Селеверстов Павел Егорович: другие произведения.

Рокада (общий файл) Литрпг

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 4.34*62  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    "Рокада" - смертельно-опасная онлайн-игра. Возникшая из виртуального небытия, она сама выбирает тех кто останется в игровом процессе, а те что искусственному разуму не интересны вылетают без объяснения причин. Коварство игры в её непредсказуемости и чрезмерной реалистичности. А также в зловещем предназначении. "Рокада" быстро становится порталом между двумя мирами, она выпускает в реал чудовищных созданий и уничтожает всех, кто пытается докопаться до истины. Главный герой, офицер спецназа, по заданию службы киберконтроля включается в игру и сразу понимает, что виртуальная война абсолютно не похожа на войну реальную, всё по-другому, кроме возможности по настоящему сдохнуть.

  
  
   Горизонты тьмы. Яд из бездны
   Фантастический боевик, хоррор. Теги: постапокалипсис, тайны, зомби, выживание, группировки, "мёртвые города", поиск вакцины, неожиданная развязка
  
  
  Рокада
  
  Боевая фантастика
  
  Пролог
  
  
  
  Недалёкое будущее.
  
  
  
  Ветер трепал тяжёлые занавески, в распахнутое окно приглушённым гулом врывался шум автострады. Где-то в саду завывали злобные коты, и верещали сверчки.
  
  Макс всхлипнул и, зажимая ладонью рот, пополз вдоль стены к спасительному коридору.
  
  "Только бы добраться до дверей, - подумал он. - А там до ближайшего дома недалеко. Перемахну через забор и..."
  
  То что произошло не укладывалось в голове. Его жизнь, размеренная и сытая, теперь не стоила и ломанного гроша. Богатенький паренёк из зажиточной семьи числился на хорошем счету в компании, работа приносила немалый доход, а от друзей не было отбоя. На выходные они собирались в его загородном коттедже и до рассвета "рубились" в виртуале. Адреналин, сногсшибательные впечатления от бескрайних возможностей, колоссальные пространства неизведанных локаций. Он и сам не заметил как превратился в заядлого сетевого геймера, с необузданными амбициями и абсолютным равнодушием к реальности. Его дружки обладали теми же чертами безбашенных прожигателей жизни, отчего соседи неоднократно вызывали полицию, чтобы утихомирить развесёлую компанию.
  
  "Это всё Витёк, - промелькнуло в друг в голове. - Гад ползучий. Это он посоветовал запустить секретный скрипт".
  
  Макс услышал как в пяти метрах от него, у входа на кухню, захрустело керамическое крошево битой посуды. Кто-то бродил по студии и жадно тянул носом.
  
  - Ч-ч-чёрт! - едва слышно протянул Макс. - Кто этот урод? Откуда он взялся?
  
  Затаив дыхание, Макс вжался в стену и от ужаса зажмурился.
  
  Этот тип убил их всех. Одного за другим. Он возник из темноты, - может, спустился с чердака, когда они как оглашенные орали друг на друга. Кто-то оплошал. И игра выдала баг, который свёл на нет весь прогресс команды. Они побросали шлемы, вылезли из своих экзоскелетов и начали, как распоследние идиоты, валтузить друг друга кулаками
  
  Один Витёк, продолжая болтаться на тягах, смеялся и нёс какую-то тарабарщину.
  
  Да. Он бубнил на каком-то языке и смеялся. Только сейчас Макс понял, как нелепо всё это выглядело. Четверо придурков лупили друг друга посреди игрового зала, а пятый раскачивался в своём "симуляторе" и подначивал дерущихся. А потом он сказал...
  
  - "Вы все сдохли", - Макс хорошо запомнил эти слова, потому что пропустил удар и получил от кого-то прямиком в глаз.
  
  В этих словах было столько злости и ненависти, и Максу до сих пор не верилось , что они принадлежали Витьку. А потом появился он...
  
  Словно ночная фурия урод выпрыгнул на середину зала и ударом чёрной огроменной клешни снёс Юрке Шубину полчерепа. Стёпика он поднял над головой и сломал, так, словно двухметровый накачанный парень был старой гнилой доской. Ник куда-то смылся, но Макс не сомневался, что убийца настиг и его. А Витёк...
  
  Макс всхлипнул и судорожно сглотнул. Виктору досталось больше всего. Безжалостный тип выпотрошил его, словно курицу и оставил истекать кровью прямо в экзоскелет.
  
  Не хочу подыхать как они, - прошептал Макс. - Я не жратва.
  
  Он разлепил веки и пошарил у ног. Где-то на полу валялась отломанная ножка стула. Уже минут двадцать Макс таился в собственном доме, будто крыса, а кровожадный убийца бродил по комнатам, бормотал какую-то околесицу на неизвестном языке и ломал всё, что подворачивалось под руку. Урод предвидел каждый его шаг, он постоянно отсекал его от выхода, от окон, даже от камина, наслаждаясь изощрённой охотой.
  
  "Он хочет, чтобы я выдал себя? - подумал Макс. - Чтобы запаниковал и бросился прямо в его лапы".
  
  Голова разрывалась от бесконечного потока мыслей. От боли и усталости ныли мышцы ног. Макс знал, что рано или поздно уроду надоест эта бессмысленная игра и тогда...
  
  В кармане приглушённо заверещал телефон. В груди защемило от ужаса, и Макс судорожно выхватил трубку из кармана.
  
  - Чёрт! - проговорил он. - За-с-с-сада...
  
  Могучая тень заслонила окно, потянуло невыносимым смрадом и какой-то гарью. Урод стоял в паре шагов от него и тихо рычал.
  
  - Я знаю тебя, выпучив глаза, прошептал Макс. - Ты не человек...
  
  
  
  Глава 1
  
  
  
  Алекса Громова разбудил голос кошки. Она стояла у кровати, жалобно мяукала и требовала еду.
  
  Оставалась неделя отпуска, и эту неделю нужно было потратить с умом. Слетать к морю, прошвырнуться по магазинам. А потом снова родная воинская часть, боевая подготовка, тренинги и секретные операции, - тогда уж будет не до покупок.
  
  Алекс разлепил века, превозмогая боль в суставах, потянулся.
  
  Кошка перестал мяукать и, запрыгнув на кровать, принялась тереться о руку хозяина.
  
  - Эй! Я ещё сам ничего не жрал, - возмутился Громов. - Зверюга ты этакая.
  
  Он вылез из постели, побродил по комнате, оделся.
  
  Развод с женой не пошёл Алексу на пользу, - в квартире царил невообразимый бардак: на мебели пылище толщиной в палец, повсюду клочья шерсти домашнего питомца.
  
  Аккуратист во всём, что касалось воинской службы, но абсолютный разгильдяй в быту, Алекс понимал, что ему всё равно придётся навести в берлоге порядок, но оттягивал этот момент до конца.
  
  - Думаешь, скоро тараканы заведутся? - обращаясь к кошке, спросил он. - Скверная перспектива. Верно?
  
  Он прошёл на кухню, достал из холодильника банку кошачьих консервов и вывалил содержимое в миску.
  
  - Давай, навались! Всё равно лучше, чем это месиво в сундуке не найти.
  
  Из соседней комнаты раздался тревожный перезвон. Ожил скайп, и, почувствовав неладное, Алекс поморщился. Меньше всего ему хотелось, общаться с женой или с кем-то из её знакомых.
  
  Впрочем, его страхи не оправдались. Это был служебный "звонок" из родного ведомства, но это тоже не предвещало ничего хорошего.
  
  Алекс подошёл к столу, уселся в кресло и посмотрел на экран.
  
  - Здравие желаю! - послышалось из динамика. - Понимаю что не вовремя, но ты нам нужен.
  
  - Послушай Вадим. Я в отпуске, - нахмурился Алекс. - Последние полгода я не знал ни покоя, ни отдыха. Хотите, чтобы я загнулся на работе?
  
  - Не прибедняйся, - отозвался Вадим. - Ты семижильный. Мне ли не знать. Да и задание не потребует особых усилий. Только самую малость.
  
  - Издеваешься!? - Алекс выдавил улыбку и покачал головой. - Я не интеллектуал, чтобы выполнять лёгкие задания, значит, ты морочишь мне голову или что-то скрываешь.
  
  - Ладно! Не хочешь не надо, - Вадим выдержал паузу и откинулся на спинку кресла. - Но приехать в контору тебе всё же придётся. Сам майору Старкову объяснишь причину отказа.
  
  - Чёрт! - Алекс покачал головой и криво улыбнулся. - Почему я?
  
  - Потому что ты лучший.
  
  
  
  Отказываться от задания Громов, конечно, не собирался, да и права такого не имел. Но его разум требовал ясности. В отделе его дожидался заместитель Старкова, который и выдал ему сопроводительные инструкции.
  
  - Какого чёрта я сюда через весь город пёрся! - рыкнул Алекс. - Не могли передать по электронке?
  
  - Не шуми, лейтенант! - отмахнулся заместитель. - Адрес и служебную машину я тебе дал, остальное меня не касается.
  
  
  
  Молчаливый сержант в штатском вывез его за город, и в течение получаса они неслись по скоростному автобану на север. Сады, фермы, крошечные сельские домики - идиллические пейзажи радовали глаза. Интрига, с которой была обставлена поездка, вызывала любопытство, но не более. Громов уже догадывался, что везут его в спецлабораторию перспективных разработок, но каким боком его прежняя деятельность была связаны с высокими технологиями оставалось только догадываться.
  
  На КПП их остановили, и некоторое время дежурный лейтенант проверял документы. Это заняло несколько минут, но по опыту Громов знал, что на входе в здание его проверят ещё раз.
  
  "Значит, конторе понадобились мои мускулы, - подумал Алекс. - Чёрт! Надо было бывшей позвонить, чтобы позаботилась о кошке".
  
  Приземистое здание лаборатории со стороны казалось неприметным: три этажа, скромная отделка стен, несколько спутниковых антенн во дворе, парковка на сотню мест. Однако впечатление было обманчивым. Секретный центр перспективных разработок уходил под землю ещё на семь этажей и там, в закрытых подземельях хранились тайны, о которых не догадывался даже Старков.
  
  "Куда мне до их планов, - усмехнулся Алекс. - С моим-то допуском".
  
  
  
  Старков встречал в холле. Он сидел в кресле и листал журналы.
  
  - Как дорога? - вместо приветствия, спросил он. - Не укачало?
  
  - Чуть не заснул, - отозвался Громов. - Спасибо, что вытянули меня из конуры, а то я уборкой хотел заняться. Теперь есть повод отложить.
  
  Они обменялись крепкими рукопожатиями, потом майор повёл его к лифтам.
  
  - Это я предложил твою кандидатуру, - улыбнулся Старков. - Я сразу понял, что для такого дела, широколобый умник не годится. Нужен кулакастый, готовый ко всему спец.
  
  - У меня тоже широкий лоб, - скривился Громов. - Может, и я не подойду?
  
  - Не скромничай, - майор пропустил Алекса в лифт и вошёл сам. - Дело не простое. И помимо кулаков у бойца должен быть мозг. Думать, принимать решения, действовать - так, кажется, в вашем подразделении подбадривают друг друга?
  
  - Всё зависит от ситуации, - пожал плечами Громов. - Значит, всё-таки придётся действовать?
  
  - Скоро всё расскажу. Но давай сначала я тебя познакомлю с командой.
  
  
  
  Они поднялись на третий этаж, и это несколько разочаровало. Алекс полагал, что его проведут по нижним секторам, и он своими глазами увидит, как умные ребята создают технологии будущего.
  
  - Не скрою, пару дней назад я сам не поверил бы в то, о чём мы станем сейчас говорить, - заметил Старков. - Как у тебя с реакцией?
  
  - Никто не жаловался, - отозвался Громов. - С рефлексами у меня всё в порядке. К чему вопросы?
  
  Через широкие двери они вошли в огромный зал с крошечными окнами. В полумраке мерцали мониторы, пахло пластиком и кондиционированным воздухом. За широким столом сидели трое: двое парней и молодая женщина.
  
  - Сейчас познакомлю, - произнёс Старков. - Эти трое будут во всём тебе помогать, но это не вся команда, а только её руководящие звенья. Возглавляет группу Вероника Кранц, девушка боевая и требовательная, кудлатый оборванец Борис Кураев, а тот пухлик в бейсболке Лёня Иванов.
  
  - Давайте сразу договоримся, - Алекс с интересом покосился на женщину. - Я главный.
  
  - Мой ник "Ангел", - протягивая руку, сказал Борис. - И это неспроста. Поверь.
  
  - Нам много о вас рассказывали, - улыбаясь, добавила Вероника. - К тому же мы посмотрели ваше досье.
  
  - Надеюсь, рассказывали только хорошее, - усмехнулся Громов. - Ну, а если вы и досье смотрели, то, наверное, поняли, что я далеко не ангел.
  
  - Хорошая шутка! - вставил Лёня Иванов. - Я тоже не ангел. Особенно по части дисциплины.
  
  
  
  Впятером они вошли в конференц-зал, и расселись за широким столом. Старков не стал занимать место во главе стола, и вполне себе демократично разместился между Алексом и Борисом.
  
  - Прежде чем посвятить тебя в суть задания, хочу кое-что показать, - заметил майор. - Необычность ситуации в том, что в неё непросто поверить.
  
  Старков кивнул, и Лёня щёлкнул на клавиатуре "Ввод". Сразу же запустился видеофайл.
  
  На облезлой казённой койке сидел связанный по рукам и ногам человек. Глаза закатаны, волосы всклокочены. Изо рта на сукно смирительной рубашки капала слюна.
  
  - Этого парня уже нет в живых, - пояснил Старков. - Разбил голову о стену.
  
  Человек на видео неожиданно пришёл в себя и начал выкрикивать какие-то слова, отрывистые, резкие и взрывные. С каждой секундой он кричал всё громче и громче, пока его голос не превратился в яростный рык.
  
  - Сумасшедших всегда хватало, - пожал плечами Громов. - А в наш век...
  
  Первый ролик закончился и начался другой.
  
  Всё те же казённые обшарпанные стены, тусклый свет и другой человек, который медленно прохаживался по больничной палате. Склонив голову на бок, он что-то бормотал себе под нос, пока состояние относительного покоя не сменилось беспричинным буйством.
  
  Старков показал ещё несколько подобных роликов и когда решил, что Алекс достаточно проникся моментом, приказал Борису остановить запись.
  
  - Таких свидетельств сотни, - пояснил майор. - Думаю, нет смысла показывать все прелести необъяснимых помешательств. Многие люди, запечатлённые на этих файлах мертвы, и смерть их была ужасной.
  
  - Может быть, дистанционный гипноз, - пожал плечами Громов. - Для чего меня-то позвали? Кто-то из этих психов сбежал и его нужно поймать...
  
  - Жестокий у тебя юмор, - отозвался Старков. - Всё не так просто как кажется. Что ты знаешь про инфосферу?
  
  Громов криво улыбнулся и слегка качнул головой.
  
  - Инфосфера - гипотетическое пространство, которое накапливает и сохраняет информацию обо всём, что только существует во вселенной. Чему нет ни начала, ни конца. Но фактов подтверждающих наличие...
  
  - Инфосфера существует, - сказала Вероника Кранц. - Для обывателя этот термин - пустой звук, странная гипотеза, смысл которой понять довольно сложно. Но наши исследования, начатые ещё двадцать лет назад, привели к удивительному открытию. Открытию, которое потрясло бы научные основы, если бы его обнародовали.
  
  - Я не учёный, - отмахнулся Алекс. - Моя задача, решать вопросы силой, и я намного лучше разбираюсь в оружии, чем во всех этих заумных штучках.
  
  - Узнаю упрямца, - рассмеялся Старков. - Ты всегда упираешься, когда что-то не понимаешь.
  
  Майор выдержал паузу, откинулся на спинку кресла и задумчиво посмотрел на Громова.
  
  - Тогда зайдём с другой стороны, - растягивая слова, произнёс он. - Ты когда-нибудь слышал о проекте "Рокада"?
  
  - Что-то знакомое, но... - скептически скривился Алекс. - Это что-то вроде дороги? Верно?
  
  - "Рокада" это виртуальное пространство, - поправил Борис. - И в нём ежесекундно зависают миллионы геймеров.
  
  - Точно, - вспомнил Алекс. - Я видел рекламу, которая пришла мне на почту. Какая-то сверхпопулярная компьютерная онлайн-игра. Но я в игры не играю, разве что на армейских симуляторах.
  
  - Это не просто игра. Это мир, в котором действуют законы, неподвластные людям, - Борис загадочно улыбнулся и покосился на Старкова. - И в этом вся проблема.
  
  - За последний месяц, по необъяснимым причинам, погибли двести пятьдесят человек, - сказал майор. - Существует авторитетное мнение, что череда загадочных смертей связана с "Рокадой". И этому есть подтверждение.
  
  - Хотите сказать, что все эти психи, играли в "Рокаду", а потом съехали с катушек? - удивился Громов.
  
  - Геймеры не только сходят с ума, и калечат себя в буйных припадках, - отозвалась Вероника Кранц. - Они умирают жуткой смертью и... Впрочем, на это лучше посмотреть.
  
  Борис запустил следующий файл и Громов увидел стандартный игровой зал с симулятором и игроком в экзоскелете.
  
  - Такой экзоскелет стоит недёшево, - пояснила Кранц. - Плюс сенсорный костюм и "бесперебойник" обеспечивающий непрерывность игрового процесса. Геймер способен оставаться в виртуале на протяжении нескольких дней.
  
  - Некоторым удавалось зависать там, на неделю, - добавил Кураев. - Немудрено, что некоторые потом сходят с ума.
  
  Каждое движение человека в экзоскелете компенсировалось закреплёнными под потолком тягами и со стороны могло показаться, что он выслеживает добычу. Подвешенный, в напичканной сенсорами и приводами оболочке, он напоминал машину, любое движение которой определялось программой. Наконец, игрок застыл и, вжав голову в воротник геймкостюма, выставил руки. В виртуале происходило что-то жуткое и невообразимое.
  
  Игрок истошно закричал и забился в конвульсиях. При этом его, облачённое в экзоскелет тело, бросало из стороны в сторону. Крики стали громче, игрок запрокинул голову и, прикрываясь правой рукой начал сучить ногами. Через секунду его рука переломилась пополам и из открытой раны хлынула кровь. Раны появлялись на его теле с изощрённой периодичностью, до тех пор, пока несчастный не затих.
  
  - Ч-чёрт! - прошептал Громов. - Может аппаратный сбой? Вы обращались за консультацией к разработчикам экзоскелетов?
  
  - Никаких сбоев, - отрезал Борис. - Детали экзоскелета изготавливаются из пластика, который по физическим свойствам не способен на такие перегрузки. По-крайней мере сломать человеческую кость он не может. К тому же существуют программные протоколы. Наши спецы перелопатили коды и ошибок не выявили. Чисто.
  
  - Откуда у вас эта запись? - Алекс с сомнением покосился на Старкова.
  
  - Современное геймерское оборудование снабжается видеорегистраторами, - пожал плечами Старков. - На случай непредвиденных обстоятельств, чтобы производителей исками потом не завалили.
  
  - Почему на его теле появлялись раны? Он ведь умер от кровопотери. Верно?
  
  - Он умер от болевого шока. Сердце не выдержало, - отозвалась Кранц. - Ни один существующий на данный момент сенсор не способен передавать такую силу воздействия, от которой на теле человека может появиться ущерб не совместимый с жизнью. Это аномалия.
  
  - Контрабандные нелицензированные сенсоры могут вызывать синяки и кровоподтёки, - добавил Борис. - Но только в исключительных случаях. Когда динамика процесса зашкаливает. А так...
  
  - В любом случае, подобных свидетельств у нас уже несколько десятков, - сказал Старков. - Потому-то в конторе и забили тревогу.
  
  В конференц-зале повисла напряжённая тишины. Тихо гудел кондиционер. На мониторе попискивал ожидающий очереди файл.
  
  - Ну, от меня-то вы что хотите? - наконец спросил Громов. - Я в кодах не разбираюсь, ролевиками не увлекаюсь...
  
  - Мы хотим, чтобы ты включился в игру и разнюхал, что там да как, - ответил Старков. - Кому как ни тебе, с твоей первоклассной боевой выучкой навести там шороху.
  
  - Ну ч-ч-чума! - рассмеялся Громов. - Вы ребята и в самом дел решили, что боевой офицер станет заниматься такой ерундой. У вас сотни яйцеголовых в штате, неужели никто из них не способен пройти игру?
  
  - Уже пытались, - выдержав паузу, ответила Кранц. - И результат оказался плачевным.
  
  - Неужели тоже погибли? - Громов хмуро покосился на помалкивавшего Лёню Иванова. - Почему бы в таком случае просто не вырубить эту чёртову программу. У вас есть право изъять сервер, в конце концов, поработать с разработчиками...
  
  - Всё не так просто, - вставил Лёня. - У проги открытый код, у неё тысячи разработчиков по всему миру и каждый ежедневно вносить свежие изменения. У "Рокады" нет единого сервера, где хранился бы исходный код, и самое главное никто не знает, кто научил игру защищаться.
  
  - Хочешь сказать, что это заумная хрень способна реагировать на все ваши попытки её вырубить? - удивился Громов.
  
  - Не просто способна реагировать, - Старков встал и положил Алексу руки на плечи. - Эта штука очень опасна и жёстко отвечает.
  
  - "Рокада" устраняет тех, кто пытается взломать скрытые коды, и уже погибли несколько наших ведущих специалистов, - произнесла Кранц. - Помимо этого с каждой попыткой её остановить, количество смертей среди геймеров увеличивается с устрашающей прогрессией.
  
  - Немыслимо! - усмехнулся Громов. - Впервые сталкиваюсь с проблемой, которую не способны решить в конторе.
  
  - И это ещё не всё, - Старков вернулся на своё место и кивнул Борису. - Я спросил у тебя про инфо-сферу. Так вот: буйные помешательства и даже необъяснимые жертвы среди игроков не самое главное. Опасность в другом.
  
  Старков многозначительно обвёл помещение взглядом и уставился на Алекса своими проницательными глазами.
  
  - Представь себе, что наша Вселенная состоит из неисчислимого количества параллельных измерений, - заговорил он. - Некоторые похожи как две капли воды, другие потрясают воображение и ужасают. По неведомой логике эти миры никогда не пересекаются, потому что отстают друг от друга на пару секунд или сдвинуты относительно центра мироздания на несколько миллиметров. Но эта логика действует до тех пор, пока не происходит сбой.
  
  - К чему это вы клоните? - пожал плечами Громов. - Я в подобные штучки не верю.
  
  - "Рокада" не просто видеоигра, - вмешалась Кранц. - Это тот самый логический сбой законов мироздания. И одному богу известно, какая опасность грозит нашей цивилизации, если мы этот сбой не устраним.
  
  - Хотите сказать, что простая онлайн-игра угрожает нашей цивилизации, - рассмеялся Алекс. - Вы издеваетесь или дурите мне мозги?
  
  - Послушай Громов, - Старков хмуро посмотрел на подчинённого. - Ты давно меня знаешь. Ну-ка вспомни, когда это я тебе дурил мозги?
  
  - Но всё что вы вчетвером здесь мне сказали, именно так и выглядит, - Алекс откинулся на спинку и уставился на командира. - Я не понимаю...
  
  - "Рокада" мост между мирами, - проговорила Кранц. - Именно на её просторах пересекаются измерения и этому есть свидетельства.
  
  Не дожидаясь команды, Борис запустил очередной файл и повернул монитор так, чтобы Алексу было всё хорошо видно.
  
  На экране снова появился игровой симулятор с человеком в экзоскелете. Несколько секунд ничего не происходило. Геймер выполнял какое-то задание, активно работал ногами и периодически поворачивал голову, словно его кто-то преследовал. Несколько раз он останавливался и экзоскелет имитировал прыжки. Но потом ситуация кардинально изменилась: игрок потерял равновесие, завалился на бок, и словно марионетка подпрыгнул к самому потолку.
  
  - Что-то в игровом процессе вышибло ему сознание, - пояснил Борис. - Но он жив.
  
  - Теперь пойдёт замедленная съёмка, - предупредил Старков. - Смотри внимательно.
  
  Громов напрягся и подался вперёд. Он видел неподвижно висящее тело геймера, какие-то едва различимые сполохи. Казалось ничего не происходило, но только до тех пора, пока Алекс не стал различать, как от игрока отделяется полупрозрачный овальный предмет. Таинственное нечто стремительно скользнуло во мрак, но Алекс успел заметить странную и будоражащую воображение схожесть неведомого фантома с человеком.
  
  - Что это? - спросил он. - Какой-то дефект?
  
  - Это не дефект, - Борис вымученно улыбнулся и покачал головой. - Это проникло в наш мир и бродит по нему до сих пор.
  
  - К сожалению, случай не единичный, - добавил Старков. - Давай, Кураев, покажи ему остальное.
  
  В течение пяти минут ему крутили ролики, на которых появлялись антропоморфные твари, странные зловещие тени, уродливые напоминавшие чудовищных созданий силуэты. Как человек лишённый воображения, он не мог поверить в происходящее на экране, но и отвергать увиденное Алекс уже не мог.
  
  - Это не имитация, - прошептала Кранц. - Потому что мы убедились в существовании этих фантомов лично.
  
  - Накрылся мой отпуск, - произнёс Громов, когда Борис выключил монитор. - Надо было уехать к морю ещё вчера.
  
  
  
  Глава 2
  
  
  
  - Теперь ты понимаешь, что всё не так просто? - поинтересовался Старков. - Поверь, если бы не многочисленные факты, я бы и сам счёл всё это бредом.
  
  Громов откинулся на спинку кресла и задумчиво посмотрел на Веронику Кранц.
  
  - Значит, эти создания реальны?
  
  - Вы всё ещё не верите? - Женщина улыбнулась и покачала головой. - То, что проникает в наш мир, более чем реально. Настолько реально, что его можно потрогать.
  
  - Вы поймали одного из них? - удивился Алекс.
  
  - Не совсем, - нахмурился Старков. - Недели две назад поступил вызов, по которому выехали наши спецы. Кто-то сообщил о диком звере у себя во дворе, и мы сразу сообразили, что дело напрямую связано с нашим случаем. В общем, ребята его выследили, попытались нейтрализовать, но этот урод оказался проворнее и покалечил двух бойцов, тогда-то и поступил приказ о ликвидации антропоморфа. Как в таких ситуациях бывает, ребята перестарались и забросали его гранатами.
  
  - Ясно! - Громов криво улыбнулся и встал с кресла. - Значит, вам досталась только кучка праха?
  
  - Биологи уже работают над расшифровкой ДНК, но боюсь, ясности это не даст, - Старков тоже поднялся и задумчиво покосился на Алекса. - Ну, так, что? Готов нам помочь?
  
  - Хорошо, - качнув головой, согласился Громов. - Но только при условии, что после задания вы позволите мне догулять отпуск.
  
  
  
  На следующий день он прибыл в Центр на личном автомобиле. Ему выделили парковочное место и дали магнитную карту для свободному доступа в здание лаборатории.
  
  - Я всегда думал, что спецназовцы сначала стреляют, а потом думают, - здороваясь, улыбнулся Кураев. - Похоже, вы поступаете по-другому.
  
  - Всё зависит от обстоятельств, - ухмыльнулся Громов. - Давай на 'ты'. Не люблю я всю эту канцелярщину.
  
  - Идёт! - Кураев кивнул в сторону лифта. - Старков теперь сюда редко будет приезжать, так что все вопросы придётся решать через Веронику Кранц.
  
  - Да, да! Она у вас женщина боевая.
  
  - Полгода как возглавляет отдел киберконтроля, местечко тёплое и претендентов нашлось бы немало, но поговаривают она действительно талантливый человек. А без таланта в нашем деле никуда.
  
  Они поднялись на третий этаж, вошли в зал с крошечными окнами.
  
  Лёня Иванов и ещё трое парней уже находились здесь и занимались отладкой оборудования. Монтировался игровой симулятор последнего поколения: к потолку подвешивались тяги, подгонялись под размеры Алекса 'кости' экзоскелета.
  
  - Пошли, выпьем кофейку, - сказал Кураев. - Всё равно пока они не подключат систему контроля, занятия начинать бессмысленно.
  
  - Занятия? - удивился Громов. - Неужели всё так серьёзно?
  
  - Более чем! - Боря подошёл к кофе-машине и задал программу. - При всём уважении к сединам Старкова, наш дед ни фига не соображает в информационных технологиях. Ему кажется, что все проблемы можно решить с наскока. А мы тут дурака валяем - всё сто двадцать человек.
  
  - И всё же, поверить, что через игру в наш мир проникают какие-то уроды... - Громов многозначительно покачал головой. - Сам-то ты в это веришь?
  
  - Все кто их видел, верят, - Кураев полез в ящик стола и достал коробку с пирожными. - Изменения в нашем мире уже начали происходить, и если ничего не предпринять завтра мы проснёмся в иной реальности. То, что в "Рокаде" не всё так просто замечали многие геймеры, но только единицы из их числа озаботились поиском истины. Правда, с плачевным для себя результатом.
  
  - Расскажи мне об этой игре, - принимая чашку кофе, попросил Громов. - Что в ней такого особенного?
  
  - Да-а-а! Говорить об этой штуке можно долго, - Кураев раскрыл коробку и протянул собеседнику. - Немного зачерствели, но вполне пригодны в пищу.
  
  Алекс взял шоколадное пирожное и уселся в кресло, возле кофейного столика.
  
  - Точную дату появления "Рокады" установить так и не удалось, - начал Боря. - Протоколы словно стёрты со всех серверов, или как утверждают некоторые умники, их никогда и не было. Но первые аккаунты стали регистрировать лет пять назад. Привлекало то, что игра с самого начала имела свободный код, потому не каждому игроку известно, сколько на самом деле в 'Рокаде' локаций. Некоторые спецы пытались делать закладки, которые ускоряли прогресс персонажей, но такие закладки мгновенно определялись и заменялись правильным скриптом, тогда-то и возникли подозрения в том, что в проге спрятаны коды, не позволяющие манипулировать основными настройками игры, причём, эти коды не могли выявить и взломать даже профессионалы. Рост героя, начинался с 'чахлого' нуба и мог длиться очень долго, настолько долго, что немногим из играющей братии удалось добраться до конца. А спустя два года, выяснилось, что у "Рокады" больше нет финала. И те, кто добился какого-то успеха, стали вылетать из "Рокады" получая ущерб от средних мобов. Представляешь? Человек в течение года, улучшал свою карму, а потом в считанные часы превращался в рядового нуба или того хуже погибал. Для заядлого геймера это катастрофа.
  
  - Никогда не понимал людей зависающих в виртуале, - рассмеялся Громов. - Хочешь адреналина, отправляйся в армию. Там тебя быстро научат жизни.
  
  - Движок у "Рокады" мощный. Можно сказать реактивный, - не обращая внимания на слова Алекса, продолжил Кураев. - Да и графика соответствует "реалу" на все сто. До сих пор не могу понять, как им удалось исключить баги визуализации. В общем, штука мировая, но весьма опасная. Настолько опасная, что сносит некоторым мозги начисто.
  
  - Ты в неё играл? - хлебнув из чашки, спросил Громов. - Или струсил?
  
  - Скажем так, я зондировал почву, - отозвался Боря. - Но, узнав о 'Рокаде' все, что о ней теперь знаешь, ты, я решил повременить.
  
  - Если так опасно, то хотелось бы знать, какие у меня гарантии? Что если от впечатлений мне крышу снесёт или какой-нибудь виртуальный гад задумает оторвать мне голову?
  
  Алекс с интересом уставился на Борю и откусил кусочек от своего пирожного.
  
  - На этот счёт не переживай, - заверил Кураев. - По мере возможностей мы будем тебе помогать, да и твоей подготовкой займусь я лично.
  
  - Ну тогда я спокоен, - с иронией в голосе заметил Алекс. - А пирожные действительно зачерствели.
  
  - Ещё бы, - усмехнулся Боря. - Они уже месяц в этом ящике валяются.
  
  
  Геймерский экзоскелет подогнали настолько тщательно, что его вес практически не ощущался. И болтаясь между полом и потолком на гибких тягах, Алекс с удивлением отметил насколько удобнее в нём по сравнению с тяжёлыми и неповоротливыми армейскими симуляторами боя.
  
  - Осталось только шлем надеть, - заметил Боря. - А когда запустим программу, ты перенесёшься в другую реальность.
  
  - Надеюсь, это не надолго? - поинтересовался Громов. - Говорят от долгого пребывания в виртуале начинается раздвоение личности.
  
  - Не стоит верить досужиим рассуждениям, - отмахнулся Кураев. - Если застрянешь в виртуале, твоя личность изменится раз и навсегда. Никакого раздвоения.
  
  - Я ждал от тебя поддержки, - Громов пошевелил пальцами в перчатках и согнул ноги, имитируя прыжок. - И в самом деле можно застрять?
  
  - До тебя было трое, - Боря внимательно посмотрел на подопечного, - Они пытались по своему раскусить "Рокаду". Ребята не робкого десятка, победители геймерских соревнований, в общем, весьма опытные специалисты. Но это им не помогло. Двое из них погибли, а вот третий "застрял". Застрял настолько, что его до сих пор не могут вывести из сумеречного состояния. Уж и не знаю, что лучше: превратиться в зомби или коньки отбросить.
  
  - На какое время рассчитана моя миссия? - Алекс взял шлем, покрутил его в руках.
  
  - Хочу чтобы вы понимали всю серьёзность ситуации, - послышался голос Вероники Кранц. - Это миссия не игра, а настоящее боевое задание.
  
  Уверенной походкой она подошла к Боре Кураеву и с интересом уставилась на Алекса.
  
  - И как на любом боевом задании могут быть потери.
  
  - Мне ли не знать, - смутился Громов. - И всё же. Я должен понимать, сколько времени мне придётся болтаться в этой сбруе.
  
  - Играть в "Рокаду" урывками не получится, добавила Кранц. - Мы пробовали сканировать прогресс таких сеансов и выяснили, что кратковременные запуски программы практически не развивают персонажа. Игра словно живой организм теряет к таким геймерам интерес, а через какое-то время и вовсе выбрасывает их из процесса, закрывая раз и навсегда доступ к аккаунту. Более того, зарегистрировать новый аккаунт у таких игроков тоже не получится, любые попытки тут же блокируются. Поэтому, чем дольше вы будете оставаться в виртуале, тем лучше.
  
  - Мы так не договаривались, - запротестовал Громов. - Я не хочу, чтобы у меня случилось разжижение мозгов.
  
  - Мы будем контролировать функции организма, - отозвалась Кранц. - Отслеживать работу основных систем через датчики, вшитые в костюм, а также постоянно зондировать активность головного мозга.
  
  - С твоими способностями и с определённой долей везения у тебя уйдёт чуть больше недели, - подбодрил Боря. - А мы тебе поможем провести это время с пользой.
  
  - Хотите сказать, что я неделю не смогу снять этот чёртов костюм? - взревел Алекс. - Это безумие какое-то...
  
  - Чуть больше недели, - поправил Боря. - И то если не случится чего-нибудь непредвиденного.
  
  Алекс приглушённо выругался и нахлобучил шлем. Впервые, за долгие годы службы он пожалел, что задание поручили именно ему. Неуверенность, смятение, странное чувство, что его водят за нос, вызвали бурю эмоций, и ему с большим трудом удалось подавить раздражение.
  
  - Не беспокойся! - послышался голос Бориса. - Это ещё не 'Рокада'. Мы тут немного попотели и создали независимый мод, так что тебе ничего не угрожает.
  
  - Хватит трепаться, - рявкнул Громов. - Запускай свою прогу.
  
  
  Несколько дней Алекс тренировался на симуляторе, готовясь к погружению во вселенную 'Рокады'. Он привыкал видеть знакомые вещи в ином качестве, реагировать на внезапное появление врагов, чья ловкость потрясала воображение, воспринимать виртуальное измерение в соответствии с законами игрового пространства. Взмокший и уставший, он вылезал из своего костюма, когда за окном начинало смеркаться. От электрического света ламп ломило в глазах, кружилась голова, мышцы звенели так, словно ему пришлось бежать двадцатикилометровый кросс.
  
  - А если появится жажда? - поинтересовался Алекс. - Или жрать захочу?
  
  - Для тебя у нас припасён комплект полного жизнеобеспечения, - отозвался Боря. - Как у космонавта.
  
  - Похоже, вы предусмотрели всё, - Громов смахнул со лба пот и выдавил улыбку. - Кто-нибудь пробовал находиться в виртуале больше недели?
  
  - Десять дней игры максимум возможного, дальше начинается разбалансировка организма и потеря здоровье, - отозвался Кураев. - Но уникумы существовали всегда.
  
  Борис выдержал паузу, плеснул в стакан воды из кулера и покосился на Алекса.
  
  - Был один такой, - задумчиво произнёс он. - Человек-легенда. В узких геймерских кругах, конечно. Звали парня Тритоном.
  
  - Ник ещё тот? - Алекс взял стакан, залпом осушил его и вернул Кураеву. - Налей-ка ещё.
  
  - Он продержался в игровом пространстве две недели, - Боря заглянул в пустой стакан и пожал плечами. - Умом он, конечно, слегка тронулся, но на какое-то время помешательство пошло парню на пользу. Стал видеть вещи в несколько ином свете. Говорят, ему удалось сделать несколько закладок, которые "Рокада" не смогла выявить. А кое-кто утверждает, что он разработал секретный чит-код и внедрил его в прогу.
  
  - Что за хрень? - Громов встал на ноги, забрал стаканчик и самостоятельно налил воды из кулера.
  
  - Чит-коды обычно позволяют получить преимущество перед остальными, - пояснил Кураев. - Но вся проблема в том, что в многопользовательских играх никаких чит-кодов не может быть в принципе. К тому же "Рокада" не простая онлайн-игра, это злобный, проницательный и опасный искусственный разум.
  
  - Да брось, - усмехнулся Алекс. - Я тут в вашем моде уже прочесал все норы, и жизни там уже нет.
  
  - Твоими устами... - Боря натянуто улыбнулся и покачал головой. - Мы пытались с Тритоном сотрудничать, но видимо у него действительно произошёл сдвиг в башке. На все предложения отвечал руганью, нёс какую-то околесицу. Всё говорил о потерянных душах. А потом Тритон умер, и единственная нить к истине оборвалась.
  
  
  Алекса разбудил тревожный ночной звонок. Как оглашенный он вскочил с кровати, перевернул стоявший у изголовья стул и пнул несчастную Лаппу.
  
  - Какого чёрта? - взревел Алекс, хватая трубку.
  
  - Это Старков, - донеслось из динамика. - Прости, что разбудил.
  
  - Знаете, который час. Майор!? - Громов мрачно покосился на циферблат часов и покачал головой. - Или вы решили меня окончательно доконать?
  
  - Ты ведь хотел доказательств. Разве нет?
  
  - Каких ещё доказательств. Я спать хочу.
  
  - Мы засекли ещё одну сущность, - терпеливо пояснил Старков. - Тебе следует на это посмотреть, пока ребятки из отряда зачистки не выжгли всё напалмом.
  
  
  В промзону, Громов примчался на личном авто. Своим звонком, Старков начисто отбил сон, и от волнения Алекс не находил себе места. Он не мог не верить майору, и если какие-то сомнения всё ещё оставались, теперь он понимал наверняка, что через полчаса они будут развеяны навсегда.
  
  Ночной воздух приятно бодрил прохладой, откуда-то из-за реки тянуло дымком, в камышах надрывались лягушки. Огромная территория, застроенная складами и мастерскими, казалась заброшенной. Но кое-где горели фонари и монотонно брехали сторожевые собаки.
  
  Громов остановил машину у въезда и, заглушив двигатель, выключил фары. Через минуту из придорожных кустов вышел облачённый в камуфляж человек, который безмолвно поманил рукой.
  
  "Похоже, меня уже заждались", - усмехнулся Алекс.
  
  Он выбрался из машины и аккуратно прикрыл дверь.
  
  - Сержант Демидов, - представился человек в камуфляже. - Нас предупредили, что прибудет спец, поэтому мы слегка притормозили.
  
  - Сколько вас здесь? - поинтересовался Алекс. - И откуда сведения о госте?
  
  - Я и пятеро бойцов, - Демидов криво улыбнулся и неопределённо кивнул. - А про гостя сообщили охранники склада.
  
  - Так может они перебрали слегка и приняли какую-нибудь собаченцию за потустороннюю зверюгу.
  
  - Нет, приятель, - сержант вынул из кобуры пистолет и продемонстрировал собеседнику. - Мы эту сволочь в течение десяти минут наблюдали, пока он в ангар не вломился. Таких уродов ещё поискать.
  
  Громов поёжился и, осторожно ступая, двинулся за сержантом. Они спустились в небольшой овражек и по его дну пробрались на территорию какого-то предприятия. Всё пространство перед ангаром было заставлено контейнерами.
  
  - Теперь советую не дышать, - шёпотом порекомендовал Демидов. - Кто знает, что на уме у этой твари.
  
  Перебежками они добрались до стоявших у ворот погрузчиков, где уже поджидали двое бойцов с автоматами.
  
  - Нацепи ПНВ, - протягивая шлем, сказал сержант. - И следуй за мной.
  
  Громов почувствовал, как от напряжения затряслись поджилки. Такое случалось и раньше, когда приходилось выполнять задания в тылу врага, но здесь было всё иначе - враг не определён, да и территория своя.
  
  Одна воротина ангара оказалась распахнутой. Помятая, покорёженная, - она висела на одной петле, и со стороны могло показаться, что её выломали при помощи какого-то мощного гидравлического приспособления.
  
  Демидов бесстрашно вошёл внутрь и сразу же дёрнул Алекса за рукав, увлекая его в сторону деревянных стеллажей.
  
  До слуха отчётливо донеслась какая-то суетливая возня. Звуки шли из дальнего конца, но от этих звуков сразу же защемило под ложечкой.
  
  "Стремает как-то без пушки, - подумал Алекс. - Ох, втянул старик меня в авантюру, а теперь"...
  
  Демидов бесцеремонно пихнул в бок и приложил палец к губам. Они затаились около ящиков с инструментами и пару минут сидели не шевелясь. Наконец, среди неподвижных пятен, в дальнем конце гаража, Громов заметил странную долговязую фигуру. Он разглядел только верхнюю часть существа, но и этого было достаточно, чтобы испытать шок, - антропоморф медленно и самозабвенно освежёвывал собачий труп.
  
  - Такое не сразу забудешь. Верно? - проговорил Демидов. - Так и тянет всадить в гниду всю обойму.
  
  В глубинах сознания пробудились первобытные страхи. От ужаса и отвращения, застучало в висках. Алекс испытал такую смертельную тоску, что захотелось сорвать шлем и бросится прочь.
  
  - Теперь вали отсюда, - почувствовав состояние подопечного, прошептал сержант. - Сейчас мы его замочим, и всё будет как раньше.
  
  Громов немного волновался. Всё утро его Лаппа не находила места, но потом приехала бывшая жена и забрала кошку к себе домой.
  
  Тренировки не прошли даром. Громов познакомился с возможностями игрового экзоскелета, научился ориентироваться в виртуальном пространстве, его больше не мутило от нелепых, завораживающих пейзажей.
  
  Алекс припарковался у входа в лабораторию, вылез из машины и осмотрелся. Чистейший загородный воздух, яркое летнее солнце, щебет птиц, которые весело возились на соснах и кипарисах. Всё это было реальным и ощутимым. Никакого обмана и имитации.
  
  "Чёрт, - подумал Громов. - Ещё немного и я стану сентиментальным болваном".
  
  Отгоняя дурные мысли, он вошёл в здание лаборатории, поприветствовал охранника и поднялся на третий этаж.
  
  
  
  Глава 3
  
  
  
  Как всегда, Боря Кураев легкомысленно улыбался. Лёня Иванов возился с программными кодами и отвлёкся лишь для того, чтобы вяло взмахнуть рукой. А Вероника Кранц отдавала последние распоряжения инженерам сети.
  
  - Чем тебя порадовать? - поинтересовался Боря. - Может кофейку с пирожными.
  
  - Нет! Свои пирожные жуй сам, - усмехнулся Громов. - Честно говоря, после всего, что я узнал, у меня возникает желание распрощаться с вашей командой раз и навсегда.
  
  - Уже не выйдет, - Кураев подошёл ближе и улыбнулся ещё шире. - Кстати, пирожные только из магазина. Свеженькие.
  
  - Застрелите, если меня начнёт рвать какая-нибудь сволочь, - хмурясь отозвался Алекс. - До сих пор не могу забыть тварь, что видел на складах.
  
  - До этого может не дойти, - сказала Вероника Кранц. - Не будьте таким мрачным. В этом зале постоянно будет дежурить вооружённый боец. А Кураев, Иванов и я прикроем ваш интеллект от разрушительных последствий.
  
  - По натуре я оптимист, - улыбнулся Алекс. - Но чутьё мне подсказывает, что всё сложится не так, как хотелось бы.
  
  
  От волнения в груди всё сжималось, вспотели ладони, заныли старые раны. Алекс не мог понять, почему виртуальный сеанс вызывал такое непреодолимое беспокойство, ведь он побывал в стольких передрягах, где его жизни угрожали реальные враги. Впрочем, в свете последних событий, 'Рокада' выглядела не менее реально, чем все его прежние задания.
  
  - Мой ник - Ангел, не забудь, - напомнил Боря. - Не самый оригинальный, но от множества подобных, ты отличишь меня по мелодичному перезвону в КПК.
  
  - Обязательно обращусь, - оскалился Громов. - Когда потребуется совет, как замочить какого-нибудь гада.
  
  - Этого как раз таки делать не надо, - заметил Кураев. - Контакты между нами будут сведены к минимуму, без обратной связи. Сообщения и подсказки, если таковые потребуются, я буду отправлять лично. Связь с твоей стороны только в крайнем случае, когда что-то пойдёт не так или возникнет опасная ситуация.
  
  - Чёрт! Ну и любите же вы всё усложнять, - усмехнулся Громов. - Неужели эта штуковина способна засечь наши контакты?
  
  - Всё гораздо сложнее, чем кажется, - отозвался Кураев. - Каждый раз, когда мы захотим с тобой связаться, нам придётся имитировать атаку тысяч ботов, и под прикрытием этого ложного воинства организовывать сеанс. Время сеанса не должно превышать пяти секунд, иначе 'Рокада' засечёт вторжение не зарегистрированного пользователи со всеми вытекающими из этого последствиями.
  
  - Пожалуй, в реальном бою было проще, - Алекс надел шлем и зафиксировал его ремешками. - Надеюсь, вы правы.
  
  - Ваша цель добраться до конца игры и найти ключевой квест, - добавила Вероника Кранц. - Мы считаем, что именно там располагается некая отправная точка, в которой и пересекаются миры.
  
  Алекс почувствовал, как по экзоскелету пробежала энергетическая волна. Гибкие тяги медленно вознесли его над полом и со звоном натянулись, после чего он перестал ощущать вес костюма. Через секунду темнота перед глазами рассеялась, и он увидел красочный пейзаж.
  
  - Скоро включится система шумоподавления, и мы больше не сможем общаться, - произнёс Боря. - Пользуйся подсказками и не забывай - 'Рокада' больше чем игра, это злобный, непредсказуемый и смертельно опасный мир.
  
  Громов нетерпеливо взмахнул рукой.
  
  Он явственно ощутил дуновение ветра, его обоняние уловило странную смесь запахов, и до слуха стали, доносится отдалённые расстоянием шумы.
  
  "Ветер или водопад, - подумал он. - Ладно, потом разберёмся".
  
  Перед глазами появилось меню и надпись: - регистрация пользователя.
  
  Громов напрягся и интуитивно покосился на свои руки. Только теперь он заметил, что искусственный разум, каким-то удивительным образом, в мельчайших деталях скопировал его образ. Несколько секунд Алекс изумлённо разглядывал, виртуальные конечности и не мог найти ни одного изъяна.
  
  "Потрясающая реалистичность, - подумал он. - Даже шрамы от осколков такие же, как в реальности".
  
  На левом запястье висел пульт, с тремя кнопками. Нечто подобное он уже видел в тренировочном моде Бори Кураева, но воспользоваться пультом, так и не довелось.
  
  Алекс судорожно сглотнул и выбрал кнопку: - ввод данных.
  
  Тут же "выплыло" окошко, состоящее из пустых строк, а рядом с руками появилась электронная клавиатура.
  
  - Введите имя, - послышался из динамиков голос.
  
  - "Полагаю, особо мудрить не стоит, - подумал Громов. - Напишу-ка я просто - Алекс"...
  
  - Введите псевдоним.
  
  Алекс усмехнулся и, не долго думая, ввёл в окошко слово: Гром.
  
  - Ваши данные не являются оригинальными, - сообщил искусственный разум.- В данной конфигурации повторяются ещё у ста двадцати пяти пользователей, в связи с чем, они будут дополнены цифровым кодом.
  
  - "Вот и сказался недостаток образования, - усмехнулся Громов. - Ну ладно, как-нибудь переживём этот позор".
  
  - Введите пароль и ваш эмейл.
  
  В качестве секретного слова Алекс выбрал девичью фамилию жены, а в строку эмейл ввёл электронный адрес старого почтового ящика.
  
  Через секунду меню закрылось.
  
  - Ваш аккаунт успешно зарегистрирован, - произнёс всё тот же голос. - Добро пожаловать, в "Рокаду".
  
  "И всего-то, - улыбнулся Алекс. - Слишком просто даже для такого дилетанта как я".
  
  - Имя Алекс, статус бродяга, уровень подготовки равен нулю, бонусы равны нулю, степень прохождения нулевая, - уведомил голос. - Начинайте свой путь, и пусть вам сопутствует удача.
  
  Последние слова заставили вспомнить лица помешанных, которым уже довелось испытать на собственной шкуре все прелести "Рокады". Алекс выдавил улыбку и непроизвольно сжал кулаки. Он был предупреждён и знал чего ждать от игры, но на душе по-прежнему ощущалась тревога. Его разум пока ещё не верил в могущество виртуального мира, от чего продолжал цепляться за привычные стереотипы.
  Потому для Алекса стало неожиданностью, когда невидимая сила подхватила его и понесла в бесконечную даль. Но этот полёт не был прекрасным и восторженным. Его швыряло из стороны в сторону, вращало, словно в огромном водовороте, а под конец, когда в пылевом облаке замаячили скалы, эта сила швырнула его на землю и накрыла плотной волной песка.
  
  - Чёрт, - проговорил Громов. - Кто бы мог подумать, что будет так больно.
  
  Перед глазами выплыло небольшое окошко с двумя индикаторами. Один показывал состояние здоровье, другой степень утомления.
  
  - Здоровье равно семидесяти процентам, - сообщил виртуальный помощник. - Степень утомления восемьдесят. Убрать индикаторы?
  
  Бездушный голос начинал утомлять. Меньше всего Алексу хотелось, чтобы на протяжении всей игры его сопровождал этот гнусавый надменный суфлёр.
  
  Громов встал на ноги, стряхнул с себя песок и, нажав кнопку ввода данных, набрал команду: - отключить голос.
  
  - Так-то будет лучше, - прошептал он. - А теперь установим индикаторы в нижнем углу и постараемся забыть обо всех неприятностях.
  
  Алекс выпрямился, жадно потянул носом. Пыль улеглась, и теперь можно было осмотреться.
  
  Впереди расстилалась удивительная панорама. Только теперь он заметил, что находится на краю солончаковой пустыни, пески которой переливались красными и жёлтыми тонами. Повсюду виднелись соляные столбы, с крупными, сверкающими на солнце кристаллами. На юго-западе в лёгкой дымке испарений, возвышались бурые, слоистые скалы, а на севере сверкали водяные буруны каких-то водоёмов.
  
  Громов повернулся и с интересом уставился на глинистые холмы, покрытые редкой растительностью, именно там он и заметил странное сооружение, которое формой напоминало гигантский строительный кран.
  
  Солнце припекало, и Алекс почувствовал, как на лбу выступает пот.
  
  "Эта виртуальная реальность слишком уж реальная, - промелькнуло в голове. - Надо держать ухо востро, а то не ровен час, всадят пулю в спину и до свидания".
  
  Громов засунул руку в карман куртки, достал потёртый портативный компьютер. КПК тихо пискнул, и на экране автоматически высветилась карта местности.
  
  "Итак, я нахожусь в центре локации, с которой начинают все нубы, - подумал Алекс. - А нубы, по мнению Лёни Иванова, самые непредсказуемые персонажи, от которых можно ждать любой пакости".
  
  Доступ к остальным локациям оказался закрыт, но Алекс и не рассчитывал, что группа поддержки обеспечит ему карт-бланш.
  
  - Вам необходимо добраться до ближайшего поселения, - высветилась на экране надпись. - Пополнить запасы воды и наладить контакт с местным населением.
  
  - "Вода это хорошо, - подумал Алекс. - Но на прокачку потребются денежные единицы, а у меня пока только двадцать монет. Повышение статуса необходимо для перехода на более высокий уровень, боссом, я конечно, сразу не стану, но огневую мощь нарастить не помешало бы".
  
  Алекс запомнил направление и, выключив КПК, спрятал его в кармане.
  
  Теперь следовало проверить, чем хитроумная прога его наделила. Он снял с плеча замызганный армейский рюкзак и, отстегнув ремешки, заглянул внутрь.
  
  - Не густо, - прошептал он, - Фонарик с разряженным аккумулятором, обрывок верёвки, метров пять, пластиковая бутылка с остатками воды...
  
  Громов посмотрел на пояс и, заметив кобуру, улыбнулся. Старенький ТТ в обойме которого оказалось только пять патронов придал ему уверенности. Ведь никто здесь даже не подозревал, что оборванец в грязном засаленном камуфляже отличник боевой подготовки, способный выбить три десятки тремя выстрелами.
  
  "Впрочем, чтобы замочить серьёзного персонажа, этих боеприпасов не хватит".
  
  Алекс взвёл курок и осторожно вложил пистолет в кобуру. Застёгивать её он не стал.
  
  "Думаю, шуметь тоже особо не стоит, - Громов осмотрелся по сторонам и зашагал к строительному крану. - Пусть думают, что я пока только осматриваюсь".
  
  
  
  Он взобрался на ближайший холм и с удивлением уставился на изрытое оврагами и ямами пространство. Повсюду, виднелись вросшие в землю ржавые остовы какой-то титанической техники. Некоторые объекты напоминали экскаваторы с торчащими из корпусов трубами, другие выглядели, словно огромные многоствольные танки.
  
  "Какое-то бессмысленное нагромождение хлама, - подумал Алекс. - Напоминает вселенскую помойку, и я не удивлюсь, если в этом бедламе отыщется инопланетный корабль".
  
  Судя по деревьям, которые умудрились вцепиться корнями даже в железо, вся эта техника покоилась в долине с незапамятных времён.
  
  "Неплохое место чтобы устроить засаду, - подумал Алекс. - Кто знает, может здесь и минные поля есть".
  
  Предположение не радовало. О возможных опасностях в КПК ничего сказано не было, а тропы были обозначены не точно.
  
  Громов вынул из кобуры пистолет и осторожно спустился с холма. Прямо перед ним, лежал огромный ржавый трак, на плоскости которого могли уместиться три легковых автомобиля. Пахло железом и соляркой.
  
  Алекс осмотрелся и медленно двинулся к видневшимся за каменистыми отвалами виршам. Вирши указывали дорогу, протоптанную тысячами ног, и когда Алекс заметил свежие следы, на губах заиграла улыбка. Стало спокойнее, и пистолет в руке показался излишней предострожностью.
  
  - И чего это я переполошился, - прошептал Громов. - Кому я сейчас со своим барахлом нужен?
  
  Алекс неторопливо зашагал по тропинке. Виртульный мир потрясал реалистичностью, и порою казалось, что он ничем не отличается от того, в котором Громов появился на свет. Алекс мог поднять с земли камень и рассмотреть его со всех сторон, мог швырнуть этот камень в любом направлении и проследить за его полётом. В этой дьявольской достоверности было что-то завораживающее, что-то сбивающее с толку.
  
  "Главное не забыть, что этот мир только имитация, - подумал Алекс. - Иначе, застряну здесь как те бедоносцы".
  
  От неприятных мыслей бросило в жар. Он вдруг подумал о жутком антропоморфе, который выбрался из параллельного мира и на душе стало совсем погано.
  
  "И всё-таки в реальном бою было бы легче, - Алекс остановился и с интересом уставился на россыпь стреляных гильз. - По крайней мере всегда есть шанс сделать ноги".
  
  Судя по разбросу и количеству использованных боеприпасов, стрельба велась беспорядочно, одиночкой или группой бойцов, занявших круговую оборону. Алекс осмотрелся и, осторожно ступая, сошёл с тропы. Он, конечно, рисковал, но это был оправданный риск, который, впрочем, не сулил ничего хорошего.
  
  Искусственный разум молчал - никаких сигналов, никаких подсказок.
  
  "Может так и должнл быть? - подумал Алекс. - Представляю, что там обо мне думает сейчас Кураев".
  
  Громов проломился сквозь кустарник и начал карабкаться на глинистый холм. Ноги утопали в сыром грунте, да и сам подъём оказался не из лёгких. Словно на плечи взвалили мешок с грузом.
  
  Но только на вершине холма, Алекс понял, что чутьё его не подвело.
  
  "Чёрт! На это стоило посмотреть, - улыбаясь, подумал он. - Это сколько мне пришлось бы петлять?"
  
  Тропинка, по которой он собирался двигаться, терялась в бесконечных зарослях колючего кустарника и уходила куда-то на запад, но, судя по карте, его цель находилась южнее, там, где в дымке испарений возвышался почерневший от сырости город.
  
  продолжение от 06.12.15
  
  Громов осторожно спустился с холма и, обходя заполненные водой воронки, выбрался на широкую автомобильную дорогу. Вздыбленный, изрытый корнями уродливых растений асфальт, всё ещё хранил остатки белой разметки, местами даже сохранились скрученные в дугу ржавые отбойники.
  
  "И что мы имеем? - подумал Громов, озираясь вокруг. - Погружённый в разруху мир, отсутствие каких-либо признаков цивилизации"...
  
  Откуда-то издалека донёсся треск автоматной очереди. Потом громыхнуло и над рощицей у горизонта, всколыхнулась стая птиц.
  
  - Убежище необходимо найти до наступления темноты, - всплыла перед глазами подсказка, - ночь время опасных хищников и шансы плоховооружённого путника застигнутого в пути сводятся к нулю.
  
  "Давай, давай, приятель. Болтай дальше, - усмехнулся Громов. - Посмотрим, что будет дальше, когда ты поймёшь, с каким профи столкнулся".
  
  Искусственный разум для Алекса по-прежнему был величиной относительной. Он не верил в его превосходство над человеческим опытом, и только воспоминания о жуткой твари на складе не давали расслабиться и превратить задание в обыденное выполнение квеста.
  
  С обеих сторон дороги росли причудливо искривлённые деревья, а молодой подлесок густой щетиной выбивался из широких трещин в асфальте. Покорёженные остовы автомобилей, какой-то железный хлам, бетонные блоки, перегораживающие автостраду, всё это вызывало массу вопросов, и Громов неоднократно порывался влезть в КПК, чтобы понять суть происшедшей катастрофы. Но здравый смысл подсказывал, что заниматься изучением прошлого лучше в более спокойной обстановке.
  
  Он прошёл метров сто, когда впереди показался покрытый копотью и ржавчиной танк. Боевая машина необычной и странной формы перегораживала дорогу, оставляя для прохода узкую полоску асфальта. Но именнно на этой полоске он заметил грязную кучу тряпья вокруг, которой роились жирные зелёные мухи.
  
  - Де-е-ерьмо! - протянул Алекс. - Кажется дохляк!
  
  Громов остановился в паре шагов от танка и, постояв немного напротив жмура, поморщился от ударившего в нос смрада.
  
  "И чего он тут разлёгся? - подумал Алекс. - Должно быть уже давно замочили".
  
  Серая, почерневшая местами кожа, белозубый оскал, жуткие мутные глаза. Приближаться к трупу не было никакого желания, но в глаза сразу же бросилась блестящая рукотять "Беретты", торчавшая из кобуры. Рядом валялся армейский рюкзак и россыпь автоматных патронов.
  
  - Гибель людей в "Пригороде" явление обыденное, - уведомил искусственный разум. - Если обыскать труп можно найти не только необходимые для выживания вещи, но и обогатиться деньгами, что сделает ваше пребывание в "Посёлке" более полезным.
  
  "Кто бы сомневался, что мародёрство здесь основной источник заработка, - скривился Алекс. - Представляю как новички сражаются за право обчистить какого-нибудь жмура. Наверное, до потасовок доходит".
  
  Он покосился на сверкающую хромом рукоять и покачал головой. Лёгкая добыча вызвала приступ жадности. Так просто уходить не хотелось, да к тому же искусственный разум сделал подсказку, и в этом был какой-то смысл. Алекс огляделся по сторонам и, выставив пистолет, шагнул к мертвецу.
  
  продолжение от 08.12.15
  
  Это были самые медленные шаги в его жизни. В висках пульсировала кровь, от противоречивых чувств бросило в жар.
  
  "Что если это ловушка? - промелькнуло вдруг в голове. - Слишком уж всё просто".
  
  Он остановился в шаге от разлогающегося трупа и застыл как вкопанный. Что-то было не так. На асфальте багровые потёки, осколки раздробленных костей, какие-то измочаленные лохмотья.
  
  - И-ди-от! - прошептал Алекс.
  
  В ту же секунду, словно нанизанный на мощную пружину, мертвец вскочил. Это была молниеносная и смертельно-опасная атака, которая могла закончится полной катастрофой. Разбрызгивая кровавую слюну, насыщая воздух вонью, жмур ринулся в его сторону растопырив длиннущие, грязные лапы.
  
  Рёв голодной твари оглушил, и Алекс рефлекторно нажал на спусковой крючок. Обе пули попали жмуру в горло, но никакого вреда не причинили. Одновременно он попытался перегруппироваться, но споткнулся, о торчавший из земли штырь, и кубарем скатился по склону вниз. Только со стороны могло показаться, что земляной вал мягкий и безопасный. Острые камни, сухие бодылья, обрывки колючей проволоки - всё это так и норовило вырвать драгоценные проценты "жизни". Ко всему прочему там, наверху, остался его рюкзак, который получил голодный жмур в качестве утешительного приза.
  
  - Подавись гнида! - размазывая по лицу грязь, рявкнул Алекс. - Какой же я идиот! Попался как желторотый салага.
  Разъярённый жмур бесновался наверху, и Алексу хорошо была видна ржавая цепь, которая удерживала голодную тварь от смертоносного броска.
  
  "Если бы он вырвался, тут бы мне и конец, - подумал он. - Это тебе не тупых ботов крошить в Кураевском моде".
  
  Громов медленно встал и на секунду сосредоточился на индикаторах в нижнем углу - уровень здоровья показывал шестьдесят пять единиц.
  
  
  
  Глава 4
  
  
  
  Сделав приличную дугу, Алекс выполз на шоссе метрах в десяти от танка и только тогда начал приводить себя в порядок. Стряхивая грязь и прошлогоднюю листву, он неожиданно поймал себя на мысли, что слишком большое значение придаёт внешнему виду. А ведь это была только игра.
  
  "Вот так и сходят с ума, - подумал Громов. - Какой жуткий реализм. Я тут не больше часа, однако, уже воспринимаю этот проклятый виртуаьный мир как реальность. Что будет дальше?"
  
  Жмур его видел и теперь неистово дёргал за ржавую цепь, прикреплённую к танковым тракам. События могли развиваться непредсказуемо, и Алекс решил поскорее отсюда убраться, дабы не искушать хитроумную прогу.
  
  "Беретту" он себе не добыл, и даже потерял то немногое, что получил в качестве бонуса.
  
  "Два патрона спустил на этот ворох тряпья, - Алекс криво улыбнулся и засунул пистолет в кобуру. - В следующий раз надо бить прямиком в башку".
  
  Судя по всему, деньги тоже "хранились" в рюкзаке, потому что искусственный разум вскоре сообщил ему о банкротстве.
  - У вас недостаточно средств, чтобы получить убежище в "Посёлке", - высветилось сообщение. - Вам необходимо решить свои финансовые проблемы до наступления темноты.
  
  "Ещё издевается. Сволочь такая, - разозлился Алекс. - Где же я в темноте монеты искать буду?"
  
  Рассчитывать на группу поддержки было бессмысленно. Светиться раньше времени Кураев не станет, да это и не входило в планы, потому что грозило полным разоблачением и завершением миссии.
  
  "Значит, надо выкручиваться самостоятельно, - подумал Громов. - В крайнем случае продам свою замызганную куртку".
  
  Он достал КПК и посмотрел на место помеченное красной точкой. Это и был "Посёлок" куда искусственный разум рекомендовал добраться до темноты.
  
  Где-то далеко, в сизой дымке испарений, возвышался тёмный город. Выглядел он устрашающе, и Алекс хорошо понимал, что однажды, когда ему откроется доступ к очередной локации, какой-нибудь крутой персонаж отправит его выполнять задание именно туда. Сейчас же смысл всех его действий сводился к единственной цели - дожить до рассвета и сохранить свой аккаунт.
  
  "Паршивое начало, - подумал Алекс. - За такой короткий промежуток времени столько неудач".
  
  - Вам требуется медицинская помощь, - появилось уведомление. - Ваше положение станет критичным, если шкала жизни снизится до шестидесяти процентов. Вам необходим медицинский комплект или квалифицированная помощь медика, в противном случае каждые десять минут шкала жизни будет опускаться на пять процентов.
  
  "Вот же зар-р-раза, - Алексу захотелось выругаться вслух, но, стиснув зубы, он сдержался. - У меня за душой ни гроша. Откуда я возьму медкомплект?"
  
  На индикаторе всё ещё висела цифра шестьдесят пять, но любой неосторожный шаг мог привести к незапланированной потере.
  
  "Надо передохнуть, - подумал Громов. - Но скоро начнёт темнеть и тогда"...
  
  Он услышал глухие смачные шлепки и, выхватив пистолет замер. Кто-то грузный проламывался сквозь придорожный кустарник. Животное или человек, а может ещё какое-нибудь неведомое создание со скверным характером.
  
  Алекс знал, что трёх патронов в обойме ТТ может и не хватить. Каждый персонаж Рокады обладал своим собственным запасом прочности - кому-то хватило бы и двух пистолетных выстрелов, а кому-то недостаточно и выстрела из РПГ.
  
  Громов почувствовал, как затряслись поджилки. Во рту пересохло, на лбу выступила испарина. Волнение, страх, - всё это смешалось в потоке эмоций, овладевших его сознанием, и ему остро захотелось убраться, плюнув на задание.
  
  Через несколько секунд на дорогу выпрыгнула какая-то здоровенная зверюга, внешне напоминающая пегую, поджарую собаку. Тварь глухо зарычала и, поглядывая на человека, демонстративно оскалила клыки.
  
  "Метра два в холке, - с ужасом подумал Алекс. - Разорвёт в клочья и не подавится".
  
  продолжение от 10.12.15
  
  Зверюга остановилась посреди дороги и, сверкая злющими глазами, потянула носом. Судя по всему, беззащитный бродяга был для зверя лакомым куском, и, наверное, всё закончилось бы в считанные секунды, если бы не пресловутый, добрый случай. Тварь насторожилась и, навострив уши, застыла.
  
  До слуха донёсся шум работающего движка. С юго-востока потянуло дизельной копотью, а потом над шоссе разнёсся залихватский, пьяный гогот. Алекс повернул голову и увидел как параллельно дороге, выворачивая на полном ходу деревья, несётся старенькая чадящая гарью БМП.
  
  На броне сидели двое парней, которым, по-видимому, было чертовски весело. Конечно, Алекса они не заметили, да он собственно этого и не хотел. Громов не знал кто эти люди, он не знал их намерений, а ведь могло получится, что в нём они увидят конкурента и тут же уложат парой выстрелов из пулемёта. Но своё дело они сделали. Зверь глухо рыкнул и, сверкая ненасытными глазами, бросился через дорогу в спасительные заросли.
  
  "Значит, мне дали ещё один шанс, - подумал Алекс. - Всё расчитано так, чтобы новичок поглубже заглотил наживку, и пока для игры я новичок".
  
  Петляя на ухабах и оставляя за собой глубокие рытвины, БМП помчалась в сторону города.
  
  Проводив её глазами, Алекс огляделся по сторонам и, не дожидаясь пока вернётся хищник, лихо припустил на юго-запад.
  
  
  Он хорошо понимал, что от такого тэмпа его силы начнут быстро таять, но иного варианта Громов не видел. Уже смеркалось, у горизонта формировался грозовой фронт, над рощами и холмами беспокойно кружились птицы. Минут через десять он вышел к заброшенной АЗС, где решил немного передохнуть. Полыхнули первые молнии, гулким эхом разнеслись отдалённые раскаты.
  
  - До пункта назначения осталось триста метров, - высветилось сообщение. - Долгий путь отрицательно сказывается на сотоянии вашего здоровья. Уровень выносливости равен шестидесяти пяти процентам.
  
  "Проклятая прога, - подумал Алекс. - Ты меня плохо знаешь. Я не слабак, чтобы так быстро устать".
  
  Но очевидным было то, что обе шкалы, от которых зависело его пребывание в Рокаде, неотвратимо приближались к критическому порогу.
  
  Алекс вернулся на дорогу и посмотрел в ту сторону, где по расчётам должен был располагаться "Посёлок". Там действительно возвышались какие-то грязные, обветшалые постройки. Иногда, рассекая пространство, в небо косо уходили сверкающие трассы пуль, а потом до слуха доносились глухие трескучие отзвуки.
  
  - Какое расточительство! - прошептал Громов. - Сколько патронов сожгли. Идиоты!
  
  Вероятно, когда-то на месте "Посёлка" располагалась преуспевающая здравница. По-крайней мере, именно на это намекал облезлый, покрытый ржавыми пятнами стенд. На нём всё ещё красовалась размашистая надпись: "Добро пожаловать" и нарисованный безвестным художником спортсмен.
  
  Несколько трёхэтажных корпусов, какие-то хозяйственные постройки, телекоммуникационная вышка и широкая подъездная дорога - всё это теперь было превращено в хорошо укреплённую крепость.
   Алекс высмотрел за кучами щебня КПП и медленно двинулся напрямую через овраги.
  
  - При встрече с другими людьми, не проявляйте агрессии, - появилось перед глазами подсказка. - Помните, что вас могут принять за врага и застрелить.
  
  "Как своевременно, - Громов скривился в улыбке и подумал о трёх патронах в обойме. - Мне ли до агрессии? Тут хотя бы на порог пустили".
  
  Он хорошо понимал, что дозорный на вышке, уже пристально его изучает и, скорее всего, делает это в окуляр снайперской винтовки. Если снайперу придёт в голову, что чужак-оборванец представляет хоть какую-то угрозу разговор будет коротким.
  
  Громов вытащил руки из карманов и демонстративно расставил их в стороны, чтобы ни у кого не возникло даже сомнений в его дружелюбии.
  
  Шаг за шагом он приближался к заветной цели, пока, наконец, до слуха не начали доноситься голоса караульных. Они о чём-то болтали, громко ржали и периодически ругались.
  
  "Как в родном полевом лагере, - вспомнил Алекс. - Только палаток, да тупых шуток сержанта Харченко не хватает".
  
  Громов подошёл к шлагбауму и остановился. Караульные заметили его сразу же, потому что голоса смолкли, и кто-то передёрнул затвор автомата.
  
  - Деньги есть? - послышался вопрос. - Только по карманамм не шарь, тут наличных не водится.
  
  Из-за бетонных блоков вышел здоровяк в новеньком камуфляже и автоматом наперевес.
  
  Весёлые, неопределённого цвета глаза, кривая улыбка, тяжёлый подбородок, узкий шрам на лбу. В реальности, владелец этого брутального образа мог быть простым менеджером или бухгалтером, продавцом в магазине или водителем трамвая. А здесь он был хозяином положения, о чьём статусе свидетельствовал диковинный бронежилет и шлем с ПНВ и другими хитрыми штучками.
  
  - Как зовут? - поинтересовался здоровяк.
  
  - Для друзей просто Гром.
  
  - И много у тебя друзей? - оскалился здоровяк. - Судя по всему, ты здесь недавно. Такой прикид может быть только у самых отстойных нубов, которые слабо представляют как себя вести.
  
  - Все с чего-то начинают, - пробурчал Алекс. - Я бы хотел попасть в "Посёлок".
  
  продолжение от 18.12.15
  
  - Естественное желание для любого моба. Гони двадцать монет и проходи.
  
  
  Караульный знал, что Громов не представляет никакой опасности. Своим появлением он слегка разбавил пресный пейзаж, да и только. А отсутствие какой-либо инициативы, вообще обнуляло интерес к его персоне.
  
  - Нельзя ли как-нибудь договорится? - начал Громов. - Все мои сбережения достались одному лохматому типу...
  
  - Дальше не продолжай! Знаешь, сколько таких как ты здесь ошивается? И если б я каждого пропускал в убежище меня бы давно свои же замочили. Так что извини.
  
  
  - Может тогда обмен? - с досадой в голосе, поинтересовался Алекс.
  
  - Все называют меня Цербером, - отозвался здоровяк. - И свой ник, я оправдываю в полном объёме. Так что никакого обмена.
  
  
  Однако Цербер оказался парнем мировым. В "Посёлок" он, конечно, не пропустил, но всё же пристроил Алекса в гараже, который располагался за пределами крепости.
  
  - Пошерсти гайд в своём КПК, - порекомендовал он. - Узнаешь много чего полезного. Рокада ошибок не прощает, а ты я заметил, уже порядком их наделал.
  
  Они вошли в гараж, и Громов сразу же заметил ещё троих бедолаг. Похоже в этом отстойнике собирались все, кому ничего не перепало или по какой-то причине был потерян весь прогресс.
  
  - Если денег нет, в посёлок не пустят, - добавил Цербер. - Таковы правила игры. Но коротать ночь вне стен - всё равно, что вылететь из Рокады. Выжить невозможно. Когда станет темно выползет такая нечисть, что хватай пожитки и беги. Не каждый игрок с высоким статусом рискнёт высунуться из берлоги.
  
  Громов огляделся и, заметив рваные дыры в железных стенах, с вопросом в глазах посмотрел на Цербера.
  
  - Что стремает?! - усмехнулся тот. - Если закроешь ворота на засов, твари не тронут. Но всё равно расслабляться не рекомендую. Здесь каждая ночь приносит сюрпризы, иногда такая жуть случается, что...
  
  Цербер махнул рукой и направился к выходу.
  
  - Запри ворота, - крикнул он. - Совет бесплатный, так что лучше использовать его по назначению.
  
  
  Алекс уселся на ворох соломы и покосился на троих парней. Двое сидели, опёршись на стену, и не подавали никаких признаков жизни.
  
  Боря Кураев о чём-то таком рассказывал. Судя по вялой моторике и безучастному виду, это были аватары, хозяева, которых, в данный момент находились вне игры. Разговаривать с такими не имело никакого смысла, поэтому Алекс переключил внимание на третьего персонажа, который грязно ругался и периодически долбил кулаком по стене.
  
  - Отдых восстановит силы и здоровье, - высветилось сообщение. - Вы можете выйти из Рокады, сохранив полученный прогресс, или включить режим сна.
  
  "Вероника Кранц говорила, что игра не приемлет кратковременные сеансы, - вспомнил Громов. - Персонаж почти не развивается, и всегда существует вероятность, что его аккаунт будет удалён. Значит, остаётся только режим сна".
  
  Он поднялся на ноги, подошёл к воротам и задвинул железный засов. Только теперь Алекс осознал, насколько непростая задача перед ним стояла. Он мог выйти из игры, только выполнив задание, но на это наверняка уйдёт уйма времени.
  
  "Перспектива ещё та, - Алекс покосился на буйного парня и заметил на его куртке нашивку с именем. - Значит, я должен постараться и как можно быстрее улучшить карму, иначе сдадут нервы как у этого придурка, а там и до помешательства не далеко".
  
  Громов вернулся на место, уселся на ворох соломы и откинулся на стену.
  
  - Тебя, кажется, зовут Картер? Как здесь оказался? - спросил он. - Тоже по дороге жмуры обчистили?
  
  - Не лезь ко мне, - взвизгнул паренёк. - Я круче тебя в сто раз. Ты никто, ты паршивый нуб, с которым ещё вчера я бы не стал разговаривать.
  
  - Ого-го! - усмехнулся Алекс. - Значит ты был когда-то боссом? И что ж такого ты сделал, что оказался в этой дыре?
  
  Алекс с интересом посмотрел на Картера. Волосы всклокочены, в глазах безумие и ненависть, - бедолага и в самом деле выглядел как помешанный.
  
  - Чёртовы баги, - зашипел он. - Я дошёл до такого уровня, какой тебе даже не снился. Я добрался до последней локации, ещё немного и мне открылся бы ключевой квест. Но кто-то решил, что я не достоин стать героем и произошёл сбой.
  
  - Что значит ключевой квест? - оживился Громов. - Рассказать не хочешь?
  
  - Отвали! - закричал Картер. - Мне сейчас так погано, что я готов всё здесь разнести.
  
  "Кретин, - Алекс криво улыбнулся и посмотрел на левое запястье, где висел пульт. - Слишком близко принимает к сердцу. Со мной такого не будет".
  
  Алекс нажал на кнопку ввод данных и набрал команду включить режим сна.
  
  
  Когда он очнулся, ему показалось, будто прошло не больше пяти минут. Но чутьё подсказывало, что в беспамятстве он провалялся гораздо больше, потому что в тот момент, когда он нажал на кнопку, какая-то сила вырубила его сознание и мозг заснул.
  
  "Не может быть, - Громов пошевелил руками и почувствовал, как заныли онемевшие конечности. - Неужели я и в самом деле спал?"
  
  Кураев предупреждал, что в функционал Рокады входит воздействие бета-волнами, но это воздействие должно усиливать восприятие геймера, а не вырубать разум.
  
  "С другой стороны, я неплохо отдохнул, - подумал Алекс. - Правда, теперь жрать охота, но это дело поправимое".
  
  Он потянулся, поднялся на ноги и посмотрел на своих соседей. Аватары по-прежнему сидели у стены и бездумно смотрели в потолок, а вот Картер пропал.
  
  - Проклятье! - хватаясь за кобуру, выкрикнул Алекс. - Этот мерзавец меня обчистил.
  
  Теперь у него не было ни денег, ни рюкзака с барахлом, ни оружия.
  
  - Вот ведь гадёныш, а ещё что-то впаривал про свой статус. - Громов выдавил улыбку и покачал головой. - Врал, наверное.
  
  Воротина в гараж была распахнута, и со своего места Алекс мог полюбоваться рассветом. Всходило гигантское виртуальное солнце. Обрамлённое лиловым гало, оно переливалось и мерцало, озаряя зеленоватое небо жёлтыми сполохами.
  
  Обдумывая сложившуюся ситуацию, Алекс немного постоял, потом вышел на улицу и осмотрелся.
  
  - Вы полностью восстановили своё здоровье и силы, - сообщил искусственный разум. - Но на будущее вам необходимо приобрести набор медикаментов.
  
  Громов посмотрел на индикаторы и с облегчением отметил, что шкала на обоих достигла ста процентов.
  
  продолжение от 19.12.15
  
  Чтобы получить другой статус, вам нужно найти источник заработка. Выполняя задания, вы не только заработаете средства к существованию, но и получите бесценный опыт, который будет способствовать вашему дальнейшему продвижение.
  
  "Легко сказать найти, - скривился Алекс. - В Посёлок-то меня не пускают".
  
  Громов заметил Цербера и медленно двинулся в его сторону.
  
  - Привет! - поздоровался Алекс. - А ты что же, всё время в Рокаде зависаешь?
  
  - У меня отпуск и потому я распоряжаюсь своим временем как мне заблагорассудится, - отозвался Цербер. - Смотрю кобура у тебя уже пустая.
  
  - Наверное, пистолет ему нужнее, - отмахнулся Алекс. - Где наша не пропадала?
  
  - Молодец! Уважаю оптимистов! - улыбнулся Цербер. - Но советую клювом не щёлкать, и во сне держать один глаз открытым.
  
  - Может, кому помощник требуется? А то как-то без монет сосем туго.
  
  - Помощники всем нужны, но годишься ли ты для выполнения какого-нибудь задания. - Цербер скептически покосился на ветхую амуницию Алекса. - Видок у тебя, скажем так, не самый презентабельный.
  
  - Как понимаешь, я возьмусь за любое задание, даже за самое простенькое.
  
  - Ладно, через пару минут сюда заявится один приятель, по имени Бирон, он любитель экстрима, особенно, когда можно стоять на безопасном расстоянии и наблюдать за простаками, которые рискуют ради него своей шкурой. Но Бирон мужик щедрый, и если не погибнешь, таская для него каштаны, он обязательно отблагодарит.
  
  
  Скрипнув шинами, у шлагбаума остановился пикап неопределённой марки. Этим ржавым, пропитавшимся запахами бензина и мазута рыдваном, управлял толстый красномордый мужик, который подходил на роль крутого моба в ещё меньшей степени, чем Алекс.
  
  "Может, я чего-то не понимаю, - удивился Громов. - Какого чёрта этот жирный недомерок делает в Рокаде?"
  
  - По одёжке не суди, - словно читая мысли, бросил Цербер. - Он тот ещё торгаш и зарабатывает в Рокаде не только виртуальные, но и реальные монеты. Аватары обманчивы: статус и власть можно не заметить.
  
  Бирон вылез из кабины и направился к Церберу. Словно приятели, которые давно не виделись, они секунд десять трясли друг друга за руки, пока Церберу это не надоело, и он не вырвал свою ладонь из цепкой клешни местного босса.
  
  - Мой знакомый ищет работу. Поможешь? - спросил Цербер. - Неплохой парень, просто невезучий!
  
  - Почему бы нет, - пожал плечами Бирон. - Лучший старт, чем у меня, в "Посёлке" никто не предоставит.
  
  Бирон посмотрел на Алекса и растянул в улыбке толстые губы.
  
  - Да! Я самый лучший друг новичка. Кто получает от меня задание, очень быстро достигает высокого уровня. Ну если, конечно, не тупица.
  
  - Я не тупица! - улыбаясь в ответ, подыграл Алекс.
  
  - Тогда подожди минут пять. Я сделаю кое-какие дела в "Посёлке" и поедем.
  
  
  Бирон вдавил педаль сцепления в пол и рывком переключил передачу. Под полом заскрежетало, машина пару раз дёрнулась, и двигатель заглох.
  
  - Совсем не тянет, сволочь! - пояснил Бирон. - Надо сцепление менять.
  
  Они взбирались на холм, когда толстяк вспомнил, что не помешало бы переключить скорость, - теперь они медленно катились под гору задним ходом.
  
  - И ручник гадюка не держит, - добавил Бирон. - И покрышки лысые.
  
  Алекс с беспокойством покосился на толстяка, но тому похоже было на всё наплевать.
  
  - Со мной ничего не случится, - успокоил Бирон. - Мой статус гарантирует реинкарнацию.
  
  - А мой статус ничего не гарантирует, - выпалил Громов. - Нельзя ли аккуратнее, мы сейчас в болото свалимся.
  
  Бирон криво улыбнулся и попытался затормозить педалью, но, похоже, этот тормоз тоже не держал.
  
  продолжение от 22.12.15
  
  Теперь ему было по-настоящему больно: ныло плечо, саднило колено, кожу на лбу словно пронзали иглами. Алекс сморщился и посмотрел на индикаторы. Шкала жизни опустилась на двадцать процентов, и это вызвало в его душе бурю эмоций.
  
  - Бессмысленные потери уменьшают запас прочности, - уведомил искусственный разум. - Вы всё ещё не приобрели медкомплект. Если этого не сделать ваше пребывание в Рокаде может оказаться под вопросом.
  
  Жирный гад, что-то весело кудахтал, бегая вокруг машины, но Алекс его не слушал, ему хотелось плюнуть на всё и накостылять этому тупому мобу по первое число.
  
  - Дальше придётся идти пешком, - прямо в ухо, рявкнул Бирон. - Прости, но это единственная моя машина, которую не жалко.
  
  Громов выбрался из кабины и мрачно покосился на толстяка.
  
  - А у тебя что, ещё есть?
  
  - Конечно, есть. Но чтобы народ принимал за своего, я должен соответствовать образу.
  
  Бирон демонстративно потряс грязной заштопанной курткой и показал давно не мытые ладони.
  
  - Пройдёмся пешком. Тут недалеко.
  
  - А твари? - Алекс с беспокойством огляделся по сторонам. - У меня нет никакого оружия. Как-то паршиво ходить здесь без пушки.
  
  - Это ты верно заметил, - Бирон сунулся в кузов и вытащил ручной пулемёт. - Его потащишь ты, а я возьму снайперку.
  
  
  Глава 5
  
  
  Оружие в руках, да ещё такое убойное, придало Алексу уверенности. Он повесил пулемёт на плечо и, выставив его перед собой, самодовольно улыбнулся.
  
  - Надеюсь, у тебя не возникло желание полоснуть старину Бирона по хребту? - покосившись, спросил торгаш. - Со мной этот трюк не пройдёт, - я обязательно вернусь и отомщу.
  
  - И в мыслях не было, - отмахнулся Громов. - Да к тому же не вижу в этом никакой пользы.
  
  - Это верно, - поддержал Бирон. - Терпеть не могу нубов, которые пыжатся, пытаются чего-то достичь за счёт других, а в итоге превращаются в зомби или того хуже вылетают из Рокады навсегда.
  
  Они шли по узкой загородной дороге, с обеих сторон которой, раскинулось изрытое воронками и залитое водой пространство. Кое-где из зелёной жижи торчали остовы боевой техники: сгоревшие танки, покорёженные вертолёты и другой никому уже не нужный хлам.
  
  - Здесь нам почти ничего не угрожает, - бросил Бирон. - Гиблое место и не только для людей. Дикие звери, ходячие мертвецы, другое отребье как будто знают про мины и обходят этот район стороной.
  
  - Хочешь сказать мы идём по минам? - оживился Алекс.
  
  - Пока мы на асфальте мы в безопасности, а вот болото усеяно противопехотками. Стоит сойти и ба-бах!!!
  
  Вскоре вдали показались бетонные стены какого-то сооружения. Когда они приблизились, Громов заметил, что берлогой Бирону служил старый, невесть когда построенный бункер.
  
  - Неплохо, верно!? - бросил толстяк. - Здесь я чувствую себя в полной безопасности. К тому же код к электронному замку гарантирует абсолютную неприкосновенность имущества.
  
  Они остановились перед бронированной дверью и Бирон, прикрывая пульт пухлой рукой, ввёл секретную комбинацию цифр.
  
  - Всё хотел спросить, - начал Алекс. - Если ты такой могущественный, какого чёрта делаешь в "Посёлке"? Ведь эта локация для новичков?
  
  - Мне здесь нравится, - развёл руками Бирон. - У меня высокий статус, я приблизился к ключевому квесту ещё в прошлом году, но благоразумно решил на этом остановится, потому что не хочу переступать черту. Если я это сделаю, то потеряю шанс вернуться. Оттуда никто не возвращается.
  
  - Что ты имеешь в виду?
  
  - То что хотел сказать, - Бирон внимательно посмотрел Алексу в глаза. - Не задавай дурацких вопросов. А если так уж любопытно поболтай с 'Говорящей головой', он тебе много чего расскажет.
  
  - О чём?
  
  - Например, о "потерянных душах".
  
  
  Пахло сыростью и ржавым железом. В первом помещении ничего стоящего не было. Под потолком ритмично пульсировал блок ртутных ламп, на стене висели полуистлевшие плащ-палатки и позеленевшие от плесени противогазы.
  
  - Это для антуража, - пояснил Бирон. - Самое ценное у меня за другой дверью.
  
  продолжение от 25.12.15
  
  Алекс пожал плечами и улыбнулся. Искусственный разум молчал, да и не похож был красномордый толстяк на человека, который заманивал других в ловушку.
  
  - И какое задание нужно выполнить? - спросил Алекс.
  
  - У меня много заданий, - усаживаясь на пустой ящик, заметил Бирон. - Поставь пулемётик на пол.
  
  Громов снял оружие с плеча и, откинув сошки, аккуратно установил на грязный бетонный пол.
  
  - Делая для других мобов работу, я получаю неплохие деньги, - добавил толстяк. - Поэтому мои задания довольно увлекательны, но не просты. В некоторых случаях они смертельно опасны, зато при удачном стечении обстоятельств нуб, обладающий статусом "Бродяги", неплохо поднимается. В общем, мне нужно достать одну вещь, которую охраняют крайне неприятные субъекты.
  
  - Ну, так в чём сложность? - усмехнулся Алекс. - Пошли, покажешь мне этих субъектов, и я с ними потолкую.
  
  - Не горячись, приятель, - осадил толстяк. - Должен подойти ещё один паренёк, вот дождёмся его, тогда и пойдём.
  
  
  Другим пареньком оказался такой же нуб, как и Громов, с той лишь разницей, что в 'Посёлок' он пришёл без каких-либо потерь и уже успел выполнить несколько заданий.
  
  - Лёха Крылов, - представился он. - Это ты с нами пойдёшь?
  
  Высокий, узколицый, с проницательными злыми глазами, - своей отрешённостью он напомнил Картера, только держался более уверенно и с вызовом.
  
  - Неплохо вооружён для новичка, - улыбнулся Алекс. - Где пистолетом разжился?
  
  На Крылове был отличный камуфляжный костюм, бронежилет второй степени защиты и шлем.
  
  - Работать надо лучше, тогда и у тебя что-нибудь в руках появится, - огрызнулся Крылов. - На свои кровные "Стечкина" купил. Это тебе не ржавое барахло, каким прога снабжает нубов.
  
  - У меня был ТТ, но его умыкнули, - Алекс повернулся к Бирону и посмотрел на его сияющую физиономию. - Не одолжишь убойную пушку?
  
  - А пулемёт я тебе не дам, - толстяк поднял с пола оружие и потащил в подсобку. - Такую штуку заслужить надо. Где это видано, чтобы новички с пулемётами по Рокаде шастали.
  
  Алекс пожал плечами, прислушиваясь к возне Бирона на стеллажах, покосился на Лёху.
  
  - В чём смысл задания? Не в курсе? - спросил он.
  
  - Бирон себе на уме, посвятит, когда сочтёт нужным, - отозвался Лёха. - Знаю, что пойдём в "Долину падальщиков", вытаскивать из тайника какую-то дрянь.
  
  - И в чём проблема?
  
  - Ну темнота! Ты гайд в КПК читал? - оскалился Крылов. - В "Долине падальщиков" одна проблема - "симбионты".
  
  
  Бирон снабдил Алекса старенькой потёртой трёхлинейкой и россыпью патронов, сам же вооружился израильским Узи и нацепил лёгкий бронежилет, от чего стал выглядеть ещё более нелепо.
  
  - "Значит, пухлику есть, чего боятся, раз так вырядился, - подумал Алекс. - Прав был Цербер, надо было прочитать инструкции, вот теперь гадай кто такие "симбионты".
  
  - Скажу прямо, ребятки. Штученция эта тяжёлая, - заметил Бирон. - Поэтому мне и нужны были два помощника.
  
  Громов вставил обойму с пятью патронами погладил отполированный до блеска затвор.
  
  - И как эта штученция там оказалась? - поинтересовался он.
  
  - Как всегда в такой ситуации - случайно! - Бирон вытолкал помощников из бункера и закрыл тяжёлую дверь. - Вот хочу сюда автоматическую турель с пулемётом поставить, а то боюсь, как бы лихие люди не влезли, добра-то полная кубышка.
  
  
  Минут десять они шли молча.
  
  Вокруг, куда хватало глаз, расстилался унылый, потрясающий реалистичностью пейзаж. Следы чудовищной катастрофы можно было заметить повсюду: в паре километров от бункера, прямо из земли торчал чёрный остов подводной лодки, а на западе, касаясь рваным краем асфальта автострады, зиял бездонный кратер гигантской воронки.
  
  Алекс понимал, что о сюжете игры расспрашивать бессмысленно. Его поднимут на смех или того хуже, глупый вопрос вызовет подозрения. Той информации, которую он получил от Бори Кураева, конечно было достаточно чтобы выполнить задание, но чем больше Громов видел, тем сильнее разрасталось простое человеческое любопытство.
  
  Иногда цепкий взгляд выхватывал повреждённую причудливую технику, которая никак не вязалась с привычными для него танками, грузовиками и самолётами.
  
  - Гнусное место эта "Долина падальщиков", - заговорил вдруг Бирон. - Но незабываемые впечатления вам гарантирую.
  
  - У меня давно чешутся руки проверить пушку, - отозвался Лёха. - Может, башку кому-нибудь снесу.
  
  "Пострелять ему захотелось, - усмехнулся Алекс. - Знал бы ты, чем всё это может в итоге закончится для твоих мозгов".
  
  Громов подумал о группе поддержки, о том что они, должно быть, отслеживают и видят каждое его действие: Кураев, Вероника Кранц, Иванов, охранники и ещё чёрт знает кто. Он жил чужой выдуманной жизнью, а та, настоящая, осталась где-то в параллельной реальности, куда ему путь был закрыт.
  
  "А почему вдруг закрыт? - подумал Алекс. - Что мне мешает сорвать с головы шлем и отстегнуть сбрую?"
  
  Он хорошо понимал, чем это может грозить. Конечно, ему устроят выволочку. Все от Бори Кураева до последнего техника, который привинчивал к потолку крепёж, будут его презирать, а Старков станет метать молнии от злости. Потом на него напишут рапорт о неполном соответствии. В части устроят повторный разнос, командир пошлёт в командировку на пару месяцев, пройдёт полгода и.... на этом, пожалуй, всё закончится.
  
  "Нет, уж лучше я потерплю, - Громов снял с плеча винтовку и с сомнением покосился на затвор. - Похоже толстяк свистнул её в каком-то музее".
  
  продолжение от 28.12.15
  
  - Не беспокойся, исправна, - перехватив взгляд, заверил Бирон. - Сам проверял, когда по консервным банкам стрелял.
  
  Они миновали несколько оборонительных рубежей, от которых остались столбы с остатками колючей проволоки, и вышли к гигантской впадине. Казалось, грунт в этом месте просел под воздействием какой-то титанической силы. По-над землёй стелился желтоватый туман, холодный ветер доносил запахи тлена и мазута. Повсюду, виднелись руины заброшенных сооружений.
  
  - Теперь советую соблюдать тишину и дышать через раз, - проговорил Бирон. - С вами я не пойду, буду прикрывать тылы.
  
  - Как мы найдём тайник? - спросил Лёха.
  
  - Никакого тайника нет, просто ваши предшественники не успели дотащить посылку до безопасного места, - Бирон растянул губы в невинной улыбке и пару раз моргнул. - Они бросили её возле центральных ворот, отсюда метров сто.
  
  - Значит, кроме нас были другие исполнители? - поинтересовался Алекс.
  
  - Всего четверо, - отмахнулся толстяк. - Но они сделали главную работу, а вам осталось принести вещицу мне.
  
  
  Лёха шёл впереди. Он старался двигаться как крутой парень боевика, каждым движением подражая тем стереотипным штампам о спецназе, которые позаимствовал из кинематографа.
  
  "Кого он из себя корчит? - подумал Громов. - Если этот придурок будет так подставляться, то скоро схлопочет пулю в бок".
  
  Алекс старался держаться от напарника на почтительном расстоянии. Винтовка хоть и представляла весьма грозное оружие, для ближнего боя не годилась и велика была вероятность, что в нужный момент она даст осечку.
  
  "Ну и сволочь же этот Бирон, - подумал Алекс. - Теперь понятно как он делами заправляет".
  
  В тумане дышалось тяжело. Периодически они натыкались на закопчённые бетонные стены, какие-то зарешеченные загоны, бездонные колодцы наполненные водой и укреплённые огневые точки. Пару раз им попались обломки гигантской техники, - блестящие, слегка подёрнутые тусклой патиной коррозии.
  
  Неожиданно Лёха остановился и покосился на Алекса.
  
  - Слышишь? - спросил он. - Там что-то движется.
  
  Громов замер и, напрягая слух, повернул голову. Казалось, где-то в тумане, скрипят не смазанные дверные петли. Монотонный звук едва различался, и его можно было принять за работу ветра. Но в Рокаде всё имело двойной смысл, и то, что казалось безвредным, на деле могло стать смертельно-опасным.
  
  Громов осторожно приблизился к Лёхе и, дёрнув за рукав, показал на видневшуюся коробку какого-то здания. Убежище, хоть и на вражеской территории, давало определённые преимущества, и этим преимуществом нужно было воспользоваться.
  
  Они метнулись к зданию и, спрятавшись за бетонными обломками, в ожидании затаилось.
  
  "Это только игра, но сколько адреналина, - подумал вдруг Громов. - Впрочем, игра способная вышибать дух".
  
  
  Пару минут они ждали, пока из тумана не донёсся звук, напоминающий шум работающего электродвигателя. Потом шумы смолкли, и стало, тихо.
  
  - Чёртовы "симбионты", - прошептал Лёха. - Слышал я, что это отродье тупое как пробка, но всё равно стремает лезть в туман.
  
  - Пошли, - потянул Алекс за рукав. - Толстяк ждать не станет. Бросит нас здесь, а сам найдёт других парней.
  
  Центральные ворота были распахнуты. На сетчатых створках сохранились запретительные таблички, а шлагбаум впереди и караульный домик говорили о том, что здесь располагался какой-то секретный объект.
  
  "Видимость шагов десять, - подумал Алекс. - Если "симбионты" ориентируются во мгле, мы станем для них лёгкой мишенью".
  
  - Помните о возможных потерях, - неожиданно уведомил искусственный разум. - У вас нет бронезащиты, вы уязвимы для любых травм, и можете получить невосполнимый ущерб.
  
  Громов и без подсказок знал, что первое его задание, может оказаться последним. Он ощущал беспокойство, которое обычно возникает в критических ситуациях, но вместе с тем, его чувства обострились и превратили во взведённую пружину, готовую мгновенно отреагировать на опасность.
  
  Перебежками они добрались до ворот и остановились, чтобы осмотреться. Огромный, перетянутый ремнями ящик, стоял в нескольких шагах от караульного домика, а вокруг лежали перемолотые останки тех, кто этот ящик туда притащил.
  
  - Как они их разделали, - проговорил Лёха. - Знаешь, а ведь это больно.
  
  - Заткнись! - зашипел Алекс. - Ты привлечёшь внимание.
  
  - А может я этого и хочу, - Крылов злобно оскалился и демонстративно выставил пистолет. - Между прочем, я сюда не по руинам прыгать припёрся.
  
  Только теперь Громов осознал, что и Цербер, и Бирон, и этот долговязый балбес пришли в Рокаду добровольно, чтобы развлечься, получить заряд бодрости и острых ощущений, и лишь он, законспирированный агент, вжился в чужую роль, чтобы выполнить задание.
  
  - Тогда вперёд, - кивнул Алекс. - Иди первым, у меня броника нет.
  
  Лёха сморщился от напускного презрения и зашагал к ящику. Следом пошёл Алекс.
  
  Стрелять из винтовки лучше было от пояса, и Громов понимал, что первый же выстрел должен попасть в цель. Дослать патрон дело нескольких секунд, но в данный ситуации времени могло не хватить. К тому же он до сих пор не знал, кто такие "симбионты" и какой порог чувствительности у этих загадочных тварей.
  
  Перешагивая через останки предшественников, они подошли к ящику Бирона. Крылов попнулся и, приподняв один край, посмотрел на Алекса.
  
  - Тяжёлый сволочь, - сказал он. - А я думал толстяк врёт.
  
  
  В тумане маячил безобразный долговязый тип. Он двигался медленно, так, словно результат его действий был уже известен.
  
  Алекс напряжённо смотрел на приближающуюся фигуру и не мог понять, что он перед собой видит.
  
  продолжение от 02.01.16
  
  Туман сглаживал и прятал детали, но сомнений не оставлял - зловещий урод обладал всеми необходимыми для уничтожения средствами.
  
  - Чёртово пугало! - выкрикнул Лёха. - Ну, давай, подойди ближе!
  
  Они услышали, как заверещал электродвигатель, как заработал какой-то мощный привод, скрежещущий звук которого болью отозвался в ушах.
  
  - Сейчас я ему мозги вышибу, - бросил Лёха. - Ты чтоб не лез.
  
  "Симбионт" ускорил шаги, определив в качестве приоритетной цели Крылова, - видимо Рокада всегда выбирала того, кто обладал большим потенциалом.
  
  Алекс с удивлением заметил, что правая рука человекоподобного создания заканчивается дисковой пилой. Именно вращение жуткого приспособления и вызывало этот неприятный пробирающий до костей скрежет.
  
  "Урод, каких поискать, - подумал Алекс. - Теперь понятно, почему толстяк сюда не пошёл".
  
  Лёха подпустил "симбионта" на расстояние нескольких метров и дал короткую очередь. В неумелой руке пистолет подпрыгнул, но первые пули угодили мутанту в голову и снесли половину черепа.
  
  Судя по всему, Крылову просто повезло, он задел какие-то важные ключевые точки и бездушная кровожадная тварь остановилась. Дисковая пила по-прежнему работала, а левая рука, напоминающая трехпалую механическую клешню, рефлекторно вытянулась в сторону человека.
  
  - Ну что гнида, получил!? - дурашливо улыбаясь, выкрикнул Лёха. - Теперь ты просто ржавое вонючее барахло.
  
  Словно одержимый, Крылов несколько раз подпрыгнул и, выпуская одну пулю за другой, разрядил во врага всю обойму.
  
  - Не будь идиотом! - беспокойно озираясь, выкрикнул Алекс. - Мы не знаем, сколько этих тварей здесь бродит.
  
  - Отвали! Этот мутант сдох! - огрызнулся Крылов. - А это значит, что я получил бонус и сделал ещё один шаг к другому статусу.
  
  "Симбионт" приглушённо рыкнул и, разбрызгивая густую маслянистую кровь, завалился на спину. Даже после того, как он перестал подавать признаки жизни, дисковая пила ещё секунд десять продолжала работать.
  
  "Здесь что-то не так, - подумал Алекс. - Слишком просто у придурка всё получилось".
  
  Громов приблизился к напарнику, и они оба уставились на труп поверженного врага.
  
  - Теперь понятно почему они так воняют, - пиная мертвеца, проговорил Лёха. - Это пугало сродни зомби, разлагается до тех пор, пока его кто-нибудь не замочит.
  
  - А потом?
  
  - Что потом?
  
  - Он перестанет вонять потом?
  
  Крылов не ответил, только мрачно покосился на Громова и неопределённо пожал плечами. Перед ними лежал гибрид органического создания и машины. Человеческая покрытая трупными пятнами голова, часть шеи, торс - всё это, словно запчасти, были позаимствованы у каких-то бедолаг, чей путь закончился в "Долине падальщиков", остальное, едва прикрытое металлическими пластинами и обрывками тряпья выглядело как бессмысленное нагромождение приводов, охладительных трубок и электрических кабелей.
  
  - Чёртов киборг, - бросил Лёха. - А я думал, что столкнусь с крутыми парнями...
  
  Он хотел что-то добавить, но не успел. Улыбка так и застыла на его злых тонких губах.
  Громов увидел, как точно по середине бледное вытянутое лицо Крылова рассекает, вошедший в затылок сверкающий диск. "Симбионт" подкрался со спины и сделал это настолько неожиданно, что даже Алекс с его проницательностью и опытом, не смог заметить присутствия врага.
  
  Лёха вскрикнул, ритмично задрожал и, взмахнув руками, рухнул на труп убитого им мутанта.
  
  продолжение от 04.01.16
  
  Глава 6
  
  Вероятно, внезапное появление "симбионта" было предусмотрено программным кодом Рокады. Алекс не видел и не слышал, как появилось это жуткое чучело, но итогом стала гибель его напарника.
  
  Мутант перешагнул через обездвиженный аватар Крылова и, вращая окровавленным диском, шагнул к Алексу. Обуглившаяся кожа лица, оголённые почерневшие зубы, мутные безжизненные глаза, - верзила тупо уставился на человека и издал напоминающий хрипение звук.
  
  Раздумывать Громов не стал. Он выстрелил от пояса и тут же передёрнул затвор. Первая пуля угодила "симбионту" в нижнюю челюсть, раздробила её и вышла из затылка. Это, конечно, не остановило мутанта и чтобы не попасть под смертоносную пилу, Алекс отскочил в сторону. Играть с противником он не собирался, потому выстрелил, не целясь. Вторая пуля попала "симбионту" прямиком в глаз.
  
  "Отвратно до дрожи в коленях, - отступая подумал Алекс. - Хорошо, что это только игра'.
  
  Мутант сделал несколько шагов и, теряя силы, неестественно вытянул шею. Откуда-то из механического чрева повалил густой удушливый дым. Заискрил электропривод и обагрённая кровью пила, наконец, замерла.
  
  - Конец потехе! - рявкнул Алекс, ударив "симбионта" прикладом. - Это тебе от всех нубов напоследок.
  
  Киборг рухнул на землю и через секунду с лёгким хлопком взорвался.
  
  - Здорово ты с ним, - послышался за спиной голос. - Я бы так не сумел...
  
  - Какого чёрта!? - Алекс вздрогнул от неожиданности и повернулся к Бирону. - Я чуть от страха не сдох. Ты что?
  
  Толстяк стоял за спиной и скалился. Пухлые губы дрожали, в глазах блестел бесовской огонёк.
  
  - Никогда не видел, чтобы так лихо орудовали винтовкой, - сказал он, поглядывая на Алекса. - Жаль паренька, но он сам нарвался. Небось, сейчас рвёт и мечет, в Рокаду-то ему теперь дверь закрыта.
  
  - Надо отсюда убираться, - отозвался Алекс. - Эти поганцы повсюду.
  
  - Давай! Забери у Лёхи барахло, - озираясь по сторонам, бросил Бирон. - Твой приз, и ты имеешь на него полное право, так что с совестью не парься.
  
  Громов посмотрел на останки напарника и судорожно сглотнул. Он чётко осознавал, что находится в вымышленном мире, где не существует никаких ограничений, и мародёрство такой же вид деятельности, как охота на людей и война с нечистью. И всё же...
  
  - Не тормози, придурок! - резко выкрикнул Бирон. - Если станешь думать о морали, долго в Рокаде не протянешь. "Стечкин" ему больше не потребуется, зато какой-нибудь "симбионт" подцепит клешнёй и будет потом палить из него по людишкам.
  
  Алекс скрипнул зубами и бросился к Крылову. От мертвеца исходил неприятный, вызывающий тошноту запах. Громов попнулся к окровавленной руке и, разжав Лёхины пальцы забрал пистолет, затем пошарил в карманах "разгрузки", где обнаружил два заполненных магазина и патрон для ракетницы.
  
  - Хороший у него броник, но брать не советую, - сказал Бирон. - С ящиком не утащим. Зато можно взять это...
  
  Толстяк подскочил к пылающему "симбионту" и, выставив Узи, полоснул очередью по механической руке с пилой.
  
  - Эта штуковина изготавливается из прочнейшего сплава, - пояснил он. - Отдашь кузнецу,он тебе неплохие деньги заплатит.
  
  
  По части владения оружием толстяк, и сам был не промах. Он ловко перебил пулями руку мутанта и пинком отправил обрубок Алексу. Какое бы отвращение не вызывал этот закопчённый, забрызганный кровью кусок металла, Громов решил последовать совету Бирона и прихватить мерзкую конечность с собой.
  
  Тащить ящик им пришлось уже вприпрыжку. Со всех сторон, из сизого, сырого тумана, начали доноситься душераздирающие звуки работающих пил, и тут уж было не до церемоний. Они бежали, не разбирая дороги, пыхтели и обливались потом, стараясь поскорее убраться из зоны поражения.
  
  В любой момент "симбионты" могли зажать их в кольцо, а вдвоём, против толпы бездушных тварей выстоять было невозможно.
  
  "Впрочем у Бирона несколько жизней, - подумал Алекс. - А вот мне точно придёт конец".
  
  Вскоре впереди замаячил спасительный склон и холмы, сулившие безопасность и передышку.
  
  - За меткий выстрел вы получаете наградной балл, - высветилось уведомление. - Чтобы получить первое "достижение" вам необходимо заработать ещё три балла.
  
  Громов чувствовал усталость, но не хотел пасовать перед толстяком, у которого, судя по всему, открылось второе дыхание. В реальности, такой несерьёзный забег на состоянии Алекса никак бы не отразился, а в Рокаде он выкачал из него всю энергию. Шкала утомления показывала шестьдесят пять процентов. В висках стучало, а ноги звенели от боли. Встроенная в экзоскелет система сенсоров и сервоприводов слишком достоверно имитировала нагрузки, заставляя напрягаться мышцы всего тела.
  
  - Терпи, приятель! - ухмыляясь бросил Бирон. - Не знаю, каков ты в реальности, а здесь, как погляжу, редкостный слабак.
  
  Они вскарабкались по склону наверх и, пробежав метров десять, остановились. Туманная 'Долина падальщиков' осталась внизу, но ощущение, что за ними наблюдают, всё равно сохранялось. Алекс повесил винтовку на плечо, вынул из-за пояса пистолет и вставил полную обойму.
  
  "Так и загнуться не долго, - подумал он, посматривая на толстяка. - А этому хмырю хоть бы что".
  
  - Если б ты знал, сколько я ждал этот сундук, - улыбнулся Бирон. - И если б ты знал что тут лежит...
  
  Бирон с любопытством покосился на помощника.
  
  - Спрашивать об этом не собираюсь, - чуть отдышавшись, бросил Алекс. - Сочтёшь нужным, расскажешь.
  
  - Мне нравится твой подход, - похвалил Бирон. - Некоторые нубы пытаются присвоить мою собственность. Особенно когда выясняют, сколько эта собственность стоит. Но с такими типами у меня разговор короткий.
  
  Алекс выдавил улыбку и посмотрел на оружие толстяка. Тягаться с ним в крутости было бы полной глупостью, тем более он даже не представлял каким статусом обладает этот краснорожий замухрышка.
  
  "Похоже, в этом вся прелесть Рокады, - подумал он. - Никогда не знаешь кто перед тобой".
  
  - Ладно. Давай-ка двигать к бункеру, - хватаясь за ящик, произнёс Бирон. - А там я тебе уже расскажу, что делать дальше.
  
  продолжение от 09.01.16
  
  Алекс уселся на пустой ящик из-под тушёнки и, разминая конечности, потянулся. Винтовку Бирон забрал, но с широкого плеча , в качестве вознаграждения, пожертвовал долю Крылова.
  
  - Ваш счёт пополнен на триста единиц, - уведомил искусственный разум. - Распорядитесь деньгами с умом.
  
  "И эта прога тоже будет учить меня жизни, - усмехнулся Громов. - На такие гроши особо-то не разгуляешься".
  
  - Сдаётся мне, ты не так прост, как может показаться, - сказал Бирон, вылезая из подсобки. - работай на меня, и ты неплохо поднимешься.
  
  Толстяк с интересом уставился на собеседника и улыбнулся.
  
  - Не-е-ет, ты не тот за кого себя выдаёшь! - он жестом велел подняться и кивком указал на выход. - Пошли в "Посёлок". У меня там дела, а тебе пора познакомится с местной действительностью.
  
  
  Алекс отдал Церберу двадцать монет и его, наконец, пропустили в убежище. Впервые за всё время игры, он испытал радость, хотя столь сомнительное достижение могло вызвать эмоции разве что у желторотого новичка. И всё же он не мог привыкнуть, к тому, что сеанс игры затянется не несколько дней, что ему в одиночку придётся разбираться с ужасными последствиями проникновения чужеродных созданий в реальный мир. Всё это казалось сложнейшей, непосильной для его разума задачей.
  
  "Как бы парни из конторы не пожалели, что выбрали мою кандидатуру, - подумал Громов. - Прав был Старков, для такого задания нужны не только мышцы, но и мозги".
  
  Территория здравницы, огороженная высоким забором, выглядела как огромный муравейник. Какие-то домики, сарайчики и палатки, в которых жили и трудились, прозябали и бездельничали обитатели Рокады, напомнили Алексу бессмысленное нагромождение конструкций. Но именно здесь, в этом виртуальном Вавилоне начиналась основная часть игры. Работа на Бирона была лишь ступенькой к проникновению в многообразный и в то же время жуткий мир Рокады, а самое главное, то к чему он стремился, лежало ещё дальше, на недосягаемой для большинства игроков высоте.
  
  - Забудь надежду всяк сюда входящий, - выкрикнул какой-то зашитый в броню здоровяк. - Смотри, с пистолетом не балуй, а то...
  
  Здоровяк демонстративно показал механическую пятерню и с металлическим лязгом сжал длинные пальцы.
  
  "Да-а-а! Ну и народец здесь, - подумал Громов, озираясь по сторонам. - Один лучше другого".
  
  Уродство и изъяны, чрезмерная брутальность и навороченные технические приспособления всё это гармонично вплеталось в человеческие образы, которые ничем не отличались от реальных. В этом мире общения и жёстких приключений, каждый находил себе место, только никто не задумывался о цене этой мнимой свободы.
  
  Алекс заметил кирпичную постройку с надписью 'Механическая мастерская' и, протискиваясь сквозь толпу, навострился к дверям.
  
  
  -Чего стал, проходи! - гаркнул мужик с шуруповёртом. - Если за заказом, чеши к Борисычу.
  
  Громов осмотрелся и, стараясь не наступать на разложенные по полу механизмы, подошёл к металлической конторке, за которой сидел типичный бот. Персонаж вяло качнул головой и уставился на Алекса бессмысленным взглядом.
  
  - Мне сказали, что это можно продать, - произнёс Алекс, швыряя на столешницу дисковую пилу "симбионта". - Сколько дашь?
  
  - Тридцатник, - отозвался Борисыч. - Надо было рубить чуть выше, тогда б сохранилась защитная пластина. Дал бы полтинник.
  
  - Хорошо, согласен на тридцать, - пожал плечами Алекс. - Я хотел бы купить защиту, сколько стоит лёгкий броник?
  
  Борисыч выдавил улыбку и швырнул на столешницу потёртую тетрадь с прейскурантом. Поддержание разговора в задачи "робота", по-видимому, не входили. Иногда он менял позу, зевал, начинал перебирать валявшиеся в коробках болты и гайки, но на этом всё и заканчивалось.
  
  Похоже на роль консультанта и скупщика всевозможного хлама, желающих среди игроков не нашлось.
  
  "Динамики мало, - подумал Алекс. - Кому же захочется торчать в пыльном гараже, консультировать и выдавать монеты за барахло".
  
  Цены на броню зашкаливали. Из двадцати образцов, Алекс выбрал два, но в итоге остановился на самом дешёвом.
  
  - С тебя двести монет, - сказал Борисыч. - Мог бы взять в рассрочку, но я с тобой не знаком. Через час тебя замочат, а я не имею права оставаться в накладе.
  
  - Подавись, - пробурчал Громов. - Бездушный жадный тупица.
  
  Чтобы снять с виртуального счёта деньги, он воспользовался пультом на левой руке. Потеря значительной части заработанного капитала вызвала ироничную улыбку, только теперь он понял насколько трудно в Рокаде удержать то немногое, что удаётся получить.
  
  
  Покупку Алекс, примерил тут же. Скорее всего, бронежилет сорвали с мертвеца, - с амуниции даже не удосужились смыть пятна крови и заштопать дыры в матерчатой обшивке. К тому же от неё несло затхлостью и плесенью.
  
  "Ох, уж эта достоверность, - Алекс с отвращением застегнул липкие ремешки. - Знаю, что всё здесь не настоящее, но верить в это всё труднее и труднее".
  
  Громов мрачно покосился на Борисыча и, не прощаясь, двинулся к выходу.
  
  - Что? Пришлось раскошелиться? - окликнул мужик с шуруповёртом. - Я Гефест, лучший механик в этом змеюшнике.
  
  - Имя сам себе выбрал? - оскалился Громов. - Как погляжу, вы ребята от скромности не страдаете.
  
  - А чего тут скромничать, - Гефест отложил инструмент в сторону и оскалился в ответ. - Главное чтобы статус был. Я вот уже пятое имя сменил и всё благодаря статусу.
  
  Алекс вышел из мастерской и огляделся. Ему нужно было найти место, где никто бы не мешал и не совал нос с дурацкими вопросами.
  
  продолжение от 10.01.16
  
  Желание покопаться в КПК возрастало с каждой минутой, и это означало, что Рокада всё-таки проникла в мозг.
  
  На счету оставалось чуть больше сотни.
  
  "Этого должно хватить, чтобы где-нибудь приткнуться и отдохнуть, - подумал Алекс. - Может ещё и останется".
  
  Он вспомнил слова Бирона о "Говорящей голове". С этим неведомым знатоком не мешало бы потолковать, но как Громов уже не раз убеждался, общение с мобами всегда чего-то стоит.
  
  - Для повышения статуса вам необходимо получить как можно больше информации, - высветилось сообщение. - Большинство мобов собирается в "Гостинице".
  
  Искусственный разум всё ещё помогал, но Алекс хорошо понимал, что рано или поздно этот поток бесплатных подарков иссякнет и он останется один на один со своим заданием и длинным списком квестов.
  
  В шкуре двойного агента Громов никогда не был, и играть эту роль оказалось непросто. Он мог рассчитывать только на себя, тогда как группе поддержки оставалось только наблюдать со стороны.
  
  "В сложной ситуации Боря обещал помочь, - вспомнил Алекс. - Но кто будет решать, что ситуация стала сложной?"
  
  Воспользовавшись КПК, он посмотрел на схему убежища и, определив направление, зашагал по единственной улице "Посёлка".
  
  Два корпуса здравницы, судя по всему, уже давно облюбовали крутые мобы. Из вытяжек курился дымок, в некоторых окнах горел свет. Как и Бирон, эти игроки существовали в иной реальности и старались устроить вымышленную жизнь по своему вкусу.
  
  Строгая иерархия определялась статусом и набором достижений, те же, кто пытался нарушать установленную систему вылетали из Рокады, не оставляя следов.
  
  "Как заманчиво оказаться в мире без изъянов, - озираясь вокруг, подумал Алекс. - Каждый стремится занять место получше и у каждого есть шанс, однажды выполнить задуманное. Если не оплошает".
  
  
  Пробраться к зданию с вывеской "Гостиница" получилось не сразу. Бессмысленная планировка жилого квартала, а точнее полное её отсутствие, делали задачу сложно выполнимой, и это несмотря на то, что Алекс чётко видел цель.
  
  Он никак не мог найти лазейку между прилепленными друг к другу хибарами и в итоге плюнул на приличия и, взобравшись на крышу одной из них, прошагал остаток пути по ветхим кровлям.
  
  - Ты здесь всё развалишь Умник! - рявкнул патлатый крепыш. - Быстро слезай, пока я не стащил тебя за шиворот.
  
  Громов спрыгнул на землю и, не обращая внимания на злобное ворчание оборванца, двинулся прямиком к дверям "Гостиницы".
  
  Вероятно, когда-то здесь располагался кинотеатр. На фасаде всё ещё висели несколько ржавых букв, к которым, какие-то умельцы прикрепили мерцающую неоном вывеску.
  
  - "Заходи", - прочитал на дверях Алекс. - Ну, конечно что-то более оригинальное придумать ума не хватило.
  
  Он распахнул дверь и вошёл в просторный "предбанник". Здесь располагалась тёмная, неряшливая забегаловка с барной стойкой у глухой стены и десятком столиков для посетителей.
  
  Все столики были заняты, да и у барной стойки оказалось тесновато. Из соседнего зала доносились звуки "живой" музыки. Кто-то надирался гнусавым голосом и нещадно фальшивил на бас-гитаре.
  
  Алекс протиснулся к бармену и, отодвинув долговязого паренька, болтавшего с красноволосой девицей, постучал костяшками пальцев по столешнице.
  
  - Привет! - заметив посетителя, поздоровался бармен. - Я Бурбон. Так меня все называют.
  
  Парень широко улыбнулся, продемонстрировав два ряда крупных зубов.
  
  - Значит, в нашем полку прибыло, - добавил он. - Давно в Рокаде?
  
  - Не очень! - отозвался Громов. - Я хотел кое-что узнать. Надеюсь, за информацию берешь не дорого?
  
  - Смотря какая информация. Пить будешь?
  
  - Почему бы и нет, - Громов вдруг поймал себя на мысли, что уже давно испытывает жажду.
  
  - Хочу сразу предупредить. Твой комплект жизнеобеспечения снабжён ограниченным набором пищевых вкусов, - Бурбон поставил перед Алексом стакан и пожал плечами. - Могу предложить апельсиновый сок и простую воду. Извини, это всё.
  
  - Тогда апельсиновый сок.
  
  - С тебя пять монет.
  
  Бурбон щедро плеснул в стакан из трёхлитровой банки и пренебрежительно швырнул Громову соломинку. Жёлтая жидкость выглядела вполне натуралистично, и Алекс решил попробовать.
  
  Как только его губы коснулись края стакана, он тут же ощутил вкус апельсинов. Конечно, он пил не настоящий сок, а простую ароматизированную воду, которая поступала из специального контейнера на геймерском костюме, но это было чертовски приятно.
  От выпитого жажда стала ещё сильнее, и он попросил у Бурбона ещё.
  
  - Знаешь, приятель! Ты бы сначала поглядел на реальное время, - криво улыбаясь, заметил бармен. - Может чего пожрать? А то ведь в Рокаде многие вспоминают о том, что ничего не ели, только по прошествии нескольких дней.
  
  продолжение от 14.01.16
  
  
  
  Глава 7
  
  
  
  Алекс активировал КПК и заглянул в личные данные. В Рокаде он находился уже семь часов.
  
  "А кажется, будто целую вечность".
  
  - Ну, так что, еду заказывать будешь? - Бурбон забрал пустой стакан и с интересом уставился на Алекса. Бармену явно хотелось вытянуть из его кармана как можно больше наличности.
  
  - Пожалуй, откажусь! - отозвался Алекс. - Ты лучше скажи, как мне потолковать с "Говорящей головой".
  
  - Ну, чума! Может сразу отвести к Спруту, - рассмеялся Бурбон. - У тебя слишком много денег или ты решил, что умнее других?
  
  - Я не знаю кто такой Спрут. Но если ты не можешь мне помочь, я обращусь к кому-нибудь другому.
  
  Наливая какому-то завсегдатаю выпивки, Бурбон на некоторое время отвлёкся и минуту Громов стоял в ожидании, прислушиваясь к трескотне посетителей.
  
  - К "ГГ" попасть непросто, - возвращаясь к Алексу, начал Бурбон. - Он сам решает с кем и о чём разговаривать. Хотя по большом к счёту всем заправляет Панда. Бабёнка ещё та.
  
  - Значит, чтобы поговорить с этим человеком, я должен заплатить?
  
  - Человеком!? - бармен скривился в улыбке и качнул головой. - Ладно приятель, сейчас я свяжусь с Пандой, расскажу про тебя и если она даст добро, пойдёшь и поговоришь.
  
  Бурбон скрылся в подсобке, и Алекс остался наедине со своими мыслями. Он ещё не знал, какие вопросы хотел бы задать "Говорящей головой", но чётко понимал, что этот персонаж обладает огромным потенциалом, и его задача выкачать из него как можно больше информации.
  
  - Получено электронное письмо, - высветилось сообщение. - Время сохранения в памяти - пять секунд.
  
  - "Это что-то новое, - подумал Алекс. - Кому я мог так скоро потребоваться..."
  
  Письмо тут же распаковалось, и Громов уставился на экран КПК.
  
  - "Первоочередная задача: выяснить у "Говорящей головы" кто такие "потерянные души", и если получится нащупать пути выхода на любого представителя данной группы игроков. Ангел".
  
  Сообщение исчезло, а КПК автоматически выключился.
  
  "Значит, ребятам из группы поддержки идея понравилась, - подумал Громов. - Представляю, каких усилий стоил им этот кратковременный сеанс".
  
  Если верить Кураеву, Рокада всячески препятствовала попыткам извне выяснить, что такое ключевой квест, скрытый механизм самозащиты отслеживал чрезмерно любопытных геймеров и быстро от них избавлялся.
  
  "Если неведомый портал между мирами существует, его уничтожение станет непростой задачей, - Алекс поиграл соломинкой и швырнул её в мусорное ведро. - А может быть и вовсе невыполнимой".
  
  В дверном проёме подсобки показался улыбающийся Бурбон. Видимо разговор состоялся, и парень получил какой-то комплимент.
  
  - Первый визит к "ГГ" бесплатный, - сказал он, приближаясь к Алексу. - Но смотри там, лишнего не спрашивай.
  
  - Я похож на идиота? - рассмеялся Алекс. - Куда идти?
  
  
  Бурбон взялся проводить его лично. Они поднялись по грязной, боковой лестнице на второй этаж и молча зашагали по коридору в самый конец.
  
  - Я тебя предупредил, никаких шуточек и всего такого, - останавливаясь у последней двери, бросил бармен. - Забудь про то, что Рокада игра. Здесь всё как в реальной жизни.
  
  Бурбон пару раз стукнул бронзовой колотушкой и ушёл.
  
  Но впустили Алекса не сразу. Минуту ему пришлось ждать, пока за дверью не послышались лёгкие, но уверенные шаги.
  
  - Входи! - послышался вкрадчивый женский голос. - И помни о том, что время здесь течёт по-другому.
  
  Алекс переступил через порог и тут же ощутил прохладу. Работали кондиционеры, нагнетавшие в помещение чистый, охлаждённый воздух. Комнату освещали маломощные ультрафиолетовые лампы, а в дальнем углу стоял окутанный туманом увлажнитель.
  
  - У вас здесь неплохо, - Громов улыбнулся и посмотрел на Панду. - Я Алекс. В Рокаде недавно, но хотел бы, задержаться на более длительное время, чем другие нубы.
  
  Высокая и стройна, Панда относилась к тому типу женщин, которые обладали природным магнетизмом, с первого мгновения она приковала к себе внимание и Алекс поймал себя на мысли, что не может отвести от неё взгляда.
  
  Синие, проницательные глаза, немного великоватый, чувственный рот, короткая стрижка, с аккуратной, свисающей на левую сторону прядью.
  
  Она ощущала своё превосходство и, наверняка, пользовалась им при любом удобном случае. По-другому и быть не могло.
  
  - Какой молодец! - улыбаясь, проговорила она. - Только беден, как церковная мышь.
  
  Чёрные штаны в обтяжку, тяжеленные подкованные ботинки и лёгкая кожаная куртка без рукавов, говорили о независимом характере этой женщины. А упругие бицепсы на руках о скрытых талантах бойца.
  
  "Такая если двинет, мало не покажется, - подумал Алекс. - Жаль, у нас в отряде подобных нет".
  
  - Амуниция дрянь, - ухмыльнулась Панда. - Переплатил Борисычу, надо было торговаться.
  
  - Ну, так я всего шесть часов в Рокаде, - смутился Алекс. - Надо же с чего-то начинать, к тому же я не знал, что можно получить скидку.
  
  Панда медленно приблизилась и посмотрела Громову в глаза.
  
  - Ты не похож на глупого нуба с тупыми вопросами, - заметила она. - Ведь тебя интересует конкретная информация, а ты морочишь голову какими-то оправданиями.
  
  Не дожидаясь ответа, женщина развернулась и направилась к дверям в боковую комнату.
  
  - Пошли! - позвала она. - У тебя пять минут, потом вышвырну вон.
  
  Громов смущённо покосился на свой замызганный камуфляж и неуверенно двинулся за женщиной. Панда совсем не походила на бота и скорее всего была аватаром реально существующего человека, но каким статусом она обладала и какие цели преследовала, находясь рядом с "Говорящей головой", оставалось загадкой.
  
  "Какой здесь к чёрту прогресс, - подумал Алекс. - Если только она не достигла максимума, как Бирон или супер крутой и таинственный Спрут".
  
  Громов вошёл в комнату и нерешительно замер, уставившись в одну точку. Посреди комнаты, освещённый ультрафиолетовыми лучами рефлекторов, стоял никелированный стол с чашеобразной ёмкостью и человеческой головой на небольшой подставке.
  
  Голова принадлежала уже не молодому человеку и была непропорционально крупной. Большие карие глаза, узкие губы, впалые щёки и абсолютно лысый череп, к которому какие-то спецы прикрепили провода с датчиками.
  
  - Я буду рядом, - произнесла Панда, усаживаясь в роскошное кресло у стены. - Если что-то пойдёт не так, я тебя покалечу.
  
  Алекс судорожно сглотнул и робко приблизился к столику.
  
  Голова тут же ожила, и на тонких обескровленных губах появилась подобие улыбки.
  
  Только теперь Алекс заметил, что этот таинственный всезнающий тип, был не таким уж и безобидным. Из мышечной ткани на шее, в разные стороны торчали многочисленные наросты, а два особенно длинных и вовсе выглядели как обрубленные щупальца кальмара.
  
  - Удивляет мой внешний вид? - растягивая слова, спросил "ГГ". - Уродлив, не правда ли?
  
  Голос оказался трескучим и безжизненным, но Громов уже справился с первыми впечатлениями и невозмутимо улыбнулся.
  
  - Наверное, в этом есть какой-то смысл, - отозвался он.
  
  - Никакого смысла, - "ГГ" пошевелил длинными обрубками и продемонстрировал белые крючья на концах. - Это цена за статус и талант. Я знаю, кто ты такой и что с тобой случилось за последние шесть часов.
  
  - О! Я и не догадывался, что кто-то интересуется моей скромной персоной.
  
  - Повёлся с Бироном? - "ГГ" оскалил крупные зубы и сверкнул водянистыми глазами. - Смотри за ним в оба. Добряк обладает переменчивым характером и при необходимости, не моргнув, выпустит из тебя кровь.
  
  - Он единственный кто предложил мне работу, - пожал плечами Алекс. - И у меня нет оснований, ему не доверять.
  
  - Доверяешь человеку, который отправил в самое пекло без брони? В логово "симбионтов", туда, где только удача спасла твою шкуру от смертоносных пил?
  
  "ГГ" с интересом уставился Громову в глаза, и у Алекса возникло ощущение, что этот всезнающий персонаж проникает в его мозг и пытается прочитать реальные мысли.
  
  - Ладно! - Отводя взгляд, произнёс "ГГ". - Задавай свои вопросы. Я слышал, у тебя всего пять минут.
  
  Розовое скользкое щупальце медленно выпросталось из чаши и пару раз шлёпнуло по поверхности стола. Панда тут же встала и, плеснув в высокий стакан какой-то жидкости, подошла к "Говорящей голове".
  
  Она дождалась, пока щупальце ухватится за стакан, и только тогда отошла в сторонку.
  
  - Я хочу знать, кто такие "потерянные души", - поглядывая на моба, сказал Громов.
  
  продолжение от 17.01.16
  
  Он ждал бурной реакции, каких-то эмоций или другого проявления неадекватности "ГГ", но всё оказалось прозаичнее. Моб невозмутимо выхлебал половину стакана и, сморщив лицо, покосился на Алекса.
  
  - Откуда такой интерес к отщепенцам? Этим глупцам, которые не смогли справиться с жадностью?
  
  - Все об этом говорят, - соврал Громов. - Но говорят невнятно.
  
  - "Потерянные души" это игроки, им известны многие секреты Рокады, но поделится этими секретами, они не могут, потому что в противном случае их ожидают крупные неприятности.
  
  "ГГ" поставил стакан на стол и пренебрежительно опрокинул его.
  
  - Эти персонажи причиняют только вред, - они калечат, убивают, отбирают полученные достижения, используя различные уловки, - добавил "ГГ". - Потому и вне закона.
  
  - Но если они так опасны, почему Рокада не исключает их из процесса?
  
  - Они члены сообщества, и это означает, что всё подчинено случайному набору факторов, и когда придёт время, случай решит их судьбу.
  
  "ГГ" с показной наигранностью закатил глаза, и Панда решительно двинулась к Алексу.
  
  - Всё. Аудиенция завершена, - в её голосе зазвучали металлические нотки. - Теперь проваливай и без особой нужды здесь не появляйся.
  
  
  Алекс спустился по ступеням и , усевшись на освободившееся место за столиком, задумчиво уставился на свой КПК.
  
  "ГГ" лжёт. "Потерянные души" не простые игроки, - подумал Громов. - Они обладают сведениями, которые ставят под угрозу весь проект "Рокады". А эти сказки про отщепенцев нужны для простаков нубов, чтобы не совали нос, куда не следует. С другой стороны, существование такой категории игроков вызывает массу вопросов. Почему "Рокада" не может поступить с ними также как с теми помешанными, что были на видео Кураева? Почему допускает само наличие неподконтрольных игровому процессу персонажей? Может быть, это миф и их не существует?"
  
  - Ну, как тебе Панда? - Перед Алексом стоял и скалился Бурбон. - Прелестница, которая знает себе цену. Верно!?
  
  - Да!? Я что-то не заметил, - отмахнулся Громов. - Не подскажешь, какой я получу бонус, если замочу "потерянную душу"?
  
  - С ума сошёл! - Бурбон выпрямился и огляделся по сторонам. - Мы называем их "призраками", но эти черти не по зубам даже прокачанным персонажам.
  
  - Неужели никто не пробовал? - пренебрежительно хмыкнул Громов. - Или по себе меряешь?
  
  - Не будь идиотом! Сунешься к "потерянным душам", лишишься не только аккаунта, но и рассудка.
  
  Бурбон хмуро покачал головой и, потеряв интерес к новому клиенту, двинулся к стойке.
  
  "Вали, вали отсюда, всё равно толку ноль, - провожая бармена недобрым взглядом, подумал Алекс. - Итак, лёд тронулся. Нужно искать нить, которая приведёт к "потерянным душам" или как их назвал Бурбон "призракам". Они обладают какими-то сверхспособностями и даже Рокада, если верить "ГГ" не может выкинуть их из игрового процесса. Не может или не хочет. Учитывая изощрённость искусственного разума, следует ждать любой неожиданности в этом вопросе".
  
  Снова включился КПК, но на этот раз сообщение прислал Бирон.
  
  - Есть дело, - прочитал Алекс. - Буду ждать на выезде. На этот раз обещаю тебе полную корзину подарков".
  
  "Жирный мерзавец почему-то за меня зацепился, - Алекс откинулся на спинку и покосился на свой пистолет. - Я нужен ему, он нужен мне, но это не означает, взаимного доверия. И здесь "ГГ" прав, надо с ним поаккуратнее".
  
  От Ангела сообщений больше не было, но это и понятно. Всё что делал Алекс, по-видимому, анализировалось и обсуждалось. Подталкивать к каким-то решениям его никто не собирался, значит, никаких выводов в команде поддержки ещё не сделали.
  
  Громов вышел из "Гостиницы" и зашагал к выезду из здравницы. Он чётко осознавал, что за шесть часов пребывания в игре сделал непростительно мало. В реальности, в ходе боевых действий, он уже решил бы массу проблем, но здесь всё было по-другому. Существовали правила, которые не следовало нарушать, за каждым его шагом следил искусственный разум, те персонажи, что называли себя друзьями, могли оказаться роботами или врагами.
  
  "Чертовски сложно, - улыбнулся Алекс. - Но с каждой минутой становится всё интереснее".
  
  Во что бы то ни стало, ему нужно было повысить статус и прокачаться до приемлемого уровня, без этого путь в другие локации был закрыт. Да и вступать в конфронтацию с агрессивными мобами и другими обитателями Рокады становилось с каждой минутой сложнее. Знакомство с игрой завершилось, оставался только процесс.
  
  - "Похвастаться, конечно, нечем, - подумал Алекс. - Но по-крайней мере передо мной поставили чёткую цель. А это уже кое-что".
  
  У ворот уже дожидался толстяк. Он окинул его доброжелательным взглядом и взмахнул рукой.
  
  Одет он был ещё хуже, чем при первой встрече. Драный бушлат, из которого торчали нитки, грязные штаны, дурацкая смятая кепка.
  
  - Это что, для конспирации? - сморщился Алекс. - Не понимаю, почему ты носишь эту дрянь?
  
  - Не бери в голову, - Бирон схватил Алекса за руку и поволок к забору. - Дело не терпит отлагательств. Работать будешь один, но зато получишь тысячу монет.
  
  Алекс присвистнул и покосился на толстяка.
  
  - С чего такая щедрость?
  
  - Больно дело щекотливое, - Бирон огляделся по сторонам и приложил палец к губам. - У меня есть агент, он обладает потрясающей информацией, но явиться сюда не может. У него запрет, так сказать бан от игры, за нарушение правил. Ты должен с ним встретиться, и он закачает в твой КПК нужные данные.
  
  - И в чём подвох? - Алекс с интересом уставился на толстяка.
  
  - Никакого подвоха, - отмахнулся Бирон. - Но если ты решил выйти из Рокады, никто тебя здесь не держит.
  
  - Не горячись. Я не отказываюсь, но хотел бы знать наверняка, чем очередной квест мне грозит.
  
  продолжение от 21.01.16
  
  - В этом весь смысл, - улыбнулся Бирон. - Никто даже не догадывается, чем всё закончится. Но ты получишь пропуск в другую локацию.
  
  Толстяк остановил машину и, заглушив двигатель, покосился на Алекса. Могла ли игра передавать глубинные эмоции, или беспокойство в глазах Бирона только померещилось, Громов не знал. На секунду, ему показалось, что торговец знает всё наперёд, только прикидывается простачком, которому иногда перепадает большой куш.
  
  "Этот тип может оказаться и не игроком вовсе, - подумал Алекс. - А что если игра раскусила, кто я такой и теперь готовит ловушку?"
  
  Шальная мысль рассмешила. Он представил, как бездушная программа просчитывает варианты его уничтожения и под эту задачу, будто злой гений, кропотливо создаёт смертоносный код.
  
  - Даю тебе свой Узи, - разглядывая собеседника, заметил Бирон. - Ну, само собой, когда вернёшься, я заберу его назад.
  
  Они вылезли из кабины, и подошли к шлагбауму. За ним начиналась грунтовая, засыпанная прошлогодними листьями дорога, по обеим сторонам которой почерневшей щетиной торчали сгнившие деревья.
  
  "Запретная зона - 2", - произнёс толстяк. - Место ещё то. У меня до сих пор от воспоминаний мурашки по коже. Ох, и натерпелся же я там, когда выполнял для одного гада задание.
  
  Дорога терялась во мгле. Тянуло сыростью и ржавчиной. Запахи, как и многие другие ощущения, Рокада передавала достоверно, от чего Алексу иногда становилось не по себе. Вот и сейчас он поймал себя на мысли, что опять на мгновение забыл откуда пришёл.
  
  - Ты должен встретится с агентом возле заброшенной фермы, - пояснил Бирон. - Постарайся управится до темноты, а если не получится, лезь на дерево.
  
  - Ладно! - Алекс забрал Узи и повесил его на плечо. - Если так опасно, я хотел бы получить медкомплект.
  
  - У тебя до сих пор нет аптечки? - удивился толстяк. - Тебе просто повезло.
  
  Бирон сунулся в кабину автомобиля, вытащил замызганный рюкзак и достал армейский комплект первой помощи, упакованный в небольшую коробку.
  
  - Вычту из зарплаты, - бросил он. - Надеюсь, сам разберёшься, как им пользоваться?
  
  Алекс спрятал медкомплект в кармане разгрузки и тут же получил уведомление.
  
  - Список команд расширился, - высветилось сообщение. - Для быстрого доступа к медикаментам используйте горячие клавиши на пульте.
  
  - Я открою тебе доступ, - сказал Бирон. - После этого ты сможешь посещать "Запретную зону" без ограничений. Если, конечно, захочешь туда вернуться.
  
  
  Глава 8
  
  
  Алекс услышал, как за спиной завёлся двигатель, и старый пикап Бирона тенью промелькнул за частоколом старых деревьев. Он снова очутился в месте, где скверно пахло и психологически находится было неприятно.
  
  Он всё ещё не потерял связи с реальностью и периодически напоминал себе, что Рокада только игра, опасная, непредсказуемая, но крайне увлекательная.
  
  "Теперь я просто должен добраться до конца, - подумал Громов. - А если ничего не выйдет, сорву шлем и пойду домой".
  
  Он высмотрел поваленное дерево и двинулся к нему. Усевшись на холодную сырую поверхность, Алекс достал КПК и, немного помедлив, включил его. Времени было предостаточно. До назначенной встречи оставался ровно час и хотя время в Рокаде имело несколько иное измерение, Громов решил не торопиться.
  
  "Разговор с агентом сулит немалую выгоду, - подумал Алекс. - К тому же я получил доступ ко второй локации, выполнив только одно задание. Странновато как-то, но может, Лёня Кураев со своими ребятами постарался".
  
  Приглушённо поскрипывали старые деревья, хрустели под корой точильщики, где-то в глубинах леса, тихо подвывал какой-то зверь.
  
  Алекс никак не мог привыкнуть к этой дьявольской достоверности, и порою ему начинало казаться, что эта реальность единственная, в которой он может находится, а всё то, что осело в голове в виде воспоминаний, только сон.
  
  "Сколько ещё я смогу протянуть без последствий для психики, - подумал Громов. - Вероника Кранц, конечно права, в первую очередь необходимо закрыть портал".
  
  Алекс открыл в КПК справочник, и на экране высветилось командная строка.
  
  - Что такое "Запретная зона - 2"? - задал вопрос Алекс.
  
  - "Запретная зона - 2" закрытая для основной массы нубов локация, - прочитал он. - Чтобы получить доступ необходимо право, переданное активным мобом или игроком десятого уровня по шкале Рокады. Успешное выполнение задания в "Запретной зоне - 2" обеспечивает дополнительные бонусы и быстрое получение очередного достижения.
  
  "Если толстяк хотел от меня избавится, он бы просто замочил, - Алекс криво улыбнулся и покосился на Узи. - Но он собственноручно передал оружие, да ещё посулил щедрую награду, значит, он что-то обо мне узнал".
  
  Предположение не радовало. Алексу всегда была свойственна подозрительность, и она частенько его выручала, но в данной ситуации это качество ничем не могло помочь. В Рокаде всё было по-другому, враг мог скрываться за личиной доброжелателя, а персонаж, у которого он искал совета оказаться обычным набором скриптов. В конце концов, он просто мог ошибаться.
  
  - "Запретная зона - 2" представляет обширную территорию, которая подверглась биологическому заражению, в ходе боевых действий за центральный сектор, - прочитал Алекс. - Характеризуется скудной, но крайне опасной фауной, представленной в основном хищниками уровня три.
  
  продолжение от 23.01.16
  
  "Ну для хищников у меня кое-что припасено, - усмехнулся Громов. - Правда, Бирон успел нагнать таинственности, но верить толстяку не обязательно. Поживём, увидим".
  
  Алекс встал на ноги и, сверившись с электронной картой, двинулся на северо-запад. Объект, который Бирон назвал фермой, располагался на другом краю локации, и по расчётам до него было не меньше получаса ходьбы.
  
  "Агент обладает какой-то важной для толстяка информацией, - подумал Громов. - Если через свой КПК я получу к ней доступ, есть шанс использовать сведения в своих целях".
  
  Он спустился в овраг и двинулся вдоль журчащего ручья. Повсюду виднелись следы разыгрывавшихся здесь некогда трагедий. Пожелтевшие от времени кости, истлевшие обрывки одежды, стреляные гильзы и другой мусор присыпанный прелой листвой.
  
  "Броня обеспечивает защиту только от пуль, - подумал Алекс. - Да и то, если стрелок окажется таким же нубом, как и я. Помнится один "симбионт" за долю секунды расколол одного парня, а ведь у него был неплохой броник".
  
  Не трудно было догадаться, что данная локация для многих игроков оказалась последней. Рокада выбивала геймеров как расчётливый охотник, предполагая своим искусственным разумом, постоянное пополнение рядов всё новыми и новыми рекрутами. Она давала неповторимый прилив адреналина, ни с чем не сравнимые впечатления и полное вживление в роль. Не мудрено, что некоторые потом сходили с ума, но настойчиво продолжали играть.
  
  "Кто же тебя создал? - озираясь по сторонам, подумал Алекс. - Гениальный человек с изощрённой фантазией или нечто иное, столь же изощрённое и разумное".
  
  Издалека донёсся приглушённый расстоянием вопль. Гортанный, напоминающий призывный крик какого-то могучего существа, которое ощущало себя здесь хозяином.
  
  Громов вспомнил слова Бирона и поёжился. От мысли, что он с лёгкостью может вылететь из Рокады, его снова бросило в жар. Это чувство ему не нравилось. Он не мог понять, что именно его провоцировало, ведь в реальности даже в самых сложных условиях подобных ощущений никогда не возникало.
  
  "Чтобы изменить восприятие, необходим мощный генератор бета-волн, - подумал Алекс. - Причём, он должен работать с каждым геймером по отдельности, настраивая частоту воздействия персонально. Только психу может прийти такая идея в голову".
  
  Алекс остановился и прислушался. На секунду ему показалось, что до слуха донёсся шум человеческих голосов.
  
  "А может быть Рокаду и создал сумасшедший".
  
  Он скорее почувствовал, чек услышал, как в нескольких сантиметрах от него просвистела пуля. Рефлекторно бросившись на землю, Алекс перекатился к гнилому бревну и затаился. В то же мгновение ещё одна пуля с треском зарылась в трухлявую древесину, и Громов понял, что на него началась охота.
  
  "Поймали на мушку, как безмозглую курицу! - Алекс едва умещался за бревном, и ему стоило немалых трудов, чтобы стянуть с плеча Бироновский Узи.
  
  Стоило пошевелиться, как обстрелы возобновлялись, а когда неведомый противник потерял терпение, по бревну полоснули очередью из автомата.
  
  Такого оборота Алекс не ожидал. Хорошо понимая, что через минуту от бревна останутся одни опилки, он выставил руку с Узи и порывисто нажал на спуск.
  
  - Ах, ты! Зараза! - донеслось из чащи. - Этот урод вооружён.
  
  Не медля ни секунды, Громов вскочил на ноги и бросился к ближайшему дереву.
  
  - Выходи гнида! - рыкнули в ответ. - Нам нужна твоя голова.
  
  - Моя голова и мне пригодится, - прошептал Алекс. - Похоже нарвался на группу каких-то мародёров.
  
  Он выглянул из-за дерева и в двадцати шагах от своего укрытия заметил промелькнувшую тень.
  
  - Повреждения пять процентов, - уведомил искусственный разум. - Угроза жизни ноль.
  
  Алекс покосился на броню и заметил расплющенную автоматную пулю, застрявшую в пластине. Похоже, Борисыч и не догадывался, что бронежилет кто-то успел прокачать, до более высоких показателей.
  
  "Какое приятное открытие, - улыбнулся Алекс. - Значит, в Рокаде возможно и такое".
  
  Теперь врагам достать его оказалось непросто. Некоторое время они поливали его убежище свинцом, а потом и вовсе швырнули гранату. Но она откатилась за деревья и, взорвавшись, только обдала Алекса грязью.
  
  - Пора заканчивать этот спектакль, - процедил Громов, на секунду высунувшись из-за дерева. - Сколько б их не было, придётся выбивать по одному.
  
  Алекс бросил Узи на землю, вынул из кобуры пистолет и поймав цель тут же выстрелил. Он услышал истошные вопли и грязную ругань.
  
  - Вы сделали успешный выстрел и поразили врага в глаз, - высветилось сообщение. - Вам назначен наградной балл.
  
  - Мочите гада, - выкрикнул кто-то. - Чтобы носа из-за бревна не высунул.
  
  Краем глаза, Громов заметил вынырнувший из-за кустов силуэт и движением, доведённым до автоматизма, спустил курок. Враг приглушённо вскрикнул и опрокинулся набок. Добивать не было смысла.
  
  - Вы сделали успешный выстрел, поразив противника в голову. Вам назначен наградной балл.
  
  Алекс хищно оскалился и, почувствовав азарт, припал на колено. Интенсивность огня в его сторону меньше не стала, но у охотников за головами явно возникли сомнения.
  
  Они постоянно перекликались и ругались, выдавая свои позиции. Иногда кто-нибудь из них шарахался в сторону или перебегал к другому укрытию. Но Алекс ждал. Он знал, что рано или поздно кто-нибудь из этой шумной братии сделает ошибку и застынет, чтобы как следует прицелиться. Вскоре такой момент настал. Какой-то верзила бросился к лежавшему невдалеке валуну, вскочил на него и, не разбирая начал палить.
  
  - Вот ты и попался, - прошептал Алекс, нажимая на спуск.
  
  Его пуля угодила бандиту в лоб, и осыпаемый проклятиями подельников тот кубарем скатился с валуна.
  
  - Вы сделали успешный выстрел. Вам назначен наградной балл, - прочитал Громов. - Получено достижение: "Снайпер".
  
  - Нет, приятель, - послышался за спиной голос. - Это ты попался.
  
  продолжение от 26.01.16
  
  Алекс резко повернулся и тут же получил прикладом по зубам. Удар оказался точным и крайне болезненным. Он не ожидал, что сенсоры, встроенные в его костюм игрока могут передавать такую боль. Сразу же вспомнилась запись Бори Кураева, на которой несчастный геймер погиб от увечий полученных в ходе игры. И ему стало не по себе.
  
  Перед ним стоял здоровенный тип облачённый в спецназовский комбинезон. Широкое лицо, прищуренные злые глаза, тяжёлый подбородок бойца и АК-74 в руках. Этот тип явно заправлял всей группой и в отличие от остальных хорошо представлял как себя вести.
  
  - А это тебе за моих ребят, - рявкнул он, пиная Алекса ногой.
  
  От неожиданности Громов повалился на землю. Он вскинул, было, пистолет, но здоровяк тут же вышиб его из руки.
  
  - Вам нанесён ущерб равный пяти процентам, - уведомил искусственный разум. - Воспользуйтесь аптечкой.
  
  - Не рыпайся урод, иначе прикончу прямо здесь.
  
  - Какого чёрта ты так взъелся? - морщась от боли, проговорил Громов. - Это ведь только игра...
  
  - Это для тебя игра. А для нас жизнь, - зарычал верзила. - Молись, потому что будет очень больно.
  
  Подбежали ещё трое. Они заломили Алексу руки и, награждая пинками, поволокли куда-то в чащу. Только сейчас, он понял, что, оказавшемуся в подобной ситуации игроку, выскользнуть из Рокады практически невозможно. Он не может использовать командную строку, не может сохранить прогресс и даже элементарно снять шлем. Зато он мог ощущать боль. И эта боль была реальной.
  
  Его несколько раз ударили по рёбрам, а какой-то гад добавил в ухо. От такого чувствительного удара зазвенели зубы.
  
  Впрочем, Громов понимал, что ребята из группы поддержки одного не оставят. Они, конечно, будут тянуть до последнего, - до тех пор, пока не возникнет реальная опасность жизни.
  
  Несколько раз Алекс пытался вырваться, надеясь применить навыки рукопашного боя, но костюм, подчиняясь заложенной в игровой процесс программе, блокировал и сводил на нет все его потуги.
  
  - Не рыпайся, - зашипел верзила. - Это бесполезно.
  
  Его приволокли к полуразрушенному домику лесника и сразу же привязали к высокому дереву.
  
  - Кто вы такие чёрт вас подери? - выкрикнул Алекс. - Вы "потерянные души"?
  
  - Этот тупица думает, что мы "призраки", - оскалился главарь. - Я Скальп, может, слышал про моих ребят?
  
  - Я здесь недавно.
  
  - Наверное, собирался остаться в Рокаде надолго. Да!? - Скальп повертел в руках "Стечкин". - Но к несчастью, кто-то поручил тебе задание в "Запретной зоне". И, облом...
  
  Ну ладно! Поглумились немного и довольно, - разозлившись, проговорил Алекс. - Давай, отвяжи меня от бревна.
  
  - Ты, что? Совсем тупой! - выкрикнул Скальп. - Мы оставим тебя здесь, в наказание за то, что выбил из процесса троих парней. Между прочем, это мои друзья. Как я теперь им объясню свой промах. А ведь они считают меня крутым парнем.
  
  Не надо было лезть, - процедил Громов. - Вполне могли разойтись мирно.
  
  - Ну что, вмазать ему ещё? - подал голос один из подручных Скальпа. - Он думает легко отделается. Боль-то настоящая. Ид-и-от!
  
  Ситуация складывалась хуже некуда. Люди Скальпа обладали каким-то статусом, который позволял им действовать на своё усмотрение. Судя по всему, они не подчинялись никаким запретам, да и баны за нарушение правил им тоже не грозили.
  
  "Чёртова игра, - стиснув зубы, подумал Алекс. - Непредсказуемость не так приятна, как может показаться".
  
  - Чего задумался? - поинтересовался Скальп. - Такое когда-нибудь видел?
  
  Главарь снял с плеча у одного из подельников мешок и, развязав горловину, вытащил из него человеческую голову.
  
  - У нас такого добра целая коллекция, - заметил Скальп. - Мы торгуем информацией, а чтобы её получить используем мозги тех, у кого эта информация есть.
  
  - Вы больные уроды, - Громов хотел зацепить, и попытался вложить в свои слова как можно больше презрения, но бандиты только посмеялись.
  
  - Расслабься, - отмахнулся Скальп. - Сам же сказал это только игра. Но про информацию всё верно. Из башки можно выкачать всё, что игрок успел накопить за время своего пребывания в Рокаде. Но в твоей башке, скорее всего пусто, потому ты нам не интересен.
  
  - Зато интересен зубатым, - ухмыляясь бросил другой бандит. - Как стемнеет, они сюда явятся и добавят напоследок ещё впечатлений.
  
  - На любителя. - Скальп завязал мешок и бросил его подручному. - Любителя боли.
  
  
  Когда начало темнеть, Скальп с остальными бандитами ретировался. Они похватали пожитки, разбросанные у бивуака, и побежали к видневшейся в туманной дымке водонапорной башне.
  
  - Вот уроды, - протянул Алекс. - Хоть бы верёвку ослабили.
  
  Громов попытался освободить руки, но скрипт управлявший настройками игрового экзоскелета, не позволил даже пошевелить пальцами.
  
  "О чём они там думают? Боря, Лёня Иванов, Кранц? - Алекс беспомощно откинул голову. - Я же к чёрту задание провалю".
  
  - Местоположение: "Запретная зона - 2", красный уровень опасности, - высветилось перед глазами сообщение. - Угроза нападения равна девяноста процентам.
  
  "Да знаю я, - Алекс беспомощно заёрзал. - Не пора ли Боре вмешаться".
  
  И вдруг Громов услышал стремительную поступь. Кто-то мчался по шуршащей прошлогодней листве в его сторону. Сразу же вспомнился жуткий абрис антропоморфа, которого он видел в промзоне. Окровавленная туша собаки и неприятное щемящее чувство одиночества.
  
  "Если они и в самом деле способны убивать в виртуале, то мне крышка, - подумал Алекс. - В лучшем случае покалечит, и тогда прощай родная служба. Комиссуют с каким-нибудь увечьем на гражданку".
  
  Шорохи начали доноситься уже за спиной. Но таинственный недруг нападать не торопился, хотя Алекса наверняка давно заметил.
  
  Все звуки смолкли, только едва слышно гудел фон, в котором угадывалось далёкое многоголосое верещание сверчков.
  
  Громов поворачивал голову то в одну сторону, то в другую, но в вечернем полумраке любая тень казалась затаившимся противником.
  
  - Какого чёрта? - Прошептал Алекс. - Давайте уже, заканчивайте этот балаган.
  
  Он зажмурился и тут же ощутил на своём лице чьё-то смрадное дыхание.
  
  
  Это был тот момент, которого долго ждёшь, и который всё равно приходит неожиданно. Расчётливая прога, обманула его опять.
  
  Алекс распахнул глаза и от ужаса вскрикнул. Такую образину нужно было ещё поискать. Перед ним стояла мощная человекоподобная тварь с огромными водянистыми глазами и усеянной острыми зубьями пастью.
  
  Высокая детализация и реализм картинки заставили бы поверить в существование подобных особей даже скептиков. Но хуже всего оказалось то, что неведомая тварь решила опробовать остроту зубов на его мясе.
  
  Зверь глухо зарычал и порывисто цапнул за левое плечо. Боль мгновенно пронзила всю руку, и теперь-то Громов понял, почему толстяк Бирон старался лишний раз не рисковать.
  
  - Пошёл прочь! - истошно закричал Алекс. - Убери от меня своё поганое рыло.
  
  Тварь обошла вокруг и с интересом уставилась на добычу.
  
  Быть жратвой даже в игре, то ещё удовольствие. Громов не мог понять, почему не вмешиваются ребята из группы поддержки, почему не запускается запасной вариант, о котором столько говорил Боря Кураев.
  
  - С-с-кальп, сволочь! - закричал Алекс. - Помоги мне, я дам тебе денег.
  
  - Вы получили повреждение, - сообщил искусственный разум. - Ваша кровь заражена, через тридцать минут инфицирование достигнет критического уровня.
  
  - Пошёл к чёрту, - рыкнул Алекс.
  
  - Шкала жизни равна восьмидесяти процентам. Каждые пять минут уровень здоровья будет опускаться на десять процентов.
  
  Безобразная тварь выжидала. Она кружилась вокруг, источая вонь, и обнюхивала его, жадно и сипло, втягивая широкими ноздрями. Несколько раз уродец пытался укусить, но своими воплями Алекс его отпугивал. Всё это напоминало странный и дурацкий ритуал, как будто зверь готовил его к самому страшному. И вскоре Громов понял, что его ждёт.
  
  Из чащи леса, наполняя окрестности завыванием и гортанными криками, уже неслась голодная стая.
  
  продолжение от 01.02.16
  
  Глава 9
  
  Перспектива испытать боль вызвала в душе панику. Мозг буквально взрывался от избытка эмоций. Ситуация в которой Алекс оказался, выглядела нелепо и абсурдно: он пребывал в игре призванной развлекать, но при этом рисковал психическим и физическим здоровьем.
  
  Пугала даже не боль, а сам факт того, что это могло произойти.
  
  Зубатая тварь, услышавшая своих собратьев, нетерпеливо фыркнула и, озираясь по сторонам, начала подвывать. Похоже, даже виртуальному хищнику была присуща жадность. Несколько раз он порывался начать трапезу, но останавливал стадный инстинкт и голодный мерзавец ещё интенсивнее начинал нарезать вокруг дерева круги.
  
  И вдруг, Алекс услышал приглушённый звон, так словно, кто-то отпустил мощную пружину.
  
  В то же мгновение зубатая тварь отрывисто вскрикнула и, разбрызгивая темную кровь, завертелась волчком. Через секунду звук спускаемой пружины повторился, и Громов увидел, как в огромную голову хищника вошла короткая, толстая стрела. Тварь упала на землю, и конвульсивно вздрогнув, застыла.
  
  "Наконец-то в штабе обо мне вспомнили, - с облегчением подумал Алекс. - Олухи! Давно надо было вмешаться".
  
  Кто-то, пока невидимый, подбежал к дереву и начал отвязывать верёвку. Он стоял в тени, с той стороны, куда Громов не мог повернуть голову. От незнакомца веяло холодом, но это не имело никакого значения, - Алекс был чертовски рад, что у него появился союзник.
  
  - Может, и оружие мне принёс? - спросил Алекс. - А то ведь не отобьёмся.
  
  - Заткнись! - отозвался незнакомец. - Хочешь жить, беги отсюда со всех ног.
  
  Громов почувствовал, как ослабли верёвки, и нетерпеливо отпрянул от дерева.
  
  - Послушай приятель! - он повернулся к спасителю. - Я тебе благодарен, но нельзя ли повежливее?
  
  Перед ним стоял человек, облачённый в тёмный камуфляж. Его голову закрывал капюшон маскхалата, а в правой руке парень держал охотничий арбалет.
  
  - Ты кто!? - воскликнул Алекс.
  
  - За мной не иди, - рыкнул незнакомец. - Беги в чащу, найди дерево повыше и сиди на нём до рассвета.
  
  "Тоже мне союзник", - Алекс огляделся по сторонам, стараясь определить, куда ему бежать.
  
  Но времени оставалось всё меньше, и мимоходом проводив незнакомца взглядом, Громов бросился напролом в гущу леса.
  
  В темноте все деревья казались высокими и надёжными. Пару минут он бежал, не разбирая дороги, но шум за спиной становился всё громче, и в итоге он вскарабкался на первое попавшееся. Взобравшись на верхушку, он примостился на толстой ветке и затаился.
  
  
  Появление незнакомца вызывало много вопросов. Был ли он результатом коллективного мозгового штурма группы поддержки или каким-то игроком, который вообразил себя Робин Гудом? А может, Рокада сгенерировала бота, чтобы вытащить его из сложной ситуации?
  
  "С чего бы это? - Алекс поёрзал на ветке и, прислушиваясь к завыванию внизу, зевнул. - Для Рокады я простой игрок, один из многих, который явился сюда, чтобы с пользой провести время".
  
  До слуха донеслись гулкие хлопки выстрелов, потом рванула граната, и над лесом разнёсся истошный крик. Похоже голодная свора, не нашедшая у дерева жратву, переключилась на людей Скальпа и теперь то, что было уготовано Алексу, в полной мере получили охотники за головами.
  
  Минут пять они отстреливались из автоматов, а потом вдруг всё стихло, и окрестности огласил победоносный гортанный вопль вожака стаи.
  
  "Конец Скальпу, - подумал Алекс. - Наверное, сейчас рвёт и мечет, если конечно у него нет в запасе ещё одной жизни".
  
  До рассвета оставалось ещё часа три, но в Рокаде время текло быстрее, и на дереве Алекс провёл только тридцать минут.
  
  Этого времени хватило, чтобы как следует отдохнуть и залечить раны. К счастью головорезы не стали потрошить карманы, и первым делом Алекс активировал противоядие.
  
  - Вашей жизни ничего не угрожает, - уведомил искусственный разум. - Яд нейтрализован, кровь остановлена.
  
  Громов с облегчением проследил, как медленно, но уверенно восстанавливается до прежних значений шкала жизни.
  
  И всё же он поправил только виртуальное здоровье. После удара Скальпа всё ещё ныла левая скула, побаливали ноги, да и плечо, в которое вцепился зубатый урод.
  
  Алекс подумал о незнакомом спасителе, вспомнил как стремительно, буквально в несколько прыжков, тот пересёк поляну и, оставляя за собой мерцающий шлейф, скрылся в лесу.
  
  "Скорее всего, Боря Кураев постарался, - решил Громов. - Ведь заниматься благотворительностью в Рокаде не принято".
  
  Когда начало светлеть, Алекс осмотрелся и медленно спустился вниз. Минуту он стоял у дерева и прислушивался, чтобы в случае опасности снова вскарабкаться наверх, но зубатые твари видимо насытились и ушли.
  
  "Надо бы наведаться в логово Скальпа, - подумал Алекс. - Может, вещички свои найду".
  
  Без пистолета он чувствовал себя абсолютно на защищённым. Его навыки из реальной жизни, сила и ловкость, здесь не играли никакой роли. В этом он уже убедился, стараясь, вырваться из цепких лап бандитов.
  
  Несколько минут он шёл наугад, но в итоге просто заблудился. Пришлось включить навигатор в КПК, который, хоть и с погрешностями, но всё же указал направление к водонапорной башне.
  
  Проходя мимо своего дерева, Алекс остановился, чтобы поглазеть на обглоданные останки зубатой твари.
  
  "На антропоморфа из промзоны не похож, - брезгливо морщась, подумал он. - Но надо признать, страху этот гад нагнал".
  
  Громов огляделся по сторонам и, стараясь не выдать своего присутствия, осторожно двинулся к тёмной громаде башни.
  
  Чем закончилась бойня, Алекс только догадывался, но, заметив кровавые потёки у входа в подкачку, он уже не сомневался, что отряд Скальпа, наверняка не досчитался нескольких бойцов. Тут же, у порога, он нашёл оторванную человеческую руку и россыпь стреляных гильз.
  
  продолжение от 06.02.16
  
  "Сами себя загнали в угол, - подумал Алекс. - Не лучшее мест, чтобы устроить штаб".
  
  Он перешагнул через кровавые останки и вошёл в тёмное помещение. Пахло металлом и затхлостью. На полу, скорченные, в жутких нелепых позах лежали пять мёртвых тварей. Такие же зубатые, как и субъект нарезавший накануне круги вокруг дерева. Копаться в трупах не было никакого желания, но Громов уже высмотрел в пыли и грязи воронённый ствол АК. Оставалось только забрать.
  
  - Необходимо вернуться к первому заданию, - высветилось сообщение. - В противном случае оно будет провалено, что скажется отрицательным образом на вашей репутации.
  
  "Вот прибарахлюсь тут немного, а потом поглядим, - хмыкнул Алекс. - И всё же, почему я испытывал боль? Мой статус ничтожен, я получил доступ только в одну локацию, даже в "Посёлке" не выпендривался. Все погибшие от боли геймеры, о которых говорила Вероника Кранц, пребывали в Рокаде не один месяц и достигли вершин, до которых основной массе игроков далеко".
  
  Он пнул дохлого мутанта и, выждав немного, брезгливо вытащил из-под его головы автомат.
  
  - Неплохой улов, - присвистнул Алекс. - Похоже, мне досталась пушка самого Скальпа.
  
  Автомат был снабжён оптическим прицелом и пламегасителем - цилиндрической, увесистой балдой на воронёном стволе. Правда, существовала вероятность, что Бирон захочет получить его в качестве компенсации за потерянный Узи. Но Алекс решил, что такого подарка толстяку делать не станет.
  
  - Перебьётся, - протянул он. - Пусть поищет других идиотов, которые полезут в пасть к зверям за его копейки.
  
  Наверняка, здесь валялось ещё немало различного барахла, и уходить, не обшарив все закутки, было бы крайне глупо.
  
  "Всегда можно продать, - подумал Алекс. - Или самому пригодится".
  
  В дальнем конце комнаты стоял гигантский насос, за которым Громов обнаружил дверь в подсобку. Прежде чем ломится в неё, он отстегнул рожок и проверил, сколько осталось патронов.
  
  "Полна коробочка, - улыбнулся он. - Должно быть, мародёр не ожидал такого натиска и просто не успел израсходовать боекомплект".
  
  Шансы нарваться на уцелевшего головореза были достаточно велики, поэтому Алекс резко дёрнул за ручку и тут же отскочил в сторону. Однако всё оказалось прозаичнее. Кроме кровавых потёков на полу и, выпотрошенного медкомплекта, о присутствии людей ничего не говорило. Либо они ушли, спасаясь от хищников, либо Рокада выкинула их из процесса.
  
  "Скорее вариант номер два", - Алекс огляделся и, заметив армейский рюкзак на ящиках, потянул его за лямки.
  
  Отстегнув ремешки, он заглянул внутрь и самодовольно улыбнулся, жадно облизав губы. В рюкзаке лежал какой-то прибор - новёхонький, пахнущий краской, с заводской биркой на никелированном пульте.
  
  "Видать, целое состояние стоит, - промелькнуло в голове. - Думаю об этом трофее толстяку знать не обязательно".
  
  Алекс пошарил в рюкзаке и, нащупав скомканный лист бумаги, вынул его на свет.
  
  - "Мозговой сканер", прочитал он. - "Инструкция пользователя".
  
  Теперь стало понятно как Скальп добывал информацию, а ведь Громов ему тогда не поверил. Где можно было применить эту технику и на ком, Алекс ещё не знал, но оставлять такой ценный приз без присмотра он не собирался. Взвалив рюкзак на плечи, он вышел из здания подкачки и двинулся на юго-запад.
  
  
  Он шёл по лесу минут десять. Искусственный разум молчал, и Алекс небезосновательно подозревал, что, скорее всего, задание он уже провалил. Встретится с агентом он должен был ещё накануне и если парень на встречу всё-таки приходил, толстяк наверняка знал о результате. Точнее о его отсутствии.
  
  Среди деревьев он заметил столб с предупреждающей табличкой, но от оранжевого знака осталась только верхняя часть, да и та оказалась посечена крупной дробью.
  
  "Наверное, людишки Скальпа дурью маялись, - разглядывая знак, подумал Громов. - Или ещё какие-нибудь уроды, калибром поменьше".
  
  Выбравшись из леса, он оказался на открытом пространстве. Перед ним расстилалось широкое, изрытое глубокими бороздами поле, усеянное обломками боевых самолётов. Ржавые, покрытые бурыми мхами и какой-то плесенью, эти осколки кровавых сражений всё ещё источали удушливый запах авиационного керосина и пороха. Но здесь пахло и тленом. Этот запах разносился сухим порывистым ветром, дувшим с запада.
  
  Алекс приложил ко лбу ладонь и осмотрелся. За небольшим оврагом, на дне которого покоился сгоревший вертолёт, виднелись серые постройки.
  
  - "Должно быть, это ферма и есть, - подумал Громов. - Чёрт! Здесь отовсюду нужно ждать подвоха".
  
  Он активировал КПК и, отыскав на карте "Запретную зону - 2" открыл справку.
  
  - Ферма. Условное обозначение, придуманное проводниками и представителями поисковых отрядов для секретного правительственного объекта, - прочитал Алекс. - Во время боевых действий этот объект, активно использовался силами сопротивления для создания устойчивых к враждебному воздействию организмов. В силу особой важности, прикрывался авиаполком и дивизией сухопутных войск. Был уничтожен врагом.
  
  - Оно и видно, прокомментировал Громов. - Знать бы, что это за враг такой могучий. Целую дивизию вдребезги разнёс.
  
  Знакомится с историей, Алексу не хотелось Он всё ещё ожидал сообщения о провале задания, но морально к этому был уже готов. Наверняка, Бирон ничего не заплатит, да и от игры последует какое-нибудь взыскание.
  
  И всё же он решил проверить.
  
  Чтобы добраться до фермы потребовалось ещё минут десять. Бессмысленная трата времени утомляла, но в Рокаде по-другому и быть не могло. Виртуальный мир требовал не только психического напряжения, но и физической отдачи.
  
  Алекс остановился перед бетонным забором и, пригнувшись, заглянул в дыру, проломленную у самой земли. Отсюда был виден подъездной двор и несколько приземистых корпусов, напоминающих бараки без окон.
  
  "От этого места мороз по коже, - Алекс поёжился и, опустившись на колени, заполз в дыру. - А грязи-то, грязи!"
  
  продолжение от 07.02.16
  
  Прежде чем подняться на ноги он ещё раз огляделся и, удостоверившись, что всё тихо встал во весь рост.
  
  Двор напоминал плац перед войсковой частью. Выложенный бетонными плитами, он только местами зарос травой и чахлыми кривыми деревцами. Под тенью металлических навесов стояли прогнившие насквозь грузовики и пара абсолютно рыжих от ржавчины танков.
  
  Но Алекс чувствовал, что унылое с первого взгляда место, может оказаться опасным. Он не знал, где именно должен был дожидаться агент и потому решил осмотреться. Повсюду виднелись следы чего-то присутствия. Комья грязи, глубокие свежие царапины на бетоне, какие-то отвратные лохмотья, но всё это безобразие вполне могли устроить птицы или животные.
  
  Встречи с зубатыми тварями, Громов хоть и опасался, но большого значения этому не придавал, тем более в руках у него находился вполне весомый аргумент.
  
  "Ладно. Как-нибудь уломаю толстяка дать ещё задание, - подумал он. - В конце концов я оказался в обстоятельствах непреодолимой силы. А с зубатыми мерзавцами я ещё поквитаюсь".
  
  Впрочем, эта мысль утешала слабо. В Рокаде действовали другие принципы, и прощать провал ему никто не станет, даже добряк Бирон.
  
  Озираясь по сторонам, он добрался до центральных ворот и здесь его ждал сюрприз. Эту огромную напоминающую механического паука штуковину он заметил не сразу. Она стояла в дальнем конце комплекса, у стены барака. Высотой метра четыре, закопчённая и заляпанная грязью, эта вещь потрясла футуристической формой и устрашающими выступами.
  
  "Редкостная сволочь, - промелькнуло в голове. - Куда "симбионтам" до этой дряни".
  
  Не оставалось никаких сомнений в техническом предназначении данного объекта. Скорее всего, это была какая-то хитроумная машина, но кто являлся её хозяином, и могла ли она причинять вред Алекс не знал.
  
  На секунду он представил, как эта груда железа оживает. И по спине пробежал холодок.
  
  "Сомнёт и мокрого места не оставит, - нахмурился Алекс. - Если здесь повсюду такие сюрпризы мне потребуется гранатомёт".
  
  Он порывисто взмахнул рукой, пару раз кашлянул, затем поднял с земли пустую консервную банку и швырнул её в сторону барака.
  
  Но, несмотря на все его манипуляции, "паук" оставался неподвижным.
  
  - Может хреновина сломалась?
  
  Постояв немного, Алекс осторожно двинулся к объекту. В конце концов, пока ему ничего не угрожало, а в случае опасности, он всегда мог дать дёру.
  
  Приблизившись, на расстояние нескольких шагов, Громов с интересом уставился на причудливую машину. Только теперь он заметил, что она снабжена небольшой зарешеченной кабиной на двух пассажиров и пулемётом с подвижной турелью. Судя по всему, механический "паук" умел ходить, и эта способность имела решающее преимущество на территории, где давно забыли о то, что такое дороги.
  
  Алекс подошёл ближе, слегка пнул железную лапу, с налипшими комьями грязи.
  
  "Наверное, давно здесь стоит, - подумал он. - По крайней мере со вчерашнего дня".
  
  Догадка поразила очевидностью - этот механизм скорее всего принадлежала агенту Бирона..
  
  - Тогда где агент?
  
  Алекс осторожно снял с плеч рюкзак, положил его на землю и, выставив автомат, обошёл вокруг машины. Сразу же заметил приоткрытую дверь, ведущую в барак.
  
  "Кого ещё здесь бояться? - подбодрил он себя. - После бандитов Скальпа?"
  
  Алекс распахнул дверь и посмотрел на цепочку грязных следов от армейских ботинок. Они вели в глубь здания.
  
  Сняв автомат с предохранителя, Громов положил палец на спусковой крючок и, стараясь не шуметь, медленно вошёл в барака.
  
  Сюда всё ещё подавалось электричество. Под потолком ритмично мерцали несколько ртутных ламп, но это мерцание только отвлекало и действовало на нервы. Вспомнился зловещий тип, который встретил его на дороге в "Посёлок", - тот зомби оказался весьма умелым притворщиком.
  
  "Но сейчас-то меня врасплох никто не застанет, - подумал Алекс. - Мигом свинцом нашпигую".
  
  Барак был разделён стенами на сектора. Серые, покрытые чёрной плесенью они всё ещё хранили следы человеческого пребывания. Кое-где висели полуистлевшие картонные таблицы, сквозь налёт грибков просматривались указатели и уведомляющие надписи.
  
  "Экспериментальная лаборатория вивисекции", - прочитал одну из них Громов. - Так вот где делали зубатых зверюшек. Теперь понятно, почему эти твари ненавидят людей".
  
  Обломки мебели, раскуроченное оборудование, колбы, склянки и другой уже никому не нужный хлам, - всё это вызывало массу вопросов.
  
  Алекс добрался до входа в другую комнату, заглянул в проём и застыл как вкопанный.
  
  Глава 10
  
  На полу валялся включённый фонарь, аккумуляторы которого разрядились и давали энергии ровно столько, сколько хватало, чтобы осветить крошечный участок впереди. Здесь царил такой же бардак, как и в предыдущем помещении, только битого стекла на полу побольше.
  
  Но Алекса насторожила и смутила кровавая цепочка капель, которая вела к мёртвому человеку. Сомнений не оставалось перед ним, в нелепой, страдальческой позе лежал агент Бирона.
  
  "Не повезло парню, - прислушиваясь, подумал Громов. - Значит, его замочили из-за меня".
  
  Он подобрал фонарь, пару раз встряхнул его и осторожно приблизился к трупу. Перед ним лежал брутальный тип, с крепким телосложением, облачённый в навороченные доспехи. Но потрясло другое, - словно ехидна, он был утыкан сотнями тончайших полупрозрачных игл. Несколько штук торчали прямо из правого глазного яблока.
  
  "Чертовщина какая-то, - Алекс брезгливо огляделся. - Наверное, здесь обитает нечисть покруче, чем зубатые уроды".
  
  Мертвец посинел и выглядел так, словно из него высосали соки, на левой руке не хватало нескольких пальцев, а ноги уже кто-то обглодал. Натурализм картинки уже не изумлял, он шокировал и вызывал отвращение. В реальной жизни Алекса мало что пугало, но всё что происходило в Рокаде, каким-то неведомым способом проникало в глубины сознания, вырывая из него потаённые загнанные цивилизацией страхи.
  
  "Надо приложить все силы, чтобы закрыть Рокаду нахрен, - скрипнув зубами, подумал Алекс. - Эта прога, начинает действовать мне на нервы".
  
  Выждав пару секунд, он наклонился к мертвецу и обшарил его разгрузку. Вытащил пару магазинов к пистолету, несколько противопехотных гранат. В кобуре на поясе нашёл "Берретту". Похоже парень был очень уверен в своих способностях и рассчитывал на высокий статус, но именно это в итоге его и подвело.
  
  Громов вспомнил про механического "паука" и задумчиво выпрямился. Заполучить такую мощную штуковину в его ситуации было бы неплохо, но как это сделать. Наверняка на это счёт существовали какие-то правила. К тому же он понятия не имел, как управлять подобными транспортными средствами.
  
  "Ходячий танк, да ещё в умелых руках кого угодно образумит, - ухмыльнулся Алекс. - Ладно, об этом подумаю потом".
  
  Утыканный иглами тип вызывал большой интерес, ведь именно он дожидался Алекса, чтобы передать какую-то важную для толстяка информацию. Не меньше вопросов возникало и в связи с молчанием искусственного разума. Персонаж уже умер и по логике задание должно быть признано проваленным. Или...
  
  Громов вдруг подумал про "мозговой сканер" и задумчиво покосился на мертвеца.
  
  "Вытащить из дохляка сведения можно только тем же способом, каким пользовался старина Скальп, - подумал он. - Значит, Рокада даёт ещё один шанс".
  
  Это открытие обрадовало, но одновременно и насторожило. Слишком благосклонно к нему относилась игра, что не могло не вызывать подозрений.
  
  продолжение от 11.02.16
  
  "Ситуация довольно сложная и полагаться только на интуицию в таком вопросе не самый лучший вариант, - Алекс осторожно двинулся к выходу. - Если Рокада меня раскусила, значит, нужно готовится к худшему. Одна надежда на ребят из группы поддержки".
  
  Он активировал хронометр реального времени и с удивлением отметил, что в игровом процессе находится уже не менее суток.
  
  Он не заметил, как пролетели часы, и всё меньше вспоминал о том, что мир Рокады только имитация. Его личность уверенно вживлялась в отведённую роль, а задание, которое поручил Старков, становилось каким-то размытым, далёким и отвлечённым.
  
  "Как бы потом лечиться не пришлось, - усмехнулся Алекс. - Но мои страдания Старкову дорого обойдутся".
  
  Громов высунулся в дверной проём и, убедившись, что ему ничего не угрожает, зацепил рюкзак с "мозговым сканером".
  
  
  Он поставил прибор на пустой ящик и, сверившись с инструкцией, подсоединил провода нейрошлема.
  
  Использование сканера запрещено в шести населённых персонажами локациях, - выскочило перед глазами сообщение. - В качестве наказания трёхдневный бан и лишение всех достижений.
  
  "Ну, мне это сейчас не грозит, - улыбнулся Громов. - В Запретной зоне обитают только зубатые уродцы".
  
  - "Мозговой сканер" редкий и уникальный прибор. Пользуясь им, вы подвергаетесь большой опасности, поскольку становитесь объектом для охоты. "Барахольщики" способны отследить импульсы процессора и вычислить местоположение прибора.
  
  - Хорошенькое дельце, - прошептал Алекс. - Вот почему Скальп прятался в Запретной зоне, чтобы ему самому голову не открутили.
  
  Немного помедлив, он нажал на единственную кнопку и прибор тихонько завыл. Загорелись индикаторы частот, вспыхнул плоский дисплей с цифровыми обозначениями.
  
  Оставалось только нацепить нейрошлем на голову мертвеца, впрочем, это оказалось для Алекса самым сложным. Он никогда не испытывал страха перед мёртвыми, и трупы, окружавшие его на поле боя всегда воспринимались как часть окружающего пейзажа. Он не боялся ни крови, ни грязи, да и смерть особо не страшила, а здесь всё его хладнокровие и рационализм куда-то улетучились.
  
  "Ладно, соберись приятель, - подбодрил он себя. - Это только игра. Дурацкая супер реалистичная игра, которая прочистила тебе мозги".
  
  Надеть шлем мешали иглы. Алекс протянул руку, сгрёб их в пучок и, превозмогая брезгливость, вырвал из головы агента. Из крохотных отверстий в синюшной коже тут же прыснула какая-то тёмная жидкость.
  
  "Похоже, внутри всё разложилось от какого-то яда, - подумал он. - Не хотелось бы столкнуться с мобом, который так просто разделался с прокачанным игроком".
  
  Алекс секунду помедлил, затем аккуратно надел на голову мертвеца нейрошлем. "Мозговой сканер" сразу же перестал подвывать, а дисплей поменял красный цвет на нейтрально зелёный.
  
  - Сведения, полученные в результате перекачивания информации, будут автоматически загружены на ваш КПК, - уведомил искусственный интеллект. - С ними вы сможете ознакомится после завершения процесса. Статистика доступна уже сейчас.
  
  продолжение от 12.02.16
  
  Видимо шлем работал на какой-то особой частоте. Периодически мёртвое тело начинало дёргаться, и тогда на лице агента появлялся хищный оскал, вздрагивали веки, мышцы на руках сотрясали конвульсии.
  
  Зрелище вызывало смешанные чувства, и Алекс не мог отделаться от ощущения, что бироновский агент вот-вот вскочит на ноги и бросится на него как тот патлатый грязный зомби у танка.
  
  Чтобы не искушать судьбу он отошёл в сторонку, поднял опрокинутый стул и уселся на край.
  
  "Похоже, у парня в башке целая база данных, - Громов активировал КПК и открыл статистику. - Значит, есть повод задрать сумму гонорара".
  
  - Потеря информации равняется тридцати процентам, - прочитал он на экране. - Повреждены два базовых кластера из десяти. Даты и список событий нечитаемы. Оставшиеся кластеры содержат сведения, сообщения и данные о прогрессе игрока за последние пять месяцев, включая секретные и индивидуальные настройки.
  
  "Слишком радужные перспективы могут, кому угодно вскружить голову, - подумал Алекс. - Этот КПК теперь стоит целое состояние. Спасибо Бирону".
  
  Через пару минут "мозговой сканер" снова завыл и труп агента, наконец, перестал дёргаться.
  
  - Процесс перекачки данных успешно завершён, - высветилось сообщение. - Теперь вы можете открыть информационный раздел и получить доступ к расшифрованным сводкам.
  
  Соблазн покопаться в КПК был невероятно велик, но Алекс чётко осознавал всю опасность своего положения. Он помнил о "барахольщиках", да к тому же из головы никак не выходила страшная и неотвратимая гибель агента от неведомого, но крутого моба.
  
  "Надо поскорее отсюда убираться, - решил Алекс. - Иначе, по мою душу, точно кто-нибудь явится".
  
  Громов сорвал с головы мертвеца нейрошлем, быстро упаковал "мозговой сканер" в рюкзак и, взвалив его на плечи, вышел во двор.
  
  Вокруг по-прежнему было тихо. Вечерело. Закат в Рокаде был удивительно красив. Огромное оранжевое солнце, обрамлённое лиловым гало, медленно опускалось к зелёной линии горизонта. А на фоне синего неба с красными от зарева облаками стремительно проносились какие-то необычайно огромные птицы.
  
  Алекс остановился около механического "паука" и задумчиво посмотрел на могучий четырёхствольный пулемёт.
  
  "Если оставить эту штуку без присмотра, у неё быстро найдётся хозяин, - промелькнуло в голове. - Но это не в моих интересах".
  
  Он лихо запрыгнул на подножку и забрался в кабину. Судя по всему, управлять ботом было не сложнее, чем автомобилем, с той лишь разницей, что вместо руля для этого предназначался джойстик. Громов с интересом обследовал панель приборов и, обнаружив за джойстиком сенсорный идентификатор личности, аккуратно приложил к нему ладонь. Тут же ожила панель приборов, запищали датчики, вспыхнула подсветка на расходнике топлива.
  
  - У вас нет доступа к управлению арахноботом, - появилось перед глазами сообщение. - Данное транспортное средство представляет собой управляемый боевой комплекс, с системой распознавания свой-чужой и уникальной защитой от взломов программы управления. Покиньте немедленно кабину.
  
  - Чёрта с два, - оскалился Громов. - Теперь этот паучок мой.
  
  Алекс открыл КПК, вошёл а базу данных созданную "мозговым сканером" и быстро отыскал нужный раздел.
  
  - "Арахнобот под номером 2324, хозяин Ник Слим с позывным Крот, - прочитал Алекс. - Прогресс прекращён пять часов назад, реинкарнация невозможна, бонусы потеряны, средство передвижения со статусом - без хозяина. Хотите стать хозяином?
  
  "Что за вопрос, - хмыкнул Алекс. - Всегда мечтал о ходячем танке".
  
  Подтверждая, он порывисто нажал на кнопку, но прошло не меньше минуты, прежде чем программа вновь обратила на него внимание. Он почувствовал, как заработал электромотор, потом механический паук вздрогнул и медленно поднялся над землёй.
  
  - Учётная запись изменена, - уведомил искусственный разум. - Арахнобот под номером 2324, хозяин Алекс с позывным Гром, время пребывания в Рокаде - 25 часов. Достижения - снайпер.
  
  Возникло желание обкатать машину прямо сейчас, но одновременно он поймал себя на мысли, что думает о том, как на это мальчишество отреагируют в группе поддержки. В данный момент владения такой техникой больших преимуществ не давало. А если он начнёт качать права в доступных локациях, то обязательно найдётся персонаж, который все эти безобразия прекратит.
  
  "Пожалуй, испытания оставим на следующий раз, - улыбнулся Алекс. - Думаю, паучок неплохо справится с ролью сторожа для "мозгового сканера". Зачем тащить такую драгоценную штуку в "Посёлок".
  
  В кабине, на четырёхметровой высоте, он чувствовал себя в полной безопасности. Он бы просидел в арахноботе ещё дольше, если бы не получил на КПК сообщение от Бирона. Толстяк явно истерил, то ли он почувствовал неладное, то ли получил какое-то уведомление от проги, но впервые Алекс испытал на себе его гнев.
  
  Бирон приказал возвращаться, и грязно выругавшись, отключился.
  
  - Похоже, у пухлика проблемы! - пожал плечами Алекс. - Ну, в конце концов, это его проблемы, а не мои.
  
  Минут пять Громов ковырялся в настройках, пока не нашёл, как запрограммировать бота на режим боевого дежурства. Теперь все, кроме Алекса были для механического "паука" враждебными целями.
  
  "С такой огневой мощью, он ни одного гада сюда не подпустит, - Громов спустился на землю и посмотрел на своё приобретение. - Ох, и наворочаем мы с тобой дел".
  
  Повесив автомат на плечо, он неторопливо двинулся к пролому в стене. Там он ещё раз оглянулся и с радостью отметил, как турель с пулемётом медленно сместилась на пару градусов. Робот поймал его на мушку и внимательно изучал.
  
  До перехода в первую локацию ему так никто и не повстречался. В какой-то степени он был этому рад. Большой объём информации не давал покоя воображению и на всём протяжении пути Алекс думал о человеке, который его освободил.
  
  продолжение от 15.02.16
  
  "Может это и был "призрак". - подумал Громов. - Если так, то в Запретной зоне у него должна быть какая-то нора".
  
  Для себя он решил, при случае как следует изучить эту локацию, но на первый план выходило задание Бирона. Теперь нужно было понять , что именно толстяк хотел получить от своего агента.
  
  
  - Поменял бы ты свой бронежилет, - ухмыляясь выкрикнул Цербер. - Издалека вылитый жмур.
  
  Алекс оскалился в ответ и, заметив нескрываемый интерес стражника к автомату, демонстративно стянул его с плеча.
  
  - Неплохая прокачка, - бросил Цербер. - Где взял?
  
  - Слышал что-нибудь про Скальпа? - поинтересовался Алекс. - Я с этим мерзавцем в Запретной зоне столкнулся.
  
  - Разное болтают про урода, - качнул головой Цербер. - В "Посёлок" его пускают раз в месяц. Говорят лютый шибко. От того и банят постоянно.
  
  - Так, вот это его пушка. Не знаю что с ним приключилось, но автомат он свой потерял.
  
  - Значит, замочили мерзавца? Усмехнулся здоровяк. - Поделом гаду, он давно мне кровь портил. Как в "Посёлке" появится, так устраивает разборки с местными. Кстати, тебя Бирон искал.
  
  - Уже в курсе.
  
  - Не хочу наводить тень на плетень, но работая с толстяком, нужно всегда помнить о запасном варианте. - Цербер смерил собеседника внимательным взглядом и добавил. - Мутный он какой-то. Хотя и давно уже в Рокаде, а по настоящему его никто и не знает.
  
  - Ладно! Приятно было поговорить, - Алекс хлопнул стражника по плечу. - Что!? Опять двадцать монет отстёгивать?
  
  - Не-а! Парню, который в одиночку сходил в Запретную зону и вернулся живым, положен бонус и уважуха. Так что сегодня пропускаю бесплатно.
  
  
  Разумнее было бы сразу отыскать толстяка, но Алекс решил потянуть время. Ему нужно было во всём разобраться. Если Бирон узнает, какое богатство в руках Алекса, он наверняка захочет наложить на КПК лапу. Впрочем, никто в Рокаде не мог дать гарантии, что эта информация уже не дошла до торговца.
  
  Громов добрался до "Гостиницы" и забился в самый тёмный угол зала, там как раз освободился столик. Правда, его заметил Бурбон, но у того явно не хватало времени на любезности. Две яркие, обвешанные оружием девицы весело щебетали с ним о каких-то делах, и польщённый таким вниманием бармен не успевал раздавать комплименты.
  
  - Тупой клоун, - фыркнул Алекс. - Наверное, и в жизни такой же баламут.
  
  Его мучила жажда, да и голод уже давно давал о себе знать. Только сейчас Громов подумал о том, что уже сутки ничего не ел. Запас глюкозы, который вместе с апельсиновым соком впрыснули в него помощники из группы поддержки, организм уже исчерпал.
  
  "Итак, Бирону нужны какие-то сведения, которыми владел Ник Слим, - откинувшись на спинку стула, подумал Алекс. - Этот Слим, судя по барахлу и статусу, был крутым парнем и имел доступ во многие локации. Поскольку толстяк знал его лично, значит в "памяти" мертвеца должны были сохраниться какие-то сообщения и "Мозговой сканер" эти данные наверняка перекачал.
  
  Алекс достал КПК и раскрыл базу данных на Слима.
  
  В первую очередь он решил изучить все контакты за последние дни. Но как только он развернул интересующий его список, тут же высветилось уведомление и заблокировало доступ.
  
  - Информация обладает большой ценностью, - сообщил искусственный интеллект. - Следует помнить, что сведения о других игроках или полученные ими данные способны заинтересовать персонажей с более высоким статусом. А это в свою очередь может поставить под сомнение ваш дальнейший прогресс.
  
  - Отвали, - убирая блокировку, прошептал Алекс. - Если это предупреждение, то крайне запоздалое.
  
  Он быстро отыскал нужный раздел и к собственной радости почти сразу же наткнулся на искомый информационный блок.
  
  - "Страница 453. Задача: поиск сведений по запросу игрока, - прочитал он. - Имя Бирон, статус воин. Слиму. Конфиденциально. Секретно. От Слима. Расшифровка : "Необходимые сведения по нашему вопросу пришли. Достоверность невелика, поэтому требуется дополнительная проверка. Тем не менее, из источника получена информация о "секретке" в локации номер четыре, которая находится в высотном доме, в квартире 151. Соваться в "Морозилку" пока не собираюсь. Будь со мной щедрее, тогда подумаю. Сам понимаешь вылетать из прогресса у меня нет никакого желания, а тем более делать это ради Спрута. К тому же слухи нехорошие ползут. По второму вопросу всё тоже решено, знаю, где можно разыскать "объект", он спрятан в тайнике, координаты которого отмечены на карте. Остаётся только забрать, но придётся попотеть, нынче на "Железке" всё стало сложнее, чем раньше. Наконец, сведения о "Призраках" полностью подтвердились. То, что он существуют известно всем, а вот про их способности только болтают. Но я точно знаю, их возможности могут свести с ума.
  
  На стол легла чья-то массивная тень. Алекс оторвался от экрана КПК и поднял глаза. Перед ним стоял Бирон.
  
  
  
  Глава 11
  
  
  
  Бирон хмуро покосился на КПК, который Алекс держал в руках и многозначительно покачал головой. Позади, в шаге от него стоял, верзила в глазах, которого, как в открытой книге читалось презрение к окружающим и желание кого-нибудь вздуть.
  
  - Чёрт! Почему ты не выполнил порученное задание, - проговорил толстяк.
  
  - Ты не оправдываешь моего доверия, хотя я с самого начала отнёсся к тебе как к другу?
  
  Громов растянул губы в улыбке и убрал КПК в карман от греха подальше.
  
  - Может, перестанешь пыхтеть и присядешь, - предложил он, поглядывая на торговца. - Ты привлекаешь внимание.
  
  - Ах, вот как мы заговорили! - Бирон выпятил нижнюю губу, и повернулся к здоровяку. - Я столько сделал для этого парня, а он решил плюнуть мне в рожу.
  
  Ожидая хоть какой-нибудь реакции, толстяк выдержал паузу, потом неопределенно пожал плечами и уселся на соседний стул.
  
  - Погуляй пока, - бросил он телохранителю. - Если потребуешься, позову.
  
  Бирон явно играл на нервах, он ждал первого шага от Алекса, надеясь, что тот поведёт себя неадекватно и как-то выдаст свою неуверенность.
  
  - Ты ведь всё знаешь? - прямо в лоб спросил Громов. - Так зачем ломать комедию?
  
  - В каком смысле? - Толстяк с показным удивлением расширил глаза. - О чём ты вообще говоришь?
  
  - Гориллу с собой притащил. Думал, что стану выпендриваться и ты в целях самозащиты, замочишь меня здесь?
  
  Бирон натянуто улыбнулся и жестом поприветствовал бармена.
  
  - Разделаться с тобой не проблема, - ответил он. - Твой статус ничтожен, а достижения курам на смех. Но ты мне сразу понравился. Не знаю, каков ты в реальной жизни, однако в Рокаде ведёшь себя на удивление прагматично.
  
  Толстяк откинулся на спинку кресла и, прищурившись, покосился на оттопыренный карман разгрузки.
  
  - Ну ладно. Выкладывай, что нарыл в "Запретной зоне".
  
  Алекс выдавил ответную улыбку и потянулся к КПК. Бирон играл в собственную игру, и Громов отлично понимал, что торговец затаил на него обиду.
  
  - Когда я прибыл на место, твой агент уже был мёртв, - произнёс Алекс. - Обрадует тебя эта новость или нет, но сведения предназначенные для тебя, теперь известны и мне. Сейчас переброшу.
  
  Проделав нехитрые манипуляции, он отправил на КПК торговца единственное сообщение с отчётом Слима, затем отключил экран и спрятал компьютер во внутренний карман куртки, подальше о жадных глаз.
  
  - Это всё? - прочитав сообщение, поинтересовался Бирон. - Не стану расспрашивать, как тебе удалось вытащить сведения из черепушки мертвеца, просто хочу предупредить: использование аппаратуры, для получения информации чревато серьёзными последствиями. Надеюсь, ты никаких приспособлений не использовал?
  
  - В таких делах не мастак, - развёл руками Алекс. - Я ведь только недавно в Рокаде.
  
  - Поверю на слова, - хмыкнул толстяк. - Ну, смотри. Здесь ошивается разный народ, просекут, что дело нечисто, быстренько язык развяжут. На всякого рода хитроумные штучки спрос великий, а ради приличного куска можно и шкурой рискнуть.
  
  Пару секунд, Бирон молча переваривал полученные сведения. По кислому выражению лица трудно было понять, какие страсти разгорались в его душе, но необходимые выводы он наверняка уже сделал.
  
  Громов догадывался, что за образом торговца стоит реальный человек, которому, как и любому другому индивиду присущи обычные людские качества. А этот, ко всему прочему, являл собой типичного приспособленца.
  
  - Ладно! Забудем о нашей перебранке, - начал Бирон. - Ты неплохо показал, на что способен. Предлагаю и дальше сотрудничать на взаимовыгодной основе. Поскольку своего лучшего агента я потерял, его место можешь занять ты. Естественно и гонорары будут на порядок выше.
  
  - Это обеспечит доступ в другие локации? - сохраняя невозмутимость, спросил Алекс.
  
  - Не во все, - отозвался Бирон. - Сам понимаешь, в таких вопросах прогресс игрока зависит не только от успешности выполнения предыдущих заданий. Но в "Морозилку" дорогу я тебе открою, а там поглядим.
  
  
  
  "Итак, толстяк отправляет за каким-то предметом, - подумал Громов. - Достань то, принеси это - предсказуемый набор квестов с непредсказуемыми результатами. Пока всё предельно понятно".
  
  Он вышел из гостиницы и направился к ближайшему трёхэтажному корпусу. Толстяк проявил щедрость и расплатился, как обещал. Теперь настало время позаботится о собственном закутке, где можно было отдохнуть, сложить барахло или просто подумать о дальнейших действиях в спокойной обстановке.
  
  Аренда коморки, с заколоченным фанерой окном, обошлась в двести единиц. Но расходы Алекса не смущали. На его счёту уже накопилось больше тысячи рублей. Ещё в "Запретной зоне" он неплохо вооружился, отрихтовал в мастерской броню и купил дополнительную аптечку с расширенным набором медикаментов. Наконец, впервые за двадцать часов Громов по-настоящему пообедал. Биомасса, которая имитировала комплексный обед, оказалась на удивление питательной и приятной на вкус.
  
  "В общем, жизнь удалась, - Алекс оглядел комнатку и улёгся на продавленную койку. - Остаётся только выполнить задание и вернуться в реальность".
  
  Под потолком горела тусклая лампа, на потрескавшихся стенах чернела плесень, по полу бегали тараканы, да и пахло в коморке как в хлеву. За окном кипела жизнь, и её отголоски доносились нечленораздельными выкриками и глухим уличным шумом.
  
  Всё чаще Громов ловил себя на мысли, что какой-нибудь заядлый геймер справился бы с заданием гораздо лучше. И навыки лучше и восприятие виртуала адекватнее. Но выбрали именно его. Именно его бросили разгребать то, с чем не смогли справиться штатные специалисты в области информационных технологий.
  
  "Почему им не удалось сломать эту игрушку? - подумал Алекс. - Почему нельзя остановить поток смертей и визиты антропоморфных созданий в наш мир. Представляю, какой оказалась бы реакция общественности, если бы произошла утечка данных, и сведения о Рокаде обнародовала бы пресса".
  
  Мысли нагоняли тоску. Алекс порывисто вскочил с койки и достал КПК.
  
  Он решил почитать гайд касающийся "Морозилки" и понять с чем на этот раз придётся иметь дело. Но каково же было его удивление, когда он увидел, что интересующий его информационный раздел заблокирован.
  
  "Значит, мой прогресс слишком активный и игра решила слегка его усложнить, - подумал Алекс. - Забавно. Каждый игрок, попадающий в Рокаду, получает набор личных настроек, в соответствии с которыми происходит его развитие. Какими мощностями должен обладать сервер, чтобы обработать столько параметров".
  
  Громов не мог похвастаться большими техническими познаниями, но даже того скромного набора сведений было достаточно, чтобы сделать кое-какие выводы. Ему вдруг стало не по себе. Само наличие такого проекта как Рокада вызывало много вопросов, не говоря уже о наличии некоего портала через который на землю проникали неведомые существа.
  
  "Может быть, это какой-то психологический эксперимент? - подумал он. - И всё что рассказывал Старков, Кураев и Кранц только вывеска. Они просто морочили мне голову, чтобы я поверил и включился в этот безумный проект. Но зачем это всё...?".
  
  Для себя он решил, довести начатое до конца. У любого здравомыслящего человека просто не могли не возникнуть сомнения, но в отличие от игроков, которые ни о чём не подозревали, Алекс знал слишком много. Мог ли он верить собственным глазам, когда увидел в ангаре антропоморфа и не была ли постановкой сцена на видео с умирающим в экзоскелете геймером.
  
  - Чёрт! - сорвалось с губ. - Пойду-ка я лучше по делам.
  
  
  Громов раскрыл карту с локациями и нашёл 'Морозилку'. Эта таинственная территория располагалась в черте города, но полностью мегаполис не охватывала. Внизу экрана он нашёл скромное пояснение, из которого узнал, что локация предельно опасна. И больше ничего.
  
  - Ты обязательно должен добраться до секретки, - зашептал Бирон. - Мне нужна посылка, которая там спрятана. Не хочу давить, но от этой вещицы зависит не только твоё, но и моё дальнейшее пребывание в Рокаде.
  
  - Так серьёзно? - Громов выключил экран и покосился на толстяка. - Кто придумал эти правила?
  
  - Эти правила существовали с самого начала. И чем выше твой статус, тем выше ставки. В этом вся прелесть игры - она похожа на реальную жизнь, с той лишь разницей, что из игры можно выйти и попытаться начать заново.
  
  "Толстяк уверен, что можно начать заново, - Алекс криво улыбнулся. - Да, приятель, знал бы ты, с чем имеешь дело, давно бы аннулировал свой аккаунт".
  
  - Когда вытащишь посылку, сразу беги назад, - назидательно заявил Бирон. - В "Морозилке" можно бродить неделями и там много чего интересного, но твоя задача - принести предмет мне.
  
  
  
  У ворот уже дожидался старенький бронированный автобус. Попасть в "Морозилку" можно было только на его борту и к тому же за приличную плату. Такой способ перебираться из одной локации в другую вызывал у многих игроков недоумение, но это вносило некое разнообразие в привычный уклад виртуальной жизни, ведь вернуться назад можно было только этим же автобусом.
  
  Алекс занял свободное место у зарешеченного окна и оглядел собравшуюся в салоне компанию. Желающих пересечь границу локаций оказалось не так уж много. Небольшой отряд охотников, весёлая парочка "копателей", несколько одиночек в навороченной броне.
  
  - Если передумавших нет. Трогаемся! - сказал водитель. - На подъезде к городу, рекомендую соблюдать тишину. В ваших же интересах.
  Лязгнула закрываемая дверь, выбрасывая дизельную копоть, зарычал мощный движок.
  
  Громов положил автомат на колени и откинулся на спинку кресла. Каким бы скользким человеком не был Бирон, он всё же дружески посоветовал Алексу присоединиться к какой-нибудь группе. В крайнем случае, следовать на некотором расстоянии, чтобы держаться поближе к людям. Об опасностях он, конечно же, умолчал. Несколько раз Громов пытался хоть что-то выудить из собственного КПК, но все сведение касающиеся "Морозилки" блокировались каким-то скриптом.
  
  "Ладно, будем решать проблемы по мере их поступления, - подумал он. - Игра становится круче и в этом есть своя прелесть".
  
  - Эй, ты! - послышался голос за спиной. - Пушку не уступишь?
  Алекс обернулся и посмотрел на говорившего. Наглая самоуверенная физиономия, светлый камуфляж, выкрашенный белой краской шлем и снайперская винтовка в руках.
  
  - Ты не первый кто задаёт этот дурацкий вопрос,- отозвался Алекс. - А ты свою?
  
  - Давай! Отвалишь пару тысчонок и она твоя, - хмыкнул парень. - Первый раз в 'Морозилку'?
  
  - Получил задание, теперь вот думаю, как всё сделать с наименьшими потерями.
  
  - Э-э-э, брат! С наименьшими потерями получается только у счастливчиков, - парень покосился на своих товарищей. - Мы вот только втроем туда ходим, да и то если существует какая-то особая причина.
  
  - Я, Алекс, - Громов встал со своего места и перебрался поближе к парню в камуфляже. - Может, возьмёте с собой?
  
  - Всё будет зависеть от того, куда ты намылился, - отозвался тот. - Я Паха Сержант. Крепыш в ушанке Скорпион, а долговязый Юрка Швыдкий. Всё время вместе. Ну, так что, куда навострил лыжи?
  
  - Сам ещё не разобрался, - пожал плечами Алекс. - На карте только точка, а как до неё добраться...
  
  - Шифруешься? Правильно делаешь, в Рокаде никому нельзя доверять. Тогда наслаждайся передышкой, а когда решишь, что созрел до серьёзного разговора, обращайся.
  
  - Эй, вы! - зарычал водитель. - Хорош базланить. Я ведь предупреждал, на подъезде к городу всем заткнуться.
  
  Уже минут пять они ехали в сторону мегаполиса по заброшенной автостраде. Вдоль дороги нескончаемой цепью тянулась застывшая вереница автомобилей. Ржавые, покорёженные взрывами и ещё чёрт знает чем, эти безмолвные осколки чужой жизни нагоняли тоску.
  
  Иногда водитель снижал скорость до минимума, чтобы объехать очередную яму или бездонный провал, в котором тускло поблескивала мутная вода. На многие километры дорогу покрывал толстый слой ржавчины, сквозь которую пробивались искривлённые уродливые деревья и кустарник. Иногда на пути попадались странные серебристые объекты, ощетинившиеся длинными штырями. Некоторые издавали звуки, которые напоминали жужжание, другие ритмично мерцали.
  
  - Краткая справка для общего ознакомления, - сообщил искусственный разум. - Пригород наводнён подвижными боевыми точками, созданными военной корпорацией передовых технологий. Степень исправности всех имеющихся единиц тридцать процентов. Большая часть уничтожена вражеским электромагнитным импульсом. Оставшиеся в строю, обладают нестабильным программным кодом от чего представляют крайнюю опасность для людей. Реагируют на человеческие шаги и голоса.
  
  Сообщение тут же исчезло. Вероятно, подвижными боевыми точками и были, разбросанные по окрестностям города серебристые объекты. Но со стороны эти причудливые штуковины выглядели вполне мирно, и Громов не представлял, каким способом они могли причинять вред.
  
  "Вот почему попасть в "Морозилку" можно только на колёсах, - подумал он. - Неплохая защита для желающих поживиться. Пешком не дойти, сразу же замочат".
  
  Впереди показался железнодорожный переезд. Шлагбаум валялся на обочине, а рельсы по обе стороны от шоссе оказались закручены в ржавые длиннущие спирали. Какая-то чудовищная сила разорвала и перемолола все, что когда-то выстроили люди, даже лежавший на боку электропоезд напоминал расплющенную жестяную банку, по которой прошёлся каток.
  
  Когда автобус миновал переезд, водитель повернулся и многозначительно кивнул.
  
  - Вот теперь можно трепаться, - сказал он. - Мерзкие сволочи уже никого не услышат.
  
  Алекс улыбнулся и покосился на Сержанта.
  
  - А в чём собственно проблема? - спросил он. - Неужели эти штуки так опасны?
  
  - Хоть раз увидишь их в деле, больше никогда не забудешь, - хмыкнул Паха. - Если ты работаешь на какого-то серьёзного босса, объясни, почему он тебя не проинструктировал?
  
  - У меня с ним несколько натянутые отношения, - нахмурился Громов.
  
  - Понятно. Не сошлись в размере гонорара? Бывает и такое.
  
  Несколько минут они ехали молча. Алекс с интересом разглядывал окраины города, иногда цепкий взгляд выхватывал до боли знакомые детали, и ему становилось не по себе. Казалось, что всё это он видел там, в реальной жизни. Когда каждый день мотался на работу или в выходные дни за покупками в ближайший торговый центр.
  
  "Чёрт знает что, - отгоняя сумбурные мысли, подумал он. - С чего это вдруг меня стали беспокоить фальшивые пейзажи".
  
  Показались первые высотки, и вдруг откуда-то издалека ветер принёс несколько снежинок. Потом их стало больше, и вскоре за окном началась настоящая метель. Удивительное явления приковало внимание, из вентиляционных решёток потянуло морозцем и кожу стало пощипывать.
  
  - Почти настоящий! Верно? - бросил Паха. - Вот выберемся из салона, на своей шкуре ощутишь, что такое виртуальный холод.
  
  - Как им удалось это создать? - недоверчиво улыбнулся Алекс. - Что и снеговика можно слепить?
  
  - Не гони лошадей, приятель. Скоро увидишь сам. Только не советую пробовать на вкус. Разочаруешься.
  
  
  
  Всех пассажиров высадили на захудалой остановке. Вокруг зияли глубокие воронки, а асфальтированную трассу впереди пересекала тянущаяся на запад трещина. Какая-то техногенная катастрофа разделила город бездонным ущельем, перебраться через которое обычным способом было практически невозможно.
  
  - Там закрытая часть локации, - пояснил Сержант. - Лично я знаю немногих у кого есть туда доступ.
  
  Подул ветер. По заиндевелому грунту понеслась позёмка.
  
  Некоторое время сенсоры просто не реагировали, но потом Алекс почувствовал, как сквозь ткань воображаемого костюма проникает ледяной воздух. Чего в этих ощущениях было больше, самовнушения или физических ощущений, Громов не знал, впрочем, разбираться в тонкостях восприятие ему не хотелось. Игра слишком достоверно передавала все прелести отвратительной погоды.
  
  - А нет ли здесь какой-нибудь норы чтобы переждать снегопад? - поинтересовался Алекс. - Так и дуба дать не долго.
  
  - Ну, ты брат даёшь! - рассмеялся Сержант. - Ты лучше на Скорпиона погляди. По-твоему зачем он на башку треух нахлобучил? Здесь всегда снегопад. На то она и 'Морозилка'.
  
  - Какой же гад этот Бирон, - поднимая воротник бушлата процедил Алекс. - Даже не предупредил. Сволочь!
  
  - Так вот значит, кто за тобой стоит, - Сержант переглянулся с товарищами и приблизился к Громову. - Ладно! Шагай за нами, покажем, где можно шмоток прикупить.
  
  
   Глава 12
  
  
  
  Алекс брёл за группой Сержанта и прислушивался к завыванию ветра в проводах. Город спал. Будоража воображение, в распахнутых окнах домов, колыхались обрывки штор. Поскрипывали ветви погибших деревьев, где-то на крыше кричала одинокая хищная птица.
  
  Никто не разговаривал и Алекс понимал, что здесь во враждебном мире Рокады любой непроизвольный возглас может стать фатальным. Вспомнились боевые задания и то волнительное чувство опасности, что возникало в решительные минуты, нов ведь там была реальность, а здесь...
  
  Он поёжился от холода и подумал, что на самом деле, в данную минуту, его тело болтается на тягах, между полом и потолком, в экспериментальной лаборатории Вероники Кранц, где тепло и комфортно, а за окном светит солнце.
  
  - "Не нравится мне эта имитация зимы, - Громов на секунду остановился и поправил висевший на плече автомат. - Не уверен, что даже самый передовой игровой экзоскелет способен передавать такие ощущения. Вероятнее предположить, что дело в психологическом восприятии. И кто-то здоров постарался, чтобы промыть мне мозги".
  
  - Холод ухудшает ваше самочувствие, - уведомил искусственный разум. - Вам необходимо как можно быстрее приобрести зимний комплект одежды. В противном случае шкала жизни будет опускаться на пять процентов каждые десять минут.
  
  Сержант шедший впереди повернул голову и расплылся в улыбке. Он знаком показал, что почти пришли.
  
  Через пару минут группа вышла на центральную улицу. Широкий проспект, напоминавший гигантскую гудящую от ветров трубу, утопал в сугробах. Кое-где из-под снега торчали остовы автобусов и грузовиков. Легковушки давно утонули под толстущим, ослепительно белым настом.
  
  Потемневшие от непогоды коммерческие высотки выходили фасадами на проспект, но двери зданий были забиты деревянными щитами или заварены сваркой. В витринах магазинов виднелись разграбленные стеллажи с товарами, иногда в грудах мусора цепкий взгляд выхватывал окоченевшие трупы несчастных искателей наживы.
  
  - Туда! - повернувшись к Алексу, подсказал Скорпион.
  
  Они свернули к трёхэтажному особняку, в котором, судя по всему до "катастрофы" располагался ресторан. Из проломленной стены наполовину торчал сгоревший армейский грузовик.
  
  - Я проверю, - едва слышно проговорил Паха. - Толпой не суйтесь. Может, драпать ещё придётся.
  
  Сержант протиснулся в щель за грузовиком и через пару секунд жестом поманил остальных. Скорпион пропустил Алекса вперёд, и когда все очутились внутри здания, Сержант закрыл щель деревянным щитом.
  
  продолжение от 19.05.16
  
  - У нас здесь собственная, можно сказать персональная нора, - пояснил он. - Неплохое местечко, которое мы заработали горбом.
  
  - Чтобы получить "базу" пришлось покорячиться в парочке квестов, - добавил Юрка. - Но зато в "Морозилке" у нас надёжный тыл.
  
  Они прошли через ресторанный зал в дальний конец, завернули за угол и спустились в подвал.
  
  - Место, конечно, хорошее, но последнее время сюда часто заносит всякую нечисть, - Паха отпер железную дверь и вошёл в подземелье. - Несколько дней назад штаб-квартиру пришлось брать штурмом. "Снежных зомби" набилось столько, что я уж подумал, не справимся и придётся искать новую нору.
  
  
  
  В подвале оказалось тепло и комфортно. Под потолком мерцали ртутные лампы, в дальнем углу стоял радиоприёмник и телевизор. Чужая сфера влияния накладывала некоторые ограничения, и Алекс сразу же этом понял. Он огляделся по сторонам и уселся на предложенный Юркой стул.
  
  - Расслабься! - сказал он. - Здесь нет врагов и недоброжелателей. Можно поговорить о секретах или поделиться планами.
  
  - В Рокаде тоже порою случаются чудеса, - усмехнулся Сержант. - Какой-то баг блокирует контроль со стороны админов, никто не забанит, если нарушил правила, но успел сюда влезть, ты, словно выскальзываешь из игрового процесса. Редкий случай. Впрочем, не единичный.
  
  - Зачем вы мне об этом говорите? - Алекс насторожился и крепче сжал автомат. - Я не знаю, кто вы такие, но если решили...
  
  - Твоё барахло нам не к чему, - рассмеялся Паха. - По твоему дешёвому прикиду видно чего ты стоишь. А с Бироном у нас давние отношения, которые иногда переходят в конфронтацию и вражду. Своих людей он не бережёт, вот мы и берём шефство над такими простаками как ты.
  
  Громов неопределённо пожал плечами и расслабился. Он и сам понимал, что недоверие в данной ситуации может только усугубить его положение. Парни согласились помочь и даже не потребовали ничего взамен.
  
  - Ты не слишком похож на бироновского агента, - вдруг сказал Сержант. - У тебя какой-то свой интерес и выполняешь ты его задание только потому, что так выгодно тебе.
  
  Алекс натянуто улыбнулся и повесил автомат на плечо.
  
  - Что? Совсем не похож на нуба? - спросил он. - Сам же сказал, у меня дешёвый прикид.
  
  - Какая разница какое на игроке шмотьё. Это я к слову, - отмахнулся Сержант. - Внешний вид в Рокаде ничего не значит. А опытные геймеры видят, какие тараканы в башке у игрока по глазам. Чёрт его знает, как разработчикам игры удаётся передавать эмоции, но галза в виртуале - это зеркало души.
  
  Ещё минут пять Громов сидел на табурете, наблюдая за тем, как трое парней набивают рюкзаки всякой рухлядью. Потом Сержант жестом приказал подняться.
  
  - Из нашего подвала можно проникнуть в любую точку города, - сказал он. - Всё вокруг пронизано тоннелями. Но бродить по ним в одиночку слишком опасно.
  
  - А если мне необходимо добраться до какого-то объекта на поверхности земли? - поинтересовался Алекс. - Гипотетически, конечно.
  
  - Тогда зачехляешься по самую макушку и вперёд. - Паха закинул мешок на плечи и улыбнулся. - Пребывание в "Морозилке" сопряжено с большим риском и неважно где тебя носит, под землёй или на поверхности. Здесь нужно смотреть в оба и реагировать молниеносно. Иначе вылетишь из процесса, даже этого не заметив.
  
  Подвал, который Сержант и его люди именовали 'базой' располагался под несколькими зданиями. Разделённый на сектора, местами, он напоминал свалку отходов. Приходилось пробираться через груды мусора, какого-то лома, иногда брести по колено в воде, но Алекс чувствовал себя здесь в полной безопасности.
  
  - Это мы всё захламили, - похвастался Скорпион. - Если сунется какой гад, сразу услышим.
  
  - И чем же вы ребята занимаетесь? - поинтересовался Алекс. - Если это не секрет?
  
  - Некоторые вещи в Рокаде трудно удержать в тайне, - бросил Сержант. - Каждый игрок находит для себя профессию по душе, и об этом быстро становится всем известно. Вот мы, например, "охотники за вещами", кое-кто называет нас "барахольщиками", но мы не в обиде. Настоящий "барахольщик" знает себе цену.
  
  Громов судорожно сглотнул и с тревогой покосился на шедшего впереди Скорпиона. Он хорошо помнил предупреждение игры о том, что "мозговым сканером" могут заинтересоваться сторонние персонажи, но ему и в голову не приходило, что встреча с этими людьми состоится так скоро.
  
  - Разыскать какую-нибудь нужную вещь или деталь для прибора могут только профессионалы, - добавил Паха. - Во-первых, нужно знать места, а во-вторых, пройти через ловушки. В Рокаде всё непредсказуемо. Иногда не верится, что эта игра результат работы программистов, настолько всё мудрено устроено.
  
  Сержант остановился перед стеной из ящиков и отошёл в сторонку, уступив место своим сподручным.
  
  Скорпион и Юрка Швыдкий тут же принялись за работу и через минуту разобрали часть баррикады, за которой Алекс заметил ещё одну металлическую дверь.
  
  - На другой стороне уже не поболтаем, - пояснил Паха. - Там начинается 'Большая нора'.
  Место я тебе скажу не самое приятное для одиночных рейдов. Каждый день меняется рельеф. Но!.. К счастью нам не далеко.
  
  Сержант с лязгом отодвинул засов и приоткрыл дверь. В подвал тут же ворвался гудящий сквозняк, и Алекс шкурой ощутил морозящий воздух.
  
  Сквозь завывание ветра доносились какие-то шорохи и отдалённый расстоянием рокот, где-то в глубинах тоннеля пронзительно и монотонно скрипели части брошенного механизма.
  
  - Идёшь следом, - шёпотом предупредил Паха. - Отстанешь, искать тебя никто не станет. Твои сложности.
  
  Алекс кивнул и снял автомат с предохранителя. Сомневаться в словах парня не было никакого резона, тем более они были произнесены слишком убедительно.
  
  - "Большая нора" - рукотворный тоннель, прорытый повстанцами во времена активного сопротивления, - всплыла перед глазами подсказка. - Служил для перевалки грузов и переброски живой силы партизан. Для ликвидации повстанческих коммуникаций враг использовал биотехнологии и генетически модифицированные вирусы. От чего пребывание в "андеграунде" чрезвычайно опасно.
  
  - "Вот и первое предупреждение, - хмыкнул Громов. - Значит, ждать беды".
  
  Вчетвером они вышли в холодную промозглую темень. Где-то вдали тускло моргали подвешенные к кабелям электрические маячки. Пахло ржавчиной, хлоркой и сыростью.
  
  Алекс почувствовал как по спине побежали мурашки. Он не мог отделаться от ощущения, что за ними кто-то наблюдает. Но разбираться с эмоциями, не было ни времени, ни желания. Паха обернулся только раз, да и то, чтобы проверить, не тащится ли следом какая-нибудь нечисть. А потом припустил так, будто за ним гнались все демоны преисподней.
  
  Впереди, на некотором расстоянии от остальных, шёл Скорпион. Судя по всему, он единственный из компании, обладал "кошачьим зрением" - особым видом личных достижений. За ним Юрка Швыдкий и Паха. Громов же процессию замыкал.
  
  - "Не такие уж они сволочи, - подумал Алекс. - Эти парни себе на уме, но ведут себя вполне адекватно".
  
  К полумраку глаза привыкали медленно. Несколько раз Алекс споткнулся, а когда они пересекали огромную лужу, подвернул ногу, зацепившись за торчавший из грязи штырь.
  
  - Не дури! - прямо в ухо зашипел Сержант. - Здесь полно тварей, которые очень хорошо слышат. А ты постоянно шумишь.
  
  Неожиданно маячивший впереди Скорпион остановился. Он порывисто вскинул руку и повернул голову в юго-западном направлении.
  
  - "Похоже, остроглазый что-то заметил, - Громов замер и, прищурившись, уставился в темноту. - Чёрт! Надо было, потратиться на ПНВ".
  
  Он почувствовал, как Паха схватил его за рукав и, резко дёрнув, поволок куда-то в сторону. Происходило что-то необычное, то к чему 'барахольщики' всегда были готовы.
  
  Они спрятались за вереницей вагонеток и затаились.
  
  - Ни звука, - едва слышно проронил Сержант. - Просекут что мы здесь, не отвяжемся. Алекс крепче сжал автомат и беспомощно захлопал глазами.
  
  
  
  "Большая нора" на деле оказалась искусственной пещерой потрясающих воображение размеров. Трудно было представить, каких усилий людям стоило её выкопать. Даже в полумраке различались остовы шахтного оборудования, разрушенных взрывами механизмов и ленточных конвейеров, по которым когда-то перемещались тысячи тонн грунта.
  
  Вероятно, работу так и не завершили, но своды и стены всё ещё поддерживали железобетонные рёбра и металлические распорки.
  
  - "Верно, в Рокаде даже крутым парням есть чего бояться, - напряжённо вглядываясь в темень, подумал Алекс. - Того и гляди драпанут. А я вместе с ними".
  
  Но убегать никто не собирался. Шли минуты. Слышалось, как в лужи со стен сбегает ручьями вода. Ожидание явно затягивалось, и Громов начинал терять терпение. Неожиданно Сержант пихнул в плечо. Он уже заметил, то чего не видел Алекс.
  
  - Не дёргайся, - шёпот Пахи едва различался. - "Лютики" плохо видят, но хорошо слышат. А если уж услышат, то...
  
  Из глубин тоннеля донёсся отрывистый гортанный возглас. Какое-то существо, должно быть разведчик, тенью промелькнуло под мигающим маячком и замерло в нескольких метрах от ленточного конвейера.
  
  Алекс видел только абрис. Существо напоминало крупную взлохмаченную обезьяну: длинные передние конечности, вытянутый профиль рыла, короткие ноги. Тварь явно выжидала. Она постоянно озиралась по сторонам и с шумом втягивала ноздрями воздух. Особого страха перед этим созданием Громов не испытывал. Ему вдруг показалось, что четырём подготовленным бойцам не составит большого труда загнать и уничтожить даже десяток подобных существ.
  
  - "Да! Мартышек я ещё никогда не гонял".
  
  Алекс криво улыбнулся и покосился на Паху. Тот сидел рядом и напряжённо всматривался в сизый мрак. Тускло поблескивали белки его глаз, на суровом лице застыло напряжение.
  
  И вдруг, разрезая тишину, по подземелью разнёсся истошный душераздирающий вопль. В ту же секунду на ржавый борт вагонетки вскочил разъярённый брызжущий слюной "Лютик". Откуда он взялся Алекс так и не понял, но внезапность нападения потрясла до глубины души и, вскинув автомат Громов, рефлекторно нажал на спуск.
  
  продолжение от 22.05.16
  
  Вспышки выстрелов осветили огромное пространство вокруг, и сотни медленно подползающих на запах людей созданий. От неисчислимого количества тварей шевелилась земля, тёмными лохмами колыхались ржавые облепленные "лютиками" механизмы.
  
  - Ах, ты! Ё! - Сержант вскочил на ноги и от пояса полоснул по копошащейся массе. - Так и знал, что вляпаемся!
  
  Глубоко посаженные наполненные ненавистью глаза пещерных тварей отливали свинцом. Они казались пустыми стекляшками, даже расширенные зрачки едва различались под мутной болезненной поволокой. "Лютики" злобно рычали и, оголяя длиннущие почерневшие клыки, в ярости бросались на незваных гостей.
  
  Алекс выбивал самых активных и с ужасом следил за тем, как программа подсчитывает количество убитых врагов.
  
  Десять, пятнадцать, двадцать - статистика методично отражалась в нижнем левом углу.
  
  - Вам начислен пятибалльный бонус за меткость, - высветилось сообщение. - Его можно обналичить или отложить для последующего суммирования и перевода в дополнительный навык.
  
  - Всё, всё, всё! Отступаем! - выкрикнул Паха. - Гром не тормози. Беги, что есть мочи!
  
  Алекс опустошил рожок и, меняя магазин, бросился за удалявшимися фигурами "барахольщиками". Он вдруг чётко осознал, что если отстанет, то его пребыванию в игре придёт конец. Это станет неприятным сюрпризом для Старкова, для Вероники Кранц, да и для него самого, потому что причиной послужит банальное нападения стада мутировавших обезьян.
  
  Двигаться приходилось буквально на ощупь. Мерцающие маячки были не везде, иногда Громов оказывался в секторах тоннеля, где царила непроглядная тьма. Ноги гудели от усталости, Алекс взмок и тяжело дышал. Эта пробежка стоила ему нервов.
  
  - "Кураеву не помешало бы изменить настройки моего экзосклета, - промелькнуло в голове. - Похоже, искусственный разум решил, что я должен нести двойную нагрузку. Занятная логика".
  
  Алекс чувствовал, что неотвратимо сбавляет темп. Его товарищи по несчастью вырвались далеко вперёд, а он едва передвигал ноги. За спиной постоянно слышались яростные вопли "лютиков", которые настолько обнаглели, что начали швырять в него камни. Лишь однажды Громов оглянулся и, заметив в паре метров от себя сверкающие бешенством зрачки, выпустил короткую очередь.
  
  Сержант и его люди шарахнулись в сторону, и Алекс понял, что парни повернули в боковой проход.
  
  - "Главное самому не пропустить, - запульсировала в голове мысль. - Иначе чокнутые макаки порвут меня на ремешки".
  
  Краем глаза Алекс заметил подсвеченный крошечным фонарём указатель и, собравшись с силами, бросился к прорубленному в скальной породе штреку.
  
  В боковом тоннеле подсветка оказалась ярче. Повсюду валялись запчасти для техники, разломанные на дрова армейские ящики. А впереди, шагах в двадцати от Алекса стояла посечённая осколками гаубица.
  
  - "Последний рубеж обороны, - подумал Алекс. - Что же тут творилось, если повстанцам пришлось зарываться в землю".
  
  Он бросился к пушке, перепрыгнул через обгоревшее колесо и, споткнувшись, растянулся на каменистом крошеве породы.
  
  
   Глава 13
  
  
  
  В реальности всё получилось бы иначе, но в Рокаде действовали иные законы и потеря равновесия, привела к неизбежному падению. Алекс почувствовал, что его экзоскелет подчиняется заданной программе и буквально парализует натренированные в бесконечных пробежках ноги.
  
  Он упал на руки и явственно ощутил, как в кожу ладоней вонзаются острые осколки камня.
  
  Чтобы перевернуться на спину потребовалось несколько секунд, однако драгоценное время было потеряно и первый, вырвавшийся вперёд "лютик" тут же вцепился клыками в левую лодыжку. Ногу пронзила нестерпимой болью.
  
  Была ли эта боль спровоцирована впечатлительностью или так достоверно сработали встроенные в костюм сенсоры, Алекс не знал. Но ему показалось, что лодыжку сдавили тисками. Он глухо вскрикнул и брезгливо лягнул голову клыкастой твари.
  
  - Пошёл прочь! - вскидывая автомат, выкрикнул он.
  
  "Лютик" грозно зарычал и, брызжа слюной, разинул широченную пасть. Ещё немного и он бы вцепился Алексу в горло, но к счастью Громов успел первым. Он порывисто нажал на спуск, и мутанта отбросило огненной волной назад.
  
  - Какого чёрта ты разлёгся!? - послышался окрик Пахи. - Ждёшь, пока всё стадо прискачет?
  
  Ещё один кудлатый зверь проворно выпрыгнул из темноты и, вскарабкавшись на ствол гаубицы, яростно заверещал.
  
  - Скройся! - полоснув очередью, рыкнул Сержант.
  
  Паха подбежал к Алексу и помог ему подняться.
  
  - Сегодня парень, явно не твой день, - бросил он. - Надеюсь твоего медкомплекта хватит, чтобы поправить здоровье?
  
  
  
  Сержант навалился плечом, и многотонная металлическая дверь с лязгом захлопнулась. В ту же секунду за дверью приглушённо рванула граната.
  
  - Пусть лохматые сволочи знают, что путь им сюда закрыт, - оскалился Паха. - Хорошая порция шрапнели, вот что способно остудить пыл "лютика". Правда, не надолго. Уж очень короткая у поганцев память.
  
  Скорпион и Юрка Швыдкий стояли в сторонке и тихонько посмеивались. Должно быть ситуация с нападением озверевших макак казалась им комичной, но Громову было не до смеха.
  
  Шкала жизни неотвратимо снижалось и это не могло не вызывать беспокойства. Вытекающая из виртуальной ноги кровь уже залила пространство у двери.
  
  - Ваша жизнь находится в опасности, - сообщил искусственный разум. - Необходимо использовать кровеостанавливающие медикаменты. В противном случае ваш прогресс может прекратиться.
  
  Громов сморщился и заковылял к разбросанным по тоннелю ящикам. Боль практически не ощущалась, зато каждое движение давалось с трудом. Несколько сервоприводов экзоскелета напрочь отказывались работать.
  
  - Здесь нам ничего не угрожает! - заметил Паха. - Место спокойное. Все кто занимается торговлей или старательством приносят сюда добычу, чтобы обменять на шмотки или продать какому-нибудь заезжему спекулянту.
  
  - И как же называется это чудесное место? - усаживаясь на ящик, поинтересовался Алекс.
  
  - Какой-то умник назвал пещеру "Распределитель ?2", - отозвался Паха. - Здесь находится одна замечательная штука, на которую тебе следует посмотреть. Но сначала сделай что-нибудь со своей раной.
  
  Алекс мрачно покосился на кровавую лужу под ногой и активировал аптечку.
  
  - Успешность медикаментозного лечения предполагает последовательность и соблюдение рекомендаций, - сообщила программа. - Оптимальным решением станет применение препаратов общим списком. Так вы сэкономите время и силы.
  
  Громов клацнул команду ввод и сразу же увидел, как искусственный разум сканирует показатели причинённого мутантом урона. Это, безусловно, облегчало задачу, ведь Алексу не нужно было принимать решение самостоятельно. Впрочем, подобные удобства и оперативность могли обеспечить только самые дорогие комплекты.
  
  - "Если б знал, что так всё повернется, раскошелился бы ещё на один, - подумал Алекс. - Проклятые макаки. Нет на вас огнемёта".
  
  - Крепко клыкастый тебя потрепал, - бросил Паха. - Советую купить аптечку у первого же торгаша. В "Морозилке" лекарства самый ходовой товар.
  
  С нескрываемым сожалением Громов проследил за тем, как программа опустошает его сторублёвый запас медикаментов. Впрочем, когда уровень жизни начал повышаться, на душе стало легче.
  
  Кровь всё ещё просачивалась сквозь ткань штанины и хлюпала в сыром ботинке. Но Алекс решил, что этот игровой эффект необходим для общего впечатления и в дальнейшем на самочувствии никак не отразится. Однако, поднявшись с ящика, он понял, что это не так.
  
  Экзоскелет по-прежнему затруднял перемещение в пространстве, сковывал движение повреждённой ноги и имитировал слабость, создавая иллюзию головокружения.
  
  - В реале точно синяки останутся, - заметил Сержант. - Тебя в Рокаде уже кусали?
  
  - Была одна сволочь, которая цапнула за плечо, - отозвался Алекс. - Когда я шарился по "Запретной зоне".
  
  Он понял, что сболтнул лишнее слишком поздно и, стараясь сохранять невозмутимость, посмотрел в глаза Пахи. Он вдруг почувствовал, как всё внутри буквально закипает от злости к себе и, наверное, этот всплеск эмоций красноречиво отразился на лице.
  
  - Ну, надо же! Неужто и там был!? - Сержант переглянулся с товарищами. - И какого чёрта тебя туда занесло?
  
  Откровенничать в данную минуту не хотелось, но Громов чётко осознавал, что уже сейчас у "барахольщиков" в отношении его персоны возникло масса вопросов и они всё равно, рано или поздно, вернуться к этому разговору.
  
  - Мне нужно было, встретится с агентом Бирона. - Алекс выдавил улыбку и огляделся по сторонам. - Толстяк сказал, что парень передаст ценную инфу, но должно быть кто-то меня опередил, и бедолагу замочили задолго до моего прихода. Так что к Бирону я вернулся ни с чем.
  
  - В Рокаде такое частенько бывает, - выдерживая паузу, ответил Паха. - Но я ещё ни разу не сталкивался с новичком, который выбрался из "Запретной зоны" живым. Похоже ты везунчик!?
  
  продолжение от 25.05.16
  
  Словно по команде "Барахольщики" громко рассмеялись. Засмеялся и Алекс. Конечно, Паха ему не поверил. Не поверили и его товарищи, для которых он снова стал "тёмной лошадкой".
  
  - "Это ж надо так оплошать, - подумал Громов. - Никогда в жизни не трепал языком, а тут просто понесло".
  
  - Ладно. Особо не переживай по поводу ноги, - меняя тему, бросил Сержант. - Минут через пять снова сможешь прыгать. А с мартышками мы ещё посчитаемся.
  
  - Уровень вашего здоровья равен восьмидесяти пяти процентам, - уведомил искусственный разум. - Вашей жизни ничего не угрожает. Пополните запас медикаментов.
  
  Сразу же перед глазами высветилась статистика недавнего сражения со стаей "лютиков".
  
  - Уничтожено двадцать три особи, ранено три, метких выстрелов десять, - прочитал Алекс. - Бонус к достижению - пять процентов. Вы можете активировать его и улучшить навыки снайпера или обменять на денежные единицы. Пятипроцентный бонус равен пятидесяти единицам.
  
  Теперь впереди отряда двигался Паха. Судя по всему бояться, здесь действительно было не кого. Парни болтали на различные темы, рассказывали скабрезные байки и ржали, так громко, что от человеческого гогота дрожали своды.
  
  Но Громов чувствовал себя неловко. Он брёл последним и помалкивал, изредка останавливаясь, чтобы поправить сползающий рюкзак.
  
  Тоннель, в котором они оказались, был вырублен в скальной породе и в отличие от "Большой норы" освещался гораздо лучше. С потолка свисали длинные кабели с лампами. Кое-где стояли мощные рефлекторы.
  
  Однако даже здесь ощущался проникающий с поверхности холод, промозглость и сырость.
  
  Алекс посмотрел на хронометр и улыбнулся.
  
  С того момента, когда он активировал аккаунт, прошло тридцать пять часов. Не так уж мало, и всё же ему показалось, что время, проведённое в игре, прошло для него незаметно.
  
  Равнодушие и в какой-то степени отвращение, возникшее вначале, сменились азартом - он втянулся в процесс и теперь к собственному удивлению желал продолжения игры.
  
  Плотно утоптанный гравий по центру тоннеля свидетельствовал о том, что люди пользовались этим проходом постоянно. Даже мусор и всевозможный хлам оставшийся от повстанцев кто-то предусмотрительно переместил ближе к стенам. Но иногда, на пути встречались предметы, которые невозможно было сдвинуть физически.
  
  - А там что такое? - кивком показывая направление,с просил Алекс. - Смахивает на блок-пост.
  
  Впереди виднелись два установленных впритык друг к другу грузовика. Они полностью перекрывали тоннель и блокировали подступы к какому-то важному объекту. Шины спущены, вместо стёкол в кабинах железные листы.
  
  - Так собственно и есть, - отозвался Сержант. - Только этому блокпосту невесть сколько времени. Давно им никто не пользуется.
  
  Он остановился и, дождавшись пока Алекс с ним поравняется, зашагал рядом.
  
  - У этого места удивительная история, - сказал Паха. - Хотя информацию приходится собирать буквально по крупицам. Но я кое-что нарыл.
  
  - Да неужели, - хмыкнул Алекс. - А я думал только у меня гайд по "Морозилке" глючит.
  
  У каждого игрока по разному, - пожал плечам Паха. - Если особо не задумываться - Рокада убойная прога особенно для тех, кто любит динамику.
  
  - А если подумать?
  
  - Тогда возникнет масса вопросов без ответов.
  
  Сержант посмотрел Громову в глаза и улыбнулся. Конечно же, он знал о локации больше чем Алекс. Возможно, обладал информацией, которая позарез нужна была для выполнения задания, но давить на этого человека, да ещё в такой обстановке казалось не разумным.
  - В Рокаде всё подчинено какой-то странной логике, - заметил Паха. - Иногда возникает ощущение, что тебя намеренно испытывают на прочность, словно хотят проверить, чего ты стоишь. Причём оценивают твою стоимость не только здесь, в виртуале, но и в реальной жизни.
  
  - Как всё серьёзно, - рассмеялся Алекс. - А тебе не кажется, что ты просто заигрался?
  
  - Не кажется! - Сержант хмуро покосился на свой автомат. - Иногда ловишь себя на мысли, что твою башку кто-то сканирует. Копается в извилинах и выуживает что-то не известное даже тебе самому. Скверное, тебе скажу, ощущение.
  
  - Не знаю, не испытывал, - соврал Алекс. - Сколько ты в процессе?
  
  - Какое это имеет значение, - фыркнул Сержант. - Думаешь, у меня крыша поехала?
  
  Громов невозмутимо пожал плечами и дружелюбно улыбнулся.
  
  - А почему бы нет. Я кое-что слышал про подобные случаи.
  
  - Я бы мог это допустить, - улыбаясь в ответ, бросило Паха. - Если бы по профессии в реале не был психиатром.
  
  
  
  Всё тот же уходящий в сумрак тоннель. Моргающие лампы под сводами, стекающая в лужи вода. Только мусора стало меньше, да ещё появились первые разумные обитатели андеграунда. Как только отряд Пахи перебрался через баррикаду из грузовиков, им навстречу вышел какой-то тип, прятавшийся среди пустых бочек.
  
  - Новенького привёл? - преграждая путь, поинтересовался незнакомец - Что-то много всякой швали сюда последнее время таскается.
  
  - Это Гоша Костыль, - обращаясь к Алексу, пояснил Сержант. - Местный босс. Правда, всё над тараканами да крысами, но мечтает, однажды дорасти до крутого персонажа, которому станет по плечу более крупная дичь.
  
  Костыль напоминал типичного обормота готового в любую минуту сделать какую-нибудь пакость. Даже его образ, ярко переданный программным кодом, красноречиво отражал противоречивость характера и полное отсутствие каких-либо принципов.
  
  - Пусть и дальше мечтает, - бросил Скорпион. - Делать-то больше нечего.
  
  Не обращая внимания на обидные слова, Костыль с вызовом уставился на Алекса, но Громов и бровью не повёл. Он намеренно зацепил бродягу плечом, да так, что того развернуло.
  
  - Слышь, я тебя запомнил! - рыкнул Гоша. - Встретимся ещё. Дорожка-то назад прямая.
  
  - Редкостное дерьмо! - усмехнулся Паха. - Но без таких как он в Рокаде было бы скучно.
  
  - Я уж заметил, - пожимая плечами, отозвался Алекс. - макаки, придурки, тараканы, - а что-то более интересное в "Морозилке" есть?
  
  - В "Морозилке" много чего есть. Вопрос только в том, готов ли ты жизнью рискнуть, чтобы это увидеть.
  
  Пару минут они шли молча. Потом Алекс заметил сложенные у стены тоннеля человеческие кости.
  
  Череп к черепу - ребро к ребру. Зрелище потрясало масштабностью, потому что такое количество останков могло принадлежать не одной сотне человек. Когда отряд поравнялся с этим памятником чужой жизни, Громов увидел ржавую пирамиду из армейских касок.
  
  продолжение от 27.05.16
  
  - Обелиск парням, державшим здесь оборону во время "Вторжения", - пояснил Сержант. - В скальной породе выкопать яму невозможно, вот и увековечили, как смогли. Дёргает за сердце. Верно?
  
  - Верно?
  
  Алекс вспомнил своих боевых товарищей, которые погибли у него на глазах, и вдруг подумал о задании. В эту минуту оно снова показалось ему каким-то несерьёзным и ничтожным. Его силу, навыки, высокий профессионализм спеца, Старков бездарно использовал для того, чтобы подтвердить или опровергнуть дурацкую гипотезу о вредоносности какой-то там игры. Но насколько эта гипотеза верна? Насколько все они правы?
  
  Алекса не оставляли сомнения, что ему просто морочат голову, а когда он доберётся до конца, тот же Боря Кураев сообщит об успешном завершении эксперимента и в знак признательности угостит просроченными пирожными.
  
  - "И всё же Старков на такое не способен, - подумал Алекс. - В отделе над ним иногда подсмеиваются, но о его прямолинейности и честности до сих пор ходят легенды".
  
  Даже если и существовали какие-то подковёрные интриги, майор наверняка бы всё пронюхал и предупредил. В своей манере, конечно. С намёками и дурацкими шуточками, но достаточно внятно, чтобы понять.
  
  Громов замедлил шаг и на секунду остановился напротив штабеля из костей. Останки почернели и покрылись зеленовато-бурым налётом, но на черепах без труда можно было заметить странные вооронкообразные отверстия. Могло показаться, что их оставили острейшие свёрла или какое-то неведомое оружие с мощным пробивным эффектом.
  
  - Чего застрял? - Послышался окрик Пахи. - Живее проходи. Эти кости источают ядовитые пары. Сам не заметишь, как шкала жизни поползёт вниз.
  
  
  
  Вскоре тоннель начал сужаться, а когда они прошли под аркой из швеллеров, удерживающих от обрушения своды, он и вовсе превратился в облицованный бетонными плитами коридор.
  
  Через пару минут Алекс увидел широкий дверной проём и установленный на станину пулемёт ДШК. Тут же крутился боец-коротышка в камуфляже.
  
  - Неплохая позиция, - заметил Алекс. - При желании можно остановить взвод, а то и роту неприятеля. Если есть мозги продумать стратегию боя.
  
  - Нелишняя предосторожность, хотя про роту ты загнул, - отозвался Паха. - Нападение на "распределитель" случаются раза два в неделю. Иногда чаще. Существует немало желающих наложить лапу на этот лакомый кусок "Морозилки", но ребята пока держатся. Это место для всех.
  
  Сержант вышел вперёд и поднял руки вверх, чтобы парень, мгновенно занявший точку у пулемёта, не принял отряд "барахольщиков" за какую-нибудь банду.
  
  - Пусть остальные тоже поднимут грабли! - выкрикнул пулемётчик. - Я проблем не хочу. Давай! Не балуй!
  
  - Да свои мы, свои! - Паха обернулся и жестом приказал подчиниться. - С нами новичок, а меня ты знаешь. Я с тобой деньгами прошлый раз делился.
  
  Алекс скривился в улыбке и невозмутимо поднял руки. Снять бойца из автомата для него не составило бы труда. К тому же любой здравомыслящий человек, задумавший пробиться в этот таинственный "распределитель" мог воспользоваться РПГ или забросать точку гранатами.
  
  - "Если только у тех ребят , что контролируют местность, не припасён весомый аргумент, - подумал Громов. - А, учитывая непредсказуемость игры, он наверняка припасён".
  
  Они так и шли с поднятыми руками, пока Сержант не упёрся грудью в широкий воронёный ствол пулемёта.
  
  - А это ты! - хмыкнул коротышка. - То-то думаю рожа знакомая.
  
  - Рожи-то у нас у всех знакомые, - Паха опустил руки и засмеялся. - Неужели нажал бы на спуск, если б клешни вверх не поднял?
  
  - Ну, а то! Мне от вашего брата одни неприятности, а я, между прочим, тоже побродить по Рокаде хочу.
  
  В отличие от некоторых персонажей игры, этот не отличался ни комплекцией, ни брутальностью образа - простой малозаметный паренёк, каких много. Впрочем, как Алекс уже не раз убеждался именно такие, невзрачные, на первый взгляд, игроки, обладали в Рокаде нестандартными навыками и значительным влиянием в определённых кругах. Один Бирон чего стоил.
  
  - "Ох, уж этот Бирон! - вспоминая толстяка, поморщился Громов. - Хотя если б не этот гад, мне бы ещё долго пришлось обивать пороги в "Посёлке".
  
  - Я, Гвоздь! - уставившись на Алекса, представился коротышка. - А ты смотрю к Пахе примазался. Тех двоих я знаю, а тебя нет.
  
  - Просто нам по пути! - Громов протянул руку для рукопожатия и покосился на Сержанта. - Надеюсь, больше вопросов не будет?
  
  Вопросов действительно больше не последовало. Гвоздь отошёл в сторонку и принялся ковыряться в КПК. А Сержант загадочно подмигнул и пропустил Алекса вперёд.
  
  
  
  Глава 14
  
  
  
  Как только Алекс переступил через железный порог, он сразу же ощутил ритмичные вибрации. Сотрясался воздух и усеянная щебнем поверхность земли. Даже ветер, проносившийся над головой, подчинялся каким-то неведомым ритмам: он то усиливался, то ослабевал, насыщая необъятное пространство вокруг, теплом и запахом разогретого металла.
  
  - Могу поспорить, такого ты ещё не видел, - хлопая Алекса по плечу, сказал Паха. - Это и есть "распределитель". Самое потрясающее и непознаваемое место в "Морозилке".
  
  Громов удивлённо запрокинул голову и, улыбнувшись, наигранно развёл руками.
  
  Помещение, в котором он очутился, показалось безразмерным, - определить его форму и габариты не представлялось возможным. Мешало плохое освещение и сизая дымка.
  
  Под куполообразным сводом, на подвешенных к петлям мостках, копошились какие-то люди. Их фигуры были настолько крошечными, что едва различались в тусклом свете фонарей. С руганью и гоготом они латали и приводили в порядок обветшавшую облицовку стен.
  
  Отовсюду доносились голоса. Кто-то торговал дефицитным товаром, кто-то спорил и доказывал собственную правоту, кому-то уже били морду.
  
  Алекс озирался по сторонам, с интересом поглядывал, на сновавшую в лучах прожекторов разношёрстную публику. На мгновение ему снова показалось, что этот причудливый мир единственно реальный, а всё то, что хранилось в памяти и связывало с настоящей жизнью, только плод воображения. Подобные мысли посещали его неоднократно, но он в панике отгонял их прочь, а сейчас Алекс понял, что воспринимает эти нелепые проблески сумеречного сознания спокойно и даже равнодушно.
  
  - Потрясает!? - Сержант стоял рядом и словно хозяин внимательно вглядывался в окружающее пространство. - В некоторые дни сюда набивается по несколько тысяч. Значительная часть искатели наживы, которые приходят попытать удачу с "Преобразователем". Остальные бездельники и попрошайки.
  
  - Попытать удачу с "Преобразователем"? - Алекс покосился на Паху. - Рассказать не хочешь что за диковина такая?
  
  - Придёт время и сам увидишь, - отмахнулся Сержант. - Думаю, когда дойдёт в чём суть, тебя от него за шиворот на оттащишь.
  
  Алекс хмыкнул и неопределённо пожал плечами. Паха явно нагнетал страсти.
  
  - Пошли! - Сержант легонько двинул локтем и направился к центральной части колоссального зала. - Только не щёлкай клювом. Место своеобразное, можно запросто свалиться в отдушину. А это чревато неприятными последствиями.
  
  Громов откинул автомат за спину и двинулся следом. Конечно, здесь и без "Преобразователя" было на что посмотреть. Потому-то он не сразу и заметил пару арахноботов, которые стояли недалеко от выхода. Сдвоенные пушки, скорострельные пулемёты, бронированные кабины - эти "паучки", ни в какое сравнение не шли с хилым ботом Слима.
  
  - "Значит, я был прав, - самодовольно улыбнулся Алекс. - У парней контролирующих "распределитель" действительно припасён весомый аргумент. Против шквала огня не каждый напролом попрёт".
  
  С лёгким трепетом он проследил за тем, как пилот одного из ботов поймал его в прицел. Скорее всего, паренёк считал это трюк занятным и наверняка проделывал его неоднократно. Алекс поднял руку и дружелюбно улыбнулся.
  
  - Сначала посмотрим "Преобразователь", а потом покажу где купить шмотки, - бросил Сержант. Чёрт его знает, может ты и в самом деле везунчик и тебе сразу что-нибудь обломится.
  
  Только сейчас Громов заметил, что Скорпион и Юрка Швыдкий куда-то пропали. Они незаметно растворились в толпе торгашей и покупателей вместе со своими объёмными мешками. С ними исчез и рюкзак Сержанта.
  
  
  
  Чтобы добраться до середины гигантской подземной полости, Пахе и Алексу потребовалось минут десять. Всё это время они шли молча. Иногда Сержант оборачивался и задумчиво поглядывал на спутника.
  
  - "И всё же место довольно странное, - подумал Алекс. - Наверху всё гораздо понятнее: город, отвратительная погода, чётко обозначенные ориентиры. А здесь только горячий ветер и эта необъяснимая вибрация".
  
  - "Распределитель" - или объект "Центр-В" использовался повстанцами в качестве командного пункта в целях координации действий сводных отрядов, - высветилось сообщение. - До начала партизанской войны в данном квадрате производились археологические раскопки и научные исследования.
  
  - "Неплохая затравка, чтобы разжечь интерес", - Алекс вынул КПК и снова попытался открыть гайд связанный с "Морозилкой". Но программа тут же заблокировала доступ, окрасив экран угрожающе красным цветом.
  
  - Попытка войти в базу данных, не санкционирована. При повторных запросах будет назначен штраф.
  
  Ни с чем подобным Громов ещё не сталкивался в игре. Программа чётка предупредила, что его действия противоречат каким-то правилам, но он понятия не имел, что это за правила и как в дальнейшем исключить их нарушение. Вопросов становилось всё больше и больше. Впрочем, трудности только разжигали азарт.
  
  - "Если бы существовала угроза разоблачения, Кураев бы предупредил, - подумал Алекс. - Никогда не поверю, что отдел кибербезопасности не способен отследить изменения в программном коде. Если только его не создал какой-нибудь безумный гений. Стоп! Когда самому грозит помешательство, о безумцах лучше не заикаться".
  
  - Статус автоматически обновлён, - уведомил искусственный разум. - Ваша категория - "Искатель".
  
  - "И на этом спасибо, - скривился Громов. - Был "Бродягой", стал "Искателем". Не очень далеко ушёл".
  
  Сообщение никаких эмоций не вызвало. Настоящего геймера, это повышение статуса, наверняка привело бы в восторг, но Алекс воспринимал новый уровень в прогрессе, как давно ожидаемое воинское звание, когда радость предвкушения сменяется абсолютным равнодушием.
  
  Ветер стал сильнее, да и температура воздуха значительно поднялась. В центральной части зала народа практически не было, и вскоре Алекс узнал почему.
  
  - Здесь случаются довольно сильные завихрения, - заметил Паха. - Может подбросить вверх или того хуже утащить в отдушину.
  
  Десять колодцев, из которых с шумом вырывался горячий воздух, располагались полукругом, в центре зала. Они не были огорожены или каким-то образом обозначены, но не заметить их мог только слепой. С определённым интервалом из широких раструбов вырывались сизые фонтанчики пыли и какие-то бурые лохмотья.
  
  - Некоторые считают, что это воздухозаборники, - добавил Паха. - Где-то внизу, на километровой глубине они расходятся многочисленными каналами и таким образом выходят на поверхность тысячами отдушин. Вся система построена так, чтобы о ней никто даже не догадался.
  
  - Кем построена? - спросил Алекс. - И для чего нужна такая конспирация?
  
  - А это приятель не нашего с тобой ума дело! - Паха неопределённо покачал головой. - Как говорится, догадайся сам. Если хватит мозгов.
  
  - Неужели никто ничего не знает?
  
  - Почему же никто, - Сержант остановился и кивнул на один из колодцев.- Те, кто туда однажды свалился, наверняка знают очень многое. Только рассказать не могут. Их прогресс остановился раз и навсегда.
  
  Алекс с содроганием покосился на отверстие в земле и подумал о множестве ловушек, которые подстерегали, и будут подстерегать его во всех локациях Рокады. В этом свете перспектива добраться до ключевого квеста выглядела весьма проблематичной, если только это было возможно в принципе.
  
  - Не многие рискнули подойти к краю, чтобы поглядеть вниз, - оскалился Сержант. - Сам видел, как один паренёк попытался проделать подобный фокус на спор. Подойти-то он подошёл, да что толку. Так и нырнул в провал с дурацкой улыбкой на роже. Думаю, придурок даже не понял, что с ним произошло.
  
  - И зачем ты мне это рассказываешь? - поинтересовался Громов. - Решил, что я чокнутый?
  
  - Да, нет, я не к тому, - Паха пожал плечами и двинулся дальше. - Но на твоей физиономии яснее ясного написано: "я люблю совать нос, куда не следует". Ты ведь такой?
  
  - Если нельзя совать нос, то для чего тогда эта игра?
  
  - Ох, приятель! Не трави душу! - отозвался Паха. - Вопросы могут свести с ума. Давно хотел выйти из Рокады нахрен, но постоянно возвращаюсь в игру, как будто мёдом намазано. Словно именно здесь настоящая жизнь, а не там...
  
  Они молча миновали сектор с воздухозаборниками и вошли в тёмную зону, куда лучи мощных прожекторов практически не проникали.
  
  Несколько голубых маячков указали направление, но чтобы перестраховаться и не нарваться на неприятности, Сержант включил собственный фонарь.
  
  - Сколько длится твоя игра? - спросил Алекс.
  
  - В Рокаде я уже год, - выдержав паузу, ответил Паха. - Посоветовал попробовать закадычный дружок. Обещал незабываемые впечатления, а я дурак купился. До этого всегда считал, что виртуальная реальность это не моё.
  
  - Неужели разочаровался?
  
  - Наоборот! Первое время я был в неописуемом восторге. Но постепенно стал приходить к выводу, что игра меняет моё восприятие действительности. Я ведь психиатр и слегка в этом рублю.
  
  Впереди показался металлический корпус какого-то чудовищного механизма. Покрытые зелёными окислами шестерни, странные напоминающие искривлённые трубы клапана и гигантские заклёпки в человеческий рост.
  
  - Почти пришли! - бросил Паха. - Эту ржавую штуку точно соорудили люди, только людям свойственно выбивать инвентарные номера, а вот ту, что за ней...
  
  В этой части "распределителя" вибрации ощущались ещё сильнее. Дрожал грунт под ногами, сотрясались каменные стены, подпрыгивали крупные обломки щебня на поверхности земли.
  
  Алекс оглянулся назад. Где-то далеко всё так же беззаботно и обыденно толклись обитатели андеграунда. Отсюда, из самого тёмного угла пещеры многоликая жизнь воспринималась как-то по особому.
  
  Алекс вдруг поймал себя на мысли, что ему было бы намного приятнее оказаться сейчас в толпе этих игроков, чем брести к неведомому "Преобразователю" с психиатром Пахой.
  
  продолжение от 02.06.16
  
  - Если всё так сложно, почему до сих пор не написан внятный гайд по этой локации? - спросил Громов. - Наверняка найдётся масса персонажей, у которых есть личный опыт.
  
  - С чего ты решил, что гайда не существует? - в ответ поинтересовался Сержант. - А что если он открывается только тем, кто этого достоин или наоборот, кто не представляет никакой ценности для Рокады?
  
  Паха внимательно посмотрел на спутника и даже направил на него фонарь, чтобы понять какие эмоции отражаются у того на лице. Но Алекса вопрос не смутил. Он уже давно был готов к различным проверкам.
  
  - Хочешь сказать, что я не получаю доступ к инструкциям, потому что достоин большего? - спросил он.
  
  - Или наоборот. Не представляешь никакой ценности, - Сержант выдавил улыбку и кивком указал направление. - Ладно. Не бери в голову, просто иногда на меня находит, и я начинаю бурчать.
  
  Они прошли мимо рукотворного механизма и оказались перед высоким, уходящим под самые своды, проёмом. Здесь Сержант остановился и жестом приказал сделать то же самое Алексу.
  
  Хочу предупредить, - проговорил он. - Эта штука материализует предметы, но не каждый способен чётко представлять, что он хочет. Потому-то получается не у всех. А точнее, почти ни у кого.
  
  Громов скептически улыбнулся и покачал головой.
  
  Там, в соседнем зале, подавляя громоздкостью и угловатой практичностью, возвышалась странная цилиндрическая конструкция. Как и всё в "распределителе" этот таинственный объект обладал колоссальными размерами.
  
  - Этого я никак не ожидал, - хмыкнул Алекс. - Механизм способный на чудеса, как-то не вяжется с реализмом Рокады.
  
  Припорошенный рыжей пылью, "Преобразователь" тускло сверкал серебристым напылением, ритмично вибрировали отдельные части его креплений, пахло озоном и ультрафиолетом.
  
  Понять, как работала эта неведомая машина, не сумел бы и самый выдающийся человеческий инженер. Ни одного стыка или сварного шва, ни одного болта или зазора - всё подчинялось идеальной геометрии форм, сглаженных и сбалансированных. Прибор был закреплён в скальной породе, так чтобы угол его наклона к плоскости соответствовал шестидесяти пяти градусам.
  
  - Не делай резких движений, - зашептал Паха. - У каждой тайны существует свой страж, а стражи, как известно, чужаков терпеть не могут.
  
  Сержант сделал пару шагов и замер. Он жестом поманил Алекса к себе.
  
  - Смотри туда! - проговорил он. - Думаю, эти субчики уже нас заметили, а значит, скоро высунутся, чтобы понять какого чёрта нас сюда принесло.
  
  Громов с нескрываемым интересом уставился в точку, на которую указал Паха. Но заметил движение только в тот момент, когда в темноте сверкнули крошечные красные огоньки. Они медленно двигались по цилиндру "Преобразователя" вниз, к той его части, которая едва касалась земли.
  
  - Когда такое видишь впервые, мороз по коже, - разоткровенничался Паха. - Какой-то умник назвал этих созданий "лемурами", но к пучеглазым симпатяшкам местные твари никакого отношения не имеют. Кошмарики ещё те.
  
  Огни ползли один за другим, иногда смещались в сторону и начинали хаотично мерцать.
  
  Полумрак зала всё ещё прятал созданий от человеческих глаз, да и сами "лемуры" явно не жаждали внимания чужаков.
  
  Наконец, наступил такой момент, когда все они сосредоточились в одном месте. На секунду, будто изучая обстановку, создания застыли, а потом какое-то из них издало приглушённый звук, напоминающий скрежет металла.
  
  - Сейчас, - едва слышно процедил Сержант. - Сначала выползет самый главный, а уж за ним попрут остальные.
  
  Алекс заметил, как из темноты высунулась длинная конечность похожая на уродливую четырёхпалую руку. Но ещё какое-то время создание выжидало и полностью выбралось на свет только через минуту.
  
  Даже с такого расстояния, Громов сумел рассмотреть гротескную, не похожую ни на что инородную форму. Нет, это создание не вызывало брезгливости или отторжения, оно просто было иным.
  
  - Редкостный уродец, - процедил Алекс. - За подобное зрелище деньги можно брать.
  
  - Пока никто не додумался, - отозвался Паха. - Они чертовски умны и без труда понимают людей. Так что не болтай языком.
  
  Вытянутое тело, руки с длинными пальцами, подвижные жвала на огромной голове и задние конечности, напоминающие крабьи лапки. Таким был "лемур" подземелья.
  
  Тварь медленно переместилась на несколько метров вниз и внимательно посмотрела в их сторону. Красные сияющие глаза, не имевшие зрачков, казались искусственными стекляшками, словно это и не глаза вовсе были, а новогодние лампочки.
  
  Громов непроизвольно попятился, но Паха схватил его за руку и, приложив палец к губам, покачал головой.
  
  Мерно постукивая задними лапами, из темноты выбрались ещё три красноглазые особи. Абсолютно одинаковые, поблескивающие матовой кожей, они приблизились к вожаку и тихо, будто переговариваясь, заверещали.
  
  - Мы больше им не интересны, - прошептал Паха. - Ещё минуту покрутятся и свалят по своим делам.
  
  "Лемуры" ушли так же неторопливо, как и появились. Правда, вожак решил напомнить, кто в пещере хозяин и напоследок выпростал из темноты свою огромную лапищу с растопыренными пальцами.
  
  - Предупреждает, чтобы не шалили, - усмехнулся Сержант. - А иногда такую замысловатую фигуру из перстов слепит, что поневоле за неприличный жест примешь.
  
  Эти блестящие, заострённые на концах пальцы вызывали неприятные болезненные ассоциации, но Алекс никак не мог понять, что в них смущало.
  
  - Как у человека, - подсказал Сержант. - Та же пластика, та же моторика и тот же хватательный рефлекс, когда нужно что-то урвать.
  
  Паха тяжело вздохнул и улыбнулся.
  
  - Ну что? Проверим, как относится к тебе фортуна?
  
  - А "Лемуры"? - Алекс выдавил улыбку и покосился на автомат. - Посыпятся нам на головы с потолка и поминай, как звали...
  
  - Если их не провоцировать, не тронут, - отмахнулся Паха. - Я думаю, что эти существа имеют биомеханическую природу и выполняют какую-то определённую роль.
  
  - Роботы!?
  
  - Скорее гибриды, - Сержант неопределённо пожал плечами. - Никто не знает, откуда они взялись. Некоторые утверждают, что они были всегда. К людям относятся нейтрально, хотя случалось, калечили, если кто-то начинал качать права.
  
  - Ладно. Теперь ответь на последний вопрос, - Алекс внимательно посмотрел на Паху. - Ради чего сюда привёл?
  
  - Попытать удачу, - отозвался Сержант. - Если "Преобразователь" тебя примет, ты расскажешь, как у тебя это вышло.
  
  
  
  Глава 15
  
  
  
  Алекс не переставал удивляться продуманности программного кода Рокады. Каждая деталь в окружающем его ландшафте буквально жила. Вероятно, если бы он не знал, что находится в виртуальном пространстве, то не смог бы отличить его от реальности.
  
  Сохранить невозмутимость под пристальным вниманием "лемуров" стоило немалого труда, и не только Алексу. Сержант тоже чувствовал себя здесь не в своей тарелке. Он постоянно озирался по сторонам и внимательно всматривался во мрак.
  
  Всегда стремало ходить сюда в одиночку, - сказал он. - Может, зверюшки, так воздействуют, а может ещё какая чертовщина.
  
  - Часто тут бываешь?
  
  - Раньше заглядывал каждый раз, как появлялся в "распределителе". Всё захотел заполучить навороченный бронекостюм. А последнее время...
  
  Паха махнул рукой и улыбнулся.
  
  - "Преобразователь" сам выбирает клиента, - добавил он. - А мне от него досталось только бутылочная пробка.
  
  Сержант сунул руку в карман куртки и достал золотистую крышку.
  
  - Ношу всегда с собой. Так сказать, на удачу.
  
  Они подошли к гигантскому цилиндру, и остановились перед круглой площадкой, расположенной под ним.
  
  - Станешь в центр, - прошептал Паха. - Постарайся не отвлекаться на мелочи и пустяки.
  
  - Послушай! Я не верю, в чудодейственность этой штуки и чувствую себя полным идиотом, - улыбнулся Алекс. - К тому же я не знаю, чего хочу...
  
  - Не дури! - фыркнул Сержант. - Все приходят сюда, чтобы отхватить кусок пожирнее и ты, наверняка, тоже за этим припёрся.
  
  По интонациям голоса, Громов понял, что "барахольщик" начинает злиться. Каким бы проницательным парень не был, но раскусить истинные мотивы Алекса, ему не дано. Тогда какого чёрта ему надо?
  
  Паха отошёл шагов на десять и уселся прямо на землю. То что "Преобразователь" имел для него большое значение, Алекс уже не сомневался, иначе психиатр не стал бы его сюда приводить.
  
  - "Чужая душа - потёмки, - подумал Громов. - Кто знает, может этот парень на самом деле бот, цель которого запутать след".
  
  Он запрокинул голову и, прищурившись, посмотрел на мелькнувший в непроглядной темноте огонёк. Судя по всему, "лемуры" предпочитали наблюдать за гостями с недосягаемой для игрока высоты. То ли так заботились о собственной безопасности, то ли тактика нападения предполагала скрытность передвижения.
  
  - "А может у них там просто гнездо". - Алекс почесал затылок и неуверенно шагнул в круг.
  
  Он сразу же ощутил, как вибрации "Преобразователя", поменяли тональность. Увеличилась частота колебаний, перестал дрожать воздух и стало значительно тише.
  
  Площадка, сделанная из какого-то полупрозрачного материала, просела под его весом и приглушённо скрипнула. Но поразило Алекса другое: его ноги словно налились свинцом и намертво прилипли к гладкой матовой поверхности. Неожиданное открытие вызвало приступ паники, и на секунду Громов растерялся.
  
  - Успокойся, придурок! - прошептал он. - Это только игра и ты ничего не потеряешь, даже если она через минуту завершится.
  
  Он пару раз порывисто втянул ноздрями воздух и, приходя в себя , закрыл глаза.
  
  С ним явно что-то происходило. Страх, неуверенность, подозрительность, всё это возникало и раньше, задолго до того, как он пришёл в "распределитель", и в этом не было ничего странного.
  
  Но здесь, у подножия многотонной глыбы "Преобразователя", Алекс ощутил себя жалким и ничтожным. Ничего подобного он никогда не испытывал. Годы боевой подготовки, высокая квалификация спеца, десятки сложнейших операций, - всё это мгновенно стало жертвой самоотрицания. Какая-то несокрушимая сила включилась в игру и теперь подавляла волю, превращая его в послушную марионетку.
  
  Алекс ещё раз попытался оторвать ноги от гладкого камня площадки, и когда ничего не получилось, крепко выругался.
  
  Какого чёрта!? - срывая голос, выкрикнул он. - Что здесь происходит?
  
  Его голос эхом разнёсся по пещере. И тут же с высоты свода, в ответ послышался зловещий скрежет "лемуров". Поведение пришельца вызвало среди тварей переполох: они суетливо скакали по гладкой поверхности цилиндра и швыряли вниз какую-то стружку.
  
  - "Может машина воздействует на мою башку? - успокаиваясь предположил Алекс. - Если так, то где кураевская техподдержка, где психологическая коррекция Вероники Кранц? Когда я больше всего в этом нуждаюсь, они сидят, сложа руки".
  
  Громов порывисто обернулся, но Паха даже не пошевелился, он сидел в той же позе, в какой находился минуту назад и невозмутимо ковырялся в КПК.
  
  - "Да, приятель! Эта миссия почище любого боестолкновения, - покрываясь испариной, подумал Алекс. - Уж лучше схлестнуться в рукопашную с превосходящим по численности противником, чем участвовать в этом балагане".
  
  Он почувствовал как внутри нарастает напряжение, как ритмично застучало в висках. В голове гудело от вибраций и скрежета "лемуров". А потом он услышал голоса. Нет не слова привычные для слуха, а странные отрывистые возгласы. Они ничего не значили, их невозможно было дешифровать, потому что разум никогда ничего подобного не воспринимал.
  
  - Сержант, чёрт тебя дери! - напрягая связки, выкрикнул Алекс. - Ты это слышишь?
  
  Слышал Паха эти звуки или нет, но неожиданно всё закончилось. Чужеродные голоса смолкли, исчезла довлеющая над сознанием неопределённость. К нему вернулось самообладание и прежнее восприятие окружающего пространства. Наконец, успокоились и "Лемуры".
  
  Громов не сразу заметил, что цилиндр, под которым он стоял, изменил градус наклона, теперь его нижняя плоскость была направлена на его темя.
  
  "Похоже, эта штуковина заработала на полную мощность, - подумал Алекс. - Если верить Сержанту, "Преобразователь" способен материализовывать предметы, но возникает вопрос, что он возьмёт взамен'.
  
  - Поступило новое сообщение, - уведомил искусственный разум. - Процесс загрузки займёт не более трёх секунд.
  
  - "Маловероятно, что Бирон сподобился до эпистолярного способа общения, - подумал Громов. - Значит, это кто-то другой".
  
  Письмо распаковалось автоматически, но текст почему-то съехал в сторону и ритмично мерцал, норовя исчезнуть совсем.
  
  - Материализация предметов сопряжена с определёнными рисками. Возможно сканирование мозговой активности и выявление истинных намерений, - прочитал Алекс. - Рекомендую очистить сознание и ни о чём не думать. Постарайся не провалить миссию. Ангел.
  
  - "Вовремя ребятки подсуетились, - хмыкнул Громов. - Вот только инструкции, как очистить сознание не прислали".
  
  - Папка с входящими сообщениями переполнена, - тут же высветилось уведомление, - Запущена программа очистки памяти. Все адреса входящих писем, не имеющие отношения к процессу, будут отмечены как спам, и в дальнейшем блокироваться.
  
  Похоже, чтобы обмануть Рокаду, Кураев снова прибег к атаке ботов, но на этот раз он решил отвлечь внимание программы большим количеством бессмысленных сообщений.
  
  Впрочем, единственное сообщение, которое смыслом обладало, он отправил по какому-то независимому каналу.
  
  Машина всё ещё ждала. Алекс понимал, что в игре существуют определённые параметры, которые делают поведение игрока предсказуемым. А в его первоочередную задачу и входило, как можно дольше сохранять эту предсказуемость. Потому рекомендации Бори Кураева выглядели, мягко говоря, странными.
  
  - "Ладно, попробую совместить несовместимое", - Громов вспомнил Паху и улыбнулся.
  
  "Преобразователь" долго гудел, где-то под сводами звенели крепёжные тяги, а под конец и вовсе потянуло какой-то невообразимой гарью.
  
  Но по прошествии минуты, машина стала работать тише. Дурной запах разогнали сквозняки и снова, откуда-то с недосягаемых высот, донёсся глухой скрежет "лемура".
  
  Алекс огляделся по сторонам, потом посмотрел на плоскость цилиндра. В блеклом зеркале металла отражалось его искажённое полумраком лицо.
  
  "Ну и хорошо, - подумал он. - Хорошо, что ничего не вышло".
  
  В решающий момент максимальной сосредоточенности он подумал о пивной крышке, которую в своё время получил Паха и вслух произнёс свой заказ. Но обманывать машину Алекс не собирался, он искренне хотел получить точно такую же, однако "Преобразователь", судя по всему, счёл его просьбу чрезмерной.
  
  - "Или лишённой смысла", - Алекс потоптался на месте и с облегчением выдохнул. Непознаваемый магнетизм на его ноги больше не действовал.
  
  Он вышел из круга и двинулся к Пахе.
  
  Сержант всё также самозабвенно ковырялся в КПК, но когда заметил приятеля, тут же вскочил на ноги и с интересом уставился на его руки.
  
  - Издеваешься! - выкрикнул он. - У тебя-то уж точно должно было получиться.
  
  Алекс виновато пожал плечами.
  
  - Я думаю, ты прав. Эта штука сама решает. Кому сделать подарок, а кого послать подальше.
  
  
  
  Они возвращались тем же маршрутом в полном молчании. Думая, о чём-то своём Паха постоянно поглядывал в сторону Алекса и улыбался. В конце концов, Громову это надоело и он с вызовом дёрнул "барахольщика" за руку.
  
  - Чего лыбишься? - рыкнул он. - До сих пор весело, что какой-то болван на полном серьёзе валял дурака?
  
  При первой встрече я подумал, что ты круче, чем кажешься, - хмыкнул Сержант. - Вот по глупости и решил, что "Преобразователь" выполнит твоё желание, а там уж и мне что-нибудь перепадёт. Но видать не судьба.
  
  - Глупой кажется сама идея, что существует некий прибор, который материализует объекты, - сморщился Алекс. - Даже для игры это чересчур.
  
  - О, брат! Не скажи, - Паха остановился и кивнул на вход в пещеру "лемуров". - "Преобразователь мозговых импульсов" реален и его возможности безграничны. Был один геймер, по имени Тритон. Говорят, он достиг предельного уровня и получил все мыслимые и немыслимые достижения. Так вот, именно Тритон обнаружил пещеру с "Преобразователем" и первым испытал его в действии. Правда, потом паренёк слегка тронулся и навсегда вылетел из процесса, но факт налицо - машина работает. Я тому свидетель.
  
  - Ты получил только пивную крышку, - рассмеялся Алекс. - Откуда уверенность, что этот рассадник "лемуров" способен дать что-то большее?
  
  - Не-е-ет! Не пытайся меня разубедить, - Вера в силу "Преобразователя" стимулирует, почище материального вознаграждения. Она даёт пищу для размышлений и заставляет работать мозг.
  
  Всё равно слишком много вопросов, - отмахнулся Алекс. - К примеру, как я узнаю, что объект материализовался?
  
  - Если всё проходит успешно заказ появляется на том месте, где ты стоял. Правда, нужно вовремя отойти в сторонку, иначе эта штука упадёт тебе на голову.
  
  - Терпеть не могу фокусы, - огрызнулся Громов. - Сам-то видел, как это происходит?
  
  - Сам нет, а вот ребята рассказывали весьма убедительно, - Паха неопределённо пожал плечами и мечтательно покачал головой. - Это происходит мгновенно. Лёгкий хлопок и нужная в тебя вещь лежит в центре круга. Остаётся только забрать.
  
  Алекс выдавил улыбку и равнодушно махнул рукой. Вероятно, Паха относился к той же категории игроков, которых сам же и осуждал, - ему хотелось получить всё и без особых усилий.
  
  Возможно, что "Преобразователь мозговых импульсов" и выполнял чьи-то желания, но Алекс не верил в бескорыстную щедрость Рокады. Это была хорошая приманка для любителей халявы и то обстоятельство, что в "распределителе" собирается столько народа красноречиво это подтверждало.
  
  - "Что такое "Преобразователь"? Тест на вшивость, проверка человеческой сущности или примитивный бонус для особо терпеливых? - подумал Алекс, хмуро поглядывая на "барахольщика". - А может в этих пещерах готовится что-то грандиозное и все эти люди только статисты, которым отведена какая-нибудь скромная роль в глобальном представлении?".
  
  Они прошли мимо воздухозаборников, и когда гудящие потоки остались позади, Паха обернулся к приятелю и снова заговорил.
  
  - Я сказал, что оттуда никто не возвращался? - Сержант кивнул в сторону колодца. - Соврал! Говорят, тот самый Тритон, что нашёл "Преобразователь"спускался в один из них.
  
  - Знакомое прозвище, - бросил Алекс. - Ты не первый кто упоминает этого типа...
  
  И вдруг Громов всё вспомнил. Его словно ударило током, ведь это сетевое имя впервые он услышал от Бори Кураева.
  
  - "Профессионал хренов, - разозлился на себя Алекс. - Пора заместителем начпрода на склад. Нет в отставку. С такой-то памятью, скоро собственное имя забуду".
  
  Тритон был спецом по Рокаде. Обшарил все локации, создал десятки секреток, внедрил в программу собственный скрипт с чит-кодом и главное добрался до ключевого квеста. А что дальше? Дальше предстояло выяснить. По какой-то причине парень съехал с катушек, но оставил после себя не оприходованное наследство. Если всё, что о нём рассказывал Боря, окажется правдой, значит, заложенные в основной код закладки всё ещё существуют, и этими возможностями грех не воспользоваться.
  
  - "Только как получить к ним доступ? - подумал Алекс. - Оснований не верить людям Вероники Кранц у меня нет. Всё-таки источник информации находится в отделе кибербезопасности. И если Тритон действительно был в своём деле профи, значит, у него должны быть последователи или приятели, с которыми он пересекался. Разыскать их на просторах Рокады, задачка ещё та! Но думается, мне она по зубам".
  
  - Чего нахмурился!? - заметив блуждающий взгляд приятеля, спросил Паха. - То, что у тебя ничего не получилось даже хорошо. Везунчики, которым обломилось по-крупному на вес золота. За ними охотятся боссы, главари группировок, да и всякий сброд вроде Гвоздя.
  
  - Возьмёшь в свой отряд? - неожиданно спросил Алекс. - Долю от ваших приобретений не требую, мне бы выполнить своё задание.
  
  Сержант с интересом уставился на Громова и хитро прищурился. Наверняка, он предвидел этот вопрос и, конечно же, подготовился. Как и любой из многих тысяч игроков Рокады, Паха во всём искал выгоду и, скорее всего давно догадался, что Алекс носитель ценной для него информации. Давить психологически, как и применять незаконные в игровом мире методы, он не собирался, "барахольщик" был слишком умён, чтобы идти на пролом.
  
  Потому Алекс и отдавал себе отчёт, что в какой-то момент, когда всё станет ясным, ему придётся самому применить незаконные методы или найти какой-то способ избавится от влияния своих новых покровителей.
  
  "Переживу, - подумал Алекс. - В конце концов, главное выполнить задачу".
  
  - Желаешь влиться в коллектив? - выдержав паузу поинтересовался Паха. - Надеюсь, понимаешь, что наша благотворительность имеет определённые границы? И если ты хочешь стать частью команды тебе придётся доказать свою полезность.
  
  - "С этого и следовало начать ещё в автобусе, - подумал Алекс. - Хотя только полный идиот не сумел бы заметить твой интерес".
  
  Голоса людей стали чётче, откуда-то доносились звуки музыки и отрывистые автоматные выстрела. Как в любой другой локации, в "распределителе" можно было прокачать оружие, амуницию или полезное для прогресса оборудование. Кто-то, не стесняясь, проверял прокачку прямо здесь.
  
  - Я не напрашиваюсь, - пробурчал Алекс. - Хочу чтобы было понятно сразу: у меня задание. Которое я должен выполнить. Ты со своими людьми знаешь "Морозилку" как свои пять пальцев, и примазаться к твоему отряду сам Бог велел. Со своей стороны обещаю во всём помогать, а потом, если наши пути разойдутся, я свалю, и ты обо мне забудешь.
  
  - Хороший ты парень, - хмыкнул Паха. - Рубишь прямо в лоб. Думаю, мы могли бы наладить взаимовыгодное сотрудничество. Тем более в моей группе уже давно пустует вакансия. Поработаем вместе. Может, притрёмся, а нет, значит, так тому и быть.
  
  Сержант остановился перед железной бытовкой какого-то механика и огляделся по сторонам. Здесь начинались торговые ряды, и потому концентрация игроков была особенно велика.
  
  - Поброди здесь немного, - бросил он. - Прикупи зимних шмоток, а я должен разыскать своих парней.
  
  - Ладно! - пожал плечами Алекс. - Одиночество моё кредо! Так что не пропаду.
  
  - Если захочешь выпить или чего пожевать, здесь неподалёку чипок, - добавил Сержант. - Давай! Не теряйся! Через часик встретимся.
  
  Громов проводил Паху взглядом и осмотрелся сам. Андеграунд ничем не отличался от того же "Посёлка", только сумрачный антураж, да атмосфера таинственности, делали это место каким-то чужеродным и унылым.
  
  - "Пусть он трижды психиатр, а меня не проведёшь, - улыбнулся Алекс. - Наверняка, решил для начала посоветоваться со своими орлами".
  
  Громов высмотрел вещевой расклад и навострился к торговцу армейской экипировкой. Подумалось о холодных ветрах, что разносились по поверхности земли и сразу же вспомнились солнечные жаркие деньки, которые остались по другую сторону реальности. Он жил в двух мирах и это, стало для него нормой.
  
  - "Слишком много всего случилось, за последние часы, - подумал он. - Надо найти тихий угол и немного отдохнуть".
  
  
  
  Глава 16
  
  
  
  Выбор зимней одежды оказался не так велик, как хотелось. Торговец долго расхваливал свой товар, и когда убедился, что Громов созрел для покупки, открыл доступ к прейскуранту. И тут Алекса ожидал сюрприз. Цены на утеплённую амуницию оказались просто заоблачными, ещё больше пришлось потратить на покупку аптечки с расширенным набором медикаментов.
  
  "Так и по миру можно пойти с этими спекулянтами, - подумал Алекс. - Хорошо, что прошлый раз немного заработал, а то бы пришлось у Пахи брать взаймы".
  
  - Ваш лимит практически исчерпан, - уведомил искусственный разум. - Пополните баланс любым доступным способом.
  
  Двадцать монет оставшихся от покупок погоды не делали, и Алекс потратил их на фруктовый коктейль. Забегаловки располагались в ряд, под нависающими скалистыми выступами. Он зашёл в первую попавшуюся, и устроился у барной стойки.
  
  Такого ажиотажа, как у Бурбона здесь не наблюдалось. Несколько игроков у дальней стены обсуждали план совместных действий, какой-то пучеглазый тип базланил с барменом, ещё двое верзил молча хлебали жиденькую бурду.
  
  - "Итак, планы дальнейших действий придётся скорректировать, - Алекс уселся на табурет и положил руки на столешницу. - Искать "Призраков" сложновато. Пока нет ни одной зацепки, которая вывела бы на этих парней. Зато на горизонте появилась фигура некоего Тритона. Судя по всему, этот субъект и в самом деле приобрёл в Рокаде легендарную славу. О нём слышали практически все старожилы. Обычные игроки делятся непроверенными слухами, значит, истинной информацией обладают только боссы. К этим ребятам доступ ограничен, однако при желании получить его вполне по силам. Правда, могут намять бока, но дело того стоит. Теперь "секретка" Бирона. Толстяк хочет, чтобы я принёс ему посылку, но о трудностях умолчал. Слим тоже не жаждал таскать для жирдяя каштаны из огня, значит, поиск тайника сопряжён с опасностью. Всегда существует вероятность, что какая-нибудь сволочь вышибет меня из процесса, а я этого допустить не могу. Придётся делиться с Пахой. С его-то знаниями полегче будет".
  
  Бармен подвинул к Алексу грязный стакан с желтоватой жидкостью и отошёл в сторонку.
  
  - "Если у Тритона были в "Рокаде" приятели, они могут помочь, - подумал Алекс. - Получить навык дающий преимущество дорого стоит. Но вполне может статься, что именно за хитрый скрипт, игра и прекратила его прогресс. К тому же парень свихнулся на этой почве, а потом и вовсе погиб. Страшно подумать, на что ещё способна эта прога".
  
  продолжение от 16.06.16
  
  Алекс залпом осушил стакан и откинулся на спинку. Атмосфера забегаловки как нельзя лучше располагала к отдыху. Впрочем, Алекс чётко отдавал себе отчёт, что если он заснёт, то его могут обчистить до нитки.
  
  - "И тогда уж точно придётся у Пахи деньги просить, - мысль развеселила, и Алекс улыбнулся. - А может и вовсе вместе с Гошей Костылём караулить каких-нибудь забулдыг за бочками".
  
  - Ещё что-нибудь? - поинтересовался бармен. - У меня здесь самые продвинутые скрипты-имитаторы. Любое блюдо могу приготовить.
  
  - Не сегодня, - покачал головой Громов. - Последнее время я постоянно на мели.
  
  Алекс снял автомат с предохранителя и, положив палец на спуск, закрыл глаза. Только сейчас он почувствовал, насколько устал. "Рокада" являла собой хорошо продуманный и во многом тяжёлый, по части физических нагрузок, симулятор. Это было бесспорно.
  
  - "Так или иначе, не выполнив задание Бирона, я не смогу реализовать свой план, - подумал Алекс. - Мне нужны деньги, другие задания ускоряющие прогресс, ну и конечно информация. А получить её довольно-таки сложно".
  
  Он вспомнил о "Преобразователе мозговых импульсов" и вдруг поймал себя на мысли, что так же как Сержант, хочет получить всё и сразу. Ему показалось, что эта мудрёная машина, может исполнить его желание, и дать то, чего ему не хватало в данную минуту.
  
  - "Вот ведь зараза, - отгоняя дрёму, встрепенулся Алекс. - Похоже мечта о "Преобразователе" распространяется как вирус. Воздушно-капельным путём."
  
  Он огляделся вокруг. Ничего практически не изменилось, только в забегаловку зашли ещё двое игроков. Амуниция с иголочки, лёгкое, обвешанное приспособлениями оружие, компактная разгрузка и качественная броня. Эти ребята точно не были простыми искателями приключений, и Алексу вдруг начало казаться, что они пришли за ним.
  
  - "Да нет! Кому я нужен? - отгоняя дурные мысли, подумал Громов. - Правил я никаких не нарушаю, с Бироном перемирие, "барахольщики" пока на моей стороне".
  
  Алекс исподлобья посмотрел на парней и заметил, что они тоже смотрят в его сторону.
  
  Оба здоровяки, один красномордый с белесой отметиной на подбородке, другой широколицый и смуглый. Глаза второго излучали странное, несвойственное персонажам "Рокады" миролюбие, которое впрочем, могло быть результатом какого-нибудь бага или особых настроек внешнего вида.
  
  - "Ладно! Не стоит паниковать раньше времени, - подумал Алекс. - В конце концов, эти субчики мне ничего плохого пока не сделали".
  
  Страха Алекс не испытывал, но его постоянно тревожила неприятная перспектива виртуальной смерти. Вот и сейчас в душу закрались сомнения. Да он чётко осознавал, что в реальности ему ничего не грозит, и всё же он никак не мог избавиться от навязчивого непознаваемого воздействия. "Рокада" изменяла восприятие, гипертрофировала чувства и ощущения, усиливая их подозрениями и тревогой.
  
  - "Кто знает, может спецы Вероники Кранц из последних сил удерживают мой разум от взрыва, - промелькнула внезапно мысль. - Или же совсем ничего не делают, наблюдая за тем как проклятая прога превращает меня в психа".
  
  Неожиданно включился КПК, и это сразу же отвлекло от тревожных мыслей.
  
  - Статистика процесса за последние тридцать семь часов, - высветилось уведомление. - Для просмотра нажмите ввод.
  
  Алекс секунду помедлил, потом пожал плечами и активировал команду.
  
  - Игрок: Алекс Гром, - прочитал он на экране. - Полученное достижение: "Снайпер". Приобретённые навыки: меткость - плюс пятьдесят процентов, ускоренное распознавание цели - плюс двадцать процентов, "дальнозоркость" - плюс пять процентов. Полученное достижение: "Искатель". Приобретённые навыки: ориентирование в пространстве - плюс десять процентов, умение распознавать тайники третьего уровня - плюс пятьдесят процентов. Полученное достижение: "Дипломат". Приобретённые навыки: умение вести переговоры с ключевыми мобами - плюс тридцать процентов. Статистика боевых столкновений в двух локациях. Локация "Долина падальщиков". Поражены цели: два симбионта. Трофеи: дисковая пила из псевдосплава. Локация "Морозилка", сектор - "андеграунд". Поражены тридцать один "лютик". Трофеи отсутствуют. Финансовый баланс: денежные единицы - ноль, не активированный бонус к меткости - пятьдесят единиц. Ваш прогресс ускорился до трёх процентов в час. Желаем удачи.
  
  - "Ещё удачи мне желает. Сволочь! - скрипнул зубами Алекс. - Если эта штука обладает таким изощрённым интеллектом, значит, я уже взят на заметку. Сделать прогресс более стремительным или замедлить его - итог один. Рано или поздно прога вышибет меня из игры. Уж лучше тогда быть крутым персонажем, чем хилым нубом без каких-либо шансов на развитие".
  
  Алекс спрятал КПК и слез с табурета. Затем двинулся к выходу и невозмутимо прошёл мимо подозрительных парней. Они о чём-то переговаривались, больше не обращая на него никакого внимания.
  
  
  
  Даже сиюминутный отдых вызвал прилив сил, хотя он закрыл глаза только на минуту.
  
  "Распределитель" бурлил, видимо, в этот час начинали действовать самые большие скидки. В этом Алекс убедился, когда знакомый торгаш, что продал ему зимний комплект одежды, всучил какому-то обормоту точно такой же, но по более низкой цене.
  
  "Всему надо учится, - невозмутимо признал Алекс. - Если бы открылся гайд,я бы точно не прогадал. Но это пресловутое если, постоянно ставит в тупик".
  
  Бродить в толпе персонажей Громову скоро надоело и неосознанно он начал всматриваться в лица. Местный контингент разительно отличался от того, что он лицезрел в "Посёлке". Не было крайне вычурных образов, в экипировке легко определялся баланс между необходимостью и параметрами эффективности. Создавалось впечатление, что игроки, которые ошивались по "андеграунду", не первое место ставили уровень собственной подготовки, а внешний вид играл роль второстепенную и незначительную.
  
  Неожиданно Алекс услышал знакомый голос. Он порывисто обернулся и заметил Сержанта, который бесцеремонно трепал за воротник какого-то коротышку. Рядом стояли Скорпион и Юрка Швыдкий. Судя по всему, они намеренно не вмешивались в процесс экзекуции, а просто подстраховывали патрона.
  
  - "Ещё немного и здоровяк вытрясет из бедолаги дух, - хмыкнул Алекс. - Хорошая у психиатра терапия. Эффективная".
  
  Громов невозмутимо подошёл к группе "барахольщиков" и демонстративно кашлянул.
  
  - А, это ты!? - оскалился Сержант. - Мы тут одну проблемку пытаемся решить с долгами. Так что не принимай близко к сердцу.
  
  - Мне то какое дело! - отмахнулся Алекс. - Решайте дальше, а я погляжу, как это здесь принято делать.
  
  Коротышка явно струхнул. Испуганными глазами он посмотрел на Алекса, потом, снова на Паху, а затем беспомощным жестом попытался избавиться от цепких пальцев своего мучителя.
  
  - Не рыпайся! Гадёныш! - зашипел Сержант. - Иначе, я по-другому с тобой поговорю. Имею право.
  
  - Всё, всё! Хватит! - зашептал паренёк. - Я понял и больше этого не повторится.
  
  Для убедительности Сержант отвесил коротышке оплеуху, а потом, словно ничего не было, дружелюбно потрепал по плечу.
  
  - Ну, давай! Выкладывай, что там у тебя в мешке! - Сержант многозначительно подмигнул Алексу и улыбнулся. - Это Витька Глот. Постоянно пытается меня обдурить, но, как правило, себе в убыток.
  
  Паренёк стянул с плеча рюкзак, отстегнул ремешки и вынул из бокового кармана какой-то свёрток.
  
  - Как понимаешь, компенсацию ты не получишь, - пробурчал Паха. - Сам виноват, не надо было торговаться.
  
  Сержант забрал свёрток, швырнул его Скорпиону и кивком указал Витьке Глоту направление.
  
  - Теперь вали отсюда, - зарычал он. - И чтоб я тебя здесь больше не видел. В ближайшие десять дней.
  
  - Круто ты с ним! - бросил Алекс. - Не боишься, что обмылок наберётся опыта и где-нибудь тебя подкараулит?
  
  - Не боюсь, - бросил Паха. - Придурков надо учить. А такие как он выше "Искателя" никогда не поднимутся.
  
  Громов выдавил улыбку и пожал плечами. Ему вдруг стало неуютно, ведь он и сам только недавно получил статус "Искателя", а по меркам Пахи этот уровень был ничтожно мал. Конечно, Сержант мог только догадываться о талантах Алекса, но кто знал, какими ещё возможностями обладают в "Рокаде" игроки с большим стажем.
  
  - "Даже если этот тип просёк про мой статус , что это меняет? - подумал Громов. - В данную минуту мы на одной стороне и нет никаких причин подозревать его во враждебности. Ну, поучил он какого-то недомерка. Ведь и этому может быть объяснение...".
  
  - Я заметил, ты уже прибарахлился? - поинтересовался Паха. - И, наверное, до того как началась "большая распродажа".
  
  - Так вышло! - кивнул Алекс.
  
  - Не щёлкай клювом и следи за народом, опытные игроки поведением покажут, куда дует ветер.
  
  Отряд неторопливо двинулся к выходу.
  
  - Здесь всё как в реальной жизни, только нельзя умереть, - паха с интересом посмотрел на Алекса. - Хотя как сказать! Что-нибудь о "потерянных душах" слышал?
  
  - Нет! - соврал Громов. - А если и слышал, то, наверное, просто не придал особого значения.
  
  - Это, брат, ты зря! - Сержант задумчиво уставился на арахнобот, который в эту минуту менял позицию. - есть мнение, что некоторых игроков "Рокада" сводит с ума. У них в башке что-то переклинивает, и здоровые в реальности люди теряют рассудок. Я знаю, о чём говорю. Человек может стать овощем и навсегда застрять в сумеречном состоянии. Но кое-кто считает, что в зомби люди превращаются там, за пределами игры , а их душа остаётся в "Рокаде", как матрица или оттиск с личности.
  
  - Верится с трудом, - рассмеялся Алекс. Если бы всё было так серьёзно, проект давно бы прикрыли.
  
  - Я тоже так думаю, - улыбнулся Паха. - Просто захотелось потрепаться на интересную тему. Но ты , похоже в этом не рубишь.
  
  Они прошли мимо точки с ДШК, но вместо Гвоздя теперь дежурил какой-то верзила. Как и его предшественник, парень явно не знал чем себя занять.
  
  Ребятки получают за это деньги, - перехватив взгляд Алекса, сказал Паха. - В "Рокаде" можно неплохо заработать. Правда, о развлечениях, на время, придётся забыть, но денежки-то настоящие постом обналичиваются.
  
  - Мне это не нужно, - пробурчал Громов.
  
  - Да и мне тоже! - Сержант снял автомат с плеча и передёрнул затвор. - Знаешь, сколько зарабатывает профессиональный психиатр?..
  
  Громов неопределённо пожал плечами и посмотрел на "Барахольщика".
  
  - Ну, так что? Берёте в команду? - меняя тему разговора, спросил он. - Или расходимся?
  
  - Лишняя пушка нам не помешает, - откликнулся Скорпион. - Да и в деле ты показал себя неплохо, но...
  
  - Давай сходим в одно место, - перебил Паха. - Решим ещё одно дельце и тогда уже посмотрим.
  
  Алекс невозмутимо кивнул. Теперь не оставалось никаких сомнений, что его присутствие в группе нежелательно. И даже если "барахольщики" возьмут его на какое-нибудь задание в дальнейшем от него попробуют отделаться. Вероятно, в отряде Пахи решающего голоса ни у кого не было, и все вопросы решались голосованием. К тому же благожелательное отношение Сержанта могло быть результатом его поведенческой стратегии в игре.
  
  - "Двуличный мерзавец, - подумал Алекс. - Должно быть, благодаря этому так долго в процессе и продержался".
  
  В полном молчании они добрались до баррикады из грузовиков, перебрались на другую сторону и остановилось передохнуть.
  
  - Есть одно место! - начал Паха. - Игроки называют его просто - "Штольня".
  
  Сержант задумчиво почесал кончик носа и покосился на автомат Алекса.
  
  - Под землёй до него добраться нельзя, только по поверхности. Но сложность в другом. Местечко больно приметное и потому хорошо охраняется чересчур подвижными персонажами.
  
  - И в чём проблема? - поинтересовался Алекс. - Неужели, чтобы пробиться к точке не хватит четырёх стволов?
  
  - Стволов-то хватит, главное чтобы в нужный момент хватило сил. У тебя!
  
  Сержант криво улыбнулся и, переглянувшись со своими товарищами, протянул Алексу руку.
  
  - Уговор такой! Если окажешь нам услугу и поможешь обчистить один тайник, мы возьмём тебя в команду.
  
  - Идёт! - пожимая руку, ответил Громов. - Только и вы тогда не подведите.
  
  Алекс надел защитные очки и пониже оттянул края вязаной шапочки. Тяжёлый шлем неприятно холодил уши, но ему было не в новинку терпеть лишения. Зимняя куртка авиаторка, утеплённые штаны, шарф, не хватало только фланелевых подштанников и ботинок на меху, впрочем, он не верил, что в "Рокаде" можно околеть от холода и потому бодрился. Конечно, люди Сержанта оказались экипированы лучше. В "распределителе" у парней повсюду были схроны, их которых, по пути на поверхность, они умудрились достать всё необходимое.
  
  - "Удивительно, что их до сих пор не ограбили, - подумал он. - Правда, в разговоре с Витькой Глотом, Паха уже показал, что особый статус обеспечивает ему неприкосновенность в этой дыре. Но что такое статус против человеческой жадности".
  
  Возвращаться на поверхность, минуя логово "лютиков" Сержант не собирался. По понятным ему меткам, "барахольщик" отыскал узкий лаз в вентиляционную шахту и уже по ней, где, согнувшись, а где ползком, они выбрались в другой тоннель.
  
  Судя по запустению, пользовались им не часто.
  
  Бетонные стены потрескались и заросли паутиной, кое-где с обвалившихся сводов стекали струйки ржавой воды.
  
  По веренице следов, сохранившихся в толстом слое грязи, Алекс догадался, что последним кто сюда наведывался, был сам Сержант. Только его ботинки обладали своеобразным рисунком протекторов, и не обратить внимания на рядок черепов в оттиске, мог только совсем уж невнимательный человек.
  
  - "Знатная обувка! - размышляя, улыбнулся Алекс. - Это Паха не только психиатр, но и любитель прятать в символах особый смысл".
  
  Что означал этот символ, Громов давно понял, но за свой прогресс, в данный момент, он был абсолютно спокоен. По какой-то причине Сержант в нём нуждался и Алекс решил сыграть отведённую ему роль до конца.
  
  
  
  Глава 17
  
  
  
  Они двигались вдоль занесённого снегом автомобильного ряда. В этот час эта сторона улицы хорошо освещалась. Иногда сквозь снежную пелену пробивались солнечные лучи, и тогда в завихрениях ветра начинали сверкать ледяные кристаллы. Другая сторона проспекта была погружена в синий полумрак.
  
  - "Пожалуй, я недооценил эту виртуальную зиму, - дрожа от холода, подумал Алекс. - Представляю, как надо мной потешаются в отделе кибербезопасности. Должно быть тремор заметен издалека".
  
  Громов поправил воротник и содрогнулся от неприятных ощущений, - за шиворот посыпался снег, налипший на перчатку.
  
  Как и подобало претенденту на место в группе, Алекс шёл последним. За шумом ветра трудно было различить посторонние звуки, и он небезосновательно опасался, что какой-нибудь неведомый враг может атаковать со спины, застав его врасплох.
  
  Он в очередной раз оглянулся и поёжился. Снежные вихри, обрывки какой-то рванины на деревьях, вдоль домов строительный мусор - и больше ничего.
  
  - "Наверное, воображение шалит, - предположил Алекс. - Или переохлаждение на нервы так действует".
  
  Рутинный переход от одной точки к другой, давал неплохую возможность переварить полученную за прошедшие часы информацию. Этому не мешало даже беспокойство по поводу гипотетического нападения недругов.
  
  - "Надо признать, машина, исполняющая желания, даже мне не даёт покоя, - подумал Громов. - Перспектива получить преференции, не приложив к этому никаких усилий, кому угодно вскружит голову, и кто-то хорошо постарался, чтобы изучить человеческую психологию".
  
  Алекс вдруг пришёл к выводу, что "преобразователь мозговых импульсов" не случайно излучает так много тепла, как не случайно и то, что под "распределителем" какие-то неведомые строители создали мощные воздухозаборники. Всё это было взаимосвязано и предназначалось для конкретных целей. Прибор способный материализовать человеческие желания, выделял огромное количество энергии, и чтобы её обуздать, под землёй работали морозильные установки. Но какая-то техногенная катастрофа вывела их из строя, и теперь холодно было повсюду.
  
  - "Вполне логичное объяснение, - подумал Громов. - Интересно, я один такой умный или подобные идеи ещё у кого-нибудь возникали?".
  
  Мысль развеселила, и Громов рассмеялся. Потому-то он и не заметил предупреждающий жест Пахи. А когда заметил, уже было поздно. Сержант и двое его товарищей мгновенно бросились на землю, тогда как Алекс, словно фонарный столб остался стоять на месте.
  
  - Грабли подними! Живо! - рыкнул кто-то из-за угла дома. - Попробуешь геройствовать. Прикончу!
  
  Алекс понял, что ситуация для него крайне невыгодна, и любая попытка исправить положение приведёт к немедленному прекращению прогресса. Его просто застрелят.
  
  - Пр-р-ридурок! - бросил из-за сугроба Скорпион. - Ты что сучёнышь, не видел поднятую клешню?
  
  Стараясь сохранить хладнокровие, Громов поднял руки вверх и покосился на Сержанта. Тот сидел у занесённого снегом автомобиля и напряжённо вглядывался в снежную пелену.
  
  - Выползайте все! - снова закричал незнакомец. - Мы знаем, что вас было четверо.
  
  - А если не подчинитесь, - выкрикнул другой. - Забросаем вашу банду гранатами.
  
  Паха явно не ожидал такого развития событий и, ругаясь, на чём свет стоит, злобно саданул по оледеневшему кузову легковушки. Положение осложнялось ещё и тем, что о количестве вражеских бойцов можно было только догадываться.
  
  - Ладно! Не надо гранат! - выбираясь из укрытия, крикнул он. - Давайте поговорим, может нам и делить-то нечего...
  
  Сержант отбросил автомат за спину и расставил руки, так чтобы у противника не возникло никаких сомнений. Он посмотрел на Алекса и мрачно улыбнулся.
  
  - Вот не хотел тебя брать с собой, - прошептал он. - Верно, говорят, новичок в группе - готовься к проблемам.
  
  - Теперь двигайте к нам. Может и в самом деле нечего делить, - из-за угла дома высунулся долговязый парень с ручным пулемётом. - А если по-другому, положим вас рядком, прямо в снежок. Здесь вашего брата по два в каждом сугробе.
  
  продолжение от 28.06.16
  
  Алекс шагнул в сторону говорившего, но Паха опередил его и, отодвинув в сторону, пошёл первым.
  
  - Ладно, особо не сокрушайся. Иногда и такое бывает, - пробурчал он. - Разве можно в этой чёртовой игре всё предвидеть.
  
  Громову ответить было нечего. Впрочем, своей вины он не чувствовал, да и какой от переживаний толк, если "Рокада" постоянно меняла правила игры и даже опытный геймер мог оказаться в безвыходной ситуации.
  
  Один за другим, им навстречу, вышли шестеро. Здоровяки как на подбор. Хорошо вооружённые, экипированные и, без сомнения, отлично подготовленные.
  
  Но отряд возглавлял не крутой и брутальный тип, а хрупкая женщина. Она появилась последней, и Алекс сразу же узнал её по походке.
  
  Узнал её и Паха.
  
  - Панда! - вытаращив глаза, проговорил он. - Эта дамочка помощница "Говорящей головы", если слышал о таком.
  
  - "Не только слышал, но ещё удостоился аудиенции у мерзкого слизняка, - улыбаясь, подумал Алекс. - Думаю, не каждому нубу даётся такой шанс, а мне вот перепал".
  
  - "Морозилка" поделена между вооружёнными группировками, - сообщил искусственный разум. - Каждая контролирует определённую территорию, за исключением центральных районов и псевдолокаций с особым статусом. Самая многочисленная и опасная - группировка "Спрута".
  
  - "Ещё одно знакомое прозвище, - вспомнил Алекс. - Значит, этот тип обретается в "Морозилке", а Слим шустрил у него под носом, но по какой-то причине взаимодействовал с Бироном. С этими хитросплетениями сам чёрт ногу сломит. Логичнее было бы парню работать со Спрутом напрямую, если только толстяк не запретил ему это делать".
  
  Панда, одетая в белоснежный комбинезон и ушанку, даже в такой непритязательной одежде выглядела весьма привлекательно. Она подняла очки на лоб и, моргая с интересом, уставилась на Алекса. Конечно же, она его вспомнила. На губах заиграла ироничная улыбка, а в глазах сверкнул недобрый огонёк.
  
  - Оказывается, мародёры тоже по этой тропе бродят! - выкрикнула Панда. - Сам Сержант на пути повстречался. К чему бы это?
  
  - Не будем ссориться! - дружелюбно ответил Паха. - Пересеклись-то мы случайно. Я вот веду своих людей к "Штольне", говорят, там кое-что осталось.
  
  Панда посмотрела на парня с пулемётом и качнула головой. Тот вышел вперёд, отдал оружие помощнику и подошёл к Пахе вплотную. Алекс сразу же его узнал. Именно этого верзилу он видел в одном из баров "распределителя", а его белесая отметина теперь от мороза стала серо-зелёной.
  
  - "Значит, в забегаловку они забрели не просто так, - подумал он. - С другой стороны какие у меня основания беспокоиться? Это люди Панды, а связь между дамочкой и Бироном маловероятна".
  
  - Какого чёрта тебе потребовалось в "Штольне"? - зарычал здоровяк. - Там толпы синерожих и только кретину придёт в башку соваться в самое пекло.
  
  - Арни не кипятись, - примирительно заговорил Сержант. - А то мне уже страшно. Ты так выразительно рассказываешь об опасностях, что у меня начинается мандраж.
  
  Арни и Паха были одного роста, да и физически один под стать другому, но по интонациям голоса и рассеянному взгляду Сержанта не трудно было догадаться, что он до смерти боится меченого.
  
  - Смотри не открывай дверь, сказал помощник Панды. - А то нехорошие слухи ползут, будто бы ты задумал пошерстить за периметром. Мы то, конечно, не верим, но кто знает, какие тараканы завелись в твоей голове.
  
  - Это только слухи, - отмахнулся Паха. - Ты же знаешь, я не такой дурак, чтобы рисковать шкурой ради барахла.
  
  - Туда многие ходили, и выгребли всё подчистую, - здоровяк смахнул с рукава налипший снег и, выдержав паузу, добавил. - Осталась заброшенная база "Чистильщиков". В своё время они крепко стали на ноги благодаря тайникам "Штольни", но из этой группировки в процессе никого не осталось.
  
  - Да, да! Только они знали секрет двери, - перебил Паха. - Бродить по "Рокаде" мне ещё не надоело. И какими бы богатыми не были схроны "Чистильщиков" я туда не полезу.
  
  - А я бы полез, - усмехнулся здоровяк. Но, похоже, этот орешек не для нас с тобой. У меня куча дел, а у тебя кишка тонка.
  
  - Арни, заканчивай трепаться! - выкрикнула Панда. - С этими отщепенцами и так всё понятно.
  
  Арни мрачно посмотрел на Сержанта, затем покосился на Алекса и многозначительно покачал головой.
  
  - Советую не рисковать, - сказал он. - За последние дни туда ушли и не вернулись семеро. Не хорошая, скажу я тебе, тенденция.
  
  
  
  Они молча разошлись в разные стороны, но Алекс почувствовал , что Сержанту эта встреча крайне не понравилась. То ли Арни зацепил за живое, то ли подозрения здоровяка ударили прямиком в точку, но теперь Паха лихорадочно размышлял о том, как поступить дальше.
  
  - А Панда молодцом, теперь лично водит бойцов на задание, - стараясь перекричать шум ветра, бросил Скорпион. - И какого чёрта они рыскают по сугробам?
  
  - Известное дело, - отозвался Паха. - "Умные вещи" по локациям собирают. ГГ большие гонорары стал выплачивать за эти вещички, вот дамочка и суетиться. А этот Арни гнида ещё та, с чахлого нуба начинал и долго не мог подняться. Мы с ним одно время на короткой ноге были, вместе карму улучшали, а потом он скурвился и наши дорожки разошлись.
  
  Громов слушал с нескрываемым интересом. Вот уж кто владел информацией в полном объёме, так это Сержант. Не было никаких сомнений, что в определённых обстоятельствах, благодаря своей осведомлённости он получит значительные преимущества, и в сё же "барахольщик" интересовался только тем, что нужно было ему лично.
  
  - "Представляю, как удивился бы этот паренёк, если б узнал, кто я на самом деле, - подумал Алекс. - А сейчас это любитель действий убеждён, что я такой же, как он сам бездельник, которому нечем заняться в реале".
  
  Алекс улыбнулся и с жадностью потянул носом. Откуда-то тянуло сдобой и свежим супчиком. Сразу же началось слюноотделение, от которого заурчало в желудке и свело скулы.
  
  - "Такое мощное воздействие на обонятельные рецепторы, может у кого угодно разжечь аппетит, - Алекс огляделся по сторонам. - Я бы и от чёрствых пирожков Кураева сейчас не отказался".
  
  Громов дёрнул шедшего впереди Скорпиона за рукав.
  
  - Откуда запах? - напрягая голос, спросил он.
  
  - "Последняя корчма", - оборачиваясь, ответил Скорпион. - Неплохое местечко для заплутавших путников, можно отдохнуть и подлечиться, но на живое общение с барменом не рассчитывай. Хозяин тупой бот.
  
  Судя по всему, Паха и сам не прочь был завернуть к трактиру. Он многозначительно указал рукой направление, и отряд сделал небольшой крюк, обогнув разрушенное здание.
  
  На этой улице, дома выглядели одинаково убого. Почерневшие от копоти, с выбитыми взрывной волной окнами и они вызывали уныние и отвращение. Даже небоскрёбы, возвышавшиеся над типовыми многоэтажками, казалось, выгорели изнутри, от фундамента, до радиотрансляционных антенн на крышах.
  
  Какая-то чудовищная сила разбросала припаркованные у тротуаров автомобили, и теперь их ржавые остовы можно было обнаружить в самых неожиданных местах. Некоторые торчали из железобетонных стен или висели на могучих ветвях погибших деревьев.
  
  - Знаешь, иногда я не могу понять к чему эта потрясающая достоверность, - проговорил Сержант, поглядывая на Алекса. - Но, хорошенько поразмыслив можно и в этом найти смысл. Они хотят, чтобы мы в это поверили.
  
  Паха улыбнулся и хлопнул себя пару раз по лбу.
  
  - Они хотят, чтобы зрительное потрясение въелось в подкорку головного мозга и каждый игрок "Рокады" проникся трагичностью момента. Неплохо придумано, учитывая, что человек, как вид, весьма мнительная тварь. Это я тебе как психиатр говорю.
  
  - Тебе что, не с кем потрепаться на эту тему? - спросил Алекс. - Я предпочитаю меньше думать, и просто наслаждаться процессом.
  
  - Ладно не парься. Больше доставать не стану, - хмыкнул Паха. - А лично у меня многосторонние интересы, и кто знает, может однажды, я напишу книгу про "Рокаду".
  
  
  
  Небольшая забегаловка располагалась на первом этаже коммерческой высотки. Каким-то чудом огонь обошёл её стороной, но взрывная волна сделала своё чёрное дело и здесь. По фасаду дома, разрезав его буквально пополам, прошла глубокая идеально ровная трещина, из которой порывистый ветер непрерывно выдёргивал фонтанчики песка и пыли.
  
  Высокие витрины были заколочены деревянными щитами, а входная дверь усилена железным листом. Но проникнуть в корчму оказалось непросто. Видимо, от незваных гостей здесь ожидали чего угодно, поэтому хозяин, прежде чем впустить, задал пару вопросов.
  
  - Этот робот меня бесит, - фыркнул Паха. - Иногда его глючит и это отражается на рендеринге. Рожа у него становится зернистой, и возникает жгучее желание съездить по ней кулаком.
  
  - Какой-то баг ломает картинку, - добавил Скорпион. - А бывает и такое, что не открывается дверь или еда воняет пластиком. Поэтому не удивляйся, если от твоей котлеты неожиданно потянет дерьмом.
  
  - Питаться котлетами для меня теперь роскошь, - отозвался Громов. - Моего бюджета разве что на стакан воды хватит.
  
  Дверь со скрипом открылась. Паха вошёл первым, за ним последовали остальные. В забегаловке никого не было. Десяток столиков, типичная для антуража "Рокады" запущенность, облезлая барная стойка и бармен, выполнявший обязанности всего персонала.
  
  - Привет, уродец! - выкрикнул Паха. - Нам нужно мясо. По возможности хорошо прожаренное и в большом количестве.
  
  продолжение от 07.07.16
  
  Бармен вяло кивнул и невозмутимо принялся ковыряться в бутылках.
  
  Особых признаков бота, которые отличали бы его от реальных коллег в "Посёлке" или "распределители", Алекс не заметил. Лысеющий, полноватый тип, добродушные незлобивые глаза. Молчун и, судя по чистой одежде, аккуратист - он выглядел гораздо естественней, чем Бурбон с его словоохотливостью и чрезмерным любопытством.
  
  Дефектов визуализации Громов тоже не обнаружил, но искать истину Алекс не хотел. Опыта у Сержанта было намного больше, и он предпочёл поверить "барахольщику" на слово.
  
  - "Ладно, подкрепиться мне сейчас точно не помешает, - усаживаясь на табурет, подумал Алекс. - Теперь нужно понять, как обналичить, мой кровно заработанный бонус в пятьдесят рублей".
  
  - Тихо, уныло и спокойно. Здесь всегда так. - Паха расположился напротив и положил руки на столешницу. - Это тебе не "распределитель", где иногда не протолкнуться от жаждущих лёгкой наживы.
  
  - Ты и в самом деле решил заказать мясо? - поинтересовался Алекс.
  
  - Имеешь что-то против? Или твой шлем без имитатора вкусовых ощущений?
  
  Громов улыбнулся и пожал плечами.
  
  - Расскажи о задании? - меняя тему, попросил он. - Кто такие "синерожие" и что стало с "Чистильщиками"?
  
  - Любой квест в "Рокаде" это незабываемое впечатление, - хмыкнул Сержант. - Но порой лучше не знать некоторых подробностей, потому что они мешают адекватно реагировать, когда придёт время. Твой статус не так велик, чтобы обезопаситься от неожиданностей. Определённые гарантии сохранения прогресса, в том случае если тебя кто-нибудь по ошибке пристрелит, появятся, когда доберёшься до седьмого уровня. Это уровень "бойца", он обеспечивает "вторую жизнь". Сохранить прогресс можно и сейчас, но это ничего тебе не даёт фактически. Если "шкала жизни", по какой-то причине обнулится тебе придётся начинать заново. Так вот, чтобы этого не случилось, нужно проходить квест на одном дыхании, чётко представляя, что ошибка будет стоить виртуальной жизни. А подсказки и инструкции могут сыграть плохую службу. Коварство "Рокады" в том, что игрок частенько неверно представляет своё положение, ему кажется, что он просчитал предполагаемые ходы игры, ко всему подготовился и выработал план действий, ведь точно также поступали другие, но в том-то и дело, что игра уже поменяла правила и опыт других геймеров ничего не стоит.
  
  - Хочешь сказать, что даже ты со своими навыками можешь выскочить из процесса? - спросил Громов.
  
  - При определённых обстоятельствах и я, - отозвался Сержант. - Но у меня припасено несколько бонусов, которые, если постараться, обеспечат реинкарнацию.
  
  Алекс услышал, как пискнул его КПК. Вынув компьютер из кармана разгрузки, он сразу же заметил, что пришло новое сообщение.
  
  - Ваш баланс пополнен на три тысячи единиц, - прочитал Алекс. - Имя отправителя неизвестно.
  
  Догадаться, кто этот неведомый благотворитель оказалось не трудно, и Громов мысленно поблагодарил Борю Кураева за щедрость. Перевод средств из неизвестного источника, виделся Алексу вполне безобидным. Маловероятно, что искусственный разум "Рокады" станет анализировать смысл этих манипуляций.
  
  - "Тысячи геймеров ежесекундно что-то продают или что-то покупают, - подумал Алекс. - А Кураев умелец маскировать свои отправления под чужими адресами".
  
  - Ну, так, что! Заказываем мясо? - Паха смотрел на экран громовского КПК и улыбался. - Если я не ошибаюсь, тебе что-то уже перепало?
  
  - Мясо, так мясо, - ухмыльнулся Алекс. - Ладно. Сегодня угощаю я.
  
  
  
  Глава 18
  
  
  
  Повсюду, куда хватало взгляда, виделись серые наплывы льда. Многометровые сталактиты свисали с домов, с покосившихся фонарных столбов и даже с деревьев. Ледяной мутной коркой были покрыты и остовы автомобилей.
  
  От "Последней корчмы" до этого места, они добирались в течение двадцати минут, и на протяжении этого времени Алекс не оставлял попыток выяснить у Сержанта в чём смысл задания. Но Паха отделывался плоскими шутками, да общими словами. Молчали и его товарищи. За всю дорогу, Юрка Швыдкий не проронил ни слова, а Скорпион замкнулся на собственных переживаниях и отвечал только когда хотел этого сам.
  
  - "Чёртовы ублюдки! - разозлился Алекс. - Думаете, нашли дурака, который станет выгребать из печки жар?".
  
  - Помнишь, я тебе рассказывал о "снежных зомби", - неожиданно оживился Паха. - - Так вот эти ребята и есть "синерожие".
  
  - У "Штольни" их кишмя кишит, - добавил Скорпион. - Не знаю, откуда только берутся. Каждый раз укладываем штабелями по сотне, а их становится всё больше и больше.
  
  - Почему об этом сказал только сейчас? - пробурчал Алекс. - Я бы подсумок патронами набил.
  
  - Чтобы замочить толпу жмуров не хватит никаких патронов, - отмахнулся Паха. - Эта часть города заселена безмозглыми тварями под завязку. И с наскока распотрошить тайник не получится. Тут нужно по-хитрому, чтобы кровожадные сволочи не просекли о нашем присутствии.
  
  Шедший впереди Юрка Швыдкий достал из кармана какой-то прибор и, покопавшись в настройках выставил его перед собой.
  
  - Есть движение! - бросил он. - В ста метрах отсюда начинается охотничья зона. На экране два десятка подвижных целей.
  
  - Надеюсь, твой сканер не глючит? - спросил Паха. - С этой рухлядью в прошлый раз чуть главным блюдом на пиру у каннибалов не стали.
  
  Они остановились перед баррикадой из бетонных блоков и, побросав в снег рюкзаки, уселись прямо на них.
  
  - На моём индикаторе перегрев, - бросил Скорпион. - В реале уже вспотел бы.
  
  - Немного передохнём и пойдём налегке, - проговорил Сержант. - твари крайне чувствительны к тепловому излучению, неплохо слышат и быстро реагируют когда замечают движение. А скрипты "Рокады" слишком достоверно имитируют усталость.
  
  - Я как-то видел одного зомби, - вспомнил Алекс. - Какие-то придурки посадили мертвяка на цепь, прямо на тропе. Я попытался вырубить его из ТТ, но... В общем дохлый номер.
  
  - Надо было обойти стороной, - рассмеялся Сержант. - А цепью его приковали какие-то шутники. Стандартный прикол подложить к "разложенцу" какой-нибудь ценный предмет и проверить нуба на вшивость.
  
  - Между прочем, я купился, - оскалился Громов. - И здорово струхнул, когда это пугало не меня набросилось.
  
  
  
  Паха решил, что десяти минуту отдыха вполне достаточно, чтобы все показатели вернулись к норме. Тратить энергию на разговоры не было никакого смысла, потому все молчали.
  
  Алекс опёрся на бетонный блок и достал из кармана КПК. Бирон на связь не выходил, но это вовсе не означало, что своё задание он отменил. Посещение 151 квартиры по-прежнему входило в число первоочередных задач. К тому же Громов доверял собственной интуиции и чувствовал, что между торговцем, Слимом и Спрутом существует незримая связь. Слим в переписке с толстяком упомянул о "призраках", и это означало, что все трое могли быть заинтересованы в поиске сведений об этих неуловимых парнях. Посвящать Сержанта в свои планы Алекс не собирался, не собирался он и подставлять голову, когда "барахольщики" полезут в тайник. Здесь нужна была другая стратегия, и для себя Громов решил, что после квеста в "Штольне", он оставит группу и продолжит свой путь в одиночку.
  
  - "Нам просто не по пути, - подумал Алекс. - Да и Бирон придёт в бешенство, если для выполнения задания я подключу кого-то со стороны".
  
  Он развернул статистические сводки и с интересом просмотрел страницу.
  
  - Время реального пребывания в "Рокаде": сорок три часа, - прочитал Алекс. - Шкала здоровья - сто процентов. Шкала выносливости - сто процентов. Бонус за непрерывное пребывание в процессе: плюс двадцать пять. Денежный баланс: три тысячи единиц. Новых сообщений за последние полчаса - не поступало. Оружие: АК-74 в исправном состоянии, боекомплект: три магазина.
  
  Откуда-то с запада донёсся отрывистый гортанный возглас. Через секунду, перекрывая шум ветра, ему ответил другой. От неприятных ассоциаций тут же защекотало под ложечкой,и Алекс непроизвольно поёжился. Как любой здравомыслящий человек, он не верил в оживших мертвецов, но в "Рокаде" всё выглядело слишком достоверно и даже эта очевидная нелепица, превращалась в неопровержимый факт. Он чётко представлял собственное положение и хорошо помнил, что для некоторых геймеров виртуальный враг стал реальным. Перед глазами постоянно возникали сцены из видеоролика, который показывал Кураев: мучительные судороги игрока в экзоскелете, необъяснимые увечья, появлявшиеся на его теле и неизбежная смерть, как итог сеанса.
  
  Громов закрыл статистику и открыл список гайдов. К собственному удивлению, он сразу же наткнулся на интересующую его сводку.
  
  - Псевдолокация "Штольня". Часть городского квартала, под которым до катастрофы располагалась ветка метро, - прочитал он. - После применения врагом сейсмического орудия, в некоторых местах образовались глубокие провалы, открывшие доступ к подземным сооружениям. Первые находки необычных предметов были сделаны старателями- одиночками два года назад. Но в силу высокой ценности подобных находок, локация стала зоной интересов различных боевых групп. После череды жестоких столкновений территория попала под контроль группировки "Чистильщиков". Примерно в тот же период времени была обнаружена так называемая "дверь", секретный объект охранявшийся "Чистильщиками" вплоть до ликвидации группировки. Сведений о том, что находится за "дверью" нет.
  
  - "Значит, ребята что-то откопали, - улыбнулся Алекс. - И все кто входил в группу, были выдавлены из процесс за то, что сунули нос, куда не следовало".
  
  Громов задумчиво посмотрел на снежный смерч, образовавшийся в нескольких метрах от их стоянки и, сгоняя оцепенение, несколько раз встряхнул головой. Игра стихии продолжалась несколько минут, потом восходящие потоки воздуха разрушили спираль вихря и унесли снежное облако ввысь.
  
  Алекс стянул перчатку и активировал командную строку.
  
  - "Снежные зомби", - напечатал он от руки. - Ареал обитания, повадки, методы борьбы.
  
  Краем глаза Громов заметил, что Сержант за ним наблюдает. Наверняка, Паха уже догадался, зачем Алекс полез в КПК. Также было очевидным и то, что неуклюжая попытка выжать из гайда что-то полезное вызывала у "барахольщика" только улыбку.
  
  - "Снежные зомби" особый подвид оживших мертвецов, - прочитал Алекс. - Относится к четвёртой категории опасных персонажей. В отличие от "разложенцев", данные особи обладают ярко выраженными признаками хищника. При незначительном развитии интеллекта, твари сохранили остаточную память, что способствует быстрой адаптации и обучаемости, а также формированию зачатков социальной структуры в группах. Крайне агрессивны, стремительны на коротких дистанциях, терпеливы, склонны к маскировке. Представляют высокую опасность для слабозащищённого игрока. Обитают в городе повсеместно, а также на некоторых прилегающих территориях. Рекомендуемые приёмы противодействия: точный выстрел в глаз, лобную часть или серия выстрелов в грудную клетку.
  
  - "Скупо, но информативно, - Алекс выключил компьютер и спрятал его в кармане. - Чтобы вырубать подобных тварей надо бить в десятку. Вот и проверю, насколько тверда моя рука".
  
  - Много полезного для себя нарыл? - поинтересовался Паха. - Тягаться с "синерожими" в ловкости станет только полный профан или совсем безбашенный персонаж, которому наплевать на прогресс.
  
  - Мне на прогресс как раз таки не наплевать, - хмыкнул Алекс.
  
  - Тогда будешь делать тоже что остальные, - Сержант поднялся на ноги и стянул с плеча автомат. - Выдвигаемся!
  
  
  
  Короткими перебежками они преодолели расстояние в сто метров и остановились перед разрушенным домом. Скорпион дёрнул Алекса за воротник и жестом дал понять, что нужно соблюдать тишину.
  
  - "Мне ли не знать как вести себя на вражеской территории, - подумал Алекс. - Придурки, я сам могу вас этому научить. И даже денег за науку не возьму".
  
  Но для приличия Громов все же кивнул.
  
  Руины дома представляли неплохую позицию для скрытого наблюдения. Разрушенная до первого этажа, с завалами из перекрытий и блоков, эта многоэтажка при необходимости могла стать укреплённой точкой. Правда, шансов выбраться из окружения не было никаких, только геройски погибнуть и начать игру заново.
  
  Сержант осторожно взобрался на кучу строительного мусора и поманил Алекса рукой. Отсюда можно было оглядеть окрестности, не привлекая внимания.
  
  - Расслабься. Вонючки пока далеко, так что можно и поболтать. Башку только не высовывай, - произнёс "барахольщик". - Это тебе не "лютики", одной гранатой не отделаешься.
  
  Громов встал с левой стороны от оконного проёма и чуть подался вперёд.
  
  Покосившиеся, опалённые пламенем, в потёках ржавчины и бурых пятнах плесени, которой не мешала процветать даже низкая температура, - впереди возвышались остовы разрушенных домов.
  
  Эти руины производили странное впечатление, и Алекс не сразу сообразил, что причиной этому служили нелепые обитатели квартала, пугающие внешним видом и звериной отчуждённостью.
  
  - Ж-ж-жмуры! - оскалившись процедил Паха. - Мерзкое отродье "Рокады", которому нет числа.
  
  Зомби бродили среди разрушенных стен и приглушённо порыкивали. Некоторые проявляли чрезмерную активность, затевали ссоры или в неистовой ярости принимались ломать всё, что подворачивалось под руку. Другие напротив, сделав пару шагов, останавливались и замирали, словно в них заканчивалась жизненная энергия. Через некоторое время, такие особи превращались в неподвижный непримечательный сугроб.
  
  - Иногда они впадают в ступор, - проговорил Сержант. - Бывает что все разом. Для новичка это просто кучка снега, а для ветерана смертельно опасная ловушка. После пробуждения они дьявольски сильны и проворны. Лучше не соваться и подождать пока они снова не выдохнуться.
  
  - Но, мы-то ждать не станем? - спросил Алекс.
  
  - Мы нет? Потому что дождаться подходящего момента ещё никому не удавалось.
  
  Только в радиусе пятидесяти шагов Алекс насчитал три десятка тварей, а, сколько жмуров таилось среди руин или бродило за углом? Желание ввязываться в драку пропало окончательно. Если "снежные зомби" обладали такой убийственной прытью, как об этом сказано в гайде, шансы у четверых бойцов пробиться к объекту равнялись нулю. Здесь требовалась дополнительная подготовка или на крайний случай группа поддержки минимум из пяти бойцов. Но даже в этом случае успех операции во многом зависел бы от чёткого взаимодействия между отрядами.
  
  Громов с вопросом в глазах посмотрел на Паху.
  
  - А ты чего хотел? - фыркнул Сержант. - Ты ещё не видел, как эти ублюдки бегают.
  
  - Куда мы идём, чёрт тебя подери? - зашептал Алекс. - Не хочешь, наконец, рассказать о своих планах?
  
  - От чего же не рассказать, - Сержант оттащил собеседника от окна и, поманив за собой, спустился с насыпи. - Наша задача пройти к центру квартала. Там располагается база "Чистильщиков" и вход в бункер. "Штольня" - так все называют это место, но мало кто знает, что название дано не случайно. Давным-давно, один хитрый и умный тип просёк, что в "Морозилке" существует территория доступ, в которую закрыт. Что сулят такие зоны, знает каждый. В них можно огрести по-полной, хапнуть добра, улучшить карму, перескочив через уровень, заполучить непознаваемый дар - в общем, выбиться в люди. Ну, этот тип и начал копать. Копал долго, пока не наткнулся на подсказку. Обрадовался, и нет, чтобы артель собрать, решил, сунуться туда в одиночку.
  
  - Короче, провалился этот придурок в колодец и вылетел из процесса, - вставил Скорпион. - Вот ту яму и стали называть "Штольней".
  
  - А потом туда пришли "Чистильщики" и всё закрутилось по-другому, - добавил Паха. - Ребята были крутые, пользовались какими-то преференциями, которыми их наделил админ. Лидером этой группы сразу же стал Адам Незабудка, личность известная в геймерских кругах. Вот он и смекнул, что из захудалой псевдолокации можно сделать частное предприятие, с хорошей прибылью.
  
  - А что стало с группой потом? - поинтересовался Алекс. - Почему прикрыли лавочку?
  
  продолжение от 22.07.16
  
  В "Рокаде" всё овеяно мифами. - Пожал плечами Сержант. - Так повелось, что истинные факты можно узнать, только хорошенько покопавшись в мусоре. Но это скучно. Да и кому интересна судьба игрока, потерявшего всё. А таинственность и недосказанность если и подогревает интерес, то только к самой локации. В общем, есть мнение, что Адам начал активно нарушать правила. Несколько раз его банили, надолго закрывая доступ к аккаунту, но каким-то способом он обходил запрет и снова появлялся в игре. Некоторое время ему это спускали с рук, - в итоге паренёк обнаглел и попытался внедрить левый скрипт. Думается, он очень хотел проникнуть за "дверь" и кому-то проплатил, чтобы ему написали код взлома.
  
  - Действительно никого из его ребят в игре не осталось?
  
  - Говорят, повылетали все, но вполне может быть, кто-то и остался. Мало ли что болтают.
  
  - Хорош, трепаться, - влез Скорпион. - У меня в реале сегодня важная встреча. Давайте сделаем дело и по быстренькому свалим.
  
  
  
  Алексу показалось, что за десять минут разговора количество зомби удвоилось. Некоторые так и стояли неподвижно, занесённые снегом, с выпростанными руками и в нелепых позах. Другие рыскали по сугробам и жадно тянули носами, словно уже чувствовали поживу и готовились к пиршеству.
  
  Зрелище завораживало жестокой откровенностью, шокировало и вызывало смутную тревогу. Каждый жмур обладал неповторимыми чертами: сломанный кровоточащий нос, изодранная в клочья глотка или длинная развевающаяся на ветру шевелюра. Алекс без особого труда мог разглядеть, сколько у тварей пуговиц на одежде или какого цвета галстук.
  
  - "Этот реализм не случаен, - подумал Громов. - Такая детализация нужна, когда требуется основательная промывка мозгов. Знать бы ещё, какова цель применения подобных методов, но с этим пусть разбираются ребята из спецотдела".
  
  - Расклад такой, - зашептал Сержант. - К базе "Чистильщиков" отправимся втроём.
  
  Скорпион останется здесь и будет дразнить синерожих ублюдков. Мертвяки приходят в бешенство, когда по ним палят из пушек. Прут на врага толпой. Пока Скорпион будет их отвлекать, мы доберёмся до опор монорельсовой дороги. Отсюда сто пятьдесят метров. Если вскарабкаемся на пандус, зомби уже не достанут. Главное не наделать ошибок по пути.
  
  - А как вернёмся назад? - спросил Алекс.
  
  - Это не твоя забота, - бросил Паха. - Мы сюда уже не раз приходили и всегда возвращались назад целыми и невредимыми.
  
  Сержант явно лукавил. Алекс хорошо помнил недавний разговор и обронённое "барахольщиком" замечание, что в их отряде возникла свободная вакансия. Другой вопрос помнил ли об этом Паха.
  
  - "Непредвиденные потери могут возникнуть по двум причинам, - подумал Громов. - Либо сподвижника замочили враги, либо это сделали свои".
  
  Сержант дружелюбно подмигнул Алексу и жестом приказал Скорпиону занять боевую позицию. Короткими перебежками тот быстро преодолел расстояние до ближайшего дома, скрылся в подъезде и через минут махнул товарищам рукой из окна. Он выбрал квартиру на втором этаже, так чтобы пространство впереди хорошо простреливалось из автомата. К тому же планировка сохранившегося дома, позволяла с лёгкостью поменять точку и или быстро эвакуироваться.
  
  - Ему досталась самая простая работа, - жестикулируя в ответ, бросил Паха. - Немного постреляет, слегка порастрясёт жирок и бонусов надурняк хапнет.
  
  - А смыться-то он успеет? - поинтересовался Громов.
  
  - Ты не знаешь старину Скорпа, - улыбнулся Сержант. - Этот паразит ужом извернётся, но уйдёт от любой вражины. Даже от толпы осатаневших зомби.
  
  Алекс понимал, что для самообороны времени не будет. А преимущество их крошечного отряда только в скорости перемещения и натренированных конечностях. К такому раскладу он был готов.
  
  "Снежные зомби" относились к персонажам четвёртого уровня опасности. Это означало, что причиняемый ими ущерб, при скверном развитии событий, может оказаться весьма плачевным. Но, осознание данного факта только распалило азарт.
  
  Алекс покосился на окно Скорпиона и заметил, как тот выставил на подоконник автомат с сошками. Ещё пару секунд он выбирал первую жертву, потом предупреждающе взмахнул рукой и нажал на спуск.
  
  Перекрывая шум ветра, над руинами разнеслась трескучая автоматная очередь. Несколько жмуров впереди порывисто вздрогнули и, разбрызгивая тёмную водянистую кровь, рухнули в снег.
  
  - Подождём немного, - напрягаясь проговорил Паха. - Сейчас уроды его заметят и тут такое начнётся... Но нам это на руку.
  
  Почуяв кровь, зомби тут же оживились. Озираясь по сторонам, насыщая воздух злобным рычанием, они всё ещё не понимали, что произошло. Но Скорпион демонстративно замаячил в окне, и это сыграло роль спускового механизма. Обезумевшая толпа оживших мертвецов мгновенно сосредоточилась в одной точке и, сметая всё на своём пути, ринулась к объекту неконтролируемой ненависти.
  
  - А теперь забудь что это игра, - выкрикнул Сержант. - Не теряй меня из виду и беги так быстро, как только сможешь.
  
  
  
  Глава 19
  
  
  
  Они вскарабкались по насыпи наверх и спрыгнули в окно. В пределах видимости, осталось только несколько облепленных снегом фигур, да и те уже начинали рефлексировать.
  
  Основная же масс тварей, подчиняясь инстинкту, бесновалась у дома за спиной. До слуха отчётливо доносился душераздирающий рёв голодных жмуров и отрывистые оружейные очереди.
  
  Во истину, Скорпион обладал железными нервами. Он методично выбивал самых активных и заваливал трупами вход в подъезд, мешая остальным пробиться к его убежищу. Высокая скученность, непреодолимая тупость и упрямство врага делали его задачу вполне выполнимой. Он отлично играл роль приманки.
  
  - Долго это не продлится! - Перепрыгивая через сугроб выкрикнул Паха. - Ещё секунд десять и какая-нибудь сволочь обязательно нас заметит.
  
  Алекс двигался последним. "Рокада" всё ещё была для него просто игрой. Но он впервые поймал себя на мысли, что не хочет её покидать. Это казалось подозрительно странным, ведь Громов никогда не увлекался видеоиграми, а накануне и вовсе хотел на всё плюнуть и выйти из процесса. Какая-то сила настойчиво привязывала его разгорячённый разум, к этому страшному, но такому удивительному миру.
  
  Откуда-то со стороны, донёсся истошный вопль. Подал голос, какой-то очнувшийся жмур. Теперь можно было не сомневаться, что приоритетной целью для голодных людоедов станут двое "барахольщиков" и он сам.
  
  Как назло усилился ветер. Снежная пыль лепила прямиком в защитную маску, сизая мгла прятала ориентиры. Шагах в трёх впереди, он всё ещё видел широкую спину Юрки Швыдкого, а уже Сержант за снежной пеленой едва различался.
  
  - В случае гибели, весь прогресс будет потерян, - всплыло сообщение. - Вам срочно необходимо найти убежище.
  
  Уведомление выглядело, как издёвка, но Громов воспринял его с максимальным спокойствием. Куда сильнее его впечатлил многоголосый, усиливающийся с каждой секундой рёв позади.
  
  Ему даже показалось, что он различает топот сотен ног, хотя это и было невероятным, поскольку землю покрывал толстый слой снега.
  
  - "Главное не отстать, - повторял про себя Алекс. - Зомби не мартышки, единственным выстрелом не вырубишь".
  
  Его постоянно подмывало оглянуться, но он чётко осознавал, что подобное любопытство может стоить драгоценных секунд. Да и потерять равновесие в условиях плохой видимости вполне казалось реальным.
  
  Впереди замаячили полуразрушенные остовы гигантской эстакады. Всё те же серые отсыревшие высотки, покосившиеся столбы и оледеневший автохлам. Именно в этом районе до катастрофы проходила монорельсовая дорога, но значительная её часть, которая круто заворачивала на запад, теперь была полностью разрушена. Другая часть монорельса виадуком возвышалась в пятидесяти метрах впереди.
  
  Здесь шанс нарваться на неприятеля или попасть в какую-нибудь ловушку увеличивался в разы. Повсюду торчали ржавые изогнутые штыри арматуры, а под снегом наверняка находились прикрытые ледяной коркой пустоты.
  
  Алекс услышал, как пискнул его КПК. Подобный звук компьютер издавал, всякий раз, когда приходило очередное письмо. Но сейчас это не имело никакого значения.
  
  Краем глаза Громов заметил, как с левой стороны к нему приближается тёмное пятно. Твари явно играли на опережение и какие-то отдельные особи, что таились среди руин, включились в охоту на последнем этапе. Наверняка, жмур был не один и если ему удастся отсечь Алекса от "барахольщиков", то через несколько секунд к нему присоединятся остальные, а потом и вся ненасытная свора.
  
  Тактически всё казалось верным, - если у тварей было развито стадное чувство, значит в резерве всегда оставались те, кто должен следить за обстановкой.
  
  - "Не на того нарвался", - вскидывая автомат, подумал Алекс.
  
  Высокий, всклокоченный тип, с перекошенным от ярости лицом, мчался ему наперерез. Он двигался на удивление стремительно, эффективно используя собственное физическое превосходство. Из его глотки вырвались приглушённые хрипы, а глаза неотрывно следили за жертвой.
  
  Не раздумывая, Громов нажал на спуск. Выстрел гулко разнёсся над кварталом, а его враг, поражённый в глаз, растянулся на снегу. На всё потребовалась пара секунд, и всё-таки драгоценное время было потеряно. Сержант и Юрка Швыдкий, даже не подумали сбавить темп, хотя отлично слышали звук выстрела.
  
  Но Алексу это и не требовалось. Он давно усвоил урок - в "Рокаде" друзей не существует и всегда следует рассчитывать только на себя. Даже если кто-то и окажет поддержку, то в большинстве случаев за свою услугу, он потребует что-то взамен.
  
  Как и предполагалось, за долговязым жмуром бежали ещё двое. Проворные и свирепые, они напоминали гончих псов, цель которых загнать добычу и дождаться остальных.
  
  Алекс полоснул очередью и с досадой отметил, что убил только одного, второй получил несколько пуль в плечо, но на его подвижности это никак не отразилось.
  
  - "Если не успею добежать, мне крышка, - подумал Алекс. - То-то Бирон обрадуется, когда узнает как я сдох".
  
  Окутанная снежной пылью, впереди показалась ржавая железная опора. У основания, как и предупреждал "барахольщик", Алекс заметил пятиметровый бетонный пандус, уходивший вверх, под углом в сорок пять градусов.
  
  Сержант и Юрка карабкались по нему к технической лестнице закреплённой на опоре.
  
  - "С-с-сволочи! Хоть бы предупредили! - стиснув зубы, подумал Громов. - Наверняка у самих подошвы ботинок утыканы гвоздями".
  
  Предположение, что пандус покрыт льдом, заставило сердце колотиться сильнее. Даже хорошенько разогнавшись, ему не удастся преодолеть и половину подъёма, а к тому моменту, когда он спустится по инерции вниз, его уже будут поджидать голодные жаждущие крови уроды.
  
  - Гр-р-ром! - закричал Сержант. - Давай, поднажми!
  
  Паха стоял на площадке первого пролёта и, выставив автомат, смотрел в оптический прицел. В кого он целился, догадаться было не трудно. Сиплое, рвущееся дыхание мерзкого мутанта за спиной, неприятно резало слух.
  
  - "Хочешь, чтобы я проникся доверием к твоему героическому поступку? - подумал Алекс. - Не выйдет! Я крайне неблагодарная сволочь".
  
  Он резко шарахнулся в сторону и пропустил вперёд, бегущего по пятам зомби. Жмур яростно зарычал и попытался развернуться, но скорость движения оказалась настолько велика, что его занесло и через секунду, мертвяк закувыркался по снежному насту.
  
  Не дожидаясь, пока противник вскочит на ноги, Алекс с размаху ударил его прикладом, а потом добил одиночным выстрелом в голову.
  
  - Так-то лучше, - прошептал Громов. - И тебе спокойнее, и я никому, ничем не обязан.
  
  До бетонного пандуса Алекс добежал за несколько секунд. Зловещий рокот за спиной отчётливо предупреждал, что попытка будет одна, и главная задача в данный момент - не оплошать.
  
  - Возьми левее! - закричал Паха. - Там не так скользко...
  
  Как Громов и предполагал, бетонное основание для опоры монорельса, покрывал твёрдый слой снега. Только по краям виднелись рыхлые ноздреватые наплывы, но на них не стоило и надеяться. Удержаться на узкой полоске не сумел бы даже эквилибрист.
  
  Оставалось только одно. Алекс выставил перед собой автомат и, не жалея патронов, изрешетил каменную подушку пулями. В разные стороны полетело серое крошево из бетона и льда. Несколько острых осколков попали в пластик маски, посекли кожу лица. Но своего он добился. Бугристая неровная поверхность, щедро присыпанная щебнем и песком, послужила отличной опорой для ног.
  
  Громов буквально взлетел по крутому склону и тут же бросился к спасительной лестнице. Для тупых, остервеневших от охотничьей гонки тварей, пятиметровое препятствие, могло оказаться ничтожным пустяком.
  
  Только взобравшись к Пахе, на площадку пролёта, он решился посмотреть вниз. Рыча в бессильной злобе, у подножия монорельсовой дороги уже ворочалась безумная свора грязных оборванцев. Пустые очумелые глаза, перекошенные окровавленные рты, чёрные зубы и синевато-серый цвет обвисшей гниющей кожи, вызвали брезгливость и тошноту.
  
  Сотни, возможно тысячи тварей, толкая и, втаптывая друг друга в снег, в отчаянной попытке пытались вскарабкаться по скользкой поверхности пандуса. Некоторым это удавалось, но стоявший на полотне монорельса Юрка Швыдкий выстрелами сбрасывал жмуров вниз. Судя по зверскому выражению лица, это занятие доставляло ему немалое удовольствие.
  
  - Ну, хорош, патроны жечь! - злобно выкрикнул Сержант. - Тебе тут тир, что ли?..
  
  Алекс покосился на "барахольщика" и задумчиво покачал головой.
  
  - А ведь они меня почти достали, - сказал он. - Замешкайся я внизу, и к тайнику вы отправились бы вдвоём.
  
  - Так ведь не достали же, -фыркнул в ответ Паха. - Чего скис? "Рокада" просто игра. Если не повезёт, начнёшь с нуля.
  
  Только сейчас Алекс понял, насколько физически его вымотало непрерывное пребывание в "Рокаде". Ему требовалась передышка но, он хорошо осознавал, что считаться с его потребностями никто не стает. Ни один куратор, в том числе и сам Старков не позволит прервать сеанс и выйти хотя бы на пару часов из процесса.
  
  - Не помешало бы сделать привал, - обращаясь к Пахе, сказал он. - Эта гонка с мертвяками выжала меня досуха.
  
  - Собираешься отдыхать здесь? - усмехнулся Сержант. - Паршивое место. Холодно, да и буран в любую минуту может начаться.
  
  У Пахи было собственное задание, и тратить время на перерыв, он явно не собирался. Возражать Громов не стал.
  
  - Ничего! Пройдёшь, этот квест и получишь от "Рокады" очередное достижение, - подбодрил Сержант. - Выносливее станешь или мускулов нарастишь.
  
  
  "Барахольщик" выдавил улыбку и, смахнув налипший на щетину подбородка снег, многозначительным жестом указал на северо-восток.
  
  - Нам туда, - добавил он. - Придётся минут двадцать ноженьками поработать, зато дело того стоит. Уж поверь.
  
  
  
  Усталость вызывала в душе уныние. Он чувствовал, как с каждым шагом его ноги наливаются свинцом, а вес автомата, становится непомерным и оттягивает руки. Он и раньше ловил себя на мысли, что физические нагрузки в "Рокаде", сопоставимые по всем параметрам с нагрузками в реале, порою выглядят чрезмерными. А препятствия, которые он с лёгкостью преодолевал на войсковых полигонах, в игре требуют колоссального напряжения сил.
  
  - "Наверное, не я один так пострадал? - тяжело дыша, подумал Алекс. - Но если "Рокада" настолько непредсказуема, почему ни один геймер об этом до сих пор не заикнулся. Где, спрашивается, возмущённый ропот недовольных? Почему, наконец, меня не предупредил Боря Кураев?".
  
  - Уровень выносливости снизился на тридцать процентов, - словно читая мысли, сообщил искусственный интеллект. - Для кратковременного увеличения мышечного тонуса, опытными игроками рекомендуется использование стимулятора физической активности. Приобрести стимулятор можно у любого торговца.
  
  - "Ну, конечно! - скривился Алекс. - Только за это чудесное средство нужно выложить целое состояние".
  
  Индикаторы показывали, что общее самочувствие постепенно ухудшается. Но уровень всё ещё не был критичным, и Громов рассчитывал, что на базе "Чистильщиков" они сделают привал и его здоровье придёт в норму.
  
  Сержант хмуро посмотрел вниз и, пренебрежительно сплюнув, повернулся к Алексу. Они шли по узкой металлической полосе монорельса, уже минут десять. По краям сизая пустота, впереди, в снежной пелене идущая полукругом дорога.
  
  - Вот сволочь настырная, - поглядывая вниз, крикнул он. - Этот жмур тащится за нами от самого пандуса.
  
  Алекс остановился и посмотрел под ноги. Среди покорёженных автомобильных кузовов действительно болтался какой-то потёртый тип. Полы оборванной куртки трепал ветер, оледеневшие патлы с перестуком отбивали дробь. Периодически жмур останавливался и, задирая голову, поглядывал на людей.
  - Какого чёрта ему надо? - спросил Алекс. - Неужели это я ему, так приглянулся?
  
  - Как знать!? - усмехнулся Сержант. - Может и в самом деле хочет тебя сожрать на десерт.
  
  - Сейчас сниму! - стягивая с плеча автомат, бросил Юрка. - Поспорим на десятку, что вырублю мертвяка в лобешник?
  
  Юрка уже было, прицелился, но Паха схватил ствол его автомата и покачал головой.
  
  - Не надо, - сказал он. - Без этого неудачника будет скучно. Ещё ни разу я не встречал таких уникумов в "Рокаде".
  
  - Посмотрим, как заговоришь, когда этот уникум вцепится тебе в глотку, - разозлился Юрка. - Ладно, пусть живёт. Я и так сегодня призовых огрёб.
  
  Через пять минут пути впереди показался ощетинившийся железом провал. В этом месте монорельс выглядел так, словно его перерезали гигантскими ножницами. Когда они приблизились к краю, Алекс заметил, что и по земле тянется, уходящая к горизонту трещина.
  
  - Откуда это здесь? - спросил он.
  
  - Результат действия сейсмического оружия, - отозвался Сержант. - Некоторые знатоки утверждают, что этот провал, как колодцы в "распределителе" уходит вниз километров на пять. Но кто решится проверить, может и глубже.
  
  Протяжённость разрушенного участка дороги была не больше десяти метров, а один край с другим, соединял переброшенный какими-то умельцами швеллер.
  
  - Трещина опоясывает весь город, - пояснил Сержант, - Поэтому обойти её невозможно. Единственный путь к центру мегаполиса, - переправы подобные этой. В большинстве своём выглядят они хреново. Но разница всё-таки существует, здесь за переход не взимается плата.
  
  - Становится всё веселее и веселее, - хмыкнул Алекс. - А не получится так, что я кувыркнусь вниз?
  
  - Думаешь, узковато для тебя? - оскалился Сержант. - Не стоит беспокоится. Ещё не было такого случая, чтобы кто-то туда рухнул. По крайней мере на моей памяти.
  
  Посередине, железная балка здорово провисала, и у Алекса небезосновательно возникли сомнения. Паха, напротив, в надёжности хлипкой конструкции не сомневался ни секунды: он подошёл к раю, пару раз пнул швеллер ногой и смело зашагал по узкой металлической полосе.
  
  - Когда переходишь на другую сторону, начинается мандраж: швеллер ходуном ходит, - добавил Юрка Швыдкий. - Главное не мешкай, "Рокада" чувствует неуверенность и может напакостить. Помни об этом.
  
  Юрка улыбнулся и двинулся следом за вожаком.
  
  На полосе препятствий в реале, подобную преграду Громов преодолел бы за считанные секунды. Более того эта жалкая переправа не вызвала бы никаких эмоций. Но здесь всё было по-другому.
  
  Бездонный провал выглядел устрашающе, отчего пропадало любое желание что-либо предпринимать. Из каменистой серой породы торчали трубы коммуникаций и толстые силовые кабели, с тихим шорохом осыпался рыхлый желтоватый ракушечник слоем ниже. Из бездны тянуло промозглостью и затхлостью промокшего насквозь грунта.
  
  Алекс сгрёб рукой лохмотья подтаявшего снега с маски и шагнул на швеллер. Глубина провала и в самом деле потрясала. Дно терялось среди бесконечных выступов и торчавших во все стороны пластов тектонической плиты. Из разорванной водопроводной трубы в пропасть с грохотом падала мутная смешанная с песком и мазутом вода.
  
  - "Ладно! Если грохнусь, Боря меня как-нибудь воскресит, - подумал Алекс. - В конце концов, где наша не пропадала".
  
  Психиатр и его товарищ уже были на другой стороне. Они стояли в нескольких метрах от края и о чём-то переговаривались.
  
  
  
  - И что? Никакого страха? - с сомнением спросил Сержант. - Гонишь! Так не бывает, это я тебе как спец говорю.
  
  - А ты думал на четвереньках по железке буду ползти? - раздражённо отозвался Громов. - И никакого мандража на середине, между прочем.
  
  Поначалу возникшее беспокойство исчезло сразу же, как только Алекс сделал несколько шагов по швеллеру. Эту перемену можно было бы списать на приобретённые в реале навыки, но Громов отлично помнил о возможностях игры оказывать воздействие на человеческую психику. И потому сомневался.
  
  - "Странная логика искусственного интеллекта может запутать, кого угодно, - подумал он. - Просто каламбур какой-то. Игра затевает игру и, похоже, ведёт с приличным счётом. Там где нет повода для беспокойства, возникает страх, а там где должен сработать инстинкт пропадает всякая осторожность и даже опытный игрок может наделать глупостей".
  
  Алекс повесил автомат на плечо и покосился на зыбкую переправу. Швеллер и в самом деле раскачивался при каждом порыве ветра, но, находясь над пропастью, Громов этого даже не почувствовал.
  
  - "Всё это напоминает изощрённый эксперимент, - промелькнула вдруг мысль. - Но кому потребовалось вкладывать такие колоссальные ресурсы в проект, только для того, чтобы изучить человеческую психику? Как "Рокада" определяет потенциал игрока и почему одни ей интересны, а другие для неё простые прожигатели времени?".
  
  - Эй! Чего застыл? - рыкнул у самого уха Сержант. - Сколько в реале не был?
  
  - Уже давненько! - пожал плечами Алекс. - А что? Так заметно?
  
  - Заметно, но только мне, - оскалился Паха. - У тебя выражение глаз, будто задумал какую-то гадость.
  
  Сержант с интересом посмотрел на собеседника, потом отвёл взгляд и покачал головой.
  
  - Советую после задания, сохранить прогресс и выйти из процесса, - бросил он. - В противном случае тебе точно потребуется моя помощь, но только уже в реале.
  
  
  
  По эстакаде монорельса им пришлось идти минут десять. Потом они вышли к какой-то улице с тесной застройкой. Практически все дома здесь были целые, и со стороны могло показаться что катастрофические последствия войны обошли этот район стороной. Ни одного выбитого стекла, ни одной разрушенной или облупившейся стены. Даже ветер здесь был не таким сильным.
  
  - Сейчас спустимся вниз, и мы на месте, - проговорил Паха. - Тихое место. Если не шуметь и не привлекать внимания?
  
  - Здесь тоже водятся зомби? - поинтересовался Алекс.
  
  - Синерожие водятся везде, - "барахольщик" многозначительно покачал головой. - В этом месте, они особенно злые, но их не так много как за провалом.
  
  - Зато другой нечисти полно, - добавил Юрка. - Кое-кто пытался провести классификацию видов, ну чтобы другим игрокам было удобнее тварей мочить. Так ведь не вышло.
  
  - Почему?
  
  - Потому что одни твари исчезают, а вместо них появляются совершенно новые. Так словно здесь не локация, а какая-то лаборатория по выращиванию мерзких гадов.
  
  - В "Рокаде" везде так, - подчеркнул Паха. - Она как хамелеон меняется в зависимости от обстоятельств. Иногда я сомневаюсь, что эта удивительная прога порождение человеческого разума. Но ведь по-другому быть не может?
  
  
  
  Глава 20
  
  
  
  Потемнело. Пробивавшееся сквозь тяжёлую завесу облаков солнце, померкло, и на на улице стало неуютно. Впрочем, были и плюсы, сильный порывистый ветер незаметно утих. Прекратилась метель, и снег перестал забиваться за шиворот.
  
  Наступившая тишина потрясла. За эти дни Алекс настолько привык к постоянному шуму в ушах, что на секунду ему показалось будто сломался нейрошлем.
  
  - Мы и здесь хотели обустроиться. Застолбить место для надёжной норы, так сказать, но умные люди посоветовали не рыпаться, - сказал Паха. - Слишком хлопотно, монстров тьма, да и серьёзные ребята из крутых группировок были бы против. Кусок-то оставшийся после "Чистильщиков" ещё не оприходован.
  
  - Трудно поверить, что за виртуальное пространство идёт такая борьба, - усомнился Алекс. - Неужели и в самом деле на этом можно заработать?
  
  - Ничего ты не понимаешь, - Сержант сдвинул маску на лоб и улыбнулся. - Когда-то и я рассуждал, как типичный нуб. Играл в разные онлайн-игры, подчинялся, как и все геймеры стандартным законам игрового пространства, покупал барахло, продавал барахло, воевал, прокачивал талант, стремился к более высокому уровню. В общем, делал то, что делали и все остальные.
  
  Паха остановился, посмотрел собеседнику в глаза и, кивнув на видневшийся вдали забор, у которого уже тёрся Юрка Швыдкий, двинулся дальше.
  
  - Всё это было, пока я не узнал, что такое "Рокада". Скажу прямо, я не сразу врубился в чём тут смысл. Сначала возмущался и фыркал. Вроде всё не так: и правила другие, и никаких внятных гайдов. Сценария нет, а квесты непредсказуемы. Чтобы раздобыть информацию надо кучу людей расспросить. А купить её не просто, потому что на локацию приходится один, два торговца инфой, да и те толком ничего не знают. К сложностям трудно приспособиться, а физические нагрузки как в реале, без подготовки первое время все мышцы болели. Из-за подобных неудобств немало народа уже бросило игру. Уж поверь. В лучшем случае остаются трое из десяти, кто хоть раз сюда забредал. Хотел бросить игру и я. Но... какая-то сила заставила остаться.
  
  продолжение от 08.08.16
  
  - Хочешь сказать, что "Рокада" управляет человеческим мозгом? - с иронией в голосе, спросил Громов. - Ты же психиатр, неужели веришь в подобную чушь?
  
  - Есть вещи, о которых лучше догадываться, но не знать точно, - бросил Паха. - Я выполнил несколько заданий и только после этого осознал, что мне здесь нравится. Все остальные игры, теперь кажутся бледным подобием "Рокады" и находится в них мне не интересно.
  
  За забором оказалась заброшенная пожарная часть. Несколько МЧСовских автомобилей с облупившейся красной краской на бортах всё ещё стояли во дворе. У двухэтажного здания, Алекс заметил пару вполне пригодных для боевых действий БМП и армейский грузовик.
  
  - У "Чистильщиков" было много техники, - пояснил Паха. - В том числе экзотическая. Но такое добро бесхозным долго не остаётся.
  
  Алекс вспомнил про арахнобот Слима и болезненно поёжился. Там на ферме, в "Запретной зоне", его имущество находилось без присмотра уже больше суток.
  
  Всегда существовала вероятность, что какой-нибудь умелец вскроет код доступа к боевой машине и отключит систему защиты. Тогда уж точно плакал его дорогостоящий "Мозговой сканер".
  
  Они вошли в здание, осмотрелись вокруг и, удостоверившись, что врагов нет, поднялись на второй этаж.
  
  - Это дельце сулит неплохие бонусы, - разоткровенничался Сержант. - В западном крыле находится тайник. У Адама Незабудки, там была личная берлога, где этот мерзавец хранил наиболее ценные предметы. Когда "Чистильщики" пропали, сюда набежало много народа, но взяли то, что лежало на поверхности, а вот комнату с сейфом вскрыть никто не решился. Прога не дала.
  
  На втором этаже царил настоящий бардак. Всё перевёрнуто, обыскано, кое-где на стенах виднелись нецензурные надписи. Паха перехватил взгляд Алекса и беззаботно рассмеялся.
  
  - Это не наша работа, - сказал он. - Просто кому-то ничего не обломилось, вот и выпускали пар как могли.
  
  Они прошли коротким коридором в конец здания и остановились перед единственной запертой дверью. Других объектов, которые бы претендовали на штаб-квартиру пресловутого вожака "Чистильщиков" больше не было, и Алекс с подозрением огляделся вокруг.
  
  - Тайник за этой хлипкой дверь? - поинтересовался он. - Выглядит нелепо. Лично я ожидал увидеть многотонную банковскую дверь.
  
  - Забавно. Да!? - Сержант пропустил Юрку вперёд, а сам преградил путь Громову. - В этой игре некоторые вещи вызывают скептическую улыбку даже у новичков. Думаю, всему виной недоработки разработчиков. Но подобные недостатки вполне простительны, если всё остальное сделано на высоте. Постой немного в сторонке.
  
  - Не доверяешь?
  
  - Мы собираемся сделать тебя членом команды, а ты цепляешься к каким-то условностям, - сморщился Паха. - Недоверие тут не при чём, обычная предосторожность.
  
  Алекс улыбнулся и, пожав плечами, отошёл к заколоченному досками окну. Какие бы ценности не скрывал тайник Адама Незабудки, в данную минуту Алекса беспокоил другой вопрос. Ему нужно было разыскать квартиру под номером сто пятьдесят один, и по возможности обыскать её без свидетелей. Паха со своим товарищем теперь только мешал.
  
  Он обернулся через плечо и, убедившись, что парням не до него, вынул из кармана КПК. Сразу же открыл карту локации и отмасштабировал искомую точку.
  
  - Ваше местоположение удалено от пункта назначения на два километра, - высветилось сообщение. - Промедление в выполнении задания, может вызвать недовольство заказчика и передачу заказа другому исполнителю.
  
  - "Возможно, возможно, - нахмурился Алекс. - Хотя сомнительно, что толстяк найдёт кого-то ещё, так быстро".
  
  Успешное выполнение задания сулило дополнительные бонусы, но и только. Единственная же задача, к решению которой Громов по настоящему стремился пока была неразрешима. Он всё ещё не знал как выйти на "Призраков", более того он не видел ни одного варианта, который бы ускорил поиск информатора. Иногда, Алекс мысленно возвращался к случившемуся в "Запретной зоне". Субъект, отвязавший его от дерева, выбивался из общего представления о персонажах игры: немногословный, не требующий вознаграждения и какой-то обезличенный.
  
  - "Если этот тип бот, - всё объяснимо, - подумал Алекс. - А если нет, то, какого чёрта от там делал?".
  
  Громов ещё раз посмотрел на карту и хотел уже выключить КПК, когда заметил в нижнем правом углу мерцающий ярлык непрочитанного сообщения.
  
  Он раскрыл его и с удивлением присвистнул.
  
  - "Торгаш тебя слил, - прочитал Алекс. - Паха играет на своём поле. Не верь ему и держи всегда на прицеле. Госпожа П.".
  
  От возникших подозрений всё внутри буквально взорвалось. За всё время пребывания в "Рокаде" такой ярости он ещё не испытывал.
  
  - "Значит, я был прав", - Алекс положил палец на спусковой крючок и медленно повернулся.
  
  В шаге от него стоял и улыбался Сержант. Не было никаких сомнений, что он только ждал подходящего момента и такой момент теперь наступил.
  
  - Не держи зла! - нанося сокрушительный удар в лицо, сказал Паха. - Ты просто залез не в свою тарелку.
  
  
  
  Ощущения в "Рокаде" были несколько иными, чем в реальной жизни. За свой трудовой стаж Алекс не единожды получал по физиономии, а участие в спаррингах давало отличное представление о жёстком мордобое. Когда Паха ударил в лицо, программа, вполне достоверно создала имитацию головокружения и потери ориентации в пространстве. Перед глазами поплыли круги, потемнело, и на пару секунд экран померк. В завершение, он испытал неприятную покалывающую боль в висках и в скулах.
  
  - "Сам виноват, - промелькнуло в голове. - Этот тип постоянно намекал на своё отношение к игре, зондировал мои собственные настроения. А я не сумел просечь. В общем, психиатр меня обставил по всем направлениям".
  
  Алекс пару раз моргнул и заметил робкие проблески света. "Рокада" его почему-то не вырубила, как тогда, в ангаре, когда Громов включил "режим сна".
  
  - "А может, я просто этого не заметил? - подумал Алекс. - Пси-излучение у этой игры, что надо. Чёрт его знает, что происходит с твоим мозгом в ту или иную минуту".
  
  Он пошевелился, рефлекторно потряс головой. Через какое-то время картинка стала чёткой и такой же яркой, как и до зубодробильного апперкота Пахи.
  
  Копался ли Сержант в его компьютере или нет, оставалось только догадываться, но в любом случае "барахольщику" ничего не мешало его забрать для последующей перепродажи. Однако он почему-то этого не сделала.
  
  - "А мог и вовсе раздолбать к чёртовой бабушке", - подумал Алекс.
  
  За окном сыпался снежок, холодный ветер пронзительно свистел в щелях между досками щитов. Громов поднялся на ноги, подобрал автомат и отстегнул магазин. Рожок был полон. Значит, Сержант решил поиграть в благородство и дал ему возможность ещё немного побарахтаться.
  
  - "Благородство достойное великого циника, - усмехнулся Алекс. - Долго ли игрок, едва перешагнувший статус нуба, сможет продержаться на вражеской территории?".
  
  Громов взял в руки КПК и сразу же заметил, интерактивную панель медиа-проигрывателя. В режиме ожидания висела какая-то запись.
  
  Алекс нажал пуск, и на экране предсказуемо появилась физиономия Пахи.
  
  - Не мог не отметиться! - произнёс "барахольщик". - Знаю, что ты не в духе. Имеешь полное право! Но "Рокада" только игра и поверь мне, как специалисту по психическим расстройствам, трепать нервы по поводу неудачи не имеет никакого смысла. Считаю маловероятным, что ты выберешься из зоны "Чистильщиков" живым, поэтому хочу предупредить, - не пытайся мстить после перерождения. Глупо, бесперспективно, да к тому же всегда существует вероятность заработать пожизненный бан от админа.
  
  Паха выдержал паузу, потом натянуто улыбнулся и покосился на автомат.
  
  - Теперь о главном, - продолжил он. - Наверняка, тебя мучает вопрос: почему я поступил с тобой именно так? Однажды я говорил, что мы с Бироном находимся в состоянии перманентной войны и мира. Сейчас у нас мир. Толстяк решил, что ты ведёшь себя неадекватно, много на себя берёшь и хапаешь не по чину. Возможно, его подозрения и небезосновательны, но это ваши с ним разногласия и меня они не касаются. Тем не менее, Бирон приказал тебя замочить. Правда, существует нюанс: жирдяй мне не хозяин, а я не такой дурак, чтобы ему что-то обещать. Поэтому я поступил, как посчитал нужным - продлил твоё жалкое виртуальное бытие. Кто знает, может напоследок, ты получишь какой-то бесценный опыт, который облегчит тебе дальнейшую жизнь.
  
  Запись закончилась, но ещё какое-то время Громов задумчиво смотрел на тёмный экран КПК. Злость исчезла, остался только холодный расчёт и желание докопаться до истины. Умирать в виртуале он, конечно же, не собирался. На крайний случай, у него существовала связь с Вероникой Кранц и её ребятами, которые без сомнения припасли пару запасных вариантов. И всё же прибегать к этим вариантам, Громов не хотел.
  
  - Лицемерная сволочь, с улыбкой проговорил Алекс. - Решил, что так просто от меня отделался? Ты меня ещё не знаешь.
  
  Громов спрятал КПК в карман куртки и осмотрелся по сторонам. Дверь в подсобку никто не вскрывал. Если нетронутый тайник Адама Незабудки, где-то и существовала, то только не здесь, а откровенность Сержанта на этот счёт, была пустой болтовнёй.
  
  - "Итак, очередной урок от "Рокады" я отчасти усвоил, - подумал Алекс. - Если хочешь нанести удар, делай это с опережением. Иначе, дождёшься, когда тебе врежут по зубам. Бирон и Паха теперь враги, покажись им на глаза и, они не задумываясь меня прикончат. Своими руками или натравят каких-нибудь псов, неважно. Посему следует потолковать с боссом более крутым, чем зажравшийся пухлик. Кандидатура Спрута, как нельзя кстати подходит на эту роль".
  
  Отказываться от выполнения задания Громов не собирался. Даже если Бирон передаст его кому-то ещё, он успеет добраться до пункта назначения раньше и выполнить квест.
  
  Алекс подошёл к окну и рывком оторвал одну доску. Со второго этажа хорошо просматривалось пространство впереди. Широкий занесённый снегом двор, распахнутые ворота и часть улицы с почерневшими от времени высотками.
  
  - "Надо добраться до сто пятьдесят первой квартиры засветло, - подумал он. - Союзников у меня теперь нет, прикрывать спину некому, значит, отбиваться от недругов придётся самому".
  
  Громов улыбнулся и отошёл от окна.
  
  - "Впрочем, есть некая "госпожа П.". И думается, эту таинственную особу я хорошо знаю".
  
  Алекс вспомнил стройную, одетую в чёрную кожу девушку с чувственным ртом и улыбнулся ещё шире.
  
  - "Похоже, госпожа Панда играет в свою игру, и по какой-то неведомой причине я ей приглянулся. Или она решила, что моя скромная персона может ещё понадобиться".
  
  - Ознакомьтесь с информацией по пребыванию в центре города, - уведомил искусственный разум. - Официальный гайд отсутствует. Сведения получены и обработаны свободными игроками и выложены на сервер с разрешения администрации.
  
  Псевдолокация "Центр города". Слабоизученный, малонаселённый район "Рокады". Крупных человеческих сообществ нет. Из освоенных секторов "Штольня" и частично прилегающие 1-й, 2-й и 3-й квадраты мегаполиса. В большей степени населён персонажами неизвестной видовой принадлежности, что делает пребывание в данной локации крайне опасным.
  
  Из разнообразных источников получены данные о наличии на этой территории "снежных зомби", "живодёров" и существ антропоморфного типа, классификация которых, в данный момент невозможна из-за отсутствия сведений. Степень причиняемого урона позволяет отнести представителей агрессивной среды к персонажам с четвёртого по двадцатый, максимальный, уровень опасности.
  
  - "Кто бы сомневался, - хмыкнул Алекс. - В противном случае, Сержант не был бы так уверен, что сдохну именно здесь".
  
  Воспользовавшись командной строкой, Громов вывел карту местности в правый угол экрана, и теперь схема города с красной точкой-маячком висела у него перед глазами. Это немного раздражало, но значительно облегчало задачу по ориентации на местности.
  
  Приведя себя в порядок и проверив оружие, Алекс вышел во двор и, оглядевшись, двинулся к воротам.
  
  Страха он больше не испытывал. К нему вернулось прежнее хладнокровие и невозмутимость, что свидетельствовало об отсутствии какого-либо пси-воздейсвтия.
  
  Возможно причиной тому было одиночество, которое игра посчитала сложностью, мог так повлиять и собственный настрой. Но впервые за время пребывания в "Рокаде", он почувствовал себя прежним спецом: уверенным в себе, хорошо понимающим ситуацию и готовым выполнить задание, несмотря на трудности.
  
  Чтобы контролировать ситуацию, Алекс решил избегать открытых участков и двигаться вдоль домов. О коварстве врага он имел смутные представления. Даже зомби в этой части города могли обладать какими-то особыми способностями, что уж говорить о других персонажах, которым не нашлось названия в любительской классификации.
  
  Громов снова подумал о Панде. Воспоминания о встрече с девушкой радовали и расслабляли, хотя он чётко отдавал отчёт, что для спеца потерять бдительность из-за посторонних мыслей, да ещё во вражеском тылу, равносильно провалу.
  
  - "Почему всё-таки эта особа решила меня предупредить? - озираясь по сторонам, подумал Громов. - Может из-за тёрок её ребят с Сержантом? Она ведь тоже что-то искала на улицах города, а Паха:"барахольщик" и прямой конкурент всем искателям наживы".
  
  Алекс стиснул зубы и, отгоняя навязчивые мысли, перебежал на другую сторону улицы, где бесконечными вереницами стояли занесённые снегом автомобили. В случае опасности, он мог запрыгнуть на крышу любого из них и использовать преимущество высоты. По-крайней мере у него появлялся шанс первым нанести урон врагу.
  
  Он двигался к пункту назначения уже минут десять и за всё это время, ещё не повстречал ни одного персонажа. Радоваться этому или нет, он не знал, но ситуация не могла не вызывать подозрений. "Рокада" обладала потрясающими возможностями, чтобы создать обезоруживающий сценарий и, наверное, Алекс не удивился бы, увидев перед собой какого-нибудь урода с бензопилами вместо рук.
  
  Впереди возвышались обветшалые многоквартирные высотки. Над домами висела сизая мгла, мощные порывы ветра стряхивали с крыш снежные лохмотья. Фасады выходили на широкий проспект, по краю которого тянулась тонкая полоска городского сквера.
  
  - До искомой точки сто двадцать метров, - высветилась перед глазами подсказка. - Задание не отменено, тайник не вскрыт.
  
  Судя по схеме, крайний дом и был той искомой точкой. Слим до этого места так и не добрался, более того он болтал о каких-то проблемах связанных с поиском тайника.
  
  Короткими перебежками Алекс добрался до первого подъезда и, спрятавшись за стволом дерева, осмотрелся вокруг. Никакого движения, неестественных шумов или запахов, словно всё вымерло, включая враждебную фауну.
  
  - "Слишком просто, - усомнился Алекс. - Значит, худшее ещё впереди".
  
  
  
  Глава 21
  
  
  
  Он аккуратно толкнул дверь, и та со скрипом отворилась. Игроки сюда не ходили, по крайней мере никаких следов постороннего присутствия, он не заметил. Слой пыли, штукатурка и клочья паутины на ступенях - всё свидетельствовало о том, что про тайник никто не знал. Громов вошёл в подъезд и, прислушиваясь к завыванию ветра, огляделся по сторонам. На улице быстро темнело, поэтому пришлось включить фонарь, встроенный в шлем. Пахло старьём и горелой бумагой.
  
  - "Скорее всего, Слим не знал, что здесь спрятано, - предположил Алекс. - Да и толстяк наверняка не в курсе. И всё же эта вещь нужна Спруту, а Спрут, как известно большой босс. Значит, эта вещь уникальна в своём роде и стоит немерено".
  
  Выбирая куда наступить, Алекс осторожно двинулся по ступеням наверх. Сейчас он наслаждался игрой по-настоящему. Окружающая атмосфера, приятное напряжение мышц и волнительное чувство в груди опять заставило забыть, что "Рокада" игра. Он жил образом, в который теперь верил, и снова, как в реальном задании, ощущал себя бойцом.
  
  Останавливаясь на площадках этажей, он внимательно и с жадностью всматривался в запылённые цифры на дверях. Разнообразные по форме, позолоченные или просто нарисованные краской, они напоминали о чьей-то жизни, оборвавшейся из-за постигшей человечество катастрофы.
  
  - "Сто двадцать два, сто двадцать три, сто двадцать четыре, - Громов проходил этаж за этажом, нетерпеливо поглядывая на номера. - Сто сорок восьмая, сто сорок девятая"...
  
  Алекс поднялся на тринадцатый этаж и остановился. Его дыхание было по прежнему ровным, словно он не поднимался наверх пешком, а совершал легкую пробежку по плацу.
  
  Луч фонаря высветил обшарпанную металлическую дверь с номером сто пятьдесят один.
  
  - Вы можете перепродать координаты тайника и улучшить собственное материальное положение, - сообщил искусственный разум. - После взлома двери сделать это будет уже невозможно.
  
  - "Крайне заманчивое предложение, - оскалился Громов. - Но в данный момент абсолютно бессмысленное".
  
  Алекс подошёл к двери и, наклонившись пониже, внимательно изучил ручку и замочную скважину. После стольких передряг, попасть в какой-нибудь капкан, хотелось меньше всего. Но ничего, что помогло бы распознать подвох, он так и не заметил.
  
  - Вскрыть дверь можно только механическим способом, - появилась перед глазами подсказка. - Сведений о хозяине тайника в базе данных нет. Уровень защиты от взлома - нулевой.
  
  - "Значит, придётся немного погреметь! - подумал Громов. - Странно, что такой ценный приз никак не охраняется".
  
  Он выждал пару секунд, потом отступил на шаг и, выставив автомат, нажал на спусковой крючок. Пуля мигом вышибла личинку замка, и обломки механизма со звоном посыпались на пол.
  
  Несмотря на пламегаситель, звук выстрела показался Алексу громоподобным. В сонной тишине мёртвого города даже незначительный шум превращался в оглушающий рокот.
  
  Когда многоголосое эхо заглохло, Алекс поднялся на последний этаж и проверил люк на крышу. Как он и предполагал, на проушинах висел тяжеленный амбарный замок. Такие же, наверняка запирали люковые крышка в других подъездах, что отрезало единственный путь к отступлению.
  
  Впрочем, оставалась ещё лифтовая шахта. Раздвижные двери на четырнадцатом этаже были распахнуты, и Громов не преминул туда заглянуть. Кабина лифта находилась тремя этажами ниже.
  
  - "Только безмозглому болвану придёт в голову мотать этим способом, - подумал Алекс. - Настоящая ловушка, без выхода и шанса уцелеть".
  
  Алекс спустился на тринадцатый этаж и осторожно потянул за ручку сто пятьдесят первой квартиры. Дверь отворилась с лёгким скрипом. Пахнуло застоявшимся воздухом, едва уловимым ароматом какого-то одеколона. Луч фонаря сразу же высветил одёжный шкаф в прихожей и несколько чемоданов у стены.
  
  Напрягая слух, Громов перешагнул через порог и, оглядевшись по сторонам, аккуратно прикрыл за собой дверь.
  
  - "Чертовски достоверно, - промелькнуло в голове. - Создаётся впечатление, что парни, разработавшие игру, срисовали всё с натуры".
  
  На стенах прихожей висели фотографии, на полочке валялись ключи от автомобиля и пачка сигарет, в ближайшем к выходу закутке стояла собачья лежанка с клочками рыжей шерсти на одеяльце.
  
  Алекс заглянул на кухню. На плите чайник, кастрюля без крышки, в мойке немытые тарелки и стаканы. В треснувшее стекло окна, со свистом врывался ветер, гоняя из угла в угол и без того растрёпанную штору.
  
  - "Ладно! Заглядывать в холодильник пока не буду".
  
  Алекс попятился и, стараясь не шуметь, прошёл по коридору в гостиную.
  
  - "Сдаётся мне, Спрут до сих пор не знает, что тайник уже обнаружен, - размышляя, предположил Алекс. - Иначе послал бы Бирона к чёрту, а сам пригнал бы сюда каких-нибудь крутых головорезов. Толстяк явно хотел отхватить кусок пожирнее, а чтобы добиться цели ему нужен был не обременённый связями игрок, который даже проболтаться не сможет. И я подвернулся на эту роль как нельзя кстати".
  
  
  Большое количество книг, причудливые безделушки на полках, засохшие почерневшие растения в горшках на подоконнике. Всё это разнообразие обычных вещей вызывало странные ассоциации. Алексу почему-то стало казаться, что он пришёл к себе домой, только случилось это после длительного отсутствия, которое стёрло из памяти массу дорогих сердцу деталей. Конечно, его ультрасовременные апартаменты ни шли, ни в какое сравнение с этой убогой квартиркой в спальном районе, но ощущение чего-то неуловимо знакомого никак его не оставляло.
  
  Он опустил автомат и подошёл к шкафу. Открыл дверцу, взял с полки собачку сделанную из ракушек и повертел её в руках.
  
  - "Когда-то и у меня такая была, - улыбаясь, вспомнил он. - Копеечный сувенир с побережья Чёрного моря".
  
  Поставив поделку на место, Алекс осмотрелся вокруг и, заметив на письменном столе ворох старой периодики, подошёл ближе.
  
  Настольная лампа, стопка запылённых фолиантов, подшивки газет и журнал.
  
  - Очень странный журнал, - прошептал Алекс. - Слепленный из разных кусков, чтобы нельзя было пройти мимо.
  
  Внешним видом этот предмет и в самом деле выбивался из гармоничного антуража квартиры. Он казался чужеродным и не имевшим никакого отношения к "Рокаде", словно его перенесли сюда из другой игры.
  
  Чрезмерно яркие краски, независящие от ракурса блики на глянцевой обложке и зернистость, искажающая форму объекта, заставили задуматься.
  
  Алекс вспомнил про странности визуализации в "Последней корчме" и слова Пахи о том, что это баг.
  
  - "Ошибки могут обладать скрытым смыслом, - подумал он. - По какой-то причине игра их не замечает, допуская само существование багов. Они выбиваются из общей логики, но при этом не нарушают структуру кода программы. До определённого момента , конечно. Пока ошибка не создаст преимущество игроку. Но даже в этом случае, её наличие может остаться не замеченным. И тут главное понять, является ли она случайным явлением или её создали специально".
  
  Громов с интересом посмотрел на обложку. На рисунке был изображён какой-то жёлтый пучеглазый ящер, а под ним крупным шрифтом и в три строки написано: "Я всё знаю!".
  
  Помедлив секунду, Алекс взял журнал в руки и сразу же почувствовал, что этот предмет не имеет веса. Он видел его, но не ощущал.
  
  - "Может так и должно быть? - засомневался Громов. - Очередной сюрприз, с тайнами и подводными камнями?".
  
  Он бездумно пролистал журнал и вскоре убедился, что страницы заполнены большим количеством сведений. Но эти данные никоим образом не касались его задания и были посвящены только описанию локаций. Для собирателя мифов или геймера увлечённого составлением подробных гайдов этот сборник, конечно же обладал большой ценностью, и торговцы информацией, наверняка дали бы за него огромные деньги, но Громов ждал большего. Открытие разочаровало.
  
  - "И какого чёрта Спруту потребовалась эта тетрадь? - ухмыляясь, подумал Алекс. - Ради неё крутой босс поставил на уши столько народа, а Слим торговался с толстяком, не желая раньше времени светить тайник? Или... Я ошибся?".
  
  Громов натянуто улыбнулся и посмотрел вокруг. Ничего, что могло бы претендовать на роль бесценного предмета, в комнате больше не было. Старьё, ненужная рухлядь, безделушки.
  
  - Может, будут какие подсказки? - вполголоса спросил Алекс. - Эй! Чёртов разум, чего заткнулся?
  
  Алекс положил журнал на стол и уселся на стоявшее поблизости кресло.
  
  - "Ладно! Отнесу эту хрень Спруту, может денег, каких срублю. Да и мосты с персонажем наведу. А Бирона теперь побоку, пусть жирная сволочь знает, что со мной так нельзя".
  
  Минуту Громов отдыхал с закрытыми глазами. В голове крутились сумбурные мысли, снова начали одолевать сомнения..
  
  - "Нет! Не может быть, чтобы секретка оказалась мыльным пузырём, - Алекс схватил журнал и начал повторно перелистывать страницу за страницей. - Что-то здесь не так. Кто-то ведь его создал? Причём, сделал заметным и ни на что не похожим".
  
  Цепким взглядом он выхватывал буквы и слова, пытаясь нащупать ключ к секрету, но хитрец оставивший этот артефакт явно не собирался делать подарки.
  
  Разгадывать загадки Алекс не любил, но тут взыграло самолюбие.
  
  - "Подсказка может находиться только на обложке, - напрягаясь, подумал он. - Там изображён: какой-то жёлтый гад, надпись, и... Стоп!".
  
  Громов перестал листать, порывисто закрыл журнал и посмотрел на номер выпуска.
  
  - Ч-ч-чёрт! Какой же я придурок! - прошептал он - Не справился с такой простенькой задачкой.
  
  В верхнем правом углу белела цифра сто пятьдесят один.
  
  
  
  Нужный абзац Алекс нашёл не сразу. Будь он простым геймером, то, скорее всего, даже не обратил бы на него внимания. Но он знал слишком много, чтобы не ухватиться за эту нить.
  
  - Много рассуждают о "потерянных душах", но мало кто их видел, - прочитал Громов. - Утверждать можно, что угодно. Одни считают, что "призраки" это тайная группировка. Закрытый клуб игроков, куда не пускают посторонних. Другие полагают, что "призрачных парней" генерирует сама "Рокада", а в нужный момент, когда наступает время навести порядок, выпускает на охоту. Наконец, существует и третье мнение, которое разделяют уникумы с определённым сдвигом в восприятии. В соответствии с ним "потерянные души" это матрица с личности игроков, некая информационная сущность, которая навсегда осталась в игре и теперь живёт самостоятельной жизнью. Гипотеза достойная полноценного обсуждения, но как известно, администрация не приветствует культивирование ничем не подтверждённых предположений.
  
  И всё же "призраки", кем бы они ни были, являют собой уникальное явление. Они обладают потрясающими возможностями. Способны к телекинезу и даже левитации. Они применяют фактор скрытности, им предоставлена возможность беспрепятственного перехода между локациями. Также замечено, что на вооружении у этих субъектов, образцы оружия ТТХ которого, нарушают некоторые физические принципы игры.
  
  За подробностями обращаться к Хроносу. Но не забывайте: истина открывается ищущему, а лентяю истина не нужна.
  
  - "Вот и зацепка, - подумал Алекс. - Таинственный Хронос. Ещё один персонаж с чердаком знаний в башке, и он мне нужен".
  
  Громов закрыл журнал и удовлетворённо улыбнулся. Судя по всему, сведения о "призраках" будоражили не только воображения Вероники Кранц, кто-то и раньше пытался докопаться до сути вопроса, но по какой-то причине дело не пошло.
  
  Откуда-то с улицы донёсся приглушённый расстоянием рык. Потом громыхнуло железо, теперь уже поблизости. Алекс вскочил с кресла и, выключив фонарь в шлеме, подкрался к окну.
  
  Присутствие враждебно настроенного персонажа, да ещё под боком, вернуло Алекса к действительности. Он ждал чего-то подобного, но обстановка квартиры подействовала расслабляюще, и Громов пропустил момент. Теперь нужно было срочно уносить ноги.
  
  В сумраке брошенного города могли скрываться самые кошмарные твари "Рокады", справиться с которыми, с его смехотворной огневой мощью было практически невозможно.
  
  Ему просто оторвут голову и на этом процесс завершится. И не факт, что только в виртуале.
  
  С высоты тринадцатого этажа хорошо была видна часть двора и сквер с почерневшими деревьями. В холодных потоках кружился снег, ветер гонял по сугробам какую-то измочаленную рвань. В серой вечерней мгле любая тень казалась живым существом, но привлекло внимание совершенно иное, то чего не было, когда Громов только подошёл к высотке. На дороге, прямо под окнами, валялась вырванная с куском дверной коробки дверь подъезда.
  
  Алекс понял, что допустил непростительную ошибку. Ему нужно было сразу же, как только обнаружился журнал, хватать находку и бежать из дома к чёртовой бабушке. Сейчас этот просчёт мог стать для него фатальным.
  
  С самого начала, с того момента, когда он зарегистрировал аккаунт и отправился через песчаную долину к холмам, Алекс допускал непростительные просчёты. Осознание этого факта стало очевидным только здесь, в квартире с тайником. Ему вдруг показалось, что его профессионализм, его умения и навыки, кто-то тщательно проанализировал и написал специально для него сценарий.
  
  - "Они ведут меня по лабиринту, как подопытную крысу, - промелькнула в голове мысль. - И возможно я уже у финальной черты".
  
  Алекс включил фонарь и осмотрелся по сторонам. Прятаться или оказывать сопротивление в ограниченном пространстве комнаты бессмысленно. Он не знал, с каким врагом придётся иметь дело. Нужно было выиграть время, и в этом смысле стратегия отступления подходила как нельзя лучше.
  
  - "Единственный путь к бегству - крыша, - подумал Громов. - С первым замком на люке я справлюсь, а вот как быть дальше..."
  
  Он порывисто сгрёб журнал и сунул его в рюкзак. На уведомление, сообщившее ему о новом приобретении, Алекс просто не обратил внимания.
  
  - "Если гадов много нужно остановить их на лестнице, - Алекс вынул из кармана разгрузки гранату и бросился в прихожую. - Маловато, чтобы навести шороху и всё же..."
  
  продолжение от 24.08.16
  
  Распахнутую настежь дверь он заметил краем глаза, но отреагировать не успел. Удар оказался настолько сильным, что его как пушинку подбросило к потолку. С головы сорвало шлем и, громыхая железом, тот покатился по полу.
  
  Ощущение, которое Алекс испытал, можно было сравнить разве что с контузией. Он рухнул на паркет и крепко ударился о ножку стоявшего в прихожей шкафа. В голове загудело, по телу пробежала волна болевого шока. Никогда ещё ранее в "Рокаде" он не испытывал таких ощущений.
  
  Но потрясла его вовсе не боль и даже не внезапность вражеского нападения, а то, что он увидел в тусклом сиянии фонаря. Огромное, словно отлитое из свинца существо, человекоподобное, тёмное и свирепое, неподвижно стояло в проходе, словно готовясь к последнему броску.
  
  В памяти мгновенно всплыли воспоминания о жутком антропоморфе, которого Алекс видел в ангаре промзоны. Окровавленная туша собаки и странное гнетущее чувство обречённости, ни с чем не сравнимое и подавляющее волю.
  
  Превозмогая боль, он перевернулся на живот и пополз в гостиную. Страх уже проник в душу, он почувствовал как разум парализует враждебное пси-излучение, как сомнения и паника вырывают из него остатки мужества. А потом правую ногу сдавило тисками. Его снова подбросило к потолку, закружило по комнате и швырнуло к книжным полкам.
  
  - Ваш прогресс под угрозой, - сообщил искусственный интеллект. - Уровень жизни равен семидесяти процентам. Возможна значительная кровопотеря и перелом конечности.
  
  На незащищённую голову посыпалось битое стекло и книги. Увесистые, с твёрдыми обложками.
  
  Тварь приглушённо зарычала и, освобождая проход в прихожую, медленно направилась к Громову. В бездонной глотке заклокотало, потянуло немыслимым смрадом.
  
  Алекс чётко осознал, что через секунду это изуверское создание начнёт рвать его на куски, и тогда не помогут даже ребята из группы поддержки. Они просто не успеют, что-либо предпринять.
  
  - Это только игра, - прошептал Алекс. - И нужно действовать по её дурацким правилам.
  
  Он выдернул чеку и швырнул гранату под ноги уроду. А сам шарахнулся к спасительному выходу. Когда сработал боезаряд, его с ног до головы обдало жаром. Несколько осколков скользнули по броне. Не помня себя, Громов выскочил на площадку тринадцатого этажа, а за ним, словно демон из преисподней, уже мчался разъярённый ослепительной вспышкой антропоморф.
  
  От его рёва зазвенело в ушах. Алекс знал, что спасение внизу, на узких лестничных пролётах, и ему нужно туда, но воспользоваться секундной форой не успел. Ударом плеча мутант вышиб входную дверь, и та угодила в Алекса, отбросив его в сторону. Теперь путь был отрезан.
  
  Ошалевший от напряжения и боли, Громов выскочи на ноги и шарахнулся по лестнице на четырнадцатый этаж. То что разъярённая зверюга обязательно его настигнет, не вызывало сомнений. Он знал это и предчувствовал неизбежную расправу. Только громоздкость тела и крутые ступени, помешали антропоморфу покончить с ним сейчас же.
  
  Тварь зацепилась за ажурные перила и, потеряв равновесие, завалилась на бок.
  
  - Ваша жизнь в опасности, - высветилось сообщение. - Немедленно воспользуйтесь аптечкой.
  
  Алекс в два прыжка преодолел первый лестничный пролёт, спотыкаясь, вскарабкался по последнему. Вариант был только один. Не сбавляя темпа, он бросился в лифтовую шахту и, пролетев несколько этажей, упал на крышу застрявшей кабины. Падение немного замедлил трос, но это не избавило от боли и увечий.
  
  - Уровень жизни шестьдесят процентов. Уровень утомляемости семьдесят процентов. Повреждение брони двадцать пять процентов. Шлем потерян. Оружие потеряно.
  
  Мысль, что преследователь прыгнет следом, вызвала в душе трепет. Страх, отчаяние, чувство беспомощности всё это Алекс испытал за долю секунды. Он попытался встать на ноги, но тут же почувствовал, как кабина лифта проседает под его тяжестью. Зазвенел обвисающий рос, пронзительно заскрежетали тормоза. Какое-то мгновение лифт двигался рывками, а потом, с неизбежно возрастающей скоростью, ринулся вниз.
  
  
  
  Глава 22
  
  
  
  Раскатистое эхо от грозного рычания оглушило.
  
  Снопы искр скрежещущих стопоров, запах разогретого железа, ужас приближающейся катастрофы. А потом нелепая смерть. Не таким виделся конец жизненного пути.
  
  Громов мгновенно представил, как сенсоры получают команды от свихнувшейся программы, как немыслимое давление приводов ломает кости, а его тело, закованное в игровой экзоскелет, превращается в кровавое месиво.
  
  Он приготовился к чудовищному удару и сгруппировался, насколько это позволяла сделать обстановка. Мозг очистился от мыслей, и всё что когда-то было таким важным, вдруг стало ничтожным.
  
  Какой-то из тормозов всё же сработал. На уровне четвёртого или третьего этажа, кабина ритмично затряслась и, наполняя шахту визгом, замедлила падение. Однако полностью оно так и не прекратилось, и когда лифт ударился в амортизационную подушку, Громов провалился сквозь его крышу.
  
  - Предупреждение! Ваша жизнь в опасности, - повторил искусственный разум. - Через десять минут прогресс будет прекращён.
  
  Угол экрана с индикаторами окрасился в красный цвет.
  
  Голова шла кругом, ощущение было таким, словно рядом работали отбойными молотками.
  
  Громов попытался встать на карачки, но завалился на бок и безвольно упёрся лбом в холодное железо.
  
  - "Похоже, на этом всё и закончится, - подумал он. - Сейчас прибежит мой злобный приятель и..."
  
  Алекс услышал торопливые шаги и встрепенулся. С большим трудом ему удалось принять вертикальное положение и опереться на стенку, а потом он увидел, как в раскуроченные двери протискивается облачённый в белый камуфляж здоровяк.
  
  - Ну что, придурок! Жив!? - хриплым голосом поинтересовался Арни. - Повезло тебе, козёл!
  
  - Вытаскивайте его живее! - донёсся голос Панды. - Надо убираться отсюда пока не поздно!
  
  
  
  Алекс с тревогой отметил, как шкала жизни сползла к сорока пяти процентам. Ещё немного и последствия станут необратимы. Ему действительно повезло, что Панда со своими ребятами оказалась поблизости. Но было ли это случайностью или явлением закономерным, Громов не знал.
  
  Его выволокли из разрушенной кабины лифта и потащили прочь. Двое держали за руки, ещё двое прикрывали спину, а Панда и Арни двигались впереди. Кто-то из парней сделал ему адреналиновую инъекцию и падение жизненного тонуса, наконец прекратилось.
  
  Отступление отряда напоминало бегство. Похоже, Панда и её люди отлично представляли с каким чудовищем столкнулся в высотке Громов. Они даже не пытались уничтожить антропоморфа или как-то его остановить, они просто старались как можно быстрее добраться до нужной точки.
  
  Вскоре Алекс почувствовал себя лучше. То ли так подействовал пробирающий до костей холод, то ли укол лекарства, но через какое-то время он и вовсе избавился от посторонней поддержки.
  
  Шевелись тогда быстрее, - рыкнул помогавший ему боец. - Вертушка уже под парами, а мы тут застряли из-за тебя.
  
  Мглистая темень вокруг. Усилившийся снег нещадно бил в глаза, ветер норовил свалить с ног. В одиночку он наверняка бы пропал в этой круговерти.
  
  Городскими задворками они пробрались к ровной площадке, где до катастрофы располагалась автомобильная парковка. Подсвеченный бортовыми огнями, там стоял транспортный МИ-8.
  
  Заметив товарищей, пилот тут же запустил двигатели, и потоки воздуха от винта вызвали настоящий ураган. Алекс даже не представлял, что игровой экзоскелет способен передавать такие острые ощущения. Снег забивался за шиворот, в рукава. За пару секунд набило полные карманы.
  
  - "Чёртовы сенсоры! - стуча зубами, подумал Алекс. - И кому только в голову пришла мысль устроить в игре такую жуткую зиму!?"
  
  В вертолёт он забрался вслед за Пандой и Арни.
  
  Когда Громов ощутил, пахнущее резиной тепло нагревателей, он понял, что его мытарства наконец-то завершились. По-крайней мере на ближайшее время.
  
  
  
  Гарантированная безопасность, тепло салона и лёгкая качка в воздушных потоках вызвали душевное умиротворение. Вспомнились реальные боевые задания, мучительные минуты ожидания вертушек и долгожданная эвакуация с вражеской территории. Бывало, конечно, по-разному. Иногда в буквальном смысле приходилось уносить ноги, так и не дождавшись вертолёта, но чаще всего ребята из группы поддержки успевали вовремя.
  
  Ваше здоровье в норме, - сообщил искусственный интеллект. - Вы достигли шестого уровня в уникальной классификации "Рокады". Данный статус характеризуется следующими персональными параметрами: умения - плюс десять процентов. Прочность: плюс пять процентов. Выносливость: плюс пятнадцать процентов. Зоркость: плюс пять процентов. Получено новое достижение - "Зверобой".
  
  Последнее утверждение выглядело довольно сомнительным, особенно после встречи с человекоподобным созданием, которое чуть не разорвало его на части.
  
  Алекс ухмыльнулся и недоверчиво покачала головой.
  
  - "Должно быть, прога что-то напутала, - подумал он. - Я бы за неудачный бросок гранаты и бешеный забег на четырнадцатый этаж бонусов не дал".
  
  - Чего скалишься? - поинтересовался сидевший рядом Арни. - Весело, что мы из-за тебя шкурами рисковали?
  
  - Я о такой жертве не просил, - огрызнулся Алекс. - Шли бы по своим делам. А я уж со своими проблемами как-нибудь разобрался бы.
  
  - Ид-д-диот! - процедил здоровяк. - Не вмешайся мы, и ты бы сейчас висел на крюке, в каком-нибудь вонючем сыром подвале, а та склизкая сволочь, под аккомпанемент твоих воплей, нарезала бы из тебя стейки.
  
  - У тебя больное воображение, - невозмутимо отозвался Громов. - Это только игра и к тому же я почти смылся.
  
  - Ну ты!? Сволочь неблагодарная! - Арни выпростал лапищу и схватил Алекса за воротник. - Может высадить тебя из вертушки? Там и поболтаешь с мертвяками на разные темы!
  
  - Остынь! - напрягая голос, - одёрнула Панда. - Оставь его в покое. Просто паренёк ещё до конца не понял, что такое "Рокада". Как и все мы поначалу.
  
  Панда рассеянно покосилась на Алекса, потом отвела взгляд и откинулась на подголовник.
  
  - Живи пока! - разжав пальцы, бросил здоровяк. - По своей инициативе, за такого урода как ты, я бы и пальцем не пошевелил.
  
  Арни демонстративно встал с места и, источая презрение, пересел на лавку другого борта.
  
  Громов натянуто улыбнулся, стянул с плеча рюкзак и положил его у ног.
  
  Таинственный журнал, который так мечтал заполучить Спрут, будоражил воображение. Наверняка, в нём было зашифровано много полезной информации. Но оставлять находку себе Громов не собирался - слишком рискованно.
  
  - "Глупо портить отношения с таким влиятельным боссом, - подумал он. - В конце концов, нужные сведения я уже получил, а интересуется Спрут "призраками" или нет, это его личное дело".
  
  Алекс осмотрелся. Вертолёт явно гоняли не только за отрядом Панды. В хвостовой части, на металлических салазках, стоял накрытый брезентовым пологом ящик.
  
  - Я благодарен вам, что вытащили из переделки, - обращаясь к Панде, сказал Громов. - Но у меня создалось впечатление, что твои люди начали приглядывать за мной ещё в "Распределителе".
  
  - Ты слишком высокого мнения о своей никчёмной персоне, - рассмеялась девушка. - Меньше всего меня интересует судьба такого неудачника как ты. Для чего ты мне нужен?
  
  - Я так и подумал, - улыбнулся Алекс. - Просто хотел поддержать разговор и немного помечтать вслух...
  
  - Мечтай сколько угодно. Но только не здесь.
  
  Громов пожал плечами и посмотрел в иллюминатор.
  
  Непроглядная, зловещая темень. Лишь на линии горизонта, там, где смыкалось небо и земля, призрачно мерцало голубовато-зелёное зарево неведомых пожарищ.
  
  Изредка в железобетонных лабиринтах города вспыхивали одиночные выстрелы. Кто-то боролся за собственную жизнь или пытался её отнять у другого. Но именно в этом заключалась непререкаемая логика жестокой игры, которую сразу же постигал любой вошедший в "Рокаду" новичок.
  
  - Когда я увидела тебя с Сержантом, то сразу поняла - "барахольщик" нашёл ещё одного дурака, который станет плясать под его дудку, - заметила Панда. - Паха хитрый делец, он легко находит союзников и с той же лёгкостью договаривается с врагами. Но надо отдать ему должное, установленных правил он никогда не нарушал.
  
  - А ты знала, что Сержант профессиональный психиатр? - спросил Алекс. - Я, к примеру, верил ему до конца.
  
  - Эту байку он рассказывает всем подряд, - отмахнулась девушка. - С другой стороны, чем чёрт не шутит. Вполне может быть, что он и возится с психами. Ты ведь повёлся?
  
  Громов посмотрел Панде в глаза и улыбнулся.
  
  - Так вы действительно оказалась около высотки случайно?
  
  - Какая разница!? - фыркнула Панда. - В "Рокаде" ничего случайно не происходит. А то, что мы пересеклись в таком гнусном месте, ещё раз это подтверждает.
  
  - Я уже заметил, - нахмурился Алекс. - А как же твоё предупреждение?
  
  - Терпеть не могу, когда играют в тёмную, - пожала плечами Панда. - Моё преимущество в том, что я получаю информацию из проверенного источника и полностью ему доверяю. А сделать соответствующие выводы не проблема. Потому и решила немного помочь.
  
  Громов не сомневалась, что источником информации, о котором сказала Панда был "ГГ". Наверняка, этот отвратный слизняк обладал каким-то особым статусом, позволявшим сканировать переписку и даже проникать в КПК игроков.
  
  - "В его огромной башке бесценная база данных. Опасно такому перебегать дорогу, - подумал Алекс. - Вот где не помешало бы основательно покопаться".
  
  - Любопытство - порок! - наклонившись к Алексу, произнёс Арни. - Тебе не кажется, что ты задаёшь слишком много лишних вопросов?
  
  - Молчание - золото, - оскалился в ответ Громов. - Не влезай в чужие разговоры, может выйти боком!
  
  Сидевший напротив здоровяк побледнел, затрясся от злости и, едва сдерживая бешенство, порывисто откинулся назад. Если бы не обстановка и не "госпожа П." заправлявшая командой, он наверняка бы уже вцепился в Алекса бульдожьей хваткой.
  
  - "Мордобой пока в мои планы не входит, - подмигнув Арни, подумал Алекс.. - В первую очередь надо потолковать со Спрутом, а затем разыскать Хроноса и кое-что у него выяснить".
  
  - Та сволочь, которая загнала тебя в высотку, шла по следу, - бросила Панда. - Твоё счастье, что это случилось в замкнутом пространстве. Его дезориентировали стены.
  
  - На лестничном пролёте мне показалось иначе, - хмыкнул Алекс. - Я бы предпочёл открытую площадку, там антропоморф меня бы не догнал.
  
  - Антропоморф? - удивилась Панда. - Мы называем этих тварей "телепатами".
  
  - Почему?
  
  - Потому что они способны предугадывать поступки игроков и внушать им ложные представления об окружающем пространстве. Они воздействуют на подсознание, провоцируют приступы паники и даже могут вызывать депрессию.
  
  - Серьёзные зверушки!
  
  - Только неуловимые, - Панда многозначительно похлопала по кобуре с пистолетом. - Сколько раз пытались поймать "телепата", но всё впустую. Либо обходят ловушки стороной, либо калечат людей.
  
  - Чёрт! Вы что ловите этих тварей?
  
  - Что тут такого? - ухмыльнулась Панда. - Профессиональные охотники в "Рокаде" считаются отдельной кастой, и вступить в наши ряды сможет не каждый, даже игрок с высоким статусом. Тебе, например, путь к нам закрыт.
  
  - Неужели на это жуткое зверьё существует спрос? - Алекс скептически покачал головой. Какому болвану придёт мысль выкладывать за виртуального урода деньги?
  
  - Опасные мутанты, такой же ходовой товар как оружие, амуниция и медикаменты, - отозвалась Панда. - Любой босс старается обзавестись зверинцем под стать своему статусу. И чем больше в нём тварей, тем лучше.
  
  - У Спрута тоже есть зверинец?
  
  Громов с интересом посмотрел девушке в глаза. Теперь она вызывала в его душе двойственные чувства: с одной стороны импонировала прямотой и бойцовским характером, с другой настораживала связями с крутыми персонажами. Он хорошо помнил, как эта колоритная дамочка прислуживала ГГ и даже выступала в роли его телохранителя.
  
  - "Забавно! - подумал Алекс. - У "Говорящей головы" нет тела, но телохранитель коротышке необходим".
  
  - Спрут на мелочи не разменивается, - ответила Панда. - Его коллекция пополняется только уникальным отродьем. Нам за его вкусами не угнаться.
  
  Вертолёт несколько раз тряхнуло, потом из динамика внутренней связи донёсся трескучий голос пилота.
  
  - Сейчас начнётся болтанка, - предупредил он. - Советую пристегнуться ремнями. И следите за сундуком. Не хочу проблем при посадке.
  
  В иллюминатор Алекс заметил металлическую площадку на крыше какого-то грандиозного здания. Она была хорошо освещена прожекторами и расчерчена белыми линиями. На края её стоял парень с сигнальными флажками в руках.
  
  - Что это за место? - спросил Алекс.
  
  - "Распределитель", - отозвалась Панда. - А точнее надземная часть. Сюда привозят крупногабаритный товар, который нет смысла тащить в пещеры.
  
  Теперь-то Громов понял, что Сержант показал ему только то, что считал нужным показать. "Морозилка" не ограничивалась лабиринтами тёмных нор и таинственным "Преобразователем", она являла собой, нечто большее и наверняка, хранила столько же тайн, сколько все известные ему локации вместе взятые.
  
  - "По этой зоне можно месяцами бродить, - подумал Алекс. - И всё равно ни черта не узнаешь".
  
  Приземление оказалось тряским и шумным. Лопасти с хлопками рвали воздух. Машину кидало из стороны в сторону, и казалось ещё немного и центробежная сила завалит вертолёт на бок. Но всё обошлось благополучно, как и предполагал написанный разработчиками квеста сценарий.
  
  Громов скептически улыбнулся и отстегнул ремни. Имитация сложностей при посадке, показалась фальшивой. В реальных боевых заданиях всё определял набор случайных обстоятельств, но профессионализм окружающих его людей, никогда не ставился под сомнение. Даже в критической ситуации они делали свою работу на отлично, здесь же пилотом вертушки, был простой бот, действия которого определялись программным кодом. А код, судя по всему, предписывал сохранить всем пассажирам жизнь.
  
  - Ладно, приятель! - бросила Панда. - Теперь тебе в другую сторону! Выметайся!
  
  Она покосилась на рюкзак Алекса и усмехнулась.
  
  - Надеюсь, ты не зря рисковал башкой? - сказал она. - "Телепат" тебя запомнил, и если ваши пути-дорожки пересекутся, он обязательно возьмёт реванш.
  
  - Это мы ещё посмотрим, - хмыкнул Громов. - Может, на прощание покажешь, что у вас в ящике?
  
  Наглость попутчика потрясла и удивила всех кроме Панды. Она же сохранила невозмутимость, и как показалось Алексу, даже несколько иначе стала к нему относится. По крайней мере, скука в её глазах мгновенно сменилась живым интересом.
  
  - Давай, покажи ему наш трофей, раз уж просит! - обращаясь к Арни, приказала девушка. - Такого красавца он точно никогда не видел.
  
  - Так и знал, что придётся ублажать этого клоуна, - пробурчал здоровяк. - Надо было замочить его ещё при первой встрече.
  
  Арни осторожно стянул брезент и отодвинул задвижку державшую в закрытом положении переднюю стену ящика. Стараясь не шуметь, он аккуратно опустил её на пол и отошёл в сторонку. Как Алекс и предполагал, внутри стояла клетка.
  
  Сваренная из прутьев арматуры, перехваченная по горизонтали полосами, она надёжно оберегала охотников от зверя, что пока ещё мирно почивал в тёмном углу.
  
  В нос ударил стойкий запах аммиака. Пахнуло смрадным жаром.
  
  Громов сразу же услышал тихий едва различимый перестук каких-то твёрдых предметов, потом заскрежетало, и в темноте сверкнули высеченные из железа искры.
  
  - "Субъект ужаса", - на ухо зашептала Панда. - Или просто - "Живодёр".
  
  Впервые за всю игру, Алекс мог в деталях и, не тревожась за собственный прогресс, рассмотреть одного из опаснейших персонажей "Рокады".
  
  Существо, дремавшее в клетке, по размеру не уступало человеку. Голова утюгом, могучий торс, короткие задние ноги и растопыренные руки, предназначение которых не оставляло сомнений.
  
  - У создания нет глаз, - заметил Панда. - Атрофировались и превратились в рудименты, когда предки твари жили в пещерах. Но этот недостаток компенсируется обонянием и хорошо развитым слуховым аппаратом.
  
  В полумраке клетки тускло поблескивала серовато-зелёная кожа и саблевидные когти на пальцах рук, которые ритмично постукивали друг о друга.
  
  - Когда пальцы смыкаются, рука "Живодёра" превращается в капкан, - заговорила Панда. У твари потрясающая хватка. Сейчас этот урод спит, потому что мы всадили в него лошадиную дозу транквилизатора, но подходить близко всё равно чертовски опасно. Стоит сделать один неосторожный шаг, и его клешни придут в движение. Это настоящий измельчитель плоти, способный превратить в стружку не только мясо, но и бронежилет.
  
  - Тогда зачем вы его сюда притащили? - шёпотом спросил Громов. - Если он вырвется на волю, здесь начнётся настоящий переполох.
  
  - Эту особь никто из простых смертных не увидит, - Панда кивнула Арни, и тот установил стенку ящика на место. - А теперь проваливай отсюда. Ты и без того злоупотребил моим вниманием.
  
  
  
  Глава 23
  
  
  
  Конечно, Алекса из вертолёта никто не вышвыривал, но зверское выражение лица Арни, да и его подчинённых тоже, красноречиво говорило, что его дальнейшее присутствие в их компании нежелательно.
  
  "Охотники" явно хотели провернуть дельце без лишних свидетелей, и Громов решил на этот раз судьбу не искушать.
  
  Выбравшись из салона вертушки, он сразу же почувствовал силу жгучего, сшибающего с ног ветра. Всё так же валил снег, вдали виднелась чернеющая громада городского квартала, чуть подсвеченная блеклым светом луны. Парень с флажками куда-то смылся, но на том месте, где он стоял отчётливо виднелись следы ботинок.
  
  - "Хорошо ещё, что не отобрали рюкзак, - улыбнулся Алекс. - А Панда молодец, держит своих обормотов не привязи. Даром, что со зверьём возится".
  
  Предвзятость Арни легко объяснялась его знакомством с Пахой Сержантом, ведь здоровяк, наверняка считал Алекса прихлебателем "барахольщика". Потому, так открыто и презирал.
  
  - "Для себя этот придурок давно всё решил. А ведь он меня даже не знает, - подумал Громов. - Но при этом считает врагом, в которого лучше всадить парочку пуль".
  
  Жмурясь от бьющей в глаза снежной крупы, он добежал до дверей пожарного выхода и спустился по служебной лестнице вниз.
  
  Должно быть до "Катастрофы" в этом здании располагался деловой центр с тысячами офисов и модными магазинами в цокольном этаже. Сейчас это место превратилось в перевалочный пункт для ищущих приключений бродяг. Вероятно, некоторые игроки перекочевали сюда из недр "Распределителя" и теперь, как типичные прожигатели времени они ждали хорошей погоды.
  
  - Вам необходимо приобрести новую аптечку, - высветилось перед глазами сообщение. - На третьем этаже расположены торговые лавки и оружейные мастерские. Ваше реальное пребывание в "Рокаде": семьдесят два часа.
  
  С некоторых пор, Алекс воспринимал подсказки, как несущественную часть общего антуража игры. Он это понял, когда в критический момент искусственный разум замолчал, предоставив делать выбор ему самому. Но в этом и был смысл "Рокады". Она становилась похожа на реальную жизнь, с теми же законами и правилами, только в гипертрофированной и жёсткой форме. Фантастичность, которая вначале шокировала и удивляла, теперь выглядела как неотъемлемая часть мира: опасная, всегда непредсказуемая и такая притягательная.
  
  - "Прошло трое суток, - подумал Алекс. - Трое суток в отрыве от реальности, о которой я начинаю забывать. Слишком быстро этот дьявольский мир вытеснил из башки мою настоящую жизнь".
  
  Вспомнилась Вероника Кранц, с её обещанием следить за психическим состоянием. Боря Кураев с позывным "Ангел". Майор Старков, втянувший в историю и умывший после этого руки. Сейчас все эти люди, существующие где-то за гранью миров, казались ему такими же персонажами, как Панда или Паха Сержант. Только "охотники" и "барахольщики" были рядом, каждый занимался своим делом и при необходимости запросто мог применить против него оружие.
  
  Третий этаж оглушил шумом толкучки и криками торговцев. Как в любом месте, где массово собирались игроки, здесь царил неконтролируемый и беспорядочный базарный хаос.
  
  Зазывалы расхваливали товар, кто-то за сущие копейки обещал прокачку оружия, некоторые предлагали работу и быстрый прогресс. Алекс к этому уже привык и потому старался не обращать внимания на заманчивые предложения, тем более хорошо помнил, как при покупке амуниции его надул обычный робот.
  
  Офисы торгового центра, превратились в мастерские и магазинчики, конференц- залы в общественные места или ночлежки.
  
  В одной забегаловке, Громов купил огромный пирожок с мясом и с аппетитом "сжевал его до крошки". Оставалось только догадываться какой эрзац-дрянью, в этот момент, его пичкали спецы из группы поддержки, но ощущение пустоты в желудке мгновенно исчезло.
  
  Система жизнеобеспечения встроенная в игровой экзоскелет, давала неплохой набор вкусовых ощущений, и Алекс не отказал себе в удовольствии выпить немного кофе в попавшемся на пути чипке. Но вкус напитка разочаровал.
  
  Вздрогнув от отвращения, Алекс швырнул стаканчик на пол и осмотрелся.
  
  Постапокалиптический "Вавилон" гудел как улей. Здесь его невзрачная персона никого не интересовала, да это и немудрено. Помятый внешний вид, изодранная куртка, побитый пулями бронежилет - он и в самом деле походил на бродягу, с которого и взять-то было нечего.
  
  - "Надо бы привести себя в порядок, - решил Алекс. - В первую очередь обзавестись оружием, потом починить броню и наконец разыскать Спрута".
  
  Если первые две проблемы решались элементарно, то с поиском большого босса возникали сложности. Конечно, местоположение могли подсказать платные информаторы или сердобольные игроки, а вот устроить аудиенцию мог только сам Спрут. Задание, на которое Алекса подвязал Бирон, было выполнено вопреки сценарию и вполне могло получиться, что толстяк уже об этом знал. Какими последствиями это грозило, оставалось только догадываться.
  
  Громов вошёл в оружейную лавку и купил себе АКС с оптическим прицелом. Автомат обошёлся в кругленькую сумму, но в качестве бонуса торговец подарил несколько противопехотных гранат и новенький штык-нож.
  
  - На вашем счёте осталось две тысячи пятьсот рублей, - уведомил искусственный разум. - Постарайтесь потратить их с умом. Текущее состояние необходимых для существования в "Рокаде" предметов следующее: броня - повреждения пятьдесят процентов. Шлем - отсутствует. Аптечка - отсутствует. Фонарь - отсутствует. Запас продовольствия - отсутствует.
  
  - "Ну, это дело поправимое, - ухмыляясь подумал Алекс. - Странно, что прога заикнулась о жратве. Не иначе готовит мне какое-нибудь зверское испытание голодом".
  
  Мысль развеселила. С улыбкой на губах Алекс добрался до ремонтной мастерской, остановился перед входом и неожиданно увидел в дверном стекле отражение знакомого ему человека.
  
  
  
  Улыбка сползла с губ. Усилием воли, Громов подавил злость и, стараясь не выдать своё присутствие, вошёл в мастерскую.
  
  Вот ведь засада, - процедил он. - Стоит только подумать о гадюке, как она уже выползает из щели.
  
  Бирон его не заметил. С уверенностью человека, у которого всё схвачено, он шагал по широкому коридору и, протискиваясь сквозь галдящую толпу, умудрялся болтать по телефону. Позади тащились два здоровяка.
  
  - "Ублюдок! - Алекс прикрыл за собой дверь и осмотрелся. - И какого чёрта этот мерзавец сюда притащился?"
  
  В комнате царил полумрак. Пахло бензином, железом и канифолью. В дальнем углу, устроившись на табурете у верстака, сидел и дремал усатый мужик.
  
  По опыту Громов уже знал, что в "Рокаде" роли всех механиков, лавочников и другой обслуги выполняли хорошо смоделированные роботы. Впрочем, этот оказался оригиналом. Услышав посетителя, он вскочил на ноги и уставился на Алекса осмысленным взглядом.
  
  - Снимай кирасу, - оголив щербатые зубы, сказал он. - Я мигом отрихтую. За полчаса сделаю по высшему разряду. Будет защита и от зверья, и от пуль. Потом ещё спасибо мне скажешь.
  
  Громов подошёл ближе, оглянулся на входную дверь. При желании, статус Бирона позволял ему устроить бойню в любом месте "Рокады". Другое дело Алекс. Он, конечно, имел право на самозащиту, но против толстяка не выстоял бы и пары минут.
  
  - Ремонт обойдётся в три сотни, - добавил механик. - Заменю пластины, обшивку заштопаю. Если накинешь ещё сотню, вставлю резиновые вкладыши на плечи и другой мишуры навешаю, чтобы удобнее было воевать.
  
  Громов пожал плечами и, мысленно махнув рукой, расстегнул ремни бронежилета. Он ничего не терял. В любом случае бегать от разгневанного жирдяя, Алекс не собирался и если уж им придётся когда-нибудь схлестнуться, церемониться он не станет.
  
  - "По крайней мере, отниму у этого гада часть его драгоценной жизни, - подумал он. - Пусть потом восстанавливает свой потрёпанный статус".
  
  - У каждого свои причуды, я, к примеру, любитель послушать всякие истории. Да и потрепаться не прочь, особенно с хорошим человеком, - сказал механик, поглядывая на Алекса. - Могу и скидку сделать, если стоящее что-нибудь вспомнишь.
  
  Громов положил броню на верстак и отрицательно покачал головой.
  
  - Рассказывать особо-то нечего, - бросил он усаживаясь на диван. - А если б и было, с чего я должен за свои же деньги тебя развлекать?
  
  - Я, Никита Болт! Кликуха ещё та, но я не в обиде. Что есть, то есть, любитель я поболтать, - невозмутимо отозвался механик. - Все в округе знают - у Никиты на любой вопрос найдётся ответ. Ты паренёк зря огрызаешься. Я ведь и сам могу кое-что подсказать, ежели есть, какая нужда.
  
  Никита уселся на табурет и мигом распотрошил обветшавший бронежилет.
  
  - Поверь, я знаю много такого, о чём игроки подобные тебе даже не догадываются, - Болт вынул испорченную пластину и швырнул её в ящик для лома. - Поставлю титановые. Тяжеловаты! Но зато надёжно прикроют шкуру и мясо.
  
  Алекс почувствовал, что его неумолимо клонит в сон. Он уже и рад был бы поговорить, но странное оцепенение, овладевшее сознанием, неожиданно лишило и сил, и воли.
  
  - "Всё-таки в этой проклятой игре творится какая-то чертовщина, - подумал он. - Ублюдки! Оставили б вы меня в покое! Мой мозг не полигон для ваших долбанных экспериментов".
  
  Он пару раз клюнул носом и, пытаясь отогнать наваждение, затряс головой.
  
  - Бесполезно, - прошептал он. - Если уж они ухватились за извилины, считай, пропал.
  
  Последнее что он запомнил, перед тем как погрузиться в забытьё, был тихий смех механика.
  
  
  
  Он понимал, что ему снится сон. Наверное, впервые в жизни, в подобном состоянии Алекс чётко это осознавал. Ему даже почудилось, что в душу закрадывается страх, уж очень всё показалось необычным, но неприятные ощущения быстро прошли, и на сердце стало легко, как никогда раньше.
  
  Яркие краски, острые взрывные запахи, громкие звуки. Его чувства буквально рвались от явственных впечатлений. Алекс находился на кухне в собственной квартире и жарил омлет. На разделочной доске лежали только что приготовленные бутерброды с ветчиной, на с столешнице стояла початая бутылка коньяка.
  
  Сногсшибательный аромат омлета распалил аппетит, и Громов захлёбывался слюной, но ещё больше его тянуло к бутылке.
  
  Под ногами крутилась Лаппа. Как обычно она тёрлась своей бархатистой шёрсткой о лодыжки, вызывая щекоткой непроизвольную улыбку на губах.
  
  - Сколько можно повторять, - произнёс Алекс. - Сначала пожрать должен хозяин.
  
  Кошка посмотрела на него огромными жадными глазами и жалобно замяукала.
  
  - Ну, на, на! Вымогательница лохматая! - Алекс взял кусок ветчины и сунул кошке под нос. - А теперь вали отсюда! Больше не дам!
  
  Громов услышал за спиной тихие шаги, потом нежные руки обняли его за торс.
  
  - М-м-м! Что это у нас тут такое? - сказал жена. - С каких это пор наш лейтенантик занимается завтраками?
  
  
  
  Пробуждение оказалось сродни удару по голове. Он почувствовал боль в висках, от яркого света ломило в глазах.
  
  - Живо положи на место! - рыкнул кто-то у самого уха. - Я кому сказал? Такие фортели со мной не пройдут!
  
  Громов захлопал глазами и ошалело огляделся по сторонам. Он стоял в конуре Никиты Болта, у верстака и держал в руках работающую аккумуляторную дрель.
  
  - Ты мне всучил эту штуку? - едва ворочая языком, спросил он. - И где мой бронежилет?
  
  Механик находился в паре шагов от него и, размахивая киянкой, угрожающе сверкал глазами.
  
  - Всё ясно! - опуская киянку, процедил Болт. - А я уж подумал, ты и в самом деле решил меня продырявить.
  
  Механик рывком отобрал дрель и от греха подальше спрятал её в железный шкаф. Туда же он швырнул и киянку.
  
  - Давно в игре? - поинтересовался он. - Это не праздный вопрос и не любопытства ради. А чтобы поставить диагноз, так сказать.
  
  Демонстрируя щербатые зубы, Болт улыбнулся и вернулся к верстаку.
  
  - Уже четвёртые сутки, - отозвался Алекс. - Но я слышал, существуют уникумы, которые и по десять дней из "Рокады" не выходят.
  
  - На то они и уникумы, чтобы быть исключением из правил, - хмыкнул механик. - Четвёртые сутки это серьёзно. Вот почему тебя так корёжило.
  
  - Что случилось-то? - зарычал Алекс. - Я только на пару мину задремал, а когда очнулся...
  
  - Ты давай, не кипятись тут, - перебил Никита. - Пока ничего страшного с тобой не произошло. Мы называем это явление "астральным блужданием". У тебя первая, вполне безобидная, стадия. Небольшое раздвоение личности, когда одна твоя часть рвётся вернуться в реал, а другая хочет остаться здесь.
  
  - И много таких стадий? - усаживаясь на диван, спросил Громов. - Хотелось бы понимать, что с моими мозгами случится на последней.
  
  - На последней, говоришь? - Болт перестал возиться с бронежилетом и с любопытством посмотрел на клиента. - Когда это произойдёт, тебе будет уже всё равно.
  
  Механик замурлыкал под нос какую-то песню и увлечённо принялся штопать ветхую обшивку. Отвлекать расспросами усача Алекс не стал, ему и самому нужно было помолчать и во многом разобраться.
  
  Его сомнамбулическое состояние вызвала неприятные подозрения. Он ждал от игры чего угодно, но только не полного подчинения собственного разума законам программы. Теперь не оставалось никаких сомнений, что при определённых обстоятельствах, в игре включаются особые скрипты, которые управляют мощными генераторами бета-волн.
  
  - "Они точно воздействуют на подкорку головного мозга, выуживая из его недр воспоминания и другую полезную информацию, - подумал Громов. - Неплохая задумка, ведь игрок может и не подозревать, что его в этот момент сканирует машина. Конечно, читать мысли она не способна. Это просто невозможно, но, научившись улавливать колебания импульсов в моменты особой активности, программа легко спрогнозирует и поведение игрока, и его настроение, и даже его способности с навыками и умениями. А личные данные геймера легко собрать. Всё остальное, машина способная выполнять миллиарды операций в секунду, предугадает и спроецирует в поведенческий образ игрока".
  
  - Неплохая работа, - наконец подал голос Никита. - Такую броню теперь в два раза дороже можно продать.
  
  Механик потянулся, встал с табурета и кивнул на бронежилет.
  
  - Принимай! Если хочешь дополнительно отблагодарить, я против не буду.
  
  Алекс скептически осмотрел свою ветхую собственность, пощупал швы на заплатках, проверил прочность плечевых накладок. После починки, броня выглядела не намного лучше, чем до неё, но спорить по качеству работы с усачом не было никакого желания, и Громов просто отдал механику деньги.
  
  - Понимаю, что внешний вид восторга не вызывает, но что поделаешь - третий сорт, - бросил Никита. - Могу прокачать до пятого уровня!? Но тебе это обойдётся в лишнюю тысячу.
  
  - Воздержусь, - отрезал Алекс. - Я не настолько богат, чтобы разбрасываться деньгами.
  
  - И то верно! - Болт с любопытством проследил за тем, как Алекс облачился в броню. - Не будь таким мрачным. Парень! Если возникли проблемы - поделись!
  
  Громов повесил автомат на плечо. Закинул на другое рюкзак.
  
  Механик явно играл особую роль и чего-то от него ждал. Возможно, в его функционал входила не только работа, связанная с ремонтом амуниции и оружия. Он мог заниматься простым сбором информации или выполнять более сложную задачу и координировать деятельность игроков, а его мастерская могла служить ключевой точкой запускающей какой-то дополнительный скрипт.
  
  - "Слишком много вопросов, - подумал Громов. - Может выйти и так, что этот улыбчивый тип и не робот вовсе, а хорошо законспирированный администратор, который рыскает по игре в поисках нарушений".
  
  Алекс шагнул к выходу и взялся, было за дверную ручку. Идея, возникшая в голове, пришла спонтанно, но она показалась ему не лишённой смысла.
  
  - Раз ты такой добрый, тогда подскажи где найти Спрута, - оборачиваясь, сказал он. - Или в твою компетенцию входят только душевные проблемы?
  
  - О, да! Чутьё меня не подвело! Я знал, что у тебя серьёзный вопрос, - оскалился Никита. - По роже заметил!
  
  Громов улыбнулся в ответ и приоткрыл дверь.
  
  - Выкладывай, если знаешь, а нет, тогда я лучше пойду...
  
  - Хорошо! - Болт почесал кончик носа и задумался. - С тебя пять сотен. И не думай, что это дорого. Считай, я обхожусь с тобой по-родственному.
  
  
  
  Когда Алекс вышел из мастерской, у него возникло ощущение, что его снова облапошили. Проверить правдивость сведений, полученных от Никиты, он мог только на практике, но в любом случае дело было сделано, и пятьсот единиц уже перекочевали на чужой счёт. Оставалось надеяться только на честность усатого типа.
  
  - "Если верить россказням кустаря, Спрут обладает оч-ч-чень высоким статусом, - подумал Алекс. - Иначе б такса за информацию не была бы такой высокой".
  
  По словам Болта, Спрут обретался в "Сумрачной пустыне", зловещей и малонаселённой локации, доступ, в которую никак и ничем не ограничивался. В этом Громов убедился, заглянув в КПК. Но чтобы добраться туда требовалось совершить серьёзный марш-бросок в семнадцать километров. Ни автобусов, ни попуток, ни какого-либо иного транспорта в эту глухомань не ходило.
  
  Вместе с подробным планом местности, Громов получил от механика и ещё один важный подарок, - электронный адрес самого Спрута.
  
  - "Если удастся провернуть это дельце, пять сотен потрачены не напрасно, - приободрился Алекс. - Большой босс круче Бирона, - а это значит, что при определённом раскладе мой статус вырастит в несколько раз".
  
  
  
  Глава 24
  
  
  
  Прежде чем отправляться в "Сумрачную пустыню", Алекс заглянул в ближайшую лавку и купил шлем и пару аптечек. Затариваться продовольствием он не стал.
  
  - "С голоду точно не подохну, - подумал он. - На крайняк перекуплю у какого-нибудь бродяги сухпаёк".
  
  У местных старожилов, он выяснил, что для перехода в соседнюю локацию нужно добраться до "Полустанка", промежуточной точки, из которой открывается прямая дорога на запад. К этому таинственному месту его подбросил один предприимчивый паренёк, организовавший небольшое предприятие по перевозки грузов и пассажиров. Для этих целей он приспособил старенький побывавший во многих переделках БТР.
  
  - Смотри не потеряйся, - напутственно выкрикнул водитель. - Мародёры здесь лютые, обчистят до нитки, а то и мочканут ни за что.
  
  Громов выбрался через боковой люк и, оглядевшись по сторонам, пнул на прощание колесо.
  
  - Давай, езжай отсюда! - пренебрежительно бросил он. - Твой гадюшник слишком шумный, а мне лишнее внимание ни к чему.
  
  За подвоз к "Полустанку" таксист взял триста рублей, и Алекс, как человек умеющий считать деньги, поймал себя на мысли, что отдавать их оказалось нелегко. Он испытал приступ жадности присущий всем нормальным людям, но именно это больше всего и насторожило. Его чувства и эмоции, всё чаще и чаще затрагивали мир выдуманных вещей, а восприятие действительности теперь происходило через призму виртуальных ощущений. Геймерский костюм заменил реальность, фантастическая вселенная - жизнь.
  
  - "Слишком неравнозначный обмен, - мрачнея, подумал Алекс. - Знал ли Старков, во что меня втягивает? Наверное, знал".
  
  Громов проводил взглядом, чадящий копотью БТР и, вынув КПК открыл карту местности. Его путь лежал строго на запад, туда, где небо чернело клубящимися тучами дыма и пыли. Персона Спрута, овеянная зловещими историями, не могла не привлекать внимание рядовых игроков, но Алекс уже был не рядовым и испытывал к этому персонажу сугубо практический интерес.
  
  - А не отправить ли ему послание? - задумчиво процедил он. - Пусть готовит тёплую встречу.
  
  Громов вбил в строку получателя мэйл Спрута и открыл текстовый редактор.
  
  - Интересующая тебя вещь из квартиры 151 у меня, - написал он. - Передам журнал без посредников, прямо в руки. Алекс Гром.
  
  Конечно, существовал риск, что Спрут воспримет послание как вызов и натравит на него каких-нибудь жаждущих крови головорезов. Ведь задание, хоть и было выполнено, но не по правилам, которые предписывала "Рокада". В игру мог включиться и Бирон. Толстяк наверняка уже догадался, что тайник вскрыт, а дорогостоящий предмет пропал. Впрочем, он мог и не знать, что это сделал именно Алекс, но это никоим образом не снижало уровня опасности. Громов хорошо это осознавал, и всё же решил рискнуть.
  
  Он нажал на кнопку отправить и удовлетворённо хмыкнул.
  
  - "Теперь осталось дождаться ответа, - подумал он. - Если парень с гнильцой, я скоро почувствую это на своей шкуре".
  
  Алекс спрятал КПК и взобрался на пригорок. Под ногами гулко и звонко загрохотало. Только оказавшись на вершине он заметил, что под ним остов огромного пассажирского самолёта засыпанный толстым слоем песка и пепла. Благодаря ураганам часть лайнера с подветренной стороны всё ещё была видна.
  
  С этой точки открывался завораживающий, пугающий дикостью и отчуждённостью ландшафт. Впереди расстилалась бескрайняя выжженная чудовищной катастрофой земля.
  
  Гладкое, изредка пересекаемое узкими рытвинами пространство тянулось к горизонту, и лишь на его линии, утопая в сизой, сероватой дымке виднелся ряд каких-то грандиозных сооружений.
  
  - "Понятно теперь почему это место назвали "Сумрачной пустыней", - подумал Громов. - Уныние, пустота и полное отсутствие перспектив для начинающего игрока".
  
  Алекс спустился вниз и медленно зашагал по направлению к видневшемуся вдали столбу.
  
  Судя по всему, он служил ориентиром для всякого входящего в локацию странника.
  
  - "На открытом пространстве я как на ладони, - прикинул Алекс. - Если кому-то придёт в голову для развлечения полоснуть очередью или из винтовки пальнуть, прятаться негде. Разве что в песок зарыться".
  
  Громов мрачно улыбнулся и, остановившись, прильнул к окуляру оптического прицела. Диоптрий оптики хватило лишь на то, чтобы обозреть небольшой участок пустыни лежавший впереди. Но и этого оказалось достаточно, чтобы понять насколько зловещим и непредсказуемым было это место. Повсюду, куда хватало взгляда, валялись отбеленные ветрами человеческие кости. Черепа вперемешку с рёбрами, раздробленные позвонки с лопатками.
  
  Драные лохмотья одежды, измочаленные остатки обуви, выпотрошенные рюкзаки - всё это должно было устрашить любого наглеца забредшего во владения Спрута без приглашения. И, наверное, это хорошо получалось, потому что очереди из желающих войти в локацию Громов не увидел.
  
  - "Похоже, в благонадёжном имидже парень не нуждается, - ухмыльнулся Алекс. - Значит, его положение в игре намного прочнее, чем я предполагал".
  
  Он подошёл к столбу и посмотрел на прикреплённую к нему табличку-указатель с размашистой корявой надписью. Ничего кроме улыбки эта надпись не вызывала, и всё же намёк показался очевидным.
  
  - "Не шалить!" - прочитал он вслух. - "Первое и последнее предупреждение!"
  
  Откуда-то издалека ветер принёс несколько обуглившихся серовато-чёрных лоскутков. Потом потянуло запахом сгоревшей синтетики, и на горизонте, одна за другой, полыхнули две огненные вспышки. Через минуту до слуха донёсся раскатистый и протяжный рокот чудовищных взрывов.
  
  Впрочем, зрелище очередной катастрофы, никакого впечатления на него не произвело.
  
  Алекс повесил автомат на плечо, достал КПК и открыл гайд по "Сумрачной пустыне". Расстояние в семнадцать километров и время, требующееся на его преодоление, позволяли досконально изучить любую инструкцию. Да ещё и сделать кое-какие выводы.
  
  - "Отсутствие врага в поле видимости ещё не означает, что его здесь нет, - подумал Алекс. - Слишком спокойная обстановка".
  
  - Локация "Сумрачная пустыня". Город-спутник "Мегаполиса", - высветилось на экране сообщение. - В результате тотального применения врагом мощных разрушающих систем большая часть территории была полностью уничтожена. Исключением послужил третий район, где сохранились общественные здания и другие коммуникационные сооружения. Действия вражеского оружия было основано на передаче мощного кинетического импульса, в результате которого все постройки, выполненные из камня и металла, превратились в крайне мелкую фракцию, сопоставимую по размеру с песком. По некоторым сведениям третий район избежал разрушения из-за присутствия в данной зоне значительного количества вражеских агентов. В западной части города располагались глубинные оборонительные сооружения с большим запасом вооружений. После катастрофы "Сумрачная пустыня" стала обиталищем для некоторых опасных животных и мутантов, созданных для борьбы с остатками регулярной армии. Локация облюбована мародёрами и искателями уникальных предметов.
  
  - "Ничего, что выбивалось бы из общей системы игры, - Алекс выключил КПК и спрятал его в кармане. - Хищники, мутировавшие твари и человеческое отребье".
  
  Циферблат в левом верхнем углу медленно отсчитывал пройденный километраж. Путешествие тягостным не казалось, даже наоборот, запустение и полное отсутствие каких-либо угроз настроило на благожелательный лад. Одиночество расслабило, и от нечего делать Громов жадно глазел по сторонам. Расплавленные в лепёшку остовы автомобилей, глубокие зияющие пустотой подвалы небоскрёбов, абсолютно нетронутые взрывами участки шоссейных трасс - эти мёртвые остатки иной эпохи вызывали большое количество вопросов и ассоциаций.
  
  Многие, попадавшиеся на пути, вещи, которые восприятие и память связывали с человеческой цивилизацией, были расплющены и раскатаны до состояния листа.
  
  Автомобильные покрышки, фонарные столбы, даже предметы быта, всё выглядело так, словно в одно мгновение, какая-то сила проехалась по ним чудовищным катком.
  
  - "Надо отдать должное сценаристам игры, - подумал Алекс. - Подобные картины не могут не будоражить воображение. А сколько мыслей в башке возникает! Хоть сейчас садись и записывай".
  
  Впереди показался очередной бездонный провал. Скорее всего, на этом месте когда-то располагался большой дом или станция метро.
  
  Подходить близко Громов не собирался, всё это время он старался обходить подобные места стороной, но на этот раз его внимание привлекала едва заметная цепочка следов на песке. Эти следы вели к яме, что сразу же насторожило.
  
  - "Мутант или игрок? - Алекс напрягся и стянул с плеча автомат. - Лучше выяснить сейчас, чем потом сбрасывать с горба какую-нибудь ненасытную зубатую тварь".
  
  - А ну-ка стал! - донёсся из провала голос. - Опусти погремушку и не рыпайся.
  
  - Значит, всё-таки игрок, - прошептал Алекс. - Уж лучше бы мутант.
  
  В подобной ситуации геройствовать было бессмысленно. Если бы хотели прикончить, то наверняка уже это сделали бы, но его не тронули, что давало возможность дождаться благоприятного момента. А ждать Громов всегда умел.
  
  - Ну, давай, выполза из своей норы, - процедил Алекс, опуская автомат стволом к земле. - Посмотрим, что ты за фрукт.
  
  - Ч-ч-чёрт! Как же тесен этот задрипанный мирок! - снова послышался голос. - А я ведь предупреждал его... Предупреждал.
  
  Из провала выбрался потёртый чумазый тип с многозарядным дробовиком. Он пронзительно и визгливо рассмеялся и, выставив перед собой ружьё, медленно двинулся к Алексу.
  
  Громов не мог не узнать этого замухрышку и даже слегка разочаровался. Всё-таки он рассчитывал увидеть более серьёзного противника.
  
  - Ну, что козёл? Вот ты и попался! - скаля зубы, проговорил Гоша Костыль. - А ты ещё меня плечом пихал. Гнида!
  
  - Подойди ближе и для разнообразия я пну тебя ногой! - бросил в ответ Алекс. - Всё по норам, да по щелям таишься? Не надоело?
  
  - Какие мы смелые! - Гоша покосился на яму и замедлил шаги. - Штык, вылезай! Я его держу!
  
  Через секунду из подвала выполз ещё один тип. Коренастый, широкоплечий, с круглым добродушным лицом незлобивого человека. Но в руках он держал пушку суровую и убойную.
  
  - Откуда ППШ? - улыбаясь спросил Алекс. - Я бы тоже от такого не отказался, да вот не знаю где взять.
  
  - У торговца в "Посёлке" купил, - отозвался Штык. - Пришлось двойную цену отдать, но я ещё ни разу не пожалел. Выручает.
  
  - Он нам зубы заговаривает, а ты с ним по-приятельски, - рыкнул Гоша. - Знаем мы таких болтунов! Этот вражина с Сержантом тёрся, а с "Барахольщиками" откровенничать нельзя.
  
  Костыль злобно подфутболил помятый алюминиевый чайник и, держа жертву на мушке сделал пару шагов навстречу.
  
  - Сейчас я буду тебя убивать, - процедил он. - Больно, мучительно и долго.
  
  - Ладно, попугал и хватит! - примирительно произнёс Громов. - Я иду по делам и мне некогда с тобой трепаться. Давай разойдёмся по-хорошему.
  
  - Я сказал, буду убивать больно! - срываясь на визг, закричал Костыль. - Ты что, не понял. Придурок!?
  
  - "У парня явно и в реале не все дома, - подумал Алекс. - Но проблем этот огрызок не доставит".
  
  Громов хорошо знал подобный тип людей. Вспыльчивые, злобные и завистливые, они могли представлять угрозу, только в том случае если вокруг собиралась толпа. А Костыль был типичным психопатом, которому для смелости как раз-таки публики и не хватало.
  
  - Ну, а ты! - обращаясь к Штыку, спросил Алекс. - Тоже будешь меня убивать?
  
  - Ты мне ничего не сделал, - пожимая плечами, ответил Штык. - А там как получится.
  
  - Сбрасывай снарягу, - зашипел Костыль. - Тебе она больше не потребуется. Если захочешь переиграть начинать всё равно придётся с чахлого нуба.
  
  Гоша медленно приблизился к Громову и остановился в шаге от него. Он не сводил с Алекса глаз, небезосновательно ожидая атаки.
  
  - "Вот ты и попался, - подумал Алекс. - Теперь помощи от приятеля не жди. Сам на линию огня встал".
  
  Указательный палец Костыля, лежавший на спусковом крючке, дрожал от нетерпения. Мародёр явно пытался сохранить самообладание, но это у него плохо получалось.
  
  - Ты когда-нибудь пальцы себе ломал? - неожиданно спросил Громов.
  
  - Чего!? Какие пальцы? - Гоша заморгал глазами. - Я сказал сбрасывай шмотьё.
  
  - Значит, не ломал.
  
  Алекс сделал стремительный выпад, схватил дробовик и резким движением задрал стволом к небу. При этом кривой перст Гоши Костыля так и остался внутри спусковой скобы. Получился простенький капкан, из которого можно было вырваться, только лишившись указательного пальца, и Алекс это хорошо знал. Потому надавил с такой силой, что на руке мародёра хрустнули все суставы разом.
  
  Быстрота, с которой всё произошло, обезоружила и Штыка. Собственно он и не пытался что-то предпринять, просто стоял в стороне и, выпучив глаза, смотрел на ошалевшего от боли товарища.
  
  Не в силах больше терпеть, Гоша истошно вскрикнул и, заваливаясь на левую сторону, жалобно и протяжно завыл.
  
  Б-б-больно-о-о! - едва ворочая языком, проговорил он. - Отпусти, у меня же экзоскелет последней модели! Два раза за свои кровные в реале прокачивал...
  
  - Ну, ты не падай духом, держись, - глумясь над противником, ухмыльнулся Алекс. - У тебя ружьишко крутое и сам под босса косишь, а боли боишься.
  
  Громов резко опустил руку с дробовиком и, пнув Костыля ногой, окончательно завладел его оружием.
  
  - С-с-сука! Ты мне палец вывихнул! - упав на землю, заныл Гоша. - Я ж теперь работать не смогу.
  
  - Не надо было мне угрожать, - Алекс наставил дробовик на Штыка и жестом приказал убрать автомат. - Занялись бы вы ребята чем-нибудь более интересным.
  
  Мы вроде и так шли к "Космодрому", - вешая ППШ на плечо, отозвался Штык. - Решили передохнуть, да пошарить в руинах, говорят, здесь часто всякую-всячину находят.
  
  - Что за "Космодром"? - Громов опустил ружьё и подошёл к Штыку. - Псевдолокация? Или тёпленькое местечко, где раздают задания?
  
  - И то и другое, - ответил Штык. - "Космодром" это база Спрута. Там можно найти такое, чего нет в других локациях. Уникальное оружие или навороченную броню, например. А случается и "умные вещи" торговцы на продажу выставляют, только стоят они столько, что таким как мы не купить. Головастый мужик этот Спрут, он там всю торговлю держит. Остальные боссы по сравнению с ним просто мелюзга.
  
  - Ладно, подними своего приятеля и пошли! - задумчиво отозвался Алекс. - Только предупреждаю! Без фокусов! Для меня зарыть вас в песок, дело пары секунд.
  
  Штык без энтузиазма кивнул и бросился помогать Гоше Костылю.
  
  
  
  Пребывая в прекрасном расположении духа, Алекс шёл на некотором расстоянии. Чего-то неожиданного от двух неудачников он не ждал, Гоша сопел и злобно поглядывал на своего напарника, а Штык с отеческой заботой поддерживал приятеля за локоть, хотя в этом не было никакой необходимости.
  
  - "Ещё бы на спину себе взвалил! - ухмыльнулся Громов. - Трогательно до слёз".
  
  - Ты дробовик-то отдай! - Жалобно попросил Гоша. - Знаешь, сколько бабок я в него вложил?
  
  - Получишь свою пушку, когда окажемся на месте, - отозвался Алекс. - Не переживай, мне твой металлолом не нужен. Верну в целости и сохранности.
  
  Громов сразу заметил, что ружьё сменило не одного хозяина, и похоже предпоследний владелец расстался с ним отнюдь не добровольно. Потому-то Костыль так им и дорожил, ведь оружие досталось ему в качестве трофея.
  
  - А что, ребятки, Спрута своими глазами когда-нибудь лицезрели? - после минутной паузы, спросил Алекс. - Говорят, за выполненные задания он платит большие деньги.
  
  - Лично я его никогда не видел, - отозвался Штык. - Один приятель вроде срисовал как-то его фэйс, но мог и перепутать, мало ли на "Космодроме" випов шарится.
  
  - Всё верно, реальные деньги люди зашибают, - подтвердил Гоша. - Кому-то и работа настоящая не нужна. Здесь на виртуальном барахле поднялись, а там, в реале, как короли в бабосах купаются.
  
  - Так может и нет никакого Спрута? - Алекс с интересом посмотрел на мародёров. - Какие-нибудь умники придумали для отвода глаз, чтобы нагнать таинственности и в тёмную делишки проворачивать? А простаки вроде вас и поверили?
  
  - Как это нет? - удивился Штык. - А кто ж тогда сидит в "Башне"? Такое шикарное место и без хозяина? Никогда не поверю.
  
  - А если бот?
  
  - Не-е-ет! Ни один разработчик не станет закладывать в робота такую программу, - парировал Штык. - Спрут существует, и я надеюсь, что однажды, он примет меня в свою группу.
  
  Переубеждать парня Алекс не стал. Штык, точно также как и его приятель, Гоша находился в плену чарующих перспектив оказаться в первых рядах игроков, и эта фанатическая вера была ещё одним проявлением гипнотической силы "Рокады".
  
  
  
  Глава 25
  
  
  
  Чтобы преодолеть семнадцатикилометровое расстояние потребовалось не больше тридцати минут, в реальности на это ушло бы два с половиной часа, но такие условности Алекса давно уже не смущали. Как любой геймер застрявший в игре, он воспринимал подобные противоречия как естественное состояние присущее дуалистическому способу мышления.
  
  Впереди, в лёгком призрачном мареве, вырисовывались грандиозные, потрясающие величием постройки. А за ними, чадили дымные столбы чудовищных пожаров, жар от которых заносили по всей пустыне суровые западные ветры.
  
  - Да-а-а! Так здесь воняла неделю назад, когда полыхнули склады с ГСМ, - шмыгая носом, процедил Гоша. - Должно быть, какие-то прохиндеи опять в бункер полезли, да подорвали там всё к чёртовой бабушке.
  
  - Что за бункер? - оживился Алекс.
  
  - За "Космодромом", - Гоша неопределённо махнул рукой и снова покосился на дробовик, висевший у Громова на плече. - До войны там располагался многоуровневый оборонный объект. Хранилось много боеприпасов, в том числе секретных. Вот в поисках оружия, туда постоянно "копатели" и лезут.
  
  - Только говорят, Спрут такие вылазки не приветствует, - вставил Штык. - Пару дней назад, двух хмырей за подобное самоуправство он приказал скормить животным. Привязали бедолаг к столбам посреди пустыни и оставили мучиться на всю ночь.
  
  - Ничего! Зато хороший урок всяким поганцам, - оскалился Костыль. - Будь я боссом, поступил бы также.
  
  Вскоре Алекс понял, почему база Спрута именовалась "Космодромом". Самым крупным и причудливым объектом в ряду полуразрушенных зданий был недостроенный окружённый строительными кранами стадион. Закопчённое немного обветшавшее строение издали напоминало стартовую площадку для ракеты, а кучи песка и щебня придавали окружающему ландшафту некую фантастичность.
  
  Несколько гостиниц, какой-то производственный комплекс, автозаправочная станция, узкий участок лесополосы и гипермаркет, - вот и всё, что сохранилось в третьем районе после тотальной бомбардировки.
  
  - Унылое зрелище, - протянул Громов. - Унылое и мрачное.
  
  - Это только кажется, - хмыкнул Гоша. - Все ждут "большого забега", вот тогда и начнётся настоящая потеха. С призами, бонусами и крупными деньгами.
  
  - А кто не хочет ждать, - работай, - добавил Штык. - Здесь сотни никем не исследованных псевдолокаций. Опасно конечно, но зато, какие возможности повысить статус.
  
  Некоторое время они шли молча. Стали попадаться бивуаки с кострами и палатками. Одиночки или группы геймеров безбоязненно обживали окрестности стадиона, нисколько не беспокоясь за собственный прогресс.
  
  Странное поведение игроков вызывало много вопросов, ведь ещё в "Посёлке" Громов усвоил одну аксиому - оставаться вне укрытия ночью нельзя.
  
  - Разве зверушки сюда не забредают? - спросил Алекс. - Или все эти бродяги рассчитывают на взаимовыручку?
  
  - Ещё чего, - отозвался Гоша. - Они рассчитывают на Спрута, который распорядился по периметру "Космодрома" зарыть в песок подвижные огневые точки. Правда, без шасси, чтобы не расползались по пустыне.
  
  Алекс сразу же вспомнил, как об этих чудо-машинах рассказывал Сержант, когда они перебирались на автобусе из "Посёлка" в "Морозилку". Увидеть их в работе Громову тогда не удалось, но, судя по устрашающему внешнему виду, их разрушительный потенциал был весьма велик.
  
  - Кто-то хорошо покопался в мозгах этих кибернетических тварей, - добавил Костыль. - Они реагируют только на мутантов и другую гнусную нечисть, а людишек ни-ни.
  
  - Это как сказать, - бросил Штык. - Говорят, "железные ёжики" слушаются только Спрута, и если он скажет "фас" , то...
  
  Штык многозначительно развёл руками и улыбнулся.
  
  - А, брось! - отмахнулся Костыль. - Он мировой парень, с самых низов поднялся и своих мочить не станет.
  
  Информация, которую наперегонки выкладывали эти двое, конечно представляла большой интерес для любителей местного фольклора, но для Алекса весь этот трёп казался пустым словоблудием. И всё же какая-то доля истины в словах двух балбесов была.
  
  - "Спрут не умнее меня, поглядывая по сторонам, подумал Алекс. - Правда, чел числится в крупных боссах, и это говорит о приличном опыте, который он получил, но всё-таки парень такой же геймер как и все, а значит будет руководствоваться правилами игры, как бы ему не хотелось их нарушить".
  
  Когда до стадиона осталось шагов сто, Костыль и Штык демонстративно остановились. Пришлось остановиться и Громову.
  
  - Какого чёрта!? - рыкнул он. - Столбняк напал или поджилки затряслись?
  
  - Мы дальше не пойдём, - отрезал Гоша. - Для прохода в "Космодром" надо пройти фэйс-контроль. А меня там хорошо знают.
  
  - Обчистил кого-то? - усмехнулся Алекс. - А ещё собрался вступить в клан Спрута. С такой-то характеристикой?
  
  - Не твоё дело! - огрызнулся Костыль. - Возвращай дробовик, раз обещал.
  
  - Да забирай! - Громов швырнул ружьё мародёру и погрозил пальцем. - Больше мне не попадайся. Застрелю!
  
  
  
  К центральному входу на стадион, вела бетонная многоярусная лестница без поручней и без облицовки. Кое-где в ступенях зияли рваные проломы оставленные осколками снарядов, в некоторых местах торчали загнутые прутья арматуры.
  
  Проектировщики этого грандиозного сооружения, должно быть рассчитывали произвести неизгладимый эффект на обывателя, и Громов поймал себя на мысли, что это им удалось. Такой огромной арены для спортивных соревнований, он никогда ещё не видел.
  
  Над входом висел потрёпанный ветрами плакат с изображением какого-то человека. На голове капюшон, нижняя часть лица закрыта чёрным платком. Открытыми были только глаза - проницательные, хитрые и злые.
  
  - "Я обеспечу вам праздник!" - прочитал Громов под портретом. - "Каждый месяц, в установленный час ваш покровитель приглашает на "Большой забег".
  
  Алекс услышал как пискнул его КПК и от неожиданности встрепенулся.
  
  - "Вот и настал момент истины, - подумал он, вынимая компьютер из кармана. - В жизни всегда так. Ждёшь чего-то, готовишься, а потом тебя посылают подальше, и ты понимаешь, что ожидания не оправдались".
  
  Громов открыл почтовый ящик и распаковал письмо.
  
  - "Предложение принято, - высветилось на экране сообщение. - Твой "идентификатор" забит в сканеры на пропуске. Шагай смело, у тебя зелёный свет. Спрут".
  
  - Ожидаемо! - протянул Алекс. - Осталось только продать подороже журнальчик.
  
  Он выключил КПК и медленно двинулся по лестнице наверх.
  
  
  
  Охранники стоявшие на входе пропустили его без всяких разговоров. Но зверский блеск в глазах этих парней сказал больше чем любые слова. Если бы поступил приказ, они с радостью открутили бы ему голову.
  
  "Прямо холодом по хребту, - поёжился Алекс. - Чёрт, с каких это пор меня стали пугать двуногие доберманы?".
  
  Оглядываясь по сторонам, он прошёл под аркой и вышел на гигантскую арену. Несколько команд под крики и улюлюканье местных болельщиков гоняли по краю поля потёртый разрисованный краской мяч.
  
  С другого края соревнования носили совершенно иной характер. Два десятка бойцов разодетых кто во что горазд, стреляли по мишеням, устраивали спарринги и демонстрировали свою удаль, преодолевая сложную полосу препятствий созданную специально для этих целей.
  
  - "Напоминает военные сборы, - заулыбался Алекс. - Будь у меня побольше времени, я, пожалуй, и сам бы тряхнул стариной, чтобы показать этим салагам как прыгать через ров".
  
  Торговцы, механики и другая обслуга, занимали помещения под трибунами, по-крайней мере именно оттуда доносился монотонный рокот голосов и шум работающих инструментов. Наверняка, там же околачивалась и основная масса игроков.
  
  Громов с любопытством проследил за летящим в ворота мячом и двинулся через всё поле к противоположному краю стадиона. Там возвышалась двадцатиметровая, построенная из бетона и стекла башня. Этот странный объект подавлял громоздкостью всё вокруг и был чужеродным новоделом. Сооружение занимало значительную площадь футбольного поля, частично наползая основанием на трибуны.
  
  - "Не самая удачная позиция, скептически оценил Громов. - С дальней дистанции эту каланчу можно подорвать выстрелом из ПТУра или с ближнего края из РПГ. Только кто посмеет в этом медвежьем углу оспорить власть Спрута".
  
  Охранника скрывавшегося в тамбуре, Алекс заприметил ещё издалека. Это был необычный, можно сказать уникальный субъект, подобных которому Громов ещё не встречал.
  
  - Если зацепит, так зацепит, - замедляя шаги, проговорил он. - Такими клешнями только камни крошить.
  
  Киборг зажужжал сервоприводами и перегородил ему дорогу. Метра три высотой, покрытый налётом благородной ржавчины он сфокусировал на госте глаза-окуляры и угрожающе выставил огромную руку с пятью растопыренными пальцами.
  
  Человекоподобные черты, пар, валивший из радиаторов охлаждения и двуствольный пулемёт, закреплённый на правой руке, вызвали скверные ассоциации. Вспомнилась "Запретная зона", симбионты и почему-то Бирон.
  
  - "Тогда толстяк тоже уверял, что всё будет в порядке, - нахмурился Алекс. - Правда, у одного самоуверенного паренька случилось неожиданное раздвоение тела, да и мне чуть по ореху от гибрида не досталось".
  
  Алекс остановился в шаге от робота и с трепетом уставился на живую груду металла.
  
  - "Кто знает, что у этой дьявольской штуки на уме, - подумал он. - В следующий раз захвачу с собой парочку гранат для подствольника. Так, на всякий случай".
  
  Секунды три киборг сканировал облик посетителя, потом отошёл в сторону и отключился. Машина больше ему не мешала, и всё же неприятный осадочек остался. Робот его не тронул, только потому, что так хотел хозяин, но в следующий раз всё могло измениться.
  
  
  
  Ни холодно, ни жарко. Воздух словно застыл. Не было слышно уличного шума, да и свет, проникавший сквозь стёкла казался каким-то тягучим и тусклым.
  
  По винтовой лестнице Алекс поднялся на самый верх и вошёл в просторное, радиальное по форме помещение. Гладкие стены, такой же гладкий, без единого зазора потолок и пол. Только у высокого витражного окна стоял железный трон, который, видимо, символизировал неограниченную власть Спрута.
  
  - Значит, всё-таки добрался? - послышался голос. - Я сразу понял, что ты не тот за кого себя выдаёшь.
  
  На мгновение Алекс опешил. Когда он вошёл, трон был пуст, а сейчас в дурацкой шутовской позе на его подлокотнике сидел какой-то тщедушный тип. Всё произошло за долю секунды, так словно невидимый режиссёр смонтировал два не связанных логикой кадра.
  
  - Мимикрия, - произнёс Спрут. - Способность менять окрас в соответствии с условиями окружающей среды.
  
  Свет, проникавший в окно, мешал разглядеть черты лица, но Алекс не мог отделаться от ощущения, что когда-то уже видел этого игрока.
  
  - Ладно! Я знаю кто ты. Ты знаешь, кто я, - произнёс Спрут. - Давай, перейдём к делу. Уж очень скучно торчать на одном месте.
  
  И тут Громов всё вспомнил. Рубленый абрис, дёрганные рефлекторные движения тела, истеричные нотки голоса.
  
  Картер!? - выпалил Алекс. - Это ты умыкнул мой пистолет?
  
  В роли большого босса, он готов был увидеть кого угодно, только не этого писклявого неврастеника. Человек, промелькнувший мимоходом и запомнившийся только мелкой пакостью, на деле оказался влиятельным и могущественным персонажем. Настолько влиятельным, что ему достаточно было щёлкнуть пальцами, чтобы изменить физические параметры игры и стать невидимкой.
  
  Слова Картера о мимикрии теперь звучали по-другому. Они характеризовали не только его сверхъестественные способности, но и свойства личности, превращая обычного, с первого взгляда, геймера в опытного игрока с задатками хорошего актёра.
  
  Алекс почувствовал как внутри нарастает напряжение. Ему вдруг стало неуютно под жгучим взглядом этого необычного и в то же время, смертельно опасного игрока. Палец правой руки непроизвольно соскользнул на спусковой крючок, но так и застыл, когда Громов вдруг опомнился.
  
  - Не шути так! - в голосе Спрута зазвучали металлические нотки. - Не забывай, что именно я позволил тебе жить в "Рокаде".
  
  Алекс услышал, как с лёгким перестуком зазвенело железо, а потом увидел ещё одно чудо мгновенной трансформации. Картер, облачённый в простенькую военную амуницию, на глазах превращался в громоздкую устрашающего вида машину. За пару секунд он оброс бронированным экзоскелетом, вытянулся до двух метров и ощетинился оружейными стволами. Тело человека исчезло под слоем титановых пластин и щитков, - видимым осталось только лицо, да и то оказалось спрятано за непроницаемым для пуль и осколков триплексом.
  
  - Надеюсь, эта демонстрация моих возможностей остудила твой пыл? - поинтересовался Спрут. - Я сегодня добрый и ещё никого не убил, поэтому не дразни кота, он может и в глотку вцепиться.
  
  - Ладно, не буду! - Алекс выдавил улыбку и убрал руку с автомата. - Но тогда уж и ты верни прежний облик. А то от вида твоих пушек мне как-то не по себе.
  
  Спрут засмеялся и, топая железными "сапожищами", медленно двинулся к собеседнику. От его поступи затряслись стены и стёкла, а сам Громов ощутил, как в такт вибрациям пола, дрожат его собственные мышцы.
  
  - "Если это ублюдок пойдёт до конца от меня мокрого места не останется, - холодея, подумал он. - Вот уродец, кто бы мог подумать, что этот обмылок способен на такие фокусы".
  
  Картер остановился в нескольких сантиметрах от Алекса, чуть не смяв его огроменными нагрудными накладками. Но Громов не дрогнул. Ему стоило большого труда, чтобы не попятится и не дать дёру: спина взмокла, глаза заливал пот, от напряжения свело скулы.
  
  - Я в тебе не ошибся, - донёсся приглушённый бронёй голос. - Знаешь, в чём между нами разница?
  
  Картер сделал шаг назад запустил процесс трансформации в обратном порядке.
  
  - В том что я иду к своей цели окольными путями, а ты напролом.
  
  Через три секунды Спрут принял свой прежний расхлябанный облик стереотипного пофигиста. От брони и футуристического вооружения не осталось и следа, но в правой руке он держал старенький ТТ.
  
  - Узнаёшь? - Спрут сунул пистолет под нос Алексу. - Я прокачал его до крайнего уровня, и теперь он стоит кучу бабок.
  
  - Ты стащил его у меня, когда я вырубился, - хмыкнул Громов. - А я ведь поверил тебе тогда. Думал у парня проблемы, даже состраданием проникся.
  
  - Внешность обманчива! - согласился Картер. - Твой пистолет тоже с виду не бог весть что. Зато начинка на зависть любому нубу. Магазин на пятнадцать патронов, режим автоматического огня, прицельная дальность стрельбы триста метров. Но это всё пустяки по сравнению с преимуществом, которое даёт прокачка от Спрута. Одним выстрелом, владеец этой пушки может завалить персонажа четырнадцатого уровня.
  
  - Зачем это сказал? - Алекс с подозрением покосился на Картера. - Хочешь проверить на вшивость?
  
  - Я этим больше не занимаюсь, - фыркнул Спрут. - Не интересно. Просто хочу вернуть, то что когда-то позаимствовал.
  
  Он повернул пистолет стволом к себе и протянул его Алексу.
  
  - Думаю, тебе это оружие скоро пригодится. Только не будь идиотом и используй шанс разумно.
  
  Чего-то подобного Громов безусловно ожидал. Эксцентричность Спрута выдавали и манера вести себя и странный, если не сказать подозрительный блеск в глазах. Но если бы он хотел Алекса прикончить то наверняка сделал бы это ещё в пустыне.
  
  - А у тебя какой уровень? - забирая ТТ, поинтересовался Алекс. - Если не секрет, конечно?
  
  - Семнадцатый, - Картер скривился в улыбке и вернулся к трону. - Надеюсь, у тебя не возникло желание проверить пушку на моей шкуре?
  
  - Я пришёл сюда не для этого, - Громов вынул из ТТ магазин и тут же загнал его назад, убедившись, что его конструкция разительно отличается от штатной. - Ты ведь желал узнать секрет сто пятьдесят первой квартиры? Я его знаю и готов поделится.
  
  - Журнал. С жёлтым тритоном на обложке, - Картер уселся на трон и закинул ногу на ногу. - Как видишь кое-какие данные я уже получил, но твою услугу это не обесценивает.
  
  - Оперативно, - стараясь сохранить невозмутимость, протянул Громов. - А почему тритон? Этот ящер больше напоминает хамелеона?
  
  - Всё очень просто. Журнал, лежащий в твоём рюкзаке, был создан стараниями игрока по имени Тритон. Паренёк, не будь дураком, и промаркировал свою собственность броским логотипом. Легендарный был геймер, с амбициями.
  
  - "Действительно всё очень просто, - мрачнея, подумал Алекс. - Вот звёзды и сошлись. Оказывается, мы оба гоняемся за одним и тем же фантомом".
  
  - Ты хорошо справился с заданием, и я хочу , чтобы ты и дальше работал на меня, - сказал Спрут. - Не каждый обладающий твоим статусом рискнул бы сунуться в самое пекло.
  
  - А как же Бирон? - спросил Алекс. - У меня возникли с ним некоторые разногласия...
  
  - Дело поправимое, - не дослушав, перебил Картер. - Сейчас всё и разрулите, а я погляжу.
  
  Алекс услышал, как за спиной открылась дверь. Тяжёлая поступь развеяла все сомнения. Он повернул голову и натянуто улыбнулся. В двух шагах от него стоял разгневанный толстяк.
  
  
  
  Глава 26
  
  
  
  Встреча с Алексом, самого Бирона, похоже, не удивила. Скорее напротив, он ждал её, потому что жаждал поквитаться за сорванный контракт. То, что Спрут намеренно организовал эту встречу, Громов не сомневался и мысленно поблагодарил его трёхэтажными, далеко не литературными выражениями.
  
  Рад тебя видеть! - невозмутимо бросил Алекс. - Мы недавно с Сержантом пошли кое-куда, но на полпути он решил меня оставить и умыл руки. Не знаешь причину?
  
  - Ах ты, мерзкий ублюдок! Ещё издеваешься, сука!? - взвизгнул толстяк. - Да, если б не эта сволочь Паха, ты б уже давно вылетел из "Рокады".
  
  - Не кипятись, это только игра! - оскалился Алекс. - Кому обижаться нужно, так это мне. Кстати, не мешало бы расплатиться, я всё-таки в том доме, с тайником, чуть не загнулся.
  
  - Я знаю, это тварь Панда со своими держимордами вытащила тебя из передряги, - толстяк побагровел от злости и потянул с плеча УЗИ. - Везёт тебе подонок, но ничего, не долго осталось.
  
  - Руки прочь от пушки, - вмешался Спрут. - Здесь устраивать разборки я не позволю.
  
  - Разреши я его прикончу! - закричал толстяк. - Ты представляешь какие барыши уплыли из моих рук?
  
  - Мне ли не знать, - рассмеялся Картер. - Ты не сумел выполнить задание, и твоя карма ухудшилась. Думаю, парочку контрактов из-за своей оплошности ты уже потерял. А если ещё где оступишься, то...
  
  - Нет, я всё-таки его убью! - взревел Бирон. - Если не компенсирую убытки, то хотя бы выпущу пар!
  
  Бешенство толстяка забавляло. Громов вдруг ощутил какую-то странную лёгкость. Именно в эту минуту, когда точки над "I" были расставлены раз и навсегда, ему стало на всё наплевать.
  
  - Я сказал спрячь пушку, - Спрут вскочил на ноги и злобно сверкнул глазами. - Я здесь хозяин и если тебе неймётся пустить кому-нибудь кровь, пусти её себе.
  
  Бирон растерянно покосился на УЗИ в руках, потом на Алекса и, покорно качнув головой, попятился к выходу.
  
  - Ну, я с тобой ещё рассчитаюсь, - процедил он, обращаясь к Громову. - Лёгкой смерти не жди. Запомни это.
  
  Толстяк выскочил из апартаментов Спрута, как ошпаренный. Загромыхал ботинками по железным ступеням, а потом ещё громко и надрывно выругался где-то внизу.
  
  - К бабке не ходи, а свою угрозу он обязательно исполнит, - заметил Картер. - Ну да ладно, это твои проблемы, как-нибудь вывернешься. Теперь отдай мне журнал.
  
  Громов снял с плеча рюкзак и, вынув журнал, швырнул его Картеру. Тот с лёгкостью его поймал, с некоторым пренебрежением пролистал и в свою очередь, бросил на металлический пол.
  
  - Сведения, которые в нём содержаться имеют большое значение для развития обычного игрока, но не для меня, - сказал он, глядя на Алекса. - Их недостаточно, чтобы добраться до ключевого квеста.
  
  - Между прочем, за этот журнальчик одна ненасытная зверюга, чуть не отгрызла мне голову, - проговорил Алекс. - Если он тебе не нужен, то, какого чёрта...
  
  - Заткнись! Ты послушная рабочая сила, а босс в этом мире я.
  
  В голосе Картера Громов услышал угрозу. Этот клоун с замашками тирана упивался своим положением, и открыто перечить ему, означало подписать себе смертный приговор.
  
  Внутри клокотало от ярости, и Алексу стоило большого труда, чтобы не сорваться и не наделать глупостей.
  
  - "Как же чешутся руки хорошенько вмазать этому уроду, - стиснув зубы, подумал он. - Только потом этот недомерок разберёт меня на запчасти и разбросает по своей долбанной пустыне".
  
  - Успокоился? - выдержав паузу, спросил Спрут. - Бирон провалил очень важное дело и полностью себя дискредитировал, потому мне нужен другой исполнитель. Его агент должен был отправиться на "Железку" и вскрыть тайник, в котором лежит принадлежащая мне вещь. Поскольку толстяка я уволил, а его агент, как мне стало известно, догнивает где-то в "Запретной зоне", эту миссию возьмёшь на себя ты. Думаю, такая задача тебе по плечу, хотя не скрою, на "Железке" отморозков побольше, чем в "Морозилке".
  
  - Хорошо! - пожал плечами Алекс. - Но перед тем как отправится выгребать каштаны из огня, я хотел бы прояснить один вопрос. Для чего тебе потребовался журнал Тритона?
  
  Картер пренебрежительно хмыкнул и, покачав головой, посмотрел Громову в глаза.
  
  - Тритон знал кто такие "Призраки" и общался сними на равных, - ответил он. - А "Призраки" обладают способностями, которые нужны и мне. Я всегда мечтал познакомиться с этими ребятами, но они неуловимы. С ними нельзя связаться, их нельзя выследить или взять в плен. Все верят, что они существуют, но никто не знает, где они скрываются. И ещё. Тритон кое-что после себя оставил. Он создал несколько псевдолокаций, которые недоступны игрокам, и есть мнение, что ключ к ним спрятан в одном из этих журналов. В твоём, с сожалению, ключа не оказалось.
  
  Алекс закинул рюкзак на плечо и двинулся к выходу. Кое-что он прояснил, но вопросов стало ещё больше, чем было до этой запоминающейся встречи. У двери он остановился и повернулся к Картеру.
  
  - Почему все называют тебя Спрутом? - набравшись наглости, поинтересовался он.
  
  - Потому что моё прошлое имя, больше не соответствует имиджу, - отозвался Картер. - Адам Незабудка был слишком добрым парнем.
  
  
  
  Проходя мимо киборга, Алекс с опаской покосился на его механические руки. Робот всё ещё пребывал в состоянии анабиоза, но приводы уже начинали "рефлектировать" и издавать ритмичные звуки. От греха подальше, Громов прибавил шагу.
  
  - "Спрут однозначно темнит, - подумал он. - И ключевой квест для него не самоцель. Парень жаждет абсолютного могущества, чтобы править не только в этой глуши, но и во всех остальных локациях. А для этого нужна гарантированная неуязвимость. То, что не сможет отнять или оспорить никакой босс".
  
  За спиной загудели мощные электромоторы, загрохотало "ожившее" железо. Послышался лязг переступающих с места на место конечностей. Алекс обернулся и заметил, как чудовищный страж Картера занял свой боевой пост.
  
  - От вида это человекоподобной железяки мороз по коже, - прошептал Громов. - Ему и пушка не нужна, руками врагов порвёт.
  
  - Ваша карта локаций уточнена, - уведомил искусственный разум. - Получено новое задание и инструкции для его выполнения. Получено достижение: дипломат.
  
  - "Значит, Картер, Спрут и Адам Незабудка это одно лицо, - игнорируя сообщение, подумал Алекс. - И никуда лидер "Чистильщиков" не пропадал, он просто сменил одну маску на другую. Неплохая стратегия, особенно если требуется обмануть недругов и замести следы".
  
  Новое задание определённым образом гарантировало неприкосновенность. Спруту нужна была посылка, спрятанная в соседней локации, и это давало шанс, на какое-то содействие с его стороны. Конечно, многоликий босс не обещал всестороннего покровительства, и всё же вера в сопричастность грела душу.
  
  - "Да, брат! До чего же ты докатился? - подумал Алекс. - Ищешь защиты у какого-то шута".
  
  - Вы получили предмет не соответствующий вашему уровню развития, - высветилось сообщение. - В случае необоснованного применения оружия с пятнадцатым уровнем прокачки, вам будет назначен штраф и трёхдневный бан. В случае повторного нарушения, бан может быть продлён с последующей ликвидацией аккаунта.
  
  - "Вот же сволочь, - помрачнел Алекс. - Для чего нужна крутая пушка, если её можно использовать только, когда дорастёшь до босса?".
  
  Громов пересёк поле и на секунду задержался у выхода, чтобы посмотреть на башню. Тонированные стёкла не позволяли увидеть, что происходит внутри, но у Алекса возникло ощущение, что Картер за ним внимательно наблюдает. Оставалось только догадываться какими помыслами руководствовался этот человек, когда согласился на его предложение, но Громов ни на минуту не сомневался в непредсказуемости Спрута. Со всеми вытекающими из этого последствиями.
  
  - "Он влиятельный попутчик, который поможет мне добраться до конца игры, - подумал Алекс. - И не более того".
  
  
  
  Следующий пункт плана, касался непосредственно Хроноса. Чтобы выполнить квест на "Железке" отводилось сорок восемь часов по счётчику "Рокады". Срок немаленький и Громов решил, что перед тем как туда отправляться не помешало бы познакомиться поближе с этим таинственным хранителем времени.
  
  - "Именно к нему посоветовал обратиться Тритон, если возникнут вопросы, - Алекс вышел через центральный вход и остановился на широкой гостевой площадке. - А у меня, вопросов столько, что парня кондратий хватит, когда я представлю ему список".
  
  Громов улыбнулся и, прищурившись, посмотрел на полуденное приглушённое копотью солнце. Зловещий, не предвещающий ничего хорошего мир, потрясал реалистичностью, но, несмотря на убожество и уродство, было в нём что-то привлекательное. Какая-то первобытная дикость, не ограниченная стройная логикой мира реального.
  
  - Может в этом и состоит вся прелесть игры? - произнёс Алекс. - И поэтому в неё так тянет народ...
  
  Однако завершить пафосную речь он не успел. Слова заглушил отрывистый звук автоматного выстрела. Пуля ударила в грудь и опрокинула его на спину.
  
  Алекс ощутил тупую нарастающую боль, словно от мощного удара кулаком, но именно острые ощущения, мгновенно вернули его к "реальности". Сгруппировавшись, он перекатился к бетонному ограждению и спрятался под его защитой.
  
  - Сдохни сволочь! - послышался крик Бирона. - А ну ребята, бросьте туда гранату.
  
  - Понятно теперь кому я обязан приятными ощущениями, - стиснув зубы, процедил Алекс. - Вот же упырь, всё-таки решил сделать по-своему.
  
  Алекс прополз пару метров и затаился за каменным вазоном. Через мгновение в том месте, где он находился секундой ранее, прогремел оглушающий взрыв. Несколько осколков скользнули по камням, отрикошетили от бетона и ударили по броне.
  
  Кто-то закричал послышались возмущённый ропот игроков, но на этом всё и закончилось. Бирон давил авторитетом и обложил недовольных такой отборной бранью, что голоса тут же стихли.
  
  - Эй! Придурок пузатый! - закричал Алекс. - Не боишься прогневать Спрута? Он ведь рассчитывает, что я выполню задание, которое провалил ты.
  
  - Заткнись, гад! - взревел Бирон. - Сейчас мои парни из тебя решето сделают!
  
  Тут же по бетонной стене полоснула очередь, потом вторая, а потом началась не стихавшая в течение десяти секунд пальба.
  
  - "Похоже, у жирдяя и в самом деле сдали нервы! - прикрывая глаза рукой, подумал Алекс. - Заигрался болван! Ох, заигрался!".
  
  Наконец у людей Бирона закончились патроны и один за другим они начали менять магазины.
  
  - Послушай Бирон! - выкрикнул Алекс. - Признайся, ты ведь сразу принял решение? Ещё до того как отправил меня в "Морозилке". Думал Сержант выполнит твой приказ и замочит меня в какой-нибудь подворотне?
  
  - Так бы и вышло, если б Паха гнида не решил пересмотреть условия договора, - рыкнул толстяк. - Знал ведь, что нельзя доверять "Барахольщику". Гад сразу же слил задание , как только понял, что больше от меня не получит.
  
  - Видать вы оба просчитались, - отозвался Алекс. - А с Сержантом неплохо вышло Это ведь ты посоветовал примкнуть к какой-нибудь группе. Да и как не последовать совету, если крутые игроки сами тебе навязываются в знакомцы.
  
  - Ладно! Хватит болтать! - закричал Бирон. - Выходи из своего укрытия. Обещаю, замочу быстро. Успеешь ещё сегодня начать игру заново.
  
  - А может тебе "мозговой сканер" и "арахнобота" ещё подарить? - прошептал Алекс. - Сейчас посмотрим кто из нас круче.
  
  Громов покосился на броню и с удивлением отметил, что пластины Болта выдержали смертельный удар без какого-либо ущерба. Пуля расплющилась оставив в металле небольшую идеально ровную воронку.
  
  Он выковырял её пальцами и сунул в карман на память.
  
  Сидеть в укрытии и дожидаться пока Бирон перебесится, можно было до скончания веков. Всё равно договориться с торговцем не удастся, да Алекс этого и не хотел. Он вдруг испытал острое желание устроить кому-нибудь хорошую взбучку, и если уж под горячую руку подвернётся его недавний работодатель, что ж так тому и быть.
  
  - "Вот и испытаю подарочек Картера в деле, - Алекс вынул из-за пояса пистолет и взвёл курок. - Какой там уровень должен быть, чтобы с первого выстрела супостата замочить?".
  
  Он резво вскочил на ноги и метнулся к другому краю площадки, попутно высматривая, расположение врагов. Оценить обстановку оказалось не сложно. Как и предполагалось, толстяк притащил с собой парочку телохранителей, один из которых, уже поднимался по ступеням наверх.
  
  Не раздумывая, Громов нажал на спуск и единственным выстрелом разнёс бандиту голову. Мощь прокачанного ТТ потрясла. При этом отдача практически не ощущалась, зато разрушительный эффект причинённый пулей соответствовал винтовочному патрону.
  
  По Алексу тут же открыли ответный огонь. Никаких иллюзий на счёт собственных возможностей он не питал. Игра наделяла опытом, даже тех, кто в реальности не владел оружием, и пуля, выпущенная геймером с большим стажем, могла стать для него фатальной.
  
  продолжение от 12.10.16
  
  Поэтому он сосредоточился на единственной задаче - поймать в прицел Бирона.
  
  Убить его означало нарушить правила, ведь толстяк пользовался определённым иммунитетом, и всё же Алекс решил идти до конца. Он спрятался за бетонным блоком и, высунув на секунду голову, посмотрел на убийц.
  
  Бирон и его помощник сочли за лучшее укрыться за перевёрнутой легковушкой. Видимо, скоротечная гибель товарища произвела на обоих серьёзное впечатление, потому что толстяк перестал ругаться, и помалкивал, а второй головорез после каждого выстрела стремительно нырял в укрытие.
  
  - "Боятся сдохнуть, мерзавцы! - со злорадством подумал Алекс. - Наверняка, Бирон сообразил, что пушка у меня не простая и на этот раз он может огрести по-полной".
  
  - Никуда ты не денешься! - закричал толстяк. - Сейчас ещё ребята подтянуться, и мы тебя в два счёта расколем.
  
  Резона не верить торговцу, у Громова не было. Время играло против него, и чем дольше он выжидал, тем меньше оставалось шансов взять над обстоятельствами верх.
  
  - "В одном ублюдок прав, - подумал он. - В "Рокаде" я практически никто. Простой игрок, каких много, а жирдяй - босс, пусть рангом ниже, чем Спрут, но влияния ему не занимать. Наверняка, по локациям бродит масса людей, которые ему чем-то обязаны, а раз так, то Бирону достаточно свистнуть, и весь этот сброд тут же прибежит на выручку".
  
  Алекс распластался на бетоне и осторожно подполз к краю блока. С выбранной позиции хорошо просматривался участок территории, где затаились его враги. Бирона он толком не видел, а вот его телохранитель постоянно мелькал, периодически показывая прикрытую шлемом макушку.
  
  - Ладненько! - прицеливаясь, прошептал Алекс. - Сейчас мы посмотрим, что у тебя в башке.
  
  Когда голова верзилы показалась снова, Громов аккуратно спустил курок. Пуля пробила шлем, словно палка гнилую тыкву. Во все стороны брызнула густая кровь, до слуха донёсся изумлённый вопль толстяка.
  
  - "Сейчас торгаш запаникует и сдуется как мыльный пузырь, - подумал Громов. - А в его ситуации, это равносильно капитуляции, не говоря уже о потере авторитета. Лучше бы тогда сбежал".
  
  Послышался срывающийся до визга, голос Бирона, он явно кому-то звонил, пытаясь призвать на помощь.
  
  Бессмысленный жест отчаяния, даже если кто-то и решит ему помочь, всё равно не успеет это сделать.
  
  Алекс поднялся в полный рост и бросился по ступеням вниз. Уверенными движениями, он стремительно преодолел расстояние до перевёрнутой легковушки, стараясь не шуметь, обошёл её и остановился за спиной толстяка.
  
  Бирон сидел на карачках и кому-то угрожал в телефонную трубку. Правая рука с УЗИ дрожала, на жирном загривке блестел пот.
  
  - Всё приятель! - проговорил Алекс. - Хорош базланить. Вызов завершён.
  
  Торговец выронил трубку и робко повернул голову. На его лице отразились все человеческие эмоции разом: злоба, панический страх, боль от ожидания неизбежного. Но жалости он не вызвал.
  
  - Ты не можешь со мной так поступить, - проговорил он, поднимая УЗИ. - Не имеешь права...
  
  - Ещё как могу! - Громов вздёрнул руку, и нажал на спусковой крючок. - В конце концов, это только игра и ты ещё успеешь сегодня начать заново. Если найдёшь в себе силы смириться с потерей статуса.
  
  Пуля вошла Бирону точно в лоб. Лицо сморщилось. Исказилось смертельной судорогой. Из горла вырвался приглушённый хрип, а глаза налились кровью и закатились. Секунду он балансировал на коленях, потом грузно рухнул на песок и затих.
  
  - Вы убили персонажа четырнадцатого уровня, - уведомил искусственный разум. - Вам назначен трёхдневный бан и блокировка аккаунта, до особого распоряжения администрации.
  
  - Ну и вали к чёрту, - прошипел Алекс. - Значит, я должен был сдохнуть, а это гад, как ни в чём не бывало, мог и дальше здесь воздух коптить?
  
  Громов дунул в ствол ТТ и самодовольно улыбнулся.
  
  - Плевал я на ваши правила!
  
  - Трёхдневный бан и блокировка аккаунта отменены, - тут же высветилось сообщение. - Использование оружия против персонажей более высокого уровня разрешено. Получено новое достижение: виртуоз стрельбы. Меткость: плюс двадцать пять, степень поражения противника: плюс десять, дальнозоркость: плюс десять.
  
  - "Вот так, пожалуй, лучше, - подумал Алекс. - Но кому я обязан такой снисходительностью? "Рокаде"? Спруту? Может Ангелу?".
  
  Шарить по карманам Бирона Громов не стал. Не было ни времени, ни желания. Впрочем. Он не сомневался, что в этой локации найдётся немало желающих вытряхнуть барахло из трупа. Не успел он отойти и на пять шагов, как на мертвеца, словно стервятники налетели мародёры.
  
  - "Чёрт! Они и подштанники с него сдерут, - хмыкнул он. - Толстяк, наверняка, сейчас в реале рвёт и мечет. Бедняга."
  
  - Мочите урода! Он специально грохнул босса, - послышался истошный вопль. - Куда только админы смотрят, это против правил!
  
  Этот голос Алекс помнил хорошо. Потому отреагировал мгновенно.
  
  У неглубокой ямы, с дробовиком наперевес стоял Гоша Костыль, а рядом тёрлись несколько парней под стать главарю, такие же злые и оборванные.
  
  - Не вопи! - Громов вскинул пистолет и, не раздумывая, выстрелил. - Я ведь предупреждал тебя. Попадёшься мне ещё раз - застрелю.
  
  
  
  Глава 27
  
  
  
  Когда за спиной завыл ревун, Громов прибавил ходу. Возможно, причиной переполоха послужило его самоуправство, ведь фактически он убил крупного босса на пороге картеровской штаб-квартиры. С другой стороны Спрут сам вручил ему оружие, способное прекратить прогресс крутого персонажа, и возникший шум мог оказаться простой показухой, за которой ничего не последует.
  
  - Уничтожены четыре цели, - сообщил искусственный интеллект. - За меткость и экономный расход боеприпасов вам назначен бонус в размере пятидесяти денежных единиц.
  
  - "И всё? - усмехнулся Алекс. - А как же прибавка к таланту или очередное бессмысленное достижение?".
  
  Не сбавляя темпа, Громов обернулся и, не заметив за спиной погони, с облегчением вздохнул. Убивать кого-то ещё ему не хотелось. Собственно он и Бирону оставил бы его "виртуальную жизнь" если бы толстяк не нарвался.
  
  - "Вот ведь сволочь, - подумал он. - Сам кашу заварил, а расплатились вместе с ним ещё двое".
  
  Минут через пять сирена смолкла. Он отдалился от "Космодрома" на три километра и теперь настало время определиться с приоритетами. Алекс высмотрел среди барханов брошенный грузовик и медленно двинулся к нему.
  
  - "Передохну. Подумаю, - решил Громов. - Бежать сломя голову на "Железку", нет никакого смысла. Пусть Картер считает, что я у него в большом долгу. Мне на это наплевать. Моя задача разыскать Хроноса и вытянуть из него всё, что касается Тритона и "Призраков".
  
  Громов обошёл вокруг грузовика, заглянул в кузов и кабину. Никаких признаков постороннего присутствия он не обнаружил. Открыв дверцу он забрался в кабину и с комфортом устроился на пассажирском месте.
  
  Внутри пахло бензином и старой резиной, на зеркале заднего вида болтался брелок в виде краба.
  
  - "Остаётся узнать, где найти Хроноса, - подумал Алекс. - Наверняка, эта знаковая фигура обретается в какой-нибудь Тмуторокани".
  
  Несколько минут он сидел неподвижно. Не первый раз он ловил себя на мысли, что всё происходящее с ним, только сон. Яркий, причудливый и как любое сновидение до безобразия нелепый.
  
  - Надо признать. Мой мозг слегка перегрелся, - подумал он. - Дурной симптом, учитывая, что до погружения в "Рокаду", у меня с головой было всё в порядке".
  
  Громов вынул из кармана КПК и открыл список гайдов.
  
  - "Кто такой Хронос?" - напечатал он вопрос в поисковой строке.
  
  - Хронос, персонаж семнадцатого уровня, - тут же высветилась справка. - Торговец сведениями. Собиратель и ситематизатор данных о других персонажах игры, скрытых локациях и тайниках. Обладает высоким уровнем интеллекта. Требователен к собеседнику. Неохотно делится информацией об игроках с высоким статусом. Местоположение: "Посёлок".
  
  - Ничего себе, - присвистнул Алекс. - Какая ирония. Чтобы потолковать с парнем и решить поставленную передо мной задачу, мне придётся вернуться туда, откуда я начал.
  
  По меркам "Рокады" путь был не близким, и Громов чётко осознавал, что Спрут наверняка будет отслеживать все его перемещения. Конечно же, у Картера возникнут закономерные вопросы.
  
  - "И, скорее всего, он захочет получить на них ответы, - Алекс спрятал КПК и откинулся на спинку сиденья. - Но эту проблему я как-нибудь решу".
  
  Он закрыл глаза и тут же погрузился в состояние дрёмы. Впрочем, заснуть он так и смог, мешали сумбурные мысли, но лёгкая передышка восстановила силы. Через десять минут, Алекс вылез из кабины грузовика и зашагал на восток. Чтобы выбраться из "Сумрачной пустыни" ему нужно было прошагать ещё четырнадцать километров.
  
  - Все вы сюда рано или поздно возвращаетесь! - заметив Алекса, произнёс Цербер. - Тебя-то, каким ветром занесло?
  
  - Очередное выгодное дельце, которое сулит хороший барыш, - бросил в ответ Громов - Всё хотел спросить. Тебе тут стоять не обрыдло?
  
  Он добрался до "Посёлка" когда начало смеркаться. Возможно, и существовал какой-то короткий путь из "Сумрачной пустыни", но спросить оказалось не у кого, а искусственный интеллект подсказок больше не делал. Загруженная в КПК карта содержала только одну безопасную тропу, все остальные ежесекундно меняли рельеф, и Громов без труда догадался, что таким нехитрым способом игра заставляет его использовать навязанный программной логикой маршрут.
  
  - Как и твои выгодные дела, этот пост у ворот приносит мне хорошие деньги, - заметил Цербер. - К тому же я стою два-три часа в день, а потом приходит другой парень.
  
  - Пропустишь бесплатно или?...
  
  - Ну, уж нет, - улыбнулся здоровяк. - Мы тут уже наслышаны о твоих подвигах. Говорят, ты Бирона завалил? Поделом ублюдку, давно надо было кому-то спустить этого типа с небес на землю.
  
  - Так сколько с меня?
  
  Алекс не ожидал, что новости о перестрелке с торговцем, распространятся по "Рокаде" так быстро. Лишняя реклама ему была не к чему, тем более успех в стычке обеспечило случайное преимущество.
  
  - Учитывая твою крутизну, а иначе и сказать нельзя, с тебя пятьдесят рублей, - бросил Цербер. - И это ещё по-свойски.
  
  Алекс хмыкнул и безропотно перевёл требуемую сумму на неведомый счёт.
  
  - Только не убивай! - с фальшивым ужасом в глазах, воскликнул Цербер. - Я слышал у тебя убойная пушка, которая мигом дух вышибает, а я чертовски боюсь боли?
  
  - Брось, дурить! Если человеку немного повезло, это ещё не означает, что он станет везде качать права.
  
  - Если серьёзно, то у тебя могут возникнуть большие проблемы, - приняв серьёзный вид, отозвался здоровяк. - Оружие не соответствующее уровню игрока, обязательно станет объектом охоты для других персонажей, а отобрать его коллективными усилиями легче простого.
  
  - Я об этом уже думал, - соврал Громов. - И постоянно смотрю в оба.
  
  - Ну, давай, двигай дальше! Герой! - сказал Цербер, пропуская Алекса. - Только не вздумай шустрить в "Посёлке". Набегут доберманы", и твоей виртуальной жизни придёт конец.
  
  
  
  Ваше реальное пребывание в "Рокаде" восемьдесят пять часов, - высветилось сообщение. - За увлечённость игровым процессом, назначен бонус в размере тысячи денежных единиц. Получено достижение: "ветеран дорог". Открыт талант проводника. Карта локаций дополнена и уточнена, определены и внесены в список тайные маршруты.
  
  - "Прогресс ускорился и это радует, - подумал Алек. - Но теперь надо действовать с оглядкой. Как бы мнимые успехи не вскружили голову".
  
  Он выяснил, что Хроноса в "Посёлке" особо не жаловали. Персонаж задирал цены на услуги, вёл себя по-хамски, иногда прибегал к рукоприкладству. При этом гарантированная скриптами защиты, обеспечивала ему неприкосновенность.
  
  Обретался этот удивительный человек в подвале разрушенного корпуса. Руины здания располагались на отшибе, и, передохнув немного в первом попавшемся шалмане, Алекс двинулся в сторону кучи строительного мусора.
  
  Здание было уничтожено авиационной бомбой, но по какой-то причине подвальная часть уцелела. И теперь всем этим хозяйством, за отсутствием других претендентов, безраздельно владел Хронос.
  
  Ко входу в подземелье вела узкая, прорытая в земле траншея. В конце виднелся узкий, обложенный блоками проход и ржавая металлическая дверь с колотушкой из обычного молотка.
  
  - "Если верить гайду, чел обладает особым статусом, а значит давить на него бесполезно, - подумал Алекс. - Как бы он мне не накостылял за мои каверзные вопросы".
  
  Он спрыгнул в траншею и, добравшись до двери пару раз стукнул молотком по железу.
  
  - По голове себе так постучи! - рыкнул из подвала голос. - Какого чёрта тебе надо?
  
  - Мне нужен Хронос, - чуть помедлив, отозвался Громов. - Войти-то можно?
  
  Не дожидаясь разрешения, Алекс толкнул дверь и, соблюдая осторожность, заглянул в подвал. Судя по обстановке, торговец инфой в человеческих условиях не нуждался. Сырой пропитавшийся запахом плесени воздух, тусклая лампа под потолком, разбросанный повсюду хлам - настоящая нора отшельника, в которой нет и намёка на комфорт. Иногда в мусоре мелькали тощие и дьявольски стремительные крысы.
  
  - Ну что придурок стал? Проходи!
  
  Говорившего Громов заметил не сразу, лишь, когда тот зашевелился. В первое мгновение ему показалось, что ожило затхлое тряпьё, сваленное кучей у дальней стены, но потом опытный взгляд выхватил очертания человека и свирепый оскал крупных зубов.
  
  - "Настоящее пугало, - промелькнула в голове мысль. - Теперь понятно, почему этого типа избегают люди".
  
  Одно, без сомнения, радовало, - Хронос был человеком, а не мутантом.
  
  Два метра ростом, облачённый в рванину разного фасона, он напоминал чумазого троглодита, каких рисуют в учебниках по древней истории.
  
  - Мои расценки знаешь? - Спросил Хронос. - Благотворительностью не занимаюсь. Если у тебя нет денег, я собственными руками вышвырну тебя из берлоги.
  
  Раскидывая мусор огроменными сапожищами, информатор выбрался из захламлённого угла и медленно двинулся к гостю.
  
  Вид его вызывал смешанные, можно сказать противоречивые помыслы. С одной стороны так и подмывало съязвить, с другой внутренне благоразумие подсказывало, что лучше помолчать.
  
  Алекс и не предполагал, что его визави будет стариком, но это старик мог одним ударом выбить из него дух.
  
  Всклокоченная борода, злющие поросячьи глазки, вымазанное мазутом сморщенное лицо и ручищи, в которых громила держал бейсбольную биту, могли осадить кого угодно.
  
  - Ну, так что?! Расценки мои знаешь? - повторил торговец. - Ты не смотри, что у меня тут бедлам. Главное, что в черепушке.
  
  Хронос швырнул биту в сторону и похлопал себя по лбу.
  
  - Информация, такой же необходимый товар, как и пища, - добавил он. - Когда захочется жрать, заплатишь любые деньги.
  
  Торговец подошёл ближе и с насмешкой в глазах осмотрел визитёра с ног до головы.
  
  - Не всякие сведения могут быть вам полезны, - предупредил искусственный разум. - Обман в этой сфере услуг обычное явление. В случае обнаружения каких-либо несоответствий, деньги возврату не подлежат.
  
  - "Значит, за мои же кровные меня могут облапошить? - хмыкнул Алекс. - И никаких гарантий, только доверие".
  
  - Чего скалишься? - зарычал дед. - Зубы показывать в этой берлоге могу только я, а если хочешь поржать, выметайся отсюда нахрен.
  
  - Ладно, - хладнокровно отозвался Алекс. - Такса на услугу фиксированная или по твоему усмотрению?
  
  - С тебя две тысячи, - скривился Хронос. - И неважно, получишь то, что требуется или нет.
  
  Здоровяк выудил из кучи хлама табурет, отнёс его к стене и невозмутимо на него взгромоздился.
  
  - Гони бабки и спрашивай, - торжественно произнёс он. - Не тяни время, оно стоит не дёшево.
  
  
  
  Громов огляделся вокруг, отыскал жестяное ведро из-под краски и устроился напротив Хроноса. Только после этого он соизволил оплатить услугу.
  
  - Так-то лучше, - одобрительно кивнул дед. - Некоторые считают, что я жадный, но это не верно. Жадные люди забирают всё, а я только часть.
  
  Мне всё равно, - пожал плечами Алекс.
  
  - Тогда говори по делу. Мне некогда.
  
  - Что ты знаешь о секретном ключе Тритона? - прямо в лоб спросил Громов. - Где он и как его достать?
  
  - Давненько мне не задавали этих вопросов. Не боишься?
  
  - Чего я должен бояться?
  
  - Ходят слухи, что за интерес к наследию Тритона игра жестоко наказывает. Может вышвырнуть из процесса, аннулировать аккаунт, а некоторым и вовсе вынести мозги.
  
  - Я работаю на Спрута. И выполняю его поручение, поэтому с меня спрос невелик. Все претензии к нему.
  
  - Со Спрута взятки гладки, - отмахнулся Хронос. - Он останется в стороне, а вот ты можешь огрести по самую макушку.
  
  Дед ткнул в Алекса толстым пальцем и выжидательно застыл. В данную минуту, деньги его интересовали меньше всего. Его увлекал процесс общения с собеседником и, конечно же, ответная реакция.
  
  - Секретный ключ Тритона спрятан в журнале, но тот, что достался тебе пустышка, - наконец, ответил он. - Таких журналов пять. Всего найдено три, включая твой.
  
  Осведомлённость торговца не удивила и, выдержав паузу Алекс продолжил.
  
  - Что на самом деле открывает ключ? - спросил он.
  
  - Может быть ничего, но Спрут считает, что "Дверь", - Хронос растянул губы в улыбке и от удовольствия щёлкнул зубами. - Тритон слыл шутником и мог закинуть крючки ради потехи. Да и стал бы хитроумный всезнайка так бездумно прятать свои тайны. Подумай на досуге.
  
  - Значит, где искать ключ ты не знаешь?
  
  - Я сказал только то, что хотел сказать. Станешь настаивать - пожалеешь.
  
  - Хорошо! - сморщился Громов. - Тогда другой вопрос. Как Спрут меняет свойства своего бронекостюма?
  
  - О! Это простой фокус, - Хронос протянул грязную лапу и постучал по бронежилету Алекса. - "Рокада" допускает объектную трансформацию, но только при одном условии, если в распоряжении игрока окажется компактный "преобразователь".
  
  - "Преобразователь"? - удивился Алекс. - В "Распределителе" есть один, но компактным его никак не назовёшь.
  
  - Так то в "Распределителе", - рассмеялся дед. - Эти чудные приборчики способны улавливать мысли игрока и при определённом умении трансформировать их в материальные объекты заданной формы. Компактных "Преобразователей" сохранилось немного, но у каждого собственное предназначение. У Картера, только один - тот, что отвечает за внешний вид, но жадный психопат хочет получить ещё два: "преобразователь боевых систем" и пси-излучатель высшего уровня или, если проще, "преобразователь таланта".
  
  - Поясни!
  
  - Вижу, ты совсем тупой? - фыркнул Хронос. - Чтобы иметь под рукой сразу несколько убойных пушек, их нужно постоянно таскать у себя на горбу. Нелёгкая ноша, особенно если задумал устроить небольшую войну. Так вот, "преобразователь боевых систем" обеспечит тебе столько образцов ручного оружия, сколько нужно для выполнения миссии, только успевай загадывать.
  
  - Мне бы такой не помешал, - улыбнулся Алекс. - Всегда мечтал иметь в заплечном мешке арсенал на все случаи жизни.
  
  - Кто об этом не мечтает, - оскалился дед. - Но пси-излучатель высшего уровня круче, чем два предыдущих.
  
  Хронос замолчал и уставился на Алекса. Чего он ждал от собеседника, понять было не трудно, но Громов подыгрывать не стал. Торговца и так несло во все стороны.
  
  - А, чёрт с тобой! Вижу, с воображением у тебя совсем туго, - буркнул старик. - Надеюсь, ты слышал про телекинез, левитацию и всякие другие уникальные способности? Этим-то и управляет третий приборчик. И поверь, именно его Картер жаждет заполучить больше всего. Потому что он обеспечит способности двадцатого уровня, при его семнадцатом. Как распорядится такими возможностями Адам Незабудка предсказать несложно, он запросто подомнёт под себя всех боссов, да и правила начнёт писать сам.
  
  - Тебе-то чего бояться!? - пожал плечами Алекс. - С твоей неуязвимостью он до тебя не доберётся.
  
  - Это как сказать, - Хронос хмуро покосился на кобуру Громова. - Подарочек Картера, наверное, душу-то греет? Приятно было осознавать, что у тебя преимущество перед боссом, с твоим-то шестым уровнем? Грех не воспользоваться. Верно?
  
  - Хорошо, хорошо! Я принимаю твою точку зрения, - согласился Алекс. - Ответь на последний вопрос: как мне разыскать "потерянные души"?
  
  - Что-о-о? - взревел дед. - Какого чёрта ты тут вынюхиваешь?
  
  Алекс увидел как лицо торговца побагровело от злости. В крошечных глубоко посаженных глазках заплясали огоньки, пальцы обеих рук сжались в кулаки.
  
  - Пошёл вон! - разбрызгивая слюну, заревел Хронос. - Убирайся, пока я из тебя самого не вытряс душу.
  
  Старик вскочил на ноги, схватил табурет и угрожающе замахнулся на Алекса.
  
  - Не знаешь, как задавать вопросы? - закричал он. - Так не суйся.
  
  Внезапный приступ бешенства слишком красноречиво сказал, что Громов переступил какую-то невидимую черту. И теперь главной задачей для Алекса стало не попасть под горячую руку образованного неандертальца. Стараясь решить эту задачу, он молниеносно отпрянул в сторону и тут же получил табуретом по хребту.
  
  Видимо старик обладал не только изуверской силой, но и животной интуицией, отчего хорошо просчитывал возможные уловки противника.
  
  Удар оказался скользящим, но и его хватило, чтобы ощутить всю ярость обезумевшего старца.
  
  Громов вскрикнул от боли, завалился на бок и сразу же попытался вскочить на ноги. Он хорошо понимал, что второй удар может оказаться фатальным.
  
  - А-а-а! Бежишь? - закричал Хронос. - Все трусы так делают. Нет, чтобы вмазать, как следует...
  
  Дед уже стоял рядом и угрожающе поигрывал обломками табурета.
  
  - Истина открывается ищущему, - сверкая глазами, произнёс он. - Убирайся к чёрту, аудиенция завершена!
  
  Стиснув зубы от стыда и злости, Громов неторопливо поднялся на ноги. Стряхнул с одежды подвальную грязь, презрительно сплюнул и шагнул к двери.
  
  - "Стоп! - Алекс застыл как вкопанный и покосился на торговца. - Тритон намекал, что хрыч может помочь и ввернул нравоучительное послесловие. Я знаю эти слова".
  
  - Выметайся, выметайся! - прикрикнул Хронос. - Деньги назад не верну!
  
  - Истина открывается ищущему, - выговаривая слова, произнёс Алекс. - А лентяю истина не нужна.
  
  
  
  Глава 28
  
  
  
  Слова, произнесённые Алексом, подействовали на Хроноса отрезвляющим образом. Он отшвырнул в сторону обломки табурета и растянул губы в фальшивой улыбке.
  
  Добро пожаловать! - произнёс он. - С этого и нужно было начинать разговор.
  
  Изменения в окружающем пространстве Громов заметил мгновенно. На долю секунды его ослепила неестественная насыщенность красок. Пиксели экрана задрожали, в наушниках стало глухо.
  
  - Сейчас всё наладится, - успокоил торговец. - Перенесёшься в "Зону покоя" и мы, наконец, поговорим по делу.
  
  Если бы Алекс не был готов к подобному повороту событий, он, вероятно, подумал бы, что произошёл программный сбой или вышел из строя какой-то элемент игрового оборудования. Слишком необычными стали ощущения.
  
  - Объяснить не хочешь? - спросил он. - Эта потеря пространственной ориентации слегка нервирует.
  
  Его собственный голос показался чужим, почудились металлические нотки, каждое слово сопровождалось статическими помехами.
  
  - Всё очень просто. Сейчас ты находишься вне игры, - сказал старик. - Если точнее в крошечной псевдолокации, которая встроена в основной код "Рокады". Программа обеспечивает тебе защиту от административного сканирования при помощи клона. Твой дублёр до сих пор валяется у входа в мою берлогу, а я всё ещё пытаюсь огреть его табуретом.
  
  - Кто ты такой? - покачал головой Громов. - Бот? Персонаж? Или заигравшийся админ?
  
  - Для тебя это не имеет никакого значения, - отмахнулся Хронос. - Мы не можем оставаться в "Зоне покоя" бесконечно долго. К сожалению, время пребывания здесь ограничено десятью минутами.
  
  Побочные эффекты, наконец, исчезли, но насколько Алекс мог доверять этому странному субъекту? Верить ему на слово не было никакого резона, как, впрочем, и причин не доверять.
  
  - "Выбор не велик, - подумал Громов. - Даже если завалю виртуальную миссию я и без того сделал достаточно, чтобы меня все оставили в покое".
  
  - Понимаю твои сомнения, но ты ведь желаешь знать истину, - произнёс старик. - Без вопросов не будет ответов.
  
  - А ты на удивление догадлив. Откуда знаешь, что творится в моей башке?
  
  - Чистое совпадение, - хмыкнул Хронос. - Итак, о чём поговорим?
  
  - Я хочу знать кто такие "Призраки" и как с ними встретиться, - сказал Алекс. - А ещё мне нужно понять, как они получают сверхъестественные способности.
  
  - С точки зрения нормального человека, правда нелогична, - ответил торговец. - "Призраки" или "Потерянные души" это оцифрованные в матрицу личности настоящих игроков, их существование в пространстве игры определяется неписанными законами, а бытие формируется остаточной памятью и приобретёнными навыками. Чтобы с ними связаться необходимо, найти "Зону покоя" и ждать пока они в такой зоне не появятся. Муторное занятие, но единственно эффективное. В каждой локации существуют подобные места, надо только знать как их обнаружить.
  
  - Ты можешь меня этому научить?
  
  - Я сделаю проще. Покажу их на своём КПК, а ты запомнишь.
  
  Хронос достал из кармана портативный компьютер, поманил Алекса пальцем и активировал карту локаций.
  
  - Запоминай как следует, другого такого случая больше не представится.
  
  На зрительную память Громов никогда не жаловался. Потому запомнил все отмеченные стариком точки наизусть. Одна из них располагалась на "Железке", и это было как нельзя кстати.
  
  - Теперь о сверхъестественных способностях, - торговец убрал КПК и посмотрел на Алекса. - "Призраки" способны менять физические законы игрового пространства, но только в пределах допускаемых основными скриптами. Проще говоря, они используют только то, что доступно игрокам с семнадцатого по двадцатый уровень. К сожалению, менять свойства окружающего мира по своему усмотрению никто ещё не научился. Это аксиома.
  
  - Значит, получить способности "Призраков" можно только в одном случае, - задумчиво произнёс Алекс. - Если...
  
  - Если сам станешь "Призраком".
  
  Хронос многозначительно развёл руками и посмотрел на таймер, висевший на стене.
  
  - Времени осталось немного, подумай, что для тебя важнее.
  
  В голове роились мысли, слишком много вопросов накопилось с тех пор, как Громов вошёл в игру. Но для того чтобы вытащить из торговца нужные сведения, необходимо было многое осмыслить и только после этого спрашивать.
  
  - Ладно, ладно! Не гони коней! - бросил Алекс. - Что ты знаешь про ключевой квест?
  
  - Не так много, - нахмурился Хронос. - Мои знания ограничены, потому что тот, кто их передал, не успел всё досконально выяснить. Ключевой квест это финальная локация. Добраться до него практически невозможно. Это связано с тем, что код непрерывно обновляется, по-крайней мере так утверждают те, кто разбирается в теме.
  
  - Неужели за пять лет никто так и не смог закончить игру? - не поверил Громов. - Тогда какого чёрта здесь ошивается столько народа?
  
  - Задай этот вопрос себе. Что ты здесь делаешь и почему тебе в "Рокаде" так нравится. - Хронос дружелюбно хлопнул Алекса по плечу. - Год назад до финала добирались практически все, а сейчас никто. Есть причина задуматься, не правда ли? Игроков меньше не стало, изменилось их качество. Их не стало больше, но они стали лучше.
  
  - Хочешь сказать, что искусственный разум убирает всех, кто ему не интересен?
  
  - Именно так, - кивнул старик. - "Рокада" вышвыривает их из процесса и не оставляет шанса вернуться. Подумай об этом, ведь если за проектом стоят серьёзные люди, они должны позаботиться о коммерческой стороне вопроса, а тут такое расточительство.
  
  - Как добраться до ключевого квеста? - спросил Громов.
  
  - Понятия не имею, - усмехнулся Хронос. - На этот вопрос сможет ответить только тот, кто подобрался к нему на максимально близкое расстояние.
  
  - Тебе знакомы такие люди?
  
  - Нет! Но могу сделать намёк, - покачал головой торговец. - Попытай удачу с "Призраками", глядишь, что и выгорит.
  
  - Ладно! - произнёс Алекс. - Скажи напоследок,и какая связь между тобой и Тритоном?
  
  - Это самое простое, - рассмеялся Хронос. - Я обязан ему всем. Потому что именно он меня сотворил.
  
  Теперь всё стало на свои места. Сложились вместе те удивительные элементы головоломки, которые не давали покоя всё это время. Тритон играл главную роль с самого начала - он был не только легендарным геймером, которому удалось добраться до завершающего этапа, но ещё и человеком, раскрывшим смертельно опасный заговор.
  
  - "Вот почему он так тщательно шифровал свои открытия, - подумал Громов. - И кто знает, чем бы всё закончилось, не будь парень таким хлюпиком".
  
  Тритон создал бота, для того чтобы сохранить информацию, косвенно затрагивающую интересы разработчиков "Рокады", но самые важные сведения наверняка припрятал в каком-то особом тайнике.
  
  Нетрудно было догадаться, что и смерть великого хитреца, последовала после того, как он раскопал что-то из рук вон выходящее.
  
  - Советую заняться "Потерянными душами", - нарушая молчание, добавил Хронос. - Но здесь понадобится союзник. Тот, кто прикроет тыл, когда против тебя ополчится всё местное отребье.
  
  - Много ли найдётся желающих подставлять голову ради эфемерных целей? - ухмыльнулся Алекс. - Хотел бы я посмотреть на таких парней
  
  - Она уже рядом, - произнёс старик. - И её цели совпадают с твоими.
  
  
  
  Выход из "Зоны покоя" оказался до банального простым. Хронос в ярости зарычал и пнул его ногой, отчего Алекс, чуть не вышиб входную дверь головой. На это раз скверные обхождения торговца не вызвали ничего, кроме удивления. Да и как иначе, если всё произошло за считанные секунды.
  
  - Сам виноват, - процедил Громов, выскакивая из подвала. - В этой игре надо постоянно ждать подвоха. Но как же всё-таки больно!
  
  - Тебе ещё повезло! - послышался женский голос. - Кое-кто после общения с дедом вылетает из процесса.
  
  Панда стояла на краю траншеи и смотрела на него с улыбкой на губах.
  
  - Значит, вот кого он имел в виду! - подбоченился Алекс. - Но о чём-то таком я всё-таки догадывался.
  
  - Про разговор с Хроносом, я знаю, - сказал она. - Ничего не говори. В данный момент эта тема для нас обоих закрыта.
  
  - Хорошо! Тогда давай поговорим о тебе, - оскалился Громов. - Зверушку из вертолёта уже пристроила?
  
  - О, да! За "Живодёра" заплатили неплохие деньги.
  
  - Вообще-то я имел в виду Арни! - хмыкнул Алекс. - Этот говорящий гамадрил, почему-то на дух меня не переносит.
  
  - Выбирайся из ямы и пошли, - фыркнула Панда. - Что там у тебя с заданием для Спрута? Слышала, подвязался на "Железку"? Так вот, хочу тебя предупредить, Спрут как и Бирон наёмников не бережёт, на "Железку" нужно отправляться командой, потому что как и в "Морозилке" обстановка в локации непредсказуемая.
  
  - Неужели нет ни одного внятного гайда?
  
  - Гайды для дилетантов, - отозвалась Панда. - Профи не пользуются дешёвыми подсказками, они сами добывают информацию, и сами же разрабатывают тактику поведения. В этом отношении "Рокада" даёт карт-бланш.
  
  - О чём-то подобном мне втолковывал ещё Сержант, - Алекс выпрыгнул из траншеи и подошёл к девушке. - Только я ничего не понял.
  
  - Многовариантность игры очень велика, - пояснила Панда. - Как сама жизнь. И в нужный момент это позволяет принять решение самостоятельно, не рассчитывая на подсказки.
  
  - Неплохое сравнения. Я про жизнь, - улыбнулся Алекс. - Но тебе не кажется, что если всё так сложно устроено, однажды можно заплутать и остаться здесь навечно?
  
  - Не кажется, - Панда хмуро покосилась на Алекса и зашагала к жилым постройкам. - За помощь я возьму пятьдесят процентов от прибыли.
  
  - Не вопрос, - вдогонку крикнул Громов. - Своих-то ребят с собой позовёшь?
  
  У них другие дела, - отмахнулась Панда. - Да и зачем они, если иду я.
  
  Девушка обернулась и растянула чувственные губы в загадочной улыбке.
  
  - Логично! - кивнул Громов. - Полагаю, я тоже чего-то стою. Ты ещё не видела, как я из ТТ стреляю.
  
  - Кратная справка о локации "Железка", - высветилось перед глазами сообщение. - Обширная территория равнинного типа. Западная часть изрыта оврагами, местами расположены выходы карстовых пещер и штолен. На востоке лесной массив и небольшой посёлок, обезлюдевший сразу же после войны. Локацию пересекает железная дорога, в наличие заброшенный логистический центр и станция. В центральной части расположен хорошо укреплённый оборонительный рубеж. Местность населена мутировавшими животными. Встречаются зомби и крупные хищники. Но наибольшую опасность представляют "Ходуны".
  
  Алекс покосился на Панду и пожал плечами. Она стояла в сторонке и поглядывала на север. Уже минут десять они ждали человека с посылкой, без которой, как утверждала девушка, соваться на "Железку" не имело никакого смысла.
  
  Граница между локациями визуально не определялась, только на карте КПК можно было заметить тонкую разграничительную линию, но уже сейчас, ещё не переступив эту черту, Громов испытывал волнительное чувство азарта. Он догадывался, что очередной квест, может оказаться ещё сложнее, чем предыдущие и, тем не менее, не без удовольствия смаковал возможные трудности.
  
  - "Должно быть Хронос прав, - подумал он. - Мне здесь чертовски нравится. Потому так и тянет на подвиги".
  
  - Вот он! - дёрнув Алекса за рукав, бросила Панда. - На этого парня всегда можно рассчитывать. Если бы ещё пунктуальности добавить цены б ему не было...
  
  Алекс прищурился и посмотрел на пыльное облачко, мелькавшее между холмами. Перед ним, обгоняя ветер, неслось что-то красное, сверкающее солнечными бликами и лаком.
  
  - Совсем безбашенный тип, - прокомментировал Громов. - Неужели он готов разбиться в лепёшку ради тебя?
  
  - Во-первых, не ради меня. Он работает за приличную долю. А во-вторых, парню нравится скорость и в этом нет ничего плохого.
  
  Не прошло и пяти минут, как в паре шагов от них затормозило шестиколёсное чудовище: гибрид спорткара и ещё чёрт знает чего. Машина зарычала многосильным движком и, описав вокруг Алекса и Панды дугу, застыла уже на почтительном расстоянии.
  
  - Это он тебя испугался, - усмехнулась Панда. - У паренька не все дома. Лёгкая форма паранойи. Постоянно чудятся заговоры.
  
  - Он не знал что мы вдвоём? - нахмурился Громов.
  
  - Знал бы. Тогда точно не приехал.
  
  Панда подняла одну руку вверх и неторопливо зашагала к машине. Следом поплёлся и Алекс.
  
  - Пусть этот мужик выйдет из-за твоей спины, - донёсся хриплый голос. - И ещё не прячет руки в карманах. Я вижу, он пальцами шевелит.
  
  Панда повернулась к Громову и многозначительно подмигнула.
  
  - Слышал, что сказал Питон, не прячься у меня за спиной.
  
  - Ну, чума! - процедил Алекс. - Последнее время мне в этой игре попадаются одни придурки.
  
  - У меня хороший слух, - выкрикнул хозяин спорткара. - Я не придурок, просто не люблю, когда люди ковыряются в карманах. Я знаю, в кармане можно спрятать что угодно.
  
  - Хватит трепать языком, - рыкнула Панда. - Вылезай из бочки и давай посылку.
  
  Водительская дверь поднялась, и из машины выбрался долговязый паренёк.
  
  Белобрысый. Бегающий взгляд, тонкие безвольные губы и нечёсаные патлы - типичный неудачник, каким-то чудом реализовавшийся в "Рокаде".
  
  - Предупреждаю! У меня убойная пушка! - произнёс Питон. - И десятый уровень, между прочим.
  
  - Да не собираюсь, я в тебя стрелять! - возмущённо выкрикнул Алекс. - Какого чёрта ты себе там напридумывал?
  
  - Кто тебя знает, - оголяя крупные зубы, отозвался Питон. - Ну ладно! Поверю на слово.
  
  Он переключился на Панду и протянул ей для приветствия руку.
  
  - У нас мало времени, - игнорируя дружеский жест, бросила девушка. - Выкладывай, что привёз, и разбегаемся.
  
  - Хорошо! - нисколько не обидевшись, отозвался белобрысый. - Я своё слово держу, но и ты уж там наверху обо мне похлопочи.
  
  Питон сунулся в машину и достал из салона крупногабаритный алюминиевый кейс. Он бережно положил его на землю и отстегнул замки.
  
  - Стопроцентная исправность, - заметил он. - Таких у меня всего два. Одну забронировал какой-то делец из "Распределителя", а второй достался тебе.
  
  В чемодане лежал предмет, напомнивший Алексу огромный револьвер с обрубленным стволом и торчавшим из рукояти пучком проводов. Не трудно было понять, что это какое-то футуристичекое оружие с неизвестными ему ТТХ.
  
  - Батарейки даю новые, - Питон вынул аккумуляторы из футляра и демонстративно повертел в руках. - Чтобы потом не говорила, будто я подсунул барахло.
  
  - Электромагнитное ружьё, - оборачиваясь к Алексу, пояснила Панда. - Наверное, впервые видишь подобную хрень?
  
  - Эта хрень стоит бешеных бабок, - оскалился Питон. - И не каждый игрок может себе позволить взять пушку в аренду.
  
  Алекс невозмутимо пожал плечами и выдавил улыбку.
  
  - Мне как-то привычнее с проверенными образцами оружия управляться, - произнёс он. - Нет ничего надёжнее старого доброго калаша и парочки гранат.
  
  - Там куда мы отправимся, с обычным автоматом не пробиться - Панда вынула "револьвер" из кейса и осмотрела его со всех сторон. - Вражеский контингент обладает повышенной пулестойкостью. Ему нужны особые аргументы.
  
  - Перезаряжается за две секунды, - улыбнулся белобрысый. - Я не набиваю цену, но тебе придётся немного накинуть.
  
  
  
  Тащить кейс пришлось Громову. Панда предпочитала двигаться налегке. Чёрный комбинезон, сапоги по колено, куртка с капюшоном, заплечный рюкзак - вот и вся её амуниция. Правда, Алекс заметил болтавшуюся на поясе кобуру с пистолетом, но эта ноша практически ничего не весила.
  
  - Ты что же взяла пушку во временное пользование? - поинтересовался Алекс. - И сколько же этот кровопийца с тебя содрал?
  
  - Питон и в реале торгаш, так что считать деньги он умеет. У него обувной магазинчик на центральном проспекте, - усмехнулась девушка. - А брать оружие взаймы не такая уж плохая затея. Дешевле обходится. Можно и танк арендовать, если тебе нужно.
  
  - А если эта штука даст осечку. Или аккумулятор коротнёт? Что тогда?
  
  Пять минут назад они перешли границу между локациями и теперь шагали в сторону лесного массива. На северо-востоке, в сизой дымке испарений, вырисовывались покинутые жителями высотки и трубы какого-то завода. А на западе виднелись холмы, между которыми извивалась железнодорожная ветка.
  
  - Сейчас и проверим, - выдержав паузу, произнесла Панда. - Живо доставай пушку!
  
  
  
  Глава 29
  
  
  
  Алекс не сразу понял, что задумала Панда. Только заметив сонное движение в зыбком полупрозрачном мареве, он насторожился и, припав на колено, поспешно раскрыл кейс.
  
  - Зачем ты ввязалась в эту историю? - спросил Громов. - Только ради интересующей нас обоих темы?
  
  - Не только! - Панда нагнулась и рванула из рук электромагнитное ружьё. - Скажем так, у меня личный интерес, который можно объяснить чувством мести.
  
  - Мне ещё нужно для Спрута кое-что достать, - напомнил Алекс. - Ты действительно добровольно вписалась прикрывать мне спину, в этом сомнительном квесте?
  
  - Не шуми! - бросила девушка. - Сказала же возьму пятьдесят процентов за свои услуги. Считай мы компаньоны.
  
  Привычными движениями она подключила провода к аккумулятору и вставила его в крепёжные пазы.
  
  Почти сразу же электрический "револьвер" тихонько завыл. Вспыхнули голубые индикаторы зарядки на его корпусе, пахнуло разогретым пластиком.
  
  - Подберёмся ближе, - произнесла Панда. - Следуй в фарватере и особо не паникуй, если увидишь что-то необычное.
  
  Осознание того, что лидером группы стала девушка, несколько снизило самооценку Алекса, но подобный поворот событий он воспринимал пусть и с горьким, но юмором. В конце концов, свой опыт и навыки он ещё не полностью реализовал в "Рокаде".
  
  - "Время покажет, - подумал он. - Чего соваться в пекло. Поглядим, что она задумала, а там видно будет".
  
  Прячась за купами кустарника, они перебежками добрались до кромки сырого леса. Там, среди поломанных, покалеченных деревьев шевелилось что-то бесформенное и громоздкое. До слуха постоянно доносился металлический лязг и унылый вой механизмов, а всё пространство вокруг погибшего подлеска было изрыто и перелопачено.
  
  По настороженному взгляду Панды, Алекс понял, что опасность достаточно велика. Поэтому решил перестраховаться и достал свой прокачанный ТТ.
  
  До объекта охоты оставалось шагов двадцать. Но уже сейчас было понятно, что враг имеет биомеханическую природу.
  
  - Это машина!? - шёпотом спросил Алекс. - Мне уже доводилось сталкиваться с киборгами...
  
  - Симбионтам до этого субчика далеко, - процедила Панда. - Ты не представляешь, на что способны эти твари.
  
  Впрочем, Громов уже догадывался на что они способны. Один только размер шевелившегося в куче грунта объекта потрясал воображение.
  
  - Так и думала. Это только обрубок, - разочарованно прошептала девушка. - Бонус мы не получим. На это дерьмо даже энергию батареек тратить жалко.
  
  Она остановилась на пару секунд, выпрямилась во весь рост и, опустив "револьвер" медленно зашагала к машине.
  
  - "Усовершенствованная боевая система", - произнесла Панда. - А если проще - "Ходун". Вначале такие штучки управлялись экипажами по три, четыре человека, потом их сделали полностью автоматизированными, но роботы сохранили человекоподобный облик.. Сказали что нет смысла тратить время и средства на переделку внешнего вида.
  
  - Он что, на спине лежит? - спросил Алекс.
  
  - Скорее сего, этот экземпляр попал под вражеский огонь ещё в начале войны, - пожала плечами Панда. - Говорят повреждённых "Ходунов" сразу же отправляли на запчасти, этого бросили, потому что кроме кабины и туловища ничего не осталось.
  
  Облепленная корнями, вымазанная глиной и густым чёрным маслом, в гигантской воронке копошилась "живая" груда железа.
  
  Насыщая воздух электрическим треском, гулко и натужно работали огромные приводы. Визгливо верещали чудовищные шестерни, лязгали заклинившие шарниры. У робота не было конечностей, но он настойчиво пытался выполнить заложенную в электронный мозг команду и принять вертикальное положение.
  
  В развороченной взрывом кабине всё ещё болталось полуистлевшее кресло пилота, там же, на пучке проводов подпрыгивал помятый нейрошлем.
  
  - Какой же у него был рост? - присвистнул Алекс. - Если одно только туловище размером с грузовик.
  
  - В зависимости от модификации, - ответила Панда. - Этот метров десять, но я видела "Ходунов" раза в два выше. Зрелище то ещё.
  
  Покалеченная, никем не контролируемая машина вызывала душевный трепет. Её движения выглядели точными и предсказуемыми, но смотреть на эту титаническую мощь без содрогания было практически невозможно.
  
  Одно движение и от человека попавшего, к примеру, под шарнир не останется даже мокрого места. Его искромсает, перемелет и размажет за пару секунд.
  
  - Внутри всё так и переворачивается, - проговорила Панда. - Верно!?
  
  - Есть немного, - согласился Громов. - Сколько же лет ещё эта дрянь будет здесь барахтаться?
  
  - У каждого "Ходуна" ядерный реактор холодного синтеза, так что запас энергии безграничный, - заметила Панда. - Вырубим робота, чтобы не мучился!?
  
  Она посмотрела на Алекса и улыбнулась.
  
  - Только бежать надо быстро, когда электромагнитный импульс сожжёт главный процессор и замкнёт цепь, взрыв будет грандиозный.
  
  Нажав на кнопку, Панда взвела механизм импульсного генератора и направила электромагнитное ружьё на "Ходуна". Через секунду из обрубленного ствола вырвалась ослепляющая вспышка. Затем последовал лёгкий хлопок, и запахло озоном.
  
  Но впечатляющий момент гибели покалеченного робота, Громов не увидел. Девушка схватила его за руку и, переходя на бег, поволокла в чащу леса, подальше от возможного эпицентра.
  
  Лязг и скрежет за спиной усиливался с каждой секундой, до слуха доносились хлопки взрывавшихся конденсаторов и выходивших из строя приводов, а потом раздался оглушающий взрыв, от которого содрогнулась земля.
  
  Лес впереди осветился голубым сиянием, обгоняя их, во все стороны полетели огненные искры. Обдало таким жаром, что на лбу тут же выступила испарина.
  
  - Ну, каков фейерверк? - выкрикнула Панда. - Он и без моей помощи мог взорваться. Наверняка у железяки, были проблемы с реактором.
  
  Срубая верхушки деревьев, над головами пролетел защитный колпак кабины. Вначале, он повис на раскидистых ветвях дуба, шагах в пятидесяти от Алекса и Панды, но потом всё-таки рухнул вниз.
  
  - Серьёзная погремушка, это ружьё, - усмехнулся Громов.
  
  - Только сугубо специализированная, - добавила девушка. - Выводит из строя всё, что содержит электронную начинку, а против "живых" мобов бесполезна.
  
  Наконец, оба перешли на шаг, потом остановились, чтобы посмотреть на пылавшие обломки "Ходуна".
  
  - Откуда ты узнала, что я интересуюсь "Призраками"? - неожиданно спросил Алекс. - Я ведь так долго шифровался, пытаясь сохранить в тайне свою заинтересованность.
  
  - Это "ГГ" просканировал твои разговоры, - отозвалась Панда. - Когда ты заявился в его штаб-квартиру и начал задавать вопросы, он сразу же решил, что ты не тот за кого себя выдаёшь и подключился к твоему профилю. Остальное дело техники. К примеру, тот же Бирон тоже совал нос во все щели. Всё пытался побольше наварить на торговле инфой.
  
  Панда хмыкнула и покосилась на пистолет Алекса.
  
  - Вот и нахлебался, - сказал она. - А парня-то "Рокада" вышибла. Его статус позволял использовать реинкарнацию, но вот уже, сколько времени прошло, как ты его замочил, а толстяка всё нет и нет.
  
  - Он сам нарвался на неприятности, - нахмурившись, пробурчал Громов. - Мы могли разойтись мирно, но придурку захотелось пострелять.
  
  - Мне наплевать, чем ты руководствовался, - покачала головой Панда. - Ты сделал, то, что с делал.
  
  Наблюдая за пожарищем оба замолчали.
  
  - Значит, "ГГ" отправил тебя шпионить за мной? - выдержав паузу, поинтересовался Алекс.
  
  - Не смеши, - фыркнула Панда. - Говорящей голове не нужно за кем-то шпионить. Он подключается к каналам связи и фильтрует потоки информации с помощью встроенных в его башку нейропроцессоров. Ну, а я узнала о твоих интересах по чистой случайности, когда этот головоногий слизняк оставил открытым доступ к своей базе данных.
  
  - Не очень-то ты высокого мнения о своём покровителе? - произнёс Алекс. - Не боишься, что он и твои разговоры сканирует?
  
  - Ты ничего не знаешь, - категорично покачала головой Панда. - Не надо оценивать поступки других поверхностно. То, что я с ними, не означает, что я за него. А разговоры о "ГГ" касаются только меня.
  
  
  
  Громов увеличил масштаб искомой точки и покосился на девушку. Она стояла рядом и с интересом смотрела в его КПК.
  
  - Самое пекло, - наконец сказал она. - В "Рокаде" все ценные тайники спрятаны в таких местах, куда и лезть не следует. Запросто могут голову оторвать. А Спруту, как и любому другому боссу, наплевать.
  
  - Я слышал о болевых ощущениях в игре, - заметил Громов. - И даже кое-какие испытал на своей шкуре.
  
  Алекс не хотел вдаваться в подробности собственных злоключений, как не желал посвящать Панду в свои планы. Болевой шок мог лишить геймера жизни, он хорошо это помнил, но знать об этом девушке было не обязательно.
  
  - Наверное, зверюшка покусала? - усмехнулась Панда. - Это не новость. С тактильной точки зрения ощущения неприятные, но вполне терпимые. Лёгкий зуд, и больше ничего.
  
  Произнесённые слова показались фальшивыми, и Алекс в них почему-то не поверил. Ему вдруг стало ясно, что Панда тоже ему не доверяет, не доверяет или не желает лишний раз выглядеть голословной.
  
  - Это место "искатели" называют "Давильней", - сказал Панда. - Там располагаются брошенные склады, а подъезды к ним забиты "товарняками". Хорошая возможность замаскировать своё присутствие. И всё же территория чертовски опасная. Тупики, бесконечные завалы, обтянутые колючкой заборы, озверевшие животные и "Ходуны".
  
  - Для меня в самый раз, - дурашливо бросил Алекс. - Одного гада мы уже замочили, разделаемся и с остальными.
  
  - Мы замочили!? - усмехнулась девушка. - Тот обрубок, просто отдыхал. Но некоторые из них обладают приличной прытью, и поверь, подобное зрелище может шокировать кого угодно.
  
  Задание Спрута подстёгивало к действиям. Он пока ещё молчал, но у Алекса не возникало сомнений, что Картер ждёт исполнения своего заказа с нетерпением и скоро обязательно о себе напомнит.
  
  - Ладно! Пошли к "Давильне", - определяясь с направлением, проговорил Алекс. - Попытаемся управиться до темноты.
  
  - Это верно, - согласилась Панда. - Ночью мы как на ладони. Для большинства врагов станем лёгкой добычей.
  
  Разговор не клеился, да и желания раньше времени светиться перед обитателями "Железки", не было никакого. Наверняка обширная зона локации содержала множество ловушек, а там где ловушки, там и охотники поживиться.
  
  Алекс шёл рядом с Пандой и не мог не восхищаться этой странной и загадочной девушкой. Как многие другие игроки, она вжилась в чужую роль и воспринимала этот опасный мир, словно он был единственным и настоящим. Осознание этого факта вызывало у Алекса грусть.
  
  - "Какая она!? - подумал он. - Когда снимает геймерский шлем и возвращается в реал?".
  
  Подумалось и о собственной участи. В "Рокаде" он уже находился более шести суток. Ещё немного и его время истечёт, а что потом? Задание он пока не выполнил. Не нашёл ни "Призраков", ни портал через который в человеческий мир проникают враждебные сущности, он даже не смог разобраться что такое ключевой квест.
  
  От него ждут положительных результатов и победных реляций. Кое-кто примеряет новые погоны или планирует, как распорядится заслуженной премией. А он задумался о том, как станет жить без "Рокады".
  
  - "Попахивает нервным расстройством, - подумал Алекс. - Можно конечно посмеяться, но что-то не хочется".
  
  Игра изменила его психику, и даже если он вернётся назад без серьёзных потерь для разума, то уже не сможет жить как раньше.
  
  - Как поступим, когда выполним квест Картера? - спросил Алекс. - Ты ведь так и не сказала, что задумала.
  
  - Поищем "Призраков". Говорят, последний раз их видели в этой локации.
  
  - Им собралась мстить?
  
  - Не твоего ума дело, - отрезала Панда. - Смотри лучше под ноги, а то рухнешь в какую-нибудь яму. Вытаскивай тебя потом.
  
  Громов сморщился и, подавляя раздражение, стиснул зубы. Острый язык этой бабёнки разил не хуже любого оружия. Потому он решил больше не лезть с расспросами, а плыть по течению, раз уж "Охотница" взяла на себя роль проводника.
  
  Минут двадцать они шли молча. Блуждания по локациям "Рокады" никогда не были для Алекса утомительным занятием. Сродни пешим прогулкам в реале эти марш-броски, доставляли не меньшее удовольствие, чем боёвки. Было время расслабиться и отвлечься от дурных мыслей.
  
  - Тебе-то самому "Призраки" зачем понадобились? - спросила вдруг Панда. - Уж, не за их ли способностями охотишься?
  
  - А почему бы и нет, - отозвался Алекс. - Всегда мечтал быть лучше других...
  
  Громов растянул губы в улыбке и посмотрел на девушку.
  
  - Врёшь ты всё, - улыбнулась в ответ Панда. - Ты полез к Хроносу не просто так. Да и не каждому дано заставить старикана сменить тональность и стать сговорчивым. Ну, ты понимаешь, о чём я?
  
  Они вышли к железнодорожному переезду и остановились, чтобы осмотреться.
  
  Под насыпью, валялись остовы нескольких платформ и обломки военной техники. Два танка, армейский грузовик, установки залпового огня - всё сгорело в дьявольском пламени, температура которого была настолько высока, что расплавились даже траки на боевых машинах. В камышах чернели давно обглоданные человеческие кости и полуистлевшая амуниция. А шагах в двадцати от дороги, Алекс заметил завалившийся на бок локомотив.
  
  - Теперь на юг, - проговорила Панда. - Пойдём по дороге, так безопаснее.
  
  Электромагнитное ружьё она больше из рук не выпускала. Оба шли с предельной осторожностью, и чем ближе они подбирались к логистическому центру, тем отчётливее до слуха доносились какие-то ритмичные звуки. Порою вздрагивала земля, и тогда начинали скрежетать разбросанные повсюду железяки. Дрожали провода на столбах стеклянные изоляторы и даже рельсы на бетонных шпалах.
  
  - Охотятся, ублюдки, - процедила Панда. - Беда в том, что никогда не знаешь, когда эти поганцы появятся.
  
  Впереди виднелся застывший товарный состав у грузового перрона и огромное заставленное контейнерами пространство по правую сторону от железной дороги.
  
  Впереди, у грузового перрона стоял товарный состав, а за ним простиралось огромное заставленное контейнерами пространство. С лёгким шелестом ветер гонял по бетону бумажные ленты и обрывки упаковочной плёнки.
  
  Краем глаза Громов заметил, среди контейнеров движение и легонько дёрнул Панду за рукав. Высоченная человекоподобная машина, медленно патрулировала отведённую для неё зону.
  
  Теперь Алекс воочию мог убедиться, насколько эти создания велики.
  
  Ещё в лесу воображение рисовало гигантского цыплёнка, ощетинившегося смертоносными орудиями, но истина оказалась прозаичнее. Робот во многом обладал антропоморфным строением, отличаясь от человеческого прообраза, только приплюснутой кабиной вместо головы, да широкими стопами с тремя оттопыренными пальцами-упорами. На коротких руках Алекс заметил прикреплённые пулемёты и спаренные авиационные пушки, но устрашало не это убойное вооружение, а хватательная мощь гигантских клешней, способных оторвать башню у танка.
  
  Панда пригнулась и жестом приказала сделать то же самое Алексу.
  
  - Пошли! - шёпотом позвала она. - За вагонами он нас не заметит.
  
  Словно воры, они прильнули к ржавым зерновозам и, стараясь не шуметь, двинулись в сторону видневшегося вдали складского здания. "Ходун" медленно шагал в том же направлении, но по другую сторону состава, и Алекс с замиранием сердца следил за гигантскими ступнями способными раскатать в плоский лист какую-нибудь легковушку.
  
  Вероятно, Панда испытывала примерно те же эмоции, что и Громов. Какая-то сила заставляла верить, что это чудовищное обвешанное бронёй создание, вышагивающее по перрону, не просто виртуальный противник, а смертоносный враг способный причинить невосполнимый вред. Эта сила заставляла верить, что любая оплошность может привести к неминуемой смерти. А неправильно сделанный выбор к мучениям, перед неизбежны концом.
  
  - "Тот, кто придумал эту игру, конечно же, псих, - подумал Алекс. - Может в этом и состоит смысл дьявольского эксперимента - обкатать новые технологии и создать не только достоверную имитацию мира, но и заменить потом, настоящую жизнь каждого из нас".
  
  В такие минуты внезапных озарений, Алекс жалел только об одном, что не может поделиться собственными мыслями с другими людьми. Он никогда не считал себя человеком чересчур образованным, его знаний было достаточно для повседневной жизни, для выполнения важной и ценной работы, от которой зависело благополучие общества. Как и многие простые люди, он не заморачивался глубокими размышлениями о сущности бытия, но здесь, в этом потрясающем воображение мире, он вдруг понял, что его восприятие стремительно эволюционирует, выдвигая на первый план совершенно иные приоритеты.
  
  - Смотри в оба, - зашептала девушка. - Этот верзила здесь не единственный.
  
  Им навстречу, возвышаясь над погрузочными кранами и вышками ЛЭП, двигался ещё один железный гигант.
  
  
  
  Глава 30
  
  
  
  Робот был частично повреждён. Не хватало левой клешни, а сплющенное туловище обуглилось и при любом движении автоматизированного механизма скрежетало многотонными пластинами бронезащиты. Что творилось в электронном мозгу исполина, Алекс не знал, но шестое чувство подсказывало, что бездушная железяка уже их засекла. "Ходун" проворно перешагивал через контейнеры и вагоны, причём предельная ширина его шагов свидетельствовала о чётко выбранном направлении.
  
  - Он идёт сюда! - проговорила Панда. - Живо под вагоны.
  
  Она стремительно проскользнула под пульман, и Громову не осталось ничего другого, как последовать за нею.
  
  Передвигаться по бетонным шпалам ползком, в сырости и грязи, оказалось не так просто как могло показаться с первого взгляда. Мелкий щебень, битое стекло, ржавые консервные банки, весь этот мусор так и норовил вспороть ничем не защищённые ладони.
  
  - Хочешь жить, притворись крысой! - бросила Панда. - Наше счастье, что их искусственные "рефлексы" заторможены долгим бездействием.
  
  Судя по всему, однорукий "Ходун" потерял их из виду, но это вовсе не означало, что механическая тварь перестала охотиться.
  
  Первый робот так и болтался по перрону, сотрясая титанической поступью землю и вагоны, а этот, избрав другую тактику, наверняка затаился.
  
  Панда и Алекс продолжали ползти под составом, в надежде, что "Ходун" как-нибудь себя выдаст, но всё оказалось тщетно. Выдавать себя робот не собирался, он просто дожидался своего часа.
  
  - Надо забраться в какой-нибудь вагон, - прошептала девушка. - По-крайней мере, там не будет сквозняков.
  
  Она покосилась на Алекса и улыбнулась.
  
  - А ты я смотрю жилистый, - добавила она. - Ни страха в глазах, ни желания повыпендриваться. Кто ты такой?
  
  - Тот же вопрос я могу адресовать и тебе, - хмурясь, отозвался Алекс. - Как в вагон-то лезть будем?
  
  - В некоторых "скотовозах" от времени образовались проломы, - Панда неопределённо кивнула головой. - Мародёры, ржавчина, "Ходуны", будь они неладны. А в начале этого состава несколько таких вагонов повреждены взрывами. Я тут уже как-то была, знаю.
  
  Передохнув пару минут, они снова поползли в сторону локомотива. Как Панда и обещала, несколько головных вагонов были раскурочены взрывами. Несколько рваных проломов зияли и в днище, куда при желании можно было с лёгкостью пролезть.
  
  - Ну что, рискнём? - шёпотом спросила девушка. - Не вечность же нам тут торчать.
  
  - Однорукий ублюдок, может только этого и ждёт, - проговорил Алекс. - Прогресс потерять не боишься?
  
  - Не боюсь, - ответил Панда. - Предпочитаю сразу выдёргивать сыр из мышеловки. А если не повезёт, значит, так тому и быть.
  
  Девушка схватилась за расщеплённые доски обшивки и аккуратно подтянулась на руках, буквально вбросив собственное тело в пролом. Через секунду она жестом позвала Алекса к себе.
  
  - "Странное место для передышки, - озираясь подумал Громов. - С тем же успехом можно было остаться на шпалах".
  
  Изнутри вагон выгорел и закоптился. Конечно, это произошло давным-давно, но чёрная пыль всё ещё покрывала металлическую обшивку и ящики с остатками автомобильных запчастей.
  
  - Боишься запачкаться? - поинтересовалась Панда. - Не думал, что ты такой чистоплюй.
  
  "Охотница" уселась на первый попавшийся ящик и демонстративно откинулась на грязную стену.
  
  Дневной свет беспрепятственно проникал внутрь через многочисленные пробоины от шрапнели, да и сквозняки здесь гуляли лютые.
  
  - "Пожалуй, на рельсах не хуже", - подумал Алекс.
  
  Громов не понимал, зачем они влезли в этот гигантский короб, ведь по существу грузовой вагон мог сыграть роль ловушки. Но спорить с Пандой не было никакого желания, потому он пристроился рядышком и попытался расслабиться.
  
  Топот "Ходуна" на перроне доносился ещё минут пять, затем его поступь стала тише, а потом стихла совсем. Откуда-то издалека послышался утробный рёв гудка. Ему тут же ответил другой.
  
  Алекс уже догадался, что таким образом "Ходуны" подают друг другу сигналы, когда нет нужды в использовании закрытых каналов связи, но что это означало он пока не понимал.
  
  - Пересмена началась, - пояснила Панда. - Эти ходячие истуканы, подчиняются единой программе, своего рода социальному инстинкту, делающему их существование оправданным. Каждый из них патрулирует определённый участок местности, потом происходит ротация, и они меняются местами.
  
  - Откуда такие глубокие познания? - спросил Алекс. - Можно подумать ты их специально изучала.
  
  - Я много чего знаю, - улыбнулась девушка. - Если помнишь, я кое на кого работаю.
  
  - Да, да! Этот кое-кто коротковат ростом, имеет болезненный цвет лица и конечности в виде щупалец. А ещё хлебает какую-то мутную хрень литрами.
  
  - "ГГ" не привередлив, - отмахнулась Панда. - Ему ничего не нужно, кроме солевого раствора, коктейля из питательных соков и защиты от назойливых клиентов, а деньги, между тем, платит хорошие.
  
  - Ладно, оставим "ГГ" в покое. Скажи, почему роботы вместо того, чтобы защищать людей, на них охотятся?
  
  - Всему виной вирус, которым враг заразил электронный мозг машин, - ответила Панда. - Неплохая идея обратить смертоносное оружие против его создателей. Не гуманно, цинично, но очень практично. Небольшие затраты и максимальный эффект от инвестиций.
  
  Девушка вскочила с ящика и прильнула к осколочному отверстию в стене.
  
  - Подождём ещё минут десять, а потом дадим дёру, - проговорила она. - Перераспределение обязанностей у железных "трудяг" занимает определённое время, как раз хватит, чтобы добраться до тайника Спрута.
  
  - Серьёзно! А я всё не мог понять, чего мы ждём, - отозвался Алекс. - Ты действительно всё рассчитала или импровизируешь?
  
  - Не будь наивным глупцом. В "Рокаде", как в жизни, любой расчёт, может оказаться с червоточиной. Тебе кажется, что ты всё продумал, а игра делает ход и обращает все твои достижения против тебя же самого.
  
  Девушка поманила Алекса к себе.
  
  - Послушай, какая тишина, - прошептала она. - Так тихо здесь бывает только в определённые минуты. Когда эти подонки согласовывают очередной план.
  
  Громов наклонился и посмотрел в рваную трещину. Обзора хватало, чтобы увидеть всё лежавшее впереди пространство. Тупик, заставленный цистернами с горючим, штабеля полуистлевших, заросших мхами досок, разрушенное КПП охраны, железные ворота в гигантский ангар и тысячи истекающих ржавчиной контейнеров.
  
  Алекс достал из кармана разгрузки КПК и развернул карту локаций. От этой точки до тайника Спрута было не больше трёхсот метров, и располагался он в железнодорожном туннеле.
  
  - Думаю нам пора, - произнёс Алекс. - Выберемся через крышу.
  
  - Тогда подсади, - Панда кивнула на перекошенные люковые крышки. - Они держаться на соплях, на раз, два вышибу плечом...
  
  - Ну, уж нет! - отрезал Алекс. - В таком вопросе уступать даме из вежливости не собираюсь.
  
  - Вы только посмотрите! Где ты видел даму? - Девушка искренне рассмеялась и покачала головой. - Ну ладно, джентльмен! Тебя подсадить или прыгнешь сам?
  
  Алекс выдавил ответную улыбку, закинул автомат за спину и, подпрыгнув, вцепился руками в металлическую раму. Хлипкая крышку он выбил ударом кулака. Остальное оказалось делом техники. Он выполз на крышу и огляделся вокруг. Ничего подозрительного, что могло бы, напоминать о присутствии врага Алекс не заметил, и всё же нервы звенели от напряжения. Предчувствие неотвратимого частенько выручало его в реальной жизни, а здесь оно просто трезвонило об опасности.
  
  - Давай руку, - крикнул Алекс. - На горизонте чисто, если только...
  
  - Осторожно! - закричала Панда.
  
  В глазах девушки Громов увидел беспредельный ужас. Наверное, именно такое выражение лица было и у него самого. Он услышал оглушающий скрежет железа за спиной, резко развернулся и тут же очутился в стальном капкане.
  
  Всё это время однорукий "Ходун" прятался среди погрузочных кранов, там, где контейнеры. Установленные один на другой создавали защитную от взоров стену.
  
  Сдирая пальцами крышу вагона, он схватил Алекса клешнёй и медленно поднял над землёй. Громов тут же почувствовал, как гидравлические тяги сантиметр за сантиметром сжимают металлические фаланги в подобие кулака. Ощущение было таким, словно его обмотали ржавой цепью и теперь с силой тянули за оба конца одновременно.
  
  - С-с-сволочь! - выкрикнул Алекс. - Тварь безмозглая, отпусти!
  
  Извиваясь ужом и разбивая локти в кровь, он попытался выскользнуть из смертельной ловушки, но машина только усилила нажим. От давления захрустели позвонки, и Громов чётко осознал, что в этот раз всё действительно может для него закончится плачевно.
  
  Причём не только в игре, но и в реале.
  
  Робот стремительно вознёс его на десятиметровую высоту и, словно пытаясь рассмотреть поднёс к колпаку видоискателя. Алексу хорошо была видна кабина без экипажа, вращающиеся кресла внутри, прилепленная к панели приборов семейная фотография одного из пилотов.
  
  - Ты раз-з-здавишь меня, -закричал он. - Гадина проклятая, вспомни, зачем тебя создали...
  
  С большим трудом Громову удалось просунуть руку и достать из кобуры пистолет. Шанс давался только один, и всё что за тем последовало, он делал инстинктивно, подчиняясь единственному и по-настоящему сильному стремлению выжить.
  
  Не думая о последствиях, он воткнул ТТ в промежуток между железными фалангами и нажал на спуск. Его могла убить отрикошетившая пуля или удар электрического тока, поставить точку мог и робот, если сенсоры в его конечности подадут неверную команду, но все эти нюансы, Алекса интересовали меньше всего, он помнил только об одном - ему во что бы то ни стало нужно выжить.
  
  Выстрел следовал за выстрелом, пока до слуха не донёсся звенящий звук рвущейся тяги. Электропривод среднего пальца, пронзительно заверещал и с лёгким хлопком воспламенился. Обожгло жаром, в нос ударил едкий запах горелой проводки.
  
  Алекс шкурой почувствовал, что манипулятор "Ходуна" частично вышел из строя, а повреждённый палец превратился в стопор, который уже не позволит сжать механический кулак до конца.
  
  Утешало это слабо, ведь робот мог просто швырнуть его на землю или чего доброго размазать о какое-нибудь препятствие.
  
  - Алекс, посмотри на меня! - крикнула Панда. - Я у него под ногами!
  
  С большим трудом Громову удалось повернуть голову, так чтобы посмотреть вниз. Девушка действительно крутилась у ног робота, но делала она это с какой-то грациозной лёгкостью, будто игра со смертью была для неё развлечением.
  
  - Я брошу тебе электромагнитное ружьё, - предупредила она. - Только ради Бога, не урони!
  
  - Подожди, я ещё не готов! - рыкнул Алекс. - Лови мою пушку!
  
  Он бросил ТТ вниз и Панда поймала его на лету. Вероятно "Ходун" уже заподозрил, что-то неладное: его движения стали стремительнее, а крупнокалиберные пулемёты, встроенные в клешню защёлкали автоматами перезарядки. Убить Громова он пока не мог, зато жизнь Панды была теперь под угрозой.
  
  "Охотница" выскочила вперёд, и робот мгновенно отреагировал, опустив руку для выстрела.
  
  - Выруби этого ублюдка! - подбрасывая ружьё, выкрикнула девушка. - Целься прямо в "пасть".
  
  Попытка была только одна. Алекс это понимал как никогда чётко и потому даже не обратил внимания на пронзающую боль в предплечье. С проворством обезьяны он схватил элекромагнитный "револьвер" и ударил им себя по лбу, так чтобы нажать единственную кнопку на его корпусе.
  
  Протяжно завыл импульсный генератор, вспыхнул индикатор боеготовности. Громов едва успел направить оружие на туловище робота, когда произошёл выстрел. На мгновение он его ослепил, но вырвавшаяся из ствола шаровая молния мигом замкнула какую-то электрическую цепь в корпусе машины.
  
  "Ходун" закрутился волчком. Разбрасывая многометровыми ногами контейнеры, бочки и другой никому уже не нужный хлам, он издал дребезжащий звук и завалился на бок, увлекая вслед за собой погрузочный кран и висевшие на стропах швеллера.
  
  - Ваш прогресс под угрозой, - высветилось перед глазами уведомление. - Шкала жизни - минус тридцать. Шкала выносливости - минус двадцать пять. Рекомендовано пополнить денежный баланс...
  
  - Заткнись! - взревел Алекс.
  
  Бессмысленность сообщений отправляемых искусственным интеллектом вызвала вспышку ярости. Его жизнь, а не какой-то виртуальный прогресс, висела сейчас на волоске и он как никогда ясно представлял всю опасность ситуации, потому что перед глазами постоянно стояли кадры видеоролика с умирающим геймером.
  
  Робот всё ещё функционировал, и когда на него посыпались обломки крана и железные балки, чтобы защититься он выставил перед собой единственную руку.
  
  Громов, зажатый механическими пальцами, едва успел прикрыть собственную голову. Многотонные железяки лупили по клешне "Ходуна", соскальзывали по гладким фалангам, чуть не цепляя Алекса ржавыми рёбрами.
  
  - "Пара сантиметров влево или вправо и мне конец, промелькнула в голове мысль. - Проклятые сенсоры передадут всю мощь игрового эффекта, и военным медикам придётся склеивать мои кости по частям".
  
  Громов увидел падающую стрелу крана и рефлекторно зажмурился. Последовавший удар сотряс машину и вызвал в её недрах цепную реакцию. Сдетанировал боекомплект, один за другим воспламенились многочисленные узлы. "Ходуна" затрясло в конвульсиях, а потом началась такая болтанка, что перед глазами поплыли кровавые куги...
  
  
  
  От пыли и копоти чесалось в носу. Пахло раскалённым железом, горелыми кабелями и мазутом. Алекс разлепил веки и повёл глазами по сторонам.
  
  "Ну Старков я тебе это ещё припомню, - подумал он. - Второй раз в этой игре меня чуть по стенке не размазали".
  
  Робот лежал неподвижно, а его клешня безвольно свисала с развороченного бока. Шарнир, на котором она держалась, вылез из орбиты, от чего многотонная рука легонько раскачивалась. Словно часовой маятник.
  
  Алекс без особого труда отодвинул сжимавшие его пальцы в стороны и, повисев немного на плоской ладони, спрыгнул на землю.
  
  - Панда! - позвал он. - Ты жива!?
  
  - Да что со мной будет!? - послышался ответ. - Сам-то как?
  
  Девушка выбралась из-под обломков и, стряхивая с одежды пыль, покосилась на Алекса.
  
  - Ну, ты и чучело! - ухмыльнулась она. - Я ж тебе сказала, стреляй в "пасть"!
  
  - Шмальнул куда успел, - огрызнулся Громов. - К тому же я понятия не имею, где у него "пасть".
  
  - "Пасть" это окно видоискателя, - Панда перестала стряхивать пыль и, прислушиваясь, огляделась вокруг. - Давай-ка отсюда сваливать. А то набегут собратья ублюдка и тогда точно никакая прокачка не поможет.
  
  Алекс подобрал с земли электромагнитное ружьё и протянул его девушке.
  
  - Если штука сломалась, Питон тебе этого не простит, - произнёс он.
  
  - Питон переживёт. Я не собираюсь возвращать ему оружие. - Панда соскребла с "револьвера" грязь и осмотрела его со всех сторон. - Теперь понимаешь, почему это место называют "Давильней"?
  
  - Догадываюсь, - пожал плечами Алекс. - На собственной шкуре испытал.
  
  - Тебе ещё повезло, - бросила Панда. - Для этих ребят мы как тараканы, грех не втоптать в грязь.
  
  Над железнодорожным переездом разнёсся утробный гудок ревуна. Ему тут же ответил другой, а потом, бездушные голоса стали доноситься со всех сторон.
  
  "Ходуны" были повсюду. Их многометровые силуэты, пока ещё мелькали вдали, но, чтобы добраться до людей много времени не требовалось. Тем более перед гибелью их электронный "товарищ", вероятно, успел передать нужные координаты.
  
  Только у складов, Громов высмотрел четырёх. А за ними в туманной дымке испарений вырисовывались всё новые и новые.
  
  Уходим! - процедила Панда. - огневой мощи только одного из них хватит, чтобы превратить нас в кровавую пыль.
  
  Алекс забрал у девушки ТТ и заснул его за пояс.
  
  - Тайник в туннеле, - произнёс он. - Если нас в нём зажмут, то...
  
  - До туннеля ещё нужно добраться, - перебила Панда. - Возможно вход в него завален камнями или его охраняет какая-нибудь кровожадная сволочь. Наконец, Картер мог пошутить и дать неверные координаты, ведь ты для него расходный материал, как многие другие, кто с ним работал.
  
  Доля правды в словах девушки конечно была. Но тогда зачем в эту историю ввязалась она со своим статусом и большими связями?
  
  - Не тормози, - дёрнула Панда. - В отличие от Спрута железные поганцы не шутят, они просто втаптывают противника в грязь.
  
  
  
  Глава 31
  
  
  
  Когда до спасительного туннеля оставалось метров пятьдесят, с дальней дистанции по ним открыли огонь. В реальных боевых заданиях Алексу частенько приходилось попадать под вражеские пули, но в "Рокаде" по нему стреляли из авиационной пушки, от чего ощущения оказались совершенно другими.
  
  Снаряды вспахивали гравий под ногами, разносили в щепки огромные ящики и дырявили толстостенные борта грузовых вагонов.
  
  Графика оказалась настолько достоверной, что на долю секунды Громов поверил, в реальность происходящего и непростительно запаниковал. Трусом он никогда не был, да это и не было трусостью. Просто сработали заложенные природой инстинкты.
  
  На мгновение он потерял Панду из вида, когда порывисто метнулся за электровоз. Чего нельзя было сказать о роботе. Стрелявший по ним "Ходун" интенсивности огня не снизил и продолжал поливать из пушек пространство вокруг.
  
  - Вот же отродье безмозглое, - поглядывая на "Ходуна", процедил Алекс. - Будто знает точно, где искать.
  
  Робот решительно двигался в сторону электровоза, а чем это грозило, Громов представлял очень хорошо.
  
  - Панда! - позвал он. - Где тебя чёрт подери, носит?
  
  - Двигай к туннелю! - выкрикнула девушка. - Я уже здесь.
  
  Чтобы добраться до туннеля, нужно было вернуться на линию огня. Выброс адреналина сыграл злую шутку, и Громов чётко представлял собственное положение. На открытом пространстве он лёгкая мишень, не менее лёгкой добычей он станет когда "Ходун" приблизится к нему шагов на десять.
  
  - Ладно! - прошептал Алекс. - Рискнём шкурой. В конце концов больше у меня ничего не осталось.
  
  Он выскочил из своего укрытия и бросился к зиявшему чернотой туннелю. Объекты за спиной уже сотрясались от многотонной поступи железного великана. Тряслась земля, вздрагивала вода в лужах, постукивали друг о друга крупные осколки щебня на шпалах.
  
  Робот его тут же заметил и открыл шквальный огонь. Быть жертвой удовольствие ещё то. Громов не сомневался, что электронный мозг машины без труда просчитает многочисленные комбинации его движений, а потом с той же скоростью поймает в прицел и нанесёт последний удар.
  
  Он всем телом ощущал, тот пробирающий до костей тремор, который может вызвать только смертельно-опасная ситуация. Когда каждую секунду ждёшь неотвратимого, чего невозможно избежать и что должно произойти, несмотря ни на что.
  
  - "Чему быть, того не миновать, - подумал Алекс. - К чёрту весь этот бедлам".
  
  И вдруг произошло то, чего он не ждал. За спиной прогремел взрыв и робот, который его преследовал, мгновенно потерял к нему интерес.
  
  Алекс обернулся и заметил, что "Ходун" переключился на какую-то другую цель. Поток огня из его многоствольных пушек теперь был направлен на северо-восток. Именно с той стороны прилетел второй выстрел РПГ, воспламенивший кабину и серьёзно замедливший движения машины.
  
  Громов сбавил темп и перешёл на шаг. Но, даже избежав опасности, он оглядывался до тех пор, пока не добрался до входа в туннель.
  
  
  
  - Для человека с твоей комплекцией, ты слишком неповоротлив, - встретила критикой Панда. - Какого чёрта тебя потянуло к локомотиву?
  
  - Не дави на психику! - отмахнулся Алекс. - Это был простой импульсивный порыв. А если доступнее - страх за собственное мясо.
  
  Девушка криво улыбнулась и покачала головой.
  
  - Сразу видно, что в видеоиграх ты профан, - заметил она. - С другой стороны, в "Рокаде" профессионалов не существует по определению.
  
  В полумраке предметы расплывались, и Громов не сразу заметил, что на рельсах, в глубине туннеля, стоит запылившийся бронепоезд. До слуха доносились отдалённые звуки грандиозного боя. Похоже, кому-то не посчастливилось оказаться под перекрёстным огнём нескольких "Ходунов", и теперь бедолагам приходилось палить из всего, что имелось под рукой.
  
  - Охотники за бонусами, - пояснила Панда. - Толпа придурков, которые объединились в группировку. Не считаются с потерями и верят, что таким образом улучшают свою карму.
  
  - Похоже, ребятки выбрали добычу не по зубам, - добавил Алекс. - Но меня они здорово выручили.
  
  - Только на этот все здесь и лягут, - хмыкнула Панда. - У них нет стратегического мышления, а наскоком можно разве что зверьё крошить.
  
  Громов промолчал. Панда с потрясающей лёгкостью выкручивалась из сложных ситуаций, и это не могло не удивлять. Всё это время она старалась показать, что мало, чем отличается от других игроков, но он видел своими глазами, с каким проворством она решает встающие перед ней проблемы.
  
  - Чего задумался? - поинтересовалась девушка. - Надоело каштаны из огня таскать для всяких упырей и придурков?
  
  - Просто хочу понять, зачем ты ввязалась в это дело?
  
  Алекс включил фонарь и осмотрелся. Судя по хорошей сохранности, бронепоезд в боевых действиях практически не участвовал. Несколько пробоин в стальных листах, слегка закопчённые бойницы на орудийных башнях, едва побитая ржавчиной краска.
  
  - Придёт время, и я тебе всё расскажу, - ответила "охотница". - А сейчас давай решим очередную задачу, пока нам никто не мешает.
  
  Громов вынул из кармана КПК и развернул карту локаций. Тайник находился в конце туннеля, в вязкой гнетущей темноте, куда ещё не проникал луч фонаря.
  
  На этот раз право быть лидером., Панда уступила Алексу.
  
  С улицы всё ещё доносились звуки канонады и вопли погибавших в мясорубке игроков. Похоже, их песенка и в самом деле была спета. Через пару минут шум боя стих и над железнодорожной станцией, победным кличем, загудел одиночный ревун.
  
  - Сейчас пересчитают мертвецов и снова займутся нами, - заметила Панда. - Вернутся к первоочередному плану.
  
  - Им придётся постараться, чтобы протиснуться в туннель, - усмехнулся Алекс. - Хуже будет, если железные парни решат взять нас измором.
  
  
  
  Туннель уходил в недра земли под небольшим углом. Каким было его истинное предназначение оставалось загадкой, но, скорее всего, использовали его в основном для хранения боеприпасов.
  
  Повсюду валялись позеленевшие от окислов снаряды, огромные ящики и другой почерневший от плесени мусор, в который от времени превратилось армейское имущество.
  
  - Данный объект охранялся отдельной ротой ВДВ и являлся стратегически важным пунктом на пути снабжения регулярных частей вооружением и амуницией, - высветилось сообщение. - В ходе столкновений, гарнизон был уничтожен, а логистический центр перешёл под контроль врага.
  
  - Тебе не кажется, что все эти истории про вторжение противника требуют ясности? - поинтересовался Алекс. - Кто-нибудь, чёрт подери, знает, что в этом мире произошло?
  
  - О! Это поразительное явление, - отозвалась Панда. - Каждый игрок читал гайды, в которых упоминается вторжение, но никто ни разу не нашёл сведений, кто именно его совершил.
  
  По бетонным стенам струйками стекала мутная вода. Пахло затхлостью и разложением. Вероятность нарваться на неприятеля была достаточно велика, поэтому Алекс вытянул автомат из-за спины и покосился на Панду.
  
  - Рассказывают, что в таких норах водятся большие тараканы, - подначивая, проговорила девушка. - А ещё крысы и слизняки размером с человека.
  
  - Решила напугать? - оскалился в ответ Громов. - После "Телепата" и клешни "Ходуна" мне уже ничего не страшно.
  
  - Не зарекайся. В "Рокаде" существуют места, куда ещё ни один игрок не забредал. И кто знает, какая нечисть водится там.
  
  - Странно как-то, - пожал плечами Алекс. - Для чего в игре нужные места, в которые нельзя попасть?
  
  - Давай помолчим, - предложила Панда. - Этот туннель вполне может оказаться именно таким необычным местом.
  
  Шум с улицы, сюда уже не проникал. Тихо капала в лужи вода со сводов, осыпалась, потрескивая, бетонная облицовка. Вещей и амуниции, оставленных десантниками тоже не стало. Только ржавые рельсы, да почерневший от мазута щебень на деревянных шпалах, вот и весь антураж.
  
  Они прошагали ещё метров пятьдесят, когда в луче фонаря замаячил причудливый остов паровоза. Откуда в подземелье взялся этот доисторический раритет, оставалось только догадываться, но не привлечь внимания он не мог.
  
  Обросший ржавчиной и грязью, он выглядел так, словно его подняли со дна реки, но вероятнее всего машину просто забыли в туннеле, а время и неблагоприятные условия превратили её в бесполезную груду железа.
  
  - Что по карте? - спросила Панда.
  
  - Этот старенький тягач как раз в точке, где находится тайник, - ответил Алекс. - Надеюсь, копать не придётся?
  
  - Юморист! - ухмыльнулась девушка. - Обнаружить теперь схрон проще простого.
  
  Они подошли к паровозу и осмотрелись вокруг. Шагов через двадцать туннель заканчивался тупиком. Кирпичная стена, несколько сваренных из рельсов ежей, запретительная табличка - всё говорило, что дальше пути нет.
  
  - Ну, что? Поглядим, к чему так жадно тянет свои загребущие руки Спрут? - воскликнула Панда. - Слышала, на него работают десятки агентов, которые вынюхивают и выискивают во всех локациях, чем можно поживиться.
  
  - Видел я одного такого агента, - бросила Алекс. - Правда, в "Запретной зоне" бедняге не поздоровалось. Какая-то тварь нашпиговала его ядовитыми иглами.
  
  Немного помедлив, Громов повесил АК на плечо и вскарабкался по ступенькам в будку машиниста. Изнутри паровоз выглядел не лучше, чем снаружи. Та же спрессованная илистая грязь, побитое коррозией железо, пласты отслоившейся ржавчины, да ещё куски чистейшего антрацита на полу.
  
  Алекс внимательно осмотрелся, потом бросился помогать Панде, но та пренебрежительно отвергла его помощь и взобралась в кабину самостоятельно.
  
  - Хочешь, я угадаю, где тайник? - спросила она. - Покажу простейший фокус, основанный на интуиции.
  
  - Пожалуй, этот фокус могу проделать и я, - отпарировал Алекс. - Ты подумала о топке? Верно?
  
  - О топке подумал ты, - улыбнулась Панда. - Тайник в топливном бункере.
  
  Девушка пнула носком ботинка кусок угля и многозначительно подмигнула.
  
  - Кто-то намеренно его разбросал, - сказала она. - Чтобы оставить подсказку для таких тугодумов как ты.
  
  Алекс хмуро покосился на задвижку топки. Его так и подмывало проверить собственную версию, но под проницательным взглядом Панды сделать это он так и не решился.
  
  - Думаю, даже не запачкаемся, - добавила она. - Верь мне, я научилась чувствовать игру, а мои чувства никогда ещё не подводили.
  
  И всё же побросать уголёк им пришлось. Они перебрались в тендер и минут десять ковырялись в антраците, прежде чем в искусственном свете фонаря тускло блеснул металлический бок контейнера. Предмет оказался на удивление малогабаритным, но это не означало, что и его стоимость ничтожна
  
  Алекс вытащил контейнер на поверхность и попробовал его на вес.
  
  - Вроде бы ничего особенного, - произнёс он. - Как полагаешь, что здесь?
  
  - У вас нет права доступа к содержимому кейса, - предупредил искусственный разум. - Ваш уровень не позволяет использовать навык взлома секретных замков.
  
  - Думаю, за вещь в сундуке, Спрут готов отвинтить голову кому угодно, - ответила Панда. - Возможно, он знает, что здесь хранится, а возможно только догадывается, но это его проблемы...
  
  Девушка взяла кейс из рук Алекса и осмотрела его со всех сторон.
  
  - Контейнер предназначен игроку с пятнадцатым уровнем, - произнесла она. - Самостоятельно тебе его не вскрыть. А вот я смогла бы.
  
  - У тебя пятнадцатый уровень?
  
  - Семнадцатый. Как у твоего дружка Картера.
  
  - Постой, я не собираюсь его вскрывать, - заметил Громов. - Я хочу отдать эту штуку Спруту, получить влиятельного покровителя и заняться своими делами.
  
  - Покровителя? - удивилась Панда. - С чего ты решил, что Спрут станет тебе помогать?
  
  - Ничего я не решил. Просто полагал, что ему нужны такие люди как я и...
  
  - Ну, умора! - прыснула Панда. - Такому мерзавцу, как Картер доверять нельзя. Он хуже, чем Бирон и "ГГ" вместе взятые. Не удивилась бы, что и своего агента в "Запретной зоне" он тоже прикончил. А в этом сундуке может лежать, то, что поможет тебе выполнить миссию.
  
  Панда многозначительно посмотрела Алексу в глаза, и Громов вдруг понял, - она всё про него знает, причём то, что он так тщательно пытался скрыть. Не было никаких сомнений, что её слова слышали и в группе поддержки, но от этих слов стало не по себе пока только Алексу.
  
  "Представляю, какой переполох сейчас в группе Веронки Кранц, - подумал Громов. - Конечно, "госпожа П." могла просто блеснуть красивым словцом, но от этой дамочки, следует ждать самых неожиданных сюрпризов".
  
  - Не всегда нужно соблюдать правила установленные игрой, - словно пытаясь рассеять сомнения, заметила Панда. - "Рокада" универсальна. Она уникальна по своей природе и приспосабливается к каждому игроку. В этом её положительная сторона и непревзойдённая мощь.
  
  Громов забрал кейс у девушки и задумчиво уставился на поблескивавший в полумраке металл. Ему вдруг стало по-человечески интересно. Захотелось узнать, какую тайну скрывал этот потёртый закопанный кем-то в уголь чемодан.
  
  - Может ты и права, - наконец согласился он. - Давай распотрошим тайник, а потом подумаем как быть дальше...
  
  - Я знала, что не устоишь перед искушением облапошить чокнутого неврастеника, - рассмеялась Панда. - Он давно напрашивался на какую-нибудь взбучку. А нагреть его с тайником дело принципа, особенно когда предоставляется такая великолепная возможность.
  
  Она выхватила контейнер из рук Алекса и швырнула его на пол. Внутри что-то загрохотало, но, судя по поведению, сохранность предмета внутри заботила её меньше всего.
  
  - У меня талант к этому делу, - опустившись на колени, похвасталась Панда. - Дело пяти секунд.
  
  Манипуляции, которые проделала девушка, оказались до предела простыми. Обеими руками она прикоснулась к замкам, немного подождала, а потом просто набрала цифровой код на встроенной в чемодан клавиатуре.
  
  Алекс услышал приглушённые щелчки и улыбнулся. Улыбнулась и Панда.
  
  Если б и в реальной жизни всё так просто получалось, - отбрасывая крышку, проговорила она. - Достижения, бонусы, сверхспособности, ну и главный приз в конце...
  
  Алекс подошёл ближе и с интересом уставился на лежавший в чемодане предмет. Больше всего он напоминал какое-то приспособление для руки. Пистолетная рукоять, вытянутый по горизонтали, цилиндрический корпус, два закреплённых под корпусом диска.
  
  - Что это за хрень? - шёпотом поинтересовался Алекс. - Смахивает на дешёвую поделку из магазинчика сувениров.
  
  - Поздравляю! Эта хрень самая ценная вещь, какую мне доводилось видеть в игре, - ответила Панда. - Это новенький "преобразователь боевых систем".
  
  - Тот самый? - усомнился Алекс. - Я представлял его несколько иначе.
  
  Вспомнился рассказ Хроноса о портативных преобразователях, и Спрут с его безумным стремлением подмять под себя игровой мир.
  
  В совпадения Громов никогда не верил, каждое происходящее событие он считал закономерным. Но как ещё можно было объяснить это удивительное стечение обстоятельств? Ему в руки попало устройство, дающее превосходство над всеми остальными персонажами, оно превращало его самого в боевую систему. Уязвимую, непрочную, но всё же обладавшую потрясающей огневой мощью.
  
  - Это случилось просто так, без какого-либо логического обоснования, - подумал он. - Если только за всеми этими событиями не стоит скрытая логика настоящих кукловодов, которые давно просчитали все ходы".
  
  Зацикливаться на подозрениях не хотелось, и Громов постарался поскорее отделаться от сумбурных мыслей.
  
  - В одном Картер ошибся, - Панда вытащила "преобразователь" из чемодана и повертела его в руках. - Он не смог предвидеть, что вместе с тобой к тайнику пойду я.
  
  
  
  Глава 32
  
  
  
  Панда передала "преобразователь" Алексу и захлопнула кейс. Для себя она уже всё решила, теперь своё слово должен был сказать Громов.
  
  - Хочешь узнать, как он работает? - Спросила она. - Это потрясающая штука, которая нарушает все законы физики.
  
  - Считаешь, что я смогу им воспользоваться? - спросил Алекс. - А как же запреты игры, не соответствующие уровню развития преимущества и вся остальная дребедень?
  
  - В "Рокаде" даже новичок-нуб может использовать "преобразователь". Никаких запретов не существует, по-крайней мере на этот вид оружия.
  
  Прибор особого впечатления не производил. Ни внешним видом, ни замысловатостью конструкции, вообще ничем. Единственное, что внушало хоть какое-то уважение, касалось его странного свойства, - он буквально прилипал к пальцам.
  
  - "Преобразователь боевых систем" - особый вид устройств предназначенных для ведения войны, - прочитал сообщение Алекс. - Происхождение прибора не известно. Есть сведения, что первые образцы были найдены во время раскопок в карстовых пещерах под "Мегаполисом". По другим свидетельствам, оружие стало результатом секретных разработок корпорации передовых технологий.
  
  - Не верь тому, что мелькает сейчас у тебя перед глазами, - бросила Панда. - Я знаю одно - эти технологии людям не принадлежат.
  
  - Если не людям то кому? - спросил Алекс. - Прежде чем петь этой штуковине дифирамбы, я бы хотел понять, как она работает.
  
  - Любой "преобразователь" взаимодействует с разумом хозяина, - сказал девушка. - Исходя из сканируемых запросов, он меняет свойства и смысл предметов. Тот, что у тебя в руках миниатюрный телепортер. Он не может создать оружие из ничего, он фиксирует твои мысли и берёт то, что тебе нужно из определённого места, координаты которого содержаться в его памяти.
  
  - Иными словами, чтобы получить калаш, я должен его оставить в каком-то тайником месте, где его никто не найдёт и не присвоит? - уточнил Громов. - Потом забить в устройство координаты и в тот момента, когда он мне потребуется просто подумать о нём?
  
  - Так примерно всё и работает, - подтвердила Панда. - Оказывается, ты и думать умеешь, когда захочешь.
  
  Алекс примерил "преобразователь" на свою руку и продемонстрировал Панде.
  
  - Сидит как родной, - произнёс он. - Попробовать бы его в деле...
  
  - На твоём месте я бы оставила его себе, - пожала плечами Панда. - Не будь дураком. Спрут добра не помнит и когда получит, что ему нужно, просто с тобой разделается. А это штука тебе ещё пригодится.
  
  Громов покосился на девушку и медленно снял "боевой телепортер" с руки. Панда была права. Он это чувствовал, но не мог понять что его смущает.
  
  - Почему ты мне помогаешь? - спросил он. - Почему не заберёшь эту штуку себе, ведь твой уровень в игре позволяет прикончить меня без каких-либо последствий для кармы?
  
  Панда встала на ноги, носком сапога подцепила крышку кейса и с шумом его захлопнула.
  
  - С чего ты решил, что я помогаю именно тебе? - поинтересовалась она. - Тебе не приходило в голову, что ты только винт в задуманной мною игре?
  
  - Нет! Не приходило! - огрызнулся Громов. - Я не дурак чтобы не заметить подвоха.
  
  Панда хмыкнула и, улыбаясь, покачала головой.
  
  - Телепортер не снимай, - бросила она. - А истину ты скоро узнаешь. Наберись только терпения.
  
  
  
  У выхода из туннеля они замедлили шаги. Никакого шума с улицы больше не доносилось. Алекс осторожно выглянул и осмотрелся по сторонам. За стеной из контейнеров стоял железный верзила, из "головы" которого валил чёрный чадный дым. Но других "Ходунов" в поле видимости не было и, осмелев Громов вышел наружу.
  
  - А всё-таки одного ублюдка они захомутали, - бросил он Панде. - Вон как брюхо разворотило. Всё железо наружу.
  
  - Случайность, - махнула Панда. - Ладно, чего стал? Двигаем на запад, пока не стемнело. Там овраги, прошмыгнём камышами к шоссе, а потом уже через лес.
  
  Не дожидаясь ответа, она выскочила из туннеля и, озираясь по сторонам, бросилась к пылавшим останкам робота. Чёрный дым расползавшийся по территории железнодорожного узла, служил неплохой завесой от поисковых систем других машин. Но рассчитывать только на копоть было глупо.
  
  "Этой девке только командиром быть, - оскалился Алекс. - И направление точно выбрала, как будто копалась в моей башке".
  
  Помедлив секунду, Громов всё же побежал следом. После знакомства с цепкой клешнёй "Ходуна", сейчас любая тень вызывала душевный трепет. Но ощущение неотвратимых неприятностей постепенно утихло, когда логистический центр остался далеко за спиной.
  
  - Обороты немного сбавь, - крикнул Громов. - Думаю, железным болванам за нами уже не угнаться.
  Под защитой деревьев можно было немного расслабиться. По крайней мере "Ходуны" в лес забредали не часто.
  
  - Да постой же! - крикнул Громов. - Тебе не кажется, что нужно прояснить кое-какие моменты?
  
  Панда остановилась и посмотрела на Алекса. На губах играла скептическая улыбка. Она по-прежнему воспринимала его как какого-то профана, который случайно оказался на её пути. Впрочем, на подобные нюансы Алексу было наплевать.
  
  - Давай проясним, - сказала она. - Только времени у нас не слишком много.
  
  - Откуда ты знаешь куда идти? - выпалил Громов. - Тоже сканируешь мой профиль?
  
  - Не дури! - отворачиваясь бросила девушка. - Ты же знаешь, у меня свои источники информации, которые не предполагают злой умысел. А в том, что ты ходил к Хроносу и пытал старикана о "Призраках" можно было просто догадаться.
  
  Алекс схватил Панду за руку и резко дёрнул.
  
  - И всё же, где искомая точка знаю только я, - зарычал он. - Никакая логика не выявит точных координат.
  
  - Ладно, ладно! - Панда рывком освободила руку и улыбнулась ещё шире. - Чего завёлся? Раз это так важно иди первым.
  
  Она демонстративно уступила дорогу и кивнула на скалу.
  
  
  
  Оврагами заросшими колючим кустарником, они добрались до Соляной пустыни. Алекс сразу же вспомнил первые минуты в "Рокаде" и хмуро улыбнулся. Вероятнее всего свой путь он начал с противоположной стороны этого огромного пространства, а теперь по неумолимой логике игры, возвращался назад.
  
  В километре от них начинался массив серых слоистых скал, и Громов знал, что "Зона покоя" показанная Хроносом расположена где-то в центре этого массива.
  
  - Нам туда, - кивнул Алекс. - Надеюсь, моя память меня не подведёт.
  
  - В крайнем случае подскажу, - хмыкнула Панда.- Не будь таким серьёзным. Я дольше тебя в "Рокаде".
  
  Через десять минут они уже карабкались по камням. Чтобы сориентироваться на месте, Алекс достал КПК, и рискуя рухнуть в какую-нибудь щель, посмотрел на экран.
  
  - Двигай к пещерам , - бросила Панда. - И постарайся смириться с мыслью, что кто-то может быть более компетентным, чем ты.
  
  Алекс покачал головой и натянуто улыбнулся.
  
  - Ты верно решила меня доконать, - произнёс он. - Что ты ещё от меня скрываешь?
  
  - Не болтал бы ты языком, - фыркнула Панда.
  
  Алекс спрятал КПК и молча полез по выступам к пещере. Панда карабкалась следом и он не мог отделаться от ощущения, что "охотница" буравит его взглядом и при этом мысленно насмехается.
  
  У входа Громов остановился, чтобы её подождать.
  
  - Таких мест немного. Ну ты понимаешь о чём я, - сказала девушка, останавливаясь рядом с Громовым. - И не каждый игрок поймёт в чём дело, даже если окажется поблизости.
  
  Она отстранила Алекса рукой и медленно вошла в пещеру.
  
  В первую минуту Громов испытал те же ощущения, что и в тот раз, когда волею случая оказался на аудиенции у Хроноса. Сначала пропал звук, потом появились дефекты визуализации.
  
  "Пещера, как пещера, - подумал Алекс. - И что "призрачные ребята" здесь забыли? Настоящая берлога медведя".
  
  Он огляделся по сторонам и, высмотрев на песчаном полу консервную банку, легонько её пнул.
  
  Панда включила фонарь, посветила лучом вокруг. Закопчённые, известняковые своды, несколько пустых ящиков от боеприпасов у стены, куча металлолома в тёмном углу.
  
  - Вот теперь можно и языком потрепать, - сказала она. - Для игры нас не существует.
  
  - Почему так в этом уверена? - недоверчиво поинтересовался Громов. - Что если это ловушка? Хорошо придуманный тактический капкан?
  
  - Доверься мне. Законы игры здесь не действуют, уж я то знаю. - Панда подвесила фонарь, на торчавший из стены штырь и подошла к ящикам. - Хронос указал тебе надёжную точку. А это значит, что "Призраки" сюда приходят регулярно. В таких местах игровые баги создают массу преимуществ, особенно если ты понимаешь, как ими пользоваться. А "Призраки" в этом деле мастаки.
  
  - Зачем они тебе? - спросил Алекс. - В самом деле решила поквитаться или может хочешь понять их сущность, чтобы как Спрут, получить однажды власть над игровым миром?
  
  - Надеюсь, у тебя крепкие нервы? - игнорируя вопрос, спросила Панда. - Потому что в ближайшее минуты тебя ждут потрясающие открытия.
  
  Девушка села на ящик и задумавшись посмотрела себе под ноги. Говорить что-то ещё она явно не собиралась, и Алексу оставалось только набраться терпения и ждать. Он отошёл к противоположной стене и упёршись в неё спиной, закрыл глаза.
  
  "В моей ситуации лучше плыть по течению, - подумал он. - "Госпожа П." себе на уме. Всё равно пока не наступит момент ничего не скажет".
  
  Впрочем, сомнения его больше не тревожили. По неведомой причине он верил "охотнице" как себе, и хотя истинные намерения девушки ему были неизвестны, подвоха в её действиях Алекс не видел.
  
  Он рефлективно зевнул, сгоняя дрёму тряхнул головой и открыл глаза. Панда сидела в той же позе, только смотрела она теперь в сторону выходу.
  
  "Какова вероятность, что кто-то из "Призраков" решит сюда наведаться? - подумал Алекс. - Да и смогу ли я с ними тягаться, если дамочка взбрыкнёт и начнёт выяснять с ними отношения. А ведь я должен установить контакт с этими ребятами, а не мочить их".
  
  От нечего делать Громов вынул из кармана КПК и включил экран. К собственному удивлению он обнаружил, что вся поступающая от игры статистика заблокирована какими-то скриптами. Функционировала только карта локаций.
  
  - Не трудись! - заметила Панда. - Ни послать сообщение, ни получить подсказку в "Зоне покоя" не получится.
  
  - Странно что о подобных местах практически никто не знает, - пожал плечами Алекс. - Разве их нельзя вычислить?
  
  - Открою секрет. Ты бы тоже ничего не знал, - улыбнулась Панда. - Ты смог сюда попасть потому что с тобой была я.
  
  
  
  Глава 33
  
  
  
  Когда до слуха донеслось шуршание гравия под подошвами ботинок, Алекс потянулся к автомату. Он сделал это рефлекторно, подчиняясь внутреннему импульсу, который не раз спасал ему жизнь.
  
  - Тебя я всегда рад видеть, - донёсся голос. - А вот парня с автоматом не очень. Какого чёрта ты его сюда притащила?
  
  Панда встала на ноги и сделала пару шагов к выходу.
  
  - Давай, Франк, покажи свой безобразную рожу, - бросила она. - Хочу убедиться, что это ты, а не какой-нибудь бот-шпион.
  
  Громов с удивлением уставился на Панду. Судя по всему, визитёр был ей хорошо знаком, более того она вела себя так, словно и сама состояла в этой группировке отщепенцев.
   - Босс подойдёт минут через пять, - сказал Франк. - Игра становится интереснее, думаю он не захочет такое пропустить.
  
  Франк вышел на свет и с интересом посмотрел на Алекса. Ничто в его облике не выдавало уникальности и необычных качеств - типичный образ характерный для игрока "Рокады".
  
  - Чего уставился? - рыкнул "Призрак". - Думал увидеть крутого мачо с большой пушкой наперевес?
  
  Алекс неопределённо пожал печами и улыбнулся.
  
  - Один из ваших помог мне в "Запретной зоне", - заметил он. - Но он выглядел несколько иначе...
  
  - Это для эпатажа, - отозвался Франк. - Чтобы нагнать таинственности и произвести впечатление. А вообще выпендрёж я не одобряю.
  
  "Призрак" подошёл ближе, снял с плеча рюкзак и швырнул его на землю.
  
  - Бродяжничество знаешь ли здорово изматывает, - поглядывая на Алекса, пояснил он. - Но мне это чертовски нравится.
  
  Франк крякнул и, недолго думая, уселся на рюкзак, затем достал из кармана губную гармошку и жутко фальшивя, начал импровизировать.
  
  - Почему ты не сказала, что лично знакома с "Призраками"? - приходя в себя, оживился Алекс. - Чувствую себя полным идиотом.
  
  - Нужно было убедится, что ты не связан с администрацией, - ответила Панда. - И основательно проверить твою легенду.
  
  - В каком смысле? - Алекс с недоверием покосился на девушку.
  
  - В прямом. В твоём образе одиночки искателя есть один недостаток - ты слишком упорно движешься к избранной цели. В общем, мы тебя расшифровали и знаем, что ты работаешь на правительство.
  
  - Что!? - ошалел Громов. - С чего ты решила?
  
  - У меня свои источники. У меня, у Франка, у остальных парней. Но беспокоиться на этот счёт не стоит. Теперь ты наш союзник, который поможет во всём разобраться.
  
  - Когда сказала об источнике, уж не "ГГ" имела в виду? - язвительно поинтересовался Алекс. - Тебя послушать так...
  
  - Не сотрясай воздух пустыми звуками, - резко оборвала Панда. - Ты здесь не случайно. Делай свою работу и развороши, наконец, осиное гнездо, а мы тебе поможем.
  
  - Слушай её, - прекращая музицировать, вставил Франк. - Она знает, о чём говорит. - Ладно ребята, - Громов примирительно улыбнулся. - Значит, вы знаете обо мне всё. Может теперь поговорим серьёзно?
  
  - Дождёмся Грифа и поговорим, - согласилась Панда. - Он неформальный лидер группы, как он решит так и будет.
  
  - Сколько в группе человек? - спросил Алекс. - Или это секрет?
  
  - Да десяток наберётся, - ответил Франк. - Но каждый себе на уме, от чего зашкаливает самомнение, и с нами иногда трудно сладить.
  
  С расспросами Алекс решил повременить. Он и без того слишком многое узнал. То чего опасались в группе поддержки, да и он сам, свершилось, и теперь оставалось только ждать. Утечка информации могла произойти и по его вине. С другой стороны без доступа в базу данных отдела получить сведения было практически невозможно. И даже если он сам где-то прокололся, без конкретных фактов любые подозрения относительно его миссии не более, чем догадки.Что же тогда?
  
  "Проклятье! О чём я думаю? - Алекс хмуро посмотрел на Панду. - Полная несостоятельность - вот единственный очевидный факт. Вся операция оказалась под вопросом из-за какого-то упущения. Как могло случиться, что кучка неформалов, игроков, которых пытается выдавить из процесса даже игра, обладает секретными сведениями? Немыслимо! Если только... эту утечку не организовали люди Кранц. Но в этом случае у них должна быть связь с "потерянными душами" и вся их болтовня о сложностях по внедрению в "Рокаду" обычная ложь?"
  
  - Вот звёзды и сошлись в одной точке, - послышался насмешливый голос. - И кто бы мог подумать, что этой точкой станет распоследняя кротовая нора.
  
  - Гриф! - воскликнула Панда. - Неужели обязательно хохмить?
  
  Невысокий, немного худощавый лидер "Призраков" напоминал жилистого и опасного хищника. Взгляд его глаз буквально пронизывал, а черты лица сквозили благородной злостью, за которой скрывалась скрытая сдержанностью энергетика.
  
  - Значит, этот парень и должен сломать чёртов код? - Гриф подошёл к Алексу и уставился в глаза. - Точно вояка. По физиономии вижу. Но справится ли он с задачей, если даже Тритон ласты склеил?
  
  - Я здесь, разве это не подтверждает мою компетентность?- нахмурился Алекс. - Я пришёл сюда, чтобы получить информацию, а не для того....
  
  - Тебе помогают особисты, - перебил Гриф. - Видимо по этой причине ты и зашёл так далеко. А информация стоит недёшево и я ещё подумаю, стоит ли тебе помогать.
  
  - Эй! Парни! - крикнула Панда. - Надеюсь, вы не собираетесь собачиться? У нас одно дело и мы должны его выполнить.
  
  - Согласен! - Вставил своё слово Франк. - У этого парня есть неплохие шансы решить наш общий вопрос и кое с кем поквитаться.
  
  - Вот чего не знаю, того не знаю, - пробурчал Гриф. - Не люблю особистов, им наплевать на отдельных людей, для них важны только глобальные вопросы.
  
  - Я не особист, - огрызнулся Алекс. - И в конце концов дружбы с тобой не искал.
  
  Гриф посмотрел на Громова теперь уже с любопытством. На губах заиграла улыбка, в глазах появились бесовские огоньки.
  
  - А что ребята, может на этот раз получится сломать эту игрушку? Всегда мечтал понаблюдать за суетой админов, когда у поганцев рухнут сервера.
  
  
  
  - В "Рокаде" мы отверженные,- сказал Гриф. - А всё потому, что игра не смогла нас выдавить.
  
  Вчетвером они расселись на ящиках и уже минут десять Алекс слушал болтовню Грифа. А лидер 'Призраков' болтать языком умел.
  
  - Каждый из нас добирался до ключевого квеста, но потом происходил сбой и игра отказывала нам в доступе, - произнёс Гриф. - Обычно после этого происходит регресс игрока. Вплоть до ликвидации аккаунта. Но нам удалось сохранить свои. В основном благодаря хитрым скриптам и игровым багам, о которых в нужное время нам удалось узнать. Эти скрипты позволяют нам использовать необычные возможности и получить преимущества перед другими игроками.
  
  - То есть вы здесь на "птичьих правах"? - перебил Громов.
  
  - Скорее так, чем по-другому, - пожал плечами Гриф. - Но мы пока держимся. Стараемся избегать ловушек, мест скопления игроков, ключевых точек с повышенным вниманием со стороны администрации. В общем вертимся.
  
  - Зачем? - выдержав паузу, спросил Алекс.
  
  - Затем что подонки контролирующие игру убили наших друзей, - произнёс Гриф. - Убили не игровых персонажей, а по-настоящему. Они умеют доставать людей даже в реале, а это куда серьёзнее, чем ликвидация аккаунта.
  
  - Это заговор, - вставил Франк. - Но докопаться до его организаторов практически невозможно.
  
  - Единственный путь доиграть до конца, - добавил Гриф. - Пройти через ключевой квест и посмотреть, что будет дальше.
  
  - Понятно! - задумался Алекс. - А что ты знаешь про Тритона и его программные закладки?
  
  - Мутный был парень, со странностями. В общем не из наших, - пожал плечами Гриф. - Хотя настоящий самородок. Он то первым и раскусил игру. Додумался про заговор, и решил внедрить такой скрипт, который позволил бы ему поставить завершающую точку. Он создал чит-код, что как ты понимаешь в многопользовательской игре незаконно. Однако воспользоваться своим изобретением не успел.
  
  - Да. Съехал с катушек бедолага, - заметил Франк. - Слышал голоса, бредил параллельными мирами, всё пытался стать частью игры.
  
  - Только не получилось, - хмыкнул Гриф. - Мало у кого получается. "Рокада" его вычислила и свела с ума, чтобы исключить возможность использования чит-кода.
  
  - Значит, его никто не применял? - поинтересовался Алекс.
  
  - Мы бы узнали первыми. Но дело даже не в этом, - Гриф задумчиво посмотрел Громову в глаза. - Положим, я и мои ребята знаем, как получить секретный код. Да вот использовать его можно будет только единственный раз, в самый нужный момент. И никак иначе.
  
  - Когда игрок перейдёт к выполнению последнего задания, - добавила Панда. - В иных случаях применение чит-кода бессмысленно. Слишком высока цена этого дара.
  
  Громов посмотрел на девушку и понял, что она с самого начала отводила ему роль последнего героя.
  
  "Что ж, я готов, - подумал Алекс. - Если всё так, как утверждают эти ребята, мне нужно немного времени и конкретная цель".
  
  - Как ты понимаешь, сами мы не можем применить закладку Тритона, "ключевой квест" для нас закрыт, - выдержав паузу, произнёс Гриф. - А вот у тебя вполне может и получится.
  
  Гриф подмигнул и вяло рассмеялся.
  
  - Готов принять этот дар? А приятель?!
  
  Громов неопределённо пожал плечами и покосился на Панду.
  
  - От вас это тоже потребует кое-каких усилий. Верно?
  
  - Поможем, чем сможем, - хмыкнул Гриф. - Для начала тебе надо разыскать наследство старины Тритона. Мы долго раскручивали эту тему и знаем, кто может подсказать точный адрес.
  
  Лидер "Призраков" кивнул Панде.
  
  - Скажи ему!
  
  - В "Рокаде" подобными сведениями обладает только "ГГ", - пояснила девушка. - Но заставить слизняка расколоться может только очень веский аргумент. Ты кое-что при прятал в "Запретной зоне", теперь этот трофей нам может пригодиться.
  
  - Невероятно! - вырвалось у Алекса. - Да ваша банда по части осведомлённости не хуже любой конторы...
  
  - Ну, а то! - улыбнулся Франк. - Иначе б нас тут уже не было.
  
  - Хватит болтать, - одёрнул Гриф. - Сейчас наши пути разойдутся, но в нужный момент, мы тебя поддержим. А пока держи связь с Пандой.
  
  Гриф кивком позвал Франка за собой, но у выхода остановился и посмотрел на Алекса.
  
  - Передавай конторщикам привет, - сказал он. - И ещё... Постарайся не оплошать в ближайшее время.
  
  "Призраки" ушли. Но Панда всё ещё стояла у ящиков и поглядывала на Алекса.
  
  - Я тоже пойду, - наконец сказала она. - Советую создать склад оружия и забить координаты каждой единицы в "боевой телепортер". Сделай это как можно раньше.
  
  Она протянула электромагнитное ружьё.
  
  - Выйди из "Зоны покоя" минут через десять после меня, - добавила она. - И берегись людей Спрута. Он наверняка уже просёк, что главный приз уплыл из его рук.
  
  - Мы ещё встретимся? - спросил Громов.
  
  - Я буду ждать в "Посёлке", - бросила Панда напоследок. - Только не забудь про "мозговой сканер", без него не справимся.
  
  Алекс испытывал смешанные чувства. С одной стороны подъём, потому что получил то, что хотел, а с другой чувство досады, поскольку оказался беспомощной марионеткой, действия которой определяли другие. "Призраки" видели его насквозь, словно именно они оказывали техническую поддержку, а не Вероника Кранц с её многочисленным штатом сотрудников.
  
  "Тут ещё Панда, - подумал он. - Кто она такая? И почему связана с "Призраками", ведь втереться в доверие к этим ребятам практически невозможно".
  
  Пискнул КПК, и от неожиданности Громов вздрогнул. Он тут же вытащил его из кармана и уставился на экран.
  
  Это было стандартное письмо подписанное ником Ангел.
  
  - А я уж подумал они меня бросили, - обрадовался Алекс. - Значит сумели таки пробиться. Черти!
  
  Громов открыл сообщение и резво пробежал глазами.
  
  - Всё сложилось как нельзя удачно, - прочитал он. - Мы считаем, что твоя миссия с самого начала балансировала на грани провала, поэтому какой бы инфой не обладали "Призраки" относительно твоей персоны, постарайся выжать из этой ситуации как можно больше. Пока они для тебя не враги.
  
  Алекс активировал текстовую строку и, немного подумав, напечатал ответ.
  
  - Не враги, но и не союзники. Впрочем, готовы помогать. Пробейте по своим каналам их профили, может это поможет взять парней под контроль.
  
  - Не перегни с ними палку. И не слишком качай права. Про ребят из призрачной группы мы уже всё знаем.
  
  - Оперативно, - напечатал Алекс. - Давай, выкладывай. Мне точно эти сведения не помешают.
  
  Ответ пришёл не сразу. Некоторое время ему пришлось ждать, наблюдая как мерцает застывший курсор.
  
  - Уверен, что хочешь знать правду? - наконец высветилось сообщение. - От этой правды даже у меня, мурашки по коже.
  
  "Да не тяни ты! - фыркнул Алекс. - К чему вся эта болтовня"...
  
  - В группе "Призраков" одиннадцать человек. И все они "Потерянные души".
  
  - Что это значит?
  
  - Это значит, что ты разговаривал с аватарами. Их прототипы давно уже вне игры, и боюсь им уже не помочь.
  
  - Поясни! - Алекс почувствовал как в душе нарастает тревога. Он знал причину этого состояния и ждал самого худшего.
  
  - Мы сличили игровые образы с реальными людьми, - ответил Ангел. - Трое находятся в психиатрической лечебнице с диагнозом шизофрения. Двое стали инвалидами и уже никогда не смогут использовать игровое оборудование. Франк два месяца как в коме. А Гриф... Этот парень и вовсе мёртв.
  
  Громов судорожно сглотнул.
  
  - А Панда? - напечатал он вопрос.
  
  - Прими как неизбежное. Как и Гриф, Панда мертва.
  
  
  
  Глава 34
  
  
  
  - Проклятье! - прошептал Алекс. - Не могу в это поверить.
  
  Он отключил КПК и уже минут пять сидел на ящике, пытаясь собраться с мыслями. Громов не мог осмыслить, что человека которому он симпатизировал и к которому уже начал привязываться в реальности не существует.
  
  В этом была какая-то дикая, невероятная нелепица. Ведь он видел её, общался и воспринимал как любую другую личность.
  
  "А может Ангел намеренно меня дурачит? - подумал Алекс. - Может быть специально морочит голову, чтобы вывести из равновесия. Ведь замыслы конторщиков мне неведомы".
  
  Сбрасывая с себя оцепенение, Громов несколько раз встряхнул головой и вскочил на ноги.
  
  - Какого чёрта! - процедил он. - Надо заканчивать это мутное дело и рвать в отпуск.
  
  Он вышел из пещеры, остановился на выступе и уставился, на раскинувшееся у ног пространство. Виртуальное огненное солнце медленно сползало к кромке горизонта, и с каждой секундой пустынный пейзаж становился всё мрачнее. Для путешествий по "Рокаде" ночь была не лучшим временем суток. А соляная пустыня наверняка таила массу сюрпризов.
  
  Когда солнце исчезло, Громов спустился вниз и зашагал в сторону "Железки". Этот маршрут, несмотря на все опасности, казался ему наиболее безопасным и предсказуемым. По крайней мере он знал чего ему ждать. "Ходуны" патрулировали железнодорожный узел и прилегающие к нему территории, тогда как лес был от них свободен.
  
  "У меня ещё пара часов, - прикинул Алекс. - Потом Спрут захочет узнать, что случилось с его заказом и начнёт свою игру".
  
  Меньше всего Громову хотелось оказаться в лапах Адама Незабудки, особенно теперь, когда до завершающей точки осталось пара шагов. Он подвёл бы и свою команду, и группу Грифа.
  
  "Ситуация ещё та, - мрачно улыбнулся Алекс. - Куда не кинь, всюду клин. Чёрт его дери".
  
  Именно сейчас он чётко осознал, что игру нужно заканчивать как можно быстрее. Иначе её закончит сама игра с неприятным, а возможно плачевным результатом для него лично.
  
  
  
  Словно живой организм "Запретная Зона" менялась, как и всё остальные локации в игре. Когда Громов прошёл контрольную точку и пересёк границу между территориями, он её не узнал. Лесистая местность поразившая Алекса в первый визит сухостоем, теперь зеленела мхами. Мхи покрывали землю, валуны и обезображенные гнилью стволы деревьев.
  
  Впрочем, дорогу к ферме он нашёл без особого труда. Арахнобот, которого он оставил на страже своего дорогостоящего трофея стоял на прежнем месте. И когда Алекс попал в поле видимости его систем, машина заверещала сервоприводами и наставила на него обе турели с пулемётами.
  
  - Спокойнее! Я свой! - выкрикнул Громов.
  
  На всякий случай Алекс поднял обе руки, и когда его профиль был опознан, машина тут же потеряла к нему интерес.
  
  Громов тихонько рассмеялся, остановился, чтобы поправить тяжеленный рюкзак с оружием. Ещё на "Железке", когда возвращался в "Посёлок", он наконец-то нашёл лучшее применение своему арахноботу. Боевой паучок как нельзя лучше подходил на роль цепного пса для охраны арсенала. Его кабина была оборудована стойками с креплениями, а огневая мощь гарантировала неприкосновенность имущества.
  
  Правда Алекс всё ещё сомневался в возможностях "боевого телепортера", но в его положении выбирать особо не приходилось.
  
  У торговца в "Посёлке", Громов купил ручной гранатомёт и два заряда к нему, РПК с полной коробкой и боеприпасы к "калашу". Всё это обошлось ему в кругленькую сумму, и теперь на балансе оставалось не больше ста единиц. Алекс подошёл к арахноботу и хлопнул машину по запотевшей от конденсата броне.
  
  - Ну что, приятель! Поможешь ещё разок!?
  
  Он забросил рюкзак с оружием в кабину и огляделся вокруг.
  
  По периметру, метрах в десяти от машины, лежали изувеченные трупы животных, а у стены барака изрешеченные пулями останки человека.
  
  "Позарился на железо, бедолага! - подумал Алекс. - Если б не оплошность Слима, та же судьба ждала бы и меня".
  
  Громов подошёл к мертвецу и, сморщившись, посмотрел на почерневшее, разбитое осколками лицо. Скорее всего игрок состоял в какой-то группировке. Рядом валялся старенький автомат и тощий рюкзак.
  
  - Не держи зла, - проговорил Алекс. - Сам виноват.
  
  Он вернулся к арахноботу, забрался внутрь и, усевшись в кресло, расслабился. Из головы по-прежнему не выходила история с Пандой. Он никак не мог смириться, что этой девушки не существует, а по "Рокаде" бродит только её образ - виртуальная матрица у которой нет ни души, ни тела.
  
  "Трудно поверить, что оцифрованная личность обладает такими мощным потенциалом, - подумал Алекс. - Они думают, общаются и даже делают выводы. Собирают информацию, принимают решения. Они существуют в игровом пространстве, но при этом независимы от игры. Одному Богу известно, как такое возможно. Господи как же такое возможно?".
  
  Громов выложил из рюкзака свой арсенал и аккуратно закрепил каждую единицу на стойке за водительским креслом. Затем включил "боевой телепортер" и с интересом уставился на мерцающие индикаторы.
  
  - Вы стали обладателем уникального вида вооружений, - уведомил искусственный разум. - "Преобразователь боевых систем" или "боевой телепортер" требует грамотной настройки и точного соблюдения инструкций. Перед использованием ознакомьтесь с руководством по эксплуатации.
  
  Для изучения инструкции Алексу потребовалось несколько минут. С помощью лазерной системы наведения он последовательно ввёл в телепортер координаты каждого вида вооружения, потом выбрался из арахнобота и отошёл на пару метров.
  
  - Чтобы получить необходимый объект вам нужно присвоить всем единицам номера или уникальные имена, - высветилась подсказка. - Это обеспечит ассоциативное восприятие объекта и получение абстрактного образа в вашем сознании. Нейропроцессор прочтёт образ и телепортирует оружие в рабочую область руки.
  
  - Как всё серьёзно, - хмыкнул Алекс. - Главное в бою ничего не перепутать.
  
  Он открыл список имущества и промаркировал оружие цифрами.
  
  "А теперь поиграем в ковбоя".
  
  Алекс резко выпростал правую руку. И тут же получил рукоятью по пальцам. Удар оказался на удивление болезненным, но его АК уже был в руке, и это открытие вызвало прилив неконтролируемой радости.
  
  Перемещение произошло за долю секунды, настолько быстро, что он не успел даже подготовиться.
  
  - Подумать только, - рассмеявшись от восторга, проговорил Алекс. - С такими возможностями я в два счёта вынесу любого урода.
  
  Приноравливаясь к скорости телепортаций, он менял оружие одно за другими, пока, наконец, железо не перестало бить по рукам.
  
  Пальцы, да и всё запястье звенели от ноющей боли, но Алекс был очень доволен. В какой бы точке он не находился, в нужный момент, оружие оказывалось в его руках, что даже при его уровне обеспечивало потрясающие преимущества.
  
  Наигравшись вдоволь, он вернулся к "паучку" и активировал программу полной боевой готовности. Теперь многое, в дальнейшем развитии событий, будет зависеть от сохранности арсенала - если арахнобот не справится с задачей, его миссия окажется невыполнимой.
  
  "Чем дальше, тем сложнее. Это как пить дать, - подумал Громов. - Даже не сомневаюсь, что приблизившись к "истинному финалу", я огребу по полной, и "Рокада" возьмёт меня в железные клещи, а потом и вовсе захочет уничтожить. Быть может и телепортер не обеспечит гарантированной победы. А если повезёт и игра откроет доступ к последнему заданию, тогда мне точно голову оторвут".
  
  Алекс забрал рюкзак с "мозговым сканером" и взвалил на плечи. Из всего арсенала он оставил только прокачанный пистолет.
  
  "Мой визит, "ГГ" точно не обрадует, - подумал он. - Но слизняку придётся смириться.
  
  
  
  Когда Алекс добрался до "Посёлка", свою драгоценную ношу он возненавидел - тяжеленная махина теперь казалась неподъёмной.
  
  "Странно, что в первый раз я этого не заметил, - подумал он. - Может, утыканный иглами Слим так подействовал?".
  
  Тяжёлым шагами он подошёл к КПП и остановился чтобы передохнуть.
  
  - Кого я вижу! - донёсся насмешливый голос Цербера. - Наш герой вернулся к истокам.
  
  Здоровяк вышел из-за бетонных блоков и с любопытством обшарил визитёра взглядом.
  
  - Чёрт! Да ты такой же грязный оборванец каким был и в прошлый раз, - бросил он. - Гляжу, никак не прибарахлишься?
  
  - Времени нет, - отмахнулся Алекс. - Да и стоит ли тратиться на шмотки?
  
  - Стоит, стоит! - Цербер улыбнулся и уставился на рюкзак со сканером. - А что в мешке? Надеюсь, ничего запрещённого?
  
  - Желаешь проверить? - улыбнулся в ответ Громов. - Выполняю очередное поручение, которое сулит прибыль, так что не беспокойся. Со мной проблем не будет.
  
  Цербер неопределённо пожал плечами и медленно обошёл вокруг Алекса.
  
  - Тяжёлая должно быть штука. Верно? - хлопая по рюкзаку рукой, заметил он. - Ладно, проходи! Мы же друзья как никак! Но с тебя двадцатка.
  
  
  
  Это были не самые приятные минуты, ведь Цербер мог в рюкзак и заглянуть. Конечно изымать "сканер" он не стал бы, а скорее всего завернул Алекса с "волчьим билетом".
  
  Громов поёжился и побрёл к гостинице, где за ним всё ещё числилась крошечная комнатка.
  
  Он решил дождаться сумерек, ведь в темноте легче было замести следы. Алекс нисколько не сомневался, что просто так "ГГ" делиться информацией не станет и придётся применить самые радикальные методы убеждения. После чего в этой локации он превратится в изгоя. Наверняка на него ополчится всё местное сообщество, а возможно последуют санкции и со стороны администрации. Впрочем с Бироном тогда всё обошлось, и Громов надеялся, что "Говорящая голова", кем бы он ни был на самом деле, не станет особо шуметь.
  
  - Ваше реальное пребывание в процессе сто двадцать часов, - сообщила программа. - Рекомендуем сохранить прогресс и выйти из игры.
  
  "Какая забота, - усмехнулся Алекс. - Но я решу сам, что для меня лучше".
  
  Он вошёл в комнатку и закрыл за собой дверь. Уже сейчас он ощущал нарастающее нервное напряжение. Объяснить это состояние внятно, Алекс по-прежнему не мог, но догадаться было несложно - игра снова воздействовала на его психику, провоцируя на решительные поступки.
  
  - "Ставки повысятся, как только войду в берлогу "ГГ", - подумал Громов. - А потом всё завертится так, что только держись".
  
  Он поставил рюкзак со "сканером" в угол и бросился на топчан. Ему требовался отдых.
  
  "Только не спать, - приказал себе Алекс. - Слишком многое теряю".
  
  Минут десять он лежал с открытыми глазами, а потом борьба со сном стала невыносимой.
  
  Он чувствовал как проваливается в пустоту блаженного забытья, и усилием воли возвращал себя к реальности. Хотя была ли это реальность? Так продолжалось минут десять, а потом он сдался и заснул.
  
  
  
  Его разбудило чувство тревоги. Может быть на подсознательном уровне он боялся потерять драгоценный сканер или вовсе провалить миссию, а может его ощущение было запрограммировано "Рокадой".
  
  Ещё не очнувшись, он вскочил на ноги и приняв боевую позу, как оглашенный закричал.
  
  Несколько секунд он озирался по сторонам , а потом осознав нелепость ситуации, рассмеялся.
  
  - Какой же я придурок, - проговорил он. - Наверное, выгляжу как полный кретин.
  
  Рюкзак со сканером стоял на том месте, где он его оставил. Да и спал он должно быть не больше десяти минут, а за это время вряд ли кто-то мог проникнуть в запертую изнутри комнату.
  
  "Пожалуй, больше отдыхать в игре я не стану, - решил Алекс. - Это становится слишком опасным занятием".
  
  Громов оправил одежду, закинул за спину рюкзак и вышел из каморки.
  
  
  
  Бурбон стоял за стойкой и мрачно поглядывал на группу игроков у окна. Парень явно был не в духе.
  
  - Мне надо к "Говорящей голове", - вместо приветствия выпалил Алекс.
  
  А мне прокачаться до двадцатого уровня, - отпарировал бармен. - Какого чёрта ты сюда притащился? Он что, тебе назначил?
  
  - Сообщи ему! - Громов подошёл к стойке и уставился на Бурбона. - Живо! Мне некогда!
  
  Бурбон немного подождал, потом смиренно пожал плечами и вышел из своего закутка.
  
  - Груз для него? - кивнул на рюкзак бармен. - К боссу часто таскают всякий хлам. Не хочешь рассказать что притащил?
  
  - Не твоё дело, - отрезал Алекс. - Просто сообщи "ГГ", что пришёл Гром.
  
  - Ладно! Мне проблемы ни к чему. Меньше знаешь - лучше аппетит.
  
  Бурбон поднялся на второй этаж и буквально через минуту позвал Алекса с лестничной площадки.
  
  "Итак, наступает момент истины, - поднимаясь по ступеням, подумал Алекс. - Одно ясно - после разговора со слизняком ситуация накалится до предела. Надеюсь, Вероника Кранц со своими ребятами хорошо это понимают".
  
  
  
  - Вали отсюда, - рыкнул Громов на Бурбона. - Разговор с боссом, не для твоих ушей.
  
  Алекс вошёл в апартаменты "ГГ" и осмотрелся вокруг. Он сразу же заметил Панду, которая сидела в кресле напротив окна.
  
  Он скользнул по её фигуре глазами, но не подал виду, - "ГГ" внимательно смотрел прямо на него и загадочно улыбался.
  
  - Я помню, ты уже как-то приходил, - произнёс мутант. - Что тебе нужно?
  
  Он пошевелил серовато-розовыми щупальцами и оскалился в улыбке. Это странное существо по-прежнему вызывало смешанные чувства любопытства и отвращения. Алекс брезгливо поморщился и подошёл ближе.
  
  - Мне нужна информация, - заявил он. - И я намерен получить её от тебя.
  
  Краем глаза Громов заметил как напряглась Панда. Но миндальничать не было ни времени, ни желания.
  
  - Я не умею читать мысли, - трескучим голосом отозвался "ГГ". - Если уж заворачиваешь так круто, говори конкретно.
  
  Крупные глаза мутанта налились кровью, а сложенные аккуратно щупальца-обрубки, выползли из чаши и потемнели.
  
  "ГГ" явно терял терпение, но собственную ярость пока ещё контролировал.
  
  - Расскажи всё что знаешь про Тритона, - растягивая слова, произнёс Алекс. - Где он чаще всего бывал и где мог оставить свои секретки.
  
  - Зачем тебе его наследие? - поинтересовался мутант. - Неужели решил попытать счастья с чит-кодом?
  
  Желая видеть какой эффект произвели слова, он с интересом уставился на Алекса. Громов хорошо осознавала, что этот субъект с огромными водянистыми глазами, никогда добровольно не расстанется со своими тайнами.
  
  "Придётся вырвать эти тайны из его башки, - подумал Алекс. - Тем паче этот гнусный обрубок светит меня открытым текстом".
  
  То что чит-кодом интересовались и до него, Алекс не сомневался, но меньше всего ему хотелось превратиться в изгоя раньше времени.
  
  - Что!? Хочешь меня замочить? - спросил вдруг "ГГ". - Ничего не выйдет.
  
  Мутант затрясся от беззвучного смеха. На его широком лице вздулись вены, ритмично задрожали два длинных щупальца.
  
  - Ничего у тебя не выйдет, - повторил он. - Потому что ты слабак...
  
  Договорить он не успел. Алекс молниеносно вскинул руку и направил ТТ прямиком мутанту в лоб.
  
  - Если не хочешь, чтобы твои прекрасные мозги разукрасили стены, придётся всё же поделиться, - процедил Алекс. - Мне и стрелять не придётся, ты всё сам расскажешь.
  
  Громов демонстративно взвёл курок и приблизился к "ГГ" вплотную. Это была непростительная ошибка. Боковым зрением он заметил, как Панда предупреждающе подняла руку, однако предостережение запоздало, потому что в следующее мгновение он получил мощный удар в живот. Алекс и представить не мог, что в скользких розовых щупальцах может быть столько силы.
  
  Одной конечностью "ГГ" обездвижил руку с пистолетом, а второй, оказавшейся на удивление длинной, схватил его за горло.
  
  - Кто ты такой чтобы диктовать условия, - брызгая слюной, зарычал "ГГ". - Да ещё угрожать так бестолково оружием.
  
  Громов почувствовал, что начинает задыхаться. Он попытался отодрать скользкую холодную конечность от своей шеи, но сделал только хуже. Острые костяные наросты, кошачьими когтями впились в кожу, а обмотанная щупальцами рука начала неметь.
  
  - Ну как тебе такой расклад? - процедил "ГГ". - Притащил сюда "мозговой сканер". Думал я такой дурак, чтобы позволить копаться в собственной голове?
  
  В глотке мгновенно пересохло, и Алекс захрипел. В глазах потемнело, ноги свели судороги. Наверное, впервые в жизни он оказался в безвыходной ситуации, которая грозила ему не виртуальной, а вполне реальной смертью. Задыхался он по-настоящему, и если в игру не вступят ребята из группы поддержки, его гибель станет неизбежной.
  
  "Они со мной так никогда не поступят, - промелькнула мысль. - Они просто не могут меня бросить".
  
  Алекс попытался пошевелить рукой с пистолетом, но "ГГ" глубже вонзил когти, и от боли Громов непроизвольно вскрикнул.
  
  - Прощайся с жизнью, - зашипел мутант. - Глупый, самонадеянный крысёныш.
  
  Глухой выстрел ударил по барабанным перепонкам. Но этот выстрел сделал не Алекс. Ясность ума вернулась не сразу. Когда мерзкие щупальца обмякли и безвольно обвисли, он жадно втянул ноздрями воздух и расширенными от удивления глазами уставился на Панду.
  
  Она стояла у кресла и, выставив руку, держала дымящийся пистолет.
  
  - Всегда мечтала прикончить ублюдка, - процедила она. - Вот случай и представился.
  
  Громов брезгливо сбросил с бронежилета зацепившиеся наростом щупальце и покосился на "ГГ". Мутант был ещё жив. Его огромные глаза выражали безумный ужас, а изо рта фонтанчиками выплёскивалась чернильная слюна.
  
  Он пытался что-то сказать, но Громов не сомневался что в этих словах нет ничего кроме проклятий.
  
  - Времени у нас в обрез, - Панда спрятала оружие и приблизилась к Алексу. - Заканчивай страдать и распаковывай сканер.
  
  - Круто ты с ним, - Громов стянул с плеч рюкзак и отстегнул застёжки. - Своего босса замочила. Не жалко?
  
  - Не болтай! - огрызнулась Панда. - Я сделала твою работу. У тебя оружие с прокачкой и вместо того, чтобы разводить со слизняком антимонии ты должен был сделать то, что сделала я.
  
  Панда помогла Алексу нацепить на "ГГ" нейрошлем. Признаков жизни мутант уже не подавал, но чернила всё ещё продолжали вытекать из уголков рта.
  
  - Вы собираетесь закачать в КПК большой объём информации, - уведомил искусственный разум. - На это потребуется десять минут и дополнительный информационный кластер.
  
  - Сейчас начнётся, - проговорил Алекс. - Ты когда-нибудь видела как работает эта штука?
  
  - Не доводилось, - ответила Панда. - Надеюсь, в его башке мы найдём, что требуется, иначе...
  
  "ГГ" вздрогнул и, закатив глаза, начал конвульсировать.
  
  - То о чём я говорил! - заметив смятение девушки, выкрикнул Алекс. - Это только воздействие электрических токов на его нервную систему, но впечатление производит. Верно?
  
  Сморщившись от отвращения "охотница" отошла к двери и, приоткрыв её, выглянула в коридор.
  
  - Пока всё тихо, - прошептала она. - Но мы нарушили кое-какие правила, и скоро последуют санкции.
  
  - Между прочем, замочила его ты, - бросил Громов.
  
  - А ты роешься в его башке, - хмыкнула Панда. - В некоторых локациях это запрещено, и нарушителю грозит смерть.
  
  "ГГ" продолжал дёргаться, закатывая глаза и шлёпая щупальцами. Зрелище и в самом деле было не для слабонервных, и от греха подальше Громов отошёл в сторону.
  
  - Некоторые разделы памяти повреждены, - сообщила программа. - Процесс загрузки данных будет завершён в течении пяти минут.
  
  Алекс с тревогой посмотрел на Панду. Если именно в повреждённых разделах хранились необходимые сведения, то все усилия окажутся напрасными.
  
  - Нам повезёт, - подбодрила девушка. - Представляешь, сколько в этой башке всего намешано?
  
  - Но сканер придётся бросить, - нахмурился Алекс. - Ценная вещь, но уж больно тяжёлый, сволочь.
  
  - Не жалей, - Панда покосилась на "ГГ". - Твой драгоценный трофей не пропадёт бесследно, кто-нибудь обязательно его прикарманит и хорошо нагреет лапы.
  
  Через несколько минут сканер выключился, и вспыхнул зелёный индикатор, сообщивший о том, что загрузка завершена.
  
  - Ладно! Избавлю от переживаний! - Панда вскинула пистолет и, не целясь, разрядила обойму в сканер. - Теперь этой штукой точно никто не воспользуется.
  
  Дорогостоящий прибор протяжно завыл и, разбрасывая искры, с треском вспыхнул.
  
  - Теперь уносим ноги. Минут через пять, Бурбон захочет проверить как тут дела, после чего в "Посёлке" на нас объявят охоту.
  
  
  
  Конечно незамеченным их уход не остался. Бармен внимательно проводил их глазами, а потом, наверняка заподозрив что-то неладное, бросился наверх. Поэтому, оказавшись на улице Алекс и Панда перешли на бег. Они выбрались через потайной ход, о котором, разумеется знала только Панда.
  
  - Нужно найти спокойное место, - сказала девушка. - Мы знаем что искать, но не знаем где. Объём информации слишком велик и на фильтрацию данных потребуется время.
  
  Руслом пересохшего ручья они выбрались к дороге ведущей в город. Здесь оба замедлили шаги и словно по команде оглянулись на "Посёлок". Никаких признаков переполоха пока заметно не было. Алекс посмотрел на Панду и улыбнулся.
  
  "Неужели передо мной только матрица? - промелькнула грустная мысль. - Панда поступает как живой человек".
  
  У него не было времени думать о том какими технологиями обладают разработчики игры, но эти технологии потрясали воображение. Оцифрованные личности, антропоморфы способные выбраться из виртуального пространства, смерть и помешательство игроков, абсолютная беспомощность спецслужб.
  
  "А игра ли это вообще, чёрт её подери?! - помрачнел Громов. - И почему Вероника Кранц решила, что финальное задание это завершающая точка?"
  
  - Пошли! - позвала Панда. - Здесь недалеко отстойник военной техники. Хорошее место, чтобы на время затеряться.
  
  Решительность, с которой она расправилась с "ГГ", не могла не восхищать. Она убила его не раздумывая. Всадила пулю прямиком в башку. Иллюзий относительно мутанта у Алекса, конечно не было, но физическое воздействие, он всё же считал самым последним аргументом. С другой стороны Громов даже не предполагал, что слизняк окажется таким непредсказуемым и опасным.
  
  Впрочем, "мозговой сканер" для того был и нужен.
  
  "Разве я сам не планировал как запасной вариант выкачать информацию из трупа? - подумал Алекс. - Чёрт! Ещё неделю назад, я бы не поверил, что стану мыслить такими нелепыми категориями? До чего же я дожил?"
  
  Громов усмехнулся и жадно потянул носом.
  
  - Теперь мы изгои. Верно? - крикнул он. - Но мне-то терять нечего, а тебе? Как же твой авторитет, непревзойдённый статус, ну и всё такое? Что скажут высокоуровневые боссы?
  
  - Мне на это наплевать, - отмахнулась "охотница". - Я просто обожаю, когда у меня под ногами горит земля. В такие минуты начинаешь ценить жизнь по-настоящему.
  
  Через десять минут они достигли кладбища военной техники. Сотни танков, армейских грузовиков и тягачей стояли стройными, обрамлённые бурьяном рядами. Если игроки сюда и забредали, то крайне редко. Другое дело животные. Почуяв людей, какие-то пегие кудлатые твари выскочили из-под грузовика и бросились наутёк, оглашая окрестности пронзительным многоголосым визгом.
  
  - Спрячемся в фургоне, - кивнула Панда. - По большому счёту "ГГ" никому не нужен, кроме, конечно, боссов с которыми он имел дело. А они здорово опечалятся, когда узнают, что коротышка вытянул щупальца.
  
  Они забрались в армейский кунг и с комфортом устроились на лавках.
  
  Алекс и сам теперь испытывал азарт авантюриста. Дальнейшее развитие событий зависело только от скорости его собственных действий. Спрут вероятно уже заподозрил обман, а расправа над "ГГ" добавила остроты в общий коктейль ощущений.
  
  - Память вашего КПК переполнена, - высветилось сообщение. - Это скажется на скорости обработки данных.
  
  Алекс вынул компьютер из кармана и активировал командную строку. О том, чтобы искать сведения вручную даже не шло речи. Единственным вариантом оставались многочисленные фильтры.
  
  "Гриф был уверен, что "ГГ" собирал информацию о Тритоне, - вспомни Алекс. - В этом уверена и Панда".
  
  Как и в случае со Слимом, мозг которого Громов отсканировал в "Запретной зоне", база данных "ГГ" делилась на разделы, но их было на порядок больше.
  
  "Здесь сам чёрт ногу сломит, - подумал он.
  
  - Поторапливайся! - заметив сомнения, бросила Панда. - В "Рокаде" ситуация может измениться в считанные минуты. Хочешь поучаствовать в небольшой войне?
  
  - Не надо давить! - огрызнулся Алекс. - Мне нужно сосредоточиться.
  
  - Тритон. Место базирования, Чит-код, - поразмыслив напечатал он. - Быстрый поиск.
  
  Алекс нажал "ввод" и положил КПК возле себя. Тут же включился таймер - на фильтрацию данных программе требовалось не меньше получаса.
  
  - Тебе не кажется, что мы уже зашли слишком далеко? - поинтересовался Громов. - И наши замыслы теперь нет смысла скрывать?
  
  - Чушь! - отмахнулась Панда. - Это не та тема, о которой нужно трепать языком. И тебе делать этого не советую.
  
  - Ладно не напрягайся! - улыбнулся Громов. - Просто хотел посмотреть на твою реакцию.
  
  - Я не люблю такие эксперименты, - Панда злобно сверкнула глазами. - Если не о чем говорить, лучше молчать.
  
  Алекс пожал плечами и отвернулся. Разговор не клеился, да собственно ему и говорить-то уже не хотелось.
  
  Переменчивость в поведении Панды и раньше вызывала вопросы, а теперь, когда Алекс узнал, что она существует только в виде матрицы, этих вопросов стало ещё больше. Искусственный разум, каким бы мощным он ни был, не мог смоделировать противоречивую мыслящую личность, да ещё и пустить её в свободное плавание.
  
  "Тогда кто? - Алекс задумчиво посмотрел на КПК. - Сомневаюсь, что даже Вероника Кранц сможет ответить на это вопрос".
  
  
  
  Программа поиска обнаружила только пару страниц, где упоминался Тритон. И этот скудный результат несколько разочаровал.
  
  - Читай! - приказала Панда. - Там обязательно должно что-то быть.
  
  Громов пробежал глазами текст, и его внимание привлекла лишь одна запись.
  
  - Донесение Куртиса номер тридцать, - прочитал он вслух. - По моим данным Тритон долгое время находился в "Морозилке". На протяжении нескольких дней его видели в андеграунде, возле отдушин. Думаю, что он пытался спуститься вниз. Его интересовала десятая шахта. Там не такие мощные потоки, и при желании в неё действительно можно спуститься. Возможно ему это удалось. В "Распределителе" Тритона больше не видели, зато через два дня мой агент обнаружил его в "Посёлке".
  
  - Это всё? - поинтересовалась Панда. - Не густо для такого собирателя инфы как "ГГ"!
  
  - Между прочим, мы из-за этих строк замочили беднягу, - хмыкнул Алекс. - Уже начинаю жалеть.
  
  Громов выключил КПК и задумался.
  
  Вспомнились слова Сержанта о Тритоне, ведь и он утверждал, что парень спускался в отдушину или по крайней мере собирался это сделать.
  
  - Нашёл кого жалеть, - выдержав паузу, ответила Панда. - Если бы я не вмешалась, он бы переломал тебе кости.
  
  - Я благодарен тебе за помощь, - Громов посмотрел на девушку. - Но о подобной услуге не просил.
  
  - Не стоит благодарности, - отпарировала "охотница" - В следующий раз пришлю счёт. А пока возвращаемся в "Морозилку". Здесь больше делать нечего.
  
  
  
  Глава 35
  
  
  
  Локация встретила лютым бураном. Снег валил даже в той её части, где пересекались несколько пограничных точек между игровыми пространствами.
  
  Громов постоянно сгребал с маски ледяную кашу и старался не отстать от Панды.
  
  В "Рокаде" он находился уже больше недели, но данный факт его нисколько не беспокоил. По большому счёту его теперь совсем ничего не беспокоило - ничего кроме альтернативного финала.
  
  "Наверное у меня уже борода в реале выросла, - с улыбкой подумал Алекс. - Бывшая точно не узнает при встрече".
  
  Они добрались до выхода станции метро и, миновав кордон охраны, спустились в подземку.
  
  Этот путь к "Распределителю" показался Алексу более практичным, чем тот, которым прошлый раз вёл его Паха Сержант.
  
  Как и повсюду в андеграунде, линии метрополитена представляли собой подобие улиц. Здесь собирались бродяги всех мастей, некоторым требовалось только общение, другим работа и приключения.
  
  - Думаю, весть о том что "Говорящую голову" кто-то пустил в расход уже сюда докатилась, - сказала Панда. - И скорее всего ищут именно тебя.
  
  - Меня!? - удивился Алекс. - А ты значит тут не при чём?
  
  - Я работала на "ГГ" и подозревать меня станут только во вторую очередь, - девушка улыбнулась и пихнула собеседника локтем. - Ладно не парься. Тебя в обиду я не дам, а если какая напасть, подтянется Арни с ребятами и как-нибудь порядок мы наведём.
  
  К "Распределителю" они пришли через двадцать минут.
  
  "Охотница" видимо знала короткую и безопасную дорогу, потому что по пути им не повстречался ни один "лютик".
  
  Впрочем, в пещеру с "Преобразователем" они вошли через боковой вход. Он охранялся двумя бойцами, один из которых прятался за щитом из бронелистов, а другой прохаживался с РПК наперевес.
  
  - Давненько тебя здесь не видел, - обращаясь к девушке заметил здоровяк с пулемётом. - А почему низами, ты, я знаю всегда на вертушке.
  
  - Сегодня нет. На своих двоих пришлось, - бросила Панда. - Этот парень со мной, так что не щёлкайте затворами.
  
  Они вошли в узкий туннель и двинулись на встречу гвалту толпы, доносившемуся из недр пещеры.
  
  - Эти придурки, боты, - пояснила Панда. - Разговаривать с ними - значит тратить впустую время.
  
  - Я уже заметил, - отозвался Алекс. - А Цербер, из "Посёлка", тоже робот?
  
  - Сомневаюсь. Существуют явные признаки по которым персонажи выдают свою сущность. Робота не сложно определить, если у тебя приличный игровой стаж. Но среди них могут скрываться редкостные уникумы способные и думать, и даже выражать эмоции.
  
  Огромное пространство "Распределителя" встретило монотонной вибрацией и тёплыми потоками ветра. Всё так же суетились многочисленные обитатели у торговых лавок, а неведомые работники под сводами купола сместились ближе к центру и чистили от ржавчины широкие рёбра опор.
  
  Алекс сразу же определился с направлением и двинулся к отдушинам. Понять в какой из шахт самые слабые потоки воздуха можно было по грязевым фонтанам, которые редко, но всё же регулярно вырывались из широких отверстий.
  
  - Самая последняя, - подсказала Панда. - Спускаться в эту дыру даже я без надобности не рискнула бы.
  
  - Делаю вывод, что со мной идти ты не собираешься, - оборачиваясь произнёс Громов. - А как же добровольная и всеобъемлющая помощь?
  
  - Справишься сам. Мутанты и любое другое отребье, с твоим арсеналом не страшны, а если что серьёзнее, то и моя помощь не спасёт.
  
  - Думаю, ты права. Обоим рисковать не стоит.
  
  - Если у тебя не получится, туда спущусь я, - Панда хлопнула Алекса по плечу и ободряюще улыбнулась. - Всегда легче идти по чужим стопам, чем делать ошибки и испытывать их последствия на собственной шкуре.
  
  - Ну спасибо! - процедил Громов. - Я думал ты со мной до конца.
  
  Алекс осторожно подошёл к краю шахты и опасливо заглянул в туманную темень. Его тут же обдало сырым затхлым воздухом, который широким потоком устремлялся к потолку. Эти потоки подчинялись особым ритмам, - они то усиливались, то ослабевали.
  
  - Страшно!? - поинтересовалась Панда. - Всё неведомое страшит.
  
  Из отверстия доносился неровный гул, приглушённый расстоянием скрежет и ещё какие-то неопределённые звуки, которые можно было сравнить с шёпотом человека.
  
  "Не удивлюсь если внизу бродит толпа упырей, - поёжился Алекс. - Как же я ненавижу этих ребят. Как же я их ненавижу".
  
  - У меня для тебя подарок, - сказал Панда. - Береги его. Это редкостная и очень ценная вещь.
  
  Девушка взяла Алекса за руку и рывком сунула ему в ладонь какой-то предмет.
  
  - Что это? - спросил Громов.
  
  - Компас! С виду обыкновенный армейский компас, но прокачанный определённым образом. Эксклюзивная штука. Открывает закрытые двери.
  
  Алекс с сомнением посмотрел на прибор и неопределённо пожал плечами.
  
  - Говоришь загадками, но поверю на слово.
  
  - Уж поверь! Таких всего пять. Когда решишь, что настало время достань его и просто нажми кнопку.
  
  Громов спрятал подарок в карман, включил фонарь и посветил им по сторонам. На противоположном краю он заметил лестницу из вмонтированных в бетон скоб. Ржавой вереницей они уходили в сумрачную бездну. Осклизлые, покрытые коростой из окислов и грязи.
  
  По спине пробежала дрожь. Спускаться в неизвестность хотелось меньше всего, тем более никаких предположений о том, что ждёт внизу у него не было. Сведения извлечённые из памяти "ГГ", выглядели слишком сомнительными, и всё же шанс наткнуться на истину существовал.
  
  Громов обошёл вокруг отдушины и остановился над скобами. Чуть помедлив, он осторожно стал на первую ступень и, взмахнув на прощание рукой начал спускаться вниз.
  
  - Я буду тебя ждать, - крикнула Панда. - И ещё! Держись крепче когда почувствуешь обратную тягу. У этих потоков чудовищная мощь.
  
  - Успокоила! - пробурчал Алекс. - Надо было запастись страховочным тросами.
  
  Минут пять он спускался бодро, ловко перепрыгивая через две скобы, но потом начало сказываться физическое напряжение и недостаток свежего воздуха. Ещё через пять минут, руки и ноги начали ныть от усталости.
  
  Вцепившись в скобу, Алекс посмотрел себе под ноги.
  
  Ржавым скобам не было конца. Чуть подсвеченные лучом фонаря, они уходили в зловещее зыбкое марево и терялись в бездонной тьме.
  
  "Ситуация осложняется, - подумал Громов. - Если спуск затянется, долго моя мускулатура не протянет".
  
  Из неведомых глубин донёсся утробный унылый стон, затем воздушные массы потянули вниз. Сначала вяло и тихонько, а затем со всё возрастающей силой, способной содрать даже одежду. Алекс почувствовал как увеличивается вес. Он давил на ноги и руки, норовя опрокинуть на спину, а потом увлечь в пропасть. Обратная тяга начала втягивать с поверхности пыль и мелкое каменное крошево, устилавшее полы пещеры. По куполу шлема застучали обломки щебня, за шиворот набилось песка. Алекс запрокинул голову. Там, на недосягаемой высоте, едва различалось размытое светлое пятно, до которого теперь было как до Луны.
  
  "В одном Панда права, рисковать обоим незачем", - промелькнула в голове мысль.
  
  От нечеловеческих усилий пальцы свела судорога. Иногда Алекс слышал как похрустывают суставы конечностей, но с упорством обречённого продолжал цепляться за скобу.
  
  - Состояние вашего здоровья ухудшается, - высветилось сообщение программы. - Уровень выносливости - 70%, уровень здоровья - 85% Рекомендуем использовать усилители мышечного тонуса.
  
  Уведомление искусственного интеллекта показалось излишним, он и без подсказок ощущал силу чрезмерных перегрузок.
  
  Но вскоре поток стал ослабевать. Громов почувствовал как воздушные массы замедляются и закручиваются в спирали, образуя миниатюрные смерчи.
  
  - Теперь главное не кувыркнуться, - прошептал Алекс. - Одному Богу известно, сколько там до дна.
  
  Он осторожно спустился на ступеньку ниже, постоял немного возвращая конечностям подвижность
  
  Спускаться в прежнем темпе он уже не мог, но направление воздушных потоков снова могло измениться и тогда уж точно несдобровать.
  
  С каждым шагом, воздух становился тяжелее и жарче, откуда-то из глубин тянуло тленом и сыростью. В довершение ко всему перед глазами заморгал индикатор сообщивший от переутомлении. Всё это напрягало не меньше физической усталости, и Алекс начал терять терпение.
  
  Чем ниже он спускался тем больше появлялось сомнений. Могло получится и так, что Тритона в этой локации никогда не было, а информация из головы "ГГ" не более, чем деза.
  
  Цепляясь за скобы, он периодически поглядывал вниз, но спасительное дно всё ещё терялось в тёмном тумане. Ему вдруг начало казаться, что дна нет совсем, что это и не локация вовсе, а некое незавершённое пространство, которое не удосужились закрыть разработчики игры.
  
  А потом он снова услышал протяжный утробный стон, и под воздействием неведомой тяги воздушные потоки устремились вниз. На этот раз всё произошло гораздо быстрее. Его рвануло так, что затрещала ткань армейского комбинезона.
  
  - Чёрт! Только не вниз! - вырвалось у Алекса.
  
  Он чётко представил как срывается в бездну, как пролетает по зловонной шахте тысячи метров и в конечной точке превращается в безобразное кровавое месиво.
  
  Какие тактильные ощущения ему предстояло испытать, он догадывался и от одной только мысли об этих ощущениях его бросило в жар.
  
  "Я не герой "Рокады", - подумал Громов. - И никогда не хотел им становиться".
  
  Обратная тяга стала ещё сильнее, и Алекс почувствовал , что скоба за которую он держался, начинает шататься. Где-то внизу ревел ураган, в лицо летела какая-то невообразимая дрянь, разум Алекса трезвонил об опасности. Ещё секунд десять он ощущал металлическую вибрацию скобы, а потом вместе с этой скобой воздушный поток сорвал его в пустоту.
  
  Он упал в вязкую зловонную жижу. В первое мгновение Алекс испугался, что этой грязи здесь по горло и он просто захлебнётся. Побарахтавшись немного Громов упёрся коленями во что-то твёрдое и облегчённо выдохнул.
  
  - По пояс, - прошептал он. - Господи, как же я тебе благодарен!
  
  С трудом приняв вертикальное положение он подобрался к скользкой стене и упёрся в неё спиной. Сквозняк норовил свалить с ног, и ему стоило больших усилий, чтобы сохранить равновесие. Маску забрызгало грязью, экипировка вымокла и стало холодно. Он кое-как очистил от грязи фонарь и посветил им вокруг. Заметить следы постороннего пребывания, в этой безумной круговерти было практически невозможно. В воздухе носилась водяная пыль, потоки срывали с бетонных стен целые пласты бурого налёта.
  
  "Паршиво! - Вглядываясь в сумрак, подумал Алекс. - Как бы мне в этом лабиринте не остаться навечно".
  
  Ему крупно повезло и при падении он не разбился. Видимо большую часть пути Алекс всё же успел преодолеть своим ходом по ступеням шахты, в противном случае даже грязь не уберегла бы от смертельных увечий.
  
  Передохнув минуту, Громов двинулся вдоль стены к видневшемся вдали обрывкам проводов. Там начинался горизонтальный туннель, который судя по всему тянулся на многие сотни метров.
  
  - Получен новый предмет, - с опозданием высветилось сообщение. - Компас с эксклюзивной прокачкой. Свойства неизвестны.
  
  Громов только сейчас вспомнил, что локация может быть обитаема и ему вдруг стало не по себе. Бороться за шкуру в условиях сильнейшего ветра, было по меньшей мере проблематично. Если здесь обитали приспособленные к подобным условиям существа, он даже отреагировать не успеет.
  
  "Ладно, ладно! - успокоил себя Алекс. - Нечего раньше времени разводить панику. Пару выстрелов я всегда успею сделать".
  
  Цепляясь за всё что только можно, Громов наконец добрался до болтавшихся проводов и, намотав конец одного из них, внимательно осмотрел всё вокруг. Сердце застучало быстрее, когда он заметил следы белой краски, проступившие сквозь грязевой налёт.
  
  Он порывисто сгрёб рукой бурую слизь и увидел символическое, немного комичное изображение ящерицы.
  
  Под рисунком было написано три слова:
  
  "Через десять шагов" - прочитал он.
  
  Это открытие вызвало непроизвольную радость, и наверное Алекс рассмеялся, если б не боязнь открыть рот. Грязь, мерзкие лохмотья и тухлая вода, начисто отбивали всякую охоту выражать свои эмоции.
  
  "Значит парень всё-таки здесь был, - Громов задумчиво поскрёб бетон в другом месте. - Осталось только выяснить, что он здесь оставил и захапать это на правах первооткрывателя".
  
  Отбросив обрывок провода, Алекс медленно зашагал по туннелю. Каждое движение давалось с боем. Иногда ему казалось, что он не двигается совсем, а переминается с ноги на ногу удерживаемый на месте ветром.
  
  Луч фонаря безумным пятном плясал на скользком бетоне, но это не помешало заметить в стене технический проход.
  
  Пролезть в узкий лаз оказалось непросто. Мешал рюкзак, автомат и всё тот же пресловутой ветер. Но когда Громов очутился в боковой шахте, он почувствовал облегчение. Здесь оказалось поспокойнее, меньше воды и опостылевшей грязи.
  
  Метров десять он двигался упираясь головой в металлический потолок, но потом пространство стало расширяться, и Алекс наконец сумел расправить плечи. Здесь тоже гуляли сквозняки и ощущалась достаточно сильная тяга, но чем дальше в глубь уходил Алекс, тем слабее становились воздушные потоки.
  
  Через какое-то время он заметил на сводах туннеля белесый налёт.
  
  - Иней! - сгребая пальцами лёд, проговорил он. - Должно быть где-то поблизости та самая морозильная установка.
  
  Сразу же вспомнился "Преобразователь лемуров" с его мощной тепловой отдачей.
  
  Он выставил фонарь и посветил вдаль. Впереди начиналось сплошное засыпанное снегом пространство, кое-где с потолка свисали сверкающие ледяные наросты, а в воздухе поблескивала вихрящаяся снежная пыль.
  
  Алекс улыбнулся и, заметив на полу вереницу следов предшественника двинулся вперёд. Теперь сомнений не оставалось, - кто-то сюда приходил и скорее всего этим визитёром был Тритон.
  
  - Данная территория на карте не отмечена, - уведомил искусственный разум. - Рекомендую соблюдать предельную осторожность.
  
  Алекс остановился перед распластанным трупом "лемура" и жадно потянул носом. Стянув маску он наклонился над уродцем, с любопытством потрогал его рукой. Тварь окаменела и приросла к полу. Только рубленная голова с ввалившимися красноватыми глазами и мощными жвалами возвышалась над ледяной коркой.
  
  "Не повезло зверушке, - Громов выпрямился и внимательно осмотрелся. - Может сам погиб, а может кто и помог".
  
  Он перешагнул через "лемура" и направился, к видневшимся в конце туннеля сугробам. Что скрывал снег он догадался сразу.
  
  Рывком смахнув верхушку с одного из них, он оголил синюшное лицо мертвеца. Судя по амуниции этот человек был бойцом какого-то штурмового подразделения: десантник или морпех.
  
  "Наверное полегли ещё во время "катастрофы", - решил Громов. - Жутковато здесь конечно, но терпимо".
  
  Трупы лежали вдоль стен, иногда прямо на пути, от чего Алексу приходилось тщательно выбирать дорогу. Следы Тритона, чуть припорошенные снежком, вели дальше, и Громов не мог отделаться от ощущения, что парень намеренно оставлял их на видных местах.
  
  Через десять шагов луч фонаря выхватил кирпичную кладку, и это стало для Алекса крайне неприятным открытием.
  
  - Тупик, - прошептал он. - Лживый ублюдок! Ради этого я полз сюда на брюхе?
  
  Последние метры он преодолел бегом. А когда оказался у каменной преграды с разбегу ударился в неё плечо, словно в отчаянной попытке хотел её проломить. Такого поворота событий он не ждал. Чего угодно, только не глупой и бессмысленной развязки.
  
  "Мог ли Тритон ввести в заблуждение? - вспыхнула в голове мысль. - Конечно мог. В этой проклятой игре никому нельзя доверять".
  
  Громов посмотрел себе под ноги, - здесь тоже виднелись следы от ботинок, одни подводили к стене, другие наоборот уводили прочь.
  
  "Какому выродку придёт в голову тратить силы на спуск в шахту? Рисковать здоровьем, а может жизнью и всё только для того, чтобы оставить следы?"
  
  Алекс задумчиво посмотрел на покрытую изморозью стену. Что собственно он искал? Неопределённый обладающий сверхъестественными свойствами объект? Набор игровых инструментов? Тайник с подсказками?
  
  Громов сунул руку в карман и достал компас Панды.
  
  "Ведь она не случайно его дала? Верно? - подумал он. - Во всём есть смысл, его нужно только раскопать".
  
  Он повертел его в руках, потом повернулся лицом к стене и немного помедлив, нажал кнопку.
  
  Стена не открылась, не появилась и дверь. Алекс просто преодолел невидимый барьер, закрывавший скрытую от игроков псевдолокацию.
  
  Эта "Зона покоя" была под защитой какого-то специального скрипта и компас запустил процесс разблокировки.
  
  - Чудно! - прошептал Громов. - Ни пинков, ни подозрительных вибраций.
  
  Он оглянулся. За спиной ничего не было. Только сизая пустота, начинавшаяся в двух шагах от него. Алекс улыбнулся, поправил висевший на плече автомат, и зашагал по туннелю дальше.
  
  Здесь царила тишина. Хотя в некоторые минуты до слуха доносились какие-то шорохи и щелчки. Впрочем, Алексу показалось, что эти звуки издаёт он сам. Возможно сервоприводы экзоскелета или даже воспалённые коленные сустава.
  
  Неожиданно под сводами вспыхнули ртутные лампы. Холодный и яркий свет на мгновение ослепил. Алекс зажмурился и рефлекторно прикрыл глаза ладонью.
  
  - Как своевременно!
  
  Он проморгался и медленно вытянул из-за спины автомат.
  
  Меньше всего хотелось столкнуться в туннеле с каким-нибудь голодным мутантом и оказаться к этому не готовым.
  
  Цепочкой уводящей в глубину подземелья, лампы вспыхивали одна за другой. Наконец где-то вдали загорелась последняя, и Алекс увидел широкий проход.
  
  Свет горел и в нём. Но на таком расстоянии он казался неестественно ярким.
  
  С максимальной осторожностью Громов подобрался к дверному проёму и прячась за выступом быстро и внимательно осмотрел, лежавшее впереди пространство.
  
  Комната напоминала больничную палату. Стерильная белизна стен, холодное искусственное освещение, скользкий блестящий кафельной эмалью пол.
  
  Алекс перешагнул через порог и уставился на широкий прикреплённый к стене монитор. Больше в комнате ничего не было, и этот чрезмерный аскетизм вызвал почему-то улыбку.
  
  - Понятно! - процедил Громов. Похоже ещё одна примитивная шутка. Экран-то выключен.
  
  Монитор тут же ожил, и Алекс увидел лицо незнакомого ему человека: глаза чуть навыкате, причёска ёжиком, на подбородке и под носом трёхдневная щетина. Скорее всего парень был немногим старше Алекса, но на лбу и под глазами уже проступили глубокие морщины.
  
  Рад за тебя приятель! Кем бы ты ни был, - произнёс Тритон. - Ты здесь, значит со мной что-то случилось и своим изобретением я так и не сумел воспользоваться. Хотя, всё это паршивая лирика. Ты пришёл сюда не ради праздного интереса и хочешь получить выигрыш. Законное желание. Долгий путь к истине, опасности способные выбить из процесса, угроза жизни, должно быть ты через всё это прошёл прежде чем попал в эту "Зону покоя". А!?
  
  Тритон попнулся в сторону и взял в руку бутерброд.
  
  Ты слишком долго добирался. И сможешь потерпеть ещё немного, - откусывая край, произнёс парень. - Я должен высказаться, ибо как любой стоящий творец крайне тщеславен. Прошу прощения за тухлый пафос!
  
  Он неторопливо прожевал и покачал головой.
  
  - Думаю, я сдох! - добавил он. - Я слишком глубоко копнул, и тем кто стоит за "Рокадой" такой расклад очень не понравился. Им плевать на деньги, бабки их просто не интересуют. Им вообще плевать на всё человеческое. Я сразу сообразил, что "Рокада" не простая онлайн-игра, более того это не игра вовсе, это нечто невообразимое, что большинство игроков и осознать-то не способно.
  
  - Открытый код позволил внедрить в проект кое-какие скрипты, но мой непревзойдённый мозг требовал большего. Я смог взломать неизменяемые коды и понял, что они созданы языком, который никто и никогда ещё не применял. Он реализовывает мечты любого программиста, потому что позволяет забивать в код немыслимые параметры. И всё предельно просто. Но это чудо существует только в рамках одного проекта и больше нигде. Язык гибок и универсален. С помощью протоколов написанных на нём разработчикам удалось адаптировать игру ко всему известному цифровому пространству. Удивительная дальновидность, как будто у того кто всё это затеял особые планы на весь наш род.
  
  Тритон вяло рассмеялся, отложил обгрызенный бутерброд в сторону и скрестил руки на груди.
  
  - В общем я сопоставил кое-какие факты и в свете некоторых обстоятельств решил всей этой братии как следует напакостить. Как и другим, мне так и не удалось пройти ключевое задание и завершить игру. "Рокада" вышвырнула меня из процесса в самый неподходящий момент. Тогда-то я и решил провести расследование и разворошить этот муравейник. Должен предупредить: с того момента как ты выйдешь из "Зоны покоя" у тебя останется не больше семи часов на решение задачи. Не успеешь - игру не закончишь. Впрочем, завалить миссию можно и на последнем этапе, и чтобы этого не произошло я написал программу. В её основе компьютерный вирус, который активируется в нужный момент. Эта программа внедрит в пользовательский профиль чит-код: специальный набор способностей. Как понимаешь, воспользоваться им можно только раз и важно не прогадать с временем его активации. Не знаю что тебя ждёт в альтернативном финале, но сдаётся развязка будет неожиданной. Возможно ты закончишь игру и получишь бонус, возможно испытаешь разочарование от несбывшихся ожиданий, а может отбросишь коньки, такой итог тоже не стоит исключать. Но раз ты сюда пришёл, значит хорошо понимаешь какими могут быть последствия. Я даже допускаю, что ты особист, и твоя задача как следует всё разнюхать. Мне плевать! Главное, чтобы была поставлена точка. Последний квест с его альтернативным финалом это ключ к пониманию истины. Они что-то спрятали в нём, то что не должно быть обнародовано. По ошибке или с какой-то иной целью это уже неважно - важен только результат. Тритон ободряюще подмигнул и на несколько минут замолчал.
  
  Алекс стоял перед экраном монитора и смотрел на образ человека, которого уже не было в живых. Этому человеку хватило проницательности, чтобы предвидеть дальнейший ход событий и наверняка он знал, то о чём в отделе ещё не догадывались.
  
  "Жаль что этот парень не захотел сотрудничать со спецслужбами, - подумал Громов. - Ведь тогда жирную точку можно было поставить гораздо раньше".
  
  - Твой профиль уже отредактирован и заражён вирусом, - снова заговорил Тритон. - Фигурально, естественно. Но в момент активации чит-кода, автоматически включаться изменения и ты станешь обладателем исключительного дара. Простая комбинация из букв введённых на клавиатуре запустит спящую программу, а дальше всё будет зависеть от тебя. Ровно через пять часов на твой электронный адрес придёт письмо с кодом активации. Введи его заранее, а когда наступит время просто нажми ввод. И наконец самое главное. Чтобы получить доступ к альтернативному финалу, тебе нужно выяснить где отправная точка: "Дверь" - так назвал это место один умник. Её нужно открыть. Разумеется ключом. Я потратил уйму времени, чтобы раскопать нужные сведения, но издержки того стоили. Единственный способ получить ключ - это попросить его у "лемуров". Если ещё не понял, то воспользоваться "Преобразователем". Эта груда хитроумного железа существует только для того чтобы выполнить единственное желание, больше она ни на что не способна. Так задумано теми кто придумал "Рокаду". Как видишь всё предельно просто, если не считать определённого риска для жизни и вероятности провала. Пожалуй всё! Искренне хочу чтобы у тебя всё получилось.
  
  Тритон отвернулся и сделал вид что собирается уходить, но тут же спохватился и уставился на Алекса.
  
  - Развороши осиное гнездо. Сделай так, чтобы они выдали себя и свои намерения, - сказал он. - Удачи!
  
  Экран погас, и свет ослеплявший всё это время, тоже начал меркнуть.
  
  "Сколько информации одним залпом, - подумал Громов. - От мыслей просто башка пухнет".
  
  Он выбрался из комнаты в туннель и медленно побрёл к выходу.
  
  "Знал ли Тритон что последний квест открывает дорогу к порталу? Может в своих поисках он раскопал сведения об истинных создателях игры? А может собрал на них досье? Кто теперь это скажет? О том, что игра убивает игроков, он скорее всего догадался, но по одному ему понятным причинам обнародовать своё открытие не стал. Возможно этому способствовало психическое помешательство, и для себя он решил, что его настоящая жизнь такая же игра, как и "Рокада". Одного парень не учёл - когда "Рокада" стала жизнью - игровой функционал превратился в реальность. И за ошибки пришлось расплачиваться собственным здоровьем. Что же до тысяч других игроков, то они, пока не представляют угрозы проекту. Они обычные статисты, беспечные прожигатели времени, интерес игры к которым подогревается только их нелепыми поступками. Геймер играющий по стандартной схеме, "Рокаде" действительно не интересен, и она просто выставляет его за дверь. "Дверь"!? Какой-то каламбур получается. "Дверь" по словам Тритона это путь к последнему заданию, к истинному финалу, но никто до этого финала не смог дойти. Большая часть игроков о нём даже не подозревает - для них уготован простенький квест, с предсказуемым развитием событий и банальным набором бонусов".
  
  Алекс натянул на лицо защитную маску и поёжился. Впереди, вызывая трепет и неприятное брожение в животе, буйствовала снежная стихия. Он и сам не заметил как выбрался из "Зоны покоя". Вероятно, компас одолженный Пандой выполнил задачу автоматически.
  
  "И всё же кое-кто про "Дверь" знает, - вспомнил Алекс. - Спрут или Адам Незабудка долгое время никого к ней не подпускал пока его оттуда не вышибли, а Сержант как истинный ценитель фольклора даже намеревался там пошарить. Впрочем, Паха скорее всего только пускал пыль в глаза".
  
  Теперь перед ним стояли задачи не менее важные чем все предыдущие: получить ключ и выяснить у Спрута точное расположение "Двери".
  
  "Вот ведь засада, - оскалился Громов. - Если с первой частью всё более менее понятно, то о благоприятном исходе во второй можно только мечтать. Спрута я всё таки кинул. Думаю, на тёплый приём рассчитывать не стоит".
  
  
  
  Глава 36
  
  
  
  Выбираться из шахты на поверхность было намного труднее, чем спускаться. Нагрузки на кости и мышцы возросли в несколько раз, и Громов сразу же это почувствовал. В какой-то момент встречная тяга чуть не сбросила его вниз. Он повис на руках и несколько секунд беспомощно болтал ногами, пытаясь вернуть себе устойчивость и стать на ступень. Пот заливал глаза, барабанной дробью стучало в висках. Кое-как ему удалось собраться с силами и преодолеть половину пути. А потом началось самое сложное. Он ощутил как мышцы сводит судорога, и в душу закрались сомнения.
  
  Где-то наверху сизым пятном маячил выход на поверхность, в пыльных завихрениях кружились тёмная рвань грязных лохмотьев.
  
  "Могу и не справиться, - подумал Алекс. - Грохнуться вниз в нескольких шагах от победы? Хорошенькое завершение карьеры".
  
  Стиснув зубы он пополз дальше. Чтобы отвлечься от нестерпимой боли, он начал считать скобы. Через каждую десятую он останавливался и, вцепившись в ступень одной рукой, давал отдых другой. Вскоре это стало приносить плоды. По-прежнему было тяжело, но у него открылось второе дыхание. Теперь Алекс двигался вперёд из принципа, на зло всему миру, потому что каждая ступень приближала к заветной передышке.
  
  Он оказался носителем важной информации, которая была закрыта для всех остальных и потерять возможность завершить миссию, означало только одно - полный провал всей операции. Тогда все усилия окажутся напрасными, не говоря о том, что противник уничтожит чит-код Тритона и все остальные его наработки.
  
  "Тритон сказал, что у меня только пять часов, - вспомнил Громов. - После этого игра попытается меня нейтрализовать как субъекта представляющего наибольшую угрозу. Это значит, что второй раз пройти по тому же пути никому не удастся. Заговор? Чёрт подери! Самый настоящий!".
  
  Пятно света вверху стало шире. Вскоре он стал различать контуры, нависавших над колодцем балок под сводами. Потоки воздуха подталкивали его снизу, но именно сейчас риск сорваться в бездну возрастал в разы. У поверхности ветер крутил и ревел устремляясь вверх по крутой спирали.
  
  Цепляясь за скобы Громов преодолел последние метры и с облегчением выполз из шахты. Только теперь он почувствовал насколько устал. Лёжа у края бездонной ямы, он с наслаждением ощущал лёгкое покалывание в конечностях; чувство безопасности и состояние покоя заставили обо всём забыть, но Панда тут же решила напомнить и, наклонившись над компаньоном, потрепала его за подбородок.
  
  - Чего разлёгся!? - бросила она. - Не время бездельничать. Выкладывай, что нарыл!
  
  - Я рассчитывал на сострадание, - отозвался Громов. - Дай хотя бы отдышаться.
  
  - Потом отдышишься. Не забывай, зачем сюда пришёл.
  
  Алекс посмотрел на девушку и вымученно улыбнулся.
  
  - А ты жестокая, - поднимаясь на ноги, заметил он. - Ладно! Мне не привыкать к подзатыльникам.
  
  - Ну поплачь ещё! - огрызнулась девушка. - Хочешь понесу твой рюкзак?
  
  Громов полез в карман и достал компас.
  
  - Возьми свою побрякушку, - произнёс он. - Она больше не понадобиться.
  
  - Это как сказать, - отозвалась Панда. - Я тебе его подарила. А подарки возвращать не прилично. Уяснил!
  
  Панда выжидательно уставилась на Алекса.
  
  - Уяснил, - пожал плечами Громов. - Ладно. Времени у нас и в самом деле в обрез. Всего пять часов.
  
  - Значит тайное место существует? Тебе повезло, такой случай выпадает только раз.
  
  - Шифроваться нет никакого смысла. Скоро у меня под ногами запылает земля и будет не до шпионских игр.
  
  - Справишься, - отмахнулась девушка. - Не хочешь поделиться инфой?
  
  - Пошли. Расскажу по дороге. - Алекс кивнул в сторону "Преобразователя лемуров". - Для начала надо получить ключ. Без него все остальные действия бессмысленны.
  
  
  
  - Не думала что такое возможно! - покачала головой Панда. - Сколько раз здесь была, а результатов ноль. Эта штука не работает.
  
  - Сейчас проверим!
  
  Они стояли рядом с гигантским цилиндром и, запрокинув головы, всматривались в зловещую темень. Там суетились лемуры. Иногда сверкали красные огоньки, и тогда до слуха долетали отрывистые злобные крики, переходящие в пронзительный визг.
  
  - Уродцы так и должны себя вести?
  
  - Понятия не имею, ловить их запрещено, - пожала плечами охотница. - Это самые странные зверушки, и ведут они себя всегда по-разному. В зависимости от обстановки.
  
  - Не нравится мне эта активность.
  
  - Значит первая часть твоего плана загадать желание и получить ключ? - Панда улыбнулась и посмотрела на Алекса. - А что дальше?
  
  - Дальше вторая часть, - Громов немного помедлил и приблизился к платформе из полупрозрачного камня. - Доходчиво попрошу Спрута рассказать где "Дверь".
  
  
  
  Он встал в центр круга и почувствовал как его обволакивает вязкая глубинная тишина. Как и в прошлый раз Алекс ощущал только вибрации, а когда контактная платформа просела под его тяжестью пропала и она. Громов оглянулся и посмотрел на Панду. Она стояла в пяти шагах от "Преобразователя" и вглядывалась в темноту сводов, но заметив взгляд Алекса улыбнулась и, подбадривая, кивнула.
  
  Через секунду её облик, да и всё вокруг, начало расплываться, словно в жарком полуденном мареве. Раньше такого не было, однако новые эффекты пока не страшили.
  
  Громов понимал, что пять часов, которые ему отвела игра никто не отберёт, это, впрочем, не исключало неожиданных сюрпризов, но именно сейчас его присутствие в "Рокаде" стало оправданным и осмысленным. Он стал опасным, а значит уникальным.
  
  "Рокада" конечно создаст невыносимые условия, - подумал Алекс. - Но убивать банальным способом не станет. Для моей персоны у неё наверняка найдётся что-нибудь изуверское".
  
  Он запрокинул голову и посмотрел на зеркальное донышко цилиндра; гигантский механизм пришёл в движение и медленно менял угол наклона. Вскоре это движение прекратилось и Громов решил, что пора загадывать желание.
  
  "Глупо конечно, но почему бы нет".
  
  Как должен выглядеть ключ, он не знал, но в голове постоянно возникали контуры стандартной магнитной карты. Добавляло уверенности и то, что "Преобразователь" существовал для выполнения единственной просьбы и ошибиться в данном случае было нельзя.
  
  Под ногами задрожала земля. Какая-то гипнотическая сила мгновенно сковала тело. Зеркальная поверхность над головой подёрнулась тёмной патиной, помутнела и неожиданно стала матово-чёрной.
  
  - Ну давай, друг, начинай работать, - прошептал Алекс. - Мне нужен этот долбанный ключ.
  
  Его шёпот утонул в глубинной непроницаемой тишине. Она наступила внезапно, так словно его поразила абсолютная глухота. Он ничего не слышал. Ни посторонних звуков, ни собственного дыхания. Пропала связь с действительностью, остался только тревожный поток мыслей, с которыми он себя ассоциировал.
  
  Полная потеря контроля над телом вызвала ужас.
  
  В прошлый раз Алекс мог шевелить руками, да и с органами чувств всё было в порядке. А сейчас у него не получалось опустить даже голову, - оставалось только смотреть в мутный покрытый тёмными пятнами металл.
  
  И вдруг он заметил, промелькнувшую тень. Она скользнула по краю зеркала, а потом, будто зловещий призрак материализовалась в огромного "лемура". Красноглазый демон медленно выполз на середину зеркального донышка и, повиснув вниз головой уставился на Алекса.
  
  Его безобразная башка, с непрестанно шевелящимися жвалами, находилась в полуметре от головы Громова, и такое соседство только добавило беспокойства.
  
  В нос ударил запах железа. Разгорячённой кожей Алекс ощутил холод.
  
  Словно пытаясь прочитать мысли, "лемур" несколько секунд буравил его глазами, затем медленно развернулся и, вереща отполз в тень. Уходить он не собирался, Алекс чётко видел контур его рубленного тела во мраке, и всё же приступы страха отступили.
  
  "Теперь надо сконцентрироваться, - жадно втягивая воздух, подумал он. - Мне нужен ключ. Чёртов ключ, который открывает "Дверь".
  
  Он мысленно повторил свою просьбу несколько раз. А потом, будто подчиняясь неосознанному порыву, громко закричал.
  
  - Дай мне ключ от "Двери"!
  
  Его крик утонул в пустоте, и на мгновение Алексу показалось, что он произнёс слова не раскрывая рта.
  
  Но "лемур", всё это время таившийся в темноте, тут же развеял сомнения. Он протяжно зарычал и, злобно выпучив глаза, стремительно выпрыгнул на свет. Человеческий голос привёл его в бешенство. Мутант взмахнул лапой, и растопыренными пальцами ударил Алекса по лицу.
  
  Контакт с демоническим созданием вызвал боль и жгучее отвращение.
  
  Острые когти оставили на лице пару бороздок, из которых начала сочиться кровь, но нападение произвело обратный эффект. Он испытал приступ ярости, в бессилии зажмурился и превозмогая слабость пошевелил руками.
  
  Алекс чётко осознал собственное ничтожество, и вовсе не перед лемурами, а перед силой куда более могущественной и непознаваемой.
  
  Эта сила контролировала его тело и разум, она диктовала условия поведения и решала, что произойдёт дальше. Сейчас он был в её власти и поступи сигнал, "лемур" снова бросится на него и перегрызёт челюстями глотку.
  
  "Это не игра! - вспыхнула мысль. - Нет это не игра, это иная жизнь, которая только кажется игрой".
  
  Внезапно он услышал как на платформу что-то упало. Такой звук могла издать только лёгкая, изготовленная из искусственного материала вещь. В то же самое в мгновение к Громову вернулась подвижность, и сила, сковывавшая движения, перестала давить на мышцы. Он резко дёрнул головой, рефлекторно взмахнул руками и посмотрел под ноги.
  
  - С-с-сработало! - протянул он.
  
  На гладкой матовой поверхности контактной платформы лежала зелёная магнитная ключ-карта. Такую точно ему выдали в "Лаборатории передовых технологий", когда он приехал на встречу со Старковым. Ему даже показалось, что это была именно она.
  
  Он наклонился, чтобы её поднять и тут же услышал злобное рычание. Два лемура выползли из темноты и напряжённо застыли, уставившись на него красными глазами, а третий стремительно спрыгнул с недосягаемой высоты и, схватив ключ метнулся во мрак.
  
  - Ублюдок! - срывая с плеча автомат, закричал Алекс.
  
  Он импульсивно выскочил из круга и, запрокинув голову, посмотрел на красные точки бегущие вверх по гладкой поверхности гигантского цилиндра.
  
  - Эта сволочь украла мой ключ! - прицеливаясь, выкрикнул Громов. - Пусть теперь пеняет на себя.
  
  - Сам виноват! - откликнулась Панда. - Только не промахнись! Иначе всё коту под хвост!
  
  Алекс плавно нажал на спуск, а потом словно опасаясь потерять цель, начал стрелять короткими очередями.
  
  Выстрелы трескуче разносились по "Распределителю", вниз полетели камни, железный хлам и обломки костей. Не было никаких сомнений, что через пару минут бесчинством, которое Громов учинил заинтересуются хранители Андеграунда. Кто-нибудь обязательно притащится, чтобы посмотреть и тогда уж без мордобоя не обойдётся.
  
  - Верни ключ, сука! - теряя хладнокровие, завопил Алекс.
  
  Он отстегнул опустевший рожок и, прицепив другой, уже не разбирая, опустошил его в темноту.
  
  Под сводами истерично завопили "лемуры", камни, падавшие сверху стали крупнее и оба поняли, что пули достигли цели. Твари пришли в ярость и жаждали мести.
  
  - Ты кого-то ранил, - закричала Панда.
  
  Сверху посыпались тёмные, источающие пар брызги. А потом скрежеща и, собирая по дороге пыль, вниз скатилось тело ещё живого "лемура". В его руке Алекс заметил свой ключ. Из последних сил, своей человекоподобной конечностью мутант пытался его разломать.
  
  
  
  Алекс с трудом вырвал из цепких пальцев уродца ключ-карту и, смахнув грязь, бережно спрятал в кармане разгрузки. Он получил то, что хотел, но трофей нужно было ещё сохранить.
  
  - Ты слышишь этот звук! - насторожилась Панда. - Пока не поздно надо отсюда убираться.
  
  Нарастающий с каждой секундой шум доносился из сердцевины гигантского цилиндра. Машина, исправно выполнявшая роль местного тотема, по-видимому пришла в негодность.
  
  Происходило что-то немыслимое: огромный, сверкающий механизм содрогался от внутренних вибраций. Его нижняя часть медленно опустилась к контактной платформе, упёрлась в неё и раскрошила на части, а удерживавшие цилиндр болты, один за другим начали вываливаться из отверстий.
   Словно перезревшие яблоки из-под купола посыпались "лемуры". Они в панике метались по пещере и пронзительно верещали, пытаясь найти надёжную щель, чтобы укрыться от шума. Десятки тварей подгоняемые ужасом и яростью бросились к Алексу и Панде.
  
  - К чёрту Андеграунд, - дергая Громова за руку, крикнула девушка. - Я сюда больше не вернусь.
  
  Они побежали в сторону отдушин. Там уже собирались зеваки, которые услышали грохот и теперь старались понять, что происходит. Эти люди ещё не понимали, что реликвия, столь для всех притягательная, уже выполнила свою миссию и стала историей.
  
  "Ещё одной мечте пришёл конец, - подумал Алекс. - Как хитро всё придумано: машина исполняющая желание может выполнить только одну просьбу - ради этого её создали. Тысячи игроков приходили сюда со своими дурацкими просьбами, загадывали желание и потом ломали голову почему оно не исполнилось".
  
  Громов обернулся и заметил, что цилиндр "Преобразователя" сполз с центральной оси и медленно заваливается на бок, а во мраке, в безумном танце, мечутся сотни неприкаянных красных огоньков.
  
  
  
  - Покажи! - попросила Панда.
  
  Громов криво улыбнулся и полез в карман за ключ-картой.
  
  В возникшей суматохе, об их причастности к инциденту, никто не догадывался. Но о поломке "Преобразователя" уже трезвонили на каждом шагу. Для лидеров группировки, что контролировала "Распределитель", да и весь Андеграунд в целом это стало настоящей трагедией. И не было никаких сомнений, что главной их задачей станет поиск причин почему это произошло. А что потом? Если откроется истина, ещё в одну локацию Алексу путь будет заказан.
  
  - Ну посмотри! - Громов отдал ключ "охотнице" и подбоченился. - Странно всё как-то. Почему эта штука выглядит именно так, почему сделана из пластика, а не из металла, к примеру?
  
  - Может потому что ты так подумал, - пожав плечами, ответила Панда. - Не напрягайся! Если мерзкий гадёныш так в него вцепился, значит, это то что тебе нужно.
  
  Девушка вернула ключ и вышла из-за стола. Они специально завернули в забегаловку, чтобы передохнуть и послушать свежие новости.
  
  За последние часы искусственный разум о себе никак не напомнил, и Алексу стало казаться что опека, которую он наблюдал всё это время, наконец исчезла. Игра не потеряла к нему интереса, а просто повысила ставки, предоставив полный карт-бланш и кратковременную, но абсолютную независимость. Ему вдруг стало понятно, что "Рокада" уже знает и про его профессию и про то, зачем он сюда пришёл. Оставалось только дождаться решающей битвы.
  
  Лемур, пытавшийся стащить ключ, был только напоминанием, что игра его не забыла.
  
  "Теперь нужно хорошенько потрясти Спрута, - подумал Алекс. - Если он расколется и расскажет, где расположена "Дверь", я выиграю несколько часов и смогу как следует подготовится. Правда сделать это будет непросто. Адам Незабудка не Говорящая голова, с его огневой мощью можно разогреть всю "Морозилку".
  
  С той стороны, где располагался "Преобразователь" доносился неравномерный гул, иногда кромешную темень пещеры озаряли зеленоватые сполохи. Панда многозначительно покачала головой и посмотрела на Алекса.
  
  - Нам этого не простят! - сказал она. - Одних только разговоров теперь на месяц.
  
  Громов пожал плечами, активировал таймер и с нескрываемым раздражением отметил, что у него осталось всего четыре часа.
  
  Теперь хронометр в левом верхнем углу экрана отсчитывал оставшиеся в его распоряжении секунды с особым смыслом.
  
  Либо он выполнит миссию, либо с треском её провалит, причём последний вариант мог состояться именно из-за недостатка времени.
  
  - Из "Морозилки" я выведу тебя коротким маршрутом, - сказала Панда. - А дальше сам...
  
  - Опять оставляешь одного? - улыбнулся Алекс.
  
  - На завершающем этапе тебе потребуется помощь, - ответила девушка. - И когда это произойдёт, лучше если наша компания окажется в полном составе. Я соберу ребят и приведу их к контрольной точке.
  
  - Ваша помощь может потребоваться где угодно.
  
  - Значит, мы будем идти навстречу. Отследить твой путь на карте можно без проблем.
  
  Они прошли сквозь толпу зевак и направились к выходу. Охранники больше не следили за порядком и смешались с игроками, бросил боевую точку и парень у ДШК. Все только и делали, что обсуждали случившееся.
  
  "Панда права, - подумал Алекс. - Мы уничтожили легенду без которой стало скучнее".
  
  
  
  Возвращаться в логово Спрута Алексу не хотелось. Он хорошо понимал, что Адам Незабудка уже всё понял и при личной встрече церемониться не станет. А учитывая неуравновешенный характер этого парня следовало готовиться к самому худшему.
  
  Согревала только мысль о некотором преимуществе, которое обеспечивал "боевой телепортер", но этим превосходством нужно было ещё успеть воспользоваться.
  
  "Так или иначе работу за меня никто не сделает, - подумал Громов. - Всё равно придётся лезть в пекло".
  
  К "Космодрому" Алекс шёл соблюдая предельную осторожность. Во-первых, Спрут мог отслеживать все его перемещения и устроить засаду, подключив местный сброд. Во-вторых, здесь наверняка ещё не забыли, как он разделался с Бироном, и закон неприкосновенности на него уже не распространялся.
  
  "Наследил я, конечно, везде, - усмехнулся Громов. - Пожалуй, в "Рокаде" скоро не найдётся локации, где бы не слышали о моих проделках".
  
  Алекс поравнялся с ямой, в которую некоторое время назад навсегда спустил Гошу Костыля и остановился, чтобы осмотреться.
  
  На западе по-прежнему полыхали взорванные мародёрами склады ГСМ, а с юга задувал горячий ветер несущий микроскопическую солончаковую пыль.
  
  Но в отличии от первого визита в локацию, в этот раз другие игроки ему не повстречались. Алекс тут же вспомнил огромный плакат с парнем в камуфляже и надпись, приглашающую желающих поучаствовать в "Большом забеге". Скорее всего именно к началу этого мероприятия он и подоспел. Догадка подтвердилась, когда он услышал, доносящийся с трибун стадиона рёв толпы и голос диктора искажённый неисправными динамиками.
  
  "Если праздник организовал Спрут, существует вероятность, что ему не до меня, но в этом случае и мне до него будет сложно добраться".
  
  Он постоял ещё минуту, потом зашагал к центральной лестнице, ведущий на трибуны. Взгляд непроизвольно скользнул по багровым пятнам у перевёрнутой легковушки, здесь всё ещё валялись стреляные гильзы от бироновского Узи. Алекс ухмыльнулся и поддел одну из гильз носком ботинка. К толстяку жалости он не испытывал, хотя хорошо отдавал себе отчёт, что для реального человека, который скрывался за образом торгаша, виртуальная гибель стала трагедией.
  
  Громов поднялся по ступеням и, озираясь вошёл в широкий коридор.
  
  Толпа неистово скандировала какой-то слоган, но Алекс никак не мог разобрать слов. Рёв сотен голосов оглушил и потому-то он пропустил момент, когда решилась его судьба. Громов успел только уловить колебание прохладного воздуха, резко обернулся и тут же получил прикладом в лицо.
  
  Второй раз за игру его застали врасплох, но о замысле Пахи он даже не догадывался, а сейчас напротив пропустил удар, потому что переоценил собственную проницательность.
  
  Ощущение было таким, словно на него рухнула стена. Вероятно подобный реализм в ощущениях давался не каждому игроку, в противном случае геймеры уже бы давно разбежалась, а то и вовсе забросали разработчиков игры исками, но своё право на боль Громов заслужил поведением и теперь расплатился за всё сполна.
  
  Его обезоружили, схватили за руки и вывернули их за спину. Сквозь пелену заславшую глаза Громов смог разглядеть силуэты трёх верзил, которые с молчаливым хладнокровием выполняли порученную работу. Экзекуция продолжалась не больше минуты, потом один из бандитов попытался сорвать с запястья "боевой телепортер", но убедившись в бесперспективности этого дела злобно ударил Алекса в лицо.
  
  - Колись, сволочь, как его снять! - выругался он.
  
  - Вместе с рукой, - оскалился Громов. - А если станешь продолжать в том же духе, я сделаю так, что Спруту достанутся только обломки.
  
  - Ладно Клоп, к приборчику не прикасайся! - рыкнул другой. - А то реально сломаем. Тогда босс нас самих в землю по самые ноздри зароет.
  
  Громов вымученно рассмеялся. Сердце замирало от боли и напряжения. Плечевые суставы пылали огнём и ныло под рёбрами. Его держали в позе пленного, на коленях и с опущенной головой, но Алекс старался не показать вида, что ему хреново. Слишком много чести для отбросов.
  
  - Тащим придурка в "башню", - сказал Клоп. - Пусть Спрут сам с ним потолкует.
  
  Здоровяки бесцеремонно поволокли Алекса по боковым коридорам в обход игрового поля. Всё это время Громов слышал крики болельщиков и невнятные возгласы арбитра. Что за действо разворачивалось на арене можно было только догадываться, но судя по всему оно предшествовало чему-то более грандиозному.
  
  - Я могу и сам идти, - выдавил Громов. - Хватит вытирать мною полы.
  
  Шедший впереди резко обернулся и наградил его затрещиной.
  
  - Заткнись! - рявкнул он. - Молись, чтобы босс тебя простил. Ещё не было такого урода, который бы безнаказанно его кинул.
  
  - Я сказал сам пойду! - Громов собрался с силами и резко дёрнул руками.
  
  Инерция выпада оказалась такой, что державшие его парни шарахнулись за спину.
  
  Они попытались снова зажать его в клещи, но прежде чем это случилось, Алекс успел обоим как следует врезать и ободрать об их зубы костяшки пальцев.
  
  А потом история повторилась. Его скрутили и надавали по полной программе, но на этот раз били не разбирая, с какой-то нечеловеческой злобой и остервенением.
  
  - Достаточно! - крикнул Клоп. - А то замочим ублюдка ненароком. Как потом из его башки инфу вытаскивать?
  
  Сомнений не было, что мучители такие же игроки как он сам, но какой ущерб они причиняют своей жертве в реале палачи могли и не знать.
  
  Впрочем, это мало что меняло.
  
  Алекс ненавидел их люто, и если бы представился случай, разделался бы с ними без колебаний и с не меньшей жестокостью, чем они с ним.
  
  Через пять минут его дотащили до логова Спрута и бесцеремонно швырнули к стене. Вламываться без приглашения головорезы побоялись и некоторое время решали кому звать босса, но всё получилось самом собой. Видимо Спрут контролировал территорию с помощью какой-то хитроумной системы наблюдения, потому что его появление оказалось неожиданным даже для бандитов.
  
  - Чёрт! - вскрикнул Клоп. - Никак не могу привыкнуть к твоим фокуса.
  
  Адам Незабудка подошёл к Алексу и кивком приказал отпустить.
  
  - Пошли вон! - рявкнул он. - В вашу задачу входило перехватить гада на подходах к "Космодрому". А вы позволили ему добраться до самой норы.
  
  Клоп покорно качнул головой и жестом позвал подручных за собой. Испытывать терпение босса, он явно не собирался.
  
  - Тебя что, совесть замучила!? - обращаясь к Алексу, спросил Спрут. - Ты присвоил мою собственность и после этого посмел заявиться сюда? На что ты надеешься, идиот!
  
  Алекс с облегчением расправил онемевшие конечности. Боль пронзила суставы и мышцы, и он не мог понять, что именно её причиняло, ведь экзоскелет на подобное воздействие рассчитан не был.
  
  - Только не выпендривайся! - посоветовал Спрут. - Иди за мной, потолкуем немного, поговорим...
  
  Адам Незабудка многозначительно улыбнулся и покосился на "боевой телепортер". В глазах босса Алекс прочёл безумное желание любой ценой получить эту вещь.
  
  
  
  Оружие у него забрали, а к нестандартному поведению визитёра Спрут наверняка подготовился. Как только они оказались в башне, он активировал "преобразователь" и превратился в грозную боевую машину. Трёхметровое чудище могло внушить ужас кому угодно, но Алекс был уверен, что Адам пока только играет на нервах. Если бы у него была возможность отобрать "боевой телепортер", он скорее всего уже это сделал бы.
  
  - Мне не нравится, когда мою собственность присваивают посторонние, - искажённый голос Спрута неприятно ударил по перепонкам. - Как ты понимаешь, я получу её в любом случае, другой вопрос, что получишь ты.
  
  - Что же я получу? - напрягся Алекс.
  
  Одно из двух. Или быструю виртуальную смерть, или физические страдания в реале, - Спрут поднял огромную клешню со встроенным пулемётом. - Не все игроки "Рокады" знают, что могут испытывать настоящую боль. Это привилегия избранных. Ты обладаешь такой привилегией. Как впрочем и я...
  
  - Думаешь напугать меня своей болтовнёй? - усмехнулся Громов. - Я хотел заключить с тобой сделку, а не выслушивать пафосные речи недоумка, но похоже придётся использовать другие методы воздействия.
  
  - Становится интереснее, - Спрут опустил манипулятор и, громыхая металлическими ступнями подошёл к своему трону. - Чего же ты хочешь?
  
  - Всё просто. Я не стану убивать тебя, а взамен ты расскажешь, где находится "Дверь". Это всё, что меня интересует.
  
  - Ты сумасшедший! - рассмеялся Спрут. - Ты чокнутый придурок, который возомнил себя крутым героем.
  
  Адам Незабудка положил руку на спинку железного трона и медленно сжал механические пальцы экзсокелета. Литые, тяжёлые обводы кресла заскрипели и заскрежетали, превращаясь в бесформенное месиво. Но похоже хозяину башни показалось этого мало, и он демонстративно отбросил трон себе за спину.
  
  - Я заберу свою собственность и без твоего согласия, - загремел искусственный голос Адама. - Но сначала покалечу тебя, чтобы ты помнил кому перешёл дорогу.
  
  Спрут резво зашагал в сторону Алекса. Вид шагающей груды железа приковывал взгляд. Антропоморфность и мощь, скрежет и лязг приводов, рёв вырывающийся из искусственной глотки всё было призвано воздействовать на психику.
  
  Громов попятился, вскинул руку с "боевым телепортером" и попытался запустить режим перемещения. Ему нужно было оружие, которое не убьёт Спрута, а только нейтрализует его защитный костюм. Но в руке появился прокачанный "ТТ", и Алекс понял, что впервые в своей жизни совершил ошибку - ему нужна была другая пушка.
  
  - Хочешь меня прикончить? - зарычал Спрут. - А как же информация? Убьёшь меня - никогда не узнаешь, где "Дверь".
  
  Адам Незабудка схватил Алекса за горло и, подняв над полом швырнул к стене. Сила с которой это было сделано потрясла. Алекс ударился спиной и оглушенный упал на бетон. Удар выбил из руки и пистолет. Но страшнее оказалось то, что его противник обладал потрясающей подвижностью. Не успел Громов подняться на четвереньки, как Спрут уже начал вколачивать его в пол.
  
  - Я не стану бить тебя в полную силу, - бросил он. - Преставиться от пары ударов слишком лёгкая смерть для такого выродка как ты.
  
  Алекс понимал, что в таком темпе долго не протянет. Спарринги в армейской подготовке, теперь казались ему лёгкой разминкой по сравнению с этим бессмысленным избиением. Но сейчас нужно было дождаться подходящего момента, в противном случае Спрут почувствует угрозу и просто свернёт ему шею.
  
  "Только бы не сдохнуть раньше времени, - промелькнула в голове мысль. - Такой итог здорово озадачил бы Старкова".
  
  Индикаторы жизни и выносливости пульсировали красным цветом. Виртуальная сила стремительно вытекала из его цифрового тела, но это уже ничего не значило. На помощь искусственного разума Громов не рассчитывал: никаких подсказок, никаких уступок. Для "Рокады", он теперь враг номер один. Оставалась только Вероника Кранц со своей группой. Впрочем, за всё время пребывания в процессе, они ни разу по-настоящему ему не помогли. Может это и не входило в их планы?
  
  - Я знаю, что такое боль, - зарычал Спрут. - И умею её причинять. Не искушай меня и отдай "телепортер" добровольно.
  
  Адам Незабудка схватил Алекса за правую ногу и с силой, на которую был только способен, отшвырнул к дальней стене.
  
  - Сдавайся урод! - выкрикнул он. - Не продлевай страдания...
  
  Громов едва успел прикрыть голову руками, но всё-таки рассёк скулу об острый пластиковый выступ. Брызнула кровь. Капли разлетелись по сторонам, а потом он ощутил её запах и болезненное жжение в ране.
  
  Спрут находился на расстоянии десяти шагов, но его лицо было хорошо видно сквозь голубой триплекс шлема. Безумные, жаждущие крови глаза, перекошенный от ненависти рот, сверкающая от пота кожа лба. Алекс чётко осознавал плачевность собственного положения - если он не успеет телепортировать оружие, в следующее мгновение Адам Незабудка его убьёт.
  
  - Плевать! - процедил он.
  
  Как только он смирился с возможным исходом, его разумом овладело чувство покоя и сосредоточенности. В следующее мгновение Алекс услышал глухой щелчок и ощутил в руке тяжёлое, покрытое конденсатом электромагнитное ружьё.
  
  - Что ты сказал!? - крикнул Спрут. - На что тебе плевать?
  
  - Да на всё! - превозмогая боль, огрызнулся Громов. - И в первую очередь на тебя.
  
  - Я сотру тебя в пыль! - закричал Спрут.
  
  Он стремительно ринулся в его сторону.
  
  Зажав крючок на долю секунды, Алекс увеличил силу импульса в несколько раз, и когда из ствола вырвался плазмоид, жар от него опалил лицо.
  
  
  
  Электрический удар поразил Адама Незабудку в грудь, отбросил его на пару метров назад и заблокировал нейросеть. Теперь прокачанная броня превратилась в бесполезную скорлупу, внутри которой бился злобный и обезумевший от ярости аватар.
  
  - Недомерок сумасшедший! - процедил Алекс. - Всю рожу расквасил, мразь!
  
  Он явственно ощутил, как распухает лицо, так словно его и в самом деле хорошенько отделали. Болели руки, ноги, всё тело. В этой зловещей достоверности было слишком много реализма, и наверное впору бы запаниковать, но на это попросту не хватало сил.
  
  - Громов потряс головой и, пошатываясь двинулся к поверженному боссу. Экзоскелет Спрута скрежетал приводами, конвульсивно дёргался и местами искрил. На суставах Алекс разглядел подпалины и следы вытекающего из гидравлики масла.
  
  - Ты об этом пожалеешь, ты пожалеешь об этом, гад! - срываясь на визг, завопил Адам. - Я достану тебя, где бы ты не находился.
  
  Алекс подошёл вплотную и от души пнул противника ногой.
  
  - Нравится тебе так!? Нравится, сволочь!? - выкрикнул он. - Про боль он знает. Да, что ты там знаешь?
  
  Он бесцеремонно запрыгнул на броню и наклонился над триплексом шлема. Стекло запотело, сквозь узкие отдушины в забрале вырывались фонтанчики пара. Видимо внутри царил сущий ад. Адам Незабудка теперь напоминал загнанного зверя, который оказался в собственноручно созданной ловушке, но Алексу жалко его не было.
  
  - Скоро система перезагрузится, и костюм снова заработает, - зашептал Спрут. - Я разорву тебя в клочья.
  
  - Неправильно себя ведёшь! - оскалился Громов. - Моя пушка уже заряжена, и если направить её на твою чугунную башку, да нажать на спусковой крючок, то... Ну, ты сам понимаешь, что тогда случится.
  
  Громов демонстративно повертел электромагнитное ружьё в руках.
  
  - В лучшем случае взорвутся энергетические накопители, и ты быстренько отправишься в утиль. Но возможен ведь и другой вариант... Нейропроцессор перестанет синхронизировать твои действия с механикой приводов, и они начнут ломать кости, система жизнеобеспечения пойдёт вразнос. Мощные детонации вызовут в теле многочисленные кровоизлияния, искусственные кости станут рвать настоящие мышцы и сухожилия, внутри поднимется температура и все жидкости в узлах экзоскелета закипят. И напоследок, твой распрекрасный костюм превратится в паровой котёл...
  
  - Хватит! - истошно выкрикнул Спрут. - Хватит, я сделаю что скажешь.
  
  - Так-то лучше, приятель! - Алекс самодовольно улыбнулся и стукнул легонько по плечу врага. - Я знал, что мы найдём общий язык.
  
  Он спрыгнул на пол, огляделся по сторонам и, заметив лежащий на боку железный трон, примостился на его край.
  
  - Теперь рассказывай, где находится "Дверь", - рявкнул он. - Не советую хитрить, кое-какая информация у меня всё-таки есть, и если я почувствую, что ты меня дуришь, прикончу не задумываясь. Понял!?
  
  - Ладно, подонок! Я всё расскажу, только помоги открыть шлем. Совсем дышать нечем.
  
  Алекс поморщился, нехотя поднялся на ноги и подошёл к Спруту. Только на пару сантиметров ему удалось отодвинуть шторки, прикрывавшие вентиляционные отдушины, но даже этого хватило, чтобы пленник прогрессивных технологий пришёл в себя.
  
  - Мы наткнулись на неё случайно, - заговорил Спрут. - Когда прочёсывали "Морозилку". Группе надо было как-то подниматься, вот и бродили по локации в поисках ценного барахла. У станции метро один из моих парней провалился в яму. Шею он, конечно, свернул, но зато нашёл для нас заброшенный туннель. Как понимаешь, соваться в подземку лучше толпой, никто ведь не знает какая нечисть там обретается, а когда за тобой десяток стволов, чувствуешь себя гораздо увереннее. В общем спустились всей группой. Вначале ничего особенного не нашли: светящиеся мхи, технический лом, ржавое оружие, гнилая армейская амуниция - ценность невелика, разве что любителям-коллекционерам за копейки впарить. Хотели уже на поверхность выбираться, и тут я шкурой ощутил, что надо идти дальше, в самую темень, куда и с хорошей-то прокачкой соваться стремает...
  
  Сам не знаю, что на меня тогда нашло. Тут ещё ребята начали ворчать, когда мы наткнулись на одинокого зомби. А общение с такими тварями оптимизма не прибавляет, по опыту известно, где шарится один, там рано или поздно объявится и вся стая. Короче чуть до драки не дошло. А потом в луче фонаря, кто-то из парней заприметил эту дверь. Бронированную. Обросшую ржавчиной и плесенью. Мимо такого не пройдёшь. Я сразу смекнул, что за ней спрятана псевдолокация с огромными перспективами для личного роста. Несколько часов мы потратили на то, чтобы очистить её от всякой дряни, но когда попытались взломать, программа предупредила о запрете доступа. Вот после этого мы и решили устроить там базу, застолбить точку и дождаться подходящего момента, когда игра разрешит открыть эту "Дверь". Только ничего нам не обломилось. Время шло, а доступа как не было, так и нет. По своим каналам я пытался разнюхать, как можно больше про это место, но ничего внятного, так и не обнаружил. А потом, один за другим стали гибнуть мои ребята. И тогда я сообразил, что сунул нос куда не следовало. Вовремя слил группу и сам смылся, поменяв аватар и ник.
  
  - Как мне найти твою бывшую базу, - спросил Алекс.
  
  - Искать не нужно. Карта забита в КПК вместе с точными координатами и другой сопутствующей информацией.
  
  - Где КПК?
  
  Спрут в бессилии застонал и попытался встать, но ударом ноги, Громов прижал его к полу снова.
  
  - Не дёргайся, урод! - зарычал он. - Я задал вопрос. Отвечай, пока я не разрядил в тебя пушку.
  
  - В контейнере. Сбоку, - чуть не рыдая, отозвался Спрут. - Я тебя всё равно достану, тварь! Попомни мои слова. Достану!..
  
  Найти встроенный карман не составило труда. Громов с пренебрежением поддел защитную крышку ботинком и вынул портативный компьютер на свет.
  
  - Вернуть не обещаю, - бросил он напоследок. - Спасибо за оказанное доверие. И за всё остальное...
  
  Стараясь сохранить невозмутимость, он медленно двинулся к выходу. Душа пылала от нетерпения и, несмотря на боль и тревожно мерцающий индикатор жизни, Алекс ликовал. Он сделал последний шаг, который наконец-то приблизил его к завершающей жирной точке.
  
  - Гром! - донёсся из-за спины голос.
  
  Алекс обернулся и посмотрел на Спрута. Он уже контролировал часть систем и настойчиво пытался подняться на ноги.
  
  - Чего тебе!?
  
  - Зря не прикончил! - оскалился Адам Незабудка. - Я буду преследовать тебя во всех локациях. А когда найду, выгрызу мозги.
  
  
  
  "Много времени он не даст, - подумал Алекс. - А то, что психопат выполнит своё обещание можно не сомневаться. Ну, да ладно. Мне бы добраться до "Морозилки", а там уж посмотрим кто кого".
  
  Громов с тревогой отметил, что "Рокада" постепенно отключает его от всех информационных разделов. Когда уровень здоровья на индикаторе пополз вверх, шкала неожиданно исчезла, и вернуть её назад уже не получилось.
  
  Исчез и статистический раздел, а также большая часть гайдов. Искусственный разум его игнорировал. Более того, он открыто действовал против него.
  
  "Наверное, так и должно быть, - пожал плечами Громов. - Если я что-то и теряю, то скоро это не будет иметь никакого значения. Либо игра вырубит меня, либо я вырублю игру".
  
  На ходу, он перекачал всю информацию из КПК Спрута в свой, а ненужное устройство швырнул на ступени стадиона.
  
  Всё так же ревела толпа, над ареной проносились трассирующие очереди пуль, диктор скандировал очередной слоган.
  
  Но вскоре мощные динамики заткнулись, а вместо криков толпы над "Космодромом" разнёсся вой ревуна.
  
  - Очухался, ублюдок, - переходя на бег, прошептал Алекс. - Ну теперь, приятель держись! Только успевай отбиваться.
  
  Не останавливаясь, Громов раскрыл карту локации и, выбрав наиболее короткий путь к "Морозилке" припустил на северо-восток.
  
  
  
  Громов остановился и снова посмотрел на карту. С компьютером происходило что-то неладное. Периодически экран тускнел и покрывался битыми пикселями, да и сама карта скорее дезориентировала, чем помогала, выдавая противоречивые данные.
  
  Он забрался в какую-то болотистую, заросшую уродливыми деревьями, местность. О том, в какой стороне "Морозилка", Алекс имел смутное представление и всё же пока ещё не терял надежды выбраться на дорогу.
  
  Он вымученно улыбнулся и поправил сползший с плеча рюкзак. Ситуация напрягала. Но это был ещё не конец.
  
  Игра не могла его отпустить так просто. Алекс чувствовал, что за самовольства придётся заплатить, но не моментальной виртуальной гибелью, а мучительной и грязной смертью.
  
  Из КПК трескуче вырвалась статика помех, затем Громов услышал голос.
  
  - Зря не убил! - произнёс Спрут. - Я ведь теперь от тебя не отстану. Это дело принципа.
  
  - Желаешь лично посчитаться? Или как? - оскалился Алекс. - Я тут слегка заплутал. Помочь не хочешь?
  
  Только кретин попрётся в "Морозилку" через топи. Ждут тебя там приключения и незабываемые сюрпризы, хотя спорить не стану, выбрал правильное направление - самый короткий путь.
  
  Громов раздражённо стиснул зубы и устало прислонился к дереву.
  
  - Уже не так весело!? Верно!? - рассмеялся Спрут. - Ну ничего, скоро подтянутся охотники за дичью и погонят тебя в самое пекло. Я оказал честь, специально ради тебя изменил правила "Большого забега", да и призовые удвоил, чтобы, так сказать, стимулировать активность участников.
  
  Алекс хмыкнул и, не дожидаясь пока Адам Незабудка скажет последнее слово, отключил КПК.
  
  - Честь он мне оказал, - процедил он. - Ублюдок сумасшедший. Ты не знаешь, что это такое...
  
  От болот поднимались удушливые испарения, на серо-зелёные, искривлённые корневища мангров выползли пучеглазые твари. Не то рыбы с лапками, не то амфибии, они с интересом уставились на пришельца, а когда убедились, что он безвреден, начали пронзительно вопить.
  
  "Помощи от искусственного разума ждать бессмысленно, значит нужно двигать по прямой, - решил Алекс. - Опасно? Ещё как, но другого пути для меня не существует".
  
  В его распоряжении оставалось меньше шести часов. Потом должна была активироваться секретная программа Тритона.
  
  "Чит-код, конечно, "Рокада" попытается заблокировать. Это займёт минут двадцать: сначала админы проверят мой профиль, затем вычислят каналы связи для розыска секретных скриптов, несколько минут потратят на взлом закладок Тритона и нейтрализацию враждебного кода. Двадцати минут должно хватить. Я открою дверь магнитным ключом, активирую чит-код, благодаря преимуществам, которые он даст продержусь минут десять и выясню, кто за всем этим стоит. Всё просто. Правда только на словах".
  
  Громов поправил рюкзак и, собравшись с силами оттолкнулся от дерева. Перед ним раскинулось непролазное пространство, которое он воспринимал, как нечто реальное и осязаемое. Он давно перестал видеть в "Рокаде" только игру, теперь этот мир, противоречивый и опасный, казался ему единственно возможным, и в этом ощущении, он сроднился с "Призраками".
  
  - А если за "Дверью" ничего нет, - проговорил Алекс. - Если альтернативный финал не откроет путь в иную локацию с ответами на вопросами?
  
  От подобных мыслей ему стало не по себе. Временами, Громов панически боялся провалить задание, а иной раз ему было на всё наплевать и приходило озарение, когда он чётко осознавал себя обычным игроком, которому, чтобы прекратить игру, просто нужно выйти из процесса.
  
  Он впрягся в это дело, не понимая всех сопутствующих сложностей, они не касались его опыта или физической подготовки - с этим всё было в порядке, зато воздействию подверглась его психика, именно данный фактор создавал всё больше проблем.
  
  Алекс спрыгнул с кочки в воду и побрёл к видневшимся вдали островкам. Утопая по пояс, он старался не потерять бдительность. Под слоем ряски могла скрываться яма или смертельно-опасная ловушка. Правда, Громов не верил, что может утонуть, и всё же перспектива оказаться по ту сторону игры, вызывала в душе уныние.
  
  
  
  Неожиданно Алекс осознал, что не слышит амфибий. Минуту назад, они верещали и ревели, а сейчас умолкли, словно кто-то приказал им это сделать.
  
  - Какого чёрта? - останавливаясь, процедил он.
  
  В ту же секунду в дерево перед ним, вонзился болт арбалета. Ещё один с хлопком нырнул в воду рядом с ногами.
  
  - Мочите урода! - разнёсся над болотами вопль.
  
  "Быстренько, они вышли на мой след, - подумал Алекс. - А как же "боевой телепортер", господин Спрут? Утопят, паразиты, меня вместе с ним, и тебе его никогда не получить".
  
  Не разбирая дороги, он ринулся к зарослям осоки, там по крайней мере, он мог спрятаться и принять бой. Впрочем, Громов не знал каким силам ему нужно было противостоять. Если в "Большом забеге" участвовала сотня бойцов его шансы сводились к нулю.
  
  Радовало лишь одно - вооружены были эти головорезы только арбалетами, а это значило, что бить прицельно на дальнюю дистанцию, они не могли.
  
  Алекс выбрался на островок и залёг у трухлявого пня, других укрытий здесь не было.
  Псы Спрута, наверняка двинут напролом, тут-то он их и встретит.
  
  "Жаль времени нет, - с досадой подумал Алекс. - Я бы им организовал тёплую встречу"...
  
  Он стянул с плеча автомат и прильнул к окуляру оптического прицела.
  
  Вдали маячили головы разъярённых преследователей. Заросли осоки хорошо скрывали его позицию, и давали Алексу преимущество, с другой стороны не было никаких гарантий, что его не захотят взять в кольцо. Организовать окружение не составит труда - это лишь вопрос времени. А потом его просто забросают болтами.
  
  - Надо отсюда сматываться, - прошептал Громов. - Убьют меня, и всё коту под хвост.
  
  Он покосился на левое предплечье и заметил, торчавшую из мякоти стрелу. Только сейчас он понял, что тупая, ноющая боль в мышцах это результат чьего-то меткого выстрела, а вовсе не усталости.
  
  - Вот ведь суки! - процедил он. - Всё-таки зацепили поганцы!
  
  Он вырвал болт из руки и швырнул его в воду. Из отверстия фонтанчиком брызнула кровь, но Громов знал, что артерия не задета, гематома вскоре истечёт и беспокоиться в принципе не о чем. Кое-как ему удалось перебинтовать рану и, выждав минуту, он бросился наутёк. Для себя он решил боя не принимать даже если его обложат со всех сторон - в конце концов эти безмозглые болваны не были виноваты в его проблемах.
  
  За островом лежала открытая, довольно протяжённая пустошь. Ветерок гонял по воде клочья ряски, поднимал невысокие волны. Впереди виднелись заросшие камышом берега, а ещё дальше редкий затуманенный подлесок.
  
  "Туда и двину, - решил Громов. - На суше больше шансов сохранить шкуру целой".
  
  Растянутая дугой, к нему двигалась цепь разношёрстных бойцов. Для них он был только дичью, которую следовало загнать и прикончить во имя господина. Впрочем, эти персонажи слабо представляли, что разумная дичь способна оказать сопротивление и нанести непоправимый урон. Ему ничего не стоило за пару минут уложить десяток этих олухов, да ещё сделать это с изобретательной изощрённостью.
  
  Алекс злобно полоснул очередью поверх голов и, проследив за паническим отступлением "охотников" бросился прочь.
  
  Ему вслед снова полетели отборная ругань и стальные болты, но пальба из автомата привела головорезов в чувство. Они стали осторожнее и больше из камыша не высовывались.
  
  Он выбрался на берег с ног до головы облепленный тиной и грязью. Сразу же бросился к старой сосне и спрятался за её стволом. Судя по всему, Спрут умудрился мобилизовать весь сброд, который без дела ошивался возле "Космодрома". Точки, где залегли игроки были хорошо заметны, и Алекс навскидку насчитал не меньше сотни голов. Но рисковать виртуальной жизнью, эти искатели наживы теперь явно не торопились.
  
  - Ну и славно! - процедил Громов. - Так и сидите в бурьяне. А мне пора.
  
  Алекс оттолкнулся от сосны и побежал к видневшейся впереди насыпи. Вскарабкавшись на пятиметровый холм, он резко обернулся и выпустил ещё одну предупредительную очередь.
  
  
  
  Мёртвый лес протянулся километров на пять. Это была странная, нагоняющая тоску и уныние местность. Изрытая промоинами земля, сухие, покрытые лишайниками деревья, редкие купы колючего кустарника. В безжизненных кронах тихонько завывал ветер, иногда от особо яростных порывов ветви начинали трещать и поскрипывать.
  
  Алекс посмотрел на часы и в отчаянии стиснул зубы. Игра неумолимо пожирала отпущенное Тритоном время. Пять километров расстояние немаленькое, и чтобы сэкономить драгоценные минуты ему придётся преодолеть их бегом. А потом ещё добраться до станции метро и разыскать проклятую "Дверь".
  
  Громов осмотрелся по сторонам и заметил, что местами земля буквально усеяна костями. Отбеленные ветрами и солнцем, они могли принадлежать и людям и животным. Очередное открытие оптимизма не прибавило - следовало готовиться к неприятным сюрпризам.
  
  "Спрут ведь предупреждал, - хмыкнул Алекс. - Впрочем, а когда у меня складывалось иначе?".
  
  Где-то за спиной всё ещё раздавались гневные окрики. Преследовавшие игроки то ли подначивали друг друга, то ли оскорблениями пытались выманить его из укрытия.
  
  Алекс поменял на автомате магазин и дослал патрон. Лес ему не нравился. Он не просто вызывал отвращение, а действовал на подсознание, заставляя испытывать стойкое неконтролируемое беспокойство. Алекс чувствовал, что это не простая локация с банальным набором неприятностей и злобными обитателями. Нет, здесь было что-то иное, - особое место, гнилое захолустье, куда отправлялись все грешники и изгои. В противном случае, вся эта галдящая толпа за холмом уже давно бросилась бы вдогонку. Громов пробежал десяток шагов, остановился у поваленного дерева и, прислушиваясь, вынул КПК.
  
  - Доступ ограничен, - сообщил искусственный интеллект. - Карта локации, а так же инструкции временно не доступны.
  
  "Так я и поверил, - усмехнулся Алекс. - Я знаю, что кому-то наступил на хвост, и теперь этот кто-то очень хочет наступить мне на шею".
  
  Ему неистово захотелось разбить КПК о какое-нибудь дерево, но он вовремя вспомнил, что именно через гаджет должен получить заветный чит-код Тритона.
  
  - Ладно, разберёмся! - процедил он.
  
  КПК приглушённо пискнул, после чего включился экран.
  
  - Я знаю, что ты ещё жив, - донёсся голос Спрута. - Я очень этого желал.
  
  Громов покосился на экран и увидел самодовольную физиономию Адама Незабудки.
  
  - Приятно осознавать, что твой враг понесёт заслуженное наказание, - добавил Спрут. - Ты меня кинул, унизил, да ещё заставил жариться в собственном экзоскелете. Теперь я хочу, чтобы ты сам испытал подобные мучения, а ещё лучше - сдох. Мои помощники оттеснили тебя к "Логову". Это местечко сущий ад и обитатели там адские. Злобные, коварные и лютые. Когда они снимут твоё мясо и обглодают кости, я без труда заберу телепортер себе. Правда, придётся пожертвовать несколькими идиотами, но ведь для того и нужен расходный материал. Верно!? В общем, развлекайся пока можешь, думаю, больше мы не увидимся.
  
  Экран погас, оставив Алекса в одиночестве.
  
  - Урод малахольный, - прошептал он. - Твою рожу я и так видеть не могу.
  
  Громов спрятал компьютер и достал компас Панды. Карту местности, он запомнил ещё в первый раз, но не отказался бы взглянуть на неё повторно. "Рокада" закрыла к ней доступ и это означало одно - он должен остаться в "Логове" навсегда.
  
  "Кто-то уже списал меня в невосполнимые потери, - Алекс невозмутимо определил по компасу направление и улыбнулся. - Только не учёл моего мнения. Я против".
  
  При небольшом везении он мог выйти к "Морозилке" через полчаса, но для этого нужно было оставаться невидимым для врагов.
  
  Стараясь не шуметь, Алекс побежал в сторону заката. Иногда он останавливался и вслушивался в звуки леса. Так продолжалось несколько минут, пока он не почувствовал пристальный жадный взгляд. Громов всегда считал себя человеком толстокожим и психически уравновешенным, но ощущение постороннего присутствия мгновенно вызвало душевный дискомфорт. Он не видел противника, зато чувствовал его зловещую и нечеловеческую сущность. Это напомнило ему встречу с телепатом, который чуть не разорвал на части, и похоже история повторялась, только на этот раз враг тщательно маскировался.
  
  
  
  Алекс пробежал несколько метров, метнулся к ближайшему дереву и прижался к нему спиной.
  
  Со всех сторон доносились режущие слух крики. Иногда ему казалось, что кто-то всхлипывает, иногда мерещился фальшивый хриплый смех.
  
  - Что за напасть!? - озираясь, прошептал он.
  
  С тревогой всматриваясь в серые столбы сухостоя, он никак не мог обнаружить врага. Но этот враг был и, скорее всего, он обладал потрясающими свойствами мимикрии. Его взяли в кольцо, и теперь оно сужалось, постепенно превращаясь в капкан.
  
  "Если поддамся панике и побегу, они сразу же нападут, - подумал Алекс. - А если стану выжидать, протяну несколько минут, а потом они всё равно нападут и выполнят своё предназначение".
  
  С каждой секундой голоса невидимых тварей становились всё громче и громче. В какой-то момент, он ощутил движение воздуха, которое могло создать только стремительное, но невидимое существо промелькнувшее мимо глаз.
  
  От неожиданности Громов пригнулся к земле и нажал на спусковой крючок. Внезапная пороховая вспышка изменила угол освещения, и словно лакмусовая бумага показала истинных хозяев леса.
  
  Алекс увидел вытянутую собачью морду, прожигающие ненавистью глаза хищника и свирепый оскал мощных челюстей. Создание всё это время торчало под носом и в любое мгновение могло атаковать - он не успел бы даже пошевелиться.
  
  Оглушённый злобным рычанием, Громов наотмашь ударил тварь прикладом. Удар оказался неточным, но это дало ему шанс выскользнуть из ловушки. Алекс рванул в сторону и тут же наткнулся на такую же демоническую особь. Автоматным залпом, он отбросил существо от себя, затем опустошил магазин в рычащую за деревьями стаю. По какой-то немыслимой логике, твари перестали пользоваться преимуществами невидимок и одна за другой меняли окрас.
  
  Внешний вид созданий был под стать месту, в котором они обитали. Изуродованные в бесконечных стычках с собратьями, поджарые и свирепые, существа напоминали обезумевших от бешенства гиен. В памяти сразу же вспыхнул первый день игры: изрытая рытвинами дорога к "Посёлку"и могучая зверюга, которую спугнули парни на БМП. Только по счастливой случайности Алекс избежал тогда гибели, но теперь игра возвращала себе долги.
  
  Не разбирая дороги, Алекс побежал прочь, он знал, что на открытом пространстве, убежать от своры мутантов всё равно не сможет. Однако у него был шанс избежать виртуальной смерти или хотя бы продать шкуру подороже. Можно было взобраться на дерево и попытаться уничтожить псов одного за другим, найти убежище или какое-нибудь сооружение с крепкими стенами.
  
  И всё же любой из подобных вариантов грозил провалом миссии, потому что времени оставалось всё меньше и меньше.
  
  Со всех сторон доносилось злобное отрывистое рычание, лес шумел от хриплого дыхания и поступи сотен крепких лап. Его преследовала не просто стая, а настоящая орда. Откуда взялись все эти создания оставалось только догадываться, но все они подчинялись своему вожаку по крайней мере до тех пор, пока он был жив.
  
  "Эти субчики не хуже толпы зомби, - промелькнула в голове мысль. - Только гораздо проворнее".
  
  Громов с треском вломился в густую поросль кустарника и, извиваясь начал протискиваться в самую гущу. За ним по пятам уже ломилась поджарая разъярённая от голода тварь. Одноглазая, с разбитой, но зажившей нижней челюстью, эта особь стремилась добраться до жертвы первой.
  
  Из пасти усеянной острейшими зубами вырвалось нетерпеливое поскуливание, пахнуло псиной и мертвечиной. Алекс резко оглянулся и рефлекторно шарахнулся в сторону. Не сделай он этого, и уже через секунду гнусные челюсти сомкнулись бы на его слабо защищённой шее. Он стремительно упал на четвереньки и от земли полоснул щедрой очередью. Пули размозжили зверю голову, забрызгав густой кровью, но даже смертельно раненный, он продолжал тянуться к добыче. Твари мешали друг другу, затевали ссоры и пытались протиснуться сквозь частокол порослевины. Своего поверженного товарища преследователи беспощадно добили, а некоторые, наименее разборчивые в пище тут же принялись пожирать его труп.
  
  Громов с трудом протиснулся сквозь гибкие хворостины, оторвавшись от врага шагов на десять, но дальше лежало открытое пространство, посреди которого перстом торчала горбатая скала.
  
  "Нужно до неё добраться, - решил Алекс. - А дальше посмотрим"...
  
  Он отшвырнул рюкзак и, собравшись с силами, помчался к камням. Для него это была единственная цель на ближайшую перспективу, а о том, что придётся предпринять потом, Громов старался не думать.
  
  Несколько псов уже выбрались из зарослей и жадно повизгивали, топая позади могучими лапами.
  
  Но Алекс надеялся, что его им не догнать. Словно обезьяна, он вскарабкался по выступам на камни и от усталости рухнул на плоскую вершину.
  
  Твари в бессилии рычали внизу, некоторые подпрыгивали, стараясь зацепиться за выступы и добраться до добычи.
  
  "Скала метров шесть, - прикинул Громов. - При желании и определённой сноровке эти уроды заберутся и сюда".
  
  Он отдохнул ещё несколько минут, потом приподнялся на локте и подполз к краю. Мутанты свирепо скалили зубы и нетерпеливо бегали вокруг камней. Их было так много, что у Алекса перехватило дыхание. Создавалось такое впечатление, что ради его скромной персоны, искусственный разум согнал сюда всю окрестную нечисть.
  
  "Хреново! - Громов выдавил улыбку и встал на ноги. - Вот ублюдки, обложили по полной. Никаких боеприпасов не хватит, чтобы уничтожить такую свору".
  
  Зрелище вызывало душевный трепет. Каждая особь несла какие-то индивидуальные черты, и эта потрясающая особенность буквально заставляла поверить в реальность происходящего.
  
  Он не раз думал о технических возможностях проекта, но даже с позиции профана, слабо разбиравшегося в тонкостях программирования, хорошо отдавал отчёт, что задуманное по возможностям превосходило всё ранее созданное людьми.
  
  Зачем? Этот вопрос давно не давал ему покоя, он повторял его мысленно, как мантру, а иногда неосознанно нашёптывал под нос. Успокаивало только одно - в своих руках он держал конец нити, которая могла привести к разгадке.
  
  До слуха донёсся грозный рык и, посмотрев вниз, Громов заметил вожака. Здоровенный, исполосованный шрамами зверь прыжками нарезал вокруг скалы круги.
  
  Он был гораздо крупнее остальных и наверняка обладал уникальными способностями. Постоянно огрызался, задирал собратьев и даже пытался кусать особо строптивых. Инстинкт подчинения заставлял всю свору пугливо скулить, когда свирепый вожак начинал угрожающе лаять.
  
  "Вот кого следует опасаться, - подумал Алекс. - С опытом и такими челюстями, он кому угодно башку оторвёт".
  
  Алекс посмотрел на таймер, и в груди заклокотало от ярости. Хронометр неумолимо пожирал секунду за секундой, а он лихорадочно искал выход, которого пока не находил. Даже если рискнуть и спрыгнуть вниз, мутанты мигом порвут на ремешки. Стрелять по движущимся целям бессмысленно, запас боеприпасов, он сожжёт минут за двадцать. Оставалось одно - убить вожака и лишить стаю лидера.
  
  Алекс посмотрел на зверя и прижал приклад автомата к плечу.
  
  - Ты не оставляешь выбора, - процедил он.
  
  Пёс протяжно завыл и, словно почуяв угрозу, сделал стремительный прыжок. Он зацепился передними лапами за край гряды и, упираясь задними в расщелины и выбоины, начал карабкаться наверх. Его противником был зверь, обладающий проницательностью и гибким интеллектом, он будто прочёл его мысли и, пытаясь опередить перешёл к решительным действиям. Могучие плечевые мускулы вскинули мутанта на скалу. Тёмные неподвижные глаза уставились на Алекса, распахнулась широкая пасть, и его обдало зловонным жаром. Ещё секунда и всё будет кончено...
  
  В этот момент, когда гипнотическая сила взгляда достигла предела, сработал заложенный предками инстинкт самосохранения. Громов плавно нажал на спусковой крючок и выпустил короткую очередь прямиком в звериную голову.
  
  Пули с глухими шлепками вошли в упругую мякоть, раздробили кости черепа и ошеломили пса. Осатаневший от ярости и боли, он ринулся на Алекса смертоносной машиной. Но эта машина уже не подчинялась здравому смыслу, и каждое движение твари определялось только безумной жаждой мести.
  
  Громов едва успел отпрянуть в сторону, и всё равно мутант зацепил его плечом, чуть не сбросив вниз. Вожак кубарем скатился со скалы и рухнул в гущу движущихся тел.
  
  "Вот он шанс, - пронеслось в голове. - И другого не будет".
  
  Не думая о последствиях, он оттолкнулся от камней и прыгнул вниз.
  
  
  
  Глава 37
  
  
  
  Первого подвернувшегося пса, он отбросил ударом ноги. Каким-то чудом Алексу удалось сохранить равновесие, а дальше... Дальше последовал стремительный забег. Его план мог сработать только в том случае, если мутанты потеряют к его персоне интерес или хотя бы слегка притормозят. Но подобный расклад могла обеспечить только игра и её искусственный разум.
  
  Тем временем за спиной разыгралась настоящая драма. Раненный вожак истекающий кровью, стремительно терял лидерство. Он умирал, и в безумных порывах калечил собратьев, не желая отдавать власть без боя. Упиваясь последними минутами жизни, он неистово бросался на соплеменников и наносил им смертельные раны, а те, почуяв слабину, с той же безумной жестокостью пытались его добить.
  
  Вскоре Громов услышал предсмертное завывание, которое тут же заглохло в свирепом рычании сотен разгорячённых глоток. Вожак был низложен.
  
  "Быстро же этот приятель сдал свои позиции, - подумал Алекс. - Не повезло"...
  
  Он мчался, не разбирая дороги, как в реальных боевых условиях. И враг здесь не отличался от реального, он был таким же бескомпромиссным и жестоким.
  
  Споткнись он о корягу и всё будет кончено в считанные секунды. Ощущение близкой опасности и непрерывный надрывный рёв хищников разогнали в жилах кровь. Никакие эффекты игры не были способны имитировать учащённый пульс и натужное сердцебиение - только адреналин, который впрыскивал в вены азарт битвы и первобытный ужас перед неизбежными страданиями.
  
  В довершение к физическим нагрузкам, он вдруг явственно услышал в голове бесчисленные голоса.
  
  "Обернись! - повторяли они. Обернись! Ты этого хочешь".
  
  "Чёрта с два! - подумал Алекс. - Обернусь, тут мне и крышка".
  
  Он не сомневался, что болотные псы обладают телепатическими способностями и внушают ему свои приказы коллективным разумом. Сила, с которой это делалось, вызывала пульсирующую боль в затылке и в какой-то момент, она стала нестерпимой.
  
  Он порывисто сорвал с разгрузки гранату и, вынув чеку бросил себе за спину.
  
  - Черти проклятые! - закричал он. - Как вам такой сюрприз?
  
  Прогремел взрыв. Несколько тварей взвизгнули, но остальных это только разозлило. Они пока с ним играли, ожидая когда из общей массы вырвется очередной вожак.
  
  
  
  Боль, нарастающая усталость и психическое напряжение начинали выбивать из ритма. Затяжной марш-бросок с противником на загривке, выкачивал всё больше энергии, и теперь Алекс уже сомневался, что сможет добраться до спасительных холмов. Лес редел, деревьев становилось меньше, зато повсюду виднелись глубокие рытвины почвенной эрозии. В отличие от псов ему было гораздо труднее преодолевать эти препятствия, и в любой момент, он мог споткнуться и упасть.
  
  Именно сейчас у него возникло неосознанное желание закончить игру и не важно с каким результатом. Это противоречило здравому смыслу, потому что его цель маячила перед глазами, а в голове постоянно возникали мысли о последнем задании.
  
  С большим трудом ему удалось подавить отчаяние, но искусственно вызвать бойцовскую злость у Алекса не получилось. Он бежал скорее по инерции, чем из желания победить, и только почувствовав перемены в поведении стаи, он вдруг пришёл в себя.
  
  Болотные псы начали обходить его с флангов, медленно затягивая петлю. Краем глаза он заметил, как несколько наиболее крепких, вырвались из общей свалки и стремительно приближаются к нему с боков.
  
  Ублюдки! - выкрикнул Громов.
  
  Он резко остановился и, развернувшись, нажал на спусковой крючок. Первая очередь сшибла самого крайнего. Мутант всхлипнул и кубарем покатился по земле. Ещё двоих Алекс уложил в пяти шагах от себя, но на этом его везение закончилось.
  
  Огромная зверюга прыгнула ему на спину и, подмяв грудью, в ярости вцепилась в правую руку. Громов ощутил как острые клыки разрывают ткань армейской куртки. В нос ударило смрадное дыхание, обожгло рвущимся из ноздрей жаром. Голодное монотонное урчание, кровавая грязь и неминуемая расправа - не такой представлялась ему последняя точка.
  
  - Тв-в-варь безмозглая! - переворачиваясь на бок, зарычал Алекс.
  
  Свободной рукой, он ударил пса в морду, а затем бил до тех пор, пока кулак не угодил зверю в нос. Болезненный удар заставил мутанта разжать челюсти и отпрыгнуть в сторону. Но поблизости уже крутились не меньше десяти тварей, готовых в любой момент напасть. Каждая из них несла увечья и смерть, и если они атакуют одновременно, остальной своре не останется даже лохмотьев.
  
  Громов вскочил на ноги, выставил автомат и выпустил оставшиеся патроны в болотных псов.
  
  
  
  Они набрасывались один за другим. Беспощадными тисками сдавили руку и ногу, мощные челюсти потянулись к горлу. Его трепали из стороны в сторону, и только скученность и теснота не дали тварям разорвать его на части.
  
  А потом он услышал крик...
  
  - Огонь! - эхом разнеслось над лесом.
  
  В тот же миг воздух сотрясли громоподобные нескончаемые залпы многочисленных стволов. Трескуче заработал ручной пулемёт, "голос" которого нельзя было ни с чем перепутать. Лязгнули многозарядные дробовики.
  
  Ошарашенные и оглушенные огнём болотные псы начали метаться среди деревьев. О своей жертве, они забыли как только раздались первые выстрелы. Несколько мутантов, так и остались лежать поблизости. Другие проносились мимо, иногда наступали на него или перепрыгивали в безумном стремление спастись от смертоносного шквала.
  
  
  
  Громов лежал не шевелясь. Ощущение полной отрешённости сковало его измученное тело. Боль и усталость, теперь стали для него единственной связующей с реальным миром нитью.
  
  Где-то вдали стенал одинокий звериный голос, искажённый предсмертными конвульсиями зарычал другой.
  
  - Не меньше сотни замочили! Остальные разбежались.
  
  Алекс осторожно разлепил веки и, моргая, уставился на стоящих рядом людей.
  
  - Ну ты как? Силы-то подняться есть? - спросил Франк. - Повезло тебе, что мы вовремя подоспели.
  
  - Что с моими руками? - поинтересовался Алекс.
  
  - Зверушки слегка пожевали, - хмыкнул Франк. - Но обе при тебе.
  
  - Поднимайте его и быстро активируйте лечебный комплект, - рявкнул Гриф. - Я хочу, чтобы через час особист был в норме.
  
  - Я не особист, - огрызнулся Громов. - И не надо присваивать мне чужие достоинства.
  
  - Мне плевать, буду называть как нравится, - Гриф пренебрежительно сплюнул и отошёл в сторону.
  
  Кое-как Алексу удалось принять вертикальное положение, и первое, что он сделал это посмотрел на хронометр. В его распоряжении оставалось пять часов.
  
  - Крепко тебе досталось, - послышался голос Панды. - Но ничего. Сейчас ребята поделятся своими запасами.
  
  Она подошла к Алексу и посмотрела в глаза.
  
  - Мы отслеживали твой путь, - сказала она. - Ты выбрал оптимальный, но самый опасный маршрут.
  
  Громову сунули пару аптечек.
  
  - У меня проблема с КПК, - отозвался он. - Перестал работать навигатор, исчезла карта, все гайды. Даже индикаторы самочувствия погасли...
  
  - Ждал чего-то другого? - Пожала плечами Панда. - Игра подходит к концу. По крайней мере для тебя. Поэтому Рокада постарается нейтрализовать исходящую от тебя опасность. Сначала в рамках правил, а если сделать это не получится, подключит другие механизмы решения проблемы.
  
  Алекс покосился на окровавленные руки и едва заметно улыбнулся. В нём уже давно что-то изменилось. Он не был прежним человеком, который выполнял воинский долг. В какой-то момент произошёл психологический надлом изменивший личность и прежнее восприятие действительности исчезло безвозвратно. Долгое время его разум метался в поисках ответа, а теперь он перестал отличать реальность от фальши. Он перестал быть спецом, профессиональные навыки которого могли помочь в решении множества проблем, теперь его одолевали сомнения и там, где когда-то он шёл напролом, теперь трусливо предпочитал отступить.
  
  "Когда же я изменился? - подумал Громов. - И что во мне изменилось?".
  
  - К прежней жизни возврата нет, - сказал вдруг Панда. - Остаётся только возможность поквитаться, и ты должен ею воспользоваться. Нам всем хотелось бы это увидеть.
  
  Алекс посмотрел, на стоявших рядом людей и кивнул. Человек тридцать. Разноликие, одетые во что придётся, вооружённые кто чем - все они существовали только в рамках этого игрового пространства и каждый из них содержал частицу личности погибших людей.
  
  В это было трудно поверить, но факты предоставленные Борей Кураевым рассеяли все сомнения.
  
  - Мы проводим тебя к к старой базе Спрута, - сказала Панда. - Так будет надёжнее.
  
  - А может на вертушке? - улыбнулся Алекс.
  
  - Не-а! Вертолёт теперь далеко. К тому же весь транспорт контролируется игрой, а нам это не нужно.
  
  - Выдвигаемся через десять минут, - крикнул Гриф. - Надеюсь, к этому времени, ты придёшь в норму.
  
  
  
  Глава 38
  
  
  
  Чем ближе к "Морозилке", тем холоднее. Над далёким городом клубилась снежная пыль, иногда суровые вихри приносили к ногам ледяную крупу.
  
  Отряд сопровождения возглавил Гриф, но большая часть бойцов, которые помогли Алексу на болотах, постепенно растворилась на необозримом пространстве игрового мира, поэтому в группе осталось шестеро.
  
  Медикаменты действовали медленно, и Громов опасался, что к назначенному времени его виртуальное тело так до конца и не восстановится.
  
  Периодически перед глазами всплывал таймер, но тревожно пульсирующие цифры почему-то не вызывали никаких эмоций. Он поймал себя на мысли, что время для него перестало быть простой абстракцией и превратилось в некое объективное вещество, которое можно увидеть и даже потрогать.
  
  Оно больше не обозначалось цифрами и не отображалось хронометром, время сконцентрировалось в одном единственном месте, которое кто-то назвал "Дверью".
  
  Он шёл за Грифом и задумчиво смотрел себе под ноги. Вспомнился тот день, когда впервые приехал в "Лабораторию передовых технологий" на встречу со Старковым. Уверенный в себе, чётко представляющий, что хочет от жизни, настоящий боец способный проломить любую стену - таким был десять дней назад Алекс Громов.
  
  Теперь всё изменилось. Пропали ориентиры, делавшие мир понятным, исчезли и уверенность и бойцовский азарт. Осталась только осторожность и врождённое упрямство, заставлявшее двигаться вперёд. А ещё неистребимое желание узнать истину.
  
  "Когда же это случилось? - подумал Алекс. - Когда я потерял себя?".
  
  Гриф остановился и предупреждающе поднял левую руку. Команда была более чем понятна - впереди подстерегала опасность. Громов часто заморгал и прищурился. Заснеженную городскую площадь на запредельной скорости пересекала какая-то двуногая тварь. Она двигалась пружинящими прыжками на запад, оставляя за собой снежные ураганчики.
  
  
  
  Руины, которые остались от наземной части станции метро вызывали уныние. Вход едва просматривался и напоминал крысиный лаз. Видимо причиной разрушения стал взрыв, и не трудно было догадаться, кто его организовал.
  
  "Адам Незабудка постарался, - подумал Алекс. - Когда ублюдка отсюда выставили, он решил, что тайна так и должна остаться при нём. Надо отдать парню должное, ему это почти удалось".
  
  Они обошли все хитроумные ловушки расставленные "Рокадой", но Алекс чётко понимал, что это только прелюдия и главный капкан уже для него приготовлен. На лице Грифа, он прочёл те же предположения.
  
  "Плевать! - отмахнулся Алекс. - Ещё немного и всё закончится".
  
  - Кто бы мог подумать, - произнёс Гриф. - Впервые работаю проводником для агента спецслужб.
  
  Он повернулся к Алексу и беззлобно оскалился.
  
  - Ничего личного, приятель! Но ты мне не нравишься и это не исправить, - заметил он. - Да и не верю, что тебе удастся свернуть игре винты, несмотря на твои допуски и всё такое.
  
  - Спасибо на добром слове, - огрызнулся Громов. - Может найдёшь ещё что сказать?
  
  - Обойдёшься! Я сделал, что от меня требовалось. Теперь делай своё дело ты.
  
  Гриф демонстративно отошёл в сторону и повернулся спиной. Но подгонять Алекса он не собирался.
  
  - Здесь мы попрощаемся, - стягивая с лица защитную маску, сказал Панда. - Вероятно больше мы никогда не увидимся. А потому не держи зла. Если что...
  
  Жаль! - отозвался Громов. - Жаль, что не увидимся.
  
  - В твоём положении сентиментальность слишком дорогое удовольствие, - улыбнулась девушка. - Туда нам путь закрыт, и помогать тебе я уже не смогу. А значит, ты должен полагаться только на себя. Незачем будоражить разум воспоминаниями.
  
  - Я знаю! - Громов протянул руку. - Но всё равно спасибо.
  
  Панда сжала его кисть и кивнула на разрушенный вход.
  
  - Поторопись! Времени осталось немного.
  
  Алекс улыбнулся в ответ и медленно зашагал к руинам станции.
  
  - Наведи там шороху! - крикнул вдогонку Гриф. - Сделай так, чтобы повылетали их поганые сервера.
  
  Алексу нестерпимо захотелось оглянуться, но он не стал. Вдруг показалось, что если он обернётся, то уже никогда не сможет отсюда уйти.
  
  
  
  Что ждало внизу он даже не догадывался. Разум трезвонил об опасности, от тревожных мыслей и подозрений на лбу выступила испарина. Алекс боялся. Боялся как никогда.
  
  Но этот страх был вызван искусственно, сама игра моделировала его состояние, заставляя сойти с пути и допустить ошибку.
  
  "Хрен тебе сволочь! - стиснул зубы Алекс. - Даже если свихнусь окончательно, я всё равно разворошу это змеиное гнездо".
  
  Он протиснулся в щель и включил фонарь встроенный в шлем. Вниз вели ржавые покрытые щебнем и плесенью ступени застывшего навечно эскалатора. Пахло сыростью, из глубин подземелья тянуло промозглостью и тленом. Как только он шагнул на эскалатор таймер в левом углу обнулился. Начался другой отчёт времени, но сути это не меняло. Громов услышал как пискнул КПК, в почтовый ящик которого пришло письмо с вирусом. Через пару минут программа запустит секретный скрипт, чтобы в нужный момент
  Алекс смог активировать чит-код. Всё очень просто, но просто в абстрактных умозаключениях. Тритон создавал чит-код, чтобы гарантировать преимущество в игре, но виртуальная неуязвимость, ещё не гарантировала безопасности в реальном мире. Громов не мог даже предположить, что его ждёт, от того и сомневался. Сомнения убивали в нём героя и только злость не давала запаниковать и съехать с катушек.
  
  Он осторожно сошёл вниз и, остановившись перед турникетами, осмотрелся вокруг. Сточные воды частично затопили станцию, вода скрыла рельсы, подступила к перрону. Он слышал как журчат ручьи, с шумом падают нерукотворные водопады.
  
  "Обстановка ещё та", - подумал Алекс.
  
  В подземке царила мутная темень и только белый луч света налобного фонаря удерживал его от того, чтобы не повернуть назад.
  
  Гнетущую атмосферу и неопределённость разбавляло унылое завывание ветра в вентиляционных отдушинах. Иногда Алексу казалось, что это воют живые существа, которых искусственный разум поселил в зловещих недрах туннеля. Слишком явно в странной игре ветра слух различал необычные интонации напоминающие нечленораздельную речь.
  
  "Так некоторые с ума и с сходят, - поморщился Громов. - Чего уж далеко ходить, я и сам скоро свихнусь".
  
  Двигаться вперёд не хотелось, но до пункта назначения оставалось сто метров - сто шагов отделявших от истины, к познанию, которой он так стремился. Разве эта цель не стоила усилий.
  
  Громов осторожно перелез через турникет, подошёл к краю перрона, затем спрыгнул в холодную грязную воду и сделал пару шагов, стараясь нащупать рельсы или шпалы.
  
  Холод стремительно охватил всю нижнюю часть тела, и Алекс болезненно поморщился. Загребая ногами, он прошёл несколько метров, потом остановился, чтобы снять с плеча автомат.
  
  На вызванных его движениями волнах мерно покачивались пластиковые бутылки, обрывки вымытых из потайных углов газет, вздувшиеся крысиные трупы. Громов тяжело вздохнул и, выставив автомат двинулся в самую темень. Свет фонаря маячил на округлых сводах, плясал на сумрачной поверхности воды. Его путь лежал туда, где туннель круто заворачивал и раздваивался. Одна из веток заканчивалась тупиком, но этот тупик маскировал скрытую локацию, о существовании которой знали только избранные; среди избранных оказался и он. Впрочем, был ещё Адам Незабудка, но этому типу ничего кроме власти над виртуальным миром не требовалось, в силу чего и понять истинное предназначение "Двери" Спрут не мог.
  
  "Случайный человек, - подумал Алекс. - Разве можно ставить этого недомерка на одну планку с Тритоном или Грифом?".
  
  Прислушиваясь к шорохам ветра, он медленно продвигался вперёд. Муть воды страшила - и каждый раз, когда он делал шаг, он старался перераспределить вес тела на ногу имевшую твёрдую опору. Меньше всего хотелось провалиться в какой-нибудь колодец или открытый коллектор со стремительным течением. Одна только мысль, что потоки утянут его в сточную трубу вызывала дрожь в коленях.
  
  Вскоре луч фонаря выхватил гору автомобильных покрышек, обмотанных колючей проволокой, за ней, в лёгкой туманной дымке вырисовывалась монолитная бетонная стена.
  
  "А чего ты ждал? - усмехнулся Алекс. - Чтобы добраться до "Двери" придётся постараться".
  
  По его подсчётам оставалось минут десять. После этого нужно запускать чит-код, иначе сканирующие программы игры выявят его и заблокируют.
  
  Он осторожно вскарабкался по покрышкам к сводам туннеля и, протиснувшись под проволочными мотками, на животе пополз вниз, стараясь как можно быстрее оказаться по другую сторону баррикады. Полученные раны вызывали жгучую боль, несколько раз он ощущал как впившиеся заострённые концы рвут кожу притормаживая спуск. В довершение ко всему, он пару раз ударился локтем и рассёк губу о каменный выступ. Но обращать внимание на ссадины и царапины не было ни желания, ни времени.
  
  Жмурясь от боли, Алекс медленно встал на ноги и, поправив фонарь, осмотрелся. Между баррикадой и стеной оставалось пространство в пару метров, достаточное чтобы открылась многотонная бронированная дверь. Она едва была заметна под толстым слоем грязи, серо-зелёного мха и спутанных лохмотьев паутины.
  
  - Наконец-то! - не выдержал Алекс. - Теперь посмотрим, кто здесь главный босс.
  
  Он импульсивно сгрёб мусор с мерцающего красным цветом индикатора и потянулся к ключ-карте. Считывающим устройством давно не пользовались и ему пришлось приложить некоторые усилия, чтобы прочистить приёмную прорезь. Набираясь храбрости, он немного помедлил, затем аккуратно провёл картой по магнитному замку и отошёл в сторону.
  
  Индикатор вспыхнул зелёным, и до слуха отчётливо донеслись щелчки отпираемых затворов. Скрытый под толщей брони механизм тихонько заверещал, затем зашипели пневматические тяги и тяжеленная дверь медленно открылась.
  
  
  
  Облицованный металлическими листами коридор тонул в тумане. Что находилось в конце Громов не видел. Возможно ещё одна дверь, а может глухая стена, преодолеть которую он уже не сможет. Сжимая автомат он перешагнул через порог и медленно двинулся вперёд.
  
  Он ни о чём не думал, полностью подчинившись инстинктам, беспокойство уступило место звериной настороженности, а чувства обострились, превратив его во взведённый механизм. В какой-то момент туман сгустился настолько, что он перестал видеть свои руки. Он ощущал тяжёлый привкус затхлости на языке, не хватало воздуха от повышенной влажности стало жарко. Под подошвами ботинок хрустко крошилась бетонная крупа. Ему вдруг неистово захотелось нажать на спусковой крючок и хотя бы на секунду рассеять этот липкий, тягучий смог.
  
  Но вскоре туман начал рассеиваться, и Громов почувствовал дуновение холодного ветра.
  
  "Какая благословенная свежесть! - промелькнуло в голове. - Ещё немного и моя истончившаяся натура закатила бы истерику".
  
  Затем он услышал шелест листвы и тихое заунывное поскрипывание проводов на ослабевших натяжителях. В прорехах тумана глаза разглядели стволы деревьев, кустарник и остовы каких-то машин.
  
  Выходило так, что коридор служил отправной точкой, неким порталом перебросившим его в закрытую локацию. О чём-то подобном Громов догадывался и теперь, когда это случилось не без удовольствия расслабился.
  
  - Всё получилось! - прошептал он.
  
  Порывы ветра разорвали туманную завесу, рассеяли мглу. Алекс замедлил шаги и с удивлением осмотрелся. Всё вокруг казалось до боли знакомым, только одичалым и заброшенным. Здесь было тепло, даже чересчур. Скорее всего стояло лето, но из-за дыма затмившего небо, казалось, будто сейчас осень. Монотонно и зловеще шелестела высушенная пожарами листва на высоких тополях, где-то далеко ревело и грохотало пламя, пожиравшее лесополосу, гулко и трескуче хлопали взрывавшиеся бензобаки легковушек.
  
  Громов остановился и рывком сорвал с головы шлем и защитную маску. Затем расстегнул ремни бронежилета и поспешно снял с себя бушлат. Бронежилет он надел поверх водолазки, но всё равно температура воздуха была такова, что ему стало жарко.
  
  - Забавно! - протянул он.
  
  Алекс вынул из кармана КПК и включил экран. Все опции, которыми когда-то был снабжён компьютер теперь полностью отключились. Работал только таймер и почтовый ящик.
  
  "Рокада" убрала всё, что связывало его с игровым образом, все достижения полученные в качестве бонуса, навыки, связи с другими игроками, доступ к информации.
  
  Она действовала так, словно была разумным организмом, которому хотелось самоутвердиться за счёт неудачи другого.
  
  Громов крепче сжал автомат и медленно зашагал к видневшейся неподалёку развилке.
  
  Судя по всему, он оказался далеко за городом. Ни одного жилого строения, ни одного указателя. На запад уходило изборождённое, перепаханное взрывами шоссе. По обочинам и в кюветах лежали остовы частных легковушек, а на повороте стоял выгоревший изнутри танк. Когда Алекс приблизился, он почувствовал запах сгоревшей плоти. Танк всё ещё дымил. Повсюду виднелись следы скоротечного боя: в лесополосе упавший вертолёт, ещё один лежал на асфальте шоссе. На дороге, в ряд, стояли повреждённые БМП, выгоревший дотла грузовик и БТР. Колонна боевой техники была уничтожена в считанные минуты, настолько быстро, что даже воздушное сопровождение не помогло.
  
  От неприятных ассоциаций по телу пробежала дрожь, и Громов поёжился, несмотря на стоявшую жару и духоту. Глаза специалиста выхватывали детали мимо, которых он уже однажды проходил.
  
  - Чёрт! - прошептал он, порывисто оттягивая горловину водолазки. - Как им удалось влезть в мою башку.
  
  Он подошёл к развилке и свернул на боковую дорогу. В канаве валялся указатель с цифрами, чуть в стороне дымил почерневший от копоти пассажирский автобус.
  
  От удушливых запахов Алексу, стало дурно, и он постарался побыстрее пройти мимо.
  
  - Чёрт! - повторил он. - Не могу в это поверить. Просто не могу...
  
  За тополиной аллеей виднелось полуразрушенное здание "Лаборатории передовых технологий".
  
  
  
  То что случилось противоречило здравому смыслу. Алекс хорошо осознавал опасность ситуации и усиленно старался отогнать страшные мысли. Ему грозил нервный срыв не потом, не в отдалённой перспективе, а прямо сейчас на пороге великого открытия.
  
  Он мог не выдержать психологического перенапряжения и в любой момент сорваться. Прекратится процесс. Игра завершится ничем и вся проделанная работа окажется бессмысленной. Опыт и специальная подготовка, навыки бойца и профессионального убийцы оказались бессильны против непререкаемой мощи искусственного разума. "Рокада" подавила волю, сломала психику и поменяла восприятие за считанные дни и это у него, у человека, которого готовили мастера своего дела.
  
  "Надо взять себя в руки, - тяжело дыша, подумал Громов. - У меня всё ещё есть шанс поставить точку. Небольшой, но шанс".
  
  
  
  Громов остановился перед дверями в лабораторию и посмотрел на парковку, где чадливо догорала его собственная машина. Она находилась на прежнем месте, куда он собственноручно её поставил. Передние колёса чуть повёрнуты, стекло водительской двери немного опущено. Алекс поставил её сюда десять дней назад, он хорошо помнил, как охранник указал на конкретный карман, хотя на парковке оставалось огромное количество не занятых мест. Впрочем, это его тогда не удивило.
  
  Собираясь с мыслями, Громов зажмурился и сделал несколько глубоких вдохов. Это сняло напряжение и вернуло ясность ума.
  
  - Ну что ж! Пора посмотреть, кто так любит копаться в чужих головах, - проговорил он.
  
  Прикладом разбив стеклянную дверь, он вошёл в холл. Внутри царил разгром. Перевёрнутая мебель, посечённые осколками и пулями стены, залитый кровью пол. Около серебристого турникета лежали мёртвые солдаты, десять хорошо вооружённых десантников убитых неизвестным оружием. Были и гражданские, которых внезапное вторжение застало врасплох.
  
  На обгоревших закопчённых лицах застыло непонимание и страх. Эмоции свойственные людям попавшим в безвыходную ситуацию. Влажные глаза, отсутствие трупного окоченения и спёкшейся крови говорило, что трагедия произошла несколько минут назад. От предположения, что мертвецы ещё не остыли Алекса прошиб холодный пот.
  
  Перешагивая через кровавые лужи, Громов подошёл к лифтам. Вероятность, что в здании работало хоть какое-нибудь оборудование была невелика и всё же он поочерёдно нажал вызов обоих лифтов. Сработал правый.
  
  - Странно, если не сказать больше, - прошептал он. Если происходит нападение, первым делом штурмовики вырубают энергию.
  
  Лифт тихонько звякнул, и двери раздвинулись. На полу, с развороченной грудной клеткой лежал охранник. Этот парень выписывал Алексу пропуск и показался ему тогда мрачным и равнодушным, он и сейчас хранил на лице печать безысходного фатализма, только глаза застыли и помутнели.
  
  Алекс вошёл в кабину и повернулся к мертвецу спиной. Он чётко знал куда ему нужно попасть, хотел ли он этого сам, или кто-то внушил нужные мысли теперь не имело никакого значения. Всё шло так как и было задумано, по неписанному плану, призванному подвести к неизбежной развязке.
  
  Лифт поднялся на третий этаж. Остановился, и на несколько секунд застыл, словно раздумывая выпускать его или нет. Ожидание было неприятным. Алексу вдруг показалось, что он может застрять в этой душной тесной коробке навсегда. Один на один с мертвецом и дурными сумбурными мыслями. С чит-кодом Тритона в КПК и полным отсутствием мотивации. Он покосился на труп охранника и задумчиво пожал плечами.
  
  "Не такая уж плохая компания, - подумал он. - По крайней мере не будет доставать расспросами и пустой болтовнёй".
  
  Двери раскрылись с глухим скрежетом, запуская в кабинку шум искрящей проводки и завывания сквозняков в пустых коридорах. Вместе с шумом ворвались и дурные запахи. Палёная изоляция, сгоревшее мясо, дизельная копоть и ещё чёрт знает что, одним словом весь спектр смрада вызывающий рвотный рефлекс. Громов поморщился, пару раз кашлянул, подавляя неприятные позывы и, напрягая слух вышел в коридор.
  
  Пластиковые панели отделки, всё ещё тлели, но копоть уносило порывами ветра, который врывался на этаж через пролом в крыше. В этой дыре, как в окне виднелся край мрачного серого неба, с клубами огненно-чёрного дыма и мечущимися в высоте стрижами. Громов поёжился и медленно двинулся к лаборатории Бори Кураева. Под ногами глухо хрустела штукатурка и битое стекло, каждый шаг давался с трудом, но причиной этому была вовсе не злонамеренность игры, а неприятное сосущее под ложечкой чувство. С каждым шагом Громов терял часть себя, а точнее того образа, в который он вжился и из которого ему не хотелось выходить.
  
  Он добрался до широких дверей игрового зала и в нерешительности остановился, пытаясь собраться с мыслями. Десять дней назад он вошёл в эти двери, чтобы облачиться в экзоскелет и проникнуть в тайну, в существование, которой его убедили люди Вероники Кранц. Сколько всего было сделано, сколько пережито и достигнуто...
  
  "А может и нет ничего? - подумал Алекс. - Всё это плод больного воображения, навязанная умниками терапия или даже побочный эффект? Может и нет никакого Алекса Грома".
  
  Он взялся за дверную ручку и потянул на себя. Дверь чуть подалась, затем зацепилась краем за покорёженный порог и пронзительно заскрипела, сдирая с бетона остатки сгоревшего линолеума. Он знал, что развязка будет неожиданной и готовился к самому худшему. Игра не случайно привела в это место, здесь его ждали палачи, чтобы покарать за дерзость и своеволие.
  
  До слуха донеслись какие-то звуки. Не то произнесённые слова, не то бессвязное бормотание, в котором едва угадывалось человеческая речь. Но эти голоса вызвали неприятные ассоциации, отчего Алексу стало не по себе.
  
  "Последнее испытание самое тяжкое, - промелькнула в голове мысль. - Ты остаёшься один, враг силён как никогда. И только тебе решать как умереть. Беда в том, что ты всегда один и в начале пути и в самом конце".
  
  Он услышал как пискнул КПК и вымученно улыбнулся. Наконец включился в работу секретный скрипт Тритона. Теперь он обладал убийственным оружием.
  
  Алекс протиснулся в приоткрытую дверь и тут же прижался к стене. В лаборатории было темно, лишь под потолком нервно пульсировали несколько ртутных ламп. В дальнем конце зала, где располагался игровой комплекс с подвешенным к потолку экзоскелетом, трескуче искрили электрические кабели. Призрачно мерцали опрокинутые взрывной волной мониторы в уголке оператора.
  
  Обоняние, обострённое тревожным ожиданием, уловило неприятный запах, и Громов болезненно поморщился. Смрадом несло со всех сторон, словно источники источающие миазмы, хаотично перемещались в пространстве. Тянуло псиной, нечистотами и мертвечиной. Глаза с трудом привыкали к полумраку, но когда Алекс проморгался и обвыкся, он сразу же заметил, что в огромном помещении лаборатории находится не один. На стенах плясали тени, иногда слух различал хриплое дыхание каких-то существ.
  
  - Бра-во! Браво! - воскликнул голос. - Наконец ты сюда добрался. А я уж стал за тебя переживать.
  
  Алекс оттолкнулся от стены и сделал пару шагов к центру зала. Он не видел говорившего, но чувствовал, где он находится.
  
  Нащупав рукой фонарь, он снял его с разгрузки и, нажав кнопку, направил вперёд.
  
  Белый луч выхватил покорёженное оборудование, остатки игрового экзоскелета и жуткие окровавленные рыла нескольких антропоморфов. Твари ни чем не отличались от "Телепата", который чуть не прикончил его в квартире под номером 151, разве что вели себя поспокойнее, да не пытались посеять панику в его голове.
  
  Свет нервировал мутантов, это было заметно по дрожавшим губам и рефлексивному сужению зрачков, но какая-то сила сдерживала их порывы, и твари послушно ждали. Они ждали приказа человека, который скрывался за обломками игрового оборудования, среди разорванных проводов и покорёженных костей экзоскелета. Могучий, рубленный абрис его фигуры, чуть подсвеченной рассеянным лучом, чётко вырисовывался на фоне почерневшей от копоти стены.
  
  - Кто ты такой? - стараясь сохранить хладнокровие, спросил Алекс.
  
  Антропоморфы, словно цепные псы, медленно подались вперёд. Вместе с ними заколыхалась тьма вокруг. Зашуршала штукатуркой и битым стеклом, заскрежетала зубами и захрипела десятками звериных глоток. Всё это время "Телепаты" таились во тьме, наблюдали за Алексом и следили за каждым его движением. Оставалось только гадать, какой абсолютной властью обладал контролёр, чтобы удержать эту ненасытную свору от атаки.
  
  - Не гони волну! - бросил незнакомец. - Ты и без того раздражаешь моих подопечных! А их здесь без малого сотня.
  
  Говоривший неторопливо выбрался на свет и с самодовольной улыбкой остановился перед Громовым.
  
  - Цербер!? - вырвалось у Алекса.
  
  - Собственной персоной! Но ты похоже ожидал увидеть кого-то другого.
  
  Охранник встречавший новичков у входа в "Посёлок", парень сшибавший двадцатки, хохмач, который мог подбодрить или что-то посоветовать, наконец просто приятель - можно было подобрать десятки эпитетов, но сейчас это было неважно. Цербер показал истинное лицо, и Громов чётко осознал, что с самого начала, с первой минуты пребывания в игре был под его полным контролем.
  
  - Я Цербер, так меня зовут, и это не случайно. Я пускаю в "Рокаду" всех, но выпускаю только тех кого посчитаю нужным. Тебя отпускать... я не намерен.
  
  Он злобно сверкнул глазами и оскалился в улыбке.
  
  Алекс рефлекторно потянулся к КПК и, вынув его, посмотрел на экран. На синем полотне тревожна мерцало слово: "Ошибка".
  
  "Похоже накрылся мой чит-код", - холодея, подумал Алекс.
  
  - Потерял что-то? - рассмеялся Цербер. - Не трудись, мы отследили вредоносный скрипт и уже его нейтрализовали. Тритон оказался не таким крепким орешком, как мы думали вначале. Слишком предсказуемый, слишком самонадеянный, не в меру тщеславный - в общем типичный представитель человеческого рода, который оставляет следы и автографы, везде, где только возможно. Нам даже не пришлось его убивать, потому что свой приговор он привёл в исполнение сам. Ублюдок.
  
  Громов с трудом выдавил легкомысленную улыбку, но в голове царил невообразимый хаос, что красноречиво отражалось на его напряжённом лице. Всё пошло не так, как он рассчитывал и теперь надеяться было не на что. Его загнали в тупик.
  
  - Ладно! - стараясь унять дрожь, произнёс Алекс. - Даже с "боевым телепортером" у меня нет никаких шансов справится с твоими псами. Может напоследок расскажешь, где я прокололся?
  
  - Хочешь потянуть время? Дать своим помощникам мобилизовать ресурсы и подключится к системе? - Цербер хохотнул и подошёл ближе. - Бесполезно! Я вырубил всё оборудование в лаборатории, всё кроме твоего экзоскелета. Люди Вероники Кранц, даже не знают, что с тобой в данный момент происходит. Они не видят статистику, у них нет визуального контакта с игровым процессом, они не контролируют ни одного сервопривода костюма, они вообще ничего не контролируют. Если техники попытаются отключить экзоскелет, я сделаю так, что он превратит тебя в фарш. Поверь мне, мой мир для тебя реальнее, чем тот из которого ты пришёл.
  
  - Почему я? - спросил Алекс. - Ты ведь знал с самого начала, кто я такой?
  
  - Ты не верно представляешь положение вещей, - усмехнулся Цербер. - Я один из многих и самостоятельно ничего не решаю. Я только слежу за порядком, чтобы такие как ты не мешали наблюдать и делать выводы. Впрочем, в одном ты прав. Мы с самого начала знали о твоём статусе, более того именно мы подсказали Старкову твою кандидатуру. Спецы с психологическим надломом и семейными проблемами, нам очень интересны.
  
  - Социальный эксперимент! Я знал, что здесь замешаны аналитики из высшего эшелона...
  
  - Ты глупец! - резко перебил Цербер. - Твои аналитики не смогли даже подготовить план операции. Они бросают вашего брата на убой, не подозревая, что мы опережаем их на шаг. В ряду жертв человеческой глупости ты шестой, а когда они потеряют и тебя, мы подскажем претендента на роль седьмого.
  
  Громов судорожно сглотнул и, чувствуя, как в душе нарастает злость, до хруста стиснул кулаки. Ему безумно захотелось врезать в эту глумливую ухмыляющуюся физиономию. Врезать так, чтобы мерзавец отлетел к стене, к своим уродливым отвратным помощникам.
  
  - Ты расходный материал, который не жалко! - с презрением в голосе, проговорил Цербер.
  
  Алекс с трудом подавил гнев и, огляделся по сторонам.
  
  - И зачем этот спектакль? - спросил он. - Для чего нужен альтернативный финал?
  
  - Всё очень просто, - Цербер многозначительно обвёл пространство рукой. - Это не просто локация. Это огромный информационный накопитель, куда стекаются данные о каждом игроке. И уж коли мы внутри "Рокады" - всё должно подчиняться правилам игры, даже наши корпоративные и исследовательские интересы. Опыты и эксперименты, аналитики и контролёры стали частью игры. "Последний квест" или "альтернативный финал" только эпитеты, слова играющие роль приманки для особо одарённых геймеров, не беда, что здесь расположен наш виртуальный сервер, наше сердце, ведь большинство игроков так и не добираются даже до контрольной точки, а значит никакой угрозы разоблачения не существует.
  
  - А я что!? Исключение? - усмехнулся Громов.
  
  - Хотел бы польстить и сказать, что ты уникум, который сумел пробиться к финалу самостоятельно. Но это будет ложь. - Цербер протянул руку и с беззаботностью хозяина похлопал по плоской голове ближайшего телепата. - Нам стало интересно, как ты поведёшь себя, когда перед носом замаячит победа. Тем более у тебя были кое-какие достижения. Интерес к наследию Тритона привёл тебя в "Андеграунд", и ты проник в его личную "Зону покоя". Ты сумел расколоть преобразователь "Лемуров" и получить ключ-карту. Затем, вышел на "Призраков" и втёрся к ним в доверие - это порадовало нас больше всего. Благодаря твоим усилиям, мы знаем о них практически всё. Уничтожить этих отщепенцев, посмевших менять правила игры, теперь не составит труда, но как ты понимаешь, нам это не выгодно. Человеческий род уникален, и изучать вас можно ни один год. А "Призраки" - это парадокс. Их существование противоречит здравому смыслу, и всё же они данность, которую нельзя отрицать. Они побочный продукт опытов с телепортацией.
  
  - Телепортацией? - воскликнул Алекс. - Теперь я начинаю понимать...
  
  - Да, да! Ты соображаешь быстро, - улыбаясь, заметил Цербер. - Когда пришло время переправить в ваш мир зверушек, мы использовали в качестве моста живые организмы - тела игроков. К сожалению для них, они лишились рассудка, а некоторые и вовсе - жизни. В результате перехода, то, что вы привыкли называть личностью, отделяется от тела и перетекает в цифровое пространство, со всеми вытекающими для организма последствиями.
  
  - Для чего вы переправляете этих уродов в реальность!? - спросил Громов. - Вам мало того, что вы уже сделали?
  
  Будто понимая слова человека, антропоморфы злобно зарычали. Гротескные, кровожадные выродки нетерпеливо зашевелились, насыщая воздух удушливыми миазмами. Из звериных глоток повалил пар. Заклокотала ядовитая слюна.
  
  - Спокойнее, спокойнее! - голосом заботливого хозяина, проговорил Цербер. - Вам придётся немного подождать. Мои дорогие зверушки!
  
  Он многозначительно покачал головой и поморщился.
  
  - Неужели ты всё ещё не понял? - крикнул он. - Глупец! "Телепаты" выполняют роль разведчиков, это передовой отряд призванный посеять панику и испытать людей на прочность. Эти безмозглые создания способны заменить группу хорошо подготовленных бойцов. Впрочем, нет нужды рассказывать об их способностях, ты отлично всё знаешь.
  
  - Телепорт здесь? - выдержав паузу, поинтересовался Громов.
  
  - Конечно! Где сервер, там и коммуникационный узел. "Рокада" это многополосная трасса - военная дорога, по которой в назначенный час начнётся вторжение. Но ты его не увидишь и в этом твоё счастье.
  
  - Кто вы такие, чтобы решать судьбу других? - выкрикнул Громов.
  
  - Не важно кто мы. Важно на что мы способны. А "Рокада" это предвидение того, что с вами со всеми случится. И изменить сценарий никому не дано.
  
  - Ублюдок! - поднимая автомат, процедил Громов. - Твой сценарий - дерьмо.
  
  Он до хруста в суставах сжал автомат. От ненависти и возмущения забурлила в венах кровь. Краем глаза Алекс заметил, как зашевелилось окружавшее его зверьё. И вдруг он услышал звук включившегося КПК.
  
  - Ваш статус изменён, - выплыло сообщение. - Вы получили дар Бога - бессмертие.
  
  Теперь Громов всё понял. Не было никакого чит-кода, не было и не могло быть. Тритон задумал куда более хитроумный план, который со свойственной гению изощрённостью воплотил в реальность. Чит-код и история вокруг него выполняли отвлекающую роль, это была пустышка на которую повёлся враг, а настоящий скрипт создающий преимущество игроку всё это время "дремал", ожидая подходящего момента. И когда уровень адреналина в крови Алекса начал зашкаливать сработал какой-то механизм. Возможно спусковым крючком послужило наличие большого количества врагов или какие-то слова произнесённые Цербером - возможно что-то другое. Этого Громов не знал и не желал знать, но в этот момент он снова ощутил себя бойцом - прежним Алексом готовым сдохнут и всё же выполнить поставленную задачу.
  
  - Разорвите его на части! - выпростав руку, закричал Цербер. - Медленно! Кусок за куском!
  
  Всё, что окружало Алекса мигом стало другим. Пространство сузилось до нескольких метров, звуки стали чётче, зрение обострилось. Он видел врага, словно кошка, замечая малейшие движения и оценивая обстановку с точностью компьютера.
  
  Громов отскочил назад и в ту же секунду на него бросился здоровенный антропоморф. Могучая тварь сшибла его с ног и нанесла удар, от которого в иных условиях он лишился бы сознания. Отпихнув уродца от себя, Громов порывисто нажал на спусковой крючок. Он и представить не мог, что благодаря подарку Тритона, пули могут обладать такой убойной силой. "Телепата" буквально разорвало, и Алекса обдала гнусная волна брызг из чёрной крови и измельчённой кожи.
  
  - Убить его! - загудел голос Цербера. - Я хочу, чтобы он сдох!
  
  Громов вскочил на ноги и, расчищая себе дорогу бросился к обломкам экзоскелета, у которых всё ещё стоял Цербер. Покончить с гадом, разнести лицемера вдребезги - таким было его первое желание, но пыл быстро угас, когда десять телепатов встали на пути непробиваемой стеной. Они набросились на него со всех сторон и будто гигантские крысы принялись рвать на части.
  
  "Ни черта у вас не получится", - зазвенела в голове мысль.
  
  Твари наносили раны, но повреждения не причиняли никакого вреда. Алекс чувствовал запах собственной крови, даже лёгкую боль, только это никак не отражалось на самочувствии. Увечья причиняемые антропоморфами не влияли на подвижность и жизненные функции, рубцы и шрамы мгновенно затягивались, оставляя лишь зудящее покалывание, да коросту из засыхающей крови. Он слышал скрежет когтей о броневые пластины, видел отлетавшие лохмотья армейской ткани с кусками кожи, иногда клыки с мерзким хрустом вонзались в кости, сотрясая тело жуткими вибрациями.
  
  Он словно отделился от своего виртуального тела и находился над полем боя, а аватар, которым он управлял силой мысли, стал неуязвимой машиной.
  
  "Дробовик", - мысленно произнёс Алекс, когда рожок автомата опустел.
  
  Телепортер послушно выполнил приказ, и через секунду лабораторию сотрясли, лязгающие звуки ружейных выстрелов.
  
  Он уложил антропоморфов одного за другим, превращая жутких мутантов в бесполезные, пульсирующие судорогами кучи размозжённой плоти. Несмотря на эффективность, заряжать дробовик не было времени, потому следующим в очереди стал израильский Узи.
  
  Оружие плавно скользнуло в ладонь и первой его жертвой стал телепат, сползавший с потолка. Мозги зверя забрызгали бетонную стену, а пули рикошетом зацепили ещё одного, готовившегося к прыжку уродца.
  
  Пробиваться к Церберу теперь не имело никакого смысла. Твари изменили тактику и теперь атаковали небольшими группами, прикрывая основной массой, своего рычавшего от бессилия господина. Краем глаза Громов заметил, что Цербер лихорадочно стучит по клавишам своего компьютера. Он искал выход из тупика, в который загнал стройную систему игры, "вирус" Тритона, и не оставалось сомнений, что рано или поздно решение будет найдено. Админы заблокируют и уничтожат скрипт, как только обнаружат его в основном коде программы. Но пока у него ещё оставалось время, и для себя Громов решил ликвидировать всех до единого "Телепатов", а уж потом покончить и с Цербером. Осатаневшие от запаха крови твари бесстрашно кидались под пули автомата, и каждая короткая очередь выпущенная из Узи, находила свою цель. Когда иссяк боекомплект, Алексу пришлось поработать ногами. Он отшвырнул оружие в темноту и отбежал к дальней стене, но именно здесь его настигла четвёрка выродков, которые вцепились в руки и ноги. Эта согласованность была неслучайной. С беспрекословностью доберманов мутанты выполняли приказ Цербера и в буквальном смысле пытались разорвать Алекса на куски. Каждый с неистовой яростью тянул на себе, хрустели суставы, мощные челюсти кромсали мышцы, с пронзительным треском рвалась армейская ткань. Но вопреки законам игры, тело Алекса без потерь выдерживало непомерные нагрузки, и каждая свежая рана зарубцовывалась ещё быстрее, чем предыдущая.
  
  - Пистолет, - вслух приказал Громов.
  
  Его прокачанный "ТТ" мигом материализовался в правой руки. Зверь с бульдожьей хваткой вцепившийся в правое запястье, яростно мотнул головой и, не дожидаясь пока инерция выбьет оружие из пальцев, Алекс нажал на спуск. Пули заскользили по бугристой спине мутанта, разрывая плоть и выворачивая жёлтые кости рёбер. Взвыв от боли тварь разжала зубы и, припадая на передние конечности, отскочила в сторону. Остальные "Телепаты" потеряли равновесие и закружились в безумной пляске, при этом ни на секунду, не разжимая челюстей.
  
  - Сволочи! Сволочи! Сволочи! - закричал Громов.
  
  Теперь рука была свободна, и Громов не целясь, разрядил пистолет в головы мутантов. Покончив с выродками, он вскочил на ноги и, оставляя за собой кровавый след, бросился в угол. Когда-то здесь стоял столик и пара кресел, в одном из которых Алекс угощался шоколадным пирожным Бори Кураева. Угол почернел от копоти, в спёкшемся пластике облицовки, навечно застыли жилы проводов.
  
  "А горяченькое напоследок, - подумал Алекс. - Давай-ка приятель мне РПК".
  
  Он чуть не выронил тяжёлый пулемёт, когда оружие переместилось из далёкой локации в правую руку. Поддерживая его левой, Громов со злостью подумал о полном коробе и, не раздумывая нажал на спуск.
  
  Гул от работающего РПК оглушил и потряс. Во вспышках света, Алекс увидел, как лавина "Телепатов" ринулась в его сторону. Не обращая внимания на страшные увечья и гибель соплеменников, твари в исступлении бросались под огненный шквал без каких-либо шансов добраться до жертвы. Пулемёт беспощадно выкашивал антропоморфов, внося в ряды атакующих опустошение и ужас. Каждый получал свою порцию убийственного металла: некоторые падали к ногам, других отбрасывало пулями или выбивало в прыжке. В какой-то момент Громову стало казаться, что этому избиению не будет конца но...
  
  "Так только кажется", - промелькнула в голове мысль.
  
  Последний израненный "Телепат" в бешенстве зарычал и, растопырив руки, прыгнул на Алекса. Итог бессмысленной атаки был предрешён - бессмысленная гибель.
  
  - Вот и всё, - проговорил Громов, выпустив короткую очередь.
  
  С развороченной грудной клеткой мутант рухнул на пол, конвульсивно вздрогнул несколько раз и затих. Бой длился не больше пяти минут, по крайней мере об этом свидетельствовали цифры на таймере. Всего пять минут, однако Громову они показались вечностью. Алекс криво улыбнулся, прислонил пулемёт к стене и посмотрел на Цербера. Надеясь исправить ошибку, тот всё ещё ковырялся в компьютере.
  
  - Цербер! - выкрикнул Алекс.
  
  - Что!? - бывший страж оторвался от клавиатуры и посмотрел на Громова.
  
  - Не суетись, ты всё равно проиграл.
  
  Они смотрели друг на друга, как непримиримые враги. Теперь Громов всё знал, но эти знания не успокоили его, а всколыхнули ещё большую тревогу. В эту минуту он чётко осознал, что покоя больше не будет, вторжение о котором сказал его враг лишь отложено, оно неизбежно и его начало дело ближайшего времени. Изменить это никому не в силах, можно было только подготовиться и терпеливо ждать развязки.
  
  - РПГ, - произнёс Алекс.
  
  Когда портативный телепортер доставил ему оружие, он увидел, как помутнели от ненависти и бессилия глаза Цербера. Страж раскрыл рот и, сотрясая голосом лабораторию, истошно закричал.
  
  - Из тебя получился плохой сторожевой пёс! - процедил Алекс, нажимая на спусковой крючок.
  
  Время замедлило ход, он увидел как снаряд вырвался из раструба и, пролетев десяток метров, угодил Церберу прямиком в пасть. Проломив зубы и разорвав челюсти, он взорвался в его голове, превратив ненавистного врага в кровавый туман.
  
  От взрыва заходили ходуном стены, с потолка посыпалась штукатурка, ударной волной распахнуло входные двери. Алекса обдало удушливым жаром, от которого перехватило дыхание и заслезились глаза.
  
  - У меня дурное предчувствие, - прошептал он, давясь от кашля. - Сдаётся мне чит-код, или как он там называется, отключился.
  
  Снова вернулась боль и усталость, ощущения навалились с такой силой, что Громов едва передвигал ноги. Цепляясь за стену, он с трудом дополз до выхода и, повиснув на двери, выглянул в коридор.
  
  Выстрел из РПГ спровоцировал серию взрывов, от чего заполыхали все соседние лаборатории, в которых, по всей видимости, испытывались горючие вещества. Теперь он оказался в огненной ловушке. Лёгкие разрывало от едкой копоти, да и раны, что не успели зажить, открывались одна за другой.
  
  "Что-то мне совсем хреново, - подумал Алекс. - Должно быть в реале ещё хуже".
  
  Раскачиваясь от слабости, он вышел в коридор и, прикрывая глаза ладонью, на ощупь двинулся к спасительному лифту.
  
  Но добравшись до площадки, он увидел, что лифты, как и всё вокруг, уже выгорели.
  
  Полыхающее пламя, дым, треск горящих материалов - всё дезориентировало и сбивало с толку. Ему так и не представился случай досконально изучить планировку здания, и теперь он не понимал, куда бежать.
  
  "Где-то должен быть запасной выход, - пытаясь сосредоточится, подумал он. - Знать бы в какую сторону бежать, тогда...".
  
  И вдруг, он заметил, промелькнувшее у ног существо. Серая шерсть в подпалинах, вымазанная грязью голова, маслянистая копоть на шкурке. Жалкий комок жизни, который неожиданно пробудил воспоминания.
  
  - Лаппа!? - шевеля губами выдавил Алекс. - Тебя-то как сюда занесло?
  
  Кошка стремительно бросилась в правое крыло этажа, и Алекс подчиняясь неожиданному порыву пополз следом. Каждый шаг давался с боем, ему стало казаться, что ещё немного и мозг взорвётся от напряжения и нехватки воздуха. Но он видел, мелькавший впереди силуэт, и надежда выбраться, заставляла упорно двигаться вперёд. Он цеплялся за жизнь как мог, он цеплялся за свой мир, за то непознаваемое ощущение причастности к существованию, которое присуще только разумным видам.
  
  В глубинах здания продолжало что-то детонировать, и оно непрерывно сотрясалось от глубинных вибраций. Пробиваясь, сквозь огонь, Алекс неосознанно оценивал свои шансы выжить, но даже в его собственных глазах они неотвратимо сползали к нулевой отметке. И всё же он продолжал с упорством обречённого цепляться за жизнь.
  
  В какой-то момент он потерял кошку из вида, однако она указала ему направление - единственно верное, как он считал. О том, что случится потом, когда он выберется из здания, Алекс старался не думать.
  
  "Потом, всё будет потом, - повторял он про себя. - Потом...".
  
  Сквозь пелену дыма, он разглядел приоткрытую железную дверь. Ударившись в неё плечом, Громов ввалился в проём и оказался на узкой пожарной лестнице. Он всё ещё находился в здании, и судя по расползавшимся в стенах трещинам, оно могло обрушиться в любую минуту.
  
  Цепляясь за перила, он шаг за шагом приближался к заветной цели, а позади ревело и бесновалось пламя, устремившееся вслед за потоками воздуха.
  
  Через несколько минут он снова увидел дверь, но теперь через щель под нею пробивался дневной свет.
  
  Алекс с грохотом её распахнул и, пробежав несколько метров упал на жёсткую, пожухлую траву. Свежий воздух опьянил, от избытка кислорода закружилась голову, но Громов поднялся на ноги и сделав ещё пару шагов остановился. На горячем ветру шелестели тополя, всё так же приглушённо и монотонно скрипели провода вдоль дороги. Он жадно втянул воздух и перед глазами померкло. Стало темно и глухо.
  
  - Вот и всё, - прошептал Алекс. - Теперь уже наверняка...
  
  
  
  - Он дышит!?
  
  - Пульс почти не прощупывается.
  
  - Вызывайте неотложку. Быстро, быстро!
  
  Алекс слышал голоса. Несколько мужских, женский. В какой-то момент ему стало казаться, что он знает кому они принадлежат, но он никак не мог вспомнить имена.
  
  - Ну и досталось ему.
  
  - Да на нём живого места нет!
  
  - Ни в коем случае не допускайте, чтобы он снова потерял сознание. Чёрт вас подери, держите его внимание!
  
  Громов почувствовал прохладное прикосновение, затем с него стали стягивать экзоскелет.
  
  - Алекс, держись! - донёсся голос Вероники Кранц. - Ты вернулся!..
  
  
  
  Месяц спустя.
  
  Заявление администрации проекта "Рокада". В связи со злонамеренными действиями неустановленных лиц, на сервера компании была совершена вирусная атака, повлекшая блокировку большинства пользовательских аккаунтов, взлом основного кода игры и внедрение непроверенных скриптов. Администрацией принято решение прекратить свободный доступ к протоколам программы во избежание повторных инцидентов. Якобы имеющиеся сведения об ущербе причинённом пользователям, а также наличия необъяснимых случаев и даже гибели игроков считаем инсинуациями конкурентов. Внутреннее расследование никаких нарушений не выявило, более того все желающие имеют возможность в составе инициативных групп получить доступ к аналитической информации компании. Со своей стороны разработчики игры будут всецело учитывать пожелания пользователей и других поклонников проекта, для улучшения качества игрового продукта. Вместе с тем, данным заявлением администрация презентует обновлённую версию игры, которая стала ещё более интересной, многообразной и абсолютно реалистичной. Добро пожаловать в наш мир! Нет у игры начала - нет у игры конца...
  
  продолжение следует...
  
  
   Горизонты тьмы. Яд из бездны
  
  
  
Оценка: 4.34*62  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  С.Панченко "Ветер" (Постапокалипсис) | | В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда" (Боевик) | | Д.Коуст, "Как легко и быстро сбежать от принца" (Любовное фэнтези) | | Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 2" (Антиутопия) | | В.Старский ""Темный Мир" Трансформация 2" (Боевая фантастика) | | А.Лоев "Игра на Земле. Книга 3." (Научная фантастика) | | Г.Ярцев "Хроники Каторги: Цой жив еще" (Постапокалипсис) | | А.Демьянов "Долгая дорога домой. Книга Вторая" (Боевая фантастика) | | С.Даниил "Темный остров" (Научная фантастика) | | A.Opsokopolos "В ярости (в шоке-2)" (ЛитРПГ) | |

Хиты на ProdaMan.ru На грани. Настасья КарпинскаяВ объятиях змея. Адика ОлефирЯ хочу тебя трогать. Виолетта РоманВолчий лог. Сезон 1. Две судьбы. Делия РоссиЯ возвращаю долг. Екатерина ШварцМои двенадцать увольнений. K A AСчастье по рецепту. Наталья ( Zzika)Отборные невесты для Властелина. Эрато НуарЯ тебя не хочу. Эви ЭросПерерождение. Чередий Галина
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "То,что делает меня" И.Шевченко "Осторожно,женское фэнтези!" С.Лысак "Характерник" Д.Смекалин "Лишний на Земле лишних" С.Давыдов "Один из Рода" В.Неклюдов "Дорогами миров" С.Бакшеев "Формула убийства" Т.Сотер "Птица в клетке" Б.Кригер "В бездне"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"