющих детали вопросов, которые начались ещё на спектакле. Во время антракта я ещё смог позорно сбежать в уборную, но потом пришлось возвращаться и опять терпеть эти жуткие унижения. Меня топтали медленно, наслаждаясь каждым вдавливаем каблука в самые болезненные точки. С толком, с чувством, с расстановкой, она весь спектакль трогательно вздыхала и восхищалась «моим» мужественным поведением. Поправка: фальшиво и с нескрываемым злорадством вздыхала и восхищалась, чем и продолжала заниматься по сей миг.
  -Ваше высочество, ради всего святого, не надо, - признаю. Это поражение. Полный и тотальный разгром, а Пиандао вместо того, чтобы прикрыть и помочь своему ученику, только масла в огонь подливает!
  -«И помоги мне спасти жизни твоих людей, ибо не ведают они, что творят, взывая к тёмным силам!» - добивал меня любимый наставник. Теперь я понял, почему Азула пожелала взять его с собой. Как я был глуп и наивен, не осознав этого ранее, - очень величественно, Чан, - покивал головой этот предатель и отвернулся, пряча ухмылку.
  -В самом деле, Чан, это было восхитительно, дашь мне пару уроков ораторского мастерства? Я должна знать эту сторону своего советника!
  -Убейте меня...
  -Нужно будет пригласить их во дворец… - моя реакция продолжала веселить эту стервочку. «Триумф! И попирание ногами разбитого врага!» - вот что было написано в её глазах.
  А ведь в Ю Дао я, скорее всего, встречусь с Тоф, и, скорее всего, к тому времени данная постановка уже и там будет известна. Бедный я.
  -Эх… - мой тяжёлый вздох вызвал новый прилив энтузиазма у принцессы.
  -А как величественно ты сражался с тем диверсантом, защищая моего дряхлого дядюшку: «Я служитель тайного Пламени! Ты не пройдёшь!» - старательно копируя бас актёра, вдохновенно воспроизвела эта бестия.
  Духи, за что?!... Нет, точно, она всё это затеяла с самого начала! Они спелись за моей спиной и подготовили ловушку! Ну ничего, в эту игру можно играть вдвоём, к тому же, у меня скоро будет секретное оружие. Если, конечно, этот гнусный предатель меня и тут не кинет.
  -Хотя вы правы, принцесса, очень талантливые артисты, интересно, как они изложат ваши подвиги в Царстве Земли? – девушка аж замерла на середине шага.
  Нет, буквально через секунду она как ни в чём не бывало пошла дальше, сообщая что-то вроде «как совершу, так и посмотрим», но вот её лицо в тот момент и выражение этого лица я уловить успел, что сильно подняло мне настроение. А день-то кончился весьма неплохо. Идущий за нами Пиандао только тихонько смеялся, наблюдая за сей пантомимой. Ну да ничего, я не злопамятный, отомщу, забуду и ещё раз отомщу! Главное - придумать как.
  
  Некоторое время спустя...
  -Учитель, мой долг исполнен, и Племя Воды склонилось пред величием нашего Народа, - коленопреклонённый бугай вещал перед классическим сухоньким старичком-наставником. - Переданные вами умения убеждать и доносить Волю Огня помогли мне проникнуть в их сердца и зажечь их!
  -Твои успехи радуют моё сердце, Ученик, но помни: нет предела совершенству, и многие подвиги и свершения тебе ещё предстоят во славу Народа Огня и Великого Императора Человечества Озая! Прими меч, откованный в пламени дракона, и обрати его против врагов наших! Да защитит он тебя и принцессу Азулу!
  -Да будет так, Учитель!
  -Пылай, мой ученик! Неси Волю Огня! Во имя Силы Юности и Императора Человечества!
  
  Мастер Пиандао вскочил с кровати в холодном поту. Кошмар… просто кошмар. Чан же не будет уговаривать этих артистов поставить спектакль по его обучению?
  Развитое воображение художника и просто весьма одарённого человека сразу же подбросило, что из этого может получиться.
  
  Кошмар!
  
  И самое паршивое, что, зная Чана, Пиандао не мог утверждать, что парень за «подставу» не отомстит, скорее, он бы сильно удивился, не выкини его ученик какую-нибудь пакость. А воображение у Вестника будет даже побогаче, чем у него. От этого становилось неуютно. Особенно если вспомнить те полные нездорового энтузиазма взгляды, что ученик иногда кидал на учителя. Бррр…
  -Господин? – рядом зашевелилась наложница.
  -Принеси воды, Юмико, - девушка в ответ кивнула и выбралась из постели.
  -Это сон. Просто сон, - ещё раз выдохнул мечник. - Он не будет выставлять меня старым маразматиком, который научил его двигать такие речи… Ведь не будет же?
  
  
***
  
  Дома у наставника мы пробыли ещё один день – отдыхали после увлекательного похода, планировали маршрут возвращения во дворец, ну и просто «проводили время на природе». С «секретным оружием» проблем не возникло, и через пару дней Пиандао сможет его прислать, благо почтовый сокол вполне с доставкой справится. Но всё это не отменяло моего желания отомстить не только принцессе, но и этому старому засранцу. И я примерно представлял себе, как. Хотя, были планы и на далекое будущее - если уж мстить, то по полной…
  Вот только до этого нужно было дожить, а сделать это было не так чтобы сильно просто. И в этот раз Азула была непричастна к моим проблемам. Всё дело в магах воды, женщинах и детях. Привёз? Привёз. Указания выдал, куда девать? Выдал. А теперь изволь проконтролировать, а то как бы чего не вышло, засунут ещё волшебниц в спецтюрьмы, оперируя старым бородатым рескриптом, а мой указ где-нибудь потеряют, и что тогда? И так, назовём вещи своими именами, очень несильное доверие к Народу Огня и ко мне в частности у этих волшебниц будет уничтожено полностью. А им ещё детей учить, в том числе и одарённых. Пришлось проверять: как разместили, где разместили, хорошо ли снабжают, обращаются и прочее. Проверять лично. Ну и Азула, разумеется, просто плевать в потолок в эти моменты не могла и не желала, а таскалась со мной, что настроения не добавляло.
  -Ну и зачем ты с ними возишься? Тебе чиновников мало? – после проверки очередной группы обратилась ко мне принцесса.
  -Как показывает мой опыт, если хочешь сделать что-то хорошо, то есть лишь два пути: первый — найди того, кто сделает это наилучшим образом, второй — сделай это сам. Первый путь — это отличительная черта хорошего руководителя, и обычно я стараюсь следовать ему, но тут есть ключевая проблема — сейчас у меня категорически нет времени на поиски и проверки кандидатов. А опираться в таком деле на людей, которым ты даже не можешь толком доверять...
  -Хм… - девушка нахмурилась. - Та история с Механистом?
  -Как пример, - я кивнул. - Так что лучше я сейчас лишние пару дней побегаю и недосплю, чем через десять лет буду кусать локти, сожалея, что нормальных целителей, «поливайщиков» и прочих полезных людей у нас так и не появилось. Не говоря уже о том, что банально жалко уже приложенных усилий.
  -Понятно. А зачем тебе те странные поиски не менее странной статистики и наёмник? – о, уже в курсе, хотя, было бы странно, не будь она в курсе. Вполне возможно, что сейчас принцесса озвучивает вопрос Озая.
  -О, наёмника уже нашли? – мы наконец-то пришли, и я открыл дверь в свои покои. - С ним всё просто. Раз уж мне создали амплуа такой суровой горы мышц, глупо было бы им не воспользоваться. Кто заподозрит тихого скромного молодого воина из свиты жуткого и страшного Вестника Огня, когда рядом с ним присутствует жуткий и страшный громила, один в один подходящий под столь растиражированное описание оного Вестника? – насыпаю в заварник приятно пахнущие травки, рядом уже стоит чайник с водой, налитой тут же (спасибо водопроводу дворца), небольшое усилие - и чайник уже весело булькает кипятком. - Чашечку чая, Ваше Высочество? – хм, какой у неё взгляд, ну да, сказал я это в манере Айро, которого девушка несколько недолюбливает.
  -Интересная идея, - принцесса уселась за столик и кивком показала своё согласие. - А что по поводу поисков? Очень странные параметры. При чём тут вообще полнолуние? – м-да, глупо было бы думать, что она так просто замнёт эту тему, ладно, что тут отвечать, я давно уже продумал.
  -А там история ещё более странная, чем параметры поиска. На Севере мне как-то довелось побеседовать о смысле жизни с некоторыми магами воды…
  -Беседу они, естественно, не пережили, - понимающе хмыкнула волшебница в чашку.
  -Нет, почему же? Не пережили они наше расставание, буквально повесились от тоски, но не в этом суть. Дело в том, что ходил у них слушок о некой очень могущественной ведьме с Южного Полюса, которую, тем не менее, удалось пленить нашим войскам.
  -И в чём тогда проблема? – приподняла бровь принцесса.
  -Проблема в том, что, по информации северян, ей удалось сбежать из тюрьмы, и сейчас она живёт где-то на архипелаге, - о, она подавилась чаем.
  -Что? Как? Я думала, наши тюрьмы неприступны.
  -Ну, Аватару плавучую тюрьму вскрыть удалось легко и непринуждённо, - отметил я.
  -Сравнил, - пригубила она из чашки.
  -Тем не менее, я решил проверить слухи. Пусть они чуть ли не полувековой давности, но если есть опасность того, что у нас под боком засела ведьма, достаточно умелая, чтобы сбежать из тюрьмы особого режима, то глупо этого не сделать.
  -Что может сделать всего лишь одна беглянка? К тому же… полувековой давности, ей уже должно быть не меньше семидесяти! Да с неё песок сыпаться должен.
  -Один такой «сыпальщик» утопил пару наших крейсеров и раскидал роту магов, при том, что до второго подвига он несколько ночей не спал, бегая по городу и перехватывая наши снаряды.
  -Ну-ну... - закинула ногу на ногу. - И как же северяне могли узнать о таком происшествии, когда мы сами не знаем?
  -Мне это неизвестно, я общался лишь с теми, кто знал о ведьме с чужих слов, но могу предположить, что в те времена контакты между племенами ещё существовали, и заклинательница могла связаться с кем-то из своих знакомых. В конце концов, для сильного мага воды водная преграда вокруг островов — не препятствие для путешествий.
  -Ладно, полагаю, в архивах ты что-то узнал, раз начал рассылать чиновников со столь необычной задачей?
  -Да. Комендант тюрьмы старался не поднимать шуму, но кое-какие следы в отчётах остались. Например, «смерть заключённой номер 734», в полнолуние, на пике силы магов воды.
  -Ну и что в этом такого? Ну решила применить свои возможности, когда шанс их срабатывания наилучший, перестаралась и умерла, мне рассказывали о похожих случаях.
  -И вновь вы правы, Ваше Высочество. Сам по себе – вполне рядовой случай. Вот только если взглянуть на зарплатные ведомости охраны, можно обнаружить, что на следующей неделе после «смерти» данной заключённой зарплату перестали получать десять человек. Уже начинает настораживать, не так ли? – заинтересованный кивок. - А если залезть ещё глубже, то окажется, что все они дежурили в тюрьме в день смерти нашей заключённой, - о, какие большие глаза, впрочем, уже в следующую секунду она недобро прищурилась.
  Самое интересное, всё это я действительно нашёл в архивах, благо канцелярия и документооборот у Народа Огня развиты прекрасно, а хранилища центрального архива бережно хранят в себе все списки, рескрипты, планы и приказы по спецобъектам (тюрьмы, форты, крепости, канцелярии, начиная с уровня магистрата средних размеров города). Правда, не знай я, что и где искать, и не имей понятия о том, как чинуши предпочитают заметать свои косяки, вряд ли бы удалось нарыть что-то действительно стоящее.
  -Звучит правдиво, но есть в твоей версии одна неувязка, Вестник, - коварно улыбнулась Азула.
  -И что же?
  -Если она перебила всю ночную смену, почему не освободила своих? Их же там должно было сидеть если не под сотню, то несколько десятков точно. И если она связалась с северянами, то почему не ушла к ним, а осталась у нас?
  -У меня несколько вариантов. Возможно, у неё уже было не всё в порядке с головой. Всё-таки годы и годы в одиночной клетке почти без воды, а значит, на грани муки жаждой. Такие условия способны поколебать самый твёрдый разум, ну а даже если нет... Мы говорим о Южном Племени. Тех самых людях, что при воплях о семье все дружно уходят пиратствовать, называя это «местью», «войной за свободу» и прочими красивыми вещами, просто оставляя своих женщин, стариков и детей на произвол судьбы. Ну и какая может быть помощь пленным товарищам от выходца из такого общества? Просто тихо уйти для южан тоже не выход, а вот устроить личную вендетту, не обращая внимания ни на что — это как раз в их духе.
  -И при этом ты возишься с северянами…
  -Они – более цивилизованные и адекватные люди. Если бы были такими же, как жители юга, «приглашение» их детей к нам эффекта бы не возымело, и тогда план Джао был бы наиболее логичным способом решения проблемы.
  -Забавно, - принцесса осушила кружку и потянулась за заварником, - я никак не могу тебя понять, Чан.
  -Ваше Высочество?
  -Не обращай внимания, так… мысли, - и вновь уткнулась в кружку, сверля меня пытливым прищуром.
  Понятно, дальше вести разговор в этом направлении нежелательно...
  
  Следующим утром мы познакомились с «наймитом». Ну что тут скажешь – гора мышц, брутальность зашкаливает, нелюдимость – тоже. Но как профессионал — бесподобен. Пусть берёт за свои услуги немало, но денег этих он стоит. За всё время знакомства я от него услышал, дай духи, два десятка слов, включая его имя, точнее, прозвище - «Беркут», цену за месяц работы в амплуа Вестника и второго телохранителя принцессы и подтверждение контракта после моего согласия на его условия (торговаться? А зачем? Платит всё одно государство).
  Кстати, как выяснилось, помимо магии огня этот мужик умел управлять и Чи. Скорее всего, самоучка или учился у какого-то кустарного мастера, но в своей области он оказался хорош. Подумать только, у мужика вместо руки и ноги – стальные протезы, однако он с ними настолько сросся, что не то что не испытывает неудобств, но и использует в бою на уровне полноценных конечностей. На ум почему-то пришёл Дарт Вейдер, хотя понятно, почему – тот тоже без рук и ног раздавал всем добра и счастья.
  Азула нашим новым другом тоже оказалась впечатлена, хоть и постаралась этого не показать. Дистанционные взрывы, перекрывающие по мощности пару бочек взрывной смолы, вообще хорошо впечатляют людей, и мысль о том, как защититься от такой радости, в мозгу поселяется крепко. По себе знаю. У принцессы они тоже поселились, это было видно хотя бы по тому, как резко изменились её планы на ближайшие дни. До этого момента она не скрывала, что намерена и дальше наблюдать за мной «в естественной среде обитания», сиречь, сопровождать в инспекциях по приютам. А тут вдруг дела какие-то во дворце нашлись, целеустремлённость во взгляде появилась... В общем, Беркут произвёл хорошее впечатление.
  Инспекция, к счастью, никаких проблем не выявила – места в общежитиях были. Сами общежития выглядели очень даже ничего, программа обучения была разнообразна, ну а пропаганда так вообще на запредельном уровне, близком к «И Ленин такой молодой» и «За родину! За Ста… Озая». Ну а перед «Вестником» в лице молчаливого верзилы, что смотрел на всех как на нераскрытых врагов народа, руководство готово было открыть все двери, окна и вентиляционные решётки. Молодой же парнишка из свиты самого Вестника пользовался благосклонностью обслуги (в основном, молоденьких уборщиц, поварих и прочих дам от пятнадцати и до сорока лет включительно), что позволило собрать слухи и взглянуть на внутреннюю кухню таких заведений изнутри. Было там, кстати, на той внутренней кухне, всё очень и очень неплохо. Единственный минус, да и тот условный, это слишком жёсткая дисциплина, более свойственная военной академии, нежели обычной школе-интернату, хотя, с учётом темперамента магов огня и детишек (а теперь представьте эту смесь), лучше уж так, чем потом объяснять взбешённому родителю, почему его чадо в ходе детской игры невзначай поджарили.
  С познавательной экскурсии мы вернулись через пару дней, как раз прибыла птичка с «секретным оружием» от Пиандао, а уж когда я с этим оружием ознакомился поподробнее, на лицо сам собой выполз и буквально прикипел предвкушающий оскал, а настроение улетело куда-то в стратосферу.
  И только дворцовые слуги нервно вздрагивали от каждого шороха. Находиться подле принцессы зачастую было опасно для самооценки, здоровья и жизни, а сейчас, когда здесь появилась её мужская версия, обладающая, считай, такими же полномочиями и властью, жить стало совсем «весело».
Оценка: 7.61*627  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Ф.Вудворт "Парный танец" (Любовная фантастика) | | Н.Кофф "Зараза и Черт" (Современный любовный роман) | | О.Марс "Дай мне руку (КРВ3)" (Попаданцы в другие миры) | | В.Лошкарёва "Хозяин волчьей стаи" (Любовная фантастика) | | Д.Елизарьева "Если я так решила (Следом за судьбой - 1)" (Любовное фэнтези) | | О.Чекменёва "Великий, Ужасный и... Любимый" (Короткий любовный роман) | | Э.Тарс "Б.О.Г. Запуск" (ЛитРПГ) | | М.Весенняя "Дикая. Будешь моей женой!" (Попаданцы) | | А.Кувайкова "Ришик или Личная собственность медведя" (Современный любовный роман) | | Д.Штирлиц "Право на перерождение. Хранитель равновесия." (ЛитРПГ) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Ершова "Неживая вода" С.Лысак "Дымы над Атлантикой" А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в пустоту" А.Сычева "Час перед рассветом" А.Ирмата "Лорды гор.Огненная кровь" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на учебе" В.Шихарева "Чертополох.Лесовичка" Д.Кузнецова "Песня Вуалей" И.Котова "Королевская кровь.Проклятый трон" В.Кучеренко, И.Ольховская "Бета-тестеры поневоле" Э.Бланк "Приманка для спуктума.Инструкция по выживанию на Зогге" А.Лис "Школа гейш"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"