Селезнев Виктор: другие произведения.

Ника 2: План цивилизации Дзета

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Базы пришельцев на Земле и таинственный Комитет. Легко ли заснуть, когда знаешь о "программе обмена"? Легко ли выжить на прицеле группы "Дельта"? Легко ли спасти друга, оказавшегося в недосягаемом космосе в плену могущественных, но бездушных пришельцев? Когда на одной чаше весов Третья Мировая Война и четыре миллиарда жизней, а на другой - твои друзья... когда выбора нет, легко ли сделать выбор??? Миша не любитель приключений. Ника отговаривала друга, но он один пошёл на секретную базу. Пошёл, чтобы сделать невозможное. И вот что получилось... Описания серых пришельцев и их технологий в повести основаны на реальных фактах и свидетельствах учёного, работавшего на правительство в секретном проекте.

  Ника II: План цивилизации Дзета
  
  
  Содержание:
  
  Часть 1. Настоящий НЛО.
  Часть 2. Это становится интересно!
  Часть 3. Тайна серых пришельцев.
  Часть 4. Человек из Комитета.
  Часть 5. Земля - Дзета.
  Часть 6. На чаше весов.
  Часть 7. Свидетели для Коалиции.
  Часть 8. Негодяи - не акулы.
  Часть 9. Особнячок в Сочи.
  
  
  
  Часть 1. Настоящий НЛО
  
  
   Дернулась изо всех сил, громко выдохнула и проснулась. Глаза полуавтоматом рассмотрели темноту вокруг.
   Кругом ночь. Ника сидит на своей постели в комнате. Часто дышит и вся в поту.
   - Ну и дела! - громко сказала Ника самой себе, ощупывая пальцами капли на лбу.
   Ей просто самой не верилось, что приснился кошмар. Столько лет нормально спала, вообще ничего не снилось никогда, и вдруг - на тебе кошмар! Откуда и почему?
   Ника разбирается в себе самой лучше, чем кто бы то ни было. Но теперь настал момент, когда с ней, с её сном сотворилось нечто непонятное, неподвластное её пониманию.
   Когда-то давно она была рождена в России в рамках сверхсекретного научного проекта по генной инженерии, который проводился военными. Проект по выведению сверхчеловека. Таких детей как она было несколько. Проект заложил в их генотип много необычных способностей. Их готовили по специальной программе. Нику готовили стать киллером, ей приходилось выполнять специальные задания "Двойки" - сверхсекретной спецслужбы, которая занимается стратегической военной разведкой, имеет особый статус и особые полномочия.
   Мягкий порыв ветра колыхнул занавеску, сквозь открытый балкон повеяло ночной прохладой дремлющего океана. Влажный солоноватый воздух подействовал отрезвляюще на Нику, перепуганную странным кошмаром. Прекратив хлопать глазами, она резко оттолкнулась руками и свесилась ногами с кровати.
   В соседней комнате спит Миша. Хорошо, что он её не видит в таком глупом состоянии. Подумав об этом, Ника пронеслась мигом сквозь воспоминания. Только благодаря ему она вырвалась из ледяных объятий жестокой спецслужбы. Только благодаря Мише - мальчику, который ей очень понравился, и к которому впервые почувствовала нечто большее, чем дружба.
   Здесь, в далекой Америке, им спокойно. Здесь они в безопасности. Ника уже две недели как отдыхает, гостит в домике, который предоставили Мише и его маме американские спецслужбы. Небольшой городок на территории базы ВВС в Орегоне. Рядом похожие домики. В них живут офицеры и служащие базы с семьями. Мишиной маме Оксане Петренко предложили тихую и спокойную работу за компьютером в пресс-службе авиабазы. Есть кое-что общее с работой журналиста, которую она имела в России, но в целом работа очень скучная. Зато зарплата в двадцать раз больше той, что была в Москве. И работенка непыльная, да и не такая нервная как в редакции. Оксана не сдерживала свой восторг, вслух рассуждая за вечерним столом, на что будет тратить зарплату. Миша с Никой улыбчиво переглядывались, потягивая газированный напиток.
   Кстати, неплохо бы чего-нибудь попить. В голове какая-то мешанина после кошмара. Подумав об этом, Ника прошлепала босыми ногами к столу. Лень спускаться на кухню. Где-то здесь заветная баночка с недопитой "Колой". Вот она, рядом с темным силуэтом жидкокристаллического монитора. Ника встряхнула баночку. Что-то болтается внутри. Отпила чуток, чуть крякнула языком. Недопитая "Кола" простояла открытой несколько часов. Довольно странный вкус. И не очень то помогает. Голова как в синем тумане.
   Ника чувствует странное напряжение в пространстве вокруг. Оно едва слышно, едва заметно. Ника использует врожденную экстрасенсорную чувствительность, щупает пространство и не может понять. Странное ощущение. Никогда такого не чувствовала. Каким-то образом оно связано с её ночным кошмаром.
   Размышляя на эту тему, Ника отдернула занавеску и вышла на балкон. Здесь посвежее. Ночная прохлада так приятна. Балкон выходит видом к океану. Чуть поблескивает вдали дрожащая волна. Звезды ясно видны в ночном небе. Никакой облачности. Тихо. Как в сказке.
   Ладно бы только сон. Но к чему в нем эти арабы, огнеметчик и, главное, девятилетний Петя? С ним она чисто случайно пересеклась, когда проезжала по Украине, спасла от плетки пьяного дядьки Федора - и на том их знакомство исчерпалось. Только открытку и велосипед в подарок на день рожденья ему послала. И всё. Почему приснился именно Петя, а не Миша? Что попало! А главное, почему ей вообще приснился сегодня кошмар, когда она отродясь их во снах не видела? Да и снов практически никаких никогда не было.
   До чего же тихо вокруг! Ни звука, ни шороха. Даже как-то необычно тихо. Ника зацепилась мыслью за эту тишину. Довольно странно. Не слышно даже ночных насекомых, обычно постоянно стрекочущих или тихо шуршащих в тонкой листве. Все затаились. Молчат. И соседских кошек что-то не видно. Они часто тут ночью разгуливают под окнами, бывает даже мурчат, мешая всем спать. По домам что ли попрятались? Странно, ведь они активны как раз ночью.
   Ника отпила ещё "Колы". Задрала голову, глядя прямо вверх на звезды. И вдруг её зоркий глаз схватил движение. Ника моментально сфокусировалась и тут же отбросила на задний план все свои мысли о кошмаре.
   По ночному небу двигалась звездочка. Слишком яркая. И движение необычное. Двигалась она довольно быстро по направлению к океану. Явно какой-то летательный аппарат, возможно самолет.
   Вдруг звездочка дернулась. При этом яркость свечения резко увеличилась и так же резко вернулась в норму. Опять дернулась. И опять резко засветилась при броске. Дернулась ещё пару раз кряду. И вдруг моментально повернула влево под совершенно прямым углом, а через секунду - снова под прямым углом на прежний курс.
   У Ники заблестели глаза. Звездочка за одну секунду сделала два совершенно невозможных по физике маневра. Пилотов и пассажиров самолета должно размазать по корпусу от такого маневра. Кроме того, так повернуть технически невозможно и совершенно нереально.
   Светящийся объект снова дернулся и резко пошел на снижение. Ника наблюдала за сим процессом уже с раскрытым от искреннего удивления ртом. Теперь уже ясно было видно, что никакой это не самолет и не вертолет.
   Быстро снижаясь к океану, объект вырос из звездочки и приобрел форму диска. Очень яркое свечение мешало рассмотреть детали.
   Снизившись на огромной скорости, диск моментально затормозил на двадцатиметровой высоте, дернулся влево и завис. Висит над океаном совершенно бесшумно. Неслышно никаких двигателей.
   Под диском что-то вспыхнуло, толстый яркий луч прямым цилиндром ударил в толщу воды. Луч был странным. Прямо внутри луча тонкими блестками падали вниз и разрезали океанскую поверхность яркие ниточки света. Настолько яркие, что они сильно выделялись внутри самого луча и походили на светящиеся стрелы, которые падают вниз.
   Ника встрепенулась. Миша потом ей не простит. Она дернулась назад и вбежала обратно в комнату.
   А в это время Миша спокойно спал у себя и ни о чем не подозревал. Ника бесцеремонно ввалилась в его комнату, подскочила к кровати и принялась будить мальчика:
   - Миша, быстрей! Быстрей поднимайся! Идем быстрей ко мне!
   Миша сразу проснулся, ничего не понимая спросонья. Ника растормошила и принялась вытаскивать друга из кровати, едва он открыл глаза.
   - Идем ко мне! Я тебе кое-что покажу!
   Совершенно неожиданно для Ники он начал сопротивляться. Миша сразу решил, что у Ники случился какой-то сдвиг на почве ранней любви. Не в силах найти слов для протеста, он зарядил ладонью девочке в лоб и принялся отталкивать ногами.
   Ника даже отступила от неожиданности:
   - Мы же не на тренировке. Ты смотри какой!
   Мишу никто не обучал в спецслужбах приемам борьбы. После одномоментного отступления Ника поймала его протянутую руку, быстро скрутила всего и потянула за собой из комнаты. Миша обезнадежено простонал:
   - Ты чего делаешь?..
   - Сейчас сам увидишь. - Ника уже выволакивала его скрученного из комнаты. Ее комната тут рядом.
   - Сдурела что ли?.. Ма-аа-ам! - метнул он по дому последнюю надежду на спасение.
   - Правильно. Мама нам тоже понадобится, - деловито заметила Ника, волоча Мишу по своей комнате к балкону. По пути она умудрилась схватить одной рукой с тумбочки цифровую видеокамеру "Панасоник".
   Ника втащила Мишу на балкон, тут же освободила, дернула вверх видеокамеру и принялась снимать. К счастью, объект никуда ещё не улетел и оставался на месте, поливая световым лучом поверхность океана. Теперь, он отражался и в выдвижном экранчике видеокамеры.
   Миша уже забыл обо всем и вылупился во все глаза на неведомый летательный аппарат. Фантасмагорическое зрелище спирало дыхание.
   Встревоженная Оксана вошла в ночном халате и увидела, что её сын стоит на балконе рядом с Никой, оба в майках.
   - Чем вы тут занимаетесь? - Оксана моментально забыла свой вопрос, как только вошла к ним на балкон и увидела светящийся над океаном объект.
   Миша пропустил мимо ушей мамин вопрос и встревожено повернулся к девочке:
   - Ника, это что, за тобой прилетели?
   - Нет.
   - Это не тот самый объект, который напал на твой корабль в Бермудском треугольнике? Это не русская разведка послала?
   - Нет. - Ника попробовала включить увеличение. - Блин, не получается. Слишком яркий у них светильник. Электроника всё размазывает шаром по экрану. Ладно, возвращаю в нормальный режим.
   - Тогда что это? - Миша задал свой вопрос, секундой раньше, чем его мама.
   - Это НЛО. Пришельцы.
   Миша подозрительно покосился на девочку:
   - Ты же говорила, что их не бывает!
   - Действительно, - подтвердила Оксана.
   - Я такого не говорила. Вы, возможно, неправильно восприняли мои слова, когда я рассказывала о случае в Бермудском треугольнике. Но я не говорила, что пришельцев не бывает. Ещё как бывает! А вы думаете, откуда военные взяли идею и технологию?
   Миша изумленно обернулся и переглянулся с мамой квадратными глазами.
   Ника чуть повернула камеру:
   - Вы смотрите-смотрите. Это очень редкий шанс - увидеть настоящий НЛО. Я сама никогда раньше не видела. Мне самой интересно.
   Между тем, луч под объектом неожиданно изогнулся и принял форму дуги.
   - Невероятно! - выпалил Миша. - Ведь луч света может распространяться только по прямой.
   - Да, прикольно, - согласилась Ника.
   - Как они это делают?
   - Я кое-что об этом знаю. Потом расскажу по секрету. - Ника хитро улыбнулась, не отпуская камеру и не сводя глаз с объекта. Ей самой было крайне интересно, хотя она так много уже видела в жизни удивительных вещей. Но такого не видела никогда.
   - Будто что-то ищут, - брякнул Миша.
   - Возможно. Ты не чеши языком, а смотри внимательно и запоминай. Потом будет что рассказать людям.
   Со стороны взлетно-посадочной полосы авиабазы донесся шум. В небо поднимались два огонька.
   - Истребители, - сказала Ника и навела видеокамеру, чтобы запечатлеть их.
   Луч под объектом слегка дрогнул. Ника вернула камеру в начальное положение, чтобы снимать дальше происходящее с объектом.
   Истребители разворачивались. Судя по всему их ночной взлет был связан с появлением неопознанного объекта возле военной базы.
   Но в планы объекта общение с истребителями явно не входило. Светящийся луч оторвался от поверхности океана, в три секунды быстро поднялся и исчез внутри диска.
   - Все учебники по физике в печку! - Миша был в восторге от фокусов с лучом. - Как они делают это со светом?
   - С помощью наведенной гравитации. Они давно научились создавать и использовать искусственную гравитацию. Отсюда все их фокусы, и не только со светом.
   - Глядите, улетает от самолетов, - заметила Оксана.
   Объект резко дернулся и быстро пошел вверх по восходящей. На высоте около трех километров аппарат перешел в горизонтальный полёт в направлении от берега. Мгновенно ускорился до невероятной скорости и меньше чем за четверть минуты скрылся за океанским горизонтом.
   - Вау! - выдохнул Миша.
   - Порядка двадцати тысяч километров в час, - прикинула Ника. Ее глаза блестели от представления таких скоростей. - Это больше пятнадцати махов. Мах - это скорость звука. Им никак не угнаться.
   Ника кивнула на огоньки истребителей. Их цель ушла за горизонт. Теперь самолетам остается лишь возвращаться на аэродром.
   - Интересно, что завтра скажут на базе? - подумала вслух Оксана. - Буду на работе в пресс-службе, тогда, может быть, что-то узнаю.
   - Главное, что мы всё сами увидели и успели заснять. - Ника удовлетворенно погладила корпус видеокамеры. Внутри осталась ценнейшая запись.
  
   * * *
  
   Миша спешно натянул спортивные штаны и наскоро поправил рукой взъерошенные волосы. Тихо открыл дверь и подкрался к комнате Ники. Ее дверь была приоткрыта. Миша остановился с раскрытым от неожиданности ртом. Из-за приоткрытой двери раздавалась четкая, ритмичная музыка знаменитой песни. Миша ожидал услышать "Аббу" или "Эйс оф Бейс", "Куин" или "Скорпионс", всё что угодно только не песню "Комбат" группы "Любэ":
  
   Комбат, батяня. Батяня, комбат.
          Ты сердце не прятал за спины ребят.         
          Летят самолеты и танки горят,  
          Так бьёт... ё... комбат, ё... комбат.
          Комбат, батяня. Батяня, комбат.
          За нами Россия, Москва и Арбат...
  
   Ника, конечно, необычная девочка, но не до такой же степени! Похоже, что-то у нее с настроением не то. Может лучше не входить?
   - Чего ты там стоишь? Дверь что ли украсть собрался? - донесся голос Ники из глубин комнаты.
   Миша улыбнулся:
   - Нет, дверную ручку. - Он толкнул дверь, и смело вошел.
   Ника мило хихикнула и заулыбалась. Как всегда красивая, причесанная. Сидит, расслабилась в широком кресле, в спортивной майке и в шортах. Рассматривает на мальчике помятую футболку навыпуск. Как спал - так и заявился к ней. Склонившийся хохолок на голове, ресницы полуопущены.
   - Отчего такие песни слушаешь? - Миша кивнул на включенный CD-проигрыватель. - Ностальгия?
   Ника почти смутилась, опустила на секунду глаза:
   - Да, есть чуть-чуть, - призналась она кивком.
   Миша присел на стул напротив девочки:
   - Хочешь вернуться обратно в Проект?
   - Не хочу. - Она чуть тряхнула хвостиком. - В Россию, конечно, хочется вернуться. Здесь, чужая страна. Но это просто эмоции. Вернешься, а там та же грязь. Всю ностальгию как рукой снимет. Да и кто меня там ждёт, кроме "Двойки"? Насилу избавилась от них.
   Миша кивнул:
   - Конечно. Лучше здесь. Нам здесь всем хорошо. Вроде все счастливы. Отдыхаем тут с тобой вдвоем. Классно ведь!
   - Точно. - Ника пригляделась к нему. - Что у тебя с глазами?
   - А что с ними?
   - Покрасневшие. И сам будто не спал.
   - Да, так и не смог заснуть. - Он лениво махнул рукой.
   - Про НЛО что ли думал? - Ника чуть улыбнулась уголком рта.
   - Ага. Пролежал почти час, а оно всё вертится перед глазами со своим лучом. Я не вытерпел, поднялся, включил комп и залез в Интернет. Просидел там до утра. Всё читал разные сайты про НЛО и уфологов.
   - И что интересного вычитал?
   - Да много, конечно, интересного. Но я под конец совсем запутался. Одни пишут одно, другие - совсем другое. Невозможно собрать в голове единую картину. Одни пишут, что НЛО есть, что в них летают пришельцы с других планет, что они уже давно посещают нашу Землю, что их наблюдали ещё в Древнем Египте, даже что пирамиды - это их работа. Другие пишут, что никакие это не пришельцы, а путешественники во времени. Третьи пишут, что это военные испытывают новые технологии. А четвертые, их называют скептиками, вообще ни во что не верят. Говорят, что всё это враки, или природные явления, что мы ещё мало знаем всего про нашу родную планету и природу на ней. Но я ведь вчера своими глазами видел. Никакое это не природное явление было!
   - Вот-вот, - кивнула ему Ника. - Но, может быть, это военные со своими секретными технологиями?
   - Ты же сама вчера говорила, что пришельцы! - Миша недовольно посмотрел на нее. - И, кроме того, не стыкуется эта версия с фактами. Например, что над Лос-Анджелесом было в 1942 году, знаешь?
   - Конечно, знаю. Я просто тебя проверила своим вопросом.
   - Ну вот. Там со стороны океана двадцать или тридцать... не помню точно, в общем, от двадцати до тридцати объектов пролетело над Лос-Анджелесом. То было время войны с Японией, недавно был Перл-Харбор. Понятно, что сразу была объявлена военная тревога. Мало ли, может быть, это бомбардировщики. Их начали обстреливать с земли. Было выпущено больше тысячи снарядов. Но, как потом написали, ни один из объектов не был сбит, и ни одна бомба не была ими сброшена, среди военнослужащих потерь нет. Это военные написали в своем документе - меморандуме. А меморандум этот был рассекречен только в 1974 году.
   - Ну да. Действительно так, - кивнула Ника.
   - Очевидцами налета были тысячи жителей Лос-Анджелеса. Были сделаны фотографии. Американские военные не смогли определить, что это за объекты. То есть, если допустить, что уже в 1942 году какая-то страна обладала технологиями для изготовления таких дисков... Америка сразу исключается, не стали бы они обстреливать сами себя. Япония? Тоже нет. Ведь ни одной бомбы не было сброшено. Зачем же они тогда летели таким стадом? Может, Германия? Действительно, писали, что Германия проводила испытания дисковидных летательных аппаратов. Но их аппараты едва держались в воздухе, не говоря уже о том, чтобы совершать такие невероятные маневры, какие приписывают этим НЛО. Да и зачем, если у тебя такая невероятная технология, устраивать парад и показывать её противнику? Не лучше ли её припрятать и держать в своих козырях?
   Ника утвердительно закивала:
   - Правильно мыслишь. То есть исключается версия, что эти аппараты могли быть произведены какой-либо страной на Земле.
   - Да, версия о пришельцах самая вероятная и правдоподобная. Вот только иногда такое прочитаешь, что ни в какие ворота не лезет. Одна женщина пишет, что НЛО над её домом появляется каждый день и посылает лучевой сигнал прямо в голову. И она тогда летает, как на крыльях. А мужик какой-то говорит, мол, пришельцы ему пообещали, что у него скоро будет новый телевизор, и его самого покажут по телевизору. По телевизору его уже показали в шоу "Звездные Чуваки". Теперь ждёт когда ему подарят новый телевизор. Прикинь! - Миша не смог сдержать смех.
   Ника тоже засмеялась:
   - Прикольно. Звезданутые чуваки. Мало ли больных на голову? Один мнит себя Наполеоном, другой - Звездным Рыцарем с планеты Тио. Спецслужбам даже не стоит тратиться на дезинформацию. За них это успешно делают чуваки с разных планет. Но спецслужбы тоже здесь участвуют довольно активно. Слишком серьезная для них тема. Тематика присутствия на Земле внеземных цивилизаций, их воздействия на человеческую историю и на саму нашу цивилизацию рассматривается на очень высоком уровне. На уровне выше уровня правительств.
   - А что, есть такой уровень? - удивился Миша и, не дожидаясь ответа, спросил. - А это правда, что существует этот таинственный комитет "Маджестик-12"? И правда ли, что в 1947 году в США в штате Нью-Мексико разбился НЛО? Об этом много пишут в Интернете. Но правительство это опровергает.
   - Да, правда. Правительство уже само запуталось в отрицании. Если внимательно посмотреть, их опровержения и отрицания часто противоречат друг другу. С того разбившегося НЛО и началась политика секретности. Военным попала в руки уникальная технология, которая опережает всё, что у нас есть, на многие столетия. Тогда и был организован сверхсекретный комитет из двенадцати человек. Он координировал всё, что связано с исследованием внеземной тематики. Комитета "Маджестик-12" уже давно нет, он сменил много названий, принял другие формы. Люди только сейчас узнают по крупицам просочившейся информации о том, что действительно был такой комитет. Да и то, спецслужбы постоянно пытаются смешать правду с неправдой, дезинформируют, высмеивают свидетелей секретности. Даже были случаи, когда людей убивали. Но это делают крайне редко. Слишком тут деликатная тематика. Здесь, спецслужбы и те, кто их контролирует, стараются работать очень тонко и в белых перчатках, чтобы не привлекать внимания общественности.
   Миша слушал Нику очень внимательно. Ведь она, будучи в секретном российском Проекте, имела доступ к той информации, которая закрыта для простых смертных. И, кроме того, она вообще очень любопытная по природе и начитанная девочка. Ходячий компьютер.
   - А зачем они засекречивают информацию по НЛО?
   - Это интересный вопрос. Когда в сороковых годах военные и спецслужбы вплотную столкнулись с феноменом НЛО, их беспокоил вопрос об их происхождении. Являются ли эти объекты секретным оружием противника? А если будет определено их внеземное происхождение, то как на это среагирует общественность? Когда к военным попал разбившийся диск, правительство всё засекретило и привлекло ведущих ученых для исследования. То было время начинающейся холодной войны между США и Советским Союзом, когда даже сравнительно малое научное открытие могло перевесить баланс силы в условиях гонки ядерных вооружений. Из рассекреченного в Канаде меморандума стало известно, что в конце сороковых годов этой тематике в США придавалось гораздо большее значение, чем даже вопросам разработки термоядерной бомбы. Неудивительно, ведь военным попала в руки технология внеземной цивилизации. Были сосредоточены максимальные усилия на то, чтобы попытаться эту технологию понять и использовать в своих целях. Одного этого было достаточно, чтобы сокрыть всю информацию экстраординарными мерами секретности.
   - Ну и ну. - Миша сложил руки на коленях и наклонился ближе к девочке, приняв очень внимательный и сосредоточенный вид.
   - Секретность ещё больше усилилась в начале пятидесятых, - продолжала Ника. - Тогда были сделаны важнейшие открытия физических законов, стоящих в основе функционирования систем энергообеспечения и движения внеземных аппаратов. Весь проект покрылся непроницаемым мраком. Ученые столкнулись с устройствами способными навсегда изменить жизнь на нашей планете. Физические законы, стоящие в основе систем генерации энергии и движения, были настолько революционными, что могли, как по мановению волшебной палочки, вытеснить все существующие на Земле подобные системы. А с ними - и весь геополитический и экономический порядок. После завершения второй мировой войны, всё, что было нужно, это стабильность, а не очередная конвульсия мировой системы. Властители не любят рисковать, они не хотят резких перемен и не отдадут свою власть легко. Раскрытие существования пришельцев из иных миров неизбежно привело бы к раскрытию новых технологий, которые навсегда изменили бы мир. Те, кто у власти, это отлично понимали. И сопротивлялись любой ценой. Тогда была такая поговорка: "Что хорошо для "Дженерал Моторс" - то хорошо и для Америки". И то же самое можно было сказать об американских топливно-энергетических и транспортных монополиях.
   Миша чуть распрямился, закинул ногу за ногу и принял позу мыслителя, опираясь рукой о свой подбородок:
   - А что это за технологии, способные навсегда изменить нашу жизнь?
   - Во-первых, это появление технологии генерации энергии из так называемого поля нулевых колебаний. Фактически это энергия из воздуха, из вакуума между молекулами. Это позволило бы оборудовать каждый жилой дом, каждую ферму, каждый завод и каждый автомобиль своим собственным источником энергии, не требующим никакого топлива. И работающим в любое время. Тогда больше не нужны нефть, газ, уголь, атомные реакторы и двигатели внутреннего сгорания. И никакого загрязнения!
   - Пожалуй, я понимаю, - закивал Миша. - Это не нравится большим компаниям, которые добывают нефть. Ведь это очень большие деньги. От этого зависит вся экономика.
   - Да. А во-вторых, появляется технология устройств искусственной гравитации, позволяющих транспортировку над поверхностью земли. Тогда не нужны будут двигатели и дороги.
   - И опять возникают большие деньги, - догадался Миша. - Те, кто производят двигатели и строят дороги, не хотят появления новых технологий. Тогда они потеряют свой бизнес.
   - Правильно мыслишь. Кроме того, в мировой экономике всё взаимозависимо. Засекречивание новых технологий в пятидесятых годах, которое казалось тогда оправданным, привело к значительному усугублению ситуации в наше время. К примеру, общемировая зависимость от технологий потребления нефти и двигателей внутреннего сгорания стала намного сильнее, чем тогда. С того времени мировая экономика выросла в астрономических масштабах. В первую очередь, это фондовые рынки, рынок ценных бумаг. Понимаешь? И теперь даже сравнительно небольшое изменение мировой инфраструктуры грозит обвалом ценных бумаг во всех странах, банкротствами крупных компаний, эффектом домино, массовой безработицей и потенциальным хаосом во всех сферах общества. А если взять ту информацию, что ведущие мировые компании находятся в руках крайне узкого круга людей, десяти-двадцати семей, то становится понятным, кто заинтересован в сохранении секретности. Когда под твоим контролем находятся не просто денежные мешки в сейфе, а движение миллиардных финансовых потоков по всему миру, наверное, не очень сложно организовать нужную политику в подконтрольных тебе средствах массовой информации. Можно договориться с политиками и другими странами, а если они не слушаются, можно выделить парочку миллиардов и организовать революцию. Это я так, упрощенно говорю. На самом деле всё гораздо сложнее. Вообще тут очень много причин завязалось в этой секретности. Много интересов влиятельных людей. - Ника выдержала небольшую паузу. - Я кое-что знаю на эту тему. Вообще, мне кажется, что тут не только правительство заинтересовано в этой секретности, но и сами пришельцы.
   Миша удивился:
   - Почему ты так думаешь?
   - Потому что, если бы им это было нужно, они просто поставили бы всё человечество перед фактом, что они есть. И точка. Так нет же. Они не рвутся на контакт. Кроме того, они похищают людей и производят над ними какие-то опыты.
   - Да, я читал об этом, - кивнул Миша.
   - Это уже свидетельствует если не о враждебности, то уж точно не о дружелюбии. На враждебность тоже не похоже. С их технологиями они бы уже давно нас могли уничтожить. Но они этого не делают. Довольно странно. Какое-то нейтральное отношение получается. Может, они нас воспринимают так же как мы животных или тех же обезьян?
   - Вполне возможно.
   - Но здесь тоже не всё так просто. Я иногда об этом размышляла. Но не стыкуется в моем компьютере ничего, хоть ты тресни. - Ника очень выразительно треснула себя ладошкой по лбу. - А всё потому, что мы пытаемся перенести свою логику на логику пришельцев, при этом ничего о них не зная. Похоже на бесполезное занятие.
   - Точно, - согласился мальчик.
   - Но ведь так интересно поразмыслить. Правда?
   - А может им что-то мешает нас быстро захватить? - почти прошептал Миша.
   Ника улыбнулась:
   - Мне нравится ход твоих мыслей. В этом что-то есть. - Она внимательно рассмотрела его взгляд. - Миша, я тебе сейчас кое-что скажу на эту тему. Возможно, тебя это немного шокирует.
   Миша снова к ней наклонился, принимая внимательный вид:
   - После знакомства с тобой, Ника, меня мало что шокирует. - Он ей выразительно улыбнулся.
   Ника рассмеялась:
   - Ай, молодец! Дай пять! - Они встретились ладонями.
   - Так чем ты меня хотела шокировать? - спросил Миша.
   Ника чуть повернулась в кресле:
   - Короче, вот какое дело было. Помню, я читала архивную копию разведдонесения в библиотеке на военной базе. В апреле 1964 года в США на авиабазе Холломан произошла открытая встреча пришельцев с представителями того самого комитета "Маджестик-12". Правда, в то время он уже назывался по-другому. Будем называть его просто Комитет. Пришельцы прибыли на трех аппаратах в форме диска. Один из них опустился, завис низко над землей и выпустил посадочные опоры. В приземлившемся объекте открылась невидимая до того момента дверь, полностью слитая с корпусом, а из НЛО вышли три гуманоида маленького роста. Пришельцы были одеты в плотно облегающие серебристые костюмы. Известно, что эти пришельцы происходят из звездной системы Дзета Ретикули. Их называют "серыми" по цвету кожи. Было проведено ещё несколько встреч, результатом которых стало заключение ряда технических и торговых соглашений. Согласно этим соглашениям пришельцы предоставляли Комитету и, в его лице, правительству различные виды новых технологий. Комитет, в свою очередь, обеспечивал через правительство разрешение серым на постройку нескольких секретных баз на территории США. Защита баз обеспечивается совместно серыми и спецподразделениями армии США. Насколько я поняла, инициаторами секретности, в данном случае, были сами пришельцы. Они сами потребовали от Комитета дальнейшего обеспечения секретности пребывания на Земле пришельцев и их баз.
   - Ничего себе! - удивился Миша. - Значит, пришельцы сами не хотят открытости в отношениях с людьми. Они вышли на контакт с ограниченной кучкой людей, и сами потребовали секретности. Что-то они крутят.
   - Похоже на то. Кроме того, в соглашениях предусматривалась так называемая "программа обмена", по которой пришельцам разрешалось похищать граждан для проведения над ними медицинских экспериментов, психологических и генетических исследований. В США есть спецслужба более секретная, чем ЦРУ. Она называется Агентство национальной безопасности или АНБ. Ее основными функциями официально являются радиоэлектронная и техническая разведка по всему миру, перехват телефонных разговоров и радиосообщений других государств. Ее создание примерно совпадает по времени с началом контактов Комитета с пришельцами. При этом Агентстве был создан проект "СИГМА", которому передали специальную аппаратуру для поддержания канала связи с "серыми". Пришельцы должны были сообщать через этот проект списки всех похищаемых, чтобы Комитет и правительство могли проследить за состоянием их здоровья, обеспечить при необходимости квалифицированной медицинской и психологической помощью.
   Миша был потрясен:
   - Это чудовищно, - почти прошептал он. - Почему такие соглашения заключаются за спинами всех людей?
   - Потому что некоторые люди ради получения власти и выгоды готовы продать всё. Даже собственную цивилизацию.
   - Это несправедливо. Так не может продолжаться. Этому нужно как-то помешать. Может мы с тобой, Ника, что-то можем сделать? - Он посмотрел на нее.
   Ника отрицательно завертела головой с грустным видом.
   - Но почему мы не можем? - Мальчик посмотрел на нее непонимающим взглядом. - Мы ведь можем рассказать это в Интернете! Или журналистам-телевизионщикам. У нас есть та запись на видеокамере. Это же будет сенсация!
   - Не будет сенсации, - спокойно ответила Ника.
   - Почему?
   - Потому что мы с тобой ничего не добьемся, лишь пополним ряды "звезданутых чуваков". На один наш аргумент у спецслужб уже заготовлено десять аргументов. Нас просто выставят на посмешище и смешают с попкорном. Причем высмеют сами телевизионщики. Ты можешь себе представить наши честные лица в промежутках между рекламой подгузников и волшебных снадобий для похудения? А после нашей видеозаписи выступит та самая тетка, о которой ты говорил, и расскажет, что после похищения у нее на Тау Ките остался муж и пара любовников.
   Миша даже не улыбнулся.
   - Самое интересное здесь то, что телевизионщики и спецслужбы здесь как бы и не причем, - продолжала Ника. - Просто телевидение делает свою работу. Они сами пытаются раздуть из всего сенсацию, чтобы люди больше смотрели телевизор и росли рейтинги каналов. Ведь тогда стоимость минуты рекламы будет больше. А телевидение на этом зарабатывает очень много.
   - А эти пришельцы построили здесь свои базы в США? - неожиданно спросил Миша.
   - Да. У них четыре базы на территории США.
   - Ты знаешь, где находятся эти базы?
   - Да.
   - Можешь показать? У меня в комнате есть карта.
   - Ну пошли.
   Ника прошла за Мишей в его комнату. Постель его была так и не убрана. Включенный компьютер на столе. Возле клавиатуры валяются какие-то исписанные бумажки.
   - Вот карта. - Он протянул Нике атлас США.
   - Есть у них база в штате Нью-Мексико. Кстати, это недалеко от той самой сверхсекретной базы Далс, где меня держали. - Ника показала место в штате Нью-Мексико и усмехнулась, вспоминая свое пребывание на четырнадцатом подземном уровне. - Хы. Неужели, они и вправду думают, будто я не знаю, что у них находится на других этажах?
   - Наверное, так и думают, - усмехнулся в ответ Миша. - А другие базы?
   - Одна на Аляске. Вот. - Она показала место на карте. - Кстати, вот недалеко от нас в штате Вашингтон между густых лесов есть база ВВС, на которой хранится один из разбившихся дисков.
   - А что, их было несколько? - удивился Миша, приглядываясь к месту, на которое показывала Ника.
   - Да. В начале пятидесятых военные заметили, что на двигательную систему НЛО сильно влияют излучения радиолокационных станций. И если направить на него очень сильный пучок, то можно вывести из строя гравитационную установку. Таким образом, им удалось сбить несколько объектов. Эти инциденты также были темой переговоров между Комитетом и пришельцами на базе Холломан.
   Ника с интересом наблюдала, как Миша переваривает всю эту информацию. А между тем посмотрела на часы.
   - Миш, уже полдевятого утра. Маме твоей на работу к девяти, а она так и не вставала.
   - Точно! - встрепенулся Миша. - Я побежал будить.
   - Ох, и соня она у тебя, - улыбнулась Ника. - Не то, что ты. Совсем не спишь по ночам.
  
   * * *
  
   Миша очень хотел сделать приятное девочке и погнал с утра на велике за мороженным. Июнь в самом разгаре. Жаркое солнце уверенно восходит по небосклону. Сегодня суббота, мама не идет на работу. Надо и ей тоже не забыть мороженого.
   Местный магазинчик недалеко, всего в паре кварталов и налево. Миша крутанул педалями, ускоряясь. Зажмурился от удовольствия на скорости. Воздушный ветерок пробежал по волосам. Навстречу медленно ползет по узкой улочке красивый фургончик курьерской почты "UPS". Миша притормозил, сворачивая от центра проезжей части к бордюрчику. Фургончик деловито прополз мимо. Миша повернул налево. Вот и магазин.
   За кассой мальчика встретил вечноулыбчивый продавец - дядя Гао. Он эмигрант из Китая. Надо же, как отъел физиономию в Америке!
   Миша взял шесть штук ванильного мороженного "Dreyer"s", дал десять долларов, взял сдачу и поспешил обратно домой. На обратном пути он опять повстречался с красивым фургончиком.
   Залитая солнцем лужайка перед домом радовала глаз, ровная зеленая трава покрыла её ровным сплошным ковром. Миша свернул к дому, оставил свой велосипед возле входа. Забежал в холл.
   Мама только что встала. Она и правда любит поспать, особенно в выходные. Теперь вот расхаживает по кухне, высматривает что-то в холодильнике. Разленилась совсем в сытой Америке.
   - Мам, с добрым утром! Держи презент! - Миша сунул ей в руку разрисованную цветными полосами пластиковую баночку.
   Она заулыбалась:
   - Вау! Мороженое с утра! Спасибо, сынуля!
   Той самой рукой, которой держала мороженое, мама повисла у него на шее и смачно поцеловала в щеку. Миша как раз ставил запасное мороженое в морозилку и одно уронил на пол.
   - Хорошо, что оно в закрытой баночке, - сказал Миша, сдавлено улыбаясь.
   Мама хихикнула:
   - Не поваляешь - не поешь!
   - Точно. Мам, осторожней на меня вешайся в следующий раз. Ты тяжелая.
   - О-кей. - Мама с заинтересованным видом раскрыла баночку. - Ух, пахучее!
   Миша поспешил с кухни:
   - Пойду, угощу Нику.
   - Кстати, ей курьерская почта пришла. Я расписалась и уже отдала.
   - А, я видел фургончик! - Миша обернулся, блеснув глазами. - Интересно, что ей там прислали?
   Держа в руках две заветные баночки, мальчик взбежал по ступенькам и поспешил в комнату Ники. Ее дверь была приоткрыта, значит можно не стучаться.
   Он вошел. Ника сидит за компьютером. Даже не шелохнулась при его появлении. Сидит за включенным компьютером спиной к двери. Уставилась застывшим взглядом на бумажку в руке, а в другой руке держит какую-то карточку. Рядом на столе лежит фирменный конверт курьерской почты.
   Миша подскочил к Нике со спины и, нескромно опираясь рукой о спинку её стула, свесил справа свою сияющую физиономию, заглядывая:
   - А-а-а, приветики!!! Гляди, чего у меня есть! - и тут же сунул разноцветную баночку прямо под глаза.
   Ника тут же опомнилась. Ее лицо расцвело широкой улыбкой, она бросила на стол бумажку и взяла из его рук баночку:
   - Миша, как классно! Спасибки! - и тут же, не выпуская карточку, обвила его правой рукой вокруг шеи. Чуть наклонив к себе, быстро зарядила поцелуй чуть ли не в самое ухо.
   Миша моментом вылупил глаза до размера советских пяти копеек:
   - Отпад! Пожалуй, буду чаще ходить за мороженым.
   - Прямо щас пойдешь? - заулыбалась Ника. Положила карточку на стол.
   - Конечно. Только у меня "щас" растягивается на неопределенное время.
   Миша взял ещё один стул и присел рядом. Ника уже открыла баночку и отковыряла прикрепленную к ней пластиковую ложечку с логотипом фирмы. Открывая собственную баночку, Миша присмотрелся к её монитору: какая-то таблица с цифрами и жирная надпись AVAILABLE FUNDS $5,000,000.00
   - Что это у тебя? Новая онлайновая игра? - Он прочитал разноцветную надпись в верхнем левом углу. - "CREDIT SUISSE".
   Ника на секунду застыла и скосила на него блестящие глаза:
   - Ничего себе игра! - сказала она тихо, но выразительно. - Ты бы видел мое выражение лица, когда я первый раз это всё увидела.
   - А что это такое? - Миша замедлил поглощение мороженого и перевел глаза с баночки на Нику.
   Ника ещё раз внимательно рассмотрела его лицо:
   - Интересно на тебя смотреть в этот момент. Это не игра. Это банковский счет. Счет швейцарского банка "Креди Сюисс".
   Миша чуть не подавился от неожиданности:
   - Какого банка? - Он почувствовал, что у него поднимается температура вопреки съеденному мороженому.
   - Швейцарского! "Креди Сюисс" - один из самых престижных банков Швейцарии.
   Миша выдержал задумчивую паузу. Он начал догадываться. Ещё раз присмотрелся к сумме на экране, перевел глаза на пластиковую карточку, потом на конверт курьерской почты, потом на Нику. Она перевела взгляд с его озадаченной физиономии, спокойно себе зачерпнула мороженое ложечкой и с удовольствием очистила её языком. Миша поставил свое мороженое на стол.
   - Ты что хочешь сказать? Что это твой счет? - Он смотрел на нее с приоткрытым ртом.
   Ника всосала очередной кусочек мороженого. Миша уловил пробежавшую по её лицу молниеносную улыбку.
   - Когда-то я случайно брякнула в шутку про миллиончик. Это было, когда они меня исследовали под землей. А потом был тот забавный разговор с Анжеликой Адамски в штаб-квартире ЦРУ. По поводу того, что я хочу работать, а то вернусь обратно к русским. Этот конверт прислала мисс Адамски. Похоже, они меня решили купить с потрохами.
   Миша взял карточку и рассмотрел. На карточке написано "VISA Platinum".
   - Это что, самая крутая карта?
   - Ага, - кивнула Ника.
   - Так это всё - твои деньги? - Миша с трудом соображал.
   - Да. Карта оформлена на фиктивное имя. Какая-то Грета Райли. Ведь на меня нельзя напрямую оформить. Но карта полностью под моим контролем. Я могу управлять своим счетом через Интернет и снимать деньги в банкомате.
   - Ты теперь миллионерша?
   Ника встретила его восхищенный взгляд и рассмеялась:
   - Сбылась мечта идиотки.
   Миша тоже развеселился.
   - Так тебя можно поздравить? Дай пять! - Он наклонился к ней, протягивая руку.
   - Держи десять! - Она подала ему две руки. Пришлось пожимать обе. - А поцеловать? - Ника ему подмигнула, вся ужасно радостная.
   - Это с удовольствием. Ух, везет мне сегодня на поцелуи. - Миша приблизился и поцеловал.
   Ника аж подпрыгнула на стуле от радости. Раскрасневшийся Миша обернулся к двери:
   - Мам!!! Быстрей сюда!!!.. Класс! Моя подружка стоит пять миллионов.
   - Наконец-то меня хоть кто-то оценил по достоинству, - заметила Ника.
   Мама уже поднялась к ним и вошла в комнату:
   - Что тут у вас? Почему все такие радостные? - Превеселое расположение духа сразу же передалось ей от детей.
   - Мам!!! Нике прислали ПЯТЬ МИЛЛИОНОВ ДОЛЛАРОВ!!!
   - Чего-чего? - Мама с округленными глазами медленно приблизилась к ним.
   - Мама! Глянь-ка на монитор! Это счет в швейцарском банке! А это платиновая карточка к счету. Ника - богачка!
   Ника почесала в затылке:
   - Вот блин. Я даже не знаю, на что их тратить. У меня ведь потребности небольшие. Пожрать, поспать и пос... ой, - Ника испуганно прикрыла рот рукой. - В общем, приятно провести время.
   Мишина мама мгновенно всё поняла:
   - Ника! Вот это да! Вот так-так! - Совершенно потрясенная она наклонилась к девочке, мягко взяла её за плечи. - У меня нет слов. Поздравляю. - Она приподняла Нику со стула, обняла и поцеловала. Подержала немного в теплых объятиях.
   Ника, никогда не чувствовавшая материнской доброты и ласки, даже расчувствовалась и смахнула слезу.
   - Может вам чего надо купить? Вы только скажите. Теперь, это не проблема.
   У Миши забегали глаза:
   - Машину!!! "Мерседес"! - крикнул он со всей силы.
   - Миша, как не стыдно! - обернулась к нему мама.
   Ника сразу же встряла:
   - А почему бы и нет. В Америке трудно без автомобиля. Здесь у всех почти есть авто. Только вам не "Мерседес" нужен, а то на вас здесь будут пялиться на военной базе как на белых ворон. Что-то попроще и попрактичнее. Миша, ты только не обижайся. На "Мерседесе" ты уже ездил со мной.
   - А я и не обижаюсь. Просто так ляпнул, - улыбнулся он.
   - Я кстати знаю хороший сайт Интернет-аукционов. Там можно купить даже автомобиль. Их там очень много продается. Сотни тысяч.
   - Это мы всегда успеем, - неожиданно вмешалась мама. - Слушайте. У меня такое предложение. По случаю неожиданно свалившегося богатства давайте устроим праздник. Какой тут у нас город рядом? Портленд? Давайте закажем машину и съездим в Портленд на весь уикенд. Развлечемся все вместе.
   - УРРРА!!! Мы едем в Портленд! - Миша радостно вскочил и забегал по комнате как маленький мальчик.
   На том и решили. Тут же заказали по телефону машину и через час выехали в Портленд.
   Ника привыкла всю жизнь работать и заниматься делом. Оказалось, что отдыхать - это тоже очень интересно. Вместо запланированной недели Ника отдыхала вместе с Мишей уже две с половиной недели. Отдыхать и веселиться ей очень понравилось, и она пока ещё не думала о возвращении на предложенное ей место в службе безопасности президента. Впрочем, и её пока никто не беспокоил.
  
   * * *
  
   - Бжжжж... - Смачно жужжа языком Миша покручивает гладкий руль и надавливает на педали обеими ногами. Третьей педали нет, коробка полный автомат. - Класс! Это вам не велик. Жалко, что я не умею водить.
   Наконец-то есть что поставить в пристроенный к домику гараж. Красивый темный джип "МАЗДА Трибьют" гордо стоит под светом гаражных светильников. Практичный и недорогой, комфортный и безопасный, мощный и легкий в управлении, надежный и экономичный. Его только вчера доставили к ним в гараж. Ника сама выбирала, и Оксана согласилась, что это, пожалуй, лучший выбор для небольшой семьи. Она уже считала девочку почти членом семьи.
   Все трое провели целый час в напряжении, следя за выбранным аукционом. От Ники Миша впервые узнал, что есть в Америке компания с забавным названием eBay Inc., которая владеет крупнейшим в мире Интернет-аукционом. Оборот компании исчисляется миллиардами долларов в год, а на её сайте зарегистрировано более пятидесяти миллионов пользователей со всего мира. Каждый день здесь продаются миллионы самых различных товаров, от булавочной головки до роскошной яхты. Одних только автомобилей десятки и сотни тысяч каждый день.
   Трудно сделать выбор, когда перед тобой такое огромное количество автомобилей. Ни в одном магазине столько нет. Всё красивое, хочется выбрать и то, и это. После многих часов утомительных поисков, наконец, решили остановиться на "Мазде". Оксана согласилась с доводами Ники. Мише тоже понравился этот автомобиль. Почти новый, прошлого года выпуска, наездил немного - семнадцать тысяч миль. Продавец находился совсем недалеко, в том же штате Орегон - и это также сильно повлияло на выбор.
   Решение было принято. Стартовая цена составляла всего сто долларов. Длительность аукциона - семь дней. Но к тому моменту, когда наша троица подключилась к аукциону, до конца оставался всего час, цена уже подскочила до десяти тысяч. Автомобиль понравился не только Нике с Оксаной, но и многим другим. За него торговались двенадцать американцев, уже было поставлено более тридцати ставок. Ника поставила высокую ставку и через час, после нескольких безуспешных попыток других желающих автомобиль был выигран за одиннадцать тысяч долларов. Потом быстро списались с продавцом, оговорили доставку, выслали чек - и через несколько дней автомобиль был доставлен в гараж.
   Миша сделал ещё один воображаемый поворот, представляя с закрытыми глазами, будто едет по Бродвею, и остановился. Пора проверить, чем там занимаются в его отсутствие любимые женщины. Миша выкарабкался из мягкого кресла, захлопнул дверцу и прошел через коридорчик в дом.
   В последнее время мальчик чувствовал себя обделенным вниманием. Всем известно, что женщины очень любят ходить по магазинам. После покупки автомобиля, когда выяснилось, что кроме транспорта, на том же Интернет-аукционе можно приобрести великое множество других вещей, Ника с Оксаной совершенно сдружились. Теперь они вместе нашли себе увлечение. Как только Оксана приходила с работы, тут же усаживалась вместе с Никой за компьютер. Теперь, каждый день к ним в дом приезжал курьер и приносил курьерскую почту с купленными вещами. Было куплено огромное количество шмоток и украшений. Мама теперь с головой ушла в наряды, каждый день примеряла новые платья и костюмы. Постоянно вызывала Мишу и спрашивала, нравится ему или нет? Миша, естественно, отвечал, что нравится, и тут же спешил уйти подальше, покачивая выпученными глазами. Одежда его интересовала в жизни меньше всего, и он не понимал, как можно убивать столько времени на подобные глупости.
   А Ника тоже хороша! Она к одежде непритязательна, ну что поделаешь, так воспитывали её. Зато она ударилась в другую крайность. Она увидела, что на Интернет-аукционе очень много коллекционеров. Для них специально создана одна из самых больших категорий "Collectibles". Ника подумала, а не попробовать ли ей заняться коллекционированием чего-либо? И ладно бы взялась коллекционировать марки, значки, монетки или модели самолетов всякие там. Так нет же! Знаете, что она решила коллекционировать? Черепашек! К счастью, неживых. А только стеклянных, фарфоровых, бронзовых, инкрустированных золотом и каменьями. В общем, всех тех черепашек, которых можно поставить на полку и затем ими любоваться. После осмотра первых полученных черепашек, Миша не нашел в них ничего особенного и предложил Нике собирать монетки. Мол, монетки всегда в цене. Ника немного обиделась и сказала, что Миша совершенно не разбирается в эстетике. Миша тоже немного обиделся и ушел в свою комнату. Нашлась, понимаешь, эстетка!
   Теперь, Ника сидит чуть ли не целый день за компьютером, ходит по аукциону, разглядывает и покупает черепашек. Сегодня даже купаться не пошла с Мишей.
   В отличие от Ники его, в последнее время, волнует гораздо более серьезная проблема. Он думает, можно ли как-нибудь пробраться на ту самую военную базу в штате Вашингтон, на которой, по словам Ники, хранят один из разбившихся НЛО, снять его на видеокамеру и разослать запись всем людям по Интернету. Тогда всем будет ясно, что НЛО существуют, а правительство их засекречивает.
   Миша поднялся по ступенькам и подкрался к комнате Ники. Приоткрыл дверь. Надо же, опять сидят две подруги на том самом сайте!
   Мальчик вошел, но на него никто не обратил внимания.
   - Ника, у тебя когда-нибудь деньги кончатся? - В последнее время Мише всё больше этого хотелось.
   Она встрепенулась, заулыбалась и вскочила с места. Мама осталась ходить по Интернет-аукциону самостоятельно. Высматривала себе очередное платье.
   Ника ужасно радостная подошла к стеллажу, все полки которого были густо уставлены черепашками, взяла одну с полки и поспешила к мальчику:
   - Миша! Посмотри! Смотри, какая красивая! Это из хрусталя Сваровски! Мне очень нравится. А тебе?
   Миша рассмотрел черепашку. Возможно, для кого-то она смотрится очень мило, но у мальчика было довольно смутное представление о прекрасном.
   Он тяжело выдохнул:
   - Нравится, - и весь поник плечами.
   Ника ещё больше заулыбалась:
   - Ну и правильно. Вижу, что не нравится, но девочкам надо всегда говорить приятное. Давай, я тебе её подарю?
   - Охххх... - тяжело вздохнул Миша и закатил глаза.
   - Пойдем, я тебе её на стол в твоей комнате поставлю.
   - Ну, пойдем. - Миша махнул рукой и нехотя поплелся за ней в свою комнату.
   Она поставила черепашку ему на стол.
   - Ника, слушай. Я хочу тебя спросить одну вещь.
   - Слушаю? - Ника обратила на него улыбчивые глаза.
   - Помнишь, ты говорила про ту базу в штате Вашингтон. Она ведь тут недалеко. Всего в каких-то двухстах километрах к северу от нас. Давай, вместе туда проберемся и заснимем на видеокамеру НЛО, которое там прячут. А потом распространим видеозапись по Интернету, чтобы все люди знали. - Он посмотрел на Нику, с надеждой ожидая что она ответит.
   Девочка засмеялась:
   - Ну и храбрец! Ты представляешь, какая там охрана?! - Она тут же развернулась и пошла в свою комнату. Миша поспешил за ней.
   - А что нам с тобой стоит? Ты ведь крутая девчонка! Куда угодно пробраться можешь и кого угодно раскидать. И я тоже готов вместе с тобой на что угодно, лишь бы раскрыть людям правду.
   Ника ещё больше залилась смехом:
   - Аха-ха-ха-ха. Даешь ты, Миша! Крутая девчонка. Спасибо, конечно. Но боюсь, что крутость здесь не поможет... То, что ты хочешь сделать, совершенно нереально. Этот секрет успешно хранится уже более пятидесяти лет. А ты решил вдруг, что мы с тобой раскроем его за несколько дней. Хех. Как только раскроем, нам с тобой сразу памятник поставят. Только не на площади, а на могилке.
   Миша опять обиделся. Ника решила не придавать ему значения. Ну, взял себе мальчик в голову дурную идею. Как-нибудь само пройдет, рассосется.
   Когда входили в комнату Ники, прозвучал входной звонок. Мама встрепенулась:
   - О, похоже курьер пришел. - Она поспешила вниз получать новую почту.
   Миша тяжело вздохнул. Похоже, спектакль продолжается.
   Ника опять заулыбалась:
   - Там должна прийти очень редкая черепашка. Она сделана в Чехии в тридцатых годах одним известным ювелиром. Редчайшая вещь. Мне не терпится её увидеть!
   И тут же Ника выпорхнула из комнаты вслед за Оксаной. Миша остался один в её комнате.
   Внезапно мальчику пришла в голову оригинальная идея. Он заулыбался и тут же сел за компьютер Ники. На компьютере была изображена страница сайта Интернет-аукционов с изображением последнего из платьев, просмотренных мамой. Логин Ники активен. То что надо.
   Миша отсортировал список аукционов по наивысшей цене. Ему понравился лот со стартовой ценой в два миллиона шестьсот тысяч долларов. Как раз скоро кончается. Он быстро поставил ставку и, как ни в чем не бывало, встал из-за компьютера. Вид у него был очень довольный.
   Вскоре вернулась Ника, держа в руках ту самую чешскую черепашку.
   - Тебе нравится? - спросила она Мишу.
   - Очень! - Миша расплылся в улыбке.
   Ника посмотрела на него внимательным взглядом:
   - Ох, что-то не нравится мне твоя улыбка.
   Прошло полчаса. Вдоволь насмотревшись на черепашку, Ника снова села за компьютер. Миша остался в комнате за её спиной, сверля сзади довольным взглядом.
   Ника вошла в электронную почту:
   - Ох, не нравится мне твой довольный взгляд, Миша. Ох, не нравится.
   Она увидела новое уведомление об окончании аукциона, открыла его и прочитала. Ника остолбенела:
   - Не поняла. Это ещё что такое за два миллиона шестьсот? Я такого не заказывала.
   Она нажала на ссылку и прочитала описание аукциона:
   - Не хило! 48-местная субмарина для осмотра подводных достопримечательностей... Только на фиг она мне нужна?
   Миша уже не мог сдержаться и вовсю захихикал сзади. Ника медленно развернулась к нему:
   - Это что, ты поставил? Зачем?
   Миша на всякий случай отошел на пару метров:
   - Ника, ты не расстраивайся. Я ведь всего лишь на кнопочку там нажал. Платить то необязательно.
   И в ту же секунду по электронной почте пришло новое сообщение. Ника открыла его:
   - Это счет от продавца. Пишет, что оплата денежным ордером или чеком. Оплата должна быть произведена в течение семи дней... Миша, это тебе не в России! Здесь за каждое нажатие на кнопочку надо отвечать. Если не оплачу, продавец имеет полное право влепить мне негативный отзыв и со мной потом никто не захочет иметь дело на этом Интернет-аукционе. А потом пожалуется в администрацию, и меня вообще могут исключить с этого сайта навсегда. - Ника ещё раз прочитала описание аукциона. - Надо же фотографий сколько налепил. Желтая подводная лодка. Хех. Только на фиг она мне нужна за два миллиона шестьсот?.. И продавец на придурка какого-то похож. Нулевой рейтинг и два негативных отзыва. Нормально. За что же ты меня так, дорогой Миша, отблагодарил?
   - А за то, что сидишь целыми днями в Интернете! Забыла совсем про друга.
   Ника покрутила глазами:
   - Мда-а-а, нормальный ход для друга. Вот возьму сейчас и куплю эту субмарину, а потом спущу тебя на ней в Марианскую впадину.
   Миша виновато подошел и положил руку ей на плечо:
   - Ладно, Ника, не расстраивайся. Это ведь не смертельно. Можно ведь, наверное, как-то отменить мою ставку, извиниться.
   Ника чуток помолчала, раздумывая, и вдруг сама потупила глаза:
   - Ты меня тоже извини, Миша. Я, в последнее время, слишком увлеклась этим делом и чуть не забыла про тебя.
   - А с этим что теперь делать? - Он кивнул на фотографию желтой субмарины на экране.
   - Наверное, влепит мне теперь негативный отзыв. Судя по его рейтингу, трудно будет что-либо объяснить или извиниться за ошибку...
   Ника призадумалась. Вдруг открыла выдвижной ящик стола. Миша увидел в ящике боевой пистолет. Он невольно вздрогнул. Ника подмигнула:
   - А может взять и замочить его? Тогда не будет негативного отзыва. И лотов таких дурацких на аукционе тоже не будет.
   - Что, Ника, опять за старое?
   Ника закрыла ящик стола с пистолетом:
   - Да, ты прав. Неудачно пошутила. Ладно, потом что-нибудь придумаем. Пошли лучше прогуляемся к океану вдвоем.
   - Конечно, пошли.
   Ника выключила компьютер.
  
   * * *
  
   Миша с заинтересованным видом открыл холодильник, внимательно рассмотрел содержимое и взял пару бананов. Как бы заинтересовать Нику, чтобы она согласилась? Мысль об этом беспрестанно витала в его голове.
   Он поднялся по ступенькам. Дверь в комнату Ники была приоткрыта, как обычно. Миша вошел.
   Ника опять сидит за компьютером. В последнее время, Миша начал подумывать, что если бы проводились соревнования, кто больше просидит за компьютером, то его подружка пересидела бы всех. И теперь вот опять сидит. Что-то увлеченно рассматривает на мониторе и водит мышкой.
   Миша подошел:
   - Угощайся, - и протянул ей банан.
   - Спасибо. - Ника с улыбкой приняла подношение, раскрыла кожуру и, откусив кусочек, принялась увлеченно жевать. При этом не сводила глаз с монитора, сосредоточенно водила мышкой и постоянно что-то нажимала.
   Миша присмотрелся к монитору. Судя по всему, у Ники теперь новое увлечение. Теперь, на экране светится не сайт Интернет-аукционов, а какой-то другой. Всё покрыто цифрами, графиками и диаграммами. Везде долларовые знаки. Опять что-то с деньгами связано. Выглядит интересно. Похоже, на какую-то экономическую стратегию. Только как-то непонятно всё. Миша очень умный и любознательный мальчик, но он почти ничего не может понять на этом сайте.
   - В игры ты не играешь. Это я знаю. Тогда что это у тебя на экране? - спросил он Нику.
   - Это счет онлайнового брокера.
   - Я так и знал, что это очередной счет, - промолвил Миша. - Тебе что, опять денег прислали?
   - Нет, - улыбнулась Ника, - я решила попробовать заработать.
   - Заработать? - удивился Миша. - Как?
   - Вернее, решила не заработать, - поправилась Ника, - а как-то их вложить. Куда-нибудь инвестировать. Денег у меня теперь завались. Не знаю, куда их девать. Решила, а не заняться ли мне акциями?
   - Акциями? - снова удивился мальчик. - Ну да, есть ведь брокеры. Они много зарабатывают. Правда, не всё. Я слышал, что многие прогорают. Ведь акции могут не только расти в цене, но и могут упасть.
   - Верно. Ещё как могут.
   - Ну, и как у тебя? Получается? Хоть что-нибудь заработала?
   Ника вдруг сосредоточенно наклонилась к монитору и принялась наблюдать за рядом постоянно меняющихся чисел и цифр:
   - Я открыла короткую позицию на три пакета по миллиону долларов. Пытаюсь заработать, просто спекулируя на росте курса, - комментировала она вслух. - Сейчас будет пик по "Клик Коммерц"... Шестнадцать ноль пять. Шестнадцать ноль восемь. - Ника произносила Мише меняющиеся каждые пять секунд числа на мониторе. Возле меняющихся чисел стояла аббревиатура CKCM. - Это сокращенное название фирмы "Click Commerce", акции которой я купила. Под этим названием она зарегистрирована в системе NASDAQ, где регистрируются все акции американских компаний, допущенных к торговле на бирже. А вот эти числа показывают текущий курс... Ого! Шестнадцать двадцать. Сразу какой скачок. - Ника чуть подалась вперёд, улыбаясь. - Пока цена растет, я зарабатываю.
   - Классно. - Миша тоже подался вперёд, следя за цифрами, хотя ничего в них не понимал. - А сколько ты уже заработала?
   - Погоди! - резко сказала Ника. - Уже, шестнадцать двадцать восемь. - Она приготовилась. - Я чувствую, сейчас упадет... Шестнадцать двадцать шесть. Всё! Продаём! - выкрикнула она и тут же нажала на специальную кнопку. Она заулыбалась. - Я заработала больше четырехсот тысяч на этом пакете.
   - Правда? - Миша посмотрел на нее со смешанным восхищением и уважением. - И это за один день?
   - Нет, за сегодняшний день я заработала ещё больше. Я ведь вложила деньги ещё в два пакета акций других компаний. Они сегодня выросли и завтра ещё подрастут. Я так прогнозирую. А я редко ошибаюсь. Завтра я их и продам, когда будет пик. Если учитывать рост акций и этих двух компаний, то за сегодня я заработала больше шестисот тысяч. И вчера, когда только открыла этот счет, я тоже успела заработать больше трехсот тысяч. Так что почти миллион за два дня.
   - Ника, ты умница! Я это всегда знал, - улыбнулся ей Миша.
   - Спасибо, - улыбнулась она ему в ответ.
   Миша спросил:
   - А как это можно торговать акциями через Интернет?
   - В принципе, начать несложно. В Интернете есть много компаний, предоставляющих такие услуги. Это так называемые онлайновые брокеры. Нужно открыть инвестиционный счет в такой компании, перевести туда деньги и тогда можно начинать торговать.
   - Мне это не грозит в ближайшее время, - сказал Миша с грустной улыбкой.
   Ника посмотрела на него внимательно:
   - Я вижу, ты хочешь спросить у меня что-то?
   Миша принял серьезный вид:
   - Да. - Он немного помолчал. - Я уже разговаривал с тобой раньше на эту тему. Но тогда ты отказалась. Все-таки давай подумаем ещё раз.
   Ника тоже посерьезнела:
   - Ты что! Всё думаешь о том, как пробраться на базу, где тарелку хранят?
   - Да. Ты угадала. - Он поднялся со стула. - Подожди, сейчас я кое-что принесу, покажу тебе.
   Миша вышел в свою комнату и через полминуты вернулся, держа в руке какие-то бумаги.
   - Ника. Я тут посидел в Интернете. Собрал кое-какую информацию о той базе в штате Вашингтон. Нашел подробную топографическую карту района. Изучил ландшафт местности. Все-таки давай попробуем вместе туда пробраться. Я знаю, мы сможем это сделать. Вот, смотри! - Он сунул ей под нос распечатанную карту с множеством пометок. - Смотри, вот здесь очень удобный проход. Если мы подойдем к базе с восточной стороны, нас будет очень тяжело заметить.
   Ника посмотрела на его карту и на него с грустным видом, тяжело вздохнула. Она мягко положила ему на руку свою теплую ладонь:
   - Миша. Ты, конечно, молодец. Такую работу проделал. И вообще молодец, что тебе небезразлична эта тема, когда от людей скрывают правду. Но я ведь тогда тоже не просто так тебе сказала, что у нас ничего не получится. Если бы это было так легко, думаешь, я бы тебе отказала?
   - Я и сам понимаю, что нелегко. Но мы должны это сделать вместе.
   - Почему это мы должны? - спросила Ника.
   - Просто должны. Если не мы, то кто?
   Ника опять вздохнула и посмотрела на Мишу чуть ли не исподлобья:
   - Нет, Миша. Это совершенно невозможно.
   - Ты так говоришь, потому что боишься за меня? Потому что есть риск?
   - Здесь, не просто есть риск. То, что ты предлагаешь, совершенно невозможно.
   - Но почему невозможно?
   - Миша, ты ведь уже не маленький мальчик. Это тебе не в чужой сад через забор за яблоками слазить. Это особо секретная военная база!
   - Ну и что. Мы вот здесь, с этой стороны пройдем.
   - С какой стороны?! Там скрытых видеокамер и разных датчиков на подходах знаешь сколько наставлено?! Постоянные патрули на машинах и вертолетах.
   Миша немного расстроился:
   - Ну, тогда подумай сама, Ника. Ведь тебя учили в России всяким премудростям типа того, как снимать часовых и как пробираться в запретные зоны.
   - Да не буду я ничего думать! - Ника почувствовала, что ей это уже надоедает. - Миша давай закроем эту тему. Не забывай, что и ты, и я находимся в этой стране как гости. Я насилу сбежала от российской разведки. А теперь ты хочешь, чтобы у нас и здесь неприятности начались?
   Внезапно Миша вытянул грудь колесом и сверкнул по Нике решительным взглядом чилийского революционера Чегевары:
   - В Америке и так неприятностей полно! Я раньше думал, что здесь только всё хорошее. А оказывается вся эта их хваленая демократия - как одна большая ширма для прикрытия темных делишек.
   - Ну и что. Нас ведь эти делишки не трогают. - У девочки настроение было далеким от революционного.
   - Как это не трогают. Как это не трогают! - не унимался Миша. - Вот и все так говорят. Моя хата с краю, ничего не знаю. Ника, мы должны это сделать! Мы должны туда пойти!
   - Туда пойти - будто за хлебом сходить, - пробурчала Ника.
   - Но ты ведь можешь это сделать! Тебя ведь учили! Или ты хочешь признать свое бессилие?
   Ника с интересом на него посмотрела, забавная искорка пробежала по глазам. Она улыбнулась уголком рта:
   - Миша, ты чего? Пытаешься меня спровоцировать? Я на такие трюки не покупаюсь.
   - Ты, наверное, боишься? - спросил мальчик с тонким уязвлением в голосе.
   - Чего мне бояться? Я ведь не собираюсь брать штурмом эту базу! - рассмеялась Ника.
   - Боишься! - крикнул Миша. Он продолжал упрямо её обрабатывать.
   Ника ещё больше засмеялась:
   - Ну ладно. Уговорил. Я боюсь, - промолвила она сквозь смех. - Ой, боюсь. Аж поджилки трясутся. Теперь, успокоился?
   - Нет! Не успокоился! Ты трусиха! Жалкая трусливая девчонка! Вот ты кто!
   Ника упала головой на стол и закрылась руками, вся трясясь от смеха. Даже кончики ушей покраснели.
   Миша понял, что его методы на Нику совсем не действуют. Он решил немного сменить тактику.
   - Ника. Ну, хочешь, я перед тобой встану на колени? Пожалуйста, давай сделаем это. - Он тут же встал на колени справа от нее и уткнулся носом ей в руку.
   Ника встрепенулась и прекратила смеяться:
   - Э! Миша! Ты чего? Немедленно встань! Этого только не хватало. Встань, говорю! - Она попробовала его приподнять за руку.
   - Нет, не встану! - заупрямился Миша. - Не встану, пока ты не согласишься!
   - Ну, ты смотри какой! Поднимайся давай.
   Но он не поднимался. Надо же, как упрямится! До чего же сильно вбил себе эту затею! Ника решила попробовать применить к нему методику гипнотического внушения, которой уже хорошо владела.
   Она присела обратно на стул. Миша всё ещё стоял перед ней на коленях, уткнувшись головой.
   - Ну-ка посмотри на меня. - Ника приподняла рукой его голову.
   Миша приподнялся и встретился на миг с её глазами. Она уже приготовилась начать его обработку. Но неожиданно Миша резко отвернул голову от её взгляда и отскочил на пару шагов от девочки:
   - Ника, это низко. Пользоваться гипнозом против своего друга.
   Она прямо удивилась такой его реакции. Похоже, он подсознательно был готов к такому развитию событий и поэтому не поддался на её гипноз.
   - Ну, а что мне ещё с тобой сделать, если ничто другое не помогает?
   Миша ужасно нахмурился. Он повернул к ней темные, насупившиеся глаза:
   - Если ты со мной не пойдешь, я пойду сам! - метнул он ей в глаза свою последнюю надежду.
   - Куда ты пойдешь? - Ника посмотрела на него со смесью легкого испуга и удивления.
   - На эту базу!
   - Один?
   - Да, один! Но если хочешь, давай пойдем вместе.
   Ника призадумалась. Скорее всего, он блефует, пытается взять её эмоциями. Ну куда он пойдет один? Она осторожно подняла свой взгляд, чтобы посмотреть на выражение его глаз. Миша сразу отвернулся, опасаясь попасть под гипноз. Ника не успела понять по выражению глаз, действительно ли он собрался осуществить задуманное один.
   В его голосе звучали очень решительные нотки. Но Ника имела серьезные сомнения насчет того, может ли он один пуститься в такую глупую и рискованную авантюру. За секунду взвесив все за и против, она поняла, что даже если он попробует это сделать, то все равно у него ничего не выйдет. Ведь до той базы ещё добраться нужно. Он и в России был тихоней-слабаком. А здесь вообще чужая страна.
   - Нет, Миша. Ни на какую базу мы с тобой вместе не поедем. А один ты, тем более, никуда не поедешь!
   Миша медленно повернулся к ней. В заслезившихся глазах мелькнула злобная искра:
   - ДУРА!!! - крикнул он на нее и посмотрел на полку с черепашками.
   У девочки екнуло сердце. Миша схватил с полки одну из её любимых черепашек, сделанную из хрусталя. Ника молча наблюдала за происходящим. Миша размахнулся и с силой бахнул её об пол. Черепашка разлетелась на несколько осколков. Миша поспешно вышел, не оборачиваясь на Нику, и отправился в свою комнату.
   Ника посмотрела на разбитую черепашку. Странно, но никакой злобы или обиды на Мишу при этом не чувствовала.
   - Дожилась. Любимый мальчик назвал меня дурой.
   Ника подумала, что, наверное, рано или поздно, это должно было случиться. Была в их отношениях белая полоса. Что ж, теперь белая полоса закончилась. Не стоит всё перечеркивать. Нужно просто подождать. Миша поймет, что он был не прав и всё загладится.
   Пожалуй, нужно сделать перерыв, побыть какое-то время вдали друг от друга. Подумав об этом, Ника вспомнила о предложенном ей месте. Президент предлагал ей охранять своих детей. Ника подумала, что, должно быть, это достаточно интересная работа для нее. Через полчаса она сделала звонок в Секретную Службу.
  
  
  
  Часть 2. Это становится интересно!
  
  
   Вытянутый высоко вверх монумент Джорджа Вашингтона и освещенный всеми огнями Капитолий плавно проплыли в боковом окне. Темные силуэты парков вокруг. Полуночный воздух бодро протискивается сквозь щель приоткрытого окна.
   Ночной Вашингтон по-своему красив. Он радует глаз разбросанными огнями, навевает высокие чувства причастности к великому процессу в самом центре Америки.
   Черный "Форд Фокус" свернул на перекрестке и устремился по пустынной улице.
   - Не понимаю я тебя, Ника. Сидела бы себе, отдыхала в Орегоне с Мишей.
   Джек встретил девочку в аэропорту, чтобы отвезти на машине к выделенному ей домику в Вашингтоне. Ника была знакома с Джеком по работе в Секретной Службе, они работали в одном секторе. И с ним у неё сложились отношения получше, чем с другими сотрудниками. Джек относился к ней доброжелательно и с уважением.
   - Хватит уже отдыхать. Хочу теперь поработать, - ответила Ника.
   - Сдалась тебе эта работа. Тебя ведь вроде обещали всем обеспечить.
   - В жизни надо ведь что-то делать. Не только отдыхать.
   - Подобрала бы себе работу попроще и побезопаснее. Тем более, с твоими способностями много чего можно делать.
   - Наверное, тянет меня больше к небезопасной.
   - Чему тут тянуть? Не понимаю. - Он чуть пожал плечами.
   - Ты ведь, Джек, тоже почему-то работаешь именно в Секретной Службе, а не охранником в парке. Хотя у тебя есть любимая жена и маленький ребенок.
   Джек поёрзал на сиденье за рулём:
   - Пожалуй, ты правильный намёк делаешь, Ника. - Он улыбнулся. - Есть в нашей работе нечто особенное. Нечто, что даёт мне смысл в жизни. Наверное, это чувство большой ответственности. Ответственности не только за того человека, что мы охраняем. Не только за президента, безопасность его жизни и работы, но и за судьбу всей страны, которую он олицетворяет перед гражданами и на мировой арене.
   - Да, ты прав, - сказала Ника, покачивая головой, хотя для неё эта работа имела несколько другое значение, чем для Джека.
   Машина свернула к жилому району в пригороде Вашингтона. Покрутила по улочкам.
   - Останови возле магазина.
   - Разве тебя не до самого дома подвезти?
   - Зайду купить воды и чего-нибудь в холодильник положить, - объяснила Ника.
   Джек остановил, как попросила Ника:
   - Ну, удачи!
   - И тебе также. Спасибо, что подвез.
   Ника вышла к магазину. Джек сразу отъехал домой.
   В круглосуточном магазине Ника купила блок "Пепси", чай "Липтон", пакет молока, пять шоколадок "Нестле" (она очень любит шоколад!), две больших пиццы в коробках и упаковку хлопьев. Сложила всё это в пакет и пошла к дому.
   Вдоль улочки, по которой идет Ника, стоят двухэтажные домики, много зелени и деревьев. Ярко горят ночные фонари. Ника одиноко ступает по пустынной улочке. Мягкие кроссовки беззвучно касаются асфальтовой дорожки. Уже поздно, за полночь. В домах потушен свет. Все спят. Тихо.
   Вот, впереди темным силуэтом показался её домик. Перед домиком сплошным тёмно-зеленым забором насажены аккуратные кусты. Ника подошла ближе. И внезапно остановилась. Знакомое чувство прошлось холодком по коже. Неприятное чувство.
   Ника посмотрела на свой домик. Кусты закрывают от обзора первый этаж, но она может видеть второй.
   Вдруг в окне своей комнаты она увидела огонек. Он пробежал по стене слева направо и упал вниз. Что-то не то.
   Ника бесшумно опустила пакет с продуктами, низко пригнулась, подкралась к проходу между кустами на площадку перед домом, прилегла в джинсах на траву и осторожно выглянула. Присмотрелась к входной двери. Тёмная щёлочка в двери показывает, что она приоткрыта. Значит, в доме кто-то есть.
   Быстрой ночной мышью девочка пересекла площадку и приблизилась к приоткрытой двери. Прислушалась. Мягко приоткрыла и протиснулась внутрь. На первом этаже никого. Это она ясно почувствовала и увидела в ночной тьме помещения.
   Наверху раздался какой-то звук, что-то тяжело и приглушенно бахнуло об пол. Тонкий мужской голос тихо чертыхнулся.
   "Это становится интересно!" - подумала Ника и тихо подошла к лестнице. Стащила кроссовки, чтобы ступать неслышно, и спокойно поднялась по лестнице. Одними носками она касалась ступенек, поэтому шла почти беззвучно.
   В её комнате явно кто-то есть. Дверь открыта наполовину, внутри какое-то движение.
   Ника поднялась на площадку перед дверью, приблизилась и заглянула внутрь. Какой-то парень задумчиво стоит в темноте посреди её комнаты и освещает фонариком небольшой столик. На столике стоит телевизор, который он пристально рассматривает. Вытянутые ящики из шкафа лежат на полу почти пустые. А в них ничего почти и не было.
   Парень удрученно вздохнул и подошел к телевизору. Его движения были замедлены, как у наркомана. Он взял телевизор обеими руками и приподнял вместе с кабелем. Тихо чертыхнулся. Опустил обратно. Потянулся к задней стенке, вытащил кабель и бросил его на пол. Опять поднял руками телевизор и, не выпуская включенный фонарик, повернулся к двери, намереваясь уносить добычу.
   Так это всего-навсего воришка! Ника ожидала увидеть в своем доме какого-нибудь русского диверсанта или тайного агента другой страны, но уж никак не простого воришку. Вот так сюрприз! Она никогда в жизни не видела настоящих воров. Ника вся заулыбалась. Горячий интерес ударил в голову.
   - Ух ты!!! А вы и правда настоящий вор?! - Ника заскочила в свою комнату вся радостная и на эмоциях.
   Воришка с перепугу выпустил из рук телевизор. Увесистый 21-дюймовый агрегат упал прямо ему на ногу.
   - Ааааууу!!!.. - вскричал воришка и присел, хватаясь за прибитый носок. - УУУ! ААА!
   Ника моментально огорчилась:
   - Э! Что за дела?! На фиг ты уронил мой телик?! - Она грустным взглядом окинула лежащий на боку телевизор. - Сейчас будет мое любимое шоу "Ночные чудачки" по 199-му каналу! Если я его не посмотрю, я не знаю, что сделаю! Наверное, повешусь. Гы.
   Ее верещание подстегнуло воришку. Он вскочил, намереваясь скорей бежать. Но на пути к двери стояла Ника. В полутемной комнате она наконец смогла рассмотреть, что это действительно всего лишь мелкий воришка, а не какой-то там матерый вор. Парню было девятнадцать лет, не больше, на вид худощав.
   Он сделал неловкий шаг, собираясь обогнуть хозяйку, возможно, оттолкнуть от двери, и дать деру.
   - Ага! Куда это ты собрался?! - завизжала Ника. - Поломал мне телевизор, лишил любимого шоу, а теперь бежать?! Не пущу!
   Ника сделала полшага назад и встала в боевую стойку. Бледный свет уличного фонаря упал на её лицо, всё ещё несерьёзное, потому что она не принимала всерьез противника. Какой-то он медлительный.
   Воришка, наконец, увидел её лицо. Он думал, что перед ним взрослая хозяйка дома. А оказалось... всего-навсего девочка. Уже большая, но ещё дитё.
   - Гы-гы, - испустил он неожиданный звук. На его лицо наползла улыбка.
   - Что за дурносмех! - не поняла Ника.
   Парень рассмотрел внимательно девочку и её боевую стойку перед ним. Его лицо ещё больше расплылось в улыбке. Он не выдержал и... захохотал. Весь аж затрясся, показывая на нее указательным пальцем.
   Ника прямо смутилась. Не очень то приятно, когда над тобой смеются и показывают пальцем. Может что-то с лицом не то? Ника посмотрелась в зеркало рядом на стене. Да вроде бы всё то же самое.
   - Издеваешься что ли? - недовольно промямлила Ника.
   Все ещё смеясь, парень замедленно проковылял прямо к ней, встал на колени и забавно вытянул вперёд подбородок. Закрыл глаза и скорчил лицо как у довольного идиота. Нике ничего не стоило ударить. Он как бы приглашал.
   Ника прямо опешила, не зная, что делать дальше. Нельзя сказать, что ей не хотелось ударить. Но, осознавая, каких дел она может натворить своим кулаком, тем более в такой нелепой ситуации, девочка не спешила.
   - Дурак что ли? Сам подставляешь. У меня ведь сила удара девять и шесть десятых джоуля! - Ника вспомнила последние замеры на военной базе.
   Услышав что-то про джоули, воришка расплющил глаза и тупо уставился на Нику:
   - А это много?
   - Как у хорошего отбойного молотка. - Ника только сейчас смогла рассмотреть вблизи, в падающем свете уличного фонаря, какие у него расширенные зрачки.
   Парень переваривал с полминуты информацию про джоули, затем вдруг вспомнил, что вообще-то его здесь быть не должно и нужно не развлекаться, а поскорее улепетывать.
   Он вскочил. Дернулся вперёд, собираясь оттолкнуть девочку в сторону и убежать. Он с силой двинул рукой наискосок. Ника резко ушла с линии толчка, перехватила кисть его руки и, пользуясь её инерцией, заломила и толкнула вперёд. Через секунду воришка очнулся плашмя на полу с уткнутым в пол лицом не в силах пошевелиться. Ника умело зафиксировала его, сдавливая одной рукой болевую точку посредине его заломленной кисти, а другой - точку на шее.
   - Ну, рассказывай. Кто такой? И зачем влез в этот дом?
   Она чуть ослабила хватку. Воришка смог немного пошевелиться. Вот уж такого развития событий он никак не ожидал.
   - Мне деньги нужны, - промямлил он сквозь придавленные к полу губы.
   - Деньги всем нужны. Зачем они тебе так сильно нужны, что ты полез в чужой дом?
   - Пусти. Больно.
   - Знаю, что больно. Рассказывай.
   - Я тут в колледже учусь. Это всё из-за них. Всё из-за них! Из-за Бреда с Питом! - В его голосе прозвучали нотки отчаяния. - Я уже не могу. Не могу без дозы.
   - Теперь, я понимаю, - сказала Ника. - Ты наркоман. Они тебя затянули?
   - Да. Я не могу без этого. И мне не хватает денег. Мне помогают родители. Но их денег очень мало. А доза стоит о-го-го сколько! Больше ста долларов. И я боюсь им сказать. Я стал воровать. Я уже ограбил несколько домов. О, боже, теперь я попаду в полицию! Мои родные этого не вынесут.
   - Почему не вынесут?
   - Это такой позор! - протянул он дрожащим голосом. - Мой отец мэр города в Вирджинии. Если пресса узнает, что его сын наркоман, это будет конец.
   Ника покачала головой:
   - Вот блин. Ну и ночка. Думала, приду, отдохну себе спокойно, а тут на тебе - наркоман в доме.
   - Ты позвонишь в полицию? Да, девочка? - спросил он без надежды. Странно, но он даже не удивлялся, что его скрутила двенадцатилетняя девочка. - Впрочем, правильно. Так мне и надо. Рано или поздно это должно было закончиться. Каждый должен получать по заслугам. Так мне и надо.
   - Только мне это на фиг надо... - чуть слышно прошептала себе Ника.
   Ей тоже меньше всего хотелось вступать в контакт с полицией. Тогда всяких проблем не оберешься. Приедет в дом полиция и начнет совать везде нос. Ведь она работает в Секретной Службе под легендой. Дома находится одна-одинёшенька. Спросят: где родители? Документы, конечно, есть фиктивные, оформленные на тайных сотрудников Секретной Службы, якобы они её родители. Но лучше всё же не привлекать внимание полиции. Может позвонить в Секретную Службу, и пускай сами с ним разбираются? Этот вариант Нике тоже категорически не понравился. Опять проблем всяких не оберёшься.
   - Так мне и надо, дураку, - опять замычал наркоман. - Пускай отправят меня на принудительное лечение.
   - Не отправят! - резко сказала Ника. - Я тебе могу помочь. Хочешь?
   - Думаешь, помочь мне бросить? Это нереально, девочка.
   - Посмотрим. Тебя как зовут?
   - Джим.
   - Так вот, Джим. Я тебя сейчас отпущу. А ты не дергайся. Не пытайся бежать, потому что от меня ты не убежишь. Хорошо?
   - Хорошо.
   Ника отпустила его руки:
   - Давай, Джим. Поднимайся... Медленно. Спокойно. Не спеша, проходим сюда. - Ника начала словами готовить его к вводу в транс. - Сюда, к окну.
   Она поставила стул возле окна так, чтобы прямо на него падал свет уличных фонарей.
   - Так, сюда садимся. - Ника усадила его на стул. - Спокойно. Расслабляемся. Следим за пальцами.
   Ника сжала вытянутые пальцы в одну точку и повела прямо перед его глазами. Она видела его всего очень хорошо, а он видел Нику только темным силуэтом на фоне освещенного с улицы окна. Ввести в гипноз наркомана было проще простого. Ника провела пару раз пальцами перед его глазами:
   - По щелчку ты слышишь только меня и больше ничего. - Она резко щелкнула пальцами, и он отключился.
   Дальше было делом техники. Ника могла бы выводить людей из алкогольной и наркотической зависимости не хуже, чем показывают в рекламе. Через полчаса работы она сняла у парня тот самый сдвиг в мозгах, который и делал его зависимым. Дала соответствующую установку на неприятие наркотиков. Установку, чтобы он больше никогда не пробовал никаких наркотиков.
   - И не водись больше с этими Бредом и Питом. Сейчас ты забудешь всё, что здесь с тобой было. Ты выйдешь из этого дома и забудешь, что был здесь. Ты пойдешь по улице домой. Войдёшь в свою комнату в кампусе, заснёшь, а утром проснёшься - и будешь чувствовать себя совсем по-другому.
   Все так и будет. Джим уйдет, а наутро проснется - и больше никогда не будет принимать наркотики. Ему очень повезло. Большинству его сверстников повезло меньше. Увы, Ника не может помочь каждому...
   Она вышла. Окинула взглядом погнутый замок входной двери. Рядом, на крылечке, валяется фомка, с помощью которой Джим взломал дверь.
   Ника помогла Джиму. Теперь, кто бы ей самой помог всё это исправить? Придется повозиться.
  
   * * *
  
   Ника не волновалась. Знакомство с детьми президента - событие для неё, но всё же не настолько большое, чтобы волноваться.
   Она хорошо выспалась перед этим, привела утром себя в порядок и, когда за ней заехал служебный "Форд Эксплорер", была полностью готова к поездке. Оделась свободно: лёгкие джинсы, светлая футболка, яркие кроссовки - всё как обычно.
   Полчаса езды на черном джипе по улицам города, спуск с хайвэя, дальше в пригород - и вот машина остановилась напротив резиденции президента под Вашингтоном. Красивый дом, который арендует семья президента, расположился посреди залитой солнцем лужайки. В зелени виднеется зеркальным пятном небольшой пруд, разбросаны кучками аккуратно постриженные кустики.
   Ника вышла из машины. На месте её уже ожидал Джек. Он провёл девочку к дому.
   Подходя к зданию, Ника уловила падающие на неё из окна второго этажа любопытные взгляды. Про себя усмехнулась. Значит, она небезынтересна для детей президента, если они её вот так поджидают.
   - В доме только они двое. Один охранник в холле и повар на кухне. Поднимешься к ним в детскую на второй этаж, - рассказал на ходу Джек, расставаясь с девочкой у входа в дом.
   Ника вошла в дом. Темнокожий охранник внутри скользнул по ней быстрым взглядом, сразу узнал и отвлёкся обратно к своим делам.
   Она прошла по лестнице на верхний этаж и остановилась перед дверью. В детской было на удивление очень тихо.
   Ника взялась за ручку, повернула, открыла дверь и быстро вошла... И в тот же миг почувствовала, что на неё что-то падает сверху. Реакция у Ники молниеносная. Мягкой пружинкой она моментально отпрыгнула в сторону и скосила глаза к двери. Успела меньше чем за долю секунды. Десять литров воды тяжело шлепнулись об пол прямо на то место, откуда она только что отпрыгнула. Следом глухо хлопнул и забубнил по полу пластиковый таз.
   В комнате повисло молчание. Ника осмотрела с головы до ног своих новых приятелей. У президента было двое детей. Пухленькая девочка в телепающихся до колен зеленых шортах и светло-полосатой майке осторожно разглядывала Нику полуопущенными глазами. Высокий мальчишка в темно-синих ковбойских джинсах и сине-красной футболке с символикой бейсбольной команды бойким взглядом обежал Нику и таз посреди большой лужи на полу. Теперь понятно кто был инициатором.
   На лицах обоих детей осела тонкая досада. Им было жаль, что шутка не удалась. Ника доказала всем, что она не лыком шита и вышла сухой из воды. Она с удовольствием натянула на лицо свою коронную улыбку:
   - Это у вас такой обряд посвящения?
   Мальчик первый заулыбался:
   - Вообще-то мы другого человека ждали. Но тут вошла ты, Ника.
   Ника назидательно закивала:
   - Да-да, конечно, другого. А вошла я... Приятно познакомиться. - Она сделала шаг к ним навстречу.
   Пухленькая девочка мигом оживилась, стерла легкий испуг с лица и, опередив на секунду брата, подскочила к Нике, расплываясь в улыбке:
   - Привет, Ника! Ты, наверное, уже знаешь, меня зовут Грета, мне двенадцать.
   - А я Алан. Мне тринадцать лет, - представился мальчик.
   - Это ты придумал с тазом? - Ника тряхнула хвостиком за спиной.
   - Ага. Мы часто так делаем с агентами.
   - Чтобы они вас лучше охраняли? - рассмеялась Ника.
   - Просто балуемся, - ответил Алан сквозь смех.
   - Ты первая успела отпрыгнуть, - заметила Грета, прикрывая рукой смешинки на губах. - Никто до тебя не успевал.
   - Наверное, зря я отпрыгнула. - Ника почесала в затылке. - Надо было принять удар на себя. Так было бы смешнее.
   - Да нет. Что ты. Нам понравилось, как ты отпрыгнула. Тебя, наверное, очень хорошо подготовили в Секретной Службе. Мы вообще очень удивились, что теперь туда берут и детей. Нам рассказали, что ты неординарная девочка, что ты многое умеешь и можешь делать.
   - Думаю, у нас ещё будет много времени, чтобы пообщаться и узнать друг друга поближе. Чем вы любите заниматься в свободное время?
   - Я люблю играть в компьютерные игры и в бейсбол, а ещё люблю смотреть его по телевизору, - ответил Алан.
   - А я люблю проводить время с папой на ранчо в Калифорнии, - сказала Грета, - но это бывает очень редко, он очень занятой человек. Кстати, завтра мы вылетаем туда отдыхать. И он тоже к нам вскоре присоединится. А ещё я люблю вкусно покушать и поспать, - улыбнулась девочка.
   "Это заметно", - хотела сказать Ника, но воздержалась, чтобы случайно не обидеть Грету. Но та сама обратила на это внимание, похлопав себя по животику:
   - Да, это заметно по мне. Вот видишь, начинаю наращивать капитал. - И тут же Грета звонко захихикала от того, что сама сказала.
   Ника покачала головой, криво улыбаясь:
   - Мда, забавно с вами. - Она вновь оглядела лежащий на полу таз. - Может, ещё раз попробуем.
   Алан и Грета переглянулись.
   - На этот раз все вместе, - добавила Ника, широко улыбаясь. - Интересно, каковы ощущения, когда тебе на голову падает таз полный воды?
   Все рассмеялись. Сказано - сделано. Притащили опять полный таз воды, установили его над дверью. Грета и Алан остались за дверью, а Ника - внутри комнаты. Она устанавливала таз с водой, когда они закрывали дверь.
   Затем, Ника вышла на балкон, перелезла через перила и лихо спрыгнула вниз. Мягко спружинила ногами при приземлении. Из входной двери тут же выбежал темнокожий охранник и уставился на Нику с немым вопросом.
   - Да, дядя, ты прав. Детей охранять нелегко. Иногда приходится через балконы выбираться из дому. Спросишь, для чего? А хотя бы для того, чтобы потом обратно войти в дом. - С этими словами Ника открыла входную дверь и вошла.
   Она поднялась на второй этаж. Алан и Грета уже поджидали её перед дверью, как договорились. Они обнялись вместе.
   - Давай! - скомандовала Ника.
   Алан потянул за ручку и они быстро вошли. Таз сорвался с креплений, и десять литров воды окатило сверху всех троих. Визг неимоверный! Следом за водой на головы шумно опустился пустой пластиковый таз. Даже в головах зашумело.
   - Хорошо, что пластиковый таз взяли, а не железный, - заметила Ника сквозь общий смех.
   - COOL!!! - заорали все трое.
   - Точно что "cool", - подытожила Ника про себя, звучно хлопая рукой по стекающей каплями футболке Алана.
   На этом развлечения только начинались. Через минуту все трое отправились громить кухню.
  
   * * *
  
   Чуть слышно скрипнула дверь. Миша осторожно высунулся, прислушался. В доме тихо. Мама крепко спит в своей комнате. А что ей ещё делать в пять утра?
   Миша тихо вышел из комнаты. Скользнул взглядом по закрытой двери комнаты, где ещё совсем недавно жила Ника.
   - Тоже мне эстетка-черепашечница! - процедил он губами. - Ничего. Сам всё сделаю.
   Он поправил за спиной собранный рюкзачок. Тихо прошел по лестнице вниз, затем по коридору в гараж.
   В сумраке гаража темным силуэтом выделялась его любимица "Мазда". Миша провел рукой по гладкому корпусу, тут же вспомнил Нику и грустно вздохнул. Ника хорошая девочка. Это очевидно. Если она не захотела поддержать друга с его идеей, что ж, у нее есть на это свои причины. Она умная, не хочет рисковать. Возможно, она права, затея мальчика безумна и невозможна. Но, если рассматривать всё с этой позиции, то тогда нужно просто закрыть глаза и молчать. Делать вид, что ничего не происходит. Но как это сделать, когда вдруг узнал такую страшную тайну? Об этом и о многом другом думал Миша, прежде чем принял судьбоносное решение - он один вступит в бой с неведомой силой.
   Возможно, Нике не стоило рассказывать об этом другу. Не стоило рассказывать, что от людей уже пятьдесят лет скрывают правду о самом важном - о том, что мы не одиноки во Вселенной. И тогда Миша жил бы себе спокойно, радовался бы солнечному лету и теплому океанскому прибою, ездил бы каждую неделю с Никой в Диснейленд и улыбался каждому новому дню, как все другие дети на Земле. Но теперь это невозможно. Рассказ Ники, такой спокойный и такой мрачный, не вылетает из головы. Он вспомнил, как держал перед ней карту, а она показывала пальцем: "Здесь, здесь и здесь!". Она сказала это так холодно и спокойно. А у него всё перевернулось в тот момент.
   Прошло больше недели. Миша мало спал и много работал, сидел за компьютером, изучал карту, делал какие-то записи. А мама почти не обращала на него внимания. Она и в Москве привыкла к тому, что её сын очень любознательный мальчик, часто сидит за компьютером или за чтением какой-нибудь умной книжки, больше подходящей университетскому работнику. Поэтому новое увлечение Миши прошло для неё почти незаметным. А зря. За прошедшую неделю Миша досконально изучил подробную карту штатов Орегон и Вашингтон, составил детальный план действий, тщательно подготовился к поездке.
   В углу гаража стоял его велосипед. Миша подошел, положил в корзинку-багажник за сиденьем сложенный рюкзак и осторожно, стараясь не шуметь, выкатил из гаража.
   Солнце повисло прямо над горизонтом. Ночной холод немощно пятился, отступая перед горячим напором ярких лучей.
   Миша скользнул рукой по карманам плотных джинсовых брюк, прошёлся ещё раз по рюкзачку, неуклюже проверяя и перебирая в уме, всё ли взял с собой. Грустными глазами окинул домик. Вспомнил ещё раз оставленную на столе в своей комнате записку: "МАМА. НЕ ВОЛНУЙСЯ. ВЕРНУСЬ ЧЕРЕЗ НЕСКОЛЬКО ДНЕЙ. МИША". Он представил, как мама проснётся, найдёт эту записку и бросится его искать. Попытается дозвониться до него, но не сможет. Миша нащупал мобильный телефон в карманчике рюкзачка. Он отключил его, чтобы никто не смог отвлечь в дороге от главной задачи. Мальчик взял с собой мобильник только на крайний случай, искренне надеясь при этом, что крайний случай никогда не произойдет.
   Миша привычно оттолкнулся и покатил на велосипеде вдоль пустынной улочки военного поселка.
   Территория поселка не была ограждена как сама военная база, к домам можно свободно проехать. Миша выехал на дорогу, соединяющую авиабазу с близлежащим городом и усиленно закрутил педалями.
   Дорога утром была пустынной. Машин почти не было.
   Вскоре Миша въехал в город Кус-Бей. Он досконально изучил карту задолго перед отъездом и поэтому сразу же направился на автобусную станцию.
   В общей сложности дорога на велосипеде заняла чуть больше часа. Уже в полседьмого утра Миша был на станции, с которой отправляются междугородние автобусы. Билеты начинают продавать в семь утра, а нужный автобус отправляется в полвосьмого. Но Миша не беспокоился о билете. Он заказал его через Интернет, оплатив с помощью маминой кредитной карты. Естественно, в тайне от самой мамы. А что делать, как иначе раскрыть тайну века?
   В семь часов открылась касса. Миша сразу же подошел и натянул на лицо самую приятную улыбку из всех, которые можно было натянуть:
   - Здравствуйте.
   - Привет, - улыбнулась ему в ответ женщина за кассой, забавно кивнув завитыми кудряшками.
   Миша протянул ей распечатку:
   - Вот, мама заказала мне билет до Спокана с пересадками в Юджине и Сиэтле. Билет уже оплачен кредитной карточкой.
   Женщина быстро просмотрела распечатку и проверила по компьютеру.
   - Ты один едешь?
   - Да. Мама отправляет меня в гости к дяде Алексу. Он брат моей мамы и живет в Спокане.
   - А мама тебя провожает?
   - Да. Она должна подъехать к самому отправлению автобуса. Но если не успеет, то ничего страшного. Я уже ездил много раз один. Я уже большой.
   - У тебя есть какой-нибудь документ?
   - Конечно. - Он показал ей недавно оформленное школьное удостоверение.
   Миша улыбался изо всех сил и старался говорить как можно более уверенно, чтобы произвести впечатление. И, похоже, это ему вполне удалось. Правила перевозки пассажиров на американских автобусах обычно позволяют проезд детей без сопровождения взрослых, но при этом предъявляют ряд требований к таким поездкам. Миша знал эти требования, потому женщина за кассой и задавала ему вопросы, прежде чем дать билет. Мальчик ей понравился своей улыбкой и не вызвал никаких подозрений. Через пару минут он держал в руке билет на нужный рейс.
   На станцию начали прибывать пассажиры. Миша уже не чувствовал себя одиноко. Через пятнадцать минут на станцию подкатил огромный автобус компании "Greyhound". Началась посадка в автобус.
   Миша показал водителю на входе свой билет и тот без вопросов пропустил его. Мальчик расположился согласно билету в одном из мягких кресел у окна справа. Он старался держаться уверенно, но внутри не был так уверен в себе, чувствовал сильное напряжение. А вдруг выгонят из автобуса в самый последний момент? Не так то просто совладать с подобными мыслями.
   Но всё прошло без осложнений. Пассажиры заняли свои места в автобусе. Ровно в семь тридцать водитель окинул взглядом салон и расположился в своем коронном кресле за рулем. Плавно закрылась дверь, и мягким толчком автобус двинулся в путь.
   Наконец-то Миша смог расслабиться. Он почувствовал большое облегчение, когда автобус уже начал движение. Теперь, он ощутил в себе настоящую уверенность и даже гордость за себя. Его первоначальный план шёл как по нотам. Всё проходило гладко, как он и планировал. А Ника, естественно, даже не догадывалась, что её дружок-тихоня додумался до того, чтобы поехать к месту расположения секретной базы прямо на рейсовом автобусе.
  
  
   * * *
  
   Через день Ника оказалась на севере Калифорнии вместе с Гретой и Аланом. Дети собирались провести полмесяца на ранчо отца. Он присоединится к ним через несколько дней, чтобы провести недельку вместе. Затем была запланирована туристическая поездка во Францию. Ника никогда не была во Франции, ей тоже было бы интересно там побывать. Но вряд ли она сможет там отдохнуть, так как основная часть работы по охране ляжет на неё. Однако, на ранчо работы для Ники не было. Окружающая территория очень хорошо охраняется взрослыми агентами.
   Алан и Грета уже сдружились с Никой, им было интересно. Девочка постоянно удивляла их своими способностями и показывала много интересных вещей.
   В первый же день пребывания на ранчо Ника предложила играть в прятки. Предложение было тут же принято всеми с живым интересом. Играть пошли в небольшой лесок на краю ранчо. Давясь в улыбке, Ника закрылась руками, пряча лицо в ствол дерева, закрыла глаза и принялась считать. Грета отбежала между стволами на тридцать метров и спряталась за деревом. Алан спрятался в овраге между кустами.
   Играть с Никой-ведущей было неинтересно. Алан и Грета знали о ней очень мало, почти ничего. Знали, что она незаурядная девочка, как им сказал отец по телефону, и, пожалуй, больше ничего. Им и невдомек было, что её обучали на российской военной базе и что она владеет экстрасенсорными способностями. Использовать их при игре в прятки нечестно. Но ведь никто не знает. Потому Ника и сдавливала несдержанную улыбку, когда считала, закрыв глаза. При этом ещё до окончания счета она уже знала, кто и где спрятался.
   Игра закончилась через полминуты после того, как Ника отсчитала последние цифры. Она прошла несколько шагов прямиком к тому дереву, за которым пряталась Грета. Дрожащий от волнения осторожный глаз Греты показался из-за ствола. Ника увидела её визуально - и этого было достаточно. Теперь кто первый добежит и дотронется до контрольного дерева? Нике пройти три шага, а Грете - пробежать целых тридцать. Грета поняла, что проиграла, и с удрученным видом показалась из-за дерева. Ника улыбнулась ей, подошла к контрольному дереву и прикоснулась:
   - Грета застукана.
   Следующим был Алан. Ника подбежала к краю оврага. Наклонилась, рассматривая мальчика сквозь скопление кустов. Мальчик сидел за кустами, притаившись. Но, увидев сквозь решето листьев её внимательный взгляд, направленный прямо на него, он подсознательно опустил голову пониже.
   - Я видела движение! - крикнула Ника и бросилась к дереву. - Алан застукан!
   Ошарашенный Алан показался из оврага:
   - Это нечестно! Ты мухлевала! - обиженно крикнул он на Нику.
   - Почему это? - спросила Ника, улыбаясь.
   - Потому что невозможно так быстро всех найти. Ты подсматривала! - Алан был очень недоволен, потому что оказался последним, кого застукали, и ему теперь водить.
   - Нет, я не подсматривала, - совершенно честно призналась Ника, хлопая на него глазами.
   - Да, она не подсматривала, - подтвердила простодушная Грета. - Она не отрывалась от дерева, когда мы прятались. Просто она ведь из Секретной Службы, сам знаешь, поэтому так быстро нас всех нашла. Правда, Ника?
   Ника закачала головой в подтверждение, вся надулась от показной гордости за себя и за Секретную Службу.
   - Ладно! - Алан махнул рукой, признав своё поражение. - Потом меня научишь так искать?
   Ника кивнула:
   - Научу.
   Алан закрылся руками, прижимаясь к стволу дерева, и начал считать. Грета вновь отбежала за одно из деревьев и спряталась там.
   Ника скрылась в противоположной от Греты стороне.
   Алан закончил считать. Он оторвался от дерева. Мальчик знал, что его сестра не отличается большой сообразительностью и просто прячется за деревьями. Следуя простой мальчишеской логике, он походил вокруг. Грета осторожно следила за ним, выглядывая одним глазом. Они увидели друг друга одновременно.
   Грета выскочила из-за дерева и побежала. Мальчик среагировал с небольшим опозданием, но зато он был быстрее. Ему не мешал бежать лишний вес. Он первый подбежал к дереву и хлопнул по стволу ладонью:
   - Грета застукана!
   Разгоряченная от бега Грета остановилась, часто дыша. Её опять застукали, но она улыбалась. Сколько приятных секунд пережила, пока пряталась и пока бежала. Она опустилась на поваленное дерево, чтобы передохнуть и отдышаться.
   Алан тем временем стал искать Нику. Ему необходимо отыграться. Поэтому он искал с неповторимым азартом.
   Прошел целый час. Алану уже стало надоедать. Он устал и вспотел. Но Нику пока так и не увидел. Он уже обходил всё вокруг. Отходил при этом достаточно далеко. Если Ника пряталась недалеко, она запросто могла подбежать к контрольному дереву и выиграть. Но она не показывалась. Алан облазил весь овраг - его любимое место - но её и там нигде не было.
   Он вернулся к сестре:
   - Я не знаю. Уже всё облазил. Нигде нет.
   - Может она за теми деревьями? - Грета показала куда-то в сторону.
   - Тебе бы только за деревьями прятаться, - грустно вымолвил он. - Согласись, она умнее тебя.
   Грета потупила глаза. Не очень-то приятно слышать, что она глупее. Но она так простодушна.
   - Она и меня умнее, - нехотя признался Алан. - Не зря её в Секретную Службу взяли.
   - Зато у нас папа президент, - гордо заметила Грета.
   - Точно, - улыбнулся Алан. - Где её черти носят? Ну где можно так спрятаться?
   - Ищи, - тихо подтолкнула его Грета.
   Алан сделал ещё несколько кругов вокруг.
   - Нет. Это невозможно, - признался он, опускаясь на поваленное дерево, рядом с сестрой. - Я сдаюсь. Ника!.. Ника!!!
   Грета тоже подключилась и стала кричать. Алан обессилено уткнулся головой в колени и закрыл глаза. Справа от него кто-то осторожно присел.
   - Признаться, я тоже немного устала, - услышал он тихий, но бодрый голос Ники.
   Алан замедленно приподнял голову и посмотрел справа от себя. Ника сидит возле него с широченной улыбкой.
   - Ты где была? - удивился он.
   - Кажется, такой вопрос уже задавали в одной русской рекламе.
   - Но где же? Я тебя нигде не видел. Или ты пряталась за границами? Мы так не договаривались!
   Ника вздохнула:
   - Нет, я пряталась здесь рядом. Забралась на вот это дерево. - Она показала на ствол в пяти метрах. - А вы вверх не смотрели.
   - Вот это да! - выпалила Грета.
   - На дерево? - удивился Алан. - А почему я ничего не слышал?
   - А я тихо влезла. Я так умею.
   - Ладно, мы тебе верим. Но с тобой не очень интересно играть в прятки, Ника.
   - Почему?
   - Ты нас всё время переигрываешь... Ладно, пошли в дом. Я есть хочу.
   - Ой, и я хочу есть! - обрадовалась Грета и прямо подскочила.
   - Могла бы и поголодать чуток, - заметил Алан, когда они уже пошли к дому.
   - Девочкам нельзя голодать! - обиделась Грета.
   - Ага, а мальчикам можно? - возмутился Алан.
   Прямо чуть не поссорились. А между тем подошли к дому.
   Ника обедала вместе с ребятами. Во время обеда женщина-служанка принесла детям трубку радиотелефона. Звонил отец. Алан и Грета очень обрадовались. Говорили с ним минут пять, выхватывая друг у друга трубку.
   - Да, папа! Она здесь, рядом с нами!.. Дать ей трубку? Сейчас. Ника, папа хочет с тобой поговорить. - Алан передал ей трубку с заинтересованным видом.
   Ника взяла трубку:
   - Алло. Здравствуйте.
   - Ника, добрый день. Как у тебя?
   - Всё нормально. А у вас как дела?
   - Тоже хорошо. С ребятишками моими сдружилась? Как они тебе?
   - Да, сдружились. Хорошие у вас дети.
   - Ника, я хочу тебе кое-что сказать.
   - Слушаю.
   Президент сделал паузу, обдумывая как ей лучше сказать:
   - У меня к тебе будет большая личная просьба. Пожалуйста, будь повнимательнее в ближайшие дни. Не выпускай моих детей из виду.
   - А что, есть какая-то опасность? - Она почувствовала его сильное беспокойство.
   - Да, есть у меня кое-какие опасения. Извини, не могу сказать открытым текстом. Но будь, пожалуйста, повнимательнее. Сердцем чувствую, что-то может случиться.
   - О чём вопрос?! Вы же меня знаете!
   - Конечно! Поэтому я и позвонил с личной просьбой.
   - Я сделаю всё. Будьте уверены.
   - Ну, ладно, Ника. Всего хорошего. Ох, чует мое сердце... - Он отключился.
   Ника положила трубку на стол.
   - Ну, что он тебе сказал? - поинтересовался Алан.
   - Да так, беспокоится за вашу безопасность. Он же ваш отец.
   - А что, есть какая-то опасность? - спросила Грета с округленными глазами.
   - Думаю, что это всего лишь отцовские переживания. Главное, вы не переживайте. Я вас никому в обиду не дам.
   Ника постаралась загладить их справедливое беспокойство, но сама не была абсолютно спокойна после этого разговора. Президенту стала известна какая-то информация, возможно опасная информация, поэтому он и позвонил.
   Что ж, если президент позвонил ей лично, придется не расслабляться в ближайшие дни и не отходить от детей ни на шаг. Ника отхлебнула соку и призадумалась.
  
   * * *
  
   После короткой остановки в Юджине автобус держал прямой курс на север. Около полудня проехали самый крупный город штата Орегон - Портленд.
   Остановка в Портленде по графику заняла больше часа. За это время Миша успел весьма неплохо перекусить в кафе с аппетитным названием "Dogfish". Местечко оказалось очень уютным и выходило окнами прямо на автобусную станцию.
   В Портленде на пустом кресле слева от Миши расположился попутчик. Обычный мужчина-американец на вид сорока лет с тонкими усами и густыми черными волосами. Когда автобус тронулся, американец принялся читать газету. Он вел себя очень спокойно и всю дорогу молчал, если не считать единственного раза, когда он пробурчал прямо в газету что-то вроде "опять цены на нефть подскочили; чувствую, накрылся мой отпуск".
   Миша с большим интересом смотрел в окно автобуса. Места вокруг все новые, интересные. Много лесов. Каскадные горы. Очень красиво.
   Длинный мост через реку Колумбия оказался воротами в новый штат. Сразу же за мостом пролетел справа интересный указатель.
  
   WELCOME TO
   Washington
   THE EVERGREEN STATE
  
   Броская надпись на белом профиле штата Вашингтон - и всё это на сочно-зелёном фоне. Штат Вашингтон действительно можно с уверенностью назвать вечнозеленым. Местные пейзажи очень напоминают русскую тайгу.
   Вообще, Миша нашел забавным, что в Америке есть два Вашингтона. Первый Вашингтон - это город, столица США. Он находится в федеральном округе Колумбия. А второй Вашингтон - это штат на северо-востоке страны.
   Какой из двух важнее? Казалось бы, очевидный вопрос. Но это с какой стороны посмотреть. Действительно, первый Вашингтон является столицей самой сильной и продвинутой страны мира. Зато именно во втором находится столица всех компьютеров мира! Штаб-квартира корпорации "Майкрософт" скромно расположилась не в столице, а - кто бы мог подумать - в небольшом городке Редмонд в штате Вашингтон.
   Автобус шёл очень быстро по монотонно ровному покрытию шоссе. Движение мягкое как на перине. Местность вокруг гористая, автобус плавно взлетает на подъемах и сползает на спусках. Движение словно на качелях. Начало клонить на сон. Американец в кресле уже давно закрыл глаза, развалился в мягком кресле и покачивает носом в сладкой полудреме. Миша решил последовать его примеру и закрыл глаза. Утром недоспал, а теперь спать захотелось после вкусного обеда в кафе Портленда. Так, на дорожных качелях, и сам не заметил как провалился в темноту.
   Слева что-то зашуршало. Миша вздрогнул и открыл глаза. Посмотрел налево. Американец уже проснулся. Он положил себе в рот галету из только что открытого пакетика и смачно захрустел. Скосил глаза на перепуганного спросонья Мишу, улыбнулся и задорно подмигнул ему одним глазом. Миша смутился, весь собрался и отвел глаза к окну. Американец тоже отвёл глаза и продолжил молча хрустеть галетами. Миша решил последовать его примеру и чего-нибудь пожевать. Достал из припасов в рюкзачке шоколадку "Нестле" и принялся её увлеченно покусывать, дабы скрасить сладким ароматом проплывающие в окне изумительные пейзажи гор, лесов и озер.
   Вдали на горизонте показалось нагромождение высоких зданий. Фантастические небоскребы в центре большого города.
   Остановка в Сиэтле для пересадки на другой автобус заняла около получаса. За это время Миша успел поживиться порцией мороженого. В автобусе на Спокан пассажиров было немного и кресло рядом с Мишей пустовало, чему он был искренне рад. Никто рядом ничем не отвлекает, можно хорошо расслабиться.
   В шесть часов вечера автобус компании "Greyhound" отправился в путь на восток к городу Спокан.
  
  
  
  Часть 3. Тайна серых пришельцев
  
  
   Ника вздрогнула. Встрепенулась всем телом и сразу проснулась. Она присела прямо на кровати, вся в напряжении.
   Тревожное ощущение поразило всю насквозь. Подобное напряжение она ощущала в воздухе той ночью, когда пережила кошмар во сне. Но в этот раз ощущение было ясным и четким, в десятки раз сильнее, чем тогда.
   Ника подключила экстрасенсорную чувствительность. И тут же вскочила с кровати. Опасность!
   Опасность была в той самой комнате, где спали дети президента. Ника находилась в соседней. Краем глаза она успела заметить, что за окном как-то необычно светло.
   Молниеносным движением она соскочила с кровати и выхватила из тайника боевой пистолет. На бегу сняла предохранитель и вырвалась из комнаты в темный коридор.
   Из комнаты детей президента через щель под дверью пробивался яркий свет. Ника подскочила к двери и, держа наготове пистолет, дернула за ручку, пытаясь открыть. Дверь не поддалась. Ника дёрнула изо всех сил. Но опять не получилось. Что-то крепко держит замок изнутри. Ника сильно толкнула плечом. Дверь крякнула, но осталась на месте.
   Ника отскочила на пару метров. Направила пистолет прямо на замок и отвернулась лицом, чтобы не повредить глаза. Нажала на курок три раза. Три выстрела грохнули друг за другом. Острые пули со стоном вонзились, разбрасывая искры и стальные обрывки, пробили и покорежили замок.
   Собравшись всем телом, Ника с размаху налетела на дверь плечом. Разорванный замок жалобно треснул, дверь отскочила внутрь. Ника ввалилась внутрь с пистолетом наготове и на секунду опешила от неожиданности.
   Луч ярко-голубого света заливал комнату через окно. Свет был необычным. Он проходил не только через прозрачное окно, но и через бетонные стены.
   В дальнем конце комнаты Ника увидела три странных силуэта. Трое маленьких существ стояли прямо напротив двухъярусной кровати, на которой спали дети. Алан лежал неподвижно на верхнем ярусе, а Грета висела прямо в воздухе. Она висела неподвижно, без покачиваний, глаза закрыты. Существа стояли по сторонам от повисшей в воздухе девочки.
   Когда Ника ввалилась в комнату, существа смотрели прямо на неё. В исходящем от окна ярком свете она видела только темные силуэты.
   Существа были низкого роста, как дети. У них были большие головы, похожие на перевёрнутые вниз луковицы и длинные руки ниже колен. Существа, похоже, были одеты в облегающие комбинезоны, которые поблёскивали по контуру в ярком свете луча.
   Ника не могла рассмотреть цвет их кожи, потому что видела только силуэты. Но догадывалась, что они серого цвета. Ника перечитала в свое время множество секретных документов с описаниями внеземных существ, наблюдавшихся военными и гражданскими свидетелями в различных странах мира. Ника никогда прежде не видела пришельцев. Но те, которых она видела перед собой, полностью подпадали под описание "серых". Известно даже, что они происходят из звездной системы Дзета Ретикули, находящейся в тридцати семи световых годах от Солнца. Эти существа чаще других замечались в похищениях людей для проведения над ними неизвестных опытов. И не все из похищенных возвращались обратно.
   Последнее обстоятельство сразу подстегнуло Нику к решительным действиям. За долю секунды пронёсся в мыслях недавний разговор с президентом, который говорил о какой-то опасности и просил быть настороже. Он доверил ей охранять своих детей - в этом состоит её работа.
   Ника дернулась вперёд с пистолетом:
   - Вы чего делаете, твари?! - и тут же нажала на курок. Она не собиралась вступать в какие-либо переговоры с нагло вторгшимися в чужое жилище пришельцами. Перед её глазами висела в воздухе Грета, которую пришельцы держали на весу дивным всепроникающим лучом. Этим лучом они могут производить самые невероятные действия.
   Ника выстрелила прямо на поражение в ближайшее из существ. Пистолет щелкнул, но выстрела не произошло. Осечка. Не задумываясь, Ника выстрелила ещё несколько раз. Щёлк. Щёлк. Щёлк. Все осечки. Пистолет почему-то не срабатывал. Он попал под какое-то неведомое воздействие волшебного луча.
   - Твою мать! - отчаянно брякнула Ника на ближайшего пришельца и бросила в него с размаху пистолет.
   Пистолет с ужасной силой вырвался из руки, пролетел пару метров и вдруг замедлился. Повис, вращаясь прямо в воздухе. У Ники в руках сосредоточена страшная сила, особенно когда она на взводе как сейчас. Фокус с пистолетом совершенно потряс её.
   Не думая о последствиях, Ника рванулась вперёд - прямо на пришельцев. Она собиралась перебить их собственными руками, если не получилось перестрелять пистолетом.
   В ту же секунду, когда она дернулась, один из пришельцев едва заметно шелохнул пальцем. В пальце что-то вспыхнуло. Яркий луч вырвался из него расходящимся конусом и ударил Нике в голову. Ее ослепило и оттолкнуло назад со страшной силой. Она отлетела назад. Как упала - уже не помнила.
  
   * * *
  
   Миша повертел в руках карту. Осмотрелся. Кругом одни деревья, сплошные стволы высоких сосен. Не за что зацепиться глазом, нет ни одного ориентира.
   Мальчик посмотрел на часы с компасом, прикинул по времени. Вообще-то база должна быть где-то рядом. Но пока не видно ничего. Надо бы ещё пройти вперёд.
   Далеко впереди журчит вода. Миша зашагал прямо по курсу, не выпуская из рук карту. Увидела бы его сейчас Ника - в обморок бы упала. Бывший тихоня по имени Миша идет через лес в плотных джинсах и клетчатой рубашке, на ногах походные ботинки "Columbia", рюкзачок за спиной и карта в руках.
   Журчащий ручей преградил путь. Кристальная вода сверкает и шлёпается, переливаясь через цепочку овальных камешков.
   Без труда переправившись через ручей, Миша сразу же увидел впереди между деревьев какие-то параллельные полосы, тянущиеся горизонтально над землей. Он прошел вперёд с десяток метров и понял, что достиг цели.
   Периметр секретной базы. Перед ним по обе стороны влево и вправо расходится высокий забор из протянутых параллельно друг над другом толстых прутьев и колючей проволоки. Самой базы за прутьями не видно, она где-то в глубине. Видны только бесконечные деревья и кусты. Сверху на высоте пяти метров забор изгибается под углом на полметра в сторону Миши, так что перелезть через него будет большой проблемой.
   Прямо на чугунных столбах, к которым крепятся прутья и колючая проволока, через равные промежутки налеплены предупреждающие таблички. Надписи на табличках не оставляют сомнений в том, что находится по ту сторону забора:
  
   RESTRICTED AREA
  
   NO TRESPASSING
   BEYOND THIS POINT
  
   PHOTOGRAPHY IS PROHIBITED
  
   WARNING!
   U.S. Air Force Installation
  
   It is unlawful to enter this area without
   permission of the Installation Commander
  
   While on this installation, all personnel and
   the property under their control are subject
   to search
  
  
  
   К счастью, Миша не нашел на табличках предупреждения, пропущен ли через прутья ток высокого напряжения. Но проверять это собственноручно почему-то не хотелось. А вдруг забыли написать! Или, может быть, места не хватило на табличке.
   Вдоволь начитавшись интересных надписей, Миша решил выбрать лево или право и пойти вдоль забора. Может что-нибудь заметит интересное. Достал монетку, подбросил. Выпало лево. Ну что ж, повернулся налево и пошел вдоль забора.
   Небольшое пространство по обе стороны от забора было свободным от деревьев и образовывало небольшую просеку шириной три-четыре метра, посередине которой собственно и шло ограждение. Миша прошел вдоль периметра двести метров.
   Неожиданно, высоко вверху что-то быстро протрещало. Миша даже присел от неожиданности и моментально вскинул голову. Он успел заметить глазом промчавшийся над ним темный силуэт. Патрульный вертолет. У мальчика всё похолодело внутри.
   Он дернулся в сторону под деревья. Ведь он стоял прямо на открытом пространстве и его, наверное, несложно было заметить сверху. Интересно, что звук вертолёта Миша услышал только, когда он пролетел прямо над ним. И тут же звук исчез, стоило вертолету чуть удалиться в сторону. Миша догадался, что этот вертолет построен по специальной бесшумной технологии. Его неслышно. Он может подлететь к противнику или к объекту наблюдения незаметно.
   Успел ли пилот заметить мальчика? Не похоже. Вертолет не развернулся и продолжил движение. Маленькое пятнышко с крутящимися лопастями быстро удалялось, облетая базу вдоль периметра.
   Миша отдышался, снимая напряжение. В голове мелькнула мысль: а не уйти ли подальше от этого места, пока с ним ничего не приключилось? Не позвонить ли маме? Она наверняка уже прочитала его записку и беспокоится. Пыталась позвонить, слала сообщения, но у Миши отключен мобильник. Может включить, проверить хотя бы сообщения? Но, вспомнив, какой путь он уже проделал, Миша моментально отогнал от себя все эти мысли. Неужели, он зря сюда шел? Шёл сюда только для того, чтобы позвонить от стен секретной базы мамочке и сказать ей, что он боится? Он же хотел доказать Нике, что он тоже чего-то стоит! Нет, уж если он здесь, значит, придется идти до конца. Пан или пропал.
   Миша решительно выпрямился, вставая из полуприседа. Поправил за спиной рюкзачок и потопал дальше, внимательно рассматривая забор и то, что за ним.
   Пройдя ещё с полкилометра, он понял, что не зря решил так идти. Горизонтальные прутья и колючая проволока в заборе были поставлены достаточно плотно, на таком расстоянии, что нельзя было как-либо пролезть между ними или подлезть снизу. Но в одном месте под забором Миша заметил небольшую неровность, этакий овражек. Под нижним прутом в этом месте получался небольшой проход. Взрослый не проползет, но Миша гораздо меньше по комплекции. У него запросто может получиться. Надо попробовать. Миша остановился в нерешительности, раздумывая, что делать.
   Может не стоит спешить? Сейчас светло и всё видно как на ладони. А значит, его будет легко заметить. Не лучше ли дождаться ночи и проникнуть на территорию базы по темноте? Так, наверное, будет надёжнее.
   Миша вспомнил, как Ника что-то там рассказывала ему про полчетвертого ночи, когда внимание любого человека ослаблено. Значит, ослаблено будет внимание охраны и операторов, которые следят за мониторами, если здесь расставлены замаскированные камеры и приборы наблюдения. Кроме того, Миша почувствовал, что он сам очень устал.
   Прошлую ночь он совсем не спал. Как-то не до сна ему было. Автобус пришёл в Спокан поздно вечером. Миша чудом не обратил на себя внимание местной полиции и решил не шататься по автобусной станции ночью. Провел ночь в каком-то парке, где до двух ночи работали яркие аттракционы и развлекались люди. До четырех утра он просидел на скамейке. За ночь похолодало, пришлось принять запасенную таблетку, чтобы не схватить насморк. Утром отправился по пустынным улицам на край города. Опять же чудом не попался патрульной машине полиции, затем вышел за город, шёл по карте. И вот Миша здесь - у периметра секретной авиабазы.
   Он зевнул. Пожалуй, стоит отойти на десять-двадцать метров в лес, разбить там палатку и поспать до ночи.
   Решено. Миша так и сделал. Отошёл в лес и разбил там небольшую одноместную палатку, которую благоразумно захватил с собой. Наскоро перекусил какими-то хлопьями, запил пакетиком сока из персиков. Постелил спальник, закрылся изнутри и закрыл глаза. Несколько минут проворочался с боку на бок, перекатывая в мыслях всё пережитое за последнюю ночь и день, короткий треск бесшумного вертолета, предупреждающие надписи на табличках, и, незаметно для себя, заснул.
  
  
   * * *
  
   Монотонное попискивание тонким ручейком вошло в сознание. Ника почувствовала, что проснулась.
   Пошевелила пальцами. Коснулась мягкой простыни. Принюхалась. Кондиционированный воздух. Едва слышимый запах каких-то лекарств.
   Ника открыла глаза. Не ожидала, что это ей дастся с таким усилием. В глазах долго стояла туманистая пелена. Она медленно таяла, пропуская дневной свет, как жидкий кисель, сочащийся через решето.
   Наконец, глаза привыкли к свету. Ника покрутила зрачками, рассматривая потолок. Повернула голову. Движения почему-то давались ей с трудом.
   Она увидела, что находится в палате. Какая-то больница. В палате только одна койка, на которой лежит Ника. Оборудовано всё суперсовременно, по последнему слову медицинской техники. Ника подключена к дорогим приборам. Рядом стоит капельница. Капает в кровь какой-то раствор. Десятипроцентный раствор глюкозы с аскорбиновой кислотой и мелкими добавками. Кто-то о ней хорошо позаботился.
   - Опять загремела в больницу, - грустно пробурчала Ника себе под нос. - Когда же это кончится?
   Ника чувствовала себя очень плохо. Даже, после трёхдневного болтания на волнах по Бермудскому треугольнику, когда она едва не погибла от истощения, - даже тогда такого не было. Совершенно вся разбита. Всё тело будто исколото раскалёнными иглами, а в голове гудит нечто похожее на паровоз. Ника сразу же вспомнила о пришельцах и о луче, который ударил ей в голову.
   Она чуть напряглась и попыталась приподняться. В глазах всё поплыло, закружилась голова, заломило тело. Ника обессилено рухнула на постель. Долго ещё кружилась голова и вертелись мультики в глазах.
   - Крепко они меня подстрелили, - призналась себе самой Ника. - Серые твари. Ничего, я до вас доберусь!
   Она осторожно погрозила пальцем в сторону окна. Более резких движений теперь остерегалась.
   Интересно, что там с Гретой и Аланом? Ника так и не узнала, что произошло после того, как её вырубило лучом. И где она вообще сейчас находится? Ника попробовала подключить экстрасенсорные чувства, но поняла, что слишком слаба для этого. Она едва себя чувствует, куда уж тут о более серьезных делах говорить. Нужно ждать, отдыхать, лечиться, набираться сил.
   Почти час Ника пролежала, тупо глядя в потолок. У нее теперь было много времени, чтобы поразмыслить о случившемся. Пришлось отдать дань уважения и самим пришельцам. Ника - сильный и опытный боец. Она не привыкла проигрывать. Однако, этот бой она, похоже, проиграла.
   О цивилизации "серых" неизвестно почти ничего. Один лишь факт, что они уже давно освоили межзвездные путешествия, красноречиво свидетельствует, насколько далеко они обгоняют нас в технологическом развитии. Ника не имела никакого понятия, с кем она столкнулась той ночью и как можно с ними бороться. И нужно ли? На каждую её попытку помешать происходящему у пришельцев был заготовлен ответ. Ника попыталась сделать всё, что могла, но проиграла. Она почувствовала бессилие и слабость перед могущественной цивилизацией серых пришельцев, которые по росту меньше, чем люди.
   Открылась дверь и в палату вошла женщина-врач со строгим лицом. Она сразу заметила, что Ника пришла в себя и подошла к ней.
   - Где я? И как давно я здесь? - не дожидаясь приглашения, спросила Ника.
   - Это госпиталь на авиабазе Эдвардс, - ответила женщина спокойно и без улыбки. - Тебя привезли к нам позавчера.
   База Эдвардс находится в Калифорнии. Как раз недалеко от ранчо президента, на котором всё и произошло. Значит, её сразу повезли на эту базу.
   Ника немного удивилась:
   - Получается, что я почти два дня была без сознания?
   - Да. Ты поступила к нам в очень плохом состоянии. Поражения головного мозга и лимфатической системы были вызваны неизвестным излучением. Я не знаю причин. Нас не поставили в известность, а с меня - я твой лечащий врач - взяли подписку о неразглашении.
   - Сколько я здесь пробуду? - спросила Ника.
   - Мне трудно сказать, - ответила женщина. - У тебя неизвестная патология. И твой организм отличается по многим показателям от нормы. Я не знаю почему. Но мне сказали не задавать лишних вопросов.
   - Понятно.
   Девочка уловила в глазах женщины жгучий интерес к странной пациентке. Но этот интерес она пыталась всячески скрыть и запрятать подальше. О причинах Ника догадывалась.
   Между тем, женщина ещё раз подчеркнула:
   - Мне сказали не задавать лишних вопросов... Тебя хотел проведать сам господин президент, как только ты придешь в себя.
   - Он сейчас на ранчо в Калифорнии? - спросила Ника. По времени так и получалось. Вчера у него должен был начаться отпуск по графику.
   - Не знаю. Я просто должна доложить по телефону, что ты в сознании.
   - Конечно, - кивнула Ника.
   Женщина секунду помялась возле девочки, рассматривая её глаза. Ей было интересно. Она хотела что-то спросить. Но не спросила. Молча развернулась и вышла.
   Ника понимала её интерес. И понимала, почему женщина ничего не спросила. Ведь она работает на стратегическом военном объекте, где находится ядерное оружие и садятся космические "Шатлы". Здесь, не принято задавать лишних вопросов, когда это не разрешено. Тем более, когда дело касается президента страны. И женщина это отлично понимает.
   Прошло пять часов. За это время Нике два раза меняли капельницу на новый пакет с раствором глюкозы. Девочка чувствовала, как восстанавливает силы. Медленно, потихоньку, но процесс идёт в верном направлении.
   Ника открыла глаза, почувствовав, что в палату кто-то вошел. Она присмотрелась. Это Джек, охранник из Секретной Службы. Она улыбнулась ему.
   Джек тоже заулыбался:
   - Привет, как ты?
   - Вроде лучше.
   - Ну, готовься. Сейчас с президентом опять будешь разговаривать.
   - Он уже здесь? - Ника встрепенулась.
   - Да! - кивнул Джек.
   Ника начала судорожно поправлять волосы, разбросанные по подушке.
   - Да ладно. Ты всегда красивая, - махнул ей рукой Джек и вышел за дверь.
   - И то верно, - согласилась Ника и расслабилась, лежа на подушке.
   Через пару минут в палату вошел президент. Он поприветствовал первым и сразу же расположился на стуле напротив койки, где лежала Ника.
   - Здравствуйте. - Ника сразу обратила внимание на его глаза. Президент был в отпуске, но выглядел, будто не спал два дня. Судя по всему, так и было.
   - Как самочувствие? - поинтересовался он.
   - Уже лучше. А что с Аланом и Гретой? - Ника перешла сразу к главному.
   Президент тяжело вздохнул и посмотрел на Нику больными глазами.
   - Их похитили?! - сразу насторожилась Ника. Она до самого последнего момента надеялась на чудо.
   - Да, - его голос дрогнул на этом коротком слове. Один глаз заслезился.
   Ника приподнялась с подушки и забегала глазами:
   - Значит, я не смогла их защитить. Значит, я не выполнила свою работу... Я пыталась. Я пыталась, но ничего не смогла сделать. Я была бессильна что-либо сделать. - Её голос дрогнул. - Это я виновата. Только я.
   Чувство собственной слабости опять овладело ею. Ника упала обратно на подушку и заплакала.
   Президент молча смотрел на девочку в течение каких-то секунд:
   - Не стоит. Я уверен, ты сделала всё, что было в твоих силах. - Он положил свою ладонь на её руку. Ника сразу успокоилась. - Расскажи мне, как всё было?
   Ника вытерла слезы и начала рассказывать по порядку, начиная с того момента, как проснулась, и до того, как её вырубил непонятный луч из пальца пришельца.
   Президент слушал её рассказ с опущенной головой:
   - Понятно. Я чувствовал это. Я чувствовал. Они нашли способ прижать меня.
   - Кто они? - спросила Ника.
   Президент поднял на неё глаза:
   - Серые.
   - Что им нужно?
   Он выдержал задумчивую паузу:
   - Они хотят хранить тайну... Я не хотел. Я попытался встать наперекор. Начал готовить пресс-конференцию. Мне начали угрожать. Начали запугивать по тайным каналам. Я не поддался. Тогда они пригрозили, что похитят моих детей. Я не поверил. А теперь вот... Вот результат. Боюсь, что меня прижали.
   - А для чего им эта тайна?
   Президент криво улыбнулся:
   - Толком не знаю. В соглашении с Комитетом пришельцы настояли на том, чтобы обеспечивалась тайна их присутствия на Земле. По какой-то причине они с самого начала не хотели, чтобы эта информация была достоянием всего человечества. В обмен они предоставляли нам некоторые из своих технологий.
   - А что за Комитет? Это тот самый, который поначалу назывался "Маджестик-12"?
   - Тот самый. Сначала, он был создан как сверхсекретный отдел при правительстве, которому было поручено координировать все дела, касающиеся отношений с пришельцами. Но в конце пятидесятых начались тревожные процессы. Комитет начал выходить из под контроля президента. Они стали проводить собственную политику. С этим было связано и убийство президента Кеннеди, который хотел помешать. Теперь же слишком далеко всё зашло. Комитет теперь контролирует не только Америку, но и, через неё, геополитику по всему миру. Я сам не до конца представляю всю эту кухню, потому что меня не допускают к тайнам самого Комитета. Представляешь, до чего дошло?
   - Да, плохо дело, - согласилась Ника. - То есть вы не знаете последних договоренностей между Комитетом и пришельцами?
   - Не знаю. Мной и другими президентами играют как марионетками. Создается видимость, что мы самостоятельные фигуры. На нас сосредотачивается всё внимание прессы и общественности. А между тем реальные игроки остаются в тени.
   - Что собой представляет этот Комитет в настоящее время?
   - Нечто вроде закрытого клуба. В него входят самые богатые люди планеты. Каждый из них контролирует различные транснациональные корпорации и средства массовой информации по всему миру. В их руках сосредоточена огромная тайная власть.
   - Как сейчас называется этот Комитет?
   Президент секунду подумал и достал из кармана личный блокнот. Полистал. Остановился на одной из страниц.
   - Я знаю, у тебя идеальная память. Посмотри и запомни эту страницу. - Он показал ей раскрытый блокнот. - Вот, видишь? Джон Вулфовиц. Это их координатор по внешним связям. Запомни его адрес и телефоны. Это очень важный и влиятельный человек. Он олицетворяет собой надводную часть того айсберга, которым является Комитет. Через него я и некоторые другие президенты связываются с Комитетом.
   - Угрозу похитить ваших детей передавал вам этот человек или сами пришельцы?
   У президента к горлу подступил тугой комок, когда Ника упомянула о детях:
   - Да, этот человек. Но ты не подумай, что они вот так прямо мне угрожали. Это делалось очень тонко, намеками в приватной встрече.
   - Значит, у Комитета достаточно тесные связи с пришельцами?
   - Конечно. Причем, не Комитет, а сами пришельцы проводят здесь через него какую-то непонятную политику. Ты ведь знаешь о программе обмена?
   - Я знаю, что в обмен на предоставление новых технологий правительство разрешает похищать им граждан для проведения опытов. И всё это должно храниться в тайне от людей.
   - Да, это так.
   - Интересно, для чего они это делают? Я чувствую, что у пришельцев какой-то долгосрочный план и всё это неспроста.
   - Скорее всего, так и есть. Но я не знаю деталей. Могу лишь догадываться.
   На пару минут в палате повисло молчание. Президент и Ника каждый думали о своём.
   - После меня зайдет человек с видеокамерой, - сказал, наконец, президент. - Это следователь специального отдела. Он в курсе всех этих дел с пришельцами. Тебе нужно будет рассказать ему всё, что ты рассказала мне о похищении детей. Затем, они будут заниматься этим вопросом самостоятельно.
   - Хорошо, - кивнула Ника. - Вы не переживайте. Я освобожу ваших детей. Для меня теперь это дело чести. Я всё сделаю. Хоть в космос полечу, хоть куда. Только скажите - и я всё сделаю.
   Президент улыбнулся:
   - Спасибо, Ника. Но не стоит. Ты и так много сделала. Ты молодец. - Он похлопал её по руке. - Выздоравливай.
   На том и распрощались.
  
  * * *
  
   Проснулся Миша уже ночью. Долго не хотелось вылезать из теплого спальника в холодную темноту. Но пришлось заставить себя сделать это.
   Миша раскрыл изнутри палатку и вышел наружу. Взглянул на часы. Три часа ночи. Поёжился. Опять похолодало ночью. Миша решил не убирать пока палатку. Он достал из рюкзачка ещё одну сосательную таблетку для профилактики, чтобы не простудиться.
   Взял с собой фонарик, мобильный телефон, портативную видеокамеру и небольшой нож с крепким стальным лезвием. Миша подошел к намеченному месту, посветил в него фонариком. Достал нож и принялся разрыхлять им дно прохода под прутьями забора, чтобы было легче пролезть под ними. Земля была рыхлая, её легко было скрести ножом. Наконец, Миша остался удовлетворен размером прохода, спрятал нож и лег на спину в проход под забором. Потянул ногами, проталкивая туловище вперёд на другую сторону. Это получилось легко. Миша оказался на территории базы в три счета. Распрямился. Осмотрелся.
   Здесь всё, как и снаружи базы. Те же деревья. Те же кусты. Но не ставили бы здесь забор и предупреждающие таблички лишь для того, чтобы оградить лес. Сама база находится в глубине, за деревьями. Миша подумал, что надо бы выключить фонарик, а то его так легко заметят. Месяц на небе достаточно хорошо освещает всё вокруг.
   С выключенным фонариком Миша не спеша шаг за шагом направился вглубь территории базы. Туда, где, как говорила Ника, хранится один из самых больших секретов в виде сбитой или потерпевшей крушение летающей тарелки инопланетян.
   Миша тихо шагал в темноте и думал, что вряд ли его кто-нибудь заметит. Но он ошибался. За те сто метров, что он прошел вглубь, его засекли четыре датчика и одна видеокамера.
   Далеко впереди, за деревьями показалось большое открытое пространство. Какие-то прыгающие огоньки. Миша подошел ближе на десять метров.
   Он отчетливо увидел ярко освещенную площадку впереди и невысокие длинные здания. Тут же до него донесся лай собак. Прыгающие огоньки стали ближе. Он рассмотрел между ними силуэты людей. Люди бегут прямо на него.
   Мальчик моментально понял, что его заметили. Изнутри обдало холодом. На какой-то миг Миша растерялся, застыл, не зная, что делать. Но отчаянное гавканье собак подействовало отрезвляюще. Миша встрепенулся, дернулся и побежал изо всех сил обратно. Преследователи не отставали. Лай собак перемежался с короткими выкриками солдат.
   Миша подбежал к забору и нагнулся. Но где же проход?! Он не нашёл его в том месте, где ожидал. Похоже, немного промахнулся. Проход находится где-то в стороне. Только в какой стороне? Слева или справа? Миша опять растерялся, никак не мог вспомнить. А между тем преследователи подбежали уже близко. Прохода не видно. Надо что-то делать.
   Мечущиеся глаза остановились на ближайшем скоплении нескольких кустов. В отчаянии Миша бросился к ним в надежде спрятаться между густых ветвей. Забежал в самую гущу и пригнулся чуть ли не до самой земли, затаился.
   Солдаты с собаками подбежали достаточно близко и были всего в двадцати с лишним метрах. Солдаты вооружены автоматами. Их человек восемь. Собак всего трое, но они огромны, каждая размером с самого Мишу. Собаки лают и рвутся на ремнях так истошно, будто их хлещут по спине чем-то колючим. Чувствуют нарушителя.
   Один из солдат, видимо командир, закричал другим:
   - Придержите собак! Там же ребёнок! Они порвут его на куски!
   У мальчика всё передернулось внутри, когда он услышал такое. Задрожало дыхание. Но солдаты крепко держали и не пускали собак. Трое солдат направились прямо к тем кустам, между которых спрятался Миша.
   Солдаты прошли всего несколько шагов по направлению к кустам, как вдруг смолк лай собак. Все собаки замолчали одновременно, издавая лишь жалкий испуганный скулеж. Они перестали рваться с ремней, лишь беспокойно мельтешили вокруг хозяев.
   - Подождите! - неожиданно крикнул командир, и солдаты остановились.
   Командир быстро поднял к голове руку с рацией и стал слушать, что ему говорят. Он обменялся с кем-то по рации парой реплик. Тон его коротких слов и того, кто говорил с ним по рации, был тревожным.
   Он опустил рацию и резко выпалил:
   - Все обратно на базу!!! СРОЧНО!!! - И тут же командир сорвался с места. Он побежал обратно.
   - А как же мальчик?! - крикнул один из солдат.
   - Чёрт с ним с мальчиком! Над нами появился Санта Клаус!
   Слова командира о Санта Клаусе подействовали на солдат каким-то магическим образом. Никто не спросил его, какой может быть Санта Клаус в середине июня. Все встрепенулись. Некоторые при этом невольно посмотрели куда-то вверх.
   - Быстро все на базу! Приказ командующего базой! - подстегнул всех командир.
   Миша пережил длинные и жуткие секунды, когда ожидал, как его вытянут из-за кустов сильные руки солдат. Но он не думал, что в самый последний момент они вдруг побегут все обратно от него, волоча за собой перепуганных до смерти собак. Причина происходящего волновала его меньше всего. Он думал лишь о том, как побыстрее смыться отсюда. И благодарил судьбу за странный подарок.
   Быстрыми движениями зрачков мальчик, наконец, увидел тот самый злополучный проход под забором, который никак не мог найти минутами раньше. Он дернулся туда, подбежал и чуть ли не щучкой прыгнул в проход. Быстро подтянулся, оттолкнулся ногами и, наконец, оказался за пределами военной базы.
   Он поднялся на ноги. Пробежал пару метров. Вдруг вспомнил, что где-то там на территории базы он оставил брошенный фонарик. И видеокамеру тоже где-то там уронил. Надо бы забрать. Дернулся обратно. Наклонился было, чтобы лезть обратно. Да чёрт с ними, с фонариком и с камерой! Нужно уносить ноги, да поскорее. Миша развернулся к палатке. Сделал пару быстрых шагов.
   Неожиданно, прибитая к земле трава и всё вокруг него окрасилось ярким светом. Миша не заметил, как и откуда возник этот странный свет. Но при его появлении мальчик сразу остановился. Дивное чувство овладело им изнутри. Свет был повсюду, но его источник находился сверху.
   Миша резко поднял голову - и обомлел...
   Прямо над ним застыл светящийся силуэт. На какое-то мгновение Миша вспомнил о вертолете. Но он светил так ярко! А свет совсем не резал глаза. В очертаниях светящегося силуэта Миша рассмотрел форму диска. Десятиметровый светящийся диск завис прямо над ним. Миша смотрел на него снизу, не зная что делать и не в силах пошевелиться. Поразительно, но совсем ничего не слышно! Тихо, как в сказке.
   На мгновение Миша вспомнил о видеокамере. Было бы хорошо заснять НЛО с такого близкого расстояния прямо под ним. Цены бы не было такой съемке.
   Хорошо вот так рассуждать. Но когда объект висит прямо над тобой, а ты не можешь даже пошевелиться, то ли от шока, то ли от непонятно чего, тут уж, знаете ли, далеко от грамотных рассуждений.
   Миша просто стоял и смотрел снизу прямо на объект. А сверху смотрели на него...
   Неизвестно, откуда взялось это ощущение, но Миша чувствовал, что за ним наблюдают прямо сейчас. И видят его всего насквозь. Возникло ещё одно очень странное ощущение - будто на месте подопытного кролика.
   Прошло секунд десять. Миша стоял и смотрел. Вдруг, прямо под объектом что-то вспыхнуло и горячий луч накрыл его всего полностью. Это было последнее, что он помнил...
  
  
  
  
  Часть 4. Человек из Комитета
  
  
  
   Прошло три дня. Ника чувствовала себя значительно лучше. Она уже вставала, но всё ещё проводила большую часть времени на больничной койке.
   Последствия поражения лучом постоянно давали о себе знать. Лечение проходило тяжело, как для врача, так и для самой Ники. Пару раз девочка чувствовала ухудшение, но оно было кратковременным.
   На третий день в палату к девочке явился неожиданный визитер. Вообще, никаких посетителей к ней не могло быть в принципе. Её никто не знал в этой стране. И никто не знал, где она находится.
   Странный посетитель появился в её палате без предупреждения. Ника лежала под капельницей, когда открылась дверь, и на пороге возник мужчина. Когда он входил, девочка успела заметить через открытую дверь оставшегося в коридоре рослого охранника с бейджиком и надписью NSA - Агентство национальной безопасности.
   Посетитель закрыл дверь и вошел один, без охраны. Он не поздоровался. Спокойно и по-хозяйски вошёл в палату, приблизился к девочке и расположился на стуле рядом.
   Мужчине было за пятьдесят. Стройный и подтянутый. Выглядит хорошо и бодро. Серебрящиеся локоны на висках. Ровный уверенный взгляд. Невозмутимые глаза, повидавшие всё на своем веку. Их ничем не удивишь. Они видели всё.
   Аккуратный костюм и неброский галстук. Костюм пошит давно, по индивидуальному заказу. Ему лет двадцать, а то и больше, но он выглядит как новый.
   Плавным движением руки мужчина достал пачку сигарет - крепкие "Мальборо" - и закурил. Выпустил дымок прямо над Никой и опустил на неё глаза, разглядывая с легким интересом.
   - Здесь нельзя курить, - заметила девочка.
   Мужчина дрогнул уголком рта:
   - Знаю.
   Он выпустил клубок дыма прямо в её сторону. Дым, рассеялся вокруг, не долетев до неё каких-то сантиметров. Нике это очень не понравилось.
   - Как вы сюда прошли? Ко мне никого просто так не пускают.
   Мужчина медленно вынул изо рта сигарету:
   - Для меня нет закрытых дверей, - заметил он, чётко проговаривая каждое слово.
   Ника ехидно улыбнулась:
   - Да вы волшебник. А через стены проходить можете?
   Мужчина широко улыбнулся в ответ. Зубы просто идеальные, белые и ровные.
   - Могу, - ответил он легким кивком, не убирая зубастой улыбки.
   Улыбка Ники исчезла так же внезапно, как и появилась:
   - Тогда окажите мне услугу - выйдите отсюда через ту стену. - Ника шевельнула пальцем, показывая на стену с окнами, выходящими на улицу. О том, что палата находится на пятом этаже, решила скромно промолчать.
   Мужчина аккуратно убрал с лица улыбку:
   - Разве тебе не интересно, для чего я здесь?
   - Мне куда интереснее будет посмотреть, как вы выйдете отсюда через ту стену? Просто мне как-то не по себе в обществе курящих людей, которые приходят без приглашения.
   Мужчина опять улыбнулся уголком рта. Выпустил струйку дыма, повертел в пальцах сигарету и бесцеремонно потушил её прямо об стол, на котором стоял электрокардиограф и другие приборы. Окурок испустил кривой столбик сизого дыма и остался лежать на столе в крошках пепла. Девочке совершенно не нравилось столь вызывающее отношение неизвестного посетителя.
   - Кто вы? - спросила она не без раздражения.
   - А ты не догадываешься?
   Ника ещё раз посмотрела на него изучающее:
   - Догадываюсь.
   Мужчина кивнул:
   - Я знаю, что ты догадливая. И вообще я всё о тебе знаю.
   - Вы Джон Вулфовиц из Комитета?
   - Да.
   - Зачем вы здесь?
   - А ты как думаешь?
   - Наверное, хотите что-то мне предложить.
   - А тебе не интересно?
   Ника шевельнула зрачками:
   - Сначала скажите мне, что случилось с Аланом и с Гретой? Что с детьми президента?
   Вулфовиц отвёл взгляд в раздумье. До этого момента он почти не спускал глаз с Ники, уверенно держал её гипнотический взгляд, который мало кому удавалось выдержать так спокойно.
   - Они живы. Большего тебе сказать не могу.
   - Почему?
   - Для этого необходимо войти в Комитет... Я здесь для того, чтобы передать тебе приглашение. Комитет давно за тобой наблюдает. Мы хотим предложить тебе войти в наш закрытый клуб и стать членом Комитета.
   Ника даже привстала от неожиданности:
   - Ничего себе предложеньице! Но для чего я вам?
   - Мы считаем тебя достойным кандидатом. С тобой Комитет станет сильнее и лучше.
   - Что значит лучше?
   - У нас есть кое-какие виды на твой счет. Думаю, тебе не нужно объяснять, что участие в Комитете - большая честь. Это большая привилегия. Комитет является высшей ступенькой тайной власти. Ты, Ника, можешь стать частью тайной власти. Подумай об этом.
   - Когда-то мне уже предлагали нечто подобное, - процедила Ника. - После того я очень долго сматывалась... Так что, мне надо какое-то заявление написать? Или там анкету с фотографией?
   - Достаточно одного твоего согласия. Только скажи "да" - и мы сделаем всё остальное. Мы введём тебя в курс дела. Ты не пожалеешь о своем выборе.
   - А у меня есть вообще выбор? Я могу сказать "нет"?
   - Конечно, можешь. Вообще, хороший вопрос.
   - И что будет, если я скажу "нет"?
   Он криво улыбнулся:
   - Ничего не будет.
   - Ох, не нравится мне ваша улыбка.
   - Ты можешь сказать "нет". Но сначала подумай. Комитет не любит, когда ему в чем-то отказывают.
   - Это угроза? - Ника чуть склонилась набок.
   Вулфовиц отодвинулся от спинки стула и наклонился поближе к Нике. В его глазах заблестел колючий огонек:
   - За всю историю Комитета только трое отказались. Один повесился, другой упал с четырнадцатого этажа, а третий загремел в психушку. К нему прямо посреди ночи заявились в гости все персонажи "Божественной комедии" Данте.
   Ника забавно отвесила челюсть:
   - Хех. А я люблю гостей. Особенно ночью.
   Вулфовиц наклонился к ней ещё ближе:
   - Я понимаю твою иронию, Ника. Но отнесись к этому серьёзно. Это твой реальный шанс подняться на высшую ступень и стать частью тайной власти.
   Ника быстро перекинула в мыслях сказанное Вулфовицем. Вспомнила трех серых пришельцев и висящую в воздухе Грету. Вспомнила яркие слова своего друга Миши: "Этому нужно как-то помешать. Может мы с тобой, Ника, что-то можем сделать?"
   Нике яростно сверкнула по Вулфовицу ответным огоньком:
   - Слушай ты, гнилая какашка! Пришел, понимаешь, сюда, как к себе домой, с сигаретой делать мне предложение. Засунь его себе в одно место! И вообще, вы все в своем Комитете слишком низко меня ставите. Ставите мне тут какие-то условия. Я вас всех выведу на чистую воду! Я вам покажу кузькину мать такую, какой сам Хрущёв не видывал!
   В ответ Вулфовиц не сдержался и раскатисто захохотал. Он смеялся от всей души. Давно ему так не приходилось посмеяться как сегодня.
   - Ай да Ника! Ай да молодец! Слишком низко меня ставите. Вот так сказанула. Эх-хе-хе-хе-хе-хех...
   - Конечно, низко. Я заслуживаю большего. Предлагайте мне главное место! Тогда и поговорим.
   - В Комитете нет главного места.
   - Ну так сделайте для меня!
   Вулфовиц опять затрясся на стуле от смеха:
   - Ай да молодец! Ты мне нравишься, Ника. Э-хе-хе-хе-хе... Ты непременно станешь главным человеком. Ты ведь хорошая девочка! Правда?! - Он весело сверкнул зубами и потянулся, чтобы похлопать её по руке.
   Ника вдруг резко дернулась:
   - Сломаю! - Она окатила его жгучим взглядом.
   Вулфовиц весь аж передёрнулся. Он остановил свою руку в нескольких сантиметрах от её руки. Естественно, он хорошо знал, на что способна рука девочки, недавнего киллера-профи. Смеха и улыбок как не бывало. Он невольно повернул голову вбок к закрытой двери, за которой в коридоре стоял охранник.
   - Он тебе не успеет помочь, - подбодрила его Ника. - Если захочу, ты отсюда живым не выйдешь.
   Вулфовиц покрылся холодным потом.
   - Жаль, что здесь только пять этажей, - продолжала Ника. - А то у меня появилось сильное желание подняться куда-нибудь повыше, например, на уровень четырнадцатого этажа и поглядеть, как ты умеешь проходить сквозь стены. - Она ему издевательски подмигнула. - Но мы можешь попробовать и с пятого этажа. Как ты думаешь, стоит попробовать? Чего молчишь?
   Вулфовиц отодвинулся от Ники подальше, насколько позволяла спинка стула, и сидел бледный как саратовский холодильник. Ника сверлила его глазами как электродрелью.
   Наконец, она немного смягчилась:
   - Ладно, проваливай отсюда, пока я не сделала в вашем Комитете одно вакантное место.
   Он поднялся, отошёл к двери, открыл и, прежде чем уходить, обернулся к ней:
   - Зря ты так. Я думал, что ты умнее.
   - Я тоже много чего думала. Вали отсюда, умник!
   - Будем считать, что ты сказала "нет", - промолвил Вулфовиц и вышел.
   Ника осталась очень довольна собой и тем, как она выпроводила этого "тайного властителя". Но, сделав это, она объявила войну Комитету. Обратной дороги не будет.
   Вместе с тем, Ника четко понимала и чувствовала, что столкнулась с чудовищной силой, равной которой нет на нашей планете. Победить её невозможно. Но теперь Нике не остается другого выбора.
   Интересно, как там Миша? Ника подумала о нём. Надо будет ему позвонить как-нибудь через недельку, когда полностью выздоровеет. Ей захотелось позвонить прямо сейчас, но она не хотела расстраивать друга известием о том, что лежит в больнице. А то он такой, будет переживать за подружку.
   Прошло минут двадцать, и в палату зашла женщина - лечащий врач Ники.
   - Кто пустил ко мне посетителя? - с ходу спросила у неё девочка.
   Женщина посмотрела на неё недоумённо:
   - Какого посетителя?
   - Того, который разговаривал со мной полчаса назад.
   Женщина пожала плечами:
   - Я ничего не понимаю. О чем ты говоришь? Какой ещё посетитель? К тебе никого не пропускают.
   - Да? А это что, я сама выкурила? - Ника показала пальцем на окурок, лежащий посреди стола.
   При виде окурка, оставленного кем-то на вылизанном дочиста больничном столе, женщина-врач потеряла на секунду дар речи. Её глаза расширились в попытке переварить увиденное.
   - Откуда это здесь?
   - У меня был посетитель, который выкурил при мне эту сигарету и потушил её об этот стол. А вы где все были в это время?
   Женщина растерянно переводила глаза с окурка на Нику и обратно:
   - Управляющий собрал всех на экстренное совещание.
   Ника сразу всё поняла. Пока все были на совещании, Джон Вулфовиц с охранником из АНБ спокойно прошёл в палату к девочке. Как и почему все были собраны на совещание именно в этот момент - вопрос особый. Вулфовиц оказался прав: для него не существует закрытых дверей.
  
   * * *
  
   Слежку за собой Ника заметила сразу после выписки из госпиталя. Она сама прирожденный разведчик.
   Нужно отдать должное тем, кто за ней следил. Слежка велась высокопрофессионально - с применением большого количества людей и машин, которые постоянно менялись. И те, кто за ней следили, сами были редкими профессионалами своего дела.
   Если бы Ника сама раньше не занималась подобными делами, никогда бы в жизни не заметила за собой слежки. А простой обыватель тем более ни о чем бы не догадался.
   Когда за тобой следят - это, конечно же, очень неприятно. Тем более, неприятен был тот факт, что Ника видела и чувствовала за собой эту слежку. Но помешать ей ничем не могла. И отлично это понимала.
   Комитет - слишком серьезная структура. Люди, которые следят за Никой, понятия не имеют на кого работают и чьи задания выполняют.
   Самолет приземлился в аэропорту Вашингтона в полтретьего дня.
   Ника быстро добралась на метро в район своего домика и первым делом заскочила в супермаркет. Прикупила там продуктов и направилась к домику.
   В самолете, метро и супермаркете за Никой пристально следили. Затем слежка несколько ослабла. Но на повороте к дому девочка заметила микроавтобус, раскрашенный символикой и рисунками мороженого "Dreyer"s". Таких микроавтобусов много катается повсеместно. И ничего в нем не было необычного. Но это только на первый взгляд. Да и на второй, пожалуй, тоже. Но от взгляда Ники, как мы знаем, трудно что-либо утаить.
   Не отвлекаясь на микроавтобус, Ника прошла по зеленой улочке к своему домику и вошла внутрь.
   Как только вошла, сразу почувствовала, что в домике уже были какие-то люди. Все вещи стоят на своих местах, ничего не тронуто. Всё покрыто двухнедельным слоем пыли. Обычный человек ничего бы не почувствовал, но только не Ника.
   В домике Ники побывали агенты Комитета. С какой целью? Ну, это не трудно понять. Тем более, что наша героиня всё очень хорошо понимает. Агенты были в её доме для того, чтобы заложить в нём средства скрытого наблюдения. Ника прокрутила в мозгах за секунду планировку всего домика и комнат. Прикинула места, где бы она сама поставила жучки. Агенты, скорее всего, руководствовались бы той же логикой.
   Скорее всего, в её домике расставлено шесть радиожучков и две скрытых видеокамеры. Ника даже догадывается где они. Но она пока делает вид, что ничего не знает. Пускай думают, что она ничего не подозревает!
   Ника прошла на кухню и выложила на стол покупки: бутылку "Швепс" с соком, хлеб в вакуумной упаковке, огурцы и помидоры, лук и укроп в пакетиках, полкило грудинки, банку майонеза. Открыла и выпила немного напитка. Достала нож и пару тарелок, собираясь по быстрому нарезать овощи в салатик.
   Неплохо бы согреть пока чайку. Ника взяла чайник и поставила его под кран. Вода в американском водопроводе проходит пять степеней очистки, она исключительно чистая. Её можно пить без опаски.
   Но, когда Ника открыла кран с холодной водой, она невольно отшатнулась. Знакомое чувство смертельной опасности пронзило её всю насквозь кружащимся холодком.
   В первые секунды Ника никак не могла понять, откуда эта опасность. Она подключила экстрасенсорные чувства на максимум и стала щупать пространство.
   Вокруг её дома всё спокойно. На улице никакой угрозы не чувствуется. Микроавтобус стоит на своем месте.
   В доме тоже вроде бы всё спокойно. Хотя нет, постойте! Тревожное чувство появилось сразу же, как только она включила кран с водой.
   Быстрая струя наполнила чайник до краев. Вода перебралась через край и зажурчала по раковине.
   Как может опасность исходить от воды? Ника опять подключилась экстрасенсорно. Пощупала воду. И сразу же отшатнулась.
   Внезапно закружилась голова, всё закачалось. Ноги стали как ватные, а в глазах стало темнеть.
   Ника едва не промахнулась, с трудом поймала холодный кран и быстро закрутила. Шатаясь как пьяница, девочка поспешила из дома на свежий воздух. Присела у входа на ступеньке крылечка и долго приходила в себя. Свежий воздух подействовал живительно. Пока приходила в себя, Ника успела перебрать в мыслях множество вариантов.
   Либо у неё опять вдруг началось ухудшение из-за поражения странным лучом пришельцев, либо... Она пощупала воду и сразу почувствовала себя плохо. Такое могло быть только в одном случае. Вода отравлена! Хорошо ещё, что Ника пощупала её не пальцами, а только экстрасенсорно. И уж тем более не приготовила из этой воды чай.
   Но как такое может быть, если вода подаётся централизовано из единого водопровода? Вроде бы в соседних домах всё спокойно, никто не жалуется и не кричит на улице, машин санитарной службы на горизонте не наблюдается.
   Нике пришла в голову одна мысль. Она посидела ещё минутку на крылечке, наслаждаясь свежим воздухом, и вошла обратно в дом. Включила свет в подвале и спустилась туда.
   С электрощитком и пробками полный порядок. Проверила вентили и трубы. Тут Нику ждал маленький сюрприз.
   Сюрприз был спрятан внутри счётчика холодной воды. Счётчик представлял собой небольшую закрытую коробочку. Коробочка сама по себе не показывает расход воды. Она является частью большой автоматизированной системы контроля. Электроника измеряет расход воды и передает данные в компьютерную систему водоканала, где ведётся учет и, распечатываются счета потребителям для оплаты за воду. На входе в подвал стоит жидкокристаллический экранчик, на котором можно увидеть все данные. И не только по воде, но и по свету, газу и прочему.
   Впрочем, показатели счётчика в данный момент интересовали Нику меньше всего. Интересовал сам счётчик. Чистенький, гладенький, будто вчера поставленный. А так и есть. Счётчик поменяли всего пару дней назад в отсутствии самой Ники. Агенты, естественно, попытались сделать всё незаметно. Счётчик точно такой же, как стоял до этого. Даже заводской номер тот же, чего быть не может в принципе. Но сам счётчик уже не тот. Чистенький, гладенький, новенький. На том агенты и прокололись.
   Для чего Комитету понадобилось ставить Нике счётчик холодной воды? Чтобы знать сколько она потребляет в день? Вряд ли. Не проще ли подключиться к компьютерной системе? Но тогда зачем?!
   Ника раскопала в ящике отвертку. Соскоблила пломбу и принялась откручивать винты. На то ушла пара минут.
   Наконец, крышка была снята и Ника увидела что внутри. Когда она это увидела, то сразу всё поняла. Внутри счетчик был полностью таким, каким и должен быть такой счётчик. Но одна деталь была в нём лишней. И эта деталь объясняла всё.
   В тонкую полость между электронной начинкой внутри и стенкой корпуса был вставлен плоский, не больше миллиметра толщиной, прозрачный пузырёчек. В нем находилась прозрачная жидкость. К пузырёчку прикреплялся микрочип и элемент питания. Всё миниатюрное, хоть в микроскоп разглядывай. Тонким как у комара желобком пузырёчек соединяется с датчиками самого счётчика и через них проникает в трубу холодной воды.
   Что находится в пузыречке - догадаться нетрудно. Находится там яд! Химия теперь далеко продвинулась. Такие яды есть, что просто жуть! Достаточно нескольких молекул - и кирдык... А кирдык этот можно устроить по желанию в самых разных вариантах. Можно сразу, а можно через месяц. Попил человек водички из краника, а потом через месяц ему вдруг плохо стало, отчего - непонятно, медицина оказалась бессильна. Можно сделать уход из жизни болезненным и мучительным, а можно наоборот. Просто заснул человек и не проснулся.
   Ника почувствовала, что в ней просыпается праведный гнев. Теперь стало очевидно, что Комитет попытался её убить изощрённейшим способом. Чтоб никто не догадался.
   - Отравить меня вздумали. Гады! - С этими словами Ника отправилась на кухню, чтобы взять небольшой пакетик.
   Вернувшись в подвал, она осторожно извлекла пузыречек с ядом и положила его в пакетик.
   Затем, Ника прошлась по всем комнатам в поисках жучков. Нашла две видеокамеры и пять жучков. Немного ошиблась: думала, что будет шесть жучков. Она нашла их там, где и думала. Логика установки жучков у агентов Комитета была такой же, что и у неё. Ника уважает всех, кто может сравниться с ней по уму и логике. Но попытка отравить - это уж слишком!
   Как она и думала, все жучки и видеокамеры были миниатюрными. Они легко поместились в небольшом пакетике вместе с пузырёчком яда. Потрясая перед собой в пакетике шпионскими миниатюрками, Ника вышла из домика. По пути предусмотрительно прихватила с собой небольшой ломик.
   Она сразу же направилась к микроавтобусу, на котором нарисованы аппетитные стаканчики с мороженным.
   Подошла к закрытой наглухо дверце. Постучала. Но никто ей не ответил. Дверца осталась закрытой.
   Но Ника не успокоилась. Она вдруг затарабанила по дверце так требовательно и злостно, что на неё обратили внимание местные ребятишки - компания мальчишек и девчонок играла неподалеку в какую-то дивную игру с мячом, отдаленно смахивающую на бейсбол. Можно себе представить, как выглядела в тот момент Ника в глазах ничего не подозревающих детей. Стоит, понимаешь, девочка возле микроавтобуса с мороженым, держит в руке ломик и пакетик с какими-то гайками и бабахает кулаком по закрытой дверце. Наверное, на солнышке перегрелась.
   Бабахала Ника недолго, но очень настойчиво. Однако, толку это никакого не дало. Тогда она взяла в правую руку ломик. Ребятишки ещё больше заинтересовались. Побросали биты и мячи, подошли поближе. Некоторые осторожно переглядывались и хихикали. Над кем хихикали - и так понятно. Ника их, конечно, давно уже заметила. Никого из них она не знала.
   Ника приподняла ломик и вставила его в щель. Резко дернула. Рука у неё сильная, а тут ещё и рычаг через ломик. Замок хрустнул как ореховая скорлупа. Дверца открылась и с силой откатилась на всю ширину, обнажив всё нутро автобуса.
   Все обомлели. Ребятишки перестали хихикать. Не очень-то удобно это делать с отвисшей челюстью.
   Вместо тонны мороженого весь микроавтобус был забит снизу доверху специальной аппаратурой. Везде панели приборов, индикаторы, кнопки, рукоятки. Музей шпионской техники на колесах.
   Внутри микроавтобуса сидели трое. По выражению и фактуре лица все трое жутко походили на Билла Гейтса в его молодые годы. Сидят типа три вундеркинда в наушниках и очках. Правда, наушники остались только на одном, остальные положили их возле приборов. Форма и размер глаз - большой и квадратный у всех троих. Они в полном шоке и глубоком потрясении. Сидят в микроавтобусе, набитом шпионской спецапаратурой на виду у всей улицы. А Ника стоит на входе с ломиком и пакетиком жучков. Настроение у Ники такое же, как и выражение лица. Как у индейца, вышедшего на тропу войны.
   Можно себе представить состояние застуканных с поличным агентов Комитета, которые в мыслях уже представляли, как Ника сейчас пройдется этим ломиком по их спинам.
   - Мне два мороженых в обмен на это. - Она приподняла пакетик, показывая трофеи.
   Агенты молчали, потупив носы. Им нечего было сказать.
   - Жаль, не довелось попробовать ваше новое мороженое. Наверное, очень вкусное, раз так мало положили.
   Ника похлопала пальчиком через пакетик по пузыречку:
   - Пейте это сами, без меня. Принимайте по одной капле - и вам больше не придется платить федеральные налоги. - С этими словами пакетик полетел прямо к ним в микроавтобус и тихо шлепнулся на столик рядом с лежащими наушниками.
   Ника хотела уже уходить восвояси, как вдруг разобрала громкий голос в лежащих на столе наушниках:
   - Шестая бригада, доложите обстановку. Вы видите объект наблюдения?
   Агенты вздрогнули и переглянулись в ужасе, не сводя глаз с девочки. А Ника вдруг улыбнулась вреднющей улыбкой и вскочила в микроавтобус, выронив ломик перед входом.
   Она подскочила к наушникам и напялила их прямо на себя. Приблизила встроенный микрофон:
   - Шестая бригада видит объект наблюдения! А объект наблюдения видит шестую бригаду! - весело проорала Ника в микрофон.
   - Что?! - в шоке переспросил кто-то на том конце.
   - Глухих повезли!
   - Кто это говорит?
   - Объект наблюдения. Гы. За что вы меня так обзываете, уважаемый коллега?! Что я вам такого сделала?!
   Собеседник на том конце всё понял, смачно по-техасски ругнулся и, обдумав секунду, ответил:
   - А хотя бы за то, что мой шеф - кусок дерьма в дешевом костюме - послал всех нас следить за тобой, вонючая русская малявка!
   - Чего?! - напыжилась Ника. - Это кто здесь?..
   Но собеседник уже отключился. С хитрой улыбкой Ника покрутила глазами, переводя взгляд попеременно на всех присутствующих. Сняла наушники и с победоносным видом выпрыгнула из микроавтобуса, собираясь уходить. Однако, в последний момент развернулась к агентам.
   - Вы устанавливали мне счетчик с отравляющим веществом?
   - Нет. Это другая бригада, - ответил один из агентов с некоторым облегчением. Ведь не они же устанавливали!
   - Передайте той бригаде от меня большой привет. Когда в следующий раз будут что-то устанавливать, пусть перезвонят сначала мне. Я им расскажу, как, что и где установить так, чтобы я ничего не нашла.
   - А как это? - поинтересовался агент.
   Ника опять запрыгнула внутрь и, склонившись ему над ухом, таинственно шепнула:
   - А никак! Я всё найду! - и хитро заулыбалась.
   Уже возвращаясь в дом, Ника услышала телефонный звонок. Звонил телефон, установленный в её комнате.
   Она быстро взбежала на второй этаж и взяла трубку.
   - Алло.
   - Ника! Никочка! Миша пропал! - Голос Оксаны разрывался на части.
   Ника присела на стул от неожиданности, напряглась:
   - Как пропал?
   - Я тебе много дней пыталась дозвониться. Но тебя всё не было. Миша у тебя?
   - Нет. А что случилось?
   - Он пропал! Миша, мой мальчик пропал! - Оксана тараторила слова сквозь слёзы.
   - Успокойтесь и расскажите спокойно, что случилось?
   - Он ушёл из дома. Уже неделя прошла, а его нет. Я заявила в полицию. Его ищут. Но Миши нет нигде. Его нигде нет!
   - Ничего себе! - Ника тоже была шокирована. - А он что-нибудь оставил? Записку какую-нибудь?
   Девочка примерно поняла, что произошло, и моментально настроилась на то, чтобы решать проблему.
   - Да. Он оставил записку. Написал: "МАМА. НЕ ВОЛНУЙСЯ. ВЕРНУСЬ ЧЕРЕЗ НЕСКОЛЬКО ДНЕЙ. МИША".
   - А что полиция? Они что-нибудь сообщили?
   - В городе Спокан полицейский патруль видел Мишу на автобусной станции поздним вечером. Они опознали его на фотографии в системе розыска пропавших детей.
   - В Спокане, штат Вашингтон? Вы уверены?
   - Полиция так сообщила.
   - Значит, он добрался туда на рейсовом автобусе. А секретная база совсем недалеко.
   - Какая секретная база? - не поняла Оксана.
   - Боюсь, что Миша в одиночку решил пробраться на военную базу, где хранится летающая тарелка.
   - Да ты что?! Как это могло случиться?! Он мне ничего не говорил!
   - Мне он говорил об этом несколько раз. Уговаривал отправиться туда вместе. Но я не соглашалась. То, что он захотел сделать, невозможно и крайне рискованно. Я его отговаривала. Но он не хотел меня слушаться. В итоге мы поссорились. Я не думала, что он один пойдет на такую авантюру. Это моя вина.
   - Что же теперь делать?
   - Мне ничего не остается, как спешить ему на помощь. Он мой друг и я не оставлю его одного в беде.
   - А что делать мне? Что я могу сделать?
   - Оксана, я срочно вылетаю к вам в Орегон. Дождитесь меня и ничего не предпринимайте самостоятельно.
   - Хорошо, я буду ждать.
   - И ещё одно. Настоятельно вас прошу никуда не выходить из дома до моего приезда. Дверь никому не открывайте. На работу не выходите.
   - Я уже давно там не появляюсь. А что случилось?
   - Приеду - расскажу. А пока дождитесь меня. Как поняли?
   - Я поняла. Я буду ждать тебя, Ника.
   - Хорошо. Договорились. Ждите меня.
   Ника отключила телефон.
  
   * * *
  
   Ника была шокирована внезапным известием.
   Миша в одиночку отправился на секретную военную базу. А Ника ему не верила. Думала, что этого никогда не случится. Но это случилось.
   Чего стоят все те годы обучения премудростям в России? Чего стоит она сама, если не смогла предугадать опасный шаг своего друга? Друга, с которым провела вместе так много времени.
   Она чувствовала свою вину. Корила себя за происшедшее. Если бы прислушалась тогда внимательнее к словам Миши, то ничего бы этого не произошло.
   И сама тоже хороша. Поссорилась со всемогущим Комитетом. Пасут её теперь как овечку. От Комитета никуда не скроешься. Сражаться с ним бесполезно. Проще сразу принять яд. Если Нику сейчас не достали, то достанут потом. Не получилось с первой попытки - получится со второй, третьей, четвёртой. Они не остановятся. Это сила, которую не остановить никому. И Ника отлично это понимает. Так же как понимает свою ошибку. Не во всем и не всегда Ника бывает права. Её голова может работать не хуже компьютера, но не всё удается предугадать даже ей. Жизнь, бывает, привносит свои коррективы.
   Теперь, проблема с Мишей наложилась на проблему с Комитетом. Телефон наверняка прослушивается Комитетом, а значит весь разговор с Оксаной стал известен Вулфовицу. Он теперь в курсе всего, что произошло. Впервые Ника оказалась в такой дикой ситуации, когда вынуждена была вступать в заведомо проигрышную комбинацию. Логика подсказывала ей, что у неё нет никаких шансов. Но выбора тоже не было. Если она не сможет спасти своего друга, то кто тогда?
   Ника недооценивала Мишу. Он сумел добраться на автобусе до Спокана. Далее его следы теряются. Если он сумел доехать в Спокан, то девять шансов из десяти, что он дошел и до самой военной базы. Ника удивлена его настойчивости и отваге. Не ожидала от него такого. Она вспомнила, как Миша обозвал её трусихой, кисло улыбнулась.
   Следы мальчика теряются в районе военной базы. Она была его целью. Значит, Нике тоже необходимо попасть туда, чтобы выяснить, что с ним случилось. Она сама говорила Мише, что попасть на базу невозможно. Теперь ей предстоит осуществить невозможное. С этими мыслями Ника обдумывала план своих действий.
   Территория базы обнесена забором. Но это не есть большая проблема. Воздушные и наземные патрули - тоже не смертельно. Ника знает, как их обходить. А вот расставленные скрытые видеокамеры, датчики движения и тепла - это реальная проблема. Если Ника сумеет пройти через них незаметно, то путь на саму базу ей будет открыт. Дальше она уже разберётся сама.
   Для того, чтобы обойти или обмануть датчики, ей нужно много информации.
   Ника раскрыла ноутбук и вошла в Интернет. Первым делом нашла подробную карту окрестностей военной базы. Сама территория базы представала на карте большим серым пятном без пояснений. И это неудивительно, ведь база секретная, а значит не нанесена на карту.
   Во-вторых, Ника ознакомилась с прогнозом погоды на ближайшие десять дней и присмотрелась к метеорологическим картам. Прогноз показывал, что в Тихом океане к западу от штата Вашингтон сформировался сильнейший циклон. Циклон движется на восток. Через два-три дня он будет над Сиэтлом. Через три-четыре дня достигнет Спокана. Прохождение циклона будет сопровождаться ураганным ветром, сильнейшими ливнями и грозами.
   В голову пришла идея. Такая непогода - редкий шанс проникнуть на территорию базы незамеченной для скрытых видеокамер и датчиков. Когда вокруг будут сверкать молнии и бушевать ураганный ветер, многие датчики выйдут из строя от воздействия молний или будут сорваны ветром. А те, что останутся, будут показывать такой кавардак, что будут просто бесполезны. Нике понравилась эта идея. Она не боится ни ураганов, ни молний и грома. Есть определенный риск, ведь стихия все-таки. Но это самый реальный шанс.
   Первое решение принято. Ника постарается пробраться на военную базу в тот момент, когда начнётся гроза и ураган. Будет идеально, если это произойдет ночью.
   Но одного лишь грома и молний маловато будет для успешной операции. Нике просто необходима подробнейшая информация о самой базе, план её территории и служебных зданий, спутниковые фотографии территории, данные о командном составе, и, наконец, местонахождение летающей тарелки. Где взять эту информацию? Ведь это секретная информация, которую получить ох как непросто.
   Ника задумалась. А что если попробовать связаться с российской военной разведкой? У них есть все эти данные.
   Не так давно Ежов, помощник начальника "Двойки", был её смертельным врагом. Она насилу сбежала и чудом не погибла от рук спецназовцев "Двойки" когда добиралась в Штаты. Но потом он сам же предлагал ей вернуться в Россию. В сложившейся ситуации, когда в Америке на неё открыл охоту Комитет, родная разведка могла стать той самой палочкой-выручалочкой, которая поможет Нике осуществить задуманное. Не очень то приятно звонить старому врагу, но особого выбора то и не было. В угандийской разведке у неё знакомых нет.
   Недолго думая, она набрала известный ей по памяти номер в России.
   Ежов взял трубку после первого же звонка:
   - Слушаю.
   - Узнаёте? - мягко спросила Ника.
   Ежов подумал пять секунд:
   - Да, Ника.
   - У вас всё такой же стальной голос.
   - Чего ты хочешь? - Ежов всегда отличался прямотой.
   Ника выдержала паузу:
   - У меня проблемы.
   - Знаю.
   - Откуда?
   - Вот, лежат на столе разведдонесения по тебе. Ты столкнулась с Комитетом. Не завидую. Зря ты им отказала.
   - Вы так думаете?
   - Я так не думаю. Это факт.
   - Вы можете мне помочь? - Ника задала главный вопрос.
   - Не вижу в этом смысла.
   - Почему?
   - Ты проиграешь эту войну. У тебя нет шансов.
   Ника про себя улыбнулась:
   - Когда я сбежала от вас, Михаил Егорович, у меня тоже не было шансов.
   Ежов про себя улыбнулся:
   - Нормально. Мне понравился твой ответ. Но у тебя все равно ничего не выйдет.
   - Поясните.
   - Ты ведь своего друга хочешь вытащить?
   - Да.
   - Он умный мальчик. Но полез, куда не следует. Умные часто умирают молодыми.
   Ника чуть напряглась:
   - Что вы хотите сказать? Вы что-то знаете?
   - Да, знаю.
   - Что вы знаете? Михаил Егорович, пожалуйста, расскажите! - затараторила Ника. - Я вас очень прошу! Для меня это очень важно!
   - Понимаю тебя.
   - Где он находится? Он жив?
   - Я не знаю, жив ли он. Но одно я знаю достоверно. Его нет сейчас на нашей планете. - И тут же он поправился. - Скорее всего, нет.
   От таких слов Ника прямо пар выпустила из ноздрей:
   - Как нет на планете?! Вы что, шутите?! Михаил Егорович, помилуйте! Я понимаю, что у нас раньше были натянутые отношения. Но я ведь с вами нормально говорю...
   - А я не шучу, - спокойно перебил её Ежов. - Твой Миша действительно был на той базе, куда хотел попасть. Он даже сумел пробраться на территорию. Но был замечен. Его чуть не схватили солдаты. Но в последний момент возникла одна неожиданность...
   - Какая ещё неожиданность?! - Обычно спокойная и взвешенная Ника была вся на эмоциях от таких слов.
   - Над базой неожиданно появился НЛО в форме диска. По всем признакам это был корабль серых. Солдаты были сразу отозваны. За летательным аппаратом наблюдали с вертолета на расстоянии. Объект подлетел к мальчику и завис над ним. Его накрыло лучом. Этим лучом мальчика подняли и затянули внутрь аппарата. Произошло стандартное похищение. Затем, объект свечой пошел в небо. Система НОРАД проследила за ним. Корабль пришельцев вышел в космос и там пропал.
   - Как в космос? Вы чего? - Голос Ники задрожал отчаянными нотками.
   - Я говорю то, что было в разведдонесении.
   - А у вас надежный источник? - Ника не могла поверить услышанному.
   - Смеешься что ли? Я бы тебе не говорил ненадежную информацию. Источника назвать не могу. Сама знаешь, телефоны прослушиваются.
   Ника совершенно отчаялась. Хотелось заплакать.
   - Что же мне теперь делать? В космос что ли лететь?! Как я его вытащу из космоса?
   - В том-то и дело.
   - Но я должна ему помочь. Он мой друг!
   - Ты не должна идти на поводу у эмоций. Вспомни, чему тебя учили.
   - Меня учили убивать! - отрезала Ника. - Ничего, я до них доберусь. Если они что-то сделали с Мишей, я их всех перебью!
   - Не думал, что ты такая кровожадная, - заметил Ежов с иронией.
   - Я всех этих серых взорву к чертовой бабушке!
   - Неплохая заявочка.
   Ника попыталась успокоиться и найти хоть какой-нибудь выход. Первой на ум пришла летающая тарелка, хранящаяся на той самой военной базе, куда пытался проникнуть Миша.
   - Михаил Егорович, а этот объект - летающая тарелка, которую американцы хранят на базе, она в рабочем состоянии?
   - Насколько я знаю, да. Очень даже в рабочем состоянии. Специальный пилот-испытатель периодически проводит полёты на ней. - Ежов хмыкнул. - Ты хочешь угнать летающую тарелку?
   - Хочу! - отрубила Ника. - Что мне ещё остается?
   - Правильно говорил мой бывший шеф, ныне покойный. Женщин в разведку нельзя пускать. А девочек тем более.
   - Уже поздно. Теперь, ховайся, кто может.
   - Так мне остаётся пожелать тебе удачи?
   - Подождите. Я не для этого вам звонила. Я прошу помочь мне с информацией.
   Ежов подумал секунд пять:
   - Я примерно представляю, что тебе нужно. Лично я не против передать нужную информацию. Но мне необходимо получить разрешение шефа.
   - Опять эта бюрократия, - пробурчала Ника.
   - Погоди. Не отключайся. - Ежов переключился на другую линию.
   Не прошло и минуты, как он вернулся в разговор:
   - Фух... - перевел он дыхание. - Представляешь, он сам слушал сейчас наш разговор. Начальник только что дал своё согласие. Мы поможем тебе с информацией.
   Ника, наконец, обрадовалась:
   - Михаил Егорыч, спасибо! Спасибо вам. Я вам очень обязана.
   - Вообще-то в жизни и, тем более, в разведке не принято давать что-либо просто так. Если что-то даешь, нужно что-то и взамен получить.
   - Я понимаю. Я готова отработать...
   Ежов перебил ее:
   - Я не буду брать с тебя обязательств. Знаешь, почему?
   Ника поняла тонкий намек:
   - Догадываюсь.
   - Правильно догадываешься. Потому что ты погибнешь. Ты проиграешь в этой войне. Ты агент сильный, умный и опытный. Но эта схватка не рассчитана на то, чтобы вести её в одиночку. Это тебе не в блокбастере вместо Брюса Уиллиса сниматься.
   - Тогда почему вы мне помогаете, если не получите ничего взамен?
   - Это не совсем так. Нам интересно, что ты сможешь сделать и как далеко сможешь зайти. Это достаточно ценная информация для того, чтобы более полно знать и использовать возможности таких агентов, как ты.
   - Мне понятен ваш интерес к этой информации. Но насколько она ценна, если после моего побега в Проекте осталось только девять ребят? Ведь Проект не имеет своего продолжения.
   - Ошибаешься. Три года назад Управление СТРАТИС стартовало такой же проект, но в другом месте и с большим количеством особей. Это был наш заказ после одобрения результатов первого Проекта. Эксперимент оказался удачным, и его результаты будут применяться на практике в дальнейшем.
   - Понятно. Когда я получу нужную информацию?
   - Через два часа. Ты получишь информацию обычным письмом по электронной почте. Не вижу смысла шифроваться, поскольку ты позвонила мне по открытому каналу. Всё, о чём мы с тобой говорим, прослушивается наверняка.
   - Ну что же. Ещё раз спасибо. Я сижу на мыле. Жду информацию.
   - Ладно. Береги себя. Надеюсь, не в последний раз.
   Сказав это, Ежов сразу отключился. Попрощаться с ним Ника не успела.
  
   * * *
  
   Роскошная, белая как чистый снег моторная яхта горделиво замерла в океанской глади, словно остроносая чайка. Яхта была так велика, что на её корме свободно помещалась вертолётная площадка. Красивый белый вертолёт с красно-синими полосами застыл освещённый ярким июньским солнцем.
   Джон Вулфовиц, загоревший и раскрасневшийся как довольный молодой бычок, развалился на мягком диване в огромной кают-компании. В белых шортах и тенниске. Расслабился, нога на ногу, вечная сигарета в зубах. Пачка крепких "Мальборо" и бокал вина на низком столике. Вулфовиц слушает запись.
   Паренёк из обслуги держит в пальцах небольшой MP3-плеер, из которого доносится голос Ники. Она спрашивает Ежова, когда получит нужную информацию.
   Напротив, в кресле по другую сторону стола сидит какой-то иссохшийся старичок в очках. Худой как соломинка. Темные брюки, желтая сорочка с коротким рукавом и двумя пуговками возле шеи. Старичок читает распечатку - перевод записанного разговора на английский язык. Вулфовиц слушает без перевода. Он достаточно хорошо знает русский язык.
   Запись разговора закончилась, и паренёк выключил плеер. Вулфовиц плавно кивнул и паренёк удалился.
   Старичок положил на стол распечатку и взял со стола свой бокал вина. Чуть отпил. Смачно цокнул языком.
   - Как вам "Шато" девяносто шестого года, дорогой друг? - спросил Вулфовиц.
   Старичок кивнул:
   - Отменное вино.
   - Отдых на яхте идёт вам на пользу, - подмигнул ему Вулфовиц. - Через час прокатимся на мой остров. Я вам покажу мои винные погреба. Вы не откажете в удовольствии погостить на моей вилле? И, наконец, я познакомлю вас с моей красавицей Ширли.
   - Спасибо, Джон.
   Старичок сухо улыбнулся ему и опустил глаза на распечатку.
   Вулфовиц равнодушно выпустил клубок дыма:
   - Думаю, надо устранить эту маленькую неприятность, пока она не переросла в большую.
   Старичок отпил глоток вина и с каменным выражением лица опустил на стол бокал.
   Вулфовиц подал знак. Паренёк из обслуги поднес ему трубку радиотелефона. Спокойными пальцами Вулфовиц набрал номер:
   - Высылайте группу "Дельта". Действуем по четвёртому варианту.
  
   * * *
  
   На карте периметр секретной базы напоминал по форме неправильный шестиугольник. Главные ворота, они же единственные на всей базе, выходили на северо-восток. Дорога, ведущая от ворот, соединяла базу с магистралью в пяти километрах.
   Ника склонилась над ноутбуком, изучая подробнейшую карту, полученную от Ежова. На карте были отмечены малейшие детали местности и рельефа, окружающего базу. А сама база представала в раскрытом виде, будто вовсе и не секретная. На месте серого пятна появились здания и сооружения, линии электропередач, транспортные коммуникации, аэродром, ангары. Один из ангаров был специально помечен на карте. Ника догадалась, что эта отметка для неё. В этом ангаре хранится то, что ей нужно. Летающая тарелка - аппарат цивилизации серых в полном функциональном состоянии. Ангар примыкал одним концом к большому зданию.
   Файл со спутниковыми фотографиями представлял особый интерес. Ника раскрыла и стала просматривать их с большим вниманием. Снимки со спутника были сделаны с большим разрешением, поэтому она могла рассмотреть многие детали. Ника прикинула по карте откуда, с какой стороны мог подойти к базе Миша, если шёл пешком от Спокана. Если будет время, она обследует ту часть периметра. Возможно, что-нибудь заметит.
   Ника открыла файл с планом основного здания. Она успела запомнить планировку этажей и комнат, проход к ангару с летающей тарелкой, как вдруг ощутила опасность. Опасность появилась быстро и внезапно. Её источник был везде и вокруг дома.
   Затылок освежило сизым холодком. Знакомое ощущение: чей-то взгляд сосредоточился на ней. Ника замерла, прислушываясь к своим чувствам. Не прошло и двух секунд, как сизый холодок сменился на колючий лед. Луч лазерного прицела уткнулся Нике в затылок.
   Ее реакция была молниеносной. Ника слетела со стула в тот самый момент, когда пуля пробила стекло окна. Экран ноутбука треснул и заискрился.
   Ника выхватила боевой пистолет из ящика стола. Швейцарский SigSauer такой же удобный, точный и надёжный, как всё, что сделано в Швейцарии.
   Вторая пуля снайпера едва не задела Нику, когда она выхватывала пистолет. Девочка отскочила в сторону. Вся напряжена. Экстрасенсорные чувства работают на пределе, как учили в Проекте.
   Ника вырвалась из комнаты на небольшую площадку перед лестницей и не останавливаясь перемахнула через перила на первый этаж с пистолетом на взводе. Лучи лазерных прицелов во множестве пробиваются сквозь стекло большого окна и скользят по темному холлу.
   Ника приземлилась, привычно спружинив ногами и заваливаясь вправо. В ночном окне невозможно было ничего рассмотреть. Но Ника скорее почувствовала, нежели увидела, рассредоточившихся возле её дома спецназовцев. Голова работает слаженно и чётко, разделяя доли секунды, как учили в Проекте. Пока заваливалась набок, Ника успела засечь по лучам прицелов местоположение всех спецназовцев перед окном.
   Загадочная группа "Дельта" неизвестна широкой публике. Ника читала о ней в секретных документах в России. Когда-то давно эта сверхсекретная группа занималась, главным образом, захватом сбитых и потерпевших крушение внеземных аппаратов. После того, как между Комитетом и цивилизацией серых была достигнута договоренность, спецподразделения "Дельта" стали охранять военные базы и объекты, связанные с пришельцами. Бойцы этой группы натренированы и подготовлены по высочайшему классу, они допущены к охране самого большого секрета за всю историю человечества. Они подготовлены и к конфликтам с самими пришельцами. Однажды на одной из совместных баз возникло какое-то недоразумение между Комитетом и пришельцами. Группа "Дельта" была вооружена специальными лучеметами и направлена против самих инопланетян. Но нападение было легко отбито серыми. Все спецназовцы были уничтожены. Из серых никто даже не пострадал. На какое-то время в отношениях между Комитетом и серыми наступило похолодание, но постепенно всё вернулось на круги своя.
   То, что против неё решили применить ту же группу, что и против серых, сразу прибавило напряжения. Если Ника выберется, это будет само по себе интересно. Впрочем, то, что группа "Дельта" была когда-то разгромлена серыми, уже вселяло надежду. Возможно, и у Ники есть шанс.
   Спецназовцы не могли видеть Нику визуально через широкое окно. Стекло в окне отражающее наружу, а на улице совершенно темно, на дворе полночь. Зато все они очень хорошо видят Нику через прицел, напичканный электроникой. Экран прицела показывает её и в темноте, и через стекло, и сквозь стены.
   Ника вышла из кувырка через правый бок и первой открыла стрельбу, сразу перебегая в сторону. Пистолет захлопал резкими выстрелами. Спецназовцы открыли стрельбу в тот же момент. Их бесшумные автоматы чуть слышно стрекотали, заглушаемые пальбой из пистолета. Неизвестно, что подумали проснувшиеся в тот момент соседи.
   Стекло взорвалось и брызнуло во все стороны от множества пуль. Пистолет Ники прохлопал шесть быстрых выстрелов. Она стреляла на поражение, каждая пуля из пистолета летела точно туда, куда ей было положено. Ника поразила шесть спецназовцев одного за другим прямо на бегу.
   За окном раздались истошные крики. Спецназовцы были защищены бронежилетами, но пули из пистолета сбивали их с ног словно удары молотками.
   Ника перебежала в пространство за стеной справа от окна. Через бетонную стену пули не пробивали. Оставшиеся спецназовцы продолжали непрерывную стрельбу, поливая огнем холл через окно. Раненые Никой спецназовцы отползали назад.
   Двое спецназовцев, прикрывая друг друга, попытались подбежать прямо к окну, чтобы расстрелять притаившуюся в пространстве за стеной Нику, которую они ясно видели в экранах прицелов. Но реакция девочки сработала на долю секунды раньше. Как только один из них показался за окном в поле зрения, Ника уже выстрелила. Пуля ударила его в нагрудный щиток бронежилета и отбросила на спину. Следующая пуля сбила с ног его напарника.
   Внезапно Ника почувствовала опасность гораздо более серьёзную, чем секундами раньше. Выстрелы бесшумных автоматов спецназовцев чуть поредели, а сами они отбегали подальше от дома.
   В этот момент рослый спецназовец по кличке Шорох занял удобную позицию в тридцати метрах от разбитого выстрелами окна. Он водрузил на плечо мощную двенадцатикилограммовую штуковину под названием "одноразовый противотанковый гранатомет М136" с тяжелой кумулятивной гранатой внутри. На экране прицела виднелся темнеющий прямоугольник на месте окна и рыжеватое колеблющееся пятнышко слева прямо за стеной. Рыжеватое пятнышко обозначало Нику.
   Пятнышко резко дернулось в сторону. Шорох нажал на спуск. Гранатомет дернулся, испустив шлейф выбросов из ствола. Пятнышко исчезло с экранов в тот момент, когда граната достигла цели.
   Тяжелый взрыв потряс улицу. Облако огня пятнисто-красным пузырем вырвалось из окон дома вперемешку с обрывками мебели и вырванного кусками бетона.
   Через секунду дом был объят пламенем пожарища.
   - Цель уничтожена. Мы уходим, - передал Шорох по рации.
  
   * * *
  
   За секунду до того, как тяжелая граната ворвалась в дом, Ника сорвалась с места к двери подвала. Она успела захлопнуть за собой толстую дверь и чуть ли не кубарем скатилась по ступенькам вниз.
   Наверху грохнул тяжелый взрыв. Ника успела перекатиться за угол стены.
   Ударная волна от мощного взрыва шмякнула о закрытую дверь подвала и вдавила её прямо внутрь, сорвав с петель вместе с кусками бетона. Всё посыпалось вниз, затрещало, застонало. Сверху посыпался мел и бетонная крошка.
   Когда Ника откопалась после взрыва, то обнаружила полный разгром в подвале вокруг себя. Зато она сама осталась жива. Немного содрала руку, когда катилась кубарем со ступенек, но это ничего. Кровь быстро остановится. Ника использовала природные способности и мысленным усилием стимулировала факторы свёртывания крови.
   Она быстро смекнула, что электроника на прицелах спецназовцев не пробьёт её в подвале, потому что она находится под землей. Мешает слой грунта. Ника прыгнула в подвал почти в тот самый момент, когда произошел взрыв. И, наверняка, тотчас же исчезла с экранов. Значит, для спецназовцев она погибла.
   Неплохое стечение обстоятельств. Значит, теперь она не существует для Комитета. Её пока не будут искать. Это хорошо. Нужно использовать этот шанс, пока есть время, и Комитет не догадался, что она спаслась.
   Если рассуждать логически, группа "Дельта" уже покинула место. Через десять-пятнадцать минут приедут пожарные, полиция, а с ними журналисты и все кому не лень. Пока будут тушить, пока будут разбирать обломки и делать опись найденного, пока убедятся, что никто в доме не сгорел, и, что трупа нет, пройдет день, если не больше. Комитет об этом узнает, и опять начнутся поиски. Нужно использовать это время в свою пользу.
   Осторожно пробираясь по неровным, искореженным, засыпанным бетонными кусками ступенькам, Ника приблизилась к тому месту, где раньше стояла дверь. Сверху вход привалило обломком бетонной плиты. Нужно с ней что-то сделать, чтобы освободить проход.
   Ника оперлась ладонями о плиту. Теплая. С той стороны бушует пожар. Ника поднатужилась изо всех сил. Хорошо, что она сильная. Плита поддалась и дернулась, отрываясь в противоположную сторону. Наверное, и взрослый бы не смог. Ника застонала от напряжения. Очень тяжело. Ещё чуть-чуть. Рванула ещё раз вверх. Плита перевалилась через ребро и звучно ухнула об пол, подняв пыль.
   Сразу стало горячо. Прямо перед ней сплошной пеленой стоял огонь. За ним смутно просматривались очертания холла и разбитое окно.
   Ника сунулась было вперёд, но отступила. Она вся опалится, после ожогов очень тяжело восстанавливаться.
   Ника ринулась обратно в подвал и раскопала среди обломков ящик с инструментами. Раскрыла его. Достала топорик и скомканную белую простыню. Для чего она её туда запихала раньше - неизвестно. Ника не привыкла жить в собственном доме и поэтому имела странность раскладывать всякие вещи в самых неожиданных местах. Теперь эта странность ей пригодилась.
   Девочка пробралась к трубе холодной воды и одним взмахом топора перерубила её. Оттуда сильным напором полилась вода.
   Ника подставила простыню под льющуюся воду и тщательно намочила её всю до нитки так, чтобы с неё прямо капало и стекало ручьями.
   Накинув на себя, она обмоталась мокрой простыней с головы до ног и поспешила наверх. Не раздумывая ни секунды, закрыла полностью лицо мокрой тканью и ринулась вперёд - прямо в пылающий огонь. Так и проскочила в холл. Совершенно без последствий. Мокрая простыня только чуть задымилась.
   В холле огонь был разбросан слабыми островками по всей площади.
   Ника быстро сбросила с себя простыню, не останавливаясь разбежалась и одним мощным прыжком перепрыгнула через разбитое окно наружу.
   Улица заполонилась возгласами местных жителей, спешащих поглазеть на место происшествия. Вдали приближались сирены пожарных и полиции. Нужно улепётывать.
   Ника оценила за долю секунды пути отступления. Её участок опоясан зеленым забором из густого кустарника. На улицу нельзя, потому что там заметят подбегающие зеваки. Нике не нужны свидетели того, как с места пожара кто-то выбегает. На соседних участках тоже наверняка глазеют. Хотя нет. Молодая семья, которая живёт на участке слева, уехала сегодня в полном составе отдыхать на юга. Ника видела краем глаза из окна, как они днем погружались в машину.
   Недолго думая, Ника продралась на тот участок прямо через густой кустарник.
  
   * * *
  
   Оксана услышала тихий щелчок. Она сразу насторожилась. Взглянула в темноте на светящиеся стрелки часов на столике возле кровати. Два часа ночи.
   В последние дни она спала очень плохо. При любом звуке и шорохе вскакивала. Так случилось и в этот раз.
   Оксана поднялась с постели, набросила халат и вышла из комнаты. Её комната находилась прямо на первом этаже и за дверью сразу выходила в просторный холл.
   Она вышла. Ей показалось, что в холле кто-то стоит. Какой-то темный силуэт в темноте. Низкого роста. Такого же роста как...
   - Миша?! - выдохнула она.
   У Оксаны заколотилось сердце. Глаза широко раскрылись.
   Темная фигурка шевельнулась и подошла к ней вплотную.
   - Это я, - сказала фигурка шепотом.
   Оксана заулыбалась:
   - Ни... - и в ту же секунду мягкая ладошка накрыла ей рот.
   - Ччч... - Ника ясно дала понять, что не стоит громко говорить, и добавила шепотом. - Подождите.
   Оксана с легким потрясением наблюдала, как Ника начала обходить холл по кругу, заглядывая и проверяя рукой разные места. Проверила под столиком и за шкафом. Заглянула в торшер. Присела на корточки и проверила под диваном. Посмотрела на люстру изучающим взглядом. Оксана с трудом различала предметы в темноте. Но Ника видела достаточно хорошо своим острым тренированным взглядом.
   Ника включила торшер. Лампа осветила холл мягким красноватым светом сквозь узорчатый абажур.
   - Чисто! - громко сказала Ника, подходя ближе. - Вы только не пугайтесь. Я проверила, нет ли жучков.
   Оксана пропустила мимо ушей её странные слова. Она чуть склонилась к ней и обняла девочку за плечи:
   - Ника! Деточка! - прошуршала она громким шепотом прямо ей в ухо и поцеловала щеку.
   Ника опять чуть было не расчувствовалась.
   Оксана чуть отодвинулась назад, чтобы рассмотреть её получше, и только сейчас обратила внимание, что на девочке грязная одежда. Её светло-синие джинсы и тонкий черный свитер были перепачканы будто углем и мелом. Темные полосы на шее и на щеке. Через огромную дыру в обвисшем рукаве виднеется жгучее красное пятно - ободрала руку при падении в подвал.
   - Что с тобой было?
   - Опять вляпалась в неприятности. - Ника кисло махнула рукой. - Вляпалась по-крупному. Боюсь, что вам нужно будет сейчас собираться и ехать со мной.
   - Почему?
   - Вам опасно здесь оставаться. Это из-за меня. И с Мишей это тоже связано.
   - С Мишей?! - напряглась Оксана.
   - Да...
   Ника хотела что-то досказать, но Оксана её беспокойно перебила:
   - А где Миша? Ты что-нибудь узнала?
   - Он был на той военной базе, куда хотел пробраться. Его чуть не схватили солдаты...
   - О боже! - Оксана всплеснула руками.
   - Вы присядьте. - Ника провела её на диван, а сама расположилась на полу по-турецки, глядя снизу вверх.
   - И что же с Мишей?
   Ника выдержала секундную паузу:
   - Боюсь, это будет неприятно. Я сама была шокирована, когда узнала. - С этими словами Ника поведала то, что узнала от Ежова.
   Услышав, что Мишу похитили пришельцы и увезли в космос, Оксана долго не могла в это поверить. Сначала чуть не впала в истерику, но, благодаря умелым словам девочки, нашла в себе силы не кричать. Под конец она просто бессильно заплакала, уткнувшись в руку.
   Ника изначально готовилась к этому:
   - Я собираюсь выехать как можно скорее на эту военную базу, чтобы попытаться спасти Мишу. У меня есть план.
   Этими словами ей удалось успокоить и высушить слезы у Оксаны.
   - У тебя правда есть план? Ты сможешь спасти Мишу?
   - Я сделаю всё для этого.
   - Можно ли мне как-то помочь тебе, Ника? Я хочу поехать с тобой на ту базу и помочь тебе спасти Мишу.
   - В общем-то, я для этого сюда и спешила. Чтобы выехать вместе. Боюсь, вам нельзя здесь долго оставаться. За мной охотится Комитет. Я как-то рассказывала, это очень мощная структура, которая ведает всем, что связано с НЛО и пришельцами. Они сделали мне заманчивое предложение, но я отказалась. Прошлой ночью они послали спецгруппу "Дельта", чтобы уничтожить меня. Я чудом спаслась. Не буду долго рассказывать, как я добиралась к вам. Мне пришлось тайком пробраться на грузовой самолет, следующий в Юджин. А там я забила баки одному таксисту, который доставил меня сюда, за сто с лишним километров от Юджина, без лишних вопросов.
   Оксана посмотрела на неё глазами матери, которая смотрит на своего ребенка:
   - Ника, ты кушать хочешь?
   - Было бы неплохо, - улыбнулась девочка, дрогнув перемазанной щекой.
   - Я что-нибудь приготовлю по быстрому. Ты, наверное, пока помоешься? Возьми в ванной желтое полотенце. Чистую одежду я приготовлю.
   - Конечно. Спасибо, - кивнула Ника. Она давно хотела хорошенько помыться.
  
   * * *
  
   За пару часов Ника успела помыться, поменять одежду, перекусить и помочь Оксане собрать вещи. В полпятого утра они выехали на том самом джипе "МАЗДА Трибьют", который вместе купили на Интернет-аукционе, и который так нравился Мише.
   Оксана водила не очень хорошо, поэтому доверила Нике право крутить баранку, зная, что она хороший водитель. Договорились, что, если вдруг остановит полиция, чтобы проверить права, то быстренько поменяются местами прямо в салоне.
   Ника вела машину на большой скорости, умело вписываясь в трудные повороты и обгоняя попутные машины.
   - У нас мало времени. Я хочу успеть на военную базу до того момента, когда начнется ураган.
   - Да, по новостям передавали, что эта жуть движется к нам с Тихого океана. Я боялась за Мишу. Боялась, что если он где-то там один-одинёшенек сидит, то ему несладко придется.
   - Этот ураган - самая реальная возможность для меня незаметно пробраться на территорию секретной базы. Там много скрытых видеокамер и датчиков расставлено. Но когда начнется ураган, и станут сверкать молнии, жучки повыходят из строя и будут показывать всякую ерунду.
   - А, вот оно как! - поняла Оксана. - Надо же, как умно придумала!
   - Умно, то умно, - кивнула Ника, - но все равно мне будет тяжело туда пробраться.
   - Я знаю, ты сможешь, - подбодрила её Оксана.
   - Откуда такая уверенность?
   - Я просто чувствую. У тебя получится.
   Ника улыбнулась:
   - Мне бы вашу чувствительность.
   Джип проскочил сложную развязку, приближаясь к Портленду.
   - Ника, ты классно водишь машину, - заметила Оксана с теплым восхищением в глазах. - Я впервые с тобой одна еду в машине. Но теперь понимаю, почему Миша был в таком восторге, когда поездил вместе с тобой по Пуэрто-Рико.
   - Спасибо, - опять заулыбалась Ника. - Меня так учили водить. И не только так. По всякому.
   С этими словами она чуть крутанула руль влево и сразу обратно вправо. Джип скрипнул шинами об асфальт и быстро колыхнулся влево-вправо. Ника лишь слегка шальнула, показывая своё мастерство.
   - Здорово у тебя получается, - заметила Оксана.
   После Портленда машина пересекла длинный мост с табличкой, приглашающей в штат Вашингтон. Эту же табличку видел Миша, когда проезжал здесь на автобусе. Ника почувствовала это его глазами. Даже холодком повеяло от необычного ощущения.
   - В Сиэтле мы ненадолго остановимся. Мне нужен будет автомат и взрывчатка.
   - Зачем? - удивилась Оксана.
   - Чтобы было с чем идти на секретную базу.
   - А что, разве в Сиэтле продают такое?
   Ника криво улыбнулась и кивнула:
   - Продают. Только не в магазинах.
   - А где?
   - В одном из неблагополучных кварталов. Я просто помню по памяти. Ещё будучи в России, листала на компьютере список мест в американских городах, где продают оружие. Для разведчика в Америке эти сведения полезны. А я листала тогда просто из праздного любопытства. Вот и пригодится сейчас эта информация.
   - А что это за место в Сиэтле?
   - Да так, чернокожая банда контролирует там этот бизнес. Торгуют оружием нелегально. На том и зарабатывают.
   - А это не опасно?
   - Со мной не бойтесь. Я сама буду разговаривать.
   Около полудня Ника с Оксаной въехали в красавец Сиэтл. Покружили по широким городским улицам. Минут через двадцать оказались в каком-то пригородном районе, улицы и дома которого резко контрастировали с самим Сиэтлом. На улицах валяется неубранный мусор, обшарпанные и покрытые нецензурной живописью дома, чернокожие подростки гоняют на площадке в баскетбол.
   Ника сделала несколько поворотов, въезжая в какой-то неприметный безлюдный тупик. В самом конце тупика выстроились наполненные доверху мусорные баки и контейнеры. Возле них в стене виднеется грубая металлическая дверь, закрытая наглухо.
   Ника остановила джип, не доезжая десяток метров до мусорных баков и закрытой двери:
   - В крайнем случае, у меня осталось несколько патронов. - Она извлекла откуда-то свой удобный SigSauer. Сунула пистолет за спину, за ремень джинсов, открыла дверцу и вышла.
   Неспешным шагом, почти вразвалку, она подошла к закрытой двери, напрягла кулак и звучно постучала. Прошло с полминуты. Казалось, что за дверью никого нет, и никто уже не откроет. Как вдруг открылось небольшое окошко, вделанное прямо в дверь. Из темноты окошка выглянуло округлое, упитанное лицо, такое же чёрное, как и темнота за ним.
   Негр уставился на Нику в недоумении:
   - Чего тебе?
   - Мне нужен автомат и взрывчатка.
   У круглолицего негра округлились глаза. Можно представить его реакцию на столь неожиданную заявочку. Тем более, из уст двенадцатилетней девочки - белой и хорошо одетой.
   Он с трудом соображал. В конце концов, негр наклонился к ней через окошко, надрывно округлил глаза и выдавил:
   - Девочка, магазин игрушек в двух кварталах отсюда! Проваливай.
   Негр затянул свое лицо обратно и захлопнул окошко.
   - Ну и грубиян, - заметила Ника, покачивая головой.
   Она опять занесла кулак и постучала. Постучала громко и требовательно.
   Видимо, этим стуком она всерьёз задела негра. Окошко снова открылось. То же круглое лицо, но уже свирепое, просунулось через него:
   - Дево...
   Резким броском руки Ника схватила его за нос и потянула на себя. Негр звучно замычал от боли. Он не ожидал от девочки такой силы в руке.
   Притянув его к себе через окошко, Ника закрутила за нос:
   - Открываем, - завизжала она вреднющим голосом, поворачивая нос вместо ключа вправо, по часовой стрелке.
   Негр застонал, но дверь сразу открыл. Замок щёлкнул, и Ника вытянула его всего на улицу вместе с открывшейся дверью.
   Она потянула за нос, заталкивая обратно в окошко. Как только лицо прошло в окошко, она резко дернула на себя. Негр стукнулся лбом об дверь. Ника разжала стальные пальцы. Обвисшее после удара тело сползло по двери и распласталось прямо на пороге.
   Ника проверила карманы и вытащила связку ключей. С этими ключами она скользнула внутрь. Внутри полумрак, пыльно. Кроме негра, которого она уже нейтрализовала, внутри больше никого не было. Она подошла к закрытой двери, вставила подходящий ключ и открыла.
   Как только открылась дверь, девочка чуть не ахнула. За дверью располагался огромный склад. Здесь можно было взять всё, что хочешь. Пистолеты, автоматы, пулеметы, ножи, взрывчатка. Оружие разных стран и разных калибров. Очень большой выбор. И, хотя у Ники сохранилась от жестокого Проекта совсем не девичья страсть к оружию, у неё не было времени всё это рассматривать.
   В последнее время, Америка начала её сильно доставать, поэтому назло всем американцам Ника хотела поначалу выбрать старый добрый автомат Калашникова. Но, взвесив все за и против, выбрала для своей задачи другое оружие - компактный швейцарский пистолет-пулемет Brugger+Thomet MP-9 с коллиматорным прицелом. Видимо, решила взять пример со швейцарцев - ко всему относиться нейтрально. Кроме того, этот автоматик удобно ложится в руку, очень лёгкий и надёжный, смонтирован в прочном пластиковом корпусе.
   Ника взяла два магазина к автомату по тридцать патронов, два кило пластита, детонаторы и радиоуправление к ним. Сложила всё это в пакет и вернулась в машину.
   - Ух, ловко ты его уложила. Я и понять то ничего не успела! - сказала Оксана ей в машине.
   - Это было элементарно. - С хитрой улыбкой на устах Ника перегнулась через водительское сиденье, чтобы положить пакет с амуницией.
   Оксана тоже туда заглянула:
   - Ого! Ты как на войну собралась.
   - Так и есть, - кивнула Ника и завела двигатель. - Сейчас выезжаем в центр Сиэтла, нужно кое-что прикупить мне для операции. А потом едем, не откладывая на место. Обратите внимание, как быстро меняется погода.
   Джип уже выезжал по узким улочкам из неблагополучного района. Оксана наклонилась вперёд, чтобы посмотреть на небо через лобовое стекло. С запада надвигалась сплошная армада тёмных туч, поднимался ветер.
  
   * * *
  
   Огромный тропический остров площадью восемьсот акров скромно расположился у границ государства Фиджи. Кокосовые пальмы и песчаные пляжи, красивейшие бухты и чистейшая лазурная вода. Райский уголок посреди Тихого океана.
   На острове есть аэродром и морской причал. Огромная вилла с бассейном, теннисным кортом и полем для гольфа. Спуск к пустынному пляжу.
   Джон Вулфовиц мягко поднырнул и проплыл пару метров под водой. Мерцающая блестками вода колыхается у самых краев бассейна. Вулфовиц вынырнул, жмурясь от капель и ярких лучей тропического солнца. Не спеша поплыл брассом к дальнему концу бассейна.
   - Мистер Вулфовиц, вам звонок из Агентства. - Паренёк из обслуги спешит к нему с радиотелефоном в руке.
   Вулфовиц преспокойно проплыл вдоль бассейна, выбрался из воды и накинул халат. Паренёк передал ему радиотелефон. Помахивая трубкой в руке, Вулфовиц подошел к столику. У столика на мягком шезлонге расположилась его супруга, молоденькая красавица Ширли. Она лет на двадцать пять моложе мужа. Мягкая, шелковистая кожа покрылась словно шоколадным маслом.
   - Милая, нельзя столько загорать. Озоновый слой нынче не тот. - Он наклонился и поцеловал её в блестящую шейку. Ширли потянулась и промурчала что-то в ответ. - Пойди лучше поплавай.
   Он мягко похлопал её по руке, прогоняя в бассейн. Ширли сняла тёмные очки, поднялась с шезлонга и неторопливо направилась к бассейну.
   Вулфовиц присел на кресло под зонтиком, отпил соку из стакана. И, наконец, поднес радиотелефон к уху:
   - Слушаю.
   - Мистер Вулфовиц, у меня есть информация по результатам осмотра здания.
   - Тело нашли? - Он сразу задал главный вопрос.
   - Нет. Пожарные осмотрели здание после тушения. Но там был подвал, который почти не пострадал при пожаре. Девочка могла укрыться там.
   Вулфовиц заулыбался:
   - Да, она молодец. Выбралась таки. Вы уверены, что её там не было? Может, её разорвало при взрыве?
   - Наш специалист осматривал место с прибором.
   - Понятно. Возьмите на контроль ту женщину, мать мальчика. Девчонка собиралась выйти с ней на контакт.
   - Поздно. Она куда-то пропала.
   - Как пропала? - У Вулфовица появились беспокойные нотки в голосе.
   - Нет её в доме. И машины в гараже нет.
   Вулфовиц призадумался:
   - Значит, девчонка опередила нас. Скорее всего, она направляется сейчас к базе. Найдите обоих!
   - Уже ищем. Пытались быстро найти с помощью спутника. Но в Вашингтоне сложные метеоусловия, всё закрыто густыми облаками. Над штатом сильный циклон.
   - Скорее всего, она попытается проникнуть на базу этой ночью. Усильте охрану.
   - Ночью циклон будет прямо над базой.
   - Она это предвидела. Поставьте охрану внутри самого ангара, где хранится объект.
   - Хорошо. Сделаем.
   Вулфовиц отключился.
  
   * * *
  
   В Сиэтле приобрели Нике черный неопреновый костюм для дайвинга. Для дайвинга погода становилась всё более подходящей. Хлеставший за окном дождь грозил перерасти в стихийное наводнение. Нике необходимо было какое-то одеяние для спецоперации. Желательно легкое, свободное, незаметное, теплое и непромокаемое. Костюм для дайвинга лучше всего удовлетворял этим требованиям.
   Купили также Нике непромокаемый рюкзачок, чтобы она могла сложить в него необходимые для спецоперации вещи. А ещё взяли водолазный нож и компактный бинокль.
   Расплачивались за покупки не кредитной карточкой, а наличными. Если Комитет начал слежку, то транзакция по кредитке сразу бы выдала Нику с Оксаной.
   Пока спешили к машине, припаркованной неподалеку от магазина, дождь успел намочить обоих.
   - Пора уже надевать костюмчик и заниматься дайвингом, - пошутила Ника, располагаясь в водительском кресле, и с улыбкой расправила намокшие волосы.
   - Это точно, - закивала Оксана.
   Неподалёку сверкнула молния. Прошло пять секунд - раздался мощный раскат грома.
   - Приближается, - заметила Ника, выкатывая машину со стоянки. - Нам нужно обогнать циклон и успеть на место до темноты.
   Рассекая пелену дождя, мощный джип вылетел из Сиэтла в восточном направлении. Мелкие брызги вылетали из-под колес.
   - Дорога не скользкая? - спросила Оксана.
   - Нормально, - деловито ответила Ника. - Покрытие хорошее. В России пришлось бы хуже.
   Оксана кивнула.
   - Дорога сделана под небольшим наклоном от центра к бокам, - продолжала Ника. - Поэтому вода стекает с неё к обочине, а не скапливается во всех дырках на дороге как у нас.
   - В Америке хорошие дороги.
   - Хорошие-то хорошие. Только достало уже всё это хорошее. Неплохо тогда Миша сказал: вся эта их хваленая демократия - как одна большая ширма для прикрытия темных делишек.
   После этих слов надолго замолчали. Не хотелось ничего говорить.
   Ника включила радио. Эфир был заполнен множеством радиостанций. Выбрали одну, начали слушать выпуск новостей.
   Главной новостью было штормовое предупреждение объявленное по всему штату. Все спасательные службы были приведены в полную готовность. Жителям рекомендовали оставаться дома и не выходить на улицы без крайней надобности.
   После выпуска новостей поставили песню группы "Скорпионс" - "Hurricane".
   Через час, когда уже начало темнеть, джип настиг восточную границу циклона. Здесь не было дождя. Огромные чёрные тучи остались позади, а впереди было светлее. Там плыли по небу густые облака, через которые пробивались лучи заходящего солнца.
   Ника посмотрела на Оксану. Та думала о чём-то своем. Ника улыбнулась:
   - Оксана.
   - Да?
   - О чем думаете?
   - Как спасти Мишу. Хочу помочь тебе, но не знаю как.
   - Думаете отправиться со мной на базу?
   Оксана кисло улыбнулась:
   - Я бы отправилась с тобой хоть на край света. Хоть в космос отправилась бы, чтобы вернуть сына. Но я для тебя буду только обузой. Ты ведь знаешь свое дело.
   Ника кивнула:
   - Вы правильно думаете. Конечно, я проникну на базу одна. От вас будет больше пользы, если вы останетесь на воле, чтобы я могла с вами связаться. Я беру с собой мобильный телефон. Мне не звоните, телефон я отключу, чтобы не зазвонил в самый неподходящий момент. Я сама вам позвоню в нужный момент.
   - Понятно.
   - Остановитесь в мотеле "Супер 8" в трех милях от того места, где я высажусь. Сколько у вас осталось наличности?
   - Около шестисот долларов.
   - Постарайтесь оплачивать наличными. Не пользуйтесь кредитной карточкой. Могут выследить.
   - Хорошо. Я поняла.
   Солнце почти село. За окном угасал закат.
   В полдесятого вечера, когда между плывущих по небу облаков остались лишь вечерние отблески, Ника остановила машину на небольшой площадке в расширении справа от дороги. По обе стороны от дороги возвышался лес.
   - Ну, вот мы и приехали. Мне пора. Через час здесь будет передняя линия циклона. К тому моменту мне нужно быть на месте.
   - А где сама база? - спросила Оксана.
   - Она в пяти километрах в ту сторону. - Ника показала рукой в правую сторону от дороги.
   - Будешь переодеваться?
   - Неопреновый костюм я надену перед самой базой. А так, в принципе всё уже собрано в рюкзаке.
   Оксана посмотрела на девочку. Ника сидит возле неё, в водительском кресле. Взгляд прямой и решительный. Готова горы свернуть и космос перевернуть, но вытащить своего друга из беды.
   Она представила, как через час здесь начнется ураган, будет бушевать гроза, а увешанная оружием Ника в это время проникнет на охраняемую и полную опасностей секретную базу. У Оксаны покатились слезы из глаз.
   - Не стоит этого. - Ника открыла дверцу. - У меня просто нет времени на слезы.
   Ника обошла машину и достала из багажника рюкзак, в котором была сложена вся её амуниция.
   Оксана тоже вышла из автомобиля:
   - Позволь, я тебе помогу. - Она помогла Нике водрузить рюкзак на спину.
   - Ну, счастливо. - Ника мягко коснулась ладошкой возле её локтя. - Поезжайте в мотель и ожидайте нас с Мишей вместе. Не переживайте. Всё будет хорошо. - Девочка улыбнулась.
   Оксана обняла её и поцеловала. Смахнула горячую слезу:
   - Возвращайся. Обязательно возвращайся.
   Она наблюдала, как Ника бодрым тренированным шагом вошла в лес и вскоре исчезла вдали между деревьев.
  
  
  
  Часть 5. Земля - Дзета
  
  
  
   Когда вдалеке сверкнула первая молния и донесся громовой раскат, Ника уже переоделась в черный неопреновый костюм с тонкой сине-красной полосой по бокам и на груди. Присев на сухом пятачке у ствола высокой сосны, девочка готовилась к ночной вылазке на базу.
   Свою одежду она плотно сложила на самое дно рюкзака. Туда же положила отключенный мобильник и бинокль.
   Достала разложенный на части Brugger+Thomet. Сборка заняла не больше минуты. Разложенный приклад, толстый глушитель, коллиматорный прицел, боевой фонарь и лазерный целеуказатель, магазин на тридцать патронов. В собранном виде швейцарский автоматик имел весьма впечатляющий и современный вид. Весь корпус из теплого, приятного пластика. Чуть больше полутора килограмм - очень легкое оружие. Для Ники вес крайне важен, так же как и малый размер оружия.
   С помощью детонаторов и брикетов пластита Ника изготовила три готовых мины - две малых и одну большую. Настроила дистанционное управление для каждого детонатора. Сложила взрывчатку в рюкзачок.
   Водолазный нож закрепила на голенище правой ноги.
   Ветер резко усилился. Верхушки деревьев сотрясались от мощных порывов словно тростниковые соломинки.
   Первая близкая молния. Грохочущий удар накрыл пространство через три секунды. Начинается.
   Слабый капающий дождик резко сменился на могучий ливень. Пелена воды обрушилась сверху как из огромного брандспойта.
   Ника спрятала волосы под эластичный капюшон. Овальная прорезь открывала лицо для ливневых струй. В костюме было тепло, сухо и комфортно. Он плотно облегал и закрывал всё тело.
   Ещё одна молния сверкнула недалеко. Через две секунды грохнуло так, что земля задрожала. Ника даже не шелохнулась. Ей некогда их бояться. В предстоящие минуты молнии будут сверкать одна за другой.
   Наглухо закрытый непромокаемый рюкзачок Ника закрепила перед собой, на груди. Взяла в правую руку оружие и быстро пошла вперёд. Периметр базы находился в ста метрах.
   Пока шла к периметру, три мощных разряда ударили недалеко. Последний совсем близко. Треск и грохот был такой сильный, что даже Ника присела и недовольно поморщилась.
   Без труда перебравшись через бурлящий под ливнем ручей, девочка ощутила странное чувство. Миша тоже проходил именно здесь. Она ясно почувствовала это.
   Направляясь по его следам, Ника вышла к высокому забору. За ним, на территории самой базы не наблюдалось какой-либо активности. В такую погоду никто наружу не сунется. Девочка не чувствовала опасности.
   Она подошла прямо к забору, извлекла из рюкзачка первую мину и закрепила её прямо на одной из перегородок. Закрыла рюкзачок и пошла влево вдоль периметра.
   Земля в небольшом открытом коридоре вдоль периметра стала вязкой и липкой, по ней струились потоки воды. Ураганный ветер просто валил с ног, грозил поднять и куда-нибудь понести. Ника сошла с открытого участка и пошла под деревьями, где ветер был слабее, а земля тверже. Под деревьями было легче идти.
   Пройдя двести метров вдоль периметра, Ника обнаружила место, где Миша разбивал палатку. Сама палатка не сохранилась. На её месте побывали солдаты и убрали всё, что там было.
   Ника заметила углубление под забором, через которое Миша проник на территорию базы. Она улыбнулась его находчивости. Надо же какой лаз удобный нашел. Пожалуй, Ника сама охотно им воспользуется.
   Она подошла. Лаз был доверху наполнен грязной водой. Придется нырять, чтобы пролезть на ту сторону. Костюм для дайвинга не зря взяла.
   Делать нечего. Ника забралась в кипящую от непогоды грязную лужу, углубилась с головой, чтобы пройти под нижним прутом забора, и выбралась на ту сторону. Грязные струйки быстро стекли по скользкому неопреновому покрову. Ника зачерпнула немного кисельной грязи и намазала себе на лицо, как делают диверсанты, чтобы светлый овал лица не был таким заметным.
   Девочка не пошла по тому же пути, что и Миша. Она внимательно осмотрелась и заметила небольшую ложбинку, идущую между деревьев в тридцати метрах слева. Ложбинка шла между деревьев наискосок от периметра, углубляясь на территорию базы. Ника прикинула направление. Вспомнила, где находится подстанция и ангар с тарелкой. Ложбинка удобно выведет её в том направлении. В ней меньший риск засветиться на скрытых видеокамерах и датчиках.
   Ника очень медленно, прижимаясь и сливаясь с землей, переползла к ложбинке. В ней тоже скопилось много воды, которая может послужить хорошим прикрытием от видеокамер, если таковые ещё остались в рабочем состоянии.
   Ника перевела рюкзачок за спину. По ложбинке она продвигалась очень медленно, стараясь не делать резких движений. Сто метров до открытого участка за деревьями забрали час времени. Ника двигалась ползком, разгребая руками грязную воду, которая часто накрывала её всю с головой.
   Наконец, она выбралась на открытый участок. Ника приподнялась из ложбинки на небольшое возвышение, с которого можно было рассмотреть территорию базы. Она тут же заметила проходящий неподалеку патруль из четырех вооруженных солдат, накрытых плащ-накидками от дождя. Они шли сгорбившись от сильного ветра. Вдалеке шёл ещё один патруль.
   Заметить Нику в темноте было совершенно нереально с учетом поднявшейся вокруг непогоды. Патрули и часовые проклинали в мыслях всё на свете за то, что их выгнали на улицу в такой ураган. Вокруг сверкали молнии и грохотал гром. Солдаты думали скорее не о работе, а о том, как бы одна из молний не угодила прямо в них.
   Если патруль подойдет слишком близко и возникнет риск обнаружения, тогда Ника подорвет заложенную в заборе мину, чтобы отвлечь всех в ложном направлении. Она извлекла из рюкзачка бинокль и осмотрелась.
   Первая цель - подстанция, которая передает электричество к зданиям военной базы. Сразу за ней идет ангар с летающей тарелкой. Очень удобное расположение.
   Патруль удалился. Ника быстрым ползком направилась вперёд. Через пять минут она уже была около подстанции. Здесь проходила высоковольтная линия электропередачи.
   Пригибаясь чуть ли не до самой земли, Ника подбежала к узловому скоплению проводов и трансформаторов. Быстро извлекла и установила мину прямо под огромный трансформатор.
   Теперь, осталась последняя точка - ангар с летающей тарелкой. Уже приближаясь к ангару, Ника почувствовала источник серьёзной опасности внутри. Она подключила экстрасенсорные чувства и быстро прощупала, что внутри. Прямо посреди ангара стоит десятиметровый аппарат в форме диска - та самая летающая тарелка, которая так нужна Нике. Опасность исходила от людей. Ника почувствовала, что внутри ангара находится пятеро вооруженных до зубов охранников. Они стоят вокруг аппарата пришельцев и охраняют его. Похоже, Комитет ожидал её появления этой ночью. Тоже не дураки.
   Впрочем, факт наличия охраны в ангаре не расстроил Нику. Она это предполагала с самого начала. В её первоначальный план не потребуется вносить особых изменений. Охранники в ангаре, естественно, ни о чем не подозревают. Ведь внутри чисто, сухо, светло и безопасно. В ангаре не сверкают молнии, и не свирепствует безумный ветер.
   Последнюю, самую мощную мину с килограммом пластита Ника установила прямо на закрытые ворота ангара на высоте полутора метров от земли. Взрывчатку из пластита очень легко устанавливать из-за его пластичности, он обладает способностью прилипать к поверхностям.
  
  * * *
  
   Миша пришел в себя от странного запаха. Слабый металлический привкус в воздухе. Какая-то напряженность вокруг. Он лежит горизонтально на чем-то мягком.
   Мальчик открыл глаза. Долго привыкал к свету. Яркий свет идет отовсюду. Не видно никаких ламп. Свет растекается по всей поверхности потолка.
   Миша чувствует кончиками пальцев мягкую теплую поверхность, на которой лежит. Чувствует жесткую ткань своих джинсовых брюк. Он попробовал шевельнуться. Почему-то не получилось, хотя он чувствует свое тело очень хорошо. Не похоже, что он парализован, но двигаться-шевелиться не получается. Он хочет шевельнуться, но не может. Будто что-то мешает. Странно.
   Интересно, где он вообще находится? Миша покрутил зрачками глаз. Хорошо хоть это получается. По-прежнему лежа неподвижно на спине, он скосил глаза, рассматривая всё вокруг боковым зрением.
   Скосив глаза, он сразу вспомнил, как бежал с военной базы, и над ним зависла летающая тарелка. Затем, провал в памяти.
   Миша лежал в большом ярко освещенном помещении. Свет шел не только от потолка, но и от стен.
   Вокруг через равные промежутки стояли невысокие округлые постаменты. На таком же постаменте, похожем на койку, лежал сам Миша. А на других лежали другие люди. Мужчины, женщины, дети маленькие и большие. Многие спали. Некоторые лежали с открытыми глазами и так же как он осматривались.
   Мише не понравилось то, что он увидел вокруг себя. Он резко дернулся. Но не смог ничем пошевелиться. Только в момент броска вокруг него возникло слабое свечение в воздухе.
   "Меня удерживает какое-то силовое поле", - догадался мальчик.
   Он попробовал крикнуть, позвать кого-нибудь. Но рот не слушался его. Он даже промычать что-то бессвязное - и то не мог. Мог только крутить глазами. Все его усилия вызывали только свечение вокруг него. Когда он затихал, свечение прекращалось.
   В дальнем конце помещения он увидел боковым взглядом что-то движущееся. Всего окатило холодом. Он испугался. По проходу двигалось живое существо. На двух ногах и с длинными до колен руками.
   Миша сразу вспомнил, как Ника описывала ему серых пришельцев. Без сомнения это существо подходило под описание. Инопланетянин идет прямо по проходу. Его движения слабы и неуклюжи, как у дистрофика. Едва передвигает ногами и руками. Мальчик никогда бы не подумал, что увидит живого пришельца вот так близко.
   Серый пришелец остановился в проходе прямо напротив койки, где лежал мальчик, и повернулся к нему. Мишу окатило ужасом. Пришелец направился прямо к нему.
   Подойдя вплотную, серый остановился, свесив глаза. Огромные и страшные, сплошные черные глаза без зрачков походили формой на миндальный орех. В их отражении Миша увидел своё бледное лицо. От ужаса задрожало дыхание.
   Пришелец чуть качнул головой.
   "Не бойся", - услышал мальчик. Его окатило тёплым, приятным чувством. Он сразу успокоился.
   "От чего ты бежал?", - спросил пришелец, и мальчик поймал у себя в голове чёткую картинку, как он убегал с территории военной базы.
   Удивительно, но мальчик не услышал этих слов. Пришелец не издал ни звука, когда говорил. Его слова раздавались прямо в голове мальчика, будто собственные мысли. Серый разговаривал с ним посредством телепатии.
   Мальчик не смог ответить словами, потому что его рот и голос были связаны неизвестным полем. Он начал думать, вспомнил, как его чуть не схватили солдаты и как в последний момент они вдруг оставили его.
   Серый сканировал его огромными чёрными глазами, считывал мысли. То, о чем думал мальчик в ответ на его вопрос, было достаточным ответом для пришельца.
   "Почему ты хотел туда пробраться?" - спросил серый пришелец.
   Миша вспомнил свой последний разговор с Никой, как он уходил из дома и всё прочее. Он хотел пробраться на базу и заснять на видеокамеру что там происходит, чтобы показать через Интернет другим людям.
   Пришелец больше ничего не спросил. Он развернулся, собираясь уходить.
   "Почему я здесь?" - поспешил спросить у него мальчик. Он спросил его мысленно, потому что ничего не мог сказать.
   Пришелец опять к нему повернулся: "Мы проведем несколько тестов и отпустим тебя".
   "Какие ещё тесты?" - удивился мальчик.
   Серый ответил не совсем понятно:
   "Эти тесты важны для нас. У тебя есть проблемы со здоровьем. Мы поможем".
   "А когда меня отпустят?".
   "Скоро".
   "Это как?"
   "Через несколько ваших дней".
   "Я на вашей планете?"
   "Да".
   "Как интересно!" - У Миши заблестели глаза от любопытства. - "А могу я посмотреть как вы живете?"
   "Нет".
   "Почему?"
   "Это противоречит правилам".
   "Каким правилам?".
   "Нашим правилам".
   Миша улыбнулся в душе: "Универсальный ответ. Ну я хоть расскажу маме, что побывал у вас, когда отпустите. Интересно поверит или нет?"
   "Не расскажешь", - заверил его пришелец.
   "Почему? Вы же обещали меня отпустить!"
   "Отпустим. Но ты не будешь ничего помнить".
   "Как ничего?!" - испугался Миша.
   "Ты не будешь помнить, что был здесь".
   "То есть мне сотрут память, перед тем как отпустят? Да?"
   "Можно и так назвать".
   "Но почему? Почему я не могу помнить о том, что был здесь?"
   "Это противоречит правилам", - прозвучал стандартный ответ.
   "Вашим правилам?" - съязвил Миша.
   "Да".
   "Но это несправедливо".
   "Мы не понимаем вашего понятия справедливости", - коротко ответил пришелец и развернулся, собираясь уходить.
   "Подождите! Так нечестно. Вы не должны так поступать. Вы ведь высокоразвитая цивилизация!"
   Но пришелец не обернулся, хотя слышал слова Миши. Он уже уходил по проходу.
   Соленые слезы подступили к глазам. "Гады! Хорошо хоть слезы не перекрыли".
   Горячая капля поползла по щеке.
  
  
  * * *
  
   Поставив взрывчатку, Ника отбежала и спряталась за боковой наклонной стенкой ангара. Теперь, всё готово для начала представления. Операция должна пройти быстро и четко.
   Ника не собиралась ждать. Она извлекла из рюкзачка радиоуправление. Каждая мина была настроена на отдельный код, который нужно набирать кнопками на пульте дистанционного управления.
   Первая мина, установленная на заборе, к счастью, не пригодилась. Но не пропадать же добру!
   Ника набрала на кнопках первый код. Нажала ввод. Щелкнула переключателем.
   Мощный хлопок донесся издалека. Взрыва не было видно, его грохот запросто можно было спутать с раскатом грома. Проходивший в трехстах метрах патруль не обратил внимания.
   Ника набрала второй код. Нажала ввод. Щелкнула переключателем.
   Яркая вспышка на подстанции. Резко треснул громкий хлопок. Удар от взрыва больно кольнул по ушам. Трансформатор и всё, что к нему примыкало, разорвало на тысячу кусочков.
   Обломки электроарматуры и обрывки проводов разлетелись на сотни метров по территории базы. Всё это посыпалось сверху. Несколько обрывков упали рядом с Никой.
   Взрыв трансформатора прервал цепь электропередачи. Моментально на всей территории военной базы пропал свет. Погасли огни фонарей. Всё погрузилось во мрак.
   Донеслись истошные крики патрулей. Ника прощупала ангар. В нем тоже пропал свет. Охранники рыскают по темноте. Через минуту, не больше, наверняка включится аварийное освещение. Нужно действовать.
   Ника ввела третий код. Отползла подальше от угла ангара. Вся вжалась в землю, прижимаясь как можно плотней. Третья мина висела на воротах ангара совсем недалеко, буквально за углом. Она мощнее двух предыдущих. Килограмм пластита - это очень много. Ника плотно обхватила левой рукой голову, зажимая уши. Щёлкнула переключателем.
   Сильный толчок. Задрожала земля. Ужасающий удар пробрался даже в зажатые уши.
   Ника вскочила. Вокруг всё в пыли. Она держала глаза закрытыми, щупая пространство экстрасенсорно. Рванулась вперёд. В две секунды забежала за угол.
   Она не видела этого глазами, но на воротах в месте взрыва осталась огромная зияющая дыра. Не раздумывая ни секунды, Ника ринулась прямо в неё.
   В темном ангаре кружилась пыль, и звенели только что упавшие обломки. Три охранника, находившихся в передней половине ангара, ближе к месту взрыва, лежали без сознания, сваленные ударной волной. Оставшиеся два охранника были сильно контужены и ползали в дальнем конце ангара, словно слепые насекомые.
   Не останавливаясь, Ника подбежала прямо к аппарату. Летающая тарелка стояла в полной темноте на мощных посадочных опорах. Её корпус совершенно не пострадал от взрыва. Да и не должен был пострадать. Он изготовлен из сплава высочайшей твердости, неизвестного земным металлургам.
   В сведениях, переданных Ежовым, была краткая информация и о самом аппарате пришельцев, хранящемся на базе. Эта информация представляла собой краткое резюме по результатам тестовых полётов летчика-испытателя на корабле пришельцев. Главным моментом было то, что управление данным летательным аппаратом кардинально отличается от привычного для нас нажатия кнопок и переключателей. Управление, в основном, осуществляется телепатически по единой программе-интеллекту. Аппарат считывает мысли разумных существ, которые находятся внутри него и рядом с ним, интерпретирует их в соответствии с заложенными в программу правилами и критериями.
   Ника подбежала и остановилась возле аппарата с твердым намерением войти. Аппарат моментально уловил её мысль. Мысль была чёткой и недвусмысленной. Реакция аппарата была однозначной. Из боковой наклонной стенки летающей тарелки разлился яркий свет. Открылась невидимая дверь, ранее полностью слитая с корпусом.
   Ника сразу же прыгнула внутрь и оказалась в освещённом коридоре. Краем уха она услышала отдаленные крики и одиночные выстрелы. К ангару подбегал вооруженный патруль.
   Теперь, неплохо бы закрыться внутри. Девочка подумала об этом, испустила совершенно четкую мысль. Аппарат уловил её мысль и дверь моментально затянулась.
   Ника не удержалась от короткого соблазна, провела рукой по тому месту, где только что была дверь. Идеально гладкая поверхность. Никаких щелей и неровностей. Как здесь может быть дверь - непонятно.
   Тонкий, ровный как чистая вода свет исходит от стен, от потолка и пола. Стены коридора не имеют углов, низкий потолок идет неровным полукругом. Коридор идет по окружности, опоясывая летающую тарелку по контуру.
   Ника дала себе чёткую настройку, что она хозяйка корабля. Она единственная хозяйка и посторонние на борту нежелательны. Аппарат уловил её мысли. Дверь ни для кого больше не откроется.
   Оказавшись внутри, Ника заметила ещё одну любопытную особенность. Внутри корабль был больше чем снаружи. Невероятно, но это так. Снаружи летающая тарелка была совсем небольшой, всего шесть метров в диаметре. Но, внутри окружность по контуру шла так, будто диаметр не шесть метров, а все двенадцать или чуть больше. А площадь больше не в два раза, а в четыре, если вспомнить формулу площади круга.
   Начав движение по коридору, Ника убедилась, что это действительно так. Внутри корабль пришельцев значительно больше, чем снаружи. Но как такое может быть? Ведь трехмерное пространство едино во всех его точках. Выходит, что пришельцы нашли способ обойти эту концепцию и раздвинули пространство внутри диска, увеличив таким образом полезную площадь и объем. И, судя по всему, раздвинутое пространство остается таковым внутри диска постоянно.
   Через пару метров ровный пол под ногами пошёл с небольшим наклоном вверх. Через четыре метра подъём вверх опять перешёл в горизонтальную плоскость. Коридор при этом продолжал идти по кругу, опоясывая корабль.
   Затем, опять пошел наклон. В конечном итоге, Ника обошла диск по кругу на противоположную сторону от того места, где она вошла через открывшуюся дверь.
   На противоположной стороне была небольшая горизонтальная площадка. Судя по количеству наклонных подъемов, корабль пришельцев разделялся на три уровня, один над другим. Ника находилась на самом верху, на верхней площадке. Где-то здесь должен быть вход в главное помещение.
   Ника вспомнила, как вошла в корабль. И тут же стена перед ней разверзлась словно чей-то зевнувший рот. В стене образовалась невидимая доселе дверь. За дверью было главное помещение, где обычно находится экипаж и осуществляется управление полётом.
   Ника вошла. В самом центре округлого помещения возвышалась толстая вертикальная колонна. Она исходила от пола и упиралась в потолок. Опять же никаких прямых углов. Всё сглажено.
   На той половине круглого помещения, где она вошла, стоял диковинный постамент, похожий не то на стол, не то на кровать. На другой половине, за колонной вдоль стены полукругом расходилось нечто похожее на пульт управления. Над пультом висело нечто похожее на длинный экран. Экран также расходился полукругом. Перед пультом стояли три маленьких кресла.
   Ника подошла ближе. Кресла были маленькие и низкие, будто предназначенные для десятилетних детей. А серые пришельцы - они, как раз, такие по росту и по фактуре.
   Кресла были прикреплены к полу и могли вращаться по кругу. Самые обыкновенные кресла. Такие же, как у людей.
   Девочка расположилась в центральном кресле. Кресло было удобным, но она была чуть-чуть великовата для него. Все-таки она крупнее, чем десятилетняя девочка. И только она подумала об этом, как вдруг кресло стало для нее в самый раз. Как это случилось - она не заметила. Но произошло это превращение совершенно молниеносно. Умный корабль уловил её легкое недовольство по поводу кресла, и оно тут же сделалось ей по размеру. Чудеса, да и только.
   Поверхность пульта была разделена на две половины. Верхняя половина - под небольшим наклоном. Нижняя горизонтальная половина прямо перед её креслом была покрыта дивными надписями. Письменность пришельцев. Иероглифы. Похожи на древнеегипетские, только сложнее.
   Вероятно, инструкция по управлению кораблем. Но, возможно, и какая-то другая инструкция, например, по технике безопасности. А может и вовсе не инструкция, а скажем слова национального гимна цивилизации Дзета. Всё, что угодно.
   К сожалению, Ника не умела читать по-инопланетному. Поэтому ей трудно было понять, что означают эти надписи.
   Удивительно, но на пульте управления больше ничего, кроме надписей не было. Никаких кнопок, никаких рычажков и переключателей. Вообще никаких элементов управления. Как же тогда управлять кораблем?
   И только Ника об этом подумала, как подлокотник её кресла совершенно непостижимым и неожиданным образом удлинился. На конце подлокотника образовалось горизонтальное расширение, а в нем... углубление для ладони с пальцами. Размер точно такой, как её ладонь. Кораблик словно приглашал её положить туда свою ладонь.
   "Надеюсь, это не электрический стул", - подумала Ника. Но тут же осеклась. Мало ли как отреагирует на её мысль корабль пришельцев. Может он шуток не понимает. К счастью, корабль вообще никак не отреагировал. Он понимает и принимает только те мысли, которые выражены четко, однозначно и недвусмысленно. Ника сразу же настроила себя на такой лад.
   Ей ничего не оставалось, как положить ладонь в образовавшееся углубление. Она занесла над ним ладонь, выдержала торжественную паузу и осторожно опустила...
  
   * * *
  
   Оксана не знала, чем себя занять в чистом номере мотеля, где она осталась одна. Она подумала о Нике. В руках этой девочки сейчас находится судьба её сына - Миши.
   Поздний вечер. Уже больше часа, как за окном свирепствует ураганный ветер, сверкают молнии и всё гремит. Ника говорила, что будет действовать под прикрытием урагана. Значит, именно в этот момент она действует.
   Оксана подумала об этом. И ей опять стало страшно. Ведь если не получится, если Нику схватит патруль, или, не дай бог, возникнет перестрелка и в девочку попадет слепая пуля... даже страшно подумать об этом.
   Ну, а что, если ей всё же удастся проникнуть на охраняемую базу, проникнуть в тот ангар, затем попасть на борт летающей тарелки, каким то образом завести её и вылететь на ней в космос? Что тогда? Космос огромный. Бесконечный. Где Ника будет искать Мишу? Если подумать об этом, свихнутся можно.
   Оксана пощупала волосы. Почти сухие. Она приняла душ сразу же, как попала в номер мотеля. Чем бы себя занять, чтобы хоть чуточку отвлечься от назойливых мыслей? В номере стоит телевизор.
   Она включила телевизор. Начала переключать каналы. Остановилась на канале новостей "Си-Эн-Эн". Миша так часто смотрел этот канал, ещё будучи в Москве. Изучал по нему английский язык.
   Оксана давно уже не смотрела никаких новостей. Её в последнее время беспокоила только одна новость. Скорей бы она закончилась. Хорошо бы, чтобы все новости были хорошими. Но так не бывает.
   По телевизору горячей новостью номер один была небольшая революция в какой-то маленькой латиноамериканской стране. Народ, доведенный до нищеты и отчаяния, восстал против своего правителя. Президент бежал на вертолете в соседнюю страну.
   Новости перешли на тему обсуждения в Конгрессе нового законопроекта, касающегося американских школ. Неожиданно в дверь постучали. Оксана встрепенулась. Насторожилась на секунду. Может это Ника?
   Оксана поправила волосы и поспешила к двери. Открыла.
   Свет из номера вырвался в темноту за дверью. На пороге стояли два человека в официальных костюмах. Один из них - чернокожий - держал в руке большой зонт. За ними на залитой ливневыми потоками дорожке мотеля мигала сирена стоящей полицейской машины. Сверкнула молния, через три секунды донесся мощнейший раскат, заставивший всех поёжиться. За полицейской машиной в свете молнии Оксана рассмотрела длинный черный "Форд" без опознавательных надписей.
   Высокий бледнолицый человек без зонта достал широкий кожаный бумажник, раскрыл его и показал свое удостоверение.
   - ФБР. Вы Синди Лавлейс?
   Оксана среагировала на своё новое американское имя. Когда бежала из России, американцы выдали ей документы на это имя.
   - Да это я. Чем обязана визиту ФБР?
   И тут же в голову пришел вопрос, который был на поверхности. Как её вообще нашли? Ведь они с Никой выехали тайно.
   - У нас есть новости о вашем сыне, - сказал человек из ФБР.
   Слова о сыне сразу подстегнули Оксану. Она встрепенулась:
   - О моём сыне? Что за новости? Его нашли?
   - Да. Вам нужно проехать с нами.
   - Нашли моего сына??? - спросила она дрожащим голосом.
   - Да, - кивнул человек из ФБР.
   У Оксаны чуть не закружилась голова. Она не знала, что ей делать, радоваться или плакать?
   - Вам нужно проехать с нами, - повторил свои слова мужчина, показавший удостоверение.
   - Да-да, конечно, - закивала ошеломленная Оксана. - А далеко ехать?
   - Нет, здесь рядом. В Спокане.
   Оксана больше не задавала лишних вопросов. Самый главный вопрос лежал на поверхности - жив ли её сын? И для чего ей нужно ехать с этими людьми? Но она подсознательно боялась. Эти вопросы неожиданно ушли куда-то вглубь, опасаясь показываться даже в мыслях. Страшные вопросы, которые могут отнять надежду увидеть сына.
   Она сообразила только взять с собой ключи и закрыть номер мотеля. Словно в туманном сне она ворочала ключами в замке, закрывая дверь.
   Прикрывая широким зонтом от ливневых струй, двое фбровцев проводили её к чёрному "Форду". Переднее место возле водителя уже было кем-то занято. Оксана расположилась сзади. Она моргнуть не успела, как двое фбровцев зажали её на заднем сиденье с двух сторон.
   Пролетела нехорошая мысль. В ту же секунду - машина ещё не успела начать движение - чернокожий фбровец крепко схватил её за обе руки. Оксана почувствовала, как её окатило жутким холодом изнутри. Она дёрнулась. Но ничего из этого не вышло. Чернокожий держал её очень крепко.
   Оксана почувствовала чьи-то пальцы на шее. Белый фбровец нажал, пережимая сонную артерию. Кружащаяся темнота навалилась на глаза. Оксана успела только увидеть, как автомобиль отъезжает от мотеля.
  
   * * *
  
   Будь что будет! Ника решительно опустила ладонь в углубление. Пальцы удобно расположились в маленьких желобках.
   Ника покачнулась от неожиданности. Какое странное ощущение. Как будто что-то вливается внутрь. Ника почувствовала, что становится сильнее и мощнее. Не в десять, и не в сто раз, а намного больше.
   Больно не было, но как-то необычно. Чувство, будто что-то вливается, прекратилось. Но чувство силы и мощи осталось.
   Жестокий Проект с рождения обеспечил ей расширенные возможности. Ника знает и умеет больше, чем кто-либо на Земле. Но в этот момент её возможности стали ещё больше.
   Девочка ощутила, что может сделать всё, на что способен корабль пришельцев. Она слилась с кораблем в единое целое. Она так же как и секундами раньше продолжала сидеть в кресле, но видела и чувствовала не только то, что находится вокруг неё внутри закрытого помещения. Ника могла увидеть и почувствовать намного дальше, будто она сама и есть весь этот корабль.
   Лавина неведомых знаний, хранящихся в информационной системе аппарата, накрыла её полностью. Это не была информация в том виде, к которому мы все привыкли. Само слово "информация" не подходит, чтобы описать то, что открылось девочке. Это знание в чистом виде. Система знаний внеземной цивилизации, которая обгоняет нас в развитии на огромную величину.
   Для того, чтобы узнать что-либо, не нужно было нажимать никаких кнопок. Нужно было просто подумать, и ответ приходил сам собой. В тот момент Ника знала всё, что знал этот корабль. У неё самой мозг построен так, что впитывает в себя любую новую информацию с необычайной жаждой как губка. Поток картинок и образов проносился в глазах с бешеной скоростью. Так было много всего интересного. И так всё хотелось узнать. Словно находишься в огромной библиотеке, все книги новые и интересные, в растерянности разбегаются глаза и не знаешь какую книгу взять. Даже у Ники закружилась голова.
   Пришла спасительная мысль. Для чего она проникла в этот корабль? Для того, чтобы узнать новые знания? Нет! Информации так много, даже с её необычайными способностями Ника никогда всё это не запомнит. А система знаний корабля построена таким образом, что пилоту и не нужно всё запоминать. Ему нужно просто подумать. Нужно просто задать мысленный вопрос и ответ приходит сам собой. Возникает прямо в голове словно из ниоткуда.
   Ника взяла себя в руки. Корабль всё ещё находится внутри ангара. Ей нужно поскорее выбираться отсюда вместе с летательным аппаратом. А для этого нужно как-то научиться им управлять. Как управлять этой штуковиной? И ответ тут же пришел сам собой. Она почувствовала весь корабль изнутри, все его системы и двигатели. Кто бы мог подумать, что такая сложная техника управляется так просто?! Да и сложная она только на первый взгляд.
   Для того, чтобы вылететь из ангара, неплохо бы осмотреться. Ника настроилась, один момент - и она увидела всё будто глазами самого корабля.
   Внутри ангара собралось уже немало военных. Вооруженные солдаты из патруля, несколько офицеров и какой-то высокопоставленный, похож на полковника. Ника видела их в свете аварийного освещения, которое уже включилось в ангаре.
   Солдаты беспокойно рыскали вокруг дулами автоматов. Полковник и офицеры растерянно ходили прямо возле летающей тарелки, бросая испуганные взгляды то на неё, то друг на друга. Что, голубчики, пытаетесь войти? Не пускает вас тарелочка? И правильно делает. Тарелочка знает, кто её хозяйка. Ника заулыбалась.
   Она присмотрелась к взорванному входу. Огромная дыра на пять метров. Обрывки железа по краям.
   Размер дыры недостаточен, чтобы пройти. Может протаранить? Но ответ пришел сам собой. Ника начала привыкать к необычному режиму управления.
   В нижней части диска находятся гравитационные амплификаторы - усилители гравитации. Они создают гравитационное поле, с помощью которого корабль может не только передвигаться в атмосфере и в космосе, но и совершать различные действия как инструментом.
   Ника настроила себя на полёт. В ту же секунду корабль среагировал и где-то на среднем уровне, где находится источник энергии, усилилась активность. Когда Ника только садилась в кресло, реактор уже работал. Но сейчас он заметно активизировался. Судя по всему, двигатель летающей тарелки работает постоянно. Только меняет свою активность в зависимости от режима.
   Внутри ангара вдруг стало светло как днем. Военные испуганно попятились, закрывая глаза. Летающая тарелка засветилась ярко-белым светом.
   Посадочные опоры плавно приподнялись и вошли в днище диска. Ника чувствовала и управляла всем процессом, будто своим организмом. Управление кораблем пришельцев осуществляется именно в таком режиме. Корабль - это ты сам. Вся его оболочка и всё, что находится внутри, это твой собственный организм.
   За долю секунды до того, как поднялись опоры, включился один из трёх амплификаторов. Под днищем возникло гравитационное поле в противофазе к полю Земли. Гравитационная волна с варьирующейся фазой от ста восьмидесяти градусов до нуля. Похоже на два магнита, когда они отталкиваются друг от друга.
   Диск завис в воздухе внутри ангара. Он висел нестабильно, покачиваясь с боку на бок.
   Полковник что-то крикнул, и все военные бросились бежать из ангара сквозь дыру.
   Ника включила второй амплификатор в инструментальном режиме. Гравитационная волна в этом режиме имеет другую частоту колебаний и не мешает полю под объектом.
   Волна из второго амплификатора сопровождалась световым лучом. Ника подождала, пока все выбегут. Затем, двигая лучом как своей собственной рукой, навела гравитационную волну на края дыры от взрыва. Она просто знала, что и как нужно делать. Чуть напряглась пальчиками, создала мысленное усилие. Правый край дыры с диким скрежетом отогнулся в сторону под воздействием силы гравитационной волны. То же самое Ника проделала с левым краем.
   Расширив дыру до необходимых размеров, Ника отключила второй амплификатор. Теперь тарелочка может вылететь из ангара, ничего не задев.
   Ника включила все три амплификатора в конфигурации "дельта". Тарелка сразу приняла устойчивое положение и перестала покачиваться.
   Ника могла управлять движением корабля, балансируя напряженностью гравитационного поля по сторонам равностороннего треугольника, который образовывали амплификаторы. Она подала едва заметное усилие на один амплификатор и тарелка сдвинулась с висячего положения, приближаясь к выходу из ангара.
   Под крики и возгласы перепуганных военных светящийся диск медленно выполз наружу через изогнутую дыру. Гроза и ураган уже закончились. Циклон уходил дальше на восток, волоча за собой орду черных туч. Ника порадовалась этому обстоятельству. Она читала когда-то, что НЛО избегают летать в такую непогоду. Если молния ударит по объекту в полёте, это может закончиться катастрофой. Мощная энергетическая установка объекта привлекает к себе молнии как пчел на мед.
   Ника увидела, как из-за одного здания показался автомобиль с установленной на нем радиолокационной станцией. Надо быстрее сматываться. Луч РЛС тоже действует на тарелку, и военные об этом знают. Одним локатором они вряд ли что-то сделают, но лучше не задерживаться.
   Смещая напряженность гравитационного поля, девочка в один момент подняла тарелку на высоту тридцать метров. Летавшая ранее на боевом вертолете и даже один раз на истребителе Ника с удивлением отметила, что при таком резком броске совершенно не ощутила никакой перегрузки. Фактически корабль мгновенно разогнался до скорости чуть больше ста километров в час и так же мгновенно остановился. От такого резкого торможения Ника должна была вылететь по закону физики из кресла вертикально вверх и размозжить себе голову об потолок. Но этого не случилось. За всё время маневра она даже не покачнулась. Внутри диска не возникло никаких даже микроскопических потрясений. Будто она находилась не на борту движущегося летательного аппарата, а у себя дома за компьютером играла в симулятор полёта. Движение видно, а перегрузок нет. А ведь каким-то образом Ника знала об этом ещё за секунду до того, как совершила этот быстрый бросок в воздухе. Ведь знала, что это безопасно!
   Ника сделала ещё одно небольшое усилие, разгоняя летающую тарелку для полёта в атмосфере. Впрочем, её и не нужно был разгонять. Благодаря применению гравитационных волн корабль пришельцев моментально разгоняется до любой скорости без перегрузок.
   Она повела тарелку в западном направлении под углом тридцать градусов вверх. Скорость при этом была такая огромная, что за три секунды объект поднялся на высоту пяти километров. Святая Вселенная, как классно!
   Ника развернула объект в горизонтальном направлении и ещё больше ускорилась на запад. Она осмотрелась. Внизу что-то быстро мелькало. Какие-то огоньки кучками и цепочками. Это же огни дорог и населенных пунктов. Пролетают внизу словно метеоры. Меньше чем за минуту на севере пронеслось огромное скопление огней и через две секунды исчезло за горизонтом. У Ники в глазах немой вопрос: что это было?! И тут же ответ - Сиэтл!!! Меньше чем за минуту Ника преодолела почти четыреста километров. Двадцать три тысячи километров в час! На такой безумной скорости можно облететь за час полпланеты!
   Длинной полосой впереди возникла береговая линия. Ника проскочила её через две секунды и полетела над Тихим океаном. Далеко над горизонтом осветилась тонкая вечерняя полоса. Где-то там - вдали, на другой стороне планеты солнечные лучи освещают Землю.
   Внизу в тусклом свете множества звезд проносились блестки океанских волн. Ника зажмурилась от сладкого ощущения скорости - никогда не доводилось так погонять. Но то, что зажмурилась, ничем ей не помогло. Она отлично видела всё, что происходит снаружи. Корабль взаимодействовал с ней через ладошку, передавая изображение прямо в мозг. Если Ника хотела приблизить изображение, достаточно было только подумать, и она могла заглянуть за сотни и тысячи километров. Она видела всё так, как может видеть человек в своих мыслях. Бывает, сидит ученик в классе на уроке, смотрит на доску, однако видит совсем не доску, а то, как он вчера на дискотеке с друзьями развлекался. Вот так же и Ника видела то, что ей показывал корабль в ответ на её мысли.
   Ника вспомнила свою основную задачу. Она потянула тарелку вверх почти вертикально.
   Океанская гладь стремительно удалялась, оставаясь далеко внизу. Аппарат вошел в плотные слои атмосферы. И, опять же, к большому удивлению, не возникло никаких перегрузок. При движении вокруг корпуса образовался тонкий слой ионизированного воздуха, благодаря которому тарелка проходила через атмосферу как раскаленный нож по маслу.
   Через минуту на высоте в четыреста километров тарелка вырвалась в темную область атмосферы, где летают спутники. Вот уж где можно погонять от души! Ника увеличила скорость в двадцать раз - сто двадцать пять километров в секунду.
   Корабль пришельцев играючи вынес Нику прямо в космос. Она ожидала, что вот-вот возникнет невесомость, а на кресле нет никаких удерживающих ремней. Её сейчас подхватит, и она поплывет по кораблю.
   Но ничего не произошло. Никакой невесомости. Всё осталось, как было. Внутри корабля поддерживалась постоянная сила тяготения. И это неудивительно, если пришельцы нашли способ раздвинуть в нём само пространство.
   Ника оттянула левой рукой капюшон. Волнистые волосы упали, разбросавшись по плечам. Она провела пальцем по лицу. На пальце остался грязный мазок - остатки того, что она намазала перед тем, как углубиться ползком на территорию базы.
   Девочка захотела посмотреть на себя со стороны, но не знала, как это сделать. Ведь рядом не было зеркала. Умный кораблик поймал её мысль и послал в ответ четкое изображение. Волосы чистые, но рассеянные после капюшона, чистая загорелая кожа на шее и черное как кофейная гуща лицо. Ника увидела себя и засмеялась. Ей стало весело.
   Ника никогда ещё не видела себя со стороны так, как сейчас. Но и в космосе она тоже никогда не была. Надо же куда затянул любимый друг Миша!
   Ника всегда хотела побывать в космосе. Не ожидала, что побывает таким интересным образом, да ещё и с комфортом на корабле пришельцев. Без перегрузок, потрясений и стрессов. С кайфом от сумасшедшей скорости. Всё это стоило того, чтобы забыть о подзатыльнике, который она так хотела дать Мише, когда найдет его в космосе. Но прежде чем найти друга, нужно найти самих пришельцев, которые его похитили. Однако, прикольные у них корабли!
   - Йо-хо-хо!!!.. - весело заорала Ника на всю летающую тарелку. - Берегитесь, серые пришельцы! Мамочка летит к вам! Ва-ха-ха-ха-ха!..
   Огромная красавица Земля, вся в голубом цвете океанов, медленно удалялась, оставаясь позади.
  
  * * *
  
  
   Оксана проснулась, лёжа на мягкой кровати в светлой и просторной комнате. Комната совершенно незнакомая. Мебель в модернистском стиле шестидесятых.
   Она лежала на кровати прямо в одежде. Той самой, в которой выехала из мотеля.
   Оксана сразу вспомнила визит двух людей из ФБР, как её посадили в машину, а затем белый фбровец сдавил пальцами шею, и она потеряла сознание. Они говорили, что у них есть новости о Мише.
   Мысль о сыне мгновенно пробудила от остатков сна. Оксана поднялась с кровати и быстро подошла к окну.
   Окно находилось на втором этаже неизвестного здания. Из него открывался райский пейзаж. Тропические пальмы нескончаемым покровом спускаются по склону к тонкой полосе песчаного пляжа. Огромный океан вокруг. Яркое утреннее солнце и редкие белые облачка.
   Оксана отошла от окна и направилась к двери из комнаты. Осторожно взялась за ручку. Дверь была открыта. Она повернула ручку и приоткрыла.
   В дверях сразу же появился симпатичный молодой человек в официальном костюме с галстуком и серьезным внимательным лицом:
   - Уже проснулись? Вы что-нибудь хотите?
   Оксана мгновенно выпрямилась. Поправила сбитые в кучку после сна волосы. Молодой человек ей сразу понравился. Она хотела сначала задать вопрос прямо и резко. Но слова прозвучали мягче, чем она того хотела:
   - Скажите, пожалуйста, где я нахожусь?
   Молодой человек учтиво кивнул, но не улыбнулся:
   - Вы главное не волнуйтесь. Скоро к вам подойдут и всё объяснят. Вы позавтракать не желаете? Сейчас самое время.
   - А сколько сейчас время?
   - Сейчас семь утра. - Он даже не посмотрел на часы.
   - Да, позавтракать было бы неплохо. Я очень хочу кушать... - она растянула это слово, выразительно проводя по животу и улыбаясь.
   В ответ он совсем не улыбнулся, а только сказал:
   - Завтрак вам принесут в комнату. Вы пока можете привести себя в порядок. В комнате есть ванная, душ, туалет. Можете также посмотреть телевизор или послушать музыку. Если что, обращайтесь. Я стою за этой дверью.
   Он собрался закрыть дверь.
   - Постойте! А вы кто? - спросила Оксана.
   - Я охраняю. Стою за вашей дверью.
   - От кого охраняете? - улыбнулась она.
   Он секунду подумал:
   - Просто охраняю.
   - А как вас зовут?
   Молодой человек выдержал короткую паузу, раздумывая, и, наконец, представился:
   - Майк.
   Он выдавил из себя нечто похожее на улыбку и закрыл дверь.
   Пока Оксана приводила себя в порядок, ей в комнату завезли завтрак. Когда она вошла, прямо возле кресла стоял двухъярусный поднос на колесиках, уставленный всякими вкусностями. Креветки, красная икра, бифштекс из баранины, виноград, бананы, темно-красное вино в бокале.
   Оксана заинтересованно цокнула языком, подошла к магнитоле и поставила диск с концертом Моцарта. Почти все диски из коллекции содержали классическую музыку.
   Попробовала чуть-чуть вина. Просто шикарно.
   Когда закончила завтракать, подошла к двери и позвала Майка. Он сразу появился:
   - Вы уже позавтракали?
   - Да.
   - Я уберу. - Он выкатил из её комнаты поднос.
   Оксана успела заметить просторный коридор за дверьми.
   - Подождите. Сейчас подойдет хозяин, - сказал Майк и скрылся за дверью.
   - Здесь ещё и хозяин есть? - удивленно пробурчала себе под нос Оксана, возвращаясь в своё кресло.
   Через пятнадцать минут появился хозяин. Мужчина пятидесяти лет, загорелый, стройный и подтянутый, ровный уверенный взгляд. Он был одет в легкий светлый пиджак и брюки. Майк вошёл вместе с ним. Оба расположились в двух креслах напротив Оксаны.
   - Слушаете классическую музыку? - спросил мужчина приятным голосом и с мягкой улыбкой.
   - А тут почти вся музыка классическая, - заметила Оксана.
   Мужчина плавно кивнул:
   - Да, я люблю Моцарта... Кстати, вы знаете, что в Германии проводили очень интересные исследования? Постоянно ставили на нескольких фермах музыку Моцарта. И, представляете, у коров увеличились надои молока. - Он переглянулся с Майком и засмеялся.
   Майк не смеялся. Он сумел только выдавить из себя нечто похожее на улыбку.
   Оксана улыбнулась:
   - Действительно, любопытный факт. А вы что, разводите коров? Не очень-то похожи вы на фермера.
   Мужчина опять медленно и раскатисто засмеялся:
   - Действительно, я не фермер. Пожалуй, я представлюсь. Меня зовут Джон Вулфовиц. Вам что-нибудь говорит это имя?
   Оксана подумала:
   - Честно говоря, нет. Но вино у вас очень хорошее.
   Вулфовиц заулыбался:
   - Благодарен вам. Это "Каберне Савиньон" девяносто седьмого года. Бутылка - тысяча долларов.
   - Так дорого?!
   - Есть и дороже, но те вина хуже. Они совсем не стоят того, что за них просят.
   - А вы богаты? Позволить себе такие вина может не каждый.
   - Честно говоря, я денег не считаю. Они проходят через меня как вода.
   - Кем вы работаете?
   - Хм. Трудно назвать это работой. Скорее, это образ жизни... - Он выдержал паузу. - Ника рассказывала вам о Комитете?
   Оксана сразу посерьезнела:
   - Вы знаете Нику?
   - Да. Я с ней знаком. Умная, красивая девочка, но не могу сказать, что мое знакомство с ней было приятным.
   - Она рассказывала о Комитете. Это очень серьезная организация, которая за ней охотится. Она чуть не погибла.
   - Что она вам ещё рассказывала?
   Оксана встрепенулась:
   - Постойте! Вы всё же не представились до конца. Где вы работаете? Вчера меня забрали люди из ФБР. Мне сделали больно в машине. Тот, который был белый, он мне сдавил шею, и я больше ничего после этого не помню. Это ваши люди были?
   - Да. Я должен извиниться за действия моих людей. Это была вынужденная мера.
   - Почему вынужденная? Не понимаю. Кем вы работаете? Вы их начальник? Вы из ФБР?
   - Нет. Я представляю Комитет.
   Оксана вздрогнула. Его последнее слово расставило всё на свои места. Она испуганно посмотрела на него, потом на Майка.
   - Расскажите всё по порядку, - продолжил Вулфовиц. - Что вам известно об этой девочке Нике? Где она сейчас может находиться? Что она вам рассказывала о своих планах? Ведь она ехала вместе с вами в машине к Спокану. Расскажите. Нам крайне необходима эта информация.
   Оксана начала вставать в позу на кресле:
   - А почему я должна вам это рассказывать? Зачем вам эта информация? Чтобы её найти и убить?
   Вулфовиц нелегко вздохнул:
   - Эта малютка доставляет нам кучу неприятностей. Нам нужно решить эту проблему.
   Оксана недружелюбно сузила глаза:
   - Не понимаю, почему я должна вам помогать? Ника пытается вытащить моего сына.
   - Да. Знаем мы и о вашей проблеме. Ника, безусловно, хорошая девочка, но она не сможет вам помочь.
   - Это почему же? - напряглась Оксана.
   - Она просто погибнет. Пошла на поводу эмоций. Вы только представьте себе эту авантюру - вытащить вашего мальчика из рук наших серых друзей. - Он многозначительно поднял указательный палец куда-то вверх.
   - Но если не она, то кто?! - почти воскликнула Оксана. - Ведь если она не сможет его вытащить, Миша погибнет!
   - Не стоит говорить так категорично. Я думаю, что вы скоро увидите вашего сына.
   У Оксаны навернулись слезы на глаза:
   - Почему вы говорите об этом так цинично? Ведь оттуда никто ещё не возвращался!
   - Вы зря так говорите. Серые обычно возвращают похищенных через несколько дней, максимум недель. Я знаю очень мало случаев, когда люди не возвращались. Поверьте, ваш мальчик вернётся к вам. А мы обеспечим его при необходимости квалифицированной медицинской и психологической помощью.
   - Какой ещё помощью?! Вы что?! Зачем они вообще похищают людей?!
   Вулфовиц посмотрел на неё строго:
   - Вы хотите увидеть вашего сына?
   - Конечно, хочу! - закричала она уже вся в слезах.
   - Тогда вам просто необходимо сотрудничать с нами, - сказал он спокойно. - Ника вам не сможет помочь. Мы сможем. Отношения с серыми - это наша прерогатива. И не сопротивляйтесь. Я мог бы уже давно вытащить из вас необходимые сведения стальными клещами, а потом выбросить в океан на съедение акулам. Вместо этого угощаю тут вас элитным вином и обхаживаю как принцессу. Вы находитесь сейчас на моем частном острове. Я могу сделать тут с вами всё, что захочу. Видите этого молодого симпатягу Майка рядом со мной? Вы знаете, что он работал в тайном спецподразделении Агентства национальной безопасности, выполнявшего нелегальные операции на территориях других стран? Он не моргнув глазом мог убить женщину или ребенка, если они мешали проведению операции. Теперь он работает у меня. Думаете, он посмотрит, что вы женщина?
   Оксана посмотрела дрожащими глазами на Майка. Он спокойно сидел и смотрел прямо на неё. Никакой злобы и агрессивности в глазах. Но улыбка покинула это лицо навсегда.
   Вулфовиц чуть шевельнул губами:
   - Рассказывайте.
   Поняв, что строить из себя героиню-партизанку в её положении не имеет смысла, Оксана начала рассказывать. Она рассказала всё с того момента, как появилась Ника, и как они расстались на дороге.
   Вулфовиц повернулся к молодому человеку:
   - Твоё мнение, Майк?
   - Она говорила правду. Я следил по глазам.
   - Вы поступили очень разумно, - сказал ей Вулфовиц.
   В этот момент в комнату вошёл неизвестный слуга с трубкой радиотелефона в руке:
   - Господин Вулфовиц, срочный звонок из Агентства.
   - Да-да, - встрепенулся он. - Я давно ожидаю. Давайте.
   Слуга передал ему телефон и удалился.
   Вулфовиц поспешно прислонился ухом к телефону:
   - Слушаю.
   Он в течение двух минут выслушивал то, что ему говорят по телефону. Оксана наблюдала за выражением его лица. Она увидела, как в течение этих двух минут его лицо несколько раз вздрогнуло и осунулось.
   - Почему только сейчас докладываете? - спросил он кого-то с нескрываемым раздражением. Он выслушал ответ и с недоброй иронией добавил. - Какие теперь уже могут быть указания?
   Вулфовиц отключил телефон и застыл. Почти минуту сидел в кресле без движения с побагровевшим лицом. Майк как всегда спокойно рассматривал Оксану. Оксана переводила взгляд то на Майка, то на Вулфовица.
   Телефонная трубка в его руках начала нервно покачиваться. Внезапно он размахнулся и со всей силы бахнул телефоном о край столика. Оксана вздрогнула от испуга. Пластмассовая антенка и обрывки корпуса разбросались по столу и под ним. Вулфовиц размахнулся и отчаянно швырнул остатками телефона в руке об стену. Шмякнувшись об стенку, оставшиеся обрывки и часть электронной схемы осыпались на пол.
   Майк с некоторым удивлением посмотрел на своего шефа. Вулфовиц всегда отличался завидным спокойствием и непоколебимостью духа. Видимо он услышал по телефону нечто такое, что смогло выбить его из колеи. Майк никогда ещё не видел, чтобы его шеф швырялся вещами.
   Но Вулфовиц достаточно быстро взял себя в руки. Через полминуты он даже улыбнулся. Он посмотрел на Оксану с забавной искоркой в глазах:
   - Хотите, я скажу вам кое-что приятное?
   Оксана вылупилась на него в ответ как на идиота. Что приятного можно ей сказать после всего, что здесь было?
   - Я зря вас критиковал. Вы оказались правы насчет этой малютки Ники.
   Оксана встрепенулась:
   - А что с Никой?
   Вулфовиц усмехнулся:
   - А ничего. Даже не поцарапалась. Представляете, Ника пробралась на охраняемую базу в самый разгар шторма, взорвала электрическую подстанцию и ворота ангара, каким-то непостижимым образом проникла на борт летательного аппарата и улетела на нем. Система НОРАД проследила, как она с дикой скоростью вылетела на нём в космос. Неплохо, да?
   Оксана сама не заметила, как ей на лицо вопреки нелепой ситуации стала наползать безудержная улыбка. Значит, Ника всё-таки смогла!
   - Да, она смогла, - кивнул Вулфовиц, словно угадав её мысли. - Но не знаю, поможет ли ей это. Цивилизация серых слишком сильна. Мы для них, что для нас макаки. Боюсь, что Ника всё же погибнет... Черт, как бы потом не возникло осложнений из-за её космической выходки.
   Оксана молча хлопала на него глазами. Вулфовиц прислушался к плывущей музыке Моцарта:
   - До чего же красивая мелодия. Ведь, правда? - Он мягко посмотрел на Оксану и наклонился поближе к ней через столик. - А вы знаете, чисто между нами, по правде говоря, - он перешел на медленный шепот, - я бы хотел, чтобы Нике повезло, и у неё получилась эта затея.
   На такую реплику Оксана уже и не знала, как ей реагировать. То он против Ники, то теперь вдруг хочет, чтобы у неё всё получилось.
   Вулфовиц прошептал:
   - Я бы хотел, чтобы она взорвала всех этих серых к чертовой бабушке.
   Его слова утонули в скрипичных нотках Моцарта.
  
  * * *
  
   Быстро отдалившись на огромной скорости от Земли, Ника в который раз задала себе основной вопрос: где в бесконечном Космосе искать Мишу? И в который раз, теперь уже подключившись к базе знаний инопланетян, получила ответ. Искать нужно на родине самих серых пришельцев - в системе двойной звезды Дзета Ретикули.
   Система Дзета Ретикули находится на расстоянии тридцати семи световых лет от Солнца и включает в себя две звезды, условно обозначаемых как Дзета-1 и Дзета-2. Обе звезды подобны нашему Солнцу и находятся рядом - всего лишь в пяти сотых светового года друг от друга. Это восемнадцать миллиардов километров или сто двадцать расстояний от Земли до Солнца. Очень близко по космическим меркам.
   От корабля Ника получила более точный ответ: искать нужно на четвертой планете звезды Дзета-2. Значит, предстоит лететь в такую даль - за тридцать семь световых лет? Далековато.
   Какова максимальная скорость линейного движения корабля? Ника обратилась к кораблю. И тут же получила ответ в понятной ей системе измерений - сто четырнадцать тысяч километров в секунду. Скорость света составляет триста тысяч километров в секунду. Значит максимальная скорость корабля около тридцати восьми сотых скорости света. С такой скоростью она будет лететь к пришельцам сто лет. Но ведь они прилетают сюда к нам без проблем!
   Еще раз обратившись к базе знаний корабля с вопросом, сколько времени займет межзвездный перелет в систему Дзета, Ника получила ответ, который её сразу удовлетворил и успокоил. Не сто лет. И даже не год. И даже не месяц. И не день. Значительно меньше!
   Ну что ж, меньше так меньше. Вопрос о принципе столь быстрого передвижения и о том, каким образом пришельцы перехитрили теорию Эйнштейна, Ника решила оставить на потом.
   В системе Дзета она может оказаться хоть через минуту, если захочет. Но было бы неплохо для начала отдохнуть. Ника не спала уже почти двое суток.
   Красавица Земля осталась в полумиллионе километров позади. Где бы заночевать? Неплохо бы для начала где-нибудь приземлиться на спокойный ночлег. Ника находится на уровне орбиты Луны. Сама Луна не видна. Она находится на другой стороне своей орбиты, закрыта Землей. Ника читала в секретных источниках, что где-то на Луне есть база серых, а может даже несколько баз. Потому американцы и перестали резко туда летать после шестидесятых.
   Ника обратилась с вопросом к кораблю: есть ли недалеко астероиды? Какой из них ближайший? Ответ - в двенадцати миллионах километров проходит астероид номер 1566 под названием Икар. Диаметр не более двух километров. Отлично. Можно остановиться на нем.
   Ника сфокусировалась на Икаре и увеличила скорость до близкой к максимальной. Земля за спиной стала стремительно удаляться.
   Путешествие к астероиду заняло всего две с половиной минуты. Ника притормозила, подлетая ближе. Перед ней вращался небольшой такой булыжничек, покрытый кратерами. Ника поначалу вообще видела его только с большим приближением, которое позволял ей кораблик. Увидеть двухкилометровый астероид в натуральном виде она смогла только с расстояния в тысячу километров, что в общем-то почти и ничего по космическим меркам.
   На Икаре она выбрала неглубокий кратер. Впрочем, глубоких на нем и не было, потому что он сам очень маленький по размеру и метеориты попадают в него очень редко.
   Ника подлетела ближе. При подлете астероид быстро вырос в размерах. Ника зависла на полсекунды над кратером и быстро опустилась на дно. Выпустила посадочные опоры и приземлилась. Только изображение в глазах чуть покачнулось, сама девочка толчка при приземлении так и не почувствовала. На дне кратера хорошо, не дует. Теперь можно и отдыхать.
   Ника почувствовала, как успокоился реактор на среднем уровне. Тарелка перестала испускать свечение как при полёте. Но реактор не отключился совсем. Он работает постоянно.
   Полёт закончен. Ника почувствовала, что можно убрать ладошку из углубления. Так и сделала. Поначалу даже голова немного закружилась от неожиданности. Ника настолько слилась с кораблем во время полёта, что обратный переход оказался не очень приятным. Но всё нормализовалось за секунды, и девочка вернулась в свой обычный мир ощущений.
   Можно ли здесь где-нибудь почиститься, помыть руки и лицо? У Ники лицо до сих пор перемазано грязью. Девочка обратилась с четким пожеланием к кораблю. Он уловил её мысль.
   В ту же секунду вокруг головы и открытых ладоней возникло необычное свечение. И чувство тонкой свежести, будто проводят мягкой шелковой тканью. Ника напряглась от неожиданности. Но почувствовала, что не нужно бояться.
   Через пару секунд свечение исчезло. Какое необычное ощущение на лице! Она провела пальцами по щекам. Никакой грязи. Лицо совершенно чистое. И волосы, и шея, и руки. Вся грязь исчезла непонятно куда. Будто растворилась в воздухе. Открытые участки тела, которые были подвержены воздействию необычного свечения, остались совершенно чистыми, словно их два раза вымыли лучшим шампунем, но при этом всё осталось совершенно сухим. Никакого чувства воды или влажности. Что называется помыли без воды. За две секунды. Без напрягов.
   - Отпад! - только и смогла сказать Ника, рассматривая свои чистые ладони. - Надо будет купить на Дзете такую систему домой. Сколько времени экономит.
   Ника не знала, можно ли купить на Дзете такой супердуш, но на чём всё это дело основано уже догадывалась. Нанотехнологии, к которым Человечество ещё только подбирается, уже вовсю используются пришельцами вкупе с технологиями телепатии и гравитации. По сути, весь этот корабль - одна большая интеллектуальная система, которая состоит из множества самостоятельных подсистем. Каждая молекула и каждый миллиметр внутри корабля контролируется этой системой.
   Система почистила все открытые участки тела. Недолго думая, Ника поднялась с кресла и начала стягивать с себя костюм для дайвинга. Разделась, все равно никто не видит, и повторила процедуру. Вся засветилась как ярко-белый кокон и через несколько секунд была совершенно чистая. То, что надо.
   Ника подошла к рюкзачку, возле которого на полу мирно покоился её швейцарский автоматик. Достала из рюкзачка свою любимую спортивную одежду - поблёскивающие штаны "Адидас" с тремя полосами, чёрную футболку и носки. Мятые и не очень чистые.
   Интересно, а одежду кораблик умеет чистить? Ника повесила одежду на кресло и обратилась к нему с необычной просьбой. Кораблик откликнулся, одежда засветилась и через секунды была совершенно чистая и сухая. Мельчайшие частички грязи были извлечены из неё на молекулярном уровне и растворены вокруг.
   А погладить? Нике пришлось более тщательно выразить в мыслях, что она хочет сделать с одеждой, поскольку её последняя просьба оказалась не совсем понятной кораблику. Но, в конце концов, он пошуровал вокруг какими-то свечениями, одежда быстро распрямилась и избавилась от всех складок.
   С довольным видом Ника натянула на себя одежду совершенно чистую и проглаженную лучше, чем любым земным утюгом.
   Вентиляция тоже видимо была основана на нанотехнологиях. Ника не ощущала никаких неудобств. Воздух был чистый и легкий для дыхания. Никакой пыли и влажности.
   Ника попросила кораблик почистить свои кроссовки, в которых она ходила и лазила по грязным лужам. Кроссовки стояли на полу облепленные присохшей грязью. В ответ на мысленную просьбу они засветились и через несколько секунд приобрели свой красивый природный вид.
   Теперь уже вся совершенно чистая и в чистых гладких кроссовках Ника попросила кораблик почистить костюм для дайвинга с рюкзачком и прибрать грязные следы на полу от её кроссовок. Несколько секунд - и всё сделано в лучшем виде.
   Ника сложила неопреновый костюм и спрятала его в рюкзачок. Достала припасенную шоколадку и баночку "Пепси". Сладко подкрепилась. Положила на пол пустую баночку и обвертку от шоколадки. Интересно, уберёт или нет? Обратилась к кораблику. Баночка и обвертка засветились и через секунду исчезли. Классная система утилизации отходов. В общем, всё у пришельцев оказалось удобно и продумано.
   Теперь уже чистая, сытая, довольная и счастливая Ника могла со спокойным сердцем укладываться спать. Но в последний момент захотелось взглянуть на реактор. Она кое-что читала об устройстве летающей тарелки в Интернете. Один ученый сбежал из секретного проекта и рассказал людям по телевидению о технологиях летающих тарелок, с которыми работал. Но в скором времени по тому же телевидению сообщили, что он сумасшедший и все успокоились. Нике самой захотелось увидеть то, о чем он рассказывал.
   Она вышла и спустилась на средний уровень. По её желанию в глухой стенке образовалась дверь, а за ней коридорчик. Ника прошла по коридорчику и попала в небольшое помещение, в центре которого на невысокой ромбической платформе стояла прозрачная полусфера. Внутри полусферы наблюдается яркое, режущее глаз свечение. Прищурив глаза, Ника рассмотрела, что свечение исходит от малюсенького треугольного контейнера в центре реактора.
   Внутри контейнера находится легендарный элемент-115. Это его номер в периодической системе Менделеева. На Земле элемент-115 ещё не получен. Представляет собой вещество оранжевого цвета, тугоплавкое и очень тяжелое. Если заполнить им небольшой дипломат, то он будет весить четыреста килограмм.
   Элемент-115 в реакторе расходуется очень медленно. В маленьком как спичечная коробка стандартном контейнере находится 223 грамма вещества. Этого достаточно для того, чтобы обеспечивать корабль энергией на протяжении до тридцати лет!
   Реактор выполняет две функции.
   Во-первых, производит со стопроцентным КПД электроэнергию, необходимую для работы летающей тарелки. Электроэнергия производится в огромном количестве, но является, по существу, побочной функцией реактора.
   Во-вторых, производит во взаимодействии с элементом-115 гравитационную волну, которая передается по волноводам к усилителям гравитации - амплификаторам. Вторая функция является основной и используется для полёта.
   В реакторе летающей тарелки элемент-115 бомбардируется потоком ускоренных протонов. Ускоренный протон, проникая в ядро атома-115, превращает его в элемент-116. Элемент-116 неустойчив. Он сразу распадается, излучая небольшое количество частиц антивещества. Антивещество отводится в специальную вакуумную трубу, чтобы избежать его контакта с материей. На выходе оно направляется на газообразное вещество (материю). Происходит аннигиляция, взаимоуничтожение сталкивающихся частиц вещества и антивещества, которые полностью превращаются в энергию. Тепловая энергия, высвобождающаяся в результате этой реакции, с помощью термоэлектрического генератора со стопроцентной эффективностью преобразуется в электрическую энергию.
   Все реакции и процессы тщательнейшим образом рассчитаны и увязаны друг с другом, как постановка балета. Реактор производит огромные количества энергии.
   У реактора нет кнопки включения. Он начинает работать автоматически, как только внутрь помещается элемент-115. При этом вокруг полусферы образуется поле тяготения, а волновод направляет гравитационную волну от реактора к амплификаторам в нижней части диска.
   Ника подошла ближе к реактору и поднесла к нему руку. Она почувствовала, как её отталкивает обратно, будто Ника пытается свести вместе два однополюсных магнита. Девочка несдержанно улыбнулась. Очень необычно и увлекательно.
   Ника пошарила в кармане спортивных штанов и извлекла оттуда круглый красный шарик - жвачка в прозрачной упаковке. Она отошла на шаг и бросила шарик прямо в реактор. Он отскочил, оттолкнувшись от поля тяготения. Ника ловко поймала его обратно. Ещё раз бросила. Шарик отскочил как маленький мячик и Ника опять поймала его. Весело хихикнула. Как интересно!
   Вдоволь наигравшись с реактором, Ника вернулась на верхний уровень. Она подошла к мягкому постаменту. Что-то среднее между койкой и хирургическим столом. Она четко сравнила его с последним и сразу же подумала, что на этом столе пришельцы, вероятно, проводят опыты над похищенными. От этой мысли стало зябко. Захотелось лечь спать где-нибудь в другом месте, а не здесь. Например, в кресле.
   Но хирургический стол был удобнее и мягкий. Ника плюнула на всё и забралась на него.
   Когда засыпала, на всякий случай напомнила кораблику, что она здесь хозяйка, и наказала никого внутрь не пускать. В случае опасности сразу будить.
   На том и заснула...
  
   * * *
  
   Ника проснулась через четыре часа. Всё было спокойно. Ничего необычного за время её сна не случилось.
   Девочка заказала кораблику почистить и освежить лицо, что и было сделано без промедления. Спрыгнула с хирургического стола и бодро замельтешила тройными полосами штанов к пилотскому креслу.
   Перекусив ещё одной припасенной шоколадкой и баночкой "Пепси", Ника устроилась в кресле. Рюкзачок и автомат Brugger+Thomet лежали рядом на полу.
   Ника положила ладонь в углубление, слилась с кораблем и осмотрелась. Вокруг ничего не изменилось. Летающая тарелка спокойно стояла на дне кратера. Астероид Икар разрезал космический простор так же невозмутимо, как и миллионы лет до того.
   Мысленный посыл на взлет. Реактор активизировался. Тарелка ярко засветилась. Посадочные опоры вошли в корабль, Ника потянула вверх и выскочила из кратера на свободу. Через десять секунд астероид скрылся из вида далеко позади.
   С расстояния двенадцати миллионов километров Земля виднелась маленьким бело-голубым пятнышком.
   В какой стороне система Дзета Ретикули? Обратившись с этим вопросом, Ника тотчас же получила четкий ответ. Главное, что кораблик понял, куда она хочет попасть. Всё, что ей теперь нужно было сделать, это четко и однозначно отдать мысленный приказ на мгновенный перелет к четвертой планете звезды Дзета-2.
   Ника приготовилась, будто к торжественному моменту. Сидя в удобном обволакивающем кресле, она вся подтянулась и чуть напряглась. Отдала мысленный приказ на перелёт. Корабль пришельцев принял приказ и в ту же секунду начал действовать автоматически.
   Корабль быстро развернулся в ту сторону, где должна быть система двойной звезды Дзета. Не в ту сторону, откуда к нам доходит свет этой тусклой звезды, а в ту, где Дзета будет через тридцать семь лет, пока шёл к нам её свет.
   Реактор включился в другом режиме. По волноводу к амплификаторам прошла мгновенная гравитационная волна. Ника вспомнила рассказ сумасшедшего ученого о принципе межзвездного перехода летающих тарелок.
  
   * * *
  
   Скорость света составляет 300.000 километров в секунду или 1.100.000.000 километров в час. Световой год - это расстояние, которое луч света проходит за один год. Чтобы достичь, например, самой близкой для нас звезды Проксима Центавра необходимо лететь к ней со скоростью света более 4 лет. Но для этого сначала нужно решить вопрос, как достичь скорости света или близкой к ней. Какой для этого нужен двигатель? Как проводить навигацию в открытом космосе? Сколько необходимо горючего? И какое необходимо горючее? Даже если учесть релятивистские эффекты при пространственно-временном переходе, то есть замедление времени, увеличение массы, уменьшение длины и целый ряд других явлений, то быстро станет ясно, что подобное путешествие требует уровня, которого Человечество ещё не достигло. Преодоление межзвездных расстояний требует технологий, которыми современная наука ещё не располагает.
   Известно, что кратчайшее расстояние между двумя точками - это прямая. И наука исходит из аксиомы, что быстрее всего из пункта А в пункт Б можно попасть, перемещаясь по прямой линии со скоростью света. По словам сбежавшего ученого, эту аксиому можно нарушить: в пространстве-времени быстрее всего из А в Б можно попасть, искривив с помощью наведенного гравитационного поля пространственно-временную линию, в результате чего точки А и Б приблизятся друг к другу. Для примера, изобразим на листе бумаги две точки А и Б. Отрезок между ними будет представлять собой кратчайшее расстояние между ними. Но если определенным образом смять (свернуть, сложить, трансформировать) лист бумаги, то можно добиться того, что эти точки окажутся совсем рядом или даже соприкоснутся. И тогда временной переход между ними займет мгновения. Подобное свертывание, по словам ученого, можно произвести и с "листом" пространства-времени. Главное - научиться управлять силой тяготения, которая искривляет пространственно-временную линию.
   Чем больше сила тяготения, тем сильнее искривление пространства-времени и тем короче расстояние между точками А и Б. Когда речь заходит о пространстве-времени, большинство из нас представляет себе некую пустоту, или ничто. Но вспомните, ведь не так давно человек был уверен, что и воздух в атмосфере тоже представляет собой ничто. Однако, со временем мы все-таки познали состав и свойства атмосферного воздуха.
   Пространство-время - это на самом деле некая сущность, и одним из её свойств является то, что она может быть искривлена гравитационным полем. Сила тяготения искривляет пространство-время и свет. Возможность такого искривления заложена в теории относительности Эйнштейна и ничего необычного здесь нет. Примером может служить то, что мы видим некоторые звезды, расположенные прямо за Солнцем, и если бы свет распространялся строго по прямой, они были бы не видны. Тяжелая масса Солнца, создавая вокруг себя мощное гравитационное поле, искривляет проходящие рядом лучи света от звезд. Это подтверждается многочисленными наблюдениями во время полных солнечных затмений.
   Сила тяготения искажает и время. Если взять двое одинаковых атомных часов и поместить одни на уровне моря, а другие поднять на большую высоту, то когда они будут возвращены обратно, часы будут показывать разное время. Это объясняется тем, что сила тяготения ослабевает по мере удаления от её источника. То есть атомные часы, поднятые на большую высоту, испытывают на себе меньшую силу тяготения, чем часы на уровне моря. Современная наука может наблюдать влияние гравитационного поля на пространство-время, но воспроизвести гравитацию в лабораторных условиях практически не получается. Единственными известными нам источниками достаточно заметной силы тяготения являются крупные массы материи, такие как звезды, планеты, Луна. Как гравитационное поле вокруг крупной массы (планеты) искривляет пространство-время, точно таким же образом искривляет пространство-время любое гравитационное поле, независимо от того, имеет оно естественное происхождение или создано искусственно.
   Большим плюсом искусственного поля тяготения является то, что его можно включать и выключать. Создав гравитационное поле достаточной интенсивности, можно искривить пространство-время и тем самым изменить расстояние между точкой, в которой мы находимся, и точкой, в которую хотим попасть. Мы перемещаем себя в желаемую точку и после этого прекращаем наведение искусственного гравитационного поля, в результате чего пространство-время вновь принимает свою прежнюю форму. Сокращая расстояния путем искривления пространства-времени, мы получаем возможность преодолевать большие расстояния при меньшем прямолинейном движении.
   Таким образом, можно быстро преодолевать огромные межзвездные расстояния, не превышая скорости света. Это достигается созданием мощного гравитационного поля, которое искривляет пространство-время и тем самым позволяет преодолевать расстояния во многие световые годы за короткое время или мгновенно без необходимости прямолинейного движения с околосветовой скоростью. Но как создать гравитационное поле? Чтобы понять, как создается или увеличивается сила тяготения, необходимо сначала знать, что же собственно представляет собой эта сила.
   Существует две основные теории: волновая, в соответствии с которой сила тяготения представляет собой волновое явление, и квантовая (общепринятая), в которой говорится о гравитации, как о потоке субатомных частиц - квантов-"гравитонов". По словам сбежавшего ученого, квантовая теория гравитации является полнейшей бессмыслицей. Сила тяготения - явление волновое. Существуют два специфически различных её типа - назовем их сила тяготения "А" и сила тяготения "Б". Сила тяготения "А" действует в микромире, а сила тяготения "Б" в макромире.
   Сила тяготения "Б" науке известна достаточно хорошо: это мощная сила, удерживающая Землю и другие планеты на их орбитах вокруг Солнца, а Луну и созданные руками человека спутники - на их орбитах вокруг Земли.
   Сила тяготения "А" нам незнакома. Это небольшая гравитационная волна, являющаяся основной составляющей силы, не позволяющей разлететься протонам и нейтронам.
   Сила тяготения "А" действует на атомном уровне, а сила тяготения "Б" - на уровне звезд и планет. Однако не следует проводить прямой зависимости между величиной этих волн и их силой, потому что сила тяготения "А" значительно мощнее силы тяготения "Б". На Земле силу "Б" можно на короткое время "отключить", просто подпрыгнув вверх. Значит, она не так велика. Нетрудно обнаружить и силу "А", так как она действует в ядре любого атома, будь-то у нас на Земле или где-то в просторах Вселенной. Эта сила держит вместе протоны и нейтроны внутри атома, не позволяя им разлететься. Разорвать связь протонов и нейтронов в ядре атома почти невозможно - это показывает, насколько мощной является сила "А". Однако возникает большая проблема, как только мы попытаемся применить действие силы тяготения "А" к макромиру. Наука пока не знает способа, который позволял бы наблюдать и регистрировать силу тяготения "А" в естественных или лабораторных условиях при помощи простых, общедоступных средств. Причина этого кроется, прежде всего, в том, что сила тяготения "А" является основной составной частью сил, действующих внутри атомного ядра, между протонами и нейтронами. За пределы атома она не выходит. Это значит, что гравитационная волна "А", которую мы хотим создать в масштабах макромира, практически несоздаваема, так как заключена внутри материи, внутри атома - по крайней мере, внутри материи, существующей у нас на Земле.
   Но по Земле нельзя судить о всякой материи нашей Вселенной. Избыточная материя, образующаяся при возникновении звездной системы, непосредственно зависит от факторов, определяющих этот процесс. На образование избыточной материи влияют два основных фактора: количество электромагнитной энергии и масса вещества, участвующего в процессе возникновения звездной системы. Наша звездная система имеет одну звезду - Солнце. Но большинство в нашей Галактике, называемой Млечным путем, составляют бинарные (двойные) и кратные (множественные) звездные системы. Многие сходные системы имеют звезды, в сравнении с которыми наше Солнце - просто карлик. Очевидно, что при возникновении большой однозвездной системы, бинарной или множественной звездных систем имелось больше вещества и электромагнитной энергии, чем было необходимо. Это должно вести к естественному образованию в этих системах большого набора элементов, в том числе элементов, которые на Земле не встречаются.
   Ученые пришли к выводу, что должны существовать комбинации протонов и нейтронов, образующие устойчивые элементы с атомным весом, превышающим маскимальный вес элементов периодической системы Менделеева. Правда, ни один из подобных тяжелых элементов не встречается на Земле. 88 из 92 элементов периодической системы существуют в природе. Некоторые из тяжелых элементов мы определяем лишь по едва заметным следам, многие - искусственно создаем в лабораториях. С возрастанием атомного веса стабильность элементов понижается. Но лабораторные эксперименты по исследованию тяжелых ионов, проведенные в Германии, показали, что этот закон действует только до определенного предела, поскольку период полураспада элемента, стоящего в периодической системе под номером 108, короче, чем у элемента-109, хотя теоретически должно было быть наоборот. По словам сбежавшего ученого, для него является фактом, что существуют тяжелые устойчивые элементы с более высокими атомными весами и имеющие большее количество протонов, нейтронов и электронов, чем любой элемент на Земле.
   Важнейшим свойством такого устойчивого сверхтяжелого элемента является то, что сил тяготения "А" в его ядре слишком много, так что их действие распространяется и за пределы атома. Таким образом, эти элементы имеют вокруг себя естественное поле силы тяготения "А" в дополнение к полю силы "Б", присущему всем элементам без исключения. Ни один природный элемент на Земле не имеет достаточно протонов и нейтронов, чтобы волна силы тяготения "А" смогла выйти за пределы атома и стала доступной для её регистрации приборами.
   Волна силы тяготения "А" распространяет свое действие на ничтожно малом расстоянии вокруг атома, но её свойства можно измерить. Она имеет амплитуду, длину волны и частоту, как и любая другая волна электромагнитного спектра. По словам ученого, гравитационная волна фактически является частью электромагнитного спектра. Если волну силы тяготения "А" можно зарегистрировать, то её, как любую электромагнитную волну, можно и усилить. При усилении волны возрастает амплитуда её колебаний. Таким образом, можно усилить и волну силы тяготения "А", чтобы затем использовать её в нужных целях - для искривления пространства-времени, необходимого для межзвездных путешествий. С мощью усиленной волны силы "А" можно сравнить только силу тяготения "черной дыры", способной так же сильно искривлять пространство-время. Это возвращает нас к старому вопросу: как создать гравитационное поле? Для этого, как говорит наш ученый, необходим элемент, который был бы достаточно тяжел для того, чтобы волна силы тяготения "А" распространялась за пределы атома. В этом случае её можно было бы усиливать и использовать для искривления пространства-времени.
   Таким элементом является элемент-115, которого нет на Земле, но есть у цивилизации серых из звездной системы Дзета.
   Реактор летающей тарелки начинает работать автоматически, как только внутрь помещается элемент-115. При этом вокруг реактора образуется поле тяготения, а волновод направляет гравитационную волну от реактора к усилителям в нижней части диска. Волновод летающей тарелки имеет большое сходство с волноводами, которые люди используют в микроволновых печах.
   Производимая реактором электрическая энергия передается усилителям в нижней части аппарата. Интересно, что электроэнергия передается без участия каких-либо проводов, подобно изобретениям гениального Николы Теслы, многие из которых до сих пор засекречены.
   Находясь в открытом космосе, тарелка наклоняется набок, с помощью трёх включенных на полную мощность усилителей фокусирует гравитационную волну в точке назначения. Затем, изменяя параметры наведенного поля тяготения, искривляет пространство-время, приближая точку-цель к себе. Генератор поля отключается, отпуская искривленное пространство-время. Закрепившись в точке назначения, корабль возвращается вместе с ней в её исходное положение. Один момент - и корабль переместился на десятки световых лет от точки, в которой только что находился.
  
   * * *
  
   Ника недолго приходила в себя от потрясения. После пятисекундного броска, во время которого ощутила сильную перегрузку, будто весит в несколько раз больше, девочка увидела перед собой совершенно другую картину.
   Словно большой снежный вихрь перед ней раскрылась чужая звездная система - Дзета-2. Вот она - родина серых пришельцев. Звезда Дзета-1 виднелась небольшим светлым пятном в стороне. Пять сотых светового года - это немного.
   Каково расстояние до четвертой планеты системы Дзета-2? Ника задала вопрос и получила понятный ей ответ - около двенадцати миллиардов километров. С максимальной скоростью лететь около тридцати часов. Многовато. А быстрее нельзя? Можно ли применить здесь переход, подобный межзвездному? Ника получила ответ: такой переход даже рекомендуется.
   Обычно межзвездный перелет происходит в два этапа. Первый - когда корабль переходит к точке в непосредственной близости от звезды назначения на расстояние не менее двух диаметров планетной системы. Такой задел необходим с точки зрения техники безопасности межзвездного перелета.
   Второй этап перелета - находясь в непосредственной близости, но за пределами планет системы, корабль фокусируется на точке внутри самой звездной системы. При этом есть важное требование. Точка-цель не должна располагаться вблизи планет и других крупных космических объектов, которые обладают собственным сильным гравитационным полем. Они могут сбить фокус наведенных гравитационных волн летающей тарелки.
   Ника сфокусировалась на точке в пятистах миллионах километров от четвертой планеты. Предварительно проконсультировалась с кораблем, безопасно ли такое расстояние? Вполне безопасно.
   Переход к четвертой планете оказался быстрее. Видимо, потому что ближе. Одна секунда легкого стресса - и Ника оказалась внутри системы Дзета-2. Слепящее солнце впереди, яркое пятно близкой звезды Дзета-1 и целая куча звездочек вокруг.
   Где четвертая планета? Кораблик указал Нике на тоненькую звездочку перед ней. Самой планеты пока не видно. Она слишком далеко. Пятьсот миллионов километров - нешуточное расстояние.
   Внезапно, Ника уловила движение. Справа от неё двигалась маленькая звездочка. Это ещё что такое? Ника приблизила изображение... Ух ты! Это чей-то космический корабль!!!
   По форме корабль похож на сигару. Небольшой, но больше чем у Ники. В длину метров двадцать.
   Интересно кто летит на том корабле? Ника подумала об этом и в ту же секунду перед ней, как на экране, возникло изображение. А там - мама дорогая! - живое существо смотрит прямо на Нику. Какой-то пришелец с глазом... С одним глазом. Другого просто нет. Кошачий глаз прямо посреди лба, а в остальном - очень похож на человека. Тоже есть нос, рот, уши и всё остальное. Волосяной покров только чуть отличается.
   - Я могу вам чем-то помочь? - спросил Нику пришелец. Он видел её таким же образом, как и она его.
   Ника быстро догадалась, что мысленным вопросом отдала своему кораблику приказ связаться с сигарообразным объектом. Она чуть не смутилась от неожиданности, но моментально взяла себя в руки:
   - Простите, я случайно... Хотя, постойте. Вы случайно не на четвертую планету направляетесь?
   - Да. - Пришелец даже не пошевелил губами.
   Ника догадалась, что они общаются друг с другом на основе телепатии. Таким образом, даже существа с различных планет могут понимать друг друга. Что-то вроде галактического эсперанто - универсального языка для разных цивилизаций.
   - Я начинающий пилот и первый раз на Дзете. Можно я пристроюсь за вами? Вы меня проводите. - Ника улыбнулась.
   Она почувствовала, что пришелец не совсем понял её. Ведь корабль сам может указать пилоту правильную дорогу. Но он с пониманием отнёсся к её просьбе. У разных цивилизаций свои причуды. Так он подумал.
   - Конечно. Я не буду возражать, - ответил пришелец.
   Его звездочка уже удалялась по направлению к четвёртой планете.
   - Спасибо, - ответила ему Ника с улыбкой и поспешила отключиться от изображения.
   Недолго думая, она дала указание своему кораблику следовать за сигарообразным объектом. Пришелец с кошачьим глазом устремился вперёд, резко увеличив скорость. Ника последовала за ним. Скорость была близкой к максимальной.
   Через пять минут пути Ника заметила ещё одну движущуюся звездочку. Потом ещё одну. Потом ещё. И ещё. За пятнадцать минут пути в пространстве вокруг Ники собралось около десятка различных кораблей. И все они двигались к четвертой планете.
   Ника подумала, что должно быть здесь всегда такое активное движение. Цивилизация серых очень развитая и к ней пролегает множество торговых путей со всей Галактики.
   Ещё через пятнадцать минут движение космических кораблей стало напоминать движение на оживлённой автостраде.
   Звёздочка четвертой планеты стала больше и скоро переросла в заметное пятно тёмно-серого цвета.
   Ника приближалась к цели. Четвертая планета росла на глазах. И чем ближе она приближалась, тем больше захватывало дух от того, что Ника видела перед собой.
   Корабли вокруг постепенно снижали скорость, приближаясь к планете. Движение стало очень плотным, а количество кораблей вокруг таким, что не сосчитать.
   Планета серых приближалась. Уже можно было различить кое-какие детали. По размеру она была почти такой же, как наша Земля. Но цвет совсем не тот. Тёмно-серый цвет металла и пыли. На тёмном фоне планеты искрилось множество огней. Огни были большие и маленькие, яркие и не очень. Вся планета напоминала один громадный город, как Нью-Йорк светящийся всеми огнями ночью. Если заменить ночь на темно-серый цвет, то получалось очень похоже.
   - Святая Вселенная! - несдержанно воскликнула Ника. - Да это настоящий муравейник!
   Сама планета, движение кораблей и объектов вокруг - всё это производило именно такое впечатление.
   На орбите планеты Ника заметила естественный спутник, похожий на Луну, весь также испещрённый множеством огней. Вокруг планеты вращались какие-то крупные сооружения. Орбитальные станции и заводы.
   Приближаясь к планете, на расстоянии двух орбит местной Луны Ника заметила огромный вытянутый овалом космический корабль. Он стоял на пути движения колонны кораблей, направлявшихся к планете.
   Через пять секунд перед ней возникло изображение, что-то вроде видеосвязи, хотя она сама никого не вызывала.
   На экране перед Никой возник пришелец. Ника чуть не вздрогнула от неожиданности. Это хозяева. На неё смотрело луковичное лицо серого пришельца с чёрными миндалевидными глазами.
   Лицо смотрело на Нику по-хозяйски, внимательно и изучающе.
   - Цель вашего визита? - уловила она строгий вопрос серого пришельца.
   "Таможня!" - пронеслось в мыслях. Вот блин, Ника не ожидала здесь контроля. Просто летела наобум. Что бы такого ответить? А кто его вообще знает, что здесь принято отвечать в таких случаях?
   - Туризм, - ляпнула Ника первое, что пришло в голову.
   Серый пришелец пару секунд неподвижно смотрел на неё. Она почувствовала, что у неё в голове что-то (или кто-то) копошится. Похоже, он её сканирует всю насквозь. Нике это очень не понравилось. А пришельцу тоже что-то в ней очень не понравилось. Лицо ли её не понравилось или ответ - этого Ника не узнала. Изображение пришельца пропало так же внезапно, как и появилось. Ника подспудно ощутила, что у неё начинаются проблемы. И, как всегда, не ошиблась.
   Через секунду прямо над ней зависли две летающие тарелочки. Откуда и как они появились, Ника не заметила. Прежде, чем она успела что-то сделать, два луча из тарелочек скрестились прямо на ней. Ника попыталась увильнуть, но её вырвали из общего потока как пойманного за руку преступника. Скорее всего, в глазах серых она таковой и являлась.
   Ника пыталась сопротивляться, отдавала своему кораблику различные приказы, но он не слушался. Она почувствовала, что её корабль просто бессилен что-либо сделать. Его просто волокут за шкирку, куда следует.
   Две тарелочки быстро подтянули аппарат Ники прямо под днище огромного космического корабля, в котором, судя по всему, и находилась таможня, или пограничный контроль, или как там у них у пришельцев это называется.
   Толстый луч вырвался из днища огромного корабля и поймал Нику. Две тарелочки отключили свои лучи. Нику стало затягивать внутрь толстым лучом. Она приблизилась к днищу. Увы, она никак не могла рассмотреть, через что её собираются втаскивать внутрь. Не было никаких открытых люков или отверстий. Её тянули прямо на днище. Раздавить что ли хотят?
   Луч подтянул тарелку Ники к днищу, и внезапно она прошла прямо через него. Девочка увидела, что её корабль находится внутри большого как заводской цех помещения. Там уже сновали вовсю серые бестии - пришельцы в блестящих облегающих костюмах серебристого цвета.
   Нику внутри летающей тарелки поставили на специально очерченную кругом площадку посреди помещения. Девочка поняла, что сейчас начнется захват корабля или что-то подобное.
   - Ну уж нет! Живой я вам не дамся, серые сволочи! - Ника оторвала ладошку от кресла.
   Превозмогая головокружение, она пулей выскочила из кресла, схватила с пола швейцарский Brugger+Thomet, передернула затвором и вся напряглась, приготовилась защищаться до последнего. Она чувствовала, что пришельцы - реальные хозяева корабля - найдут способ как к ней войти. И она не ошиблась.
   Она ожидала, что в любую секунду разверзнется в стенке дверь и к ней на верхний уровень ворвется спецназ серых пришельцев.
   - Всех перестреляю! - Ника быстрым движением достала из рюкзачка ещё один магазин с тридцатью патронами.
   Она ожидала, что вот-вот ворвутся пришельцы. Но произошло нечто совсем другое. Произошло то, чего она никак не ожидала.
   Внезапно весь корабль куда-то пропал. Пропал потолок, пропали стены и пол. Всё исчезло. Ника висела в воздухе, сжимая в руке автомат. Она посмотрела вниз: пола под ногами нет. Её держит в воздухе какой-то ярко-голубой луч. Ника видит помещение вокруг, видит столпившихся в одном месте пришельцев. Она поболтала ногами, но бесполезно. Крепко её схватили. Висит в объятьях неведомого луча.
   Ника почувствовала, как луч начал её перемещать в пространстве, выводя из того места, где ещё несколько секунд назад стояла летающая тарелка. Возможно, она и сейчас там стоит, но пришельцы умеют каким-то образом отключать стены, когда им это нужно. После всего, что они умеют делать с пространством и временем, это уже не очень удивляет.
   - Куда вы меня тащите? Я вам сейчас покажу!
   Ника решительно дернулась, наводя автомат на скопление пришельцев. Убьют - так убьют. В первый раз что ли рискует?
   Она нажала спусковой крючок. Автомат что-то прощёлкал, но ничего не выстрелил.
   - Что за фигня!
   Ника попробовала ещё раз, но опять автомат даёт осечки. Заржавел что ли после грязи? У швейцарцев очень надежное оружие, ничем не хуже Калашникова. И тут Ника поняла, что поле голубого луча не даёт автомату выстрелить. Она уже читала о похожих случаях на Земле, когда при попытке выстрелить по пришельцам или по их кораблям оружие военных просто не срабатывало.
   Внезапно, в ответ на её стрелковые потуги луч перевернул её в воздухе чуть ли не вниз головой.
   - Э, вы чего делаете, изверги?! Немедленно опустите меня на землю!
   Но пришельцы и не думали.
   - Ладно. Сдаюсь. - Ника попробовала бросить автомат, всё равно толку от него никакого.
   Но автомат не упал вниз. Он завертелся вместе с ней в ярко-голубом луче. Её тянули куда-то в сторону вместе с вертящимся автоматом.
   - Ну что за дела! Вы чего делаете! Я буду жаловаться!
   Но пришельцы не испугались угроз.
   - Я буду жаловаться в ООН! В Комиссию по правам человека!
   Судя по всему, пришельцы имели весьма смутное представление о правах человека. Даже не шелохнулись. Молча наблюдали, как она барахтается в ярком луче.
   - Ладно. - Ника пошла на попятную. - Ладно, уговорили. Не буду никуда жаловаться. Отпустите.
   Бесполезно. Стоят как истуканы.
   - Ну, отпустите! Ну, пожалуйста! Я больше не буду! Отпустите! А?
   Ника уже плела, что попало. Её опять дернуло и перевернуло в воздухе, будто её прокрутили на веревочке.
   - Отпустите, твари!!! - заорала она что есть мочи.
   Пришельцам видимо этот спектакль надоел окончательно. После очередного дикого вопля они что-то включили в луче. У Ники всё моментально потемнело. Больше она ничего не помнила.
  
  
  
  
  Часть 6. На чаше весов
  
  
  
   Ника лежала в огромном помещении вместе с другими похищенными. По сторонам ровными рядами расходились похожие на койки мягкие постаменты, на которых лежали люди. Мужчины, женщины и дети.
   Лежала она уже давно. Могла только шевелить глазами и дышать. Больше никаких движений делать не позволялось. Неведомое поле накрывало всё тело и каким-то образом управляло действиями центральной нервной системы.
   Ника много раз пыталась шевельнуться, дёрнуться, подняться. Но ничего не получалось.
   Она не привыкла к такому дурацкому положению. Крепко же её прихватили. Такую неординарную девочку как Ника вообще тяжело прихватить за что-либо. Но серым это удалось. За что она их начала уважать ещё больше. Ростом меньше чем люди, а какие классные вещи умеют делать. Летают через космос как хозяева. Перелететь за тридцать семь световых лет могут быстрее, чем Ника перебежит улицу на красный свет.
   Ника уважала серых за могучесть и развитость их цивилизации. Но самой ей от этого уважения легче не становилось. Лежит тут на койке полностью обездвиженная и беспомощно ожидает своей участи. Ожидает так же, как и сотни других похищенных, которые лежат рядом.
   Она сильная и всему обученная, умеет стрелять и водить машину, владеет восточными единоборствами, но всё это бесполезно против маленьких серых человечков, которые одним движением мысли управляют целыми заводами.
   Им подвластна гравитация. Им подвластно пространство и время. Сопротивление бесполезно. Они сделают с Никой всё, что захотят. Предупреждал же Ежов. Теперь лежит, прикованная к койке неведомой силой.
   Наверное, скоро повезут, будут делать опыты. Ой, как не хочется быть подопытным кроликом! Но что делать? Кроликов тоже никто не спрашивает. Потом вставят Нике в голову имплантант и выпустят обратно гулять по Земле. Для чего пришельцы вставляют похищенным имплантанты, никому не известно. Нике очень бы хотелось надеяться, что это делается с научными целями. Так же как люди вставляют радиодатчики оленям или морским китам, чтобы следить за их передвижениями в природе.
   Краем глаза Ника заметила, как по проходу между коек-постаментов движется серый пришелец в облегающем серебристом комбинезоне. Он подошел и остановился возле её койки. Два огромных чёрных глаза уставились на Нику снизу вверх. Он смотрел на неё изучающе.
   Нике пришла в голову интересная мысль. На военной базе, когда их обучали экстрасенсорной чувствительности, был также курс суггестивного внушения. То есть бессловесного внушения другому человеку собственной воли. Ника решила попробовать и попыталась заставить пришельца отключить защитное поле, сдерживающее движения.
   Она сосредоточилась и устремилась всеми мыслями на него, пытаясь впихнуть ему в голову мощный посыл. Реакция пришельца была неожиданной. Он вдруг очень выразительно шевельнул головой. В черных сплошных глазах прошла любопытная искорка.
   Ника сначала не поняла его реакцию. Но через секунду вдруг почувствовала, что мощный посыл суггестивного внушения, который подействовал бы практически на любого человека, на пришельца совсем не влияет. Он его легко уловил, но, что называется, ему по барабану всё это её внушение.
   Кроме бесполезности своего внушения, девочка уловила ещё кое-что в его реакции. Пришелец удивился её действиям. И даже очень удивился!
   С таким случаем он ещё не встречался. Пришельцы сами могут обращаться мысленно к кому угодно и навязывать свою волю. Но никогда ещё не было такого, чтобы сам похищенный пытался проделать то же самое с самими пришельцами. Это его и удивило. Удивило так же, как и то, что посыл внушения, отправленный девочкой, был весьма ощутимым и мог бы в принципе подействовать на другое существо. Один только этот факт был для пришельца крайне любопытным. Он очень заинтересовался.
   Впрочем, весь его интерес ограничился молчаливым созерцанием похищенной девочки, которая напрасно пыталась ему впихнуть в голову хоть что-нибудь. Постояв возле неё с минуту, пришелец удовлетворил своё любопытство. В довершение всего, Ника почувствовала, что он сам начал с большим интересом копаться в её мозгах. Это ей очень не понравилось. Она стала сопротивляться. Попыталась заблокировать мысли.
   Пришельца это ещё больше удивило. На мгновение попытка проникнуть в её мозг ослабла. Ещё раз внимательно рассмотрев похищенную, пришелец опять сосредоточился на её голове. Ника бессильна была сделать хоть что-либо. Он копался у неё в мозгах, считывал мысли и воспоминания.
   Ника не могла ничем противостоять. От его действий было очень неприятно. Ника сопротивлялась, но от этого только разболелась голова. Она прекратила бесполезное сопротивление. Пришелец бесцеремонно хозяйничал в голове. Всё, что ему нужно узнать, он узнает. В этом Ника не сомневалась.
   В конечном итоге, пришелец считал всё, что хотел. С каменным выражением серого лица он развернулся и удалился по проходу.
   Ника вся измочаленная и уставшая осталась лежать в одиночестве. Совсем одна, если не считать других лежащих рядом похищенных людей. Но никто из них не может её ничем утешить. Все в одинаковом положении.
   Тяжело чувствовать себя беспомощной. Особенно когда ты сильная и можешь всё. Ника испустила тонкую слезу. Хорошо хоть это разрешено.
   Она вспомнила о Мише. Интересно, он здесь? Или где-то в другом месте?
   Ника собрала остатки сил, ещё раз сосредоточилась и попробовала почувствовать друга. И буквально через секунду она четко почувствовала, что Миша здесь. Он рядом.
  
   * * *
  
   Три пары сплошных чёрных глаз смотрят на Нику. Три серых пришельца остановились в проходе и рассматривают девочку.
   Ника только что проснулась, устала после чужого копошения в своих мозгах. Ничего занятного в том, что её рассматривают пришельцы, не находила.
   "Чего уставились? Влюбились что ли?"
   Один из пришельцев выделялся среди троих выразительным черным кольцом-воротником на шее, где находился край серебристого комбинезона. Он подошел к Нике на один шаг.
   "Для нас нет такого понятия - любовь". - Он воспринял её слова не как шутку. Воспринял серьёзно.
   Ника удивилась, что к ней вдруг обратились мыслями напрямую. Этот пришелец почему-то решил с ней пообщаться. Ну что ж. Пообщаться - так пообщаться. Ей и самой интересно.
   "Нет понятия любви? Но для нас, людей, есть такое понятие".
   "Ты не можешь причислять себя к людям. Они создали тебя, но ты отличаешься от них".
   "Да, это так", - вынуждена была признать Ника. - "Но всю жизнь я жила с людьми. Для меня не чужды общечеловеческие ценности. Такие как доброта и любовь, радость и забота о ближнем".
   "Люди жестоки. Они убивают друг друга. Они создали тебя, чтобы убивать ещё более эффективно. Эффективно - значит больше и лучше".
   "Но в людях много хорошего. Разве плохо, когда люди любят друг друга?"
   "Для нас нет понятия хорошо или плохо".
   "Так же, как и нет понятия любви?"
   "Да".
   "Тогда какие же у вас вообще есть понятия?"
   "Эффективность и удовольствие. Это два основных понятия, на которых базируются принципы и начала нашей цивилизации".
   "Ах вот оно как!" - Ника начала понимать.
   "Мы хотим сделать тебе предложение".
   Ника про себя улыбнулась: "Замуж что ли выйти за вас? Но вы мне не нравитесь".
   "Нет, не это". - Пришелец не понимал шуток.
   "Тогда что же?"
   "Мы хотим предложить сотрудничество. Ты можешь помочь нам в реализации нашего плана. Мы считаем эффективным использовать тебя для наших целей".
   Ника очень удивилась. Вот так поворот. Пришельцы хотят ей предложить какое-то сотрудничество. Это интересно. Кроме того, хотелось бы выбраться отсюда без имплантантов в башке. Возможно, это шанс для неё.
   Одно дело, когда сотрудничество предлагал Комитет. Пойдя на поводу у эмоций, Ника отказалась. Послала Вулфовица куда подальше. И чуть не погибла сразу после этого. С пришельцами такого повторять уж точно не стоит. Они ребята серьёзные. Шуток не понимают. Нужно хотя бы выслушать, в чем состоит суть их предложения. Но для начала неплохо бы освободиться.
   "Как я могу с вами говорить о сотрудничестве, если вы меня держите без движения хуже, чем скотину? Для начала освободите меня. Позвольте мне двигаться. Тогда мы с вами будем в равных условиях и сможем говорить о сотрудничестве".
   Пришелец среагировал моментально: "Ты свободна".
   Ника почувствовала, что поле её отпустило. Пошевелила пальцами. Всё затекло, пока она лежала без движения. Двигаться было нелегко. Ника с трудом приподнялась. Скрежеща зубами, спустила вниз ноги. Спрыгнула. И упала, обессилено распластавшись на полу. Ноги не держали. Пришельцы стояли невдалеке и терпеливо ждали, пока она оклемается.
   Но оклемалась она очень быстро благодаря врожденным способностям. Мысленным усилием стимулировала кровообращение в ногах. И уже через пять секунд твердо стояла на ногах. Немного размялась.
   Балансируя на мягких кроссовках, осторожно подошла к пришельцам. Она была выше их, но ненамного.
   "Следуй за мной", - сказал главный пришелец и направился по проходу.
   Ника пошла следом. Двое пришельцев передвигались за ней.
   Девочка немного осмотрелась. Помещение, где находились похищенные, было очень большим. Настолько большим, что не видно краев. Тысячи таких постаментов. И на каждом кто-то лежит. Они лежали неподвижно и могли только смотреть.
   Десятки и сотни глаз скрестились на Нике. Люди самые разные. Военный из Швеции и горничная отеля с Мальты, маленький узкоглазый мальчик из Таиланда и пенсионерка из Австралии, студентка из Молдовы и бизнесмен из Швейцарии. Кого здесь только не было. Все лежали в своей одежде. В той самой, в которой были похищены.
   Ника ловила на себе их взгляды. Они были в недоумении. Почему они лежат, а она идет с пришельцами?
   Наконец, они дошли до крайней стены. Пришелец шёл вперёд прямо на стену.
   "Иди за мной. Не останавливайся". - Он шагнул прямо в стену и в ней исчез. Только что-то смутно блеснуло.
   Ника с квадратными глазами шагнула за пришельцем, как он и сказал. В глазах заискрилось, и она оказалась вместе с пришельцем в совершенно другом помещении.
   Она обернулась, но те двое пришельцев из сопровождения не появились за ними. Зато в небольшой освещенной со всех сторон комнате, где она очутилась, был ещё один пришелец. У него было такое же кольцо-воротник, как у пришельца, который её вёл. Только белое.
   Пришелец с белым кольцом восседал на удобном обволакивающем кресле за треугольным столом, который напоминал сверху значок "Мерседеса" - внутри круга три луча сходятся к центру. Круг, внутри которого стоит стол, выделяется по отношению к остальному полу. Он ярко-белый и светится. Стол установлен на одной центральной ножке. Сходящиеся в центре лучи закругляются, не доходя до самого центра. Круг получается как бы разделен на три сектора. Возле центра стоят три кресла. Каждое кресло стоит в своем секторе. На столе никаких прямых и острых углов, всё скруглено.
   "Интересно вы сквозь стены проходите", - заметила Ника.
   "Мы не через стену прошли", - поправил её сопровождавший пришелец. - "Мы переместились в пространстве. Переместились далеко от того места, где только что находились. На расстояние тринадцати тысяч километров по вашей системе линейных измерений".
   "Ого! А как вы это делаете?"
   "Так же как ты управляла кораблем. Мыслями. У нас все стены так настроены".
   "Прикольно".
   Сопровождающий пришелец занял своё место за столом. Недолго думая, Ника заняла оставшееся свободным кресло.
   Кресло тут же приняло удобный ей размер и стало почти обволакивающим. Очень комфортно.
   Ника осмотрела с любопытством стол: "Значит, у нас будут переговоры?"
   "Да, ты являешься самостоятельной стороной на наших переговорах".
   "Стол разделен на три сектора. На переговорах три стороны?"
   "Да".
   "Разве вы двое представляете не одну сторону?"
   К ней обратился второй пришелец с белым кольцом вокруг шеи: "Действительно, на переговорах три стороны. Мы двое представляем родственные, но разные цивилизации. Я представляю цивилизацию звезды, которую вы называете Дзета-1. Он представляет цивилизацию Дзета-2".
   "Родственные, но разные цивилизации?"
   "Да. Когда-то была цивилизация только на Дзета-1. Но, когда мы вышли в космос, мы освоили и ближайшую к нам звезду Дзета-2. Здесь образовалась самостоятельная цивилизация. У нас родственные и очень тесные связи. Мы плотно торгуем друг с другом".
   "Понятно. А я на переговорах представляю Землю?"
   "В данный момент ты представляешь только саму себя. Но после переговоров ты, возможно, будешь представлять Землю".
   Ника не поняла: "Как это?"
   Её взгляд невольно упал на стоящий перед ней стакан в форме высокого цилиндра. Нижняя часть была аккуратно закруглена, как всё что Ника видела у пришельцев. Они не любят острых и прямых углов в интерьерах и вещах. Стакан был прозрачный, но стекло - скорее какой-то пластичный материал - чуть затуманено. Прямо в боковую стенку стакана была вделана твёрдая прозрачная трубочка.
   Пришельцы поймали её взгляд. Возле них стояли такие же стаканы.
   На дне стаканов одновременно появилась золотистая жидкость и медленно наполнила их на две трети.
   "Это вселенский нектар со звезды Эридана", - сказал пришелец с белым кольцом. - "Там произрастает растение, из которого получают этот неповторимый напиток. Удовольствие в чистом виде. Большая ценность для нас. Мы закупаем его на Эридане по большой цене. Попробуй. Очень вкусно. Мы знаем, что у вас на Земле принято выпивать на переговорах".
   Оба пришельца взяли свои стаканы, поднесли ко рту. Рот у них был не такой как у людей. Небольшое округлое отверстие. Вот для чего нужна трубочка.
   Они отпили, всасывая через трубочку. И застыли на мгновение:
   - Шшшааа... - услышала она тихий как выдох звук.
   Было очевидно, что они получают удовольствие, сопровождая его этим необычным звуком.
   "Вообще-то на Земле принято выпивать после переговоров, а не в самом их начале", - заметила Ника. - "Это, во-первых".
   "Это не совсем так", - поправил её пришелец. - "Мы заметили, что чаще всего это бывает именно перед самими переговорами или в их процессе. Особенно, когда переговоры очень важны и проходят в узком кругу, как у нас сейчас. Это способствует неформальной обстановке, более близкому контакту".
   "Мне только близкого контакта с вами не хватало", - почти раздраженно подумала Ника. - "А во-вторых, я не пью".
   "Это неправда. Ты пьешь. Живое существо не может не пить. Иначе оно умрет".
   "Вы слишком буквально всё воспринимаете. Я не пью алкогольных напитков. Мне всего двенадцать лет. А, кроме того, нам ещё на военной базе рекомендовали избегать алкоголя".
   "Это не алкогольный напиток", - заверил её пришелец.
   "Ладно. Уговорили". - Нике самой не терпелось попробовать. Что же там такого в этом напитке? Тем более с самой Эриданы!
   Она поднесла стакан. Притронулась губами к трубочке. Потянула. Золотистая жидкость вошла в неё.
   - Вуууаааууу... - неожиданно протяжно выдохнула Ника, вытягиваясь на кресле и закрывая глаза.
   Вкус напитка был просто божественным. Он не походил ни на что другое. Тонкая, ненавязчивая сладость с мягкой кислинкой. Напиток разлился внутри, разнося свежесть мыслей и бодрость по всему организму. Ника запарила с закрытыми глазами словно на крыльях.
   - Отпад! - Она развела веки. Широченными глазами посмотрела на неземной напиток в стакане. Заставила себя поставить его обратно на стол. - Нет, друзья. Спасибо, конечно. Но я к нему больше не притронусь.
   "Почему?" - удивился пришелец с белым кольцом.
   "Потому что это наркотик. Он вызывает зависимость. И наверняка вреден для здоровья".
   "Нет. Он не вызывает никаких побочных эффектов. Он не вреден для здоровья. Более того, он очень полезен. Он даже омолаживает", - сладко заверил её пришелец.
   "Серьёзно?"
   "Да. Он продлевает жизнь. Поэтому он такой дорогой. Его закупают многие цивилизации по всей Галактике. А получают его только на Эридане. Только там растет растение, из которого делают напиток".
   "Разве вы не можете воспроизвести его с помощью ваших технологий?"
   "Увы, это невозможно. Есть вещи, которые под силу только природе".
   "Понятно. Но ведь это все равно наркотик. Он ведь вызывает зависимость?"
   "Да. Попробовав раз, хочется потом ещё. Но он не вызывает такой зависимости как настоящие наркотики. Без этого напитка можно нормально жить и он не вызывает ломки. Подумал о нем, как о приятном, и снова забыл".
   "Действительно, интересно", - согласилась Ника. - "Но всё-таки я ограничусь только этим одним глотком".
   "Почему?"
   "Мне уже хочется ещё. Я не хочу большей зависимости. Когда я вернусь на Землю, где я там найду этот напиток?"
   "Мы будем его тебе поставлять".
   "Но ведь вы сами сказали, что это большая ценность даже для вас. Вы поставляете этот напиток членам Комитета на Земле?"
   "Нет!" - четко отрезал пришелец.
   "Тогда чем же я заслужила то, что не заслужил даже Комитет?"
   "Ты ещё ничего не заслужила", - поправил пришелец. - "Заслужишь ты или нет - это будет темой наших переговоров".
   "Понятно", - стала догадываться Ника. - "Значит, вы хотите от меня что-то очень важное взамен?".
   "Да. Ты хочешь посмотреть нашу планету?"
   "Конечно, хочу".
   "Тогда выпей ещё напитка. И мы тебе покажем, как мы живем... Выпей!" - подстегнул её пришелец.
   Нике и самой хотелось. Она поднесла стакан и с вожделением отпила ещё глоток.
   - Ваааууу... - Она закрыла глаза и куда-то понеслась.
   Ника увидела, что летит над планетой. Неизвестно в чем, но она летит и видит всё. Пришельцы мысленно управляют её полётом.
   Она увидела под собой город. Огромный город, утыканный высоченными небоскребами в тысячи этажей. Везде горят огни. Небоскребы все похожи друг на друга как близнецы-братья. Они очень высокие. Они раскинулись во все стороны до горизонта и нигде не кончаются.
   Ника пролетела полпланеты, но так и не увидела ни клочка природы. Всё застроено светящимися небоскребами. Вся планета как один огромный город. Сколько же здесь населения?
   "Более пяти триллионов", - сообщил ей пришелец. - "На Дзете-1 в несколько раз больше".
   "А это что?" - Ника увидела высоко в темных небесах громадное светящееся колесо с многослойными перегородками. В нижней части колеса, в самом центре расходились и сходились мигающие цветные кольца. Со стороны выглядело очень красочно.
   "А это что?" - спросила девочка.
   "Здание правительства Дзеты-2".
   "А какой у вас тип правительства?"
   "Корпоративная технократия. Это не совсем так, но больше подходит по вашей классификации".
   "То есть когда во главу угла ставятся технологии и всем правят корпорации?"
   "Одна корпорация".
   "Как одна?" - удивилась девочка. Она уже вернулась из виртуального полёта и снова смотрела на пришельцев.
   "Когда-то давно корпораций было много. Но теперь осталась одна. Одна небольшая корпорация на Дзете-2. И большая корпорация на Дзете-1".
   "А как же конкуренция?"
   "Реальная конкуренция есть только между двумя оставшимися корпорациями на Дзете-1 и Дзете-2".
   "А здесь, на самой Дзете-2 есть конкуренция?"
   "Есть, но она управляема из единого центра корпорации. Когда-то торговля на планете базировалась на принципах реального рынка и свободной торговли. Была настоящая конкуренция между различными корпорациями. Но постепенно, в результате укрупнения, всё пришло к тому, что сам принцип свободной торговли стал управляться из единого центра. Если когда-то рыночные ниши возникали сами по себе, в ходе развития цивилизации, то сейчас всем управляет одна корпорация. Она управляет самим процессом создания новых рынков внутри Дзеты-2. Конкуренция создается только между подразделениями одной и той же корпорации".
   "Понятно. А с другими цивилизациями есть конкуренция?"
   "Да. Наши две корпорации реально конкурируют на галактическом рынке с другими цивилизациями. Для укрепления наших позиций в галактике мы координируем свои усилия. В этом процессе мы видим дальнейшее укрупнение и в перспективе создание одной большой корпорации для всей цивилизации Дзета".
   "Вы считаете это положительным?".
   "Конечно. Ведь это удовлетворяет одному из наших основных понятий - эффективности. Наша цивилизация, таким образом, развивается, становится богаче и сильнее".
   "Но вы посмотрите, что вы сделали со своей планетой! У вас нет ни единого живого клочка. Кругом одно железо! Богаче и сильнее? Вам не кажется это сомнительным?"
   "Нет, не кажется. Мы развиваемся - и это эффективно. Но ты правильно высветила нашу основную проблему. О ней и пойдет наш дальнейший разговор".
   "Похоже, я начинаю понимать", - заметила Ника. - "Эта проблема каким-то образом связана с вашими действиями на Земле?".
   "Да".
   "Тогда я слушаю внимательно. Рассказывайте".
   И пришельцы начали свой рассказ.
  
   * * *
  
   "Когда-то очень давно на этой планете были моря, поля, леса и горы", - рассказывал пришелец с черным кольцом. - "Теперь ничего этого нет. Мы отказались от природной составляющей ради эффективности. На Дзете-1 такая же ситуация. Только там природы не стало намного раньше. Мы научились сами синтезировать большинство необходимых для нашей экономики ресурсов. То, чего нам не достает, мы закупаем у других цивилизаций. Но мы очень многое продаем. Нам это выгодно. Мы становимся богаче и сильнее".
   "Как вы вышли на нашу планету? Чем для вас выгодна Земля?"
   "Мы путешествуем и исследуем космос уже много веков. Мы основали колонии на многих необитаемых планетах других звезд. Колонии поставляют минеральное сырье для наших заводов. Когда мы нашли планету Земля, она нам очень понравилась. Просто уникальная планета по своей природе. Редчайшее сочетание природных и биологических ресурсов. Мы видим в ней огромный потенциал для эффективного использования".
   "Вы хотите её изгадить так же как свои планеты?"
   "Мы хотим использовать Землю для своих нужд. Использовать не только полезные ископаемые. И не только биоресурсы. Огромный интерес для нас представляют рекреационные ресурсы. То есть возможности для организации отдыха. На Дзете нет такой природы как на Земле. Многие из нас хотели бы жить на этой планете. Мы также видим возможности для организации туризма других цивилизаций. Очень большой и выгодный рынок".
   "И что же вам мешает в реализации ваших идей?".
   "Мешает то, что на Земле уже есть разумная цивилизация".
   "Что вам мешает выйти на официальный контакт с Человечеством и обо всем договориться с людьми?"
   "Это запрещено".
   "Почему?" - удивилась Ника.
   "Потому что существует Галактическая Коалиция. В Галактическую Коалицию входят все высокоразвитые цивилизации Галактики. И наша цивилизация тоже входит. Это дает нам многочисленные выгоды и права при торговле со всеми цивилизациями, входящими в Коалицию. Это выгодно для нас. И это эффективно".
   "Галактическая Коалиция? Хм. Интересно. И что же, коалиция запрещает вступать в контакт с Человечеством?"
   "Да".
   "Почему же?".
   "Цивилизации, вступающие в Коалицию, должны ратифицировать Галактическую Конвенцию и следовать правилам этой Конвенции. Одним из основных правил Конвенции является запрет на контакты с цивилизациями, которые не входят в Коалицию".
   "Ах вот оно как! Однако как же тогда человечество может рассчитывать на контакт, если это не разрешено?"
   "Есть две возможности. Первая возможность заключается в том, что контакт может быть произведен центральным органом самой Коалиции - Советом Галактической Коалиции. Основанием для такого контакта должно быть безусловное согласие не менее шестидесяти двух процентов входящих в Коалицию цивилизаций. В таком случае цивилизация, с которой устанавливается официальный контакт, получает право на отношения и торговлю с любыми цивилизациями, входящими в Коалицию".
   "А вторая возможность?"
   "Сама цивилизация может подать заявку на вступление в Галактическую Коалицию. В этом случае она принимается в случае безусловного согласия не менее тридцати восьми процентов цивилизаций Коалиции. Однако даже если Человечество подаст такую заявку, его не примут".
   "Почему же?"
   "Потому что на Земле не прекращаются войны. Военный способ решения конфликтов не считается эффективным цивилизациями Коалиции. Поэтому люди не могут рассчитывать на вступление, пока не прекратятся войны. Кроме того, Человечество по большому счету ничего не знает о Космосе и внеземных цивилизациях. Более того, многие уверены, что других цивилизаций просто не существует".
   "Но ведь вы сами приложили к этому руку! Вы потребовали от Комитета обеспечения секретности вашего пребывания на Земле. Ведь так?"
   "Да, это так".
   "Вы постоянно прилетаете на Землю и похищаете людей. Как это согласуется с правилами Коалиции?"
   "Правила разрешают цивилизациям Галактической Коалиции посещение планет других цивилизаций для научных целей. Но такие посещения должны оставаться незаметными для самой цивилизации, которую посещают. Цивилизации, входящие в Коалицию, не должны вмешиваться в развитие других цивилизаций. Они должны развиваться самостоятельно".
   "Вы хотите сказать, что посещаете Землю только с научными целями?"
   "Не совсем. И здесь мы подходим ближе к теме наших сегодняшних переговоров с тобой. На Земле в течение уже почти столетия мы осуществляем долгосрочный план".
   "Что ещё за план?" - Ника насторожилась.
   "Мы хотим контролировать Землю. Но для быстрого претворения в жизнь наших планов нам мешает членство нашей цивилизации в Галактической Коалиции. Мы не можем нарушать её правила, потому что нас могут за это исключить. Мы не хотим, чтобы нас исключили, потому что имеем множество выгод от членства в Коалиции. Поэтому мы пошли по обходному пути. Исследование человеческой цивилизации - это прикрытие нашей реальной цели. В последние десятилетия мы осуществляем финальный этап подготовки и реализации нашего плана".
   "Что за финальный этап?"
   "Когда мы установили контакт с теми людьми, которые позднее объединились в Комитет, мы заключили с ними ряд торговых соглашений. Согласно этим соглашениям мы предоставляли Комитету различные виды новых технологий. Комитет, в свою очередь, обеспечивал нам разрешение на постройку нескольких баз на территории Соединенных Штатов Америки. В соглашениях предусматривалась так называемая "программа обмена", по которой нам разрешалось похищать американских граждан для проведения над ними медицинских экспериментов, психологических и генетических исследований. Мы действительно проводим такие эксперименты во время похищений. На основе этих экспериментов мы принимаем решение об установке имплантантов тем или иным похищенным, а затем возвращаем их на Землю".
   "Разве только в США вы похищаете людей? А в других странах?"
   "Конечно, и в других странах тоже. Мы заключили соглашение не только с американским Комитетом. Похожий Комитет существует также и в России. С ним мы заключили соглашение ещё когда был Советский Союз. Поначалу два Комитета не знали о существовании друг друга. Каждый думал, что мы заключили соглашение только с одним Комитетом, а других просто не существует. На самом деле, это было частью нашего долгосрочного плана с самого начала. И тому, и другому Комитету мы пообещали предоставить наши технологии и секреты межзвездных полётов. Кое-что они получили. Но основных технологий мы не дали. Тем более мы не собирались предоставлять технологию межзвездных полётов. Кроме того, людей мы похищали больше, чем сообщали обоим Комитетам".
   "То есть вы нарушали свои договорные обязательства?"
   "У нас не было договорных обязательств, потому что мы не несем никаких обязательств перед цивилизациями, не входящими в Коалицию".
   "Железная логика. Для чего же вы похищали людей больше, чем сообщали?"
   "Это было частью нашего плана. В том числе, как ты выразилась, нарушение соглашения с Комитетом. Это тоже было частью плана".
   "И для чего же?"
   "Специально для того, чтобы оба Комитета догадались, что мы нарушаем".
   "Странная логика".
   "Когда оба Комитета узнали о существовании друг друга и поняли, что мы нарушаем соглашения, так же как и то, что они не получат всех обещанных технологий, они всполошились. Они поняли, что от нас исходит потенциальная угроза. В Комитетах произошел идеологический раскол. Одни предлагали принести извинения за сокрытие информации и выйти с имеющейся информацией на публику. Другие категорически отвергли такой вариант. В тот момент нам пришлось поработать. Если бы в споре победила первая сторона, то наш план провалился бы моментально. Мы вмешались, подключили свои рычаги влияния через похищенных членов Комитета и их родственников с имплантантами, чтобы направить дальнейшее развитие сценария по выгодному для нас и заранее запланированному варианту. В итоге победила вторая сторона. Представители обоих Комитетов заключили между собой тайное соглашение. Тайное не только от людей, но и от нас. Они думали сокрыть от нас это соглашение, но на самом деле никто из них до сих пор не подозревает, что тайное соглашение было инспирировано нами и с самого начала являлось частью плана".
   "Мда, как у вас всё запутано. И что же было в тайном соглашении?"
   "Вторая сторона, которая победила в споре, предложила разработать оружие против наших кораблей. Советский Союз поддержал это предложение. С того момента в США и СССР проводились совместные разработки в этом направлении. Работы велись в рамках программы Стратегической оборонной инициативы СОИ или проект "Звездные войны". СОИ не имела никакого отношения к системе обороны от советских ядерных ракет. Название проекта "Звездные войны" было гораздо ближе к действительности, чем мог подумать простой человек-обыватель".
   "Так это против вас, оказывается, всё было задумано? Но ведь Советский Союз был против программы СОИ и "Звездных войн"".
   "Это было задумано обеими сторонами, как искусное прикрытие реальной стороны программы. Ни люди, ни мы не должны были догадаться о настоящей цели секретных работ. Соединенные Штаты и Советский Союз были тайными союзниками в этом плане с начала восьмидесятых".
   "Но для чего вы инициировали это тайное соглашение, направленное против вас самих?"
   "Ты понимаешь - для достижения нашей цели мы вынуждены вести очень тонкую игру между Коалицией, Комитетом и Человечеством. Наш план похож на граненый бриллиант, он содержит много граней. Оба Комитета заключили между собой это тайное соглашение. Но они не подозревают, что оно является частью нашего плана и, в конечном итоге, тайное соглашение сыграет на нашей стороне".
   "Я уже примерно понимаю, к чему вы клоните. Но хотелось бы услышать от вас конечные детали плана".
   "Ты всё правильно и быстро понимаешь. Потому мы и выбрали тебя для нашей цели. Технологии, которые мы предоставили Комитетам, были предоставлены нами неспроста. Они были использованы, главным образом, при разработке новых видов оружия массового поражения. Комитеты думают, что применят это оружие против нас, против пришельцев со звезды Дзета. Но они ошибаются. Это оружие будет применено против самих людей. Сценарий противостояния между США и Россией, который Комитеты используют для прикрытия, этот сценарий станет реальностью. На Земле будет война между людьми".
   Пришельцы следили за реакцией девочки.
   Ника ожидала услышать и такой вариант. Но всячески отодвигала его как можно дальше в мыслях. Не хотела верить.
   "Но ведь вы сами говорили, что цивилизации, входящие в Коалицию, считают войну неэффективным средством решения конфликтов. Как это согласуется с вашими словами, что на Земле будет война? Третья Мировая Война, к которой вы же сами толкаете?"
   "Наша цивилизация не будет воюющей стороной, и не будет нести потерь. Мы спровоцируем на Земле войну, направив специальный кодированный сигнал на все имплантанты похищенных людей. Этот сигнал будет направлен на возбуждение крайних состояний ненависти и агрессии. Среди похищенных людей много высокопоставленных людей и военных, отдающих приказы. Будут отданы приказы на запуск ракет с термоядерным и нейтронным оружием. В первый день войны в крупнейших городах и странах погибнет до половины населения Земли. Затем несколько месяцев будет идти война с применением всех самых последних и современных видов вооружения. В том числе тех, которые разрабатывались по нашим технологиям и планировались к применению против нас же. Война будет остановлена, когда останется не более четверти от первоначальной численности населения Земли".
   "То есть погибнет около четырех миллиардов человек?"
   "Да".
   "Вы так спокойно об этом говорите. У вас совесть есть?"
   "Нет. У нас нет такого понятия".
   "Я так и подумала. Хорошо. Ладно. Идём дальше по лесу. Зачем нужны такие большие жертвы?"
   "Чтобы расчистить площадь для нашей деятельности".
   "Почему же тогда вы не всех хотите уничтожить? Тогда вся планета достанется вам".
   "Этот вариант менее эффективен. Мы проводили расчеты".
   "Менее эффективен? То есть для вас будет эффективно оставить какую-то часть людей на Земле?"
   "Да".
   "Чтобы использовать их как рабочую силу? Рабство?"
   "Нет. Понятие рабства здесь не подходит. Это не будет принудительный труд. Мы создадим условия".
   "То есть вы выйдете на контакт с оставшимися людьми? Они узнают о вашем существовании?"
   "Да".
   "Подождите. А как это согласуется с правилами Галактической Коалиции? Ведь вы не имеете права проводить такой контакт без согласия Коалиции?"
   "Действительно, не имеем такого права. Но в правилах Коалиции есть оговорка".
   "О! Вот она где собака зарыта!" - догадалась Ника. - "Ладно. Рассказывайте дальше. Что за оговорка?"
   "Оговорка касается случаев глобальных войн на планетах цивилизаций, не входящих в Коалицию. Если в результате такой войны гибнет больше половины населения такой цивилизации, то любая цивилизация, входящая в Коалицию, имеет право вмешаться и остановить войну без согласия Совета Галактической Коалиции. Но!...".
   Пришелец выдержал многозначительную паузу в мыслях, давая понять Нике, что подходит к самому главному.
   "Так-так", - сразу заинтересовалась Ника. - "Что за но?"
   "Но для того, чтобы наша цивилизация имела право вмешаться и остановить войну, мы должны получить на то четкий запрос. Мы должны получить четкую просьбу вмешаться и остановить войну. Эта просьба должна быть адресована нам, как внеземной цивилизации. Просьба может быть выражена мысленно любым представителем цивилизации, терпящей войну".
   "Что-то вроде молитвы?"
   "Такое сравнение уместно. Но ни в коем случае не к богу! Ещё раз повторяю, что просьба должна быть адресована непосредственно нам, как внеземной цивилизации. И никому другому! Иначе мы не имеем права вмешиваться. Таковы правила Конвенции".
   "Ты смотри, как интересно получается. Какая политика в Галактике замешана! Значит, вы хотите воспользоваться оговоркой в Галактической Конвенции для того, чтобы захватить Землю?"
   "Нет. Не верно выражено. Мы не имеем права захватывать Землю. Как цивилизация, оказавшая помощь и остановившая войну, мы имеем право на опекунство над потерпевшей цивилизацией. Мы поможем Земле восстановиться после войны. Мы поможем потерпевшим в войне людям".
   "То есть вы хотите сыграть в роли освободителей?"
   "Такое сравнение уместно. Остановив войну, мы имеем право не только на опекунство. Мы можем также назначить координатора на Земле. Но только из числа самих землян".
   "А вот это ещё более интересно получается. Похоже, я даже догадываюсь, кого вы хотите назначить. Случайно, не меня?"
   "Да. Мы хотим видеть тебя нашим координатором на Земле".
   "Ну и ну. Чем же я заслужила такую честь?"
   "Мы считаем, что ты будешь выполнять эту роль более эффективно, чем другие земляне. Сами люди создавали тебя, как сверхчеловека. И у них это получилось. Ты лучше, чем простые люди. Ты мыслишь и работаешь эффективнее других".
   "А кто обратится к вам с просьбой о спасении?"
   "Ты обратишься. Мы вернем тебя на Землю с имплантантом. Когда начнется война, ты обратишься к нам с просьбой о спасении. Мы продемонстрируем эту просьбу позднее на заседании Совета Галактической Коалиции. Мы предъявим твою просьбу как основание нашего вмешательства. Кроме того, твоя просьба будет дополнительным основанием для того, чтобы назначить тебя нашим координатором на Земле".
   Нике очень не понравилось, что ей в любом случае будут вживлять в голову имплантант: "А можно без имплантанта обойтись?"
   "Тогда ты не сможешь направить нам просьбу о спасении".
   "Но как я сама спасусь, когда начнут взрываться термоядерные и нейтронные заряды? Вы ведь сами сказали, что в первый день погибнет половина населения. То есть для меня тоже шансы фифти-фифти".
   "Мы предупредим тебя перед началом и подскажем, как выжить и спастись. В наших интересах, чтобы ты выжила".
   Ника вся съежилась от мыслей о предстоящей войне, в которой погибнет большая часть Человечества.
   "Мне ваш план не нравится. Я не хочу, чтобы гибли люди".
   "Это твои эмоции. Ты не должна идти на поводу эмоций. Сказывается твоя жизнь среди людей".
   "Да, я жила среди людей. Я сама ощущаю себя человеком".
   "Ты знаешь, что ты не человек. Ты отличаешься от них. Ты другая".
   "Я не хочу, чтобы гибли люди. Зачем вашей цивилизации убивать столько жизней?"
   "Это эффективно. Это позволит нашей цивилизации развиваться. Даст новый толчок для развития".
   "А люди? Что будет с ними? Вы подумали о них?"
   "Человечество не исчезнет. Но право опекунства даст нам возможность непосредственного контроля над Землей. Пройдут столетия - Земля станет нашим владением, а Человечество станет частью нашей собственной цивилизации".
   "Блестящая перспектива", - с досадой подумала Ника.
   Девочка с трудом сдерживала себя, чтобы не вспылить. Рациональная сторона подсказывала, что у нее нет шансов, если она встанет в позу перед пришельцами. Просто погибнет. Или её просто вышвырнут обратно на Землю с имплантантом. А война все равно начнется. Если пришельцы манипулируют на Земле двумя Комитетами словно марионетками, а те даже не догадываются, к чему их ведут, если пришельцы водят за нос Галактическую Коалицию, то не в её силах изменить этот порядок вещей. Пришельцы все равно добьются своего. У них всё основано на эффективности. Они должны развиваться. Они всё продумали на сотни лет вперёд. Если она не согласится, то же самое пришельцы предложат другому, третьему, четвертому. Пока кто-нибудь не согласится. Возможно, уже кому-то предлагали, но теперь им понравилась Ника. Действительно, неординарная девочка. Кто может лучше подходить для их цели?
   Ника подумала, что если не в её силах изменить план пришельцев, то нужно хотя бы извлечь для себя какую-то выгоду. Ведь переговоры - они на то и есть переговоры, чтобы выбивать выгодные для себя позиции.
   Ника вспомнила о Мише. Она прилетела сюда за ним. Прилетела, чтобы спасти его. Вытащить из серого плена. На Земле, в мотеле осталась его мама Оксана, которая переживает и ждёт своего сына. Она доверилась Нике. Разве может девочка разрушить её надежды? Разве может бросить здесь в беде своего единственного друга? Мальчика, ради которого прошла всё и пролетела сквозь космос. И теперь, когда появился какой-то шанс, неужели теперь всё нужно бросить?
   Четыре миллиарда жизней. Они оказались на одной чаше весов. На другой - все остальные. На какой стороне окажется Миша, его мама Оксана и сама Ника?
   От пришельцев никуда не скроешься. Они прямо сейчас следят за её мыслями: "Ты хочешь этого мальчика?"
   "Я хочу спасти его".
   "Опять твои эмоции?"
   "Пусть так. Но я хочу вытащить его. Это мое условие. Я прилетела на вашу планету, чтобы спасти друга".
   Пришельцы посовещались мысленно друг с другом: "Это не условие. Он не стоит таких усилий с твоей стороны. Но если это действительно твоё условие, мы не будем возражать. Ты увидишь твоего мальчика".
   "Я хочу увидеть его прямо сейчас!" - потребовала Ника.
   "Хорошо".
   Ника не стала их благодарить.
  
   * * *
  
   Блеснул огонек в стене и через секунду появился Миша. Будто прошел сквозь стену.
   Он сразу увидел Нику. Обрадовался и заулыбался. А Ника увидела его. Она соскочила с кресла и бросилась к мальчику.
   Миша сделал два быстрых шага на встречу. Они мягко столкнулись и замерли в крепких объятиях. Закрытые глаза. Долгие секунды. Мгновения теплого счастья.
   Они снова встретились. Встретились на чужой планете, далеко от родного дома. В трехстах пятидесяти триллионах километров от Земли.
   Ника заплакала от гаммы ярких чувств. Потеребила Мишу по взъерошенным волосам. Он мальчик, но тоже не сдержался. Потерся ей о щеку, оставляя след горячей слезы. За первой слезой потекла вторая, третья.
   Пришельцы молча наблюдали за ними. Пытались понять их чувства, щупали их мысли.
   Миша оторвался и посмотрел на Нику влажными глазами. У неё лицо всё в слезах. Улыбнулась ему с болью в глазах.
   - Ника, ты прилетела за мной?
   - Да, Миша. Скоро мы вернемся домой. Вернёмся вместе.
   - Прости меня.
   - За что?
   - За то, что не послушал тебя.
   Ника улыбнулась ему блестящими от слёз глазами:
   - Тогда ты меня тоже прости.
   - За что?
   - За то, что не прислушалась к тебе.
   - Твоей вины в этом нет.
   - Есть.
   - Я так не считаю. Когда мы вернемся?
   "После того, как мы установим имплантанты", - ответил пришелец с черным кольцом. Он передал свою мысль обоим.
   - Какие ещё имплантанты? - насторожился Миша.
   - Подожди. - Ника повернулась к пришельцам, держа друга за плечо. - Я прошу не вставлять имплантант Мише. Зачем он вам?
   "Мальчик физически не развит, но зато он очень умен. Он может быть полезен для нашего плана". - Пришелец передавал мысли обоим.
   - Какого ещё плана? - Миша встрепенулся, осматривая расширенными глазами пришельцев, дивный треугольный стол и стаканы с золотистой жидкостью. - Ника, объясни мне, что у вас тут было?
   - Да погоди ты! - Ника мягко колыхнула его за плечо. - Он вам не нужен. Нужна только я. Я согласна выйти с имплантантом. Но не впутывайте его.
   "Если это твое условие для реализации нашей совместной договоренности, то мы не возражаем. Мальчик будет отпущен без имплантанта".
   - Какой договоренности? - Миша ничего не мог понять.
   - Я также требую обеспечить безопасность мальчика и его мамы, - обратилась Ника к пришельцам, не обращая внимания на Мишин вопрос. - Они не должны пострадать в ходе войны. Иначе я не отправлю вам запрос.
   "Ты выдвигаешь слишком много условий и требований. Но мы пойдем навстречу, потому что для нас важен наш план и важна наша с тобой договоренность. Принимая во внимание твои чувства к мальчику, мы обеспечим безопасность его и матери. Они не пострадают. Но имей в виду, если ты нарушишь договоренность и не отправишь запрос, мы накажем тебя. Твой друг погибнет. Умрет медленно и мучительно, так же как и его мать. Ты будешь видеть, как они умирают. Но ничем не сможешь им помочь. Если ты не отправишь запрос, мы не остановим войну. Она будет продолжаться, пока не погибнут все люди. Не погибнешь только ты одна. Мы сделаем так, что ты выживешь. Ты будешь ходить одна по выжженной планете, посреди гниющих трупов и развалин. А мы все равно получим контроль над планетой, когда она будет пустой".
   - Я поняла вас! - закричала Ника в ужасе. - Я всё сделаю, как мы договорились!
   Мальчик испуганно крутил глазами то на Нику, то на пришельцев:
   - Что здесь происходит?! Какая война?! Какие договоренности?! Почему все погибнут?! Я ничего не понимаю.
   "Мы договорились о сотрудничестве", - сухо ответил пришелец. - "Девочка будет помогать нам в реализации нашего плана".
   - Какого плана?! - Миша с испугом и сомнением посмотрел уже на саму Нику, которая держала его за плечо.
   Ника потянула его к столу:
   - Пойдем. Мне придется тебе всё объяснить.
   Пока шёл к столу, Миша заметил необычную серьёзность на лице девочки. Её лицо отдавало тяжелой мрачностью как никогда до этого. Те несколько метров, которые она вела его к столу, её глаза смотрели в пол.
   Мише стало вдвойне не по себе, когда он увидел девочку такой:
   - Ника, что с тобой? Я тебя совсем не узнаю.
   Она подвела его к своему креслу:
   - Садись.
   - Рассказывай, Ника. Не тяни, - сказал Миша, располагаясь в обволакивающем кресле.
   Ника с хмурым, как черная туча, лицом присела на кромку стола перед ним. Пришельцы сидят за ней, по бокам слева и справа, так что Миша хорошо видит их.
   - То, что ты сейчас услышишь, Миша, это страшно. Я расскажу вкратце суть моей договоренности с пришельцами. Пришельцы проводят на Земле специальную операцию. Они хотят контролировать нашу планету и её ресурсы. Для этой цели они спровоцируют на Земле Третью Мировую Войну, в которой погибнет три четверти населения нашей планеты. Меня вернут на Землю с имплантантом. Когда начнется война, я должна обратиться к цивилизации Дзета с просьбой о спасении. Пришельцы остановят войну, выступив в роли добрых спасителей. Это позволит им взять опекунство над нашей планетой и над Человечеством. Моя просьба о спасении будет основанием для этого на заседании Совета Галактической Коалиции.
   Миша почувствовал, как изнутри наливается тяжестью:
   - Война на земле? Три четверти населения погибнет? Пришельцы в роли освободителей? Я ничего не понимаю.
   Пришлось Нике рассказать ему всё подробно, начиная от того, как пришельцы начали осваивать космос и кончая Галактической Коалицией.
   Миша слушал её рассказ с жутким чувством, будто стадо колючих мурашек пробегает не по спине, а прямо по черепу.
   - И ты согласилась с ними сотрудничать? Ты будешь их координатором на Земле после войны? - спросил он Нику, сопровождая свои слова таким жгучим взглядом, что даже ей стало не по себе.
   Девочка опустила глаза:
   - Это лучший вариант из всех, что я вижу.
   - Лучший??? - Миша задрожал от гнева. - Четыре миллиарда человеческих жизней - лучший вариант? Как у тебя только язык поворачивается говорить такое? Гитлер со Сталиным, наверно, в гробу только что перевернулись.
   Ника снова подняла взгляд:
   - Война в любом случае произойдет. Мы не сможем помешать. Я решила, что будет лучше, если мы выживем и сможем что-то сделать для блага Человечества уже после войны.
   Миша сверкнул молниями из глаз, словно Зевс в ярости:
   - Да лучше мы все сдохнем вместе, чем будем помогать этим дистрофикам! - Он ткнул пальцем в направлении пришельцев, сидящих за столом как истуканы, и даже привстал с кресла.
   - Миша, ты чего? Успокойся. - Ника приблизилась к нему, мягко взяв за плечи, попыталась усадить обратно.
   - Не трогай меня!!! - рявкнул Миша и оттолкнул её руки так отчаянно, что Ника в шоке отшатнулась. Он привстал с кресла и гневно направил на неё указательный палец. - Ты с ними заодно! Подлая гнида! А я тебе верил!
   Ника стояла с круглыми от потрясения глазами, в которых пересеклась мимолетная боль, испуг и отчаяние. Миша уловил эту искорку в её глазах. Их взгляды встретились, зависнув напряженной линией между ними. Дрожащие секунды. Судьбоносный момент. Миша вспомнил всю дружбу и близость с Никой от самого начала. В решающие моменты она всегда была рядом. Когда-то она уже спасла ему жизнь, будучи готова пожертвовать собой. И сейчас она идет на всё, чтобы спасти друга. Смирилась с будущей войной, но готова отдать всё ради Миши.
   У него всё осело внутри. Бушующий гнев застыл в пораженном сердце. Опять заслезились глаза. Ника стояла перед ним в плывущем мареве.
   Миша обессилено прикрыл веки и опустился на кресло. Он откинулся на нем и прикрыл ладонью глаза.
   Ника смотрела на него с болью. Она осторожно приблизилась, мягко опустилась перед ним на колени и тихо прислонилась головой:
   - Прости меня, мой друг, - прошептала чуть слышно.
   Пришельцы неподвижно, но с интересом наблюдали за ними. Пришелец с черным кольцом взял стакан с напитком и потянул:
   - Шшшааа...
   "Предложи своему другу напитка. Он успокоит его".
   Ника медленно повернула голову. Посмотрела на пришельцев, балдеющих от золотистой жидкости. Посмотрела на свой стакан. Взяла его и вернулась к Мише. Присела справа на свободный мягкий подлокотник.
   Она мягко потеребила его по плечу:
   - Миша, попей. Это напиток со звезды Эридана. Только там растет растение, из которого его получают. Очень вкусный напиток. Я сама пробовала. Серые закупают его на Эридане по большой цене. Попей, пожалуйста. Тебе понравится.
   Миша снял ладонь с глаз, вытер слезы, посмотрел на Нику и на золотистый напиток в стакане, который она ему протягивает. Принял в свою руку. Посмотрел на пришельцев:
   - На Эридане по большой цене, говоришь?
   - Да. Большая ценность для них. Удовольствие в чистом виде. Попробуй. Тебе понравится.
   - Хм. Большая ценность. А который из них главнее? - спросил он Нику, имея в виду пришельцев.
   - Тот, который с белым кольцом. Он с Дзеты-1. Там старшая цивилизация.
   Ника с удивлением и настороженностью пронаблюдала, как Миша встает с кресла со стаканом в руке и встает в позу перед тем самым пришельцем. Пришелец с белым кольцом сидел в кресле правее и ближе к Нике, чем другой.
   Миша обратился к нему:
   - Вы все сволочи! Играете чужими жизнями и планетами. У вас нет совести! Пейте свое пойло сами! - И с этими словами плеснул напитком пришельцу в лицо.
   Ника тихо ахнула от неожиданности и сразу встала с подлокотника. Золотистые капли стекали по лицу пришельца.
   "Варвары. Это стоит как целый завод!"
   - А мне до задницы, сколько он стоит! - Закричал Миша пришельцу в лицо. - Можешь пососать свою лысину!
   Ника круглыми по пять копеек глазами посмотрела на своего друга, которого привыкла считать тихоней. Потом на пришельца. Пришелец начал медленно подниматься со своего кресла. Ника напряглась.
   Она рванулась долей секунды раньше. Пришелец поднимал палец, направляя на Мишу. Ника сама очень хорошо помнила, каких дел может натворить луч из такого пальца.
   Перемахнула через стол. Молниеносный удар ногой по руке. Удар, в который она вложила всю силу, отбросил руку вверх. Луч вырвался из пальца и ударил в потолок прямо над Мишиной головой. Успела.
   Ника, не останавливаясь, спружинила ногами и подпрыгнула, разворачиваясь и разгоняя в воздухе правую ударную ногу. Смертоносный разгон. Резкий выдох и выброс энергии в момент удара. Гидравлический молот МГ-300 в миниатюре. Чудовищной силы удар острым ребром по тонкой шее.
   Голова пришельца слетела с шеи и покатилась по полу, разбрасывая черные капли. Ника срезала её ударом, будто отрубила мечом.
   Второй пришелец застывшим взглядом смотрел, как его приятель валится на пол уже без головы, а из перерубленной шеи хлюпает густая черная как нефть кровь.
   Быстрой молнией Ника перемахнула к нему через стол и выдернула за шею из кресла. Второй пришелец просто был в шоке и ничего не пытался сделать для защиты.
   В этот момент у дальней стены блеснул огонек и появился серый пришелец в серебристом костюме с какой-то черной трубкой в руке.
   - Стоять!!! - заорала ему Ника и обхватила своего пленного за голову сильной рукой, которой могла просто вырвать всё это хозяйство при желании. - Стоять, иначе он труп!.. Дёрнешься - башку оторву, - сообщила она пленному.
   Она была уверена, что чёрная трубка стреляет похлеще, чем луч из пальца. Поэтому была настроена решительно и готова на всё. Миша перешел грань и теперь им остается только сражаться, а если придется - погибнуть в бою.
   Серый пришелец остановился, как она приказала. Он уставился на обезглавленное тело и на Нику, схватившую одного из управляющих корпорации. Управляющее звено отличается от других по чёрному кольцу-воротничку вокруг шеи.
   Ника заметила, что пришелец с черной трубкой остановился и не нападает. Она поняла, что в этом есть какой-то шанс.
   У стены возле вооруженного пришельца вспыхнули ещё три огонька и появились ещё три пришельца с трубками. Миша всё ещё стоял ошарашенный происшедшим по ту сторону стола, ближе к вооруженным пришельцам.
   - Миша, быстро ко мне! - крикнула Ника.
   Он пригнулся, перескакивая под столом к подружке.
   - Держись возле меня. А вы четверо не вздумайте дергаться! Я девочка отчаянная. Если что, раздумывать не буду. - И с этими словами в подтверждение своих слов прокрутила в мыслях картинки всех спецопераций, в которых она участвовала, будучи в секретном Проекте ещё в России.
   Пришельцы могли видеть эти картинки, считывая её мысли.
   "Они не нападут на вас", - заверил Нику плененный пришелец. Она чувствовала, что он перепуган в высшей степени. Немудрено перепугаться после того, что Ника сотворила с его товарищем.
   "Почему не нападут?" - спросила Ника.
   "Пока ты держишь меня в заложниках, ты в безопасности".
   "Я не очень то в это верю", - заметила Ника. - "У нас на Земле с террористами, которые берут заложников, долго не панькаются. В конце концов, все равно штурмуют. Не думаю, что у вас отличается подход. Но я просто так не дамся. Если они нападут, ты сразу погибнешь".
   "Если ты убьешь меня, то сама сразу погибнешь. Пока ты держишь меня, ты в безопасности".
   "Ладно. Обоснуй".
   "У нас есть железное правило. Наша цивилизация ценит жизнь каждого индивидуума. Убийство - это страшное преступление. В случае возникновения угрозы жизни любого из нас, вся цивилизация вне зависимости от сил и средств обязана сделать всё, чтобы сохранить жизнь".
   "А как же ваше понятие эффективности?"
   "Жизнь одного индивидуума выше понятия эффективности для нашей цивилизации".
   "Значит, они будут выполнять всё, что я скажу, лишь бы сохранить тебе жизнь?"
   "Совершенно точно. Конечно, если это не поставит под угрозу другие жизни".
   "Людям бы ваше отношение к жизням соплеменников. И всё было бы нормально".
   Тем временем, в помещении прибывало серых пришельцев. У дальней стены их скопилось уже около двух десятков. Вооружены такими же черными трубками. Были там и невооруженные пришельцы с такими же, как у пленного, чёрными кольцами вокруг шеи. Управленцы, они же командиры.
   - Всем бросить оружие! Немедленно! - приказала Ника. - Иначе я оторву ему голову!
   Она решила проверить, как действует то, о чем сообщил ей пленный.
   Пришельцы побросали свои трубки на пол.
   - Теперь вон отсюда все!!! Немедленно освободить помещение!
   Пришельцы нехотя зашевелились. Один за другим вспыхивали огоньки в стене, за которой они исчезали. Наконец, все исчезли. Остались только Ника с Мишей и пленный.
   - Так, значит, работает, - обрадовалась Ника.
   - Что работает? - спросил Миша с интересом.
   - Похоже, у нас появился шанс вырваться. Я не особо в него верю, но у нас с тобой нет другого выхода.
   - Что за шанс?
   - Пока у нас пленный, они не посмеют нас убить. Они ценят жизни каждого индивидуума.
   - Свои ценят, а чужие нет? - удивился Миша.
   - Да... Ты боишься смерти? - спросила Ника пленного.
   "Да. Очень боюсь".
   - Значит, ты будешь помогать нам, чтобы остаться жить?
   "Да, конечно буду".
   - Ладно. Хорошо. - Ника потянула пришельца, обходя стол, к дальней стене. - Миша, за мной. Будем прорываться.
   Миша поспешил за ней.
   - Как работают эти штуки? - спросила Ника пришельца, указывая на лежащие трубки. - Чем они стреляют? Лучами, лазерами или чем?
   "Фотонейтронными импульсами".
   - Фотонейтронными импульсами? И какой от них вред?
   "Они не причиняют вреда вещам и предметам, проходят сквозь стены. Но, проходя через живую плоть, начисто прожигают ее".
   - То есть в теле остаются дырки? - Ника спрашивала пришельца вслух, чтобы и Миша слышал.
   "Да".
   - Миш, а ну возьми одну трубку.
   Мальчик нагнулся и поднял одну с пола.
   - Попробуй стрельнуть в стену. - Попросила Ника.
   Миша направил трубку на стену. Всю прогладил пальцами в поисках спускового крючка, кнопки или какого-нибудь переключателя. Но ничего не было. Стенка гладкая. Трубка и всё тут.
   - А как ею стрелять? - спросил Миша в растерянности.
   - Как стрелять этой штукой? - задала Ника вопрос пришельцу.
   "Она управляется, как всё на нашей планете. Мыслями. Нужно подумать об этом".
   - Говорит, что мыслями. А ну попробуй. Подумай о выстреле.
   Миша напрягся, подумал. Но ничего не произошло.
   - Телепаты хреновы! - буркнул он в сердцах. - Не получается ничего.
   - Да, телепат из тебя никудышный, - согласилась Ника. - А ну, дай мне в левую руку. А то правой надо клиента придерживать.
   Миша передал ей трубку в левую руку. Ника навела на стену и подумала о выстреле. В ту же секунду из трубки блеснул тонкий луч и ударил по стене.
   - Ух ты! Стреляет! - обрадовался Миша.
   - Точно. В моих руках даже палка стреляет, - довольно проворчала Ника.
   - И что дальше? - спросил Миша. - Я не вижу в стене никаких следов.
   - Наш клиент говорит, что этот луч проходит сквозь стены и неживые предметы. Только в живых существах прожигает дырки.
   - Ах вот оно как.
   - Ну да. Если подать поток быстрых нейтронов сверхвысокой плотности, то можно добиться такого эффекта. А ну, давай на безголовом попробуем.
   Миша поежился от мысли о безголовом пришельце и поспешил за Никой, которая потянула пленного обратно к столу, не выпуская из рук трубку.
   Ника подошла. Безголовый пришелец лежал в своем секторе на светящемся полу, а из перерубленной шеи натекла большая черная лужа. Пленный пришелец с ужасом смотрел на своего мёртвого соплеменника.
   Ника направила трубку на безголового. Блеснул короткий импульс, ударил по телу. Быстро рассеялся тонкий дымок в месте попадания. Ника присмотрелась. Точно - аккуратная дырка на месте попадания.
   - Смотри-ка, работает штучка. - Миша заблестел глазами.
   - Ага. - Ника потянула пленного обратно к стене. - Миш, возьми ещё парочку трубок на всякий случай.
   Миша с рвением подобрал ещё пару таких же штучек.
   - А ты, наш серый приятель, скажи-ка нам, можем ли мы сейчас попасть на космический корабль? Я хочу на тот же, на котором я сюда прилетела. - Она передала пришельцу картинку, чтобы он сразу понял, о чём идет речь.
   "Он находится на сто шестой станции. Думаю, вы сможете попасть на него без проблем вместе со мной".
   - Конечно. Куда ж мы без тебя? Ты можешь переправить нас на сто шестую станцию?
   "Могу".
   В ту же секунду у стены вдруг вспыхнули два огонька и появились двое пришельцев с оружием. Ника моментально вскинула на них свою трубку:
   - А ну вон отсюда!
   Пришельцы поспешили тут же исчезнуть. Ника с Мишей перевели дыхание.
   "Они следят за вами через стены", - заметил пленный.
   - Ну, пускай следят. Они ведь не могут помешать нам попасть на сто шестую станцию?
   "Пока нет. Но они могут заблокировать переход через стену".
   - Тогда пошли быстрей. Переноси нас туда. Миша держись плотнее.
   Они поспешили к стене. Ника смело потянула пришельца прямо на стену. Миша держался рядом и для надёжности взялся за плечо Ники.
   Они шагнули в стену. Блеснул огонек. Через секунду они оказались в помещении сто шестой станции.
   "Вон ваш корабль. Справа", - подсказал пленный.
   Ника увидела и сразу узнала свой знакомый кораблик. Он стоял, блеща серебристым корпусом, внутри чёрного круга с двумя нарисованными символами.
   - Миша, быстрей за мной! - Она потянула пришельца к кораблю.
   Мальчик поспешил за ней.
   За ними, возле стены, где они вышли, вспыхнуло несколько огоньков. Появились несколько вооруженных пришельцев. Ника моментально среагировала, развернувшись и прикрываясь заложником как щитом.
   - Я что, непонятно сказала? Все вон отсюда! - И в подтверждение своих слов выстрелила импульсом над их головами.
   Пришельцы перепугались и поспешили исчезнуть.
   Ника снова потянула к кораблю. Миша держался рядом.
   Они подбежали. Ника подала мысленный посыл на вход.
   Кораблик сразу откликнулся. В корпусе разверзлась невидимая доселе дверь. Миша растерянно остановился, пытаясь рассмотреть, откуда она могла появиться.
   - Миша, не стой! Запрыгивай!
   Он прыгнул вовнутрь. Ника за ним. Сразу же подала мысленный посыл закрыть дверь. Проход в корпусе моментально затянулся. Ника немедленно издала мысленный приказ кораблю: она хозяйка, никого не пускать! И поймала реакцию корабля: принято к исполнению!
   - Вперёд! - подтолкнула она Мишу.
   Они побежали, поднимаясь по круговому коридору на верхний уровень. Ника приказала кораблику открыть дверь, и они вбежали в верхнее управляющее помещение.
   - Миша! Быстро в левое кресло! А ты - в правое! - приказала она пришельцу.
   Пришелец был без напальчника, с помощью которого можно испускать парализующий луч, поэтому можно его не бояться. Теперь, он здесь с ними на равных условиях.
   - Учти, если что, ты будешь трупом через секунду! - пригрозила ему Ника, располагаясь в центральном кресле.
   "Я не буду пытаться бежать. Я хочу жить", - заверил её пришелец.
   Ника вложила ладошку в углубление и быстро подняла корабль. Но помещение было закрыто со всех сторон.
   - Как нам отсюда вылететь? - спросила Ника пришельца.
   "Лети на ту стену. Дай кораблю приказ на переход к сорок восьмым воротам".
   - Ясно. - Девочка потянула корабль на стену.
   - Ника, мне ничего не видно, - пожаловался Миша. - Ты можешь включить изображение на экран?
   Ника быстро спросила у корабля:
   - Да, без проблем.
   И в ту же секунду Миша увидел изображение перед собой на огромном экране. Они летели прямо на стену.
   - О-о! - произнес он на американский манер. - Лучше бы я этого не видел.
   И тут же перекрестился.
   Корабль налетел на стену. Миша зажмурился, представляя себя уже в раю. Но ничего плохого не случилось.
   Мальчик открыл глаза. Корабль летел в атмосфере четвертой планеты. Он увидел внизу огромные небоскребы все в огнях. Те самые, которые уже видела Ника, когда ей показывали пришельцы. Движение в атмосфере также было очень оживленным, наверное похуже чем в муравейнике. Повсюду носились летающие тарелочки, цилиндрики, сигарки, шарики и прочие геометрические фигурки.
   - Класс! - Миша засмотрелся на фантастику в реале.
   - Как бы в кого-нибудь не впялиться, - сухо прокомментировала Ника оживленное движение и тут же яростно зарычала, потянув корабль вертикально вверх. - Все с дороги-и-и!!!
   Летательные аппараты испуганно шарахались во все стороны.
   На отчаянной скорости Ника за три секунды выдернула кораблик в открытый космос.
  
   * * *
  
   Совет Управляющих Цивилизации Дзета-2 собрался на экстренное совещание.
   Председательствующий, серый пришелец с кольцом-воротником золотого цвета, обратился ко всем присутствующим:
   "Господа и коллеги! У нас чрезвычайное происшествие. Несколько минут назад похищенная землянка совершила варварское преступление. Убит член Совета Управляющих братской Цивилизации Дзета-1, находившийся на нашей планете со специальными полномочиями. Преступница совершила побег вместе с ещё одним похищенным. Они взяли в заложники управляющего Сектором работы с похищенными Департамента подготовки при Управлении обеспечения реализации Второго Особого Проекта. В данный момент они вылетели вместе с заложником на космическом корабле со сто шестой станции. В создавшейся ситуации возникла опасность утечки информации о планах Второго Особого Проекта в Галактическую Коалицию или в Комитет планеты Земля. Ввиду исключительной важности обеспечения безопасности дальнейшей реализации Второго Особого Проекта для увеличения эффективности хозяйственной деятельности цивилизаций Дзета-2 и Дзета-1, необходимо согласие Совета на применение силы против преступников с учетом вероятного риска для жизни управляющего, который находится в заложниках. Заложник может погибнуть в ходе атаки. В сложившихся обстоятельствах от нас требуются быстрые и решительные действия. Прошу голосовать за применение силы".
   Управляющие начали голосовать. Им не нужно было нажимать никаких кнопок, не нужно было поднимать рук. Голосование происходило мыслями, тут же, при всех и абсолютно прозрачно. Так что ни у кого не возникало никаких вопросов.
   Ситуация, когда мог погибнуть управляющий, находящийся в заложниках у похищенных землян, действительно была экстраординарной. Только Совет Управляющих мог дать разрешение на применение силы в такой ситуации.
   Совет Управляющих проголосовал единогласно. Возражений ни у кого не было.
   Председательствующий моментально передал приказ в космос.
  
  
  
  
  Часть 7. Свидетели для Коалиции
  
  
  
   - Йо-хо-хоу!!! - победоносно заорала Ника, когда кораблик вырвался из атмосферы в открытый космос. - Разгоняемся до максимальной скорости!
   - Класс! - отозвался Миша, глядя на космический пейзаж: краешек четвертой планеты, местная Луна вся в огнях, огромные орбитальные станции и заводы крутятся вокруг планеты, яркое пятно близкой звезды Дзета-1, множество мелких звездочек и проносящиеся космические корабли вокруг.
   Пленный пришелец смирно сидел в своем кресле.
   Ника за секунды разогналась до максимальной скорости. На экране всё понеслось светящимся дождем.
   - Вот это да! Я лечу в космосе на космическом корабле! - радовался Миша. - Я никогда не был в космосе.
   Ника заулыбалась:
   - Признаться, я тоже не была. До недавнего времени.
   - А почему нет невесомости? - удивился мальчик. - Ведь в космосе нет силы тяготения.
   - Сила тяготения создается искусственно внутри корабля. Кроме того, ты не заметил, что внутри корабль больше, чем снаружи? Пришельцы умеют искривлять пространство и время.
   - Да, умеют подлецы. На то они и пришельцы.
   Ника коротко хихикнула:
   - Скажешь тоже... А я уж думала, что мы с тобой не жильцы, Миша. Знаешь, как испугалась, когда ты отчебучил эту выходку с пришельцем?
   - Чего испугалась? Пришельца? Ты же вроде ничего не боишься?
   - За тебя испугалась. Моя реакция спасла тебя от его луча. Знаешь, как плохо после него? Я сама испытала, две недели почти в больнице провалялась. Вся разбитая лежала, голова кружилась. Жуть просто. Не хотела бы я ещё раз попробовать того луча.
   Миша погрустнел:
   - Ты лежала в больнице? Я не знал. Как? Когда это было?
   - Охраняла детей президента. Однажды ночью над ранчо президента появился НЛО. Я пыталась защитить детей. Но не смогла. Меня нейтрализовали лучом. Пришельцы похитили детей президента.
   - Наверное, они тоже здесь на четвертой планете?
   - Возможно.
   - Нам надо было их тоже спасти. Может сейчас вернемся за ними? Там ещё столько похищенных осталось.
   - Сейчас это слишком рискованно. Мы сами с тобой чудом вырвались. Будет правильнее, если мы попытаемся связаться с Галактической Коалицией и расскажем им о плане серых пришельцев. Ведь они нарушают правила Коалиции. Только таким образом мы можем нарушить планы пришельцев, а значит, можем предотвратить войну на Земле. Это лучший вариант из всех, что я вижу.
   - Я согласен с тобой, - сказал Миша. - Тогда летим туда, где находится эта Коалиция. Сколько нам лететь?
   - Перелететь туда мы можем за секунды.
   - За секунды?! - не поверил Миша.
   - Да. Межзвездный переход займет секунды. Но сначала нам нужно удалиться от планеты на достаточное расстояние. Поле тяготения планеты влияет на фокусировку гравитационных волн, с помощью которых производится межзвездный переход.
   - И сколько займет по времени, чтобы удалиться от планеты на безопасное расстояние?
   - Безопасное расстояние триста миллионов километров. Это сорок пять минут полёта на максимальной скорости. Из них тридцать минут мы уже пролетели. Скоро будем на месте.
   - Ну, это радует, что недолго осталось, - сказал Миша.
   - Боюсь только, что рано ещё радоваться. Серые не дураки. Они понимают, как много поставлено на карту. Думаю, что они попытаются помешать нам перелететь к месту нахождения Совета Галактической Коалиции.
   Миша замолчал на минуту, глядя в раздумье на экран:
   - Ника. Я должен сказать тебе спасибо.
   - Спасибо? За что?
   - Ты снова спасла мне жизнь. Прости за мои резкие слова. Я не имел права так тебя называть.
   - А я на тебя ничуточки и не обиделась, - улыбнулась Ника. - В тот момент я думала совсем о другом.
   - О чем же?
   - Как нам с тобой выбраться? Тогда мне не до обид было. Но признаться, была очень потрясена твоими словами.
   - Прости меня.
   - Конечно. Только, Миша, больше такого не повторяй. Во второй раз нам так не повезет.
   - Надеюсь, что второго раза не будет.
   - Я тоже надеюсь.
   "Нас преследуют", - обратился к Нике пришелец.
   Ника моментально проверила. Действительно, за ними пристроился какой-то корабль.
   - Нас преследуют, - сказала она Мише.
   - Кто? - Мальчик напрягся.
   "Это боевой корабль", - сообщил пришелец.
   Ника вышла на связь. Перед ней и на экране возникло лицо серого пришельца.
   "Требую немедленно остановиться! Иначе мы откроем огонь на поражение!" - твёрдо заявил серый пришелец с боевого корабля.
   "Если вы откроете огонь, заложник погибнет!" - не менее твердо ответила Ника.
   "У нас есть разрешение Совета Управляющих. Если вы не сдадитесь, мы откроем огонь вне зависимости от заложника".
   Пленный пришелец задрожал как кленовый лист: "Сдайтесь! Пожалуйста, сдайтесь! Я не хочу умирать..."
   - Что происходит? - спросил Миша, который видел на экране лицо пришельца, но ничего не мог понять, потому что разговор вёлся телепатически.
   - Они требуют сдаться. Иначе откроют огонь на поражение, несмотря на заложника. У них есть разрешение правительства.
   - Что же делать?
   "Что у них за оружие?" - спросила Ника у пленного.
   "Фотонейтронная змейка".
   "И что она делает?"
   "Стреляет фотонейтронными лучами. Но не одиночными, а массово. Плотность лучей в накрываемом змейкой пространстве очень высокая. У нас нет шансов. Сдавайтесь".
   Пришелец передал свои слова также и Мише.
   - От этих лучей никак спрятаться нельзя?
   - От них ничто не закроет, - сказала Ника. - Это такие же лучи, как из трубок. Они проходят сквозь стены.
   - Неужели, придётся сдаваться?
   "Сдавайтесь!" - грозно приказал пришелец с боевого корабля. - "Иначе, мы стреляем".
   "Ладно. Мы останавливаемся". - Передала Ника ответ и тут же отключилась.
   Она остановила корабль и наклонила тарелку чуть набок. Боевой корабль за ними тут же остановился.
   - Неужели, все? - тихо сказал Миша.
   - Всё только начинается, - ответила Ника с хитрой улыбкой... и тут же сфокусировалась на первой попавшейся точке.
   "Что вы делаете?!" - в ужасе затрясся пленный пришелец.
   Ника резко повернулась к Мише. Глаза, такие добрые секунду назад, вдруг налились кровью. Но Миша не успел ужаснуться.
   - БЫСТРО НА ПОЛ!!! ГОЛОВОЙ К ЦЕНТРАЛЬНОЙ КОЛОННЕ!!! - рявкнула Ника на Мишу изо всех сил, сверкая молниями из злых, красных глаз.
   Мальчик чуть ли не выкатился из кресла от таких резких слов, подобных приказу. Он упал на пол и вытянулся головой к центральной колонне.
   Миша повернул к ней голову, лежа на полу:
   - Ника, что...
   - ЛЕЖАТЬ!!!
   Пришелец в ужасе сорвался с кресла и сделал несколько шагов. В ту же секунду Миша увидел лучи. Те самые лучи, которыми они с Никой стреляли из трубок.
   Лучи проходили через корпус корабля, будто его не было. Спрятаться невозможно.
   Лучей было так много, будто в корпусе корабля решето.
   Пленный пришелец издал свистящий звук и повалился на пол. Миша увидел, как его пронзило лучом. Тонкий дымок в месте попадания моментально рассеялся. Пришелец падал на пол.
   Холодный ужас окатил Мишу словно кипятком. Смерть ходит рядом в виде прожигающих всё живое лучей. Попадет - не попадет. Рулетка.
   Мальчик внезапно понял, почему Ника приказала ему лечь головой к центральной колонне. Так у него было больше шансов. Он лежал параллельно лучам. Меньше вероятность, что его прожжёт лучом.
   Миша испугался за Нику. Она же сидит в кресле!
   Но он не успел по настоящему испугаться. Корабль вдруг сильно затрясло. Мальчик поспешил прижаться к полу.
   Трясло в течение трёх секунд, не больше. Затем, всё успокоилось. Больше ничего не трясло. И необычно тихо.
   Миша встрепенулся. Быстро поднялся. Оглянулся.
   Он увидел, как Ника встает с центрального кресла. Она сделала один неровный шаг в сторону. Покачнулась. Вдруг вся съежилась. Медленно повалилась и упала на бок. Она лежала на полу спиной к нему, не разгибаясь.
   У Миши ёкнуло сердце:
   - НИКА!!!
   Он бросился к ней. Подбежал. Упал сбоку на колени.
   - Ника, что с тобой?
   Он потянул её за руку. Ника послушно перекатилась на спину. Он увидел её глаза, поблескивающие как холодное стекло через полуопущенные веки. Волосы разбросались вокруг. Чуть приоткрытые губы. Левой рукой Ника держится за что-то под черной футболкой.
   Ника почти прошептала:
   - В меня попали.
   Тихий шепот ударил как гром.
   Миша дрожащими руками приподнял футболку... и чуть сознание не потерял. Всё в крови. Рука вся перемазана будто томатным соком. Но это не сок. Вся красная ладошка прижимается к груди не в силах сдержать смертоносный поток. Кровь пробивается ручейками, стекает по бокам и животу, окрашивая светлую кожу тонкими и широкими полосками.
   Под Никой уже натекла красная лужица. Коварный луч прошил насквозь.
   - О, нет... - простонал Миша. - Ника, ты же не умрёшь?
   Она взяла свободной рукой его ладонь. Её ресницы дрогнули. Ника смотрела на него сквозь полуопущенные веки. Глаза стали влажными. Она крепко сжала Мишину ладонь. Он не почувствовал, как у него заныли пальцы от её сильной хватки, потому что от её глаз исходило тепло. Трепещут застывшие слезы.
   - Ника, ты же не умрёшь? Ты ведь можешь сама себя лечить. - Миша вспомнил, что она может мысленным усилием стимулировать факторы свертывания крови.
   Она шевельнула веками:
   - Повреждена аорта. Ничего не получается.
   Миша сглотнул тугой комок:
   - Тебе больно?
   - Да, - выдохнула Ника.
   Её слова были тихими. Миша видел, что Ника быстро слабеет.
   - Что я могу сделать? - В его голосе смешалась надежда и отчаяние.
   - Ничего, - ответила Ника.
   - Только скажи. Я всё сделаю.
   Ника потянула его за руку, чтобы он наклонился ближе к её лицу:
   - Послушай, - сказала она, разделяя слова слабеющим голосом. - Мы сейчас в глубоком космосе. Я не знаю где. Тебе предстоит самому научиться управлять кораблем. Он управляется мыслями. Попробуй. У тебя получится...
   - Нет, Ника! Нет! Ты выживешь! - Миша сопротивлялся неизбежному.
   - Миша, ты должен связаться с Коалицией. От тебя зависит судьба Человечества. Доведи начатое нами до конца. Совет Коалиции находится на звезде Глиз 86. Спутник второй планеты. Глиз 86. Спутник второй планеты, - повторила Ника и чуть тряхнула его ладонь. - Ты запомнил?
   Она пристально посмотрела на него слабыми глазами. Миша слушал её, задыхаясь от жгучих слез.
   - Да, Ника.
   - Молодец. Сделай это.
   Миша поднял глаза куда-то кверху. Посмотрел больными глазами на огромный экран. Мрачный космос и тусклые звезды вокруг. Верный друг слабеет. Умирает прямо на руках.
   - О, Боже! Я не хочу. Я не хочу, чтобы она умерла. - Он обращался, глядя на россыпь бесчисленных звезд. - Господи, оставь ей жизнь! Пожалуйста! Я прошу тебя! Господи!!!
   Надрывная мольба вырвалась из самой глубины сердца и разнеслась в необъятном Космосе.
   - Миша... - услышал он слабый голос.
   Мальчик посмотрел на Нику. Из её глаза вытекла горькая слеза.
   - Поцелуй меня, - прошептала Ника.
   Её шепот прорвал тугую струну в душе Миши. Слёзы потекли ручьем. Он не мог их сдержать.
   Миша склонился над лицом девочки. Капнул слезой прямо из глаз. Тяжелая капля упала ей на дрогнувшие губы. Миша закрыл глаза.
   Они коснулись. Мгновение - вечность. Тает тонкая грань...
   Когда он открыл глаза, Ника умерла. Её пальцы отпустили Мишину ладонь. И только он продолжал держать их в своей ладони. Они застыли без внутреннего тепла.
   Мишу пронзило холодом изнутри. Всё поплыло и закружилось перед глазами.
   - НЕЕ-Е-ЕЕТ!!! - Пронзительный крик разнёсся по всему кораблю.
   Больше Миша ничего не помнил.
  
   * * *
  
   Мастер и Ученик. Они бороздят просторы Космоса уже миллион лет. А может и два. А может и больше.
   Они не ведут счет годам и векам. Они в пути. Постоянно. Бесконечно. Путь - это смысл.
   Их корабль стартовал давным-давно из далекой Галактики. Из Галактики, которой нет уже давно. И только её свет несётся по просторам Вселенной. Будет нестись вечно, как сама Вселенная.
   Мастер и Ученик. Они несутся вместе со светом родной Галактики. Они познают. Они наблюдают.
   Они познали и увидели так много. Они побывали в тысяче галактик. Повидали сотни тысяч планет. Казалось бы, нет на свете вещи, которую они не видели. И только они - Мастер и Ученик - только они двое знают, что не видели ничего. Так же, как никто никогда не видел их самих.
   Никто не видел их корабль. Так же, как никто и никогда не видел остановившийся свет. Их корабль - это свет. Свет родной Галактики.
   Они видели многое. Они видели всё. Но сегодня в который раз убедились, что не видели ничего.
   - Может, помочь? - Ученик обратился к Мастеру. Такое случалось нечасто. Последний раз такое было десять тысяч лет назад, в совсем другой галактике.
   - Какой в этом смысл? - спросил Мастер.
   - В помощи.
   - Ты ещё так молод, - заметил Мастер.
   - Также молода и Вселенная. Эти забавные существа не познали молодости. Они были в пути. Я хочу, чтобы их путь продолжился.
   Мастер задумался:
   - Путь - это смысл.
   Ученик ответил:
   - Путь - это смысл Вселенной.
   - Тогда помоги им.
  
   * * *
  
   Миша очнулся и вспомнил всё. Он не хотел открывать глаза.
   Ему хотелось думать, что приснился страшный сон. Возможно, он сейчас откроет глаза и увидит себя в своей комнате. Спустится по лестнице на первый этаж и разбудит маму, чтобы не опаздывала на работу. Потом навестит Нику. Она наверняка, как обычно по утрам, сидит за компьютером в своей комнате. Зайдёт к ней. Спросит, что нового нашла подружка в Интернете? Попросит показать новых черепашек с аукциона. Почему они ему не нравились? Почему?!
   Хотелось думать, что приснился кошмар. Но он почувствовал, под собой твердый пол. Это не его привычная постель. Он лежит на твердом.
   Расставаться с надеждой не просто. Возможно, он всё ещё лежит в огромном помещении вместе с похищенными? Может быть, Ника сюда не прилетала? Может, ему это приснилось? Она бы никогда не смогла прилететь к нему на планету пришельцев. Это невозможно. Ника наверняка осталась жива! Пришельцы вернут его на Землю, чёрт с ним с имплантантом, но зато он увидит верного друга. Он попросит у неё прощения. За всё.
   Может быть, он всё ещё в том помещении? Но нет. Постамент, на котором он лежал не был твердым. А здесь, он чувствует под собой пол. Твердый пол.
   Миша приподнялся, не открывая глаза. Поводил ладонью по полу. Нащупал что-то липкое. Открыл глаза.
   Кровь на полу. Темно-красная лужица начала высыхать, превращаясь в густую клейкую массу.
   Ника лежала рядом. На том самом месте. В том же положении. Глаза закрыты. Волосы разбросаны. Кровь на ней не исчезла.
   Миша закрыл глаза, не в силах смотреть на её неподвижное тело. Он вспомнил, как Ника говорила ему последние слова: "От тебя зависит судьба Человечества. Доведи начатое нами до конца. Совет Коалиции находится на звезде Глиз 86. Спутник пятой планеты".
   Вспомнил последний поцелуй. Вспомнил дружбу - всю от начала до конца. Опять потекли слезы.
   Сколько просидел с закрытыми глазами - Миша не помнил. А слёз не считал.
   Но неизбежное не отодвинуть. От него нельзя уйти, нельзя убежать или спрятаться.
   Миша снова открыл глаза. Взгляд упал на засыхающую кровь. И вдруг... краешком глаза Миша уловил какое-то движение.
   Он поднял глаза на Нику. Нет! Этого не может быть! Он затаил дыхание. Либо ему показалось, либо... он сошел с ума.
   Её грудь едва заметно приподнялась. И плавно опустилась. Опять приподнялась. И опять опустилась.
   Ника дышит?! Этого не может быть! Она же умерла у него на глазах!
   Огромными немигающими глазами Миша смотрел на Нику в совершеннейшем потрясении. Она дышит!
   Не веря своим глазам, Миша потянулся к её руке. Потянулся к запястью, чтобы пощупать пульс. Притронулся.
   Рука дрогнула, и Ника открыла глаза. Её взгляд уткнулся в Мишино лицо.
   Ника испуганно вскрикнула, резко дернулась и вскочила, нервно двигая ногами и отодвигаясь подальше от мальчика. Миша ахнул и резко отпрянул назад. Упал задним местом на пол. Глаза круглые и огромные от шока у обоих.
   Девочка лихорадочно выдохнула, дрожа губами, будто её только что окатили ледяной водой. Она быстро перевела взгляд с Миши на кровавую лужицу. Вспомнила всё и сразу. Посмотрела опять на Мишу, а потом опять на лужицу.
   Подключилась, щупая свой организм изнутри. Миша увидел, как у неё опять задрожали губы.
   Ника полезла рукой под футболку. Начала ощупывать себя в центре груди. Со стороны это выглядело, по меньшей мере, странно.
   Ничего не нащупав, Ника просто подняла футболку и посмотрела. Она стерла пальцами осевшую кровь, а под ней была совершенно неповрежденная кожа. Никакой ни раны, ни царапины, ничего. Но кровь есть и много.
   Ника была в совершеннейшем потрясении и растерянности от увиденного.
   - Что за хрень! - Она мгновенно подняла глаза на мальчика. - Миша, ты что-нибудь видишь?
   Миша находился в не меньшем потрясении, чем его подружка, которая задрала кверху футболку и просит его что-нибудь там рассмотреть. Крови натекло много, а ран или царапин никаких нет. Там, где должен быть прострел от луча, Ника вытерла ладонью всю красноту, обнажив совершенно гладкую кожу. Если она хоть что-то смогла ляпнуть после шока, то Миша совершенно потерял дар речи. Он только и смог, что отрицательно завертеть головой.
   Глаза Ники были округлены и никак не хотели возвращаться к нормальному размеру. Она увидела отрицательную реакцию Миши и озадаченно опустила футболку.
   Посидела так секунду в раздумье. Прострел то был сквозной. Недолго думая, она полезла рукой щупать спину. Но опять ничего не нащупала там плохого.
   - Ничего себе глюки! - Она подняла футболку на спине и развернулась, показывая Мише. - А там есть что-нибудь? Мне не видно.
   - Нет, - тихо ответил Миша.
   Ника опустила футболку и развернулась обратно лицом к мальчику. Глаза стеклянные и смотрят как будто через него. Миша никогда не видел Нику такой. А она такой никогда и не была.
   Девочка сидела на полу. Вид у неё был озадаченный, отчасти смущенный. Представшая перед ней задача не имела решения. Привычная логика сыграла пас. Ника сидела перед Мишей, пытаясь найти ключ к загадке.
   - Кровь есть, а раны нету, - тихо сказала Ника, пытаясь выразить в трёх словах озадачившую её проблему.
   Она вдруг вскочила и принялась расхаживать перед Мишей взад и вперёд. Одной рукой Ника держалась сбоку за голову, а другой упиралась себе в бок. В таком виде и расхаживала. Вид у нее был крайне беспокойный и нервный.
   Миша молча следил, как она мельтешит перед ним кроссовками от одного кресла к другому, к третьему - и обратно. Он не спрашивал ни о чем.
   Походив так взад и вперёд, Ника снова уселась на пол и забилась под пульт управления перед своим креслом, словно испуганный зверек. Она подтянула к себе ноги горкой, положила на колени голову и обхватила двумя руками. Вид у неё не изменился, даже стал хуже. Вся бледная и перепуганная.
   Миша осторожно приблизился и опустился рядом. Обеспокоено дотронулся её плеча ладонью:
   - Ника, что с тобой?
   Она посмотрела на него, смущенно опустила глаза:
   - Не знаю.
   - Тебя что-то беспокоит?
   - Не знаю. Именно это меня и беспокоит. То, что я не знаю, что со мной. Никогда раньше такого не было. Всему же должно быть логическое объяснение. Но сейчас я не нахожу такого объяснения. Я ведь умирала. Меня прошило насквозь. Я истекала кровью. Почему я теперь сижу здесь, как ни в чем не бывало? Может, я сошла с ума? Миша, я сошла с ума?
   Она посмотрела на него огромными глазами. Нездоровый оттенок в них точно был.
   Миша ответил:
   - Не думаю, что ты сумасшедшая. Я ведь тоже видел, как ты умирала. Не могли же мы оба сойти с ума одновременно.
   Ника немного успокоилась:
   - Уже проще, что я не одна себе свидетель. Но должно же быть какое-то объяснение?
   - Зачем оно тебе? Ты ведь жива! Это же чудо! - Миша радостно заулыбался.
   Ника покачала головой:
   - Я не верю в чудеса. Я привыкла во всем находить ответ. Но теперь я его не нахожу. И это не дает мне покоя.
   - Успокойся. - Миша погладил ладонью по её сильному плечу.
   - Как я могу успокоиться, когда тут такое? - Она кивнула на красную лужу. - Если случилось чудо, то почему осталось всё это?
   - Разве это так важно?
   - Для меня важно! - твердо сказала Ника.
   - Зачем?
   - Я так устроена. Я должна всё знать. Не было на свете вещи, в которой я не могла разобраться, - и тут же уточнила. - До сегодняшнего дня не было.
   - Забудь. Главное, что ты жива.
   - Забудешь тут, - проворчала Ника.
   - Может быть, моя молитва помогла? - предположил мальчик.
   Ника вдруг убрала растерянность с лица и прыснула от смеха, не сдержавшись.
   Миша порадовался, что его вопрос помог девочке отойти от шока, но с другой стороны, ему показалось грешно смеяться над молитвой.
   - Почему ты смеёшься? - спросил он Нику.
   - Скажешь тоже, молитва. Поможет как мертвому припарка. - Она возвращалась к своему бесшабашному репертуару. Но, по крайней мере, теперь Ника уже не грустила. Улыбка вернулась на её лицо.
   - Но ведь помогла. Другого объяснения нет, - заметил мальчик. - Тебе помог Бог!
   Ника в ответ бессовестно хмыкнула:
   - Бога нет. Знаешь, как говорил Заратустра? "Бог умер!" И это правда.
   Миша не стал спрашивать у нее, кто такой Заратустра. Он просто встал на ноги, выпрямился, вгляделся в Космос на включенном экране, с чувством перекрестился и сказал:
   - Господи! Спасибо тебе! Спасибо тебе, что сохранил жизнь Нике! Я так тебе благодарен!
   Ника в ответ повела себя совершенно по-свински, несдержанно хохотнув:
   - Ох-хо-хо, Миша! Ну, ты даешь!
   Не обращая внимания на выходку своей подружки, мальчик добавил:
   - Боженька! А когда я вернусь, то пойду в церковь, куплю большую-большую свечку и...
   - ...вставлю её в зад архиепископу! - брякнула хулиганка Ника, нагло хохоча и сотрясаясь от смеха.
   Миша не выдержал:
   - Почему ты смеёшься над Богом, Ника? Он ведь спас тебе жизнь!
   Ника посмотрела на его серьёзное лицо и сама резко посерьезнела. Она выбралась из своего закутка и встала рядом с мальчиком.
   - Миша, ты меня извини. - Она мягко потеребила его за плечо. - Я повела себя плохо. Но ты ведь знаешь моё отношение к этой теме. - Ника вразвалку пошла между креслами. - За две тысячи лет церковь уничтожила в крестовых походах и от инквизиции больше народу, чем это собираются сделать пришельцы. В мире есть двести пятьдесят разных религий, и каждая считает себя истинной. Вспомни историю - и всё станет на свои места в твоей голове. А мне и вспоминать ничего не надо. Я начиталась на базе секретных документов из архива. В общем, мою позицию ты понял.
   Ника чуть наклонилась, опираясь руками на спинку кресла и вглядываясь ровным взглядом в глубины Космоса.
   - Может быть, ты и права, - тяжело выдохнул Миша.
   Он посмотрел на неё со спины. Девочка стоит и всматривается в черноту между звездами, будто пытается найти во Вселенной ответ на свой вопрос.
   Черная футболка, штаны, руки - всё перепачкано красным.
   Ника, словно угадав его мысли, развернулась к нему:
   - Некрасивая я сейчас, правда?
   Миша закивал.
   - Ладно, сейчас уберемся и почистимся, - улыбнулась Ника.
   - А ты тут можешь где-нибудь помыться?
   - Да, у пришельцев техника что надо.
   Она обратилась мыслями к кораблю. В ту же секунду Миша увидел свечение вокруг кровавой лужи и пятен крови на полу. Через мгновение они исчезли, будто их и не было.
   - Ух ты! Как это получилось? - удивился мальчик.
   - Нанотехнологии, - многозначительно сказала Ника, указывая пальцем на потолок.
   - А, понятно, - растерянно кивнул Миша, хотя так ничего и не понял.
   - Тут весь корабль, всё пространство внутри него работает, как единая система. Стоит мне только подумать, и он понимает мои мысли и выполняет вот подобным образом, как ты только что видел.
   - Ага, - опять кивнул мальчик.
   - Сейчас, я и сама почищусь.
   Ника встала прямо. Через секунду вокруг неё возникло свечение. Миша удивился вдвойне, когда она предстала перед ним уже почищенная. Открытые пятна на одежде тоже исчезли.
   - Вот это да!
   - Ещё не всё, - сказала Ника. - Корабль вычищает только открытые места. - И тут же стянула с себя футболку.
   Миша увидел на секунду, что под футболкой у неё остались красные перемазанные пятна, и тут же стыдливо отвернулся.
   Ника заметила его реакцию и несдержанно улыбнулась:
   - Ты меня стесняешься, Миша?
   - Конечно, ты ведь разделась.
   - Надо же мне почиститься.
   - Ладно, я за колонну зайду. - Миша спрятался там, облокотился спиной об колонну с той стороны, чтобы не видеть девочку.
   - Ты слишком хороший мальчик, - заметила Ника.
   - А ты сама не стесняешься?
   - Чего? - спросила она в ответ.
   - Понятно, - махнул он рукой.
   Ника поняла, к чему он клонит:
   - Ты меня извини, конечно, Миша. Сам ведь знаешь, я воспитывалась на военной базе. Там не до стеснений было.
   - Приставали к тебе там что ли?
   - Нет. Не приставали, к счастью. Шеф наш, полковник Громов, у него один только недостаток был. Выпить он любил. На том все его пороки и ограничивались. А я ему вообще-то нравилась. - Ника хмыкнула. - Вызывал меня часто в кабинет. Он там со своим замом Васильевым совсем сдружился на почве выпивонов. Громов общительный был человек, а Васильев наоборот. Из него слова не вытянешь ни в трезвом, ни в никаком состоянии. Напьётся и клюёт носом, дремлет. А Громов мог хоть ведро выпить и не отрубался. Сидит себе, огурцы из салата вылавливает вилкой. И чешет мне какой-то бред на тему, до чего довели страну. А мне всё это выслушивать приходилось.
   Миша хихикнул:
   - Да, весёленькое у тебя детство было! Тебе хоть не наливали?
   - Не, ты чё? Мне только "Пепси" или "Черноголовку". Ну и колбаски там всякой, помидорчика с огурчиком похрумтеть за компанию. - Ника мило хихикнула сзади за колонной.
   Миша тоже посмеялся:
   - Ну и дела у вас там творились! А я то думал, в вашем секретном проекте всё по серьёзному было.
   - Да всякого хватало. Чего уж греха таить... Можешь выходить. Готово.
   Миша вышел и не узнал Нику. Вся совершенно чистая, одежда чистая и выглаженная, волосы аккуратно расчесаны, глаза блестят, улыбка сверкает.
   - Ну, как? Нравится?
   - Отпад! - Миша развел руками от восторга. - А одежду тебе кто погладил? И волосы кто расчесал?
   - Он! - Ника ткнула пальцем в потолок.
   - Кто он? Господь бог, что ли?
   - Сам ты, господь! - хмыкнула Ника. - Он или оно, это наш кораблик. Он всё умеет делать. Только грамотно попросить надо.
   - А меня сможет почистить?
   - Сможет. Попробуй попросить.
   Миша сосредоточился. Подумал, что хочет почиститься. Но ничего не произошло.
   - Ты по-другому делай, - подсказывала Ника. - Подумай, представь себе процесс, как ты становишься чище. И думай при этом о корабле. Обращайся к нему.
   Миша вспомнил, как Нику обволакивало дивное свечение. Представил себе этот процесс, только на себе. И, о чудо, вокруг него что-то засветилось.
   Он хотел этого и ожидал. Но всё-таки это получилось неожиданно для него. Как всегда в первый раз.
   - Ну, вот видишь? Получилось! - подбодрила его Ника, оглядывая его почищенный вид.
   - Класс! Вот это техника!
   - Теперь, тебе бы всему почиститься, - намекнула ему девочка, хитро улыбаясь.
   - Да, было бы неплохо. - Он косым взглядом посмотрел на неё.
   Ника хихикнула:
   - Всё. Я поняла. Иду, прячусь за колонной.
   В итоге Ника провела полчаса, сидя на Мишином месте за колонной, рассказывая ему какие-то дикие случаи из своей недолгой жизни - и всё это вперемешку с анекдотами. А он сам здорово намучился, пока сообразил как почиститься полностью, как почистить и выгладить одежду и так далее.
   - Всё. Готово, - сообщил он Нике.
   Она добросовестно просидела всё это время за колонной, несмотря на свою непоседливость. Даже Миша удивился, что она даже не пробовала хулиганить.
   Ника вышла и критическим взглядом осмотрела мальчика.
   - А расчесаться забыл? - спросила она, рассматривая два хохолка на голове в виде рожек.
   - Ну, у меня ведь не такие длинные волосы, как у тебя, - нашел Миша отмазку и неуклюже причесался руками.
   - Зато рожки длинные. - Ника сосредоточилась и отправила мысленный посыл.
   В ту же секунду над головой Миши возникло свечение.
   - Вот так то лучше, - сообщила ему Ника, рассматривая аккуратную прическу.
   - Спасибо, Ника. У тебя вообще лучше получается с этим кораблем общаться. Я, признаться, намучился. Телепат из меня, как ты знаешь, никудышный.
   - Ничего, научишься, - подбодрила его Ника. Пробежалась по его обновленному виду с головы до ног, сдавила тонкую улыбку.
   Миша с подозрением посмотрел на нее:
   - Ты часом не подсматривала?
   Ника хихикнула:
   - На фига мне подсматривать, когда я и так всё, что захочу, могу увидеть? Экстрасенсорно! - Она пронзительно завизжала, отвешивая довольную челюсть, словно крякающая утка.
   Миша сжал кулаки от негодования:
   - Ах ты! Ах ты сволочь! Ну, держись!
   Ника резко взвизгнула и дернулась за колонну. Миша сорвался за ней.
   Они обежали колонну по кругу. Остановились на полукруге. Он с одной стороны заглядывает, а Ника с другой стороны выглядывает.
   - Ещё и выглядывает! Совести у тебя нету!
   - У меня её отродясь не было! - хихикнула Ника.
   - Стоять!
   Он опять дернулся в одну сторону, она - в другую от него. Обежала колонну и бросилась на выход. Отворилась невидимая дверь и Ника сразу прыгнула через неё в коридор. Миша прыгнул за ней.
   Он погнался за ней по коридору вокруг летающей тарелки. Беготня, визг и крики заполнили космический корабль на долгие часы.
   Ника бегала очень быстро. В конечном итоге, она дала Мише себя поймать и любезно разрешила отвесить парочку тумаков. Ведь как приятно получить весёлого тумака от любимого друга!
  
   * * *
  
   В здании правительства цивилизации Дзета-2 было созвано экстренное совещание.
   Председательствующий обратился к присутствующим:
   - Господа и коллеги! Как вы знаете, у нас произошло чрезвычайное происшествие. Двое похищенных с планеты Земля совершили побег на космическом корабле, принадлежащем корпорации. Попытка задержать преступников не возымела успеха. Когда наш боевой корабль открыл огонь фотонейтронными лучами, землянка-зачинщица преступления включила гравитационный переход. Корабль исчез в неизвестном направлении. Засечь конечную цель перехода не представляется возможным. У нас нет уверенности, что преступники были уничтожены в результате стрельбы фотонейтронными лучами. А посему сохраняется опасность утечки информации о планах Второго Особого Проекта в Коалицию. В сложившейся ситуации мы не можем применять свои боевые корабли для патрулирования звезд Глиза-86 и Солнца, куда с наибольшей вероятностью могут отправиться преступники в том случае, если они выжили. Мы не должны пренебрегать такой вероятностью. Слишком важна наша конечная цель. Чтобы не засвечивать наши боевые корабли в этих областях, предлагаю использовать наемников со звезды Каппа Форнацис, которая не входит в Коалицию, и отличается крайней воинственностью. Мы предложим им большие деньги за патрулирование и большую награду в случае уничтожения преступников. Напоминаю, что в сложившихся обстоятельствах от нас требуются решительные действия. Прошу поддержать моё предложение".
   Совет Управляющих проголосовал единогласно. Возражений ни у кого не было.
  
   * * *
  
   Набегавшись до упаду, ребята прогулялись в обнимку по коридору вокруг корабля, словно по аллее детского парка, и вернулись на верхний уровень. Ника отворила мысленным посылом невидимую дверь, и они вместе вошли в управляющее помещение.
   Прожженный лучом пришелец так и лежал на том самом месте, где его настигла погибель.
   - А что с ним делать? - спросил Миша.
   Ника деловито подошла к мертвому пришельцу и чуть толкнула подошвой кроссовка:
   - Всё-таки мне не дает покоя то, что случилось. Видишь, у него есть прострел. И он мертвый. А я жива. Как такое может быть?
   Миша мотнул головой:
   - Да, забудь ты это. Лучше подумай, куда его убрать.
   Ника посмотрела на лежащего пришельца:
   - Даже жалко его. Он так хотел жить. Не сопротивлялся и помогал нам. И вот - конечный финал.
   - Да, немного жалко.
   - Попробую убрать его так же, как и всё на этом корабле убирается.
   Она послала мысленный посыл. Пришелец засветился. Но свечение было необычно долгим. Не секунда. Не две. И не десять. Прошла минута, прежде чем ребята увидели, как свечение исчезло. А с ним исчезло и неподвижное тело.
   - Надо же, как долго, - заметил Миша.
   Ника печально покачала головой:
   - Видимо, кораблику не так просто его убрать было, как мусор или грязь.
   Миша отошел и присел на свое кресло, положив ладонь себе на живот. Всмотрелся в россыпь звезд.
   - Кушать хочется, - тихо сказал мальчик.
   Ника посмотрела на него:
   - Да, действительно. Ты ведь ничего не ел с того момента, как тебя похитили. Интересно, ведь прошло несколько дней.
   - Ты знаешь, когда лежал в том помещении у пришельцев, кушать не хотелось совершенно. Интересно, почему так?
   Ника подумала:
   - Возможно, то поле, которым они нас удерживали, оно как-то подпитывало организм кроме всего прочего. Я допускаю такую возможность, после того, как увидела все эти их фокусы с различными полями.
   - Да, скорее всего, так и было, - согласился Миша.
   Девочка расположилась в своем кресле:
   - Даже не знаю, чем тут можно поживиться. Попробую пообщаться с корабликом на эту тему.
   Поначалу ничего не получалось. Кораблик ничего не знал о том, что такое натуральная пища. Ника быстро сообразила, что все продукты у пришельцев синтезируются искусственно.
   Рюкзачка, который она когда-то брала в полёт, на кораблике не было. Пришельцы его куда-то оприходовали после того, как захватили Нику.
   Девочка вспомнила, как она питалась на корабле шоколадом "Нестле" и пила "Пепси". А потом как убирала пустые обвертки и баночки.
   Ника начала вспоминать состав шоколада, структурные формулы и кристаллические решетки компонентов, содержание белков, жиров и углеводов, энергетическую ценность в калориях, пропорции смешивания и технологию изготовления, воспроизвела в памяти вкус и даже обвертку от шоколада - всю эту информацию передала кораблику с четким указанием "сделать".
   Кораблик начал колдовать прямо перед её носом какими-то свечениями, так продолжалось десять секунд, по истечении которых на поверхности пульта перед ней появились две обвертки шоколада "Нестле". Только получился ли в них шоколад? Это предстояло ещё выяснить.
   Миша завороженными глазами смотрел на обвертки шоколада:
   - Вот это да! - Он поднялся с кресла и поспешил к Нике. - Можно?
   - Погоди-ка. - Девочка остановила его тянущуюся руку. - Я не знаю ещё, что там получилось внутри. Может, там отрава синтетическая получилась. Сначала я сама попробую. Чуть-чуть.
   Она взяла одну обвертку, развернула. Плитка под ней воспроизводила по форме и цвету натуральный шоколад в мельчайших деталях. Ника понюхала:
   - Вроде пахнет шоколадом.
   Осторожно поднесла ко рту и откусила малюсенький кусочек от уголка. Аккуратно попробовала, пожевала и, наконец, проглотила.
   - Да, очень похоже. И по вкусу, и по наполнению похоже. Я постаралась максимально точно вспомнить и передать кораблику информацию. Но чувствуются и отличия. Синтетика есть синтетика.
   - Но есть то можно? - с надеждой спросил Миша.
   Ника медленно повернула на него голову, посмотрела серьезным взглядом, выдерживая паузу, и... мило улыбнулась:
   - Можно, - заверила она его бодрым кивком. - Бери.
   Миша тоже заметил, что шоколад чем-то отличается, но трудно сказать чем. Есть мелкие отличия во вкусе и в консистенции, а так есть, конечно, можно.
   - Конечно, лучше натуральный шоколад, чем этот. Но, надеюсь, мы скоро вернемся на Землю и там уж поедим.
   - Ага, - отозвалась Ника.
   После шоколада, она таким же образом заказала кораблику приготовить напиток "Пепси". Напиток тоже получился годным к питью, отличался от оригинала в каких-то деталях.
   Перекусив, ребята прибрались и были готовы к вылету на Глиз 86.
   - Не будем откладывать, - сказала Ника и положила ладонь в углубление своего кресла. В ту же секунду она слилась с кораблем воедино и была готова к управлению полётом.
   - Даже не знаю, как бы я без тебя тут управился со всей этой телепатией и нанотехнологиями, - заметил Миша.
   - Мне и самой поначалу непросто было.
   - А где мы сейчас находимся? - спросил Миша.
   - Действительно, интересно, куда нас занесло. Когда мы сматывались от преследования серых, я сфокусировалась на первой попавшейся точке и включила переход. Сейчас посмотрим.
   Ника обратилась за точной информацией к кораблю:
   - Мы находимся в глубоком космосе, вдали от звезд. Как странники в открытом море.
   - Далеко до Глиз-86? - спросил Миша.
   - Да. Но ближе, чем я летела к Дзете. Семнадцать световых лет. Ладно. Я фокусируюсь. Начинаем межзвездный переход. Приготовься. Будет немножко трясти.
   - Я понял. - Миша прижался плотнее к креслу.
   Ника подключилась к базе знаний корабля, чтобы рассчитать точное местонахождение звезды Глиз-86 в настоящий момент. Глиз-86 - бинарная система, в которой главная звезда имеет тусклую звезду-компаньон массой семь сотых Солнца, вращающуюся по орбите на расстоянии полутора миллиардов километров. Ника сфокусировалась на точке в четырех миллиардах километров. Включила амплификаторы. Рывок сквозь пространство.
   Три секунды сильной встряски и перегрузок. Мишу прижало к креслу, будто он весит в несколько раз больше. Изображение на экране напоминало отражение в кривом зеркале.
   Когда тряска закончилась, Миша увидел на экране перед собой незнакомую звезду. Это была первая звезда, которую он увидел со стороны. А для Ники - вторая. Если не считать Солнца. Но Солнце - родное. А здесь чужая звезда.
   Корабль находился в четырех миллиардах километров от главной звезды. Это расстояние от Солнца до планеты Нептун.
   Звезда была яркая, но явно проигрывала в этом Солнцу.
   Миша разглядел планету. Маленький шарик, вращающийся вокруг звезды, был покрыт темными и жгуче-красными как раскаленный метал полосами, опоясывающими по кругу.
   - Какая интересная планета, - заметил Миша. - Слоёная, как торт Наполеон.
   - Это не планета, - сказала Ника.
   - А что это?
   - Это звезда.
   - Шутишь что ли? - не поверил Миша. - Вон же звезда. Видишь, какая яркая? А это маленькая планета, которая вращается вокруг звезды.
   - Ну, вообще-то этот объект представляет собой нечто среднее между огромной планетой и звездой. Это звезда-компаньон. Она в семьдесят раз массивнее самой большой планеты Солнечной Системы - Юпитера. Но в пятнадцать раз меньше нашего Солнца.
   - Значит, это не планета?
   - Не планета, - подтвердила Ника.
   - А где же планеты?
   - Их пока не видно. Слишком далеко. Даже когда мы подлетим ближе, мы их сразу не увидим. У этой звезды есть четыре планеты. Три небольшие и одна огромная, в четыре раза больше Юпитера. Интересно, что она первая по порядку, вращается на ближней орбите на расстоянии ближе, чем Меркурий от Солнца.
   - То есть ближе, чем ближайшая к Солнцу планета?
   - Да.
   - Прикольно.
   - Сейчас, я буду делать второй переход в точку на расстояние пятисот миллионов километров от звезды. Оттуда нам будет ближе лететь до планеты назначения.
   - А сколько это будет по времени?
   - Переход, как обычно будет секундным. А дальнейший полёт к планете займет около часа на максимальной скорости.
   - Быстро, однако.
   Ника сфокусировалась на второй точке перехода и включила амплификаторы.
   Секундное потрясение - и корабль мгновенно переместился на три с половиной миллиарда километров. Звезда стала близкой.
   - Намного меньше, чем наше Солнце. И не такая яркая, - заметил Миша и посмотрел на Нику. - Или я не прав?
   - Да, правильно. Семьдесят девять процентов массы Солнца, восемьдесят шесть процентов его диаметра и тридцать пять процентов яркости.
   - Что-то я так и не вижу никаких планет, - сказал Миша.
   - Ещё далековато, чтобы их видеть. Мы увидим вторую планету где-то через сорок пять минут. И не забывай, что нам нужна не вторая планета, а её спутник.
   - Типа Луны?
   - Да.
   Ника уже разогнала корабль вовсю до максимальной скорости.
   Через сорок пять минут, как она и обещала, впереди показалось пятнышко второй планеты.
   - Приближаемся, - сказала Ника. - Скоро будем на месте.
   - Мы всё расскажем Коалиции. Пусть берегутся серые.
   - Что-то мне не нравится, что тут движения никакого нет, - заметила девочка. - Видел на Дзете-2 сколько кораблей пролетает? Просто проходу никакого нет. А здесь чисто. Будто мы одни тут летим.
   - Да, странно это.
   Ника приблизила изображение планеты:
   - Планета безжизненна. Вся покрыта кратерами. Никакой активности.
   - Безжизненна? - удивился Миша. - А где же Коалиция?
   - Должна быть на спутнике. Сейчас посмотрим... Ага. Вот он выглядывает из-за планеты. Был на той стороне. Сейчас дадим влево.
   Ника повернула влево, чтобы поскорее увидеть весь спутник полностью. Спутник медленно выполз из-за горизонта второй планеты.
   Теперь передняя полусфера спутника была вся открыта.
   - Через двенадцать минут приблизимся вплотную, - сообщила Ника.
   - Что видишь на спутнике? - спросил Миша.
   Она приблизила изображение. И очень удивилась:
   - Хм. Весь спутник гладкий и ровный как мячик. Везде одного цвета. Весь светло-оранжевый, как гладкий апельсин. Будто накрыт каким-то эластичным покровом. Здесь явно кто-то хорошо поработал.
   - Значит, прилетели?
   - Похоже на то. По крайней мере, смотрится гораздо лучше и красивее, чем планета серых. Она у них вся мрачная и темно-коричневая. А эта, хоть и маленькая, но радует глаз.
   - Ага.
   Ника вдруг напряглась, что-то высматривая:
   - Э, я была не совсем права. Мы тут не одни. К нам кто-то приближается. Какой-то быстрый корабль. Немного быстрее нашего.
   - Где?
   - Тебе не видно. Он справа. В семи миллионах километров. И его ещё нельзя увидеть глазом.
   Ника приблизила изображение и включила на экран. Корабль был такой же по размеру и походил формой на вытянутый морской булыжник с парными зазубринами на корме и продолговатыми трубками на носу.
   - Не нравится мне этот кораблик. - Ника включила связь.
   Она увидела перед собой звериный оскал какого-то существа, похожего на зубастого ящера-динозавра в миниатюре.
   "Ха, а вот и моя награда! Попались, голубчики!" - услышала Ника мысли ящера. И в ту же секунду, корабль открыл огонь какими-то яркими импульсами.
   Ника тут же рванула кораблик в сторону, успев при этом смачно ругнуться. Импульсы пролетели мимо.
   - По нам что, стреляют? - спросил Миша.
   - Ага! - выпалила Ника, едва успевая уворачиваться от летящих импульсов. - Ещё как стреляют!
   - Это что, Коалиция нас так встречает?
   - Не знаю. - Ника включила Мише на экран изображение ящера-пилота. - Если эта зубастая морда представляет Коалицию, то я ухожу на пенсию.
   - На какую пенсию? - Миша круглыми глазами смотрел на экран. Звезды кувыркаются перед глазами, кораблик под управлением Ники совершает невиданные фигуры высочайшего пилотажа, уворачиваясь от выстрелов.
   - Если мы с тобой выберемся из этой передряги, полетим с тобой, Миша, на какую-нибудь тихую необитаемую планету, построим там красивый домик и будем жить вместе.
   - Потом поженимся... - вставил Миша.
   - Ага, заведем детей и будем жить счастливо. А то мне как-то не по себе, когда по мне постоянно кто-то стреляет... ву-а-а-а-у! - Ника едва успела увернуться от коварного выстрела, который пролетел в каких-то метрах от корабля.
   Ящер-пилот на атакующем корабле начал злиться, что у него не получается расстрелять цель. Реакция у Ники была отменной, она очень хорошо уворачивалась, будто всё заранее чувствовала.
   Внезапно, Ника почувствовала, что рядом появился ещё один корабль. Он был большой по размеру, не меньше трехсот метров.
   Из большого трехсотметрового корабля вылетели две малютки в форме усеченного эллипса. Они устремились вперёд к нападающему кораблю. Ящер тут же прекратил стрелять и бросился наутек. Но не тут то было.
   Малютки выпустили два голубоватых луча, которыми как сетью накрыли корабль ящера. Попался зубастый.
   В ту же секунду Ника увидела перед собой новое изображение. С ней на связь вышел трехсотметровый корабль. На экране появился пришелец, очень похожий на человека. По виду это был молодой красивый мужчина с длинными светлыми волосами, отдающими рыжеватым оттенком. Ярко-голубые глаза. Нос и рот, лицо очень похоже на человеческое. По сути человек с небольшими отличиями. Он запросто бы мог жить среди людей, и никто бы не обращал на него большого внимания.
   "Вы не пострадали?" - спросил пришелец Нику.
   "Нет. А кто это был? Кто на нас нападал? И кто вы?"
   Пришелец в свою очередь удивился, когда хорошо рассмотрел Нику.
   "А вы сами откуда?"
   Ника подумала и сказала правду:
   "Мы с Земли, третья планета от Солнца".
   Пришелец ещё больше удивился: "Земля?! Солнце?! Но оттуда не летают. Ваш тип корабля принадлежит цивилизации Дзета".
   "Но, как видите, мы не похожи на пришельцев со звезды Дзета".
   "Действительно. Вы похожи на людей с Земли. Я знаю, как они выглядят, потому что был на Земле".
   "Вы были на Земле?" - Теперь уже удивилась Ника.
   "Да. Когда-то я был на Земле с инспекцией от Коалиции. Мы проверяли соблюдение правил Галактической Конвенции цивилизацией Дзета, которая проводит научные исследования на Земле".
   "И каково было ваше заключение? Что они ничего не нарушают?"
   "Постойте. Сначала скажите мне, как вы здесь оказались? Люди не летают дальше своей планеты".
   Ника пошла ва-банк: "Мы сбежали с четвертой планеты звезды Дзета-2. Нас двоих похитили и держали против нашей воли".
   "Это не запрещается для научных целей. Тем более, что ваша цивилизация не входит в Коалицию", - заметил голубоглазый блондин.
   "Мы были не одни. В том помещении, где нас держали, лежат сотни и тысячи таких же как мы людей. Пришельцы будут вставлять им в головы имплантанты".
   "Сотни и тысячи?!" - удивился длинноволосый пришелец. - "Дзета сообщает нам о меньшем количестве похищаемых".
   Ника пронаблюдала, как малютки затягивают лучами корабль ящера внутрь огромного трехсотметрового корабля.
   "Цивилизация Дзета проводит на Земле чудовищный план. Они хотят развязать через имплантированных людей глобальную войну на Земле. Войну, в которой должно погибнуть не менее трех четвертей населения планеты. Затем они выступят в роли спасителей и остановят войну. Это позволит им взять опекунство над Землей. Они давно хотят получить контроль над планетой".
   Голубоглазый блондин был заметно потрясен тем, что услышал от Ники. Он прервал её: "Постойте! Если то, что вы говорите правда, это ужасное преступление против правил Коалиции. Какие у вас есть доказательства?"
   "Я могу передать вам сейчас мои мысли и воспоминания о том, как всё было. Вы можете их принять?"
   "Конечно".
   Ника передала от начала до конца весь её разговор с пришельцами-управляющими на Дзете-2.
   "Действительно. Это очень серьёзно. Необходимо срочно созывать Совет. У вас есть возможность присутствовать на Совете?"
   "Конечно. Именно за этим мы сюда к вам и прилетели. Мы хотим спасти нашу планету. Простите, а вы какое отношение имеете к Коалиции?"
   "Я уполномоченный представитель от цивилизации Эридана".
   "Эридана?!" - воскликнула Ника. - "Как чудно! На Дзете нас угощали вселенским нектаром. Он такой вкусный! Просто божественный! Это правда, что его производят только на Эридане"
   Блондин чуть улыбнулся: "Действительно, этот напиток получают только на нашей чудесной планете".
   "Мне говорили, что на Дзете закупают его по большой цене".
   "Да мы продаем его на экспорт по высокой цене, потому что на него очень большой спрос. Но у нас самих этого напитка всегда в достатке. Позвольте пригласить вас на борт нашего роскошного корабля, о прекрасная землянка. Мы угостим вас нашим неповторимым напитком и покажем наши скромные апартаменты".
   "Мы с удовольствием", - обрадовалась Ника. - "А куда лететь?"
   "Я включаю световой маяк. Летите прямо на него".
   Ника увидела как в днище трехсотметрового корабля включился яркий огонек. Она тут же направила свой кораблик прямо на него.
   "Я вас встречу", - сказал голубоглазый блондин с теплой улыбкой и прервал связь.
   - Миша! Как классно! - воскликнула Ника. - Это корабль уполномоченного представителя цивилизации Эридана в Совете Коалиции!
   - Да ты чё, серьёзно? - Миша заблестел глазами.
   - Сейчас напьемся вселенского напитка! - радовалась Ника. - Зря ты его тогда выплеснул на пришельца.
   - Как видишь, оказалось, что не зря.
   - Пожалуй, ты прав. Если бы не выплеснул, то мы бы сюда не прилетели.
   Они приблизились к трехсотметровому корабля, подлетев под самое днище. Огромный корабль завис над ними массивной тучей.
   Яркий маяк светил из большого проема в днище, ведущего внутрь корабля.
   - Залетаем... - Ника направила кораблик в светящийся проем.
   Они влетели. По просторному проходу переместились в огромный зал, в котором стояло несколько кораблей-малюток, захваченный корабль ящера и суетились вокруг другие такие же блондины, как только что видела Ника через систему связи.
   Одна из свободных посадочных площадок замигала зеленым огоньком.
   - Приглашают! - улыбнулась Ника и направила кораблик на посадочную площадку.
   Зависнув над площадкой, кораблик уверенно приземлился и выпустил посадочные опоры. Ника увидела, что возле площадки их уже ожидает уполномоченный представитель.
   Она приподняла ладошку из углубления в подлокотнике и отключилась от корабля. Пять секунд привычно приходила в себя после необычного режима управления.
   - Ну что, Миша, идем! - наконец, сказала Ника, поднимаясь с кресла.
   Они вдвоем вышли из управляющего помещения и направились по окружному коридору, спускаясь на нижний уровень.
   Даже Ника немного волновалась.
   - Опять у тебя хохолок. Да что ж такое! - Она поспешила пригладить Мише волосы.
   - Да не волнуйся ты! - поспешил успокоить её мальчик, хотя сам волновался намного больше Ники. Шутка ли, каждый ли день приходится встречаться с уполномоченным представителем от самой Эриданы?!
   Ника отворила мысленным посылом дверь на выход и выпрыгнула на площадку. Миша спрыгнул за ней.
   Голубоглазый блондин уже стоял на площадке и приветливо улыбался. Ребята подошли к нему.
   - Привет! - неожиданно сказал блондин словами. По-английски!
   Ника с Мишей очень удивились. Они тоже в ответ поздоровались.
   - А вы что, можете говорить, как люди на Земле? - спросила Ника.
   - Я был на Земле. Жил в течение одного земного года как землянин. В Швеции.
   - В Швеции?! - удивился Миша.
   - Да. Дело в том, что мы похожи на людей. Но больше всего мы похожи на людей из скандинавских стран. Там на нас меньше обращают внимания. Поэтому я жил в Швеции. Когда меня направили на Землю в качестве наблюдателя, я уже отлично знал шведский язык. А ещё изучил английский, поскольку он на вашей планете является универсальным для общения людей из разных стран.
   Ника загорелась любопытным огоньком не меньше, чем Миша.
   - А как вас зовут? - спросила Ника.
   - Называйте меня Кристер. Такое имя было у меня на Земле.
   - Очень приятно, Кристер. А меня зовут Ника. - Она протянула ему свою руку.
   - Да, я знаю такой обычай, - улыбнулся Кристер, пожимая ей руку.
   Он был одним из немногих, кто не удивился крепкому рукопожатию девочки. Видимо, слишком мало пробыл на Земле, чтобы сравнивать.
   - А меня зовут Миша. - Мальчик протянул свою руку. Кристер охотно обменялся с ним рукопожатием.
   Ника услышала какие-то жуткие крики. Обернулась. И Миша тоже обернулся.
   Вокруг захваченного корабля собралось несколько длинноволосых блондинов. Они орудовали какими-то дивными лучами, вытаскивая ими из корабля пилота-ящера. Он сопротивлялся и жутко кричал. Ника вспомнила на мгновение, как её саму вытаскивали из летающей тарелки серые пришельцы. Вспоминая свои ощущения в тот момент, она на мгновение прониклась сочувствием к бедолаге-ящеру, которого вытягивали очень похожим образом.
   - А кто это? И почему он напал на нас? - спросила Ника у блондина.
   - Такие как он живут на звезде Каппа Форнацис. Там живет воинственная цивилизация, которая не входит в Коалицию. Они живут войной, нападают и грабят торговые корабли. В Галактике их все игнорируют и никто не желает иметь с ними никаких отношений. Я подозреваю, что у цивилизации Дзета есть с ними какой-то неофициальный контакт. Вероятно, они наняли этого индивида для того, чтобы расправиться с вами.
   - Мне кажется, вы правы, - сказала Ника.
   - Пойдёмте. Я вас провожу в мои скромные апартаменты.
   Они пошли вместе с Кристером. Корабль внутри был очень светлый, просторный и выглядел роскошно. То, что они видели на планете серых, не шло ни в какое сравнение.
   Кристер встал в центр какого-то зеленого круга.
   - Становитесь со мной, - пригласил он ребят.
   Они тоже встали с ним в круг. Через секунду что-то блеснуло и они оказались в совершенно другом помещении.
   - Прошу вас. - Кристер пригласил их на мягкие кресла вокруг прозрачного столика.
   На столике уже стояли стаканы с золотистым напитком.
   - Угощайтесь, - пригласил Кристер.
   - Я ещё не пробовал этого напитка, - заметил Миша.
   - Обязательно попробуй. Будешь смотреть на жизнь по-другому.
   Миша глянул на Нику, которая, не дожидаясь особого приглашения, взяла стакан, отпила и сразу же впала в божественный балдеж.
   - Вуууаааууу... - протяжно выдохнула Ника, вытягиваясь в кресле и закрывая глаза.
   Миша отпил своего напитка. Что за вкус! Непередаваемо! Золотистая жидкость разлилась внутри, разнося свежесть мыслей и бодрость по всему организму.
   - Уууурррр... - заурчал Миша от наслаждения.
   - Вы совсем ещё дети. - Казалось, что Кристер заметил это только сейчас.
   Он выпил своего напитка и только закрыл глаза, балдея беззвучно. Кристер столько раз уже пил этот напиток на родной Эридане. Уже вроде и привык к нему, но каждый раз, каждый глоток - это что-то новое и потрясающее, как грандиозное открытие. К этому невозможно привыкнуть.
   - Ника и Миша, - обратился Кристер к ребятам. - Расскажите ещё раз с самого начала, как всё было. Вы можете просто думать и вспоминать. Здесь есть записывающая аппаратура, которая запишет ваши мысли и воспоминания в мельчайших деталях. Они будут свидетельством на Совете.
   - А Совет действительно находится на спутнике второй планеты? - спросила Ника.
   - Да, - ответил Кристер. - Признаться, я только что вылетел на Эридану. Собирался отдохнуть от Совета. Но тут столкнулся с вами в Космосе. По вам стреляли, и я поспешил на помощь. Как видите, это было неслучайно. Я остановил свой корабль. Я хочу ещё раз во всех подробностях вас выслушать, после чего разверну мой корабль, и мы полетим обратно, чтобы созвать экстренное заседание Совета.
   - Понятно, - кивнула Ника.
   Ребята с вожделением отведали ещё несколько глотков вселенского нектара, наслаждаясь изумительным вкусом, и начали свой долгий рассказ. Рассказ мыслями и воспоминания. Всё с самого начала - и до самого конца.
  
   * * *
  
   Внутри спутник оказался очень уютной маленькой планеткой. Светло-оранжевый как кожура апельсина слой - искусственный покров планеты, сделанный из множества переплетенных физических полей.
   - А зачем этот покров? - спросил Миша.
   Кристер начал объяснять:
   - Звезда Глиз-86 даёт мало света. Тарпон, так называется спутник, вращается вокруг своей оси подобно тому, как это делает ваша Земля. День на одной половине сменяется ночью на другой. Но кроме вращения вокруг оси Тарпон обращается вокруг планеты. Это приводит к неравномерной смене дня и ночи на разных участках спутника. И самое главное, когда Тарпон скрывается от лучей звезды за огромной планетой, он весь погружается во тьму. Давным-давно световой день на спутнике занимал от четверти до одной восьмой полного цикла. Представьте, что у вас на Земле день длился бы от трёх до шести часов за сутки, а всё остальное - ночь. И представьте, что день бывает на вашей планете не один, а три раза в сутки и покрывает эти три-шесть часов не полностью, а с перерывами. То есть один час - день, потом девять часов - ночь, потом три часа - день, потом три часа - опять ночь, потом два часа - день и оставшиеся двенадцать часов - опять ночь. Этот простой пример показывает, какие непростые условия были на Тарпоне. Были большие перепады температуры от минус сорока до плюс двадцати градусов Цельсия за одни сутки или точнее за полный цикл, аналогичный земным суткам. Жизнь здесь была сложна и трудна. Постоянная борьба за выживание. В конце концов, местная цивилизация соорудила огромный экран из физических полей, который накрыл всю сферу спутника. Этот экран аккумулирует всю падающую на него из Космоса энергию ближайших и дальних звезд, а затем равномерно распределяет её по всей поверхности Тарпона, обогревая и освещая весь спутник без перепадов. После того, как был запущен в работу энергетический экран, жизнь на Тарпоне сильно изменилась. Теперь, здесь нет ночи. Постоянный день. Колебания температур минимальны, да и то сделаны искусственно, чтобы был некий цикл. На Тарпоне сильно изменилась природа. Таких интересных растений и животных не встретишь нигде. Очень чистая экология. Да и сами тарпоняне - милейшие существа. Они всегда дружелюбны и гостеприимны. Они любят свой маленькую планетку Тарпон, а сами никуда в Космос не летают. У них даже космических кораблей нет. Когда принималось решение о месте размещения штаб-квартиры Коалиции, остановились на Тарпоне. Он понравился всем. Тарпоняне были очень рады, что Совет Коалиции выбрал именно их. Но сами они воздержались от вступления в Коалицию.
   - Почему же? - спросила Ника.
   - Потому что они довольны тем, что у них есть. Большая политика их не интересует.
   Трехсотметровый корабль приблизился вплотную к экрану, чтобы пройти через него.
   - И что сейчас будет? - спросил Миша.
   - Ничего страшного. Экран умный. Он расступится на несколько секунд, пропуская наш корабль.
   Ребята увидели изображение. В сплошном оранжевом экране прорезалась дыра и тут же растянулась у них на глазах, пропуская корабль.
   - Что интересно, экран настроен на то, чтобы пропускать только корабли Совета Коалиции и никакие другие. Тарпоняне не боятся нападений недружественных цивилизаций, таких как Каппа Форнацис. Экран надежно защищает от любых нападений и проникновения врагов на Тарпон.
   - Да, молодцы, - закивала Ника. - Очень умно сделали.
   - Значит, нас они могли не пропустить? - спросил Миша.
   - Скорее всего, вы бы погибли, если бы попытались пересечь этот экран на вашем корабле.
   Ника хлопнула расширенными от потрясения голубыми глазами:
   - Выходит, мы не зря встретили вас, Кристер?
   - Выходит, что не зря, - кивнул он.
   Тем временем, огромный корабль прошел дыру в экране, которая тут же за ним затянулась. Сверху от экрана снисходил ослепительный свет.
   Картина, которую ребята увидели внизу, просто потрясла их до глубины души. Зеленые поля, леса, реки и озера покрывали всю видимую территорию Тарпона. Нигде не было видно никаких зданий, сооружений, дорог, коммуникаций. Только природа. И больше ничего.
   Трехсотметровый корабль аккуратно приземлился на берегу небольшого озера посреди поля, покрытого травами душистой полыни.
   Миша вышел из корабля и обомлел. Изумительный пейзаж вокруг напоминал такие родные картины земной степи. Воздух наполнен пением птиц и стрекотанием цикад. Волшебная музыка природы. Тепло и не жарко. А дышать то как легко и свободно!
   Ника тоже была в совершеннейшем потрясении от такого буйства природы вокруг. Запинающимися ногами она прошла справа от Миши, вертя по сторонам головой и мельтеша по плечам энергичным хвостиком. Приблизилась к скоплению высокой травы, развернулась, взмахнула руками и медленно упала на траву как на пуховую перину.
   Миша с интересом подошел, чтобы взглянуть на неё сверху. Ника лежала на траве с раскинутыми руками. Она улыбалась, глядя снизу вверх на Мишу щурящимися от яркого света глазами. Лежит и балдеет.
   Мальчик взглянул вверх, прищуриваясь. Где же солнце? Нет его на небе. Нет и облаков. Только ровный белый свет снисходит на землю.
   Миша опустил глаза на довольное лицо подружки, улыбнулся и прошёл дальше - к озеру.
   Он не ожидал увидеть такую прозрачную чистоту. Вода в озере была удивительно чистой и свободно просматривалась на многие метры вглубь озера. В воде мирно плавали красивые рыбины, похожие на форель.
   Ника незаметно подошла к Мише сзади:
   - Вот это точно класс! - Она присела на корточки и окунула в воду правую руку. Поводила ею по воде. - Тёплая.
   Миша тоже присел и поводил ладошкой по воде. А Ника решительно приподнялась, сняла с себя кроссовки, закатала до колен спортивные штаны и вошла в воду. Решила походить по воде, помочить ноги.
   - Вода такая приятная. Тёплая. А рыбки - глянь...
   Ника показала пальцем на рыбок. Когда она ходила по воде, рыбки совсем не пугались. Плавали рядом с её ногами. Она приблизила к ним руку, поводила по воде рукой, но рыбки не пугались. Лишь любопытно плавали рядом, изучая её пальцы.
   - Совсем не пуганные. Природа здесь такая чистая, - с улыбкой сказала Ника.
   - Да, напоминает немного Землю, - сказал Миша. - Только здесь намного чище. И не видно никаких следов цивилизации. Ни проводов, ни дорог. Даже деревенских домиков нет. Чистота. Красота!
   Глядя на Нику, мальчик тоже снял свои походные ботинки, закатал брюки и полез в воду. Встал рядом с Никой - разглядывать любопытных рыбок.
   - Классно!
   Кристер тоже подошел к ним и встал на берегу, с интересом глядя на ребят.
   Миша обернулся к нему и увидел интересное зрелище. Сфокусировав взгляд на двести метров дальше и выше Кристера, он увидел в воздухе стайку каких-то дивных птиц. Они бодро летели прямо по направлению к ребятам и Кристеру.
   Ника тоже увидела их и с завороженным видом сделала два плавных шага к берегу, рассекая ногами водную гладь. Миша за ней.
   Птицы подлетели и стало очевидно, что никакие это не птицы, а существа с руками, с ногами и... с крыльями. Крылья не приставные, как у Икара, а свои собственные!
   Существа приземлились на берегу и сложили за спиной удобные крылья. И тут же всё вокруг разнеслось весёлыми многоголосыми возгласами. Существа были небольшого роста и очень походили на земных детей десяти лет. Только все с головы до ног покрыты мягкой шерсткой. И очень красивые, оранжевого цвета волосы. Длинные волосы у девочек и короткие - у мальчиков. И голоса у них были такие же тонкие, веселые и щебечущие, как у настоящих детей.
   Четверо существ, двое девочек и двое мальчиков, приближаются к берегу, весело хохоча и обмениваясь трескочущими словечками. Все приветливо улыбаются. У каждого в руке по цветку.
   Они вчетвером остановились, разглядывая гостей. Двое, мальчик и девочка, направились к Кристеру. Они, тепло улыбаясь, протянули ему каждый по цветку.
   Кристер с улыбкой принял у них цветки. Затем, поднес руку и каждого погладил по головке. Со стороны это выглядело очень забавно.
   Девочка и мальчик тут же заливисто рассмеялись и отбежали в сторонку. Ника с Мишей осторожно переглянулись и усмехнулись между собой.
   Оставшиеся мальчик и девочка также переглянулись между собой и направились к ребятам. Миша и Ника вышли к ним на берег босыми ногами.
   Мальчик подошел к Нике, а девочка - к Мише. Они с улыбкой протянули им каждый по цветку.
   Ника посмотрела на свой цветок. Он был похож на ромашку с широкими фиолетовыми лепестками и мягкой медового цвета корзинкой.
   Ника поднесла руку и погладила мальчика по приятной золотистой шевелюре. Миша посмотрел на подружку, потом на девочку перед ним. Девочка смотрела на него с благой улыбкой в ожидании.
   Миша поднес руку и погладил девочку по струящимся волосам. Девочка тут же посмотрела на мальчика, они весело рассмеялись и отбежали в сторонку, скучившись вместе со своими приятелями.
   Они продолжали оживленно смеяться и щебетать, наблюдая за гостями. Миша с Никой опять переглянулись и уже рассмеялись без стеснения.
   - Вот вы и познакомились с местными жителями. Тарпоняне перед вами к вашим услугам, - сказал Кристер, указывая на четверых жизнерадостных ребятишек.
   - Это у них типа обычая приветствия было? - спросил Миша.
   - Да, ты совершенно прав. Так они приветствуют гостей.
   - Классно, правда? Вот бы у нас так все приветствовали гостей! - Миша посмотрел на Нику.
   Она поднесла цветок к носу и с размаху вдохнула, нюхая аромат. Миша увидел, что Ника закрыла глаза и падает, заваливаясь назад. А сзади - озеро.
   Миша успел поймать её, придержав за спину:
   - Ты куда это собралась?
   Упершись спиной в Мишину руку, Ника сделала два неуклюжих шага назад, хлопнув пятками по воде, и открыла глаза:
   - Миша, этот цветок не хуже, чем тот напиток с Эриданы.
   - Правда? - удивился он. - Но я попозже понюхаю, чтобы не свалиться в озеро. Ты ведь такая хулиганка, что можешь и не поймать.
   Они весело рассмеялись вдвоем. На берегу перед ними кучкой стояли веселые ребятишки.
   - Так это дети тарпонян или как? - спросил Миша.
   - Нет, они и есть сами тарпоняне, - ответил Кристер.
   - Они что, взрослые?
   - Конечно.
   - Хм. А выглядят и ведут себя как дети, - удивился Миша.
   Ника тут же встряла со своими мыслями:
   - Конечно. Тут ведь у них почти что рай земной. Живут в гармонии с собой и с природой. Только то им и остается, что веселиться и радоваться жизни. Чем плохо?
   Миша покачал головой:
   - Да, действительно. Нам бы так.
   Ника вышла опять из воды на берег.
   - А где тут находится Совет Коалиции? И где живут сами тарпоняне? - спросила она Кристера.
   - Наверху только природа. Всё остальное под землей, - ответил светловолосый пришелец. - Сейчас мы туда пойдем.
   - Вот это да! Наверху природа, а всё остальное внизу, - выпалил Миша. - Вот это уж точно классно!
   Ребята надели обувь и пошли с Кристером куда-то по полю через высокую полынь. Местные жители - тарпоняне - шли за ними чуть в сторонке, обмениваясь между собой веселым разговором.
   Они прошли около двухсот метров и тут увидели первый признак цивилизации. Сделан так незаметно, что можно и не догадаться сперва.
   Посреди поля был поставлен круглый белый круг. Два метра в диаметре.
   Кристер встал в центр этого круга.
   - Становитесь вместе со мной, - сказал он.
   Ребята встали с ним в круг. Через секунду блеснула вспышка и они оказались в каком-то уютном и хорошо освещенном помещении, напоминавшем просторные комнаты в домах японцев. Два низких диванчика без ножек стоят прямо на полу.
   Ника с разбегу прыгнула прямо на диванчик. Очень удобно и мягко. Рядом стоит столик, а на нём еда. Похоже на хлеб, свежие овощи и фрукты. Они вроде и похожи на те, что на Земле, но не совсем похожи. Помидор вроде такой же красный, а форма чуть отличается - немного угловатый. В любом случае выглядит довольно аппетитно.
   - Вы ребята тут располагайтесь, - сказал Кристер. - Поешьте, потом отдохнете. Совет будет созван завтра. Вы обязательно будете присутствовать.
   Сказав эти слова, Кристер вошел в круг, блеснул огонек, и он куда-то исчез.
   Миша обошел столик с другой стороны и присел на свой диванчик. Взгляд невольно упал на посудину с едой.
   Ника первая схватила хлеб и нечто похожее на редиску, принялась с увлечением всё это жевать. Оказалось очень вкусно, натурально и похоже на земные продукты. Миша последовал её примеру.
   Через час они уже крепко спали на своих диванчиках. Намаялись летать по Космосу...
  
   * * *
  
   Огромный зал, в котором проходили заседания Совета Коалиции, поражал своими размерами и напоминал по форме гигантский стометровый амфитеатр с высоким потолком.
   По кругу амфитеатра в закрытых прозрачных ложах располагались члены Совета - представители цивилизаций, входящих в Галактическую Коалицию. Их было так много, что кружилась голова. Тысячи.
   В самом низу амфитеатра располагалась открытая площадка в форме эллипса двадцать на тридцать метров. Здесь, в Президиуме, за круглым кольцевым столом заседали пятеро представителей от цивилизаций, играющих ключевую роль в Совете и Галактике. Белокожий нормального роста гуманоид с одним-единственным кошачьим глазом на лбу от звезды Тау Кита, маленький человечек ростом около метра - представитель цивилизации со звезды Писциум, серый пришелец от цивилизации Дзета и трехметровый черный как ночь великан-гуманоид от Альфа Менса.
   Кристер, представитель от Эриданы, стоял в центре круга, окруженного кольцевым столом Президиума. Рядом с ним в круге стояли Ника и Миша.
   Ребята впервые в жизни выступили в роли свидетелей. И впервые на таком высоком уровне. Куда уж выше в нашей Галактике!
   Они только что закончили воспоминания - долгий и утомительный процесс, во время которого их мысли передавались в специальную систему телепатического перевода. Все члены Совета были подключены к этой системе. Они смотрели и считывали воспоминания ребят в реальном времени. Телепатическая система исключала какой-либо обман со стороны Ники или Миши. Воспоминания, мысли, фантазии - всё это совершенно разные вещи. Каждому было очевидно, что перед ними не фантазии, а реальные воспоминания детей Земли, чудом сбежавших из плена серых и таким же чудом избежавших гибели.
   Кристер дополнил показания ребят своими воспоминаниями о встрече с ними. О том, как их корабль был атакован ящероподобным гуманоидом из цивилизации Каппа Форнацис. И о том, как он вынужден был вмешаться, чтобы остановить беспредел. Тем самым спас юных героев от верной гибели.
   Ника и Миша дали просто бесценные для Совета показания. Но вдвойне, даже трижды и четырежды вдвойне ценными были показания Кристера. Ведь он сам является членом Совета, входит в Президиум, представляет звезду Эридану - всеми уважаемую, одну из ключевых и наиболее развитых цивилизаций Галактики.
   Сразу же после показаний Кристера, четверо блондинов ввели ящера с Каппы Форнацис. Они вели его, удерживая специальной лучевой сеткой, которая не позволяла ему дергаться и делать резких движений.
   Кристер обратился ко всему Совету:
   "Этот индивид происходит из варварской цивилизации Каппа Форнацис, которая не входит в Коалицию. Он совершил разбойное нападение на корабль, в котором свидетели намеревались попасть на Тарпон, чтобы связаться с Советом Галактической Коалиции. Наши следователи только что закончили работу с ним. В ходе принудительного регрессивного гипноза, примененного по отношению к данному индивиду, стало известно, что он получил чёткий приказ патрулировать окрестности Тарпона. Ему были даны подробные описания угнанного землянами корабля и переданы фотографии сбежавших. Поставленная ему задача - атаковать и уничтожить корабль в случае обнаружения. Приказ был отдан ему тайно и непосредственно Главным Монархом его планеты. За успешное выполнение приказа была обещана очень щедрая награда, высокое воинское звание и привилегии при дворе Монарха. При этом Монарх неосторожно упомянул, что они выполняют особый заказ, поступивший от цивилизации Дзета, за который было обещано предоставление ряда очень желанных для Каппы военных технологий. Отдельные члены Совета, в числе которых был я сам, и раньше подозревали, что цивилизация Дзета нарушает правила Галактической Коалиции. Но подозрения так и оставались подозрениями. Не хватало чётких свидетельств и доказательств. Сегодня мы имеем перед нами такие свидетельства и твёрдые доказательства того, что цивилизация Дзета на протяжении столетий проводила двойную политику по отношению к Галактической Коалиции и к другим цивилизациям. Показания наших юных и отважных героев с планеты Земля заставляют нас по-новому взглянуть на всё более активную деятельность цивилизации Дзета в Солнечной Системе. Кроме того, они дают повод для подозрений, что случившаяся не так давно глобальная война на второй планете звезды Процион, в ходе которой была уничтожена большая часть существовавшей на ней цивилизации, также не была случайной. Той войне также предшествовала активная "научная" деятельность цивилизации Дзета, которая затем вмешалась, "остановила" войну и получила право опекунства над упомянутой планетой. Вышеупомянутые преступления являются злодейскими и чудовищными по своим масштабам, идут вразрез с правилами Галактической Коалиции и политикой сохранения стабильности в нашей Галактике. Считаю это возмутительным и отвратительным. Требую объяснений от полномочного представителя цивилизации Дзета сейчас же!"
   "Требую объяснений!" - решительно поддержал Кристера одноглазый пришелец с Тау Кита.
   "Это дикость, недостойная высокой цивилизации! Немедленно объясните!" - потребовал малютка с Писциума.
   "Требую объяснений!" - решительно заявил черный великан с Альфа Менса.
   "Требую объяснений! Требую объяснений! Требую объяснений!.." - всё пространство заполнилось возмущенными требованиями членов Совета от разных цивилизаций.
   "Требую объяснений!" - с полным правом, как настоящая землянка, заявила Ника.
   - Требую объяснений! - крикнул Миша и решительно топнул ногой.
   Серый пришелец, представитель цивилизации Дзета, сидел на своём месте, словно каменная глыба. Ему нечего было противопоставить убедительным доказательствам, прозвучавшим в зале Совета.
   Когда утихли страсти, серый пришелец заявил следующее: "Мне ничего не известно о заявленных свидетелями событиях. Я не имею информации, чтобы комментировать их каким-либо образом. Я предлагаю направить от имени всего Совета официальный запрос руководству цивилизации, которую я представляю, и дождаться официального ответа на него".
   - Нет! - закричала Ника и так же решительно, как Миша, топнула ногой. - Никаких запросов! Я требую немедленного вмешательства Коалиции, чтобы спасти мою планету! Отставьте в сторону бюрократию! Отставьте в сторону все свои дела! Немедленно направьте на Дзету специальную следственную комиссию инспекторов из числа членов Совета! Немедленно, иначе серые начнут на Земле войну! Я прошу, я умоляю вас немедленно вмешаться!..
   Весь зал опять загудел от множества мыслей.
   "Она правильно говорит. Давайте направим комиссию", - заявил представитель от Тау Кита.
   "Поддерживаю предложение", - заявил карлик со звезды Писциум.
   "Да, направим комиссию!" - поддержал великан с Альфы.
   "Направим комиссию! Комиссию на Дзету!" - скандировали трибуны.
   "И наблюдателей к Земле! Немедленно!" - потребовал Кристер.
   Начали голосовать за создание комиссии. Все голосовали "за". Только несколько цивилизаций воздержались. Но они составляли меньше одного процента от всех, имели тесную торговлю с Дзетой и потребляли оттуда товары критического импорта, без которых просто не могли никак обойтись.
   Серый пришелец проголосовал одним из последних. Он не голосовал против. Он разумно воздержался.
   Комиссия была создана. Далее пошло голосование за состав Комиссии.
   В состав Комиссии вошёл Кристер и все другие члены Президиума, кроме серого пришельца, а также несколько представителей других цивилизаций. Всего получилось десять членов Комиссии. Каждый представлял целую цивилизацию. Мише с Никой предстояло отправиться на Дзету вместе с Комиссией на правах свидетелей.
   Совет также постановил немедленно направить к Земле крейсер с наблюдателями миротворческих сил Коалиции. С этого момента Земля перешла под невидимую для Человечества опеку и наблюдение.
   Уже через час Миша с Никой были на поверхности Тарпона рядом с кораблем Кристера. Они бросали последние, немного грустные взгляды, прощаясь с бесподобной природой и милыми тарпонянами.
   Тарпоняне провожали их перед вылетом. Они подошли к Мише с Никой, как всегда весело улыбаясь. Хорошо, что Кристер их предупредил заранее про обычай прощания, и ребята сохранили при себе дивные цветки.
   Миша передал той самой девочке её цветок и чуть наклонился. Она поднесла поросшую тонкой шерсткой ладошку и погладила его по волосам. Несмотря на тонкую грусть при расставании, Миша настроил себя на весёлый лад и заливисто рассмеялся.
   Ника передала маленькому тарпонянину свой цветок. Он мягко провёл рукой по её волосам. Ника весело рассмеялась.
   Этого было более чем достаточно. Тарпоняне остались очень довольны, ибо по их обычаям это добрый знак. Это значит, что гостям у них очень понравилось, и они обязательно вернутся.
   Тарпоняне переглянулись друг с другом, рассмеялись живительной трелью и отбежали к своим приятелям, скучившимся невдалеке и наблюдающим за отлетом гостей.
   У Ники заслезился глаз от необычных эмоций:
   - Надо же, какие милые. Так не хочется отсюда улетать.
   - Да, Ника... Но надо. Пойдем на корабль.
   Через полчаса корабль Кристера вылетел с Тарпона в сопровождении кораблей других цивилизаций, представители которых вошли в Комиссию. Всего было десять кораблей. Два боевых крейсера миротворческих сил Коалиции сопровождали и охраняли их в полёте.
  
   * * *
  
   И вновь на Дзете-2 созвано экстренное совещание. Собрался весь Совет Управляющих и представитель от Дзеты-1.
   Председательствующий обратился к Управляющим:
   "Господа и коллеги! Департамент внешней разведки Управления безопасности передал срочное донесение. Сбежавшая преступница-землянка и её сообщник находятся на спутнике второй планеты звезды Глиз-86. Они уже связались с Коалицией. Наёмник от цивилизации Каппа Форнацис не сумел уничтожить их корабль при подлете к Тарпону и сам был пленён силами Коалиции. Совет Галактической Коалиции единодушно принял решение направить к нам следственную комиссию для инспекции и проверки фактов, изложенных сбежавшими землянами. В сложившейся ситуации дальнейшая реализация планов Второго Особого Проекта представляется нецелесообразной. Прошу высказывать мнения относительно наших дальнейших действий".
   Управляющий по планированию предложил следующее:
   "Мы считаем, что необходимо немедленно остановить дальнейшую реализацию Второго Особого Проекта. В сложившихся обстоятельствах наша цивилизация может утратить членство в Коалиции. Коалиция для нас намного важнее, чем Второй Особый Проект. Мы должны признать свою ошибку и пойти на сотрудничество со следственной комиссией. Для нас это шанс остаться в Коалиции. Это эффективно в данной ситуации".
   Других предложений не было. Столетний план цивилизации Дзета закончился провалом. И все это понимали. Эмоции отступали перед врожденным у серых понятием эффективности. Без Земли они смогут прожить. А вот без Коалиции... они утратят огромный рынок сбыта своих товаров. Никто не захочет иметь с ними дел. Без Коалиции Дзета обречена на жалкое прозябание подобно всем остальным цивилизациям.
   Предложение об остановке и ликвидации Второго Особого Проекта было поставлено на голосование. Все проголосовали "за".
   Однако Управляющий по безопасности внес неожиданное предложение:
   "Перед ликвидацией Второго Особого Проекта я предлагаю инициировать на Земле запланированную глобальную войну. Это будет уроком для преступников-землян и для других цивилизаций, которые осмелятся перечить нашим планам".
   Председательствующий ответил:
   "Я не считаю это разумным. Мы уже сделали одну большую ошибку. Если начнем на Земле войну, мы ничего этим не добьемся. Это только лишит нас всех шансов остаться в Коалиции. Нас немедленно исключат. Но я ставлю это предложение на голосование".
   Управляющий по безопасности проголосовал "за" свое предложение. Управляющий особых проектов воздержался. Все остальные проголосовали "против". Таким образом предложение начать на Земле войну было отклонено. С этого момента угроза Третьей Мировой Войны на Земле миновала.
   Неожиданно к присутствующим обратился Управляющий особых проектов:
   "Понимая негативные эмоции присутствующих и желание наказать преступников, хочу внести следующее предложение. Предлагаю связаться с Землей, с американским Комитетом, и сообщить им следующее. В связи с вмешательством известной им землянки и её сообщника, которых Комитет допустил на борт корабля, предоставленного нашей цивилизацией по программе обмена, мы приняли решение об одностороннем выходе из всех договоренностей с Комитетом. Мы сообщим Комитету, что они не получат обещанные теоретические выкладки, позволяющие практическую реализацию технологий межзвездных полётов. Предоставленные ранее нами образцы таких технологий в виде нескольких летательных аппаратов и топлива на основе элемента-115 будут изъяты нами в одностороннем порядке. Изъятие этих технологий мы согласуем с Коалицией и представим в качестве наших реальных шагов по исправлению допущенных нами ранее ошибок. Уверен, что Коалиция одобрит такой шаг. В то же время уверен, что данный шаг позволит нам наказать преступников руками самого Комитета после их возвращения на Землю. Комитет возлагал большие надежды на то, что мы передадим секреты межзвездных полётов. Я знаю низость этих людей, их мстительность и злопамятность. Мы выйдем из наших договоренностей с Комитетом, сообщив имена и фотографии виновных в разрыве наших договоренностей. А Комитет найдет способ как их наказать, когда они вернутся на Землю. Предлагаю высказывать ваши мнения, коллеги".
   Высказался управляющий по финансам:
   "Я не считаю это эффективным. Существует большой риск, что это только усугубит наше положение. Предлагаю не вести больше никаких закулисных игр с Коалицией, иначе это может закончиться плачевно для всей нашей цивилизации".
   А управляющий по безопасности высказал такое мнение:
   "Мне нравится это предложение. Показной выход из договоренностей с Комитетом добавит нам очков перед Коалицией и позволит наказать виновников чужими руками. Предлагаю поддержать это предложение. Давайте проголосуем".
   Председательствующий сразу же вынес предложение на голосование.
   Управляющий по финансам и Управляющий по планированию проголосовали "против". Председательствующий и Управляющий по маркетингу воздержались. За принятие предложения проголосовали Управляющий по безопасности, Управляющий по продажам, Управляющий по обеспечению, Управляющий по учету, Управляющий по кадрам, Управляющий по научно-техническому развитию, Управляющий по внешним связям, Управляющий особых проектов и представитель от Дзеты-1.
   Большинство проголосовали "за". Председательствующий тут же отдал распоряжение готовить сообщение о выходе цивилизации Дзета из всех договоренностей с Комитетом.
   Сразу после отданного распоряжения он получил срочную информацию и тут же обратился к Совету Управляющих:
   "Господа и коллеги! Мне только что сообщили о приближении кораблей специальной комиссии Совета Галактической Коалиции. В соответствии с нашим коллегиальным решением, я отдаю распоряжение пропустить корабли Коалиции, обеспечить им беспрепятственный проход и посадку на Головной Станции для Высокопоставленных Лиц. Прошу всех членов Совета Управляющих собраться на Головной Станции для торжественных мероприятий по встрече высоких гостей".
   В этот момент Ника с Мишей находились на корабле полномочного представителя от Эриданы. Кристер был рядом с ребятами.
   Вместе с кораблем Кристера к планете приближались девять кораблей других членов Комиссии и два боевых крейсера сопровождения.
   На экране появилось изображение. Ника увидела темно-коричневую планету серых пришельцев и огромный корабль пограничного контроля. Тот самый, на котором она когда-то попалась. При мыслях об этом у неё прошёл холодок.
   Знакомое Нике лицо серого пришельца появилось на экране перед Кристером и ребятами. Однако Ника не услышала привычный вопрос таможенника "Цель вашего визита?". Вместо этого пришелец смотрел на них, ожидая, что скажут они сами.
   Кристер обратился к таможеннику:
   "Мы представляем специальную следственную комиссию Совета Галактической Коалиции, направленную на вашу планету для проведения чрезвычайной инспекции соблюдения правил и условий Коалиции. Требуем немедленно пропустить наши корабли, обеспечить нам свободную посадку и беспрепятственный доступ по всей планете. Неповиновение требованиям Комиссии повлечет немедленное исключение вашей цивилизации из членства в Коалиции. Любые попытки вооруженного сопротивления и провокаций по отношению к кораблям Коалиции будут расценены как объявление войны против всех цивилизаций, входящих в Коалицию".
   Ника с Мишей невольно заулыбались, слушая столь жёсткие требования по отношению к ненавистным серым. Они ждали, что скажет таможенник.
   "Мне приказано пропустить вас и подчиняться любым вашим требованиям. Добро пожаловать, достопочтенные представители Коалиции".
   - Вот это да! - тихо прошептала Ника. Она не ожидала такого теплого приема от недавних обидчиков.
   - Это точно, - шёпотом заметил Миша.
   А Кристер невозмутимо обратился к таможеннику:
   "На период проведения инспекции мы требуем закрыть пограничную зону планеты для влёта и вылета любых кораблей. Исполнение требования будет контролироваться боевыми крейсерами Коалиции".
   "Ваше требование будет выполняться, высокие гости. Добро пожаловать!"
   Ребята были не в силах сдержать улыбки. Неужели у них получилось невозможное?
   - Это твоя заслуга, - сказал Миша девочке с добродушной улыбкой.
   - И твоя тоже, - улыбнулась Ника. - Отправлялась спасать тебя, а спасла в итоге всю нашу планету. Думала дать тебе подзатыльник, когда найду.
   - А теперь?
   - А теперь... - Она пробежалась улыбчивыми глазами по его добродушному лицу. Мягко взялась своей ладошкой за его затылок и с чувством потеребила. - Эх, Миша, пороть тебя надо. Оставлю это право твоей маме, а то у меня как-то слишком больно получается.
   - Это точно, - усмехнулся Миша.
   "Объявляю начало инспекции", - жёстко заявил Кристер таможеннику.
   Десять кораблей Совета Коалиции приблизились к четвертой планете звезды Дзета-2.
  
  
  
  
  Часть 8. Негодяи - не акулы
  
  
   - Что он там делает уже целый час? - раздраженно спросил Миша, перебивая подружку. Обняв за шею его и Грету, Ника развалилась, словно ветеран всех войн вместе взятых, подпирая спиной центральную колонну, и весь этот час рассказывала друзьям о своих похождениях в пустыне Каракумы в Туркмении, куда её забросили когда-то родные военные ради теста на выживание.
   - А что, уже час прошел? - отвлеклась, наконец, Ника, спрашивая не то у Миши, не то у Греты.
   - Честно говоря, я даже не заметила, слушая тебя, Ника, - ответила Грета.
   - Хм. Действительно. Что можно делать целый час, когда кораблик делает всё за секунды? - задалась вопросом Ника. И тут же прощупала пространство за колонной, подключая экстрасенсорные чувства.
   Ника закатила глаза и философски промолвила:
   - Я так и знала. - И тут же поднялась с пола.
   Друзья все вместе вышли из-за колонны и на миг застыли, рассматривая картину Репина.
   Алан, увлеченно покачиваясь, сидит в пилотском кресле, рука в углублении, а на экране проносятся звездочки. И как-то очень уж странно они проносятся. Дергаются как ненормальные в такт подергиваниям Алана.
   Ника тихо подошла к мальчику со спины и похлопала по плечу. Алан нервно дернулся и посмотрел на неё круглыми увлеченными глазами. Будучи подключен к кораблику, он видел одновременно два изображения: картину космоса вокруг, которую ему как пилоту передавал корабль прямо в мозг, и саму Нику своими глазами. Два изображения смешались, как смешиваются порой наши фантазии с реальностью.
   - Всё, прилетели. - Ника поставила его перед фактом. - Отключаемся.
   Алан послушно вырвал руку из углубления и десять секунд отходил от потрясения после увлекательного чувства полёта на космическом корабле. Он опять посмотрел на Нику.
   А Ника многозначительно сжала перед ним свой кулак и почесала его пальцами:
   - Вот, значит, чем мы тут занимаемся вместо чистки?
   Алан сначала испугался гнева личной охраны, но потом нашёлся:
   - А что? Я успел почиститься. Так интересно тут всё устроено! Вот решил попробовать сам полетать.
   Ника окатила его с головы до ног изучающим взглядом. Действительно успел почиститься.
   - Полетать, говоришь? - Ника ехидно заулыбалась, угрожающе сотрясая кулаком.
   Миша натянул кривую улыбку:
   - Хы, полетать.
   - Правильно, Ника. Всыпь ему хорошенько, - подключилась Грета. - А то совсем от рук отбился.
   Алан гневно посмотрел на сестру:
   - Предательница! - тут же вскочил, ловко увернулся от руки Ники и отбежал за колонну.
   Но колонна не была спасением для Алана. Он это понял, когда увидел, как к нему приближаются все трое. Грозные обвинительные взгляды, кулачки наготове. Они окружают Алана.
   Он отбежал к дальнему концу помещения. Его окружали. На него надвигались с трех сторон. Ника сжалилась и открыла мысленным посылом скрытую дверь. Алан тут же юркнул через неё в коридор.
   Друзья бросились за ним. Коридор, как известно, идет по кругу, и, в конечном итоге, Алан опять оказался зажат с двух сторон. Ника с одной стороны, Миша и Грета - с другой.
   Алан приготовился, что его будут бить. Ника подошла совсем близко. Выдержала пятисекундную паузу, глядя на его перекошенную от страха физиономию. Вдруг дружески улыбнулась и мягко хлопнула его по предплечью:
   - Ты ладка! Играем в ладки! - и тут же быстро побежала по коридору.
   Миша с Гретой мгновенно всё поняли и побежали по коридору в другую сторону. Алан тут же развеселился, сбросил с себя испуг и побежал всех догонять.
   Визжа и топоча по светящемуся коридору, все бегали друг за другом вокруг летающей тарелки.
   Алан быстро догнал свою медлительную сестру и отомстил ей за предательство. С размаху хлопнув по руке Грету, он назначил её "ладкой" и быстро убежал.
   Грета принялась догонять, но у неё ничего не получалось. Она бегала не так быстро, как другие. Наконец, Миша сжалился над ней и позволил себя догнать. Но сам потом долго бегал за другими. Пришлось сжалиться и над ним. Тем более, что ловкой и стремительной Нике самой хотелось за кем-нибудь погоняться.
   Ника выбрала своей целью быстрого Алана. И быстро его догнала. Право быть "ладкой" снова вернулось к нему.
   Шумная беготня по летающей тарелке могла ещё долго продолжаться, но неожиданно прервался веселый смех Греты. Она упала, растянувшись на полу прямо перед своим братцем. Он едва не налетел на неё.
   - Грета! - Он беспокойно склонился над ней.
   - Ничего страшного. Я просто упала.
   - Не ушиблась?
   Ника с Мишей тоже подбежали и с тревогой склонились над девочкой. Грета ойкнула два раза, когда поднималась на ноги. Братец ей помогал.
   К счастью, полы в летающей тарелке сделаны не так твердо, как дорожный асфальт. Колено Грета не разбила, но ушиблась довольно чувствительно. Алан помог прихрамывающей сестре взобраться по наклону на верхний уровень.
   - Игра в ладки прошла без потерь, но раненые имеются, - с улыбкой заметила Ника, входя в управляющее помещение.
   Грета в ответ хихикнула. Её провели и усадили отдыхать на правое кресло.
   - Ну что, летим на Землю? - бодро спросила Ника, располагаясь в пилотском кресле.
   - Конечно. - Миша сел в свое кресло. - Наверняка все соскучились по родной планете?
   - Да, я по папе соскучилась, - чуть не всхлипнула Грета.
   - Скорей бы его увидеть. Он наверняка переживает, - отозвался Алан. Ему не нашлось свободного кресла, и он присел прямо на полу, опираясь о колонну.
   - Переживает. Я с ним виделась после того, как вас похитили, - сказала Ника. - Не уберегла я вас тогда от беды.
   - Ника, спасибо тебе, - сказал Алан. - Я уверен, что ты сделала тогда всё, что могла и даже больше. А теперь сделала невозможное. Ты не только спасла всех нас. Спасла всю планету от войны.
   Ника улыбнулась:
   - Как бы не засмущаться от таких слов.
   - Ага, от тебя дождешься смущения, - подмигнул ей Миша.
   Ника опустила ладошку в углубление и подключилась к управлению полётом. Корабль находился вблизи Солнечной системы.
   Ребята остановились здесь на короткий отдых после межзвездного перехода от Дзеты. Вся Солнечная система, похожая на вихревую галактику, развернулась перед ними на широком экране.
   - Дом, милый дом, - пробубнил Алан. - Красиво, однако.
   - Приготовьтесь, - сообщила всем Ника. - Начинаем переход к Земле. Будет немножко трясти.
   Она включила амплификаторы. Короткий переход. Путь домой...
  
   * * *
  
   Джон Вулфовиц нежился на шезлонге под зонтиком у бассейна, когда его окликнул паренёк с трубкой радиотелефона:
   - Мистер Вулфовиц. Это вас. Срочно.
   Он покосился на молоденькую Ширли, лежавшую рядом на другом шезлонге.
   - Что, Джонни? Мне опять пойти поплавать? - прощебетала она ему тонким пичужным голоском.
   - Да, пойди поплавай, милая, - кивнул он мягкой улыбкой.
   - Всё в делах, Джонни? Всё в секретах? - заулыбалась ему Ширли, поднимаясь к бассейну.
   Вулфовиц взял трубку телефона и дал пареньку знак, что он может идти:
   - Слушаю.
   - Всё пропало! Девчонка разворошила осиное гнездо! - донёсся из трубки такой знакомый и такой отчаянный голос.
   - Что пропало? Какая девчонка? Я вас не понимаю, мистер Блэк.
   Мистер Блэк был одной из наиболее таинственных фигур Комитета. О его причастности к Комитету не знал никто. Только члены Комитета знали его в лицо. Но даже они сомневались, знают ли они хоть что-нибудь об этом таинственном человеке.
   - Ты издеваешься, Джонни? Издеваешься? Я тебе яйца оторву, ты слышишь меня? Слышишь, волосатая тварь на долбаном шезлонге?
   - За что так грубо? - не понял Вулфовиц, напрягшись изнутри.
   - Серые разрывают с нами все чёртовы отношения и договоренности. Пока ты там преспокойно загораешь, твоя знакомая девчонка натворила в космосе каких-то дел. Уж не знаю, что она там делала, но наши серые приятели заявили, что не хотят больше иметь с нами никаких отношений. Сегодня на наших базах бесследно пропали несколько действующих тарелок и все запасы элемента-115. Будто в воздухе растворились. Серые оставили нам только жалкие обломки, по которым мы ни черта сами не соберём. Ты понимаешь это?
   Вулфовиц застыл бесформенной массой на шезлонге, чувствуя, как его прошибает ледяной холод:
   - О, нет...
   - Вот тебе и о нет! В своём последнем сообщении, как в завещании, серые передали нам данные о виновных. Они считают виновными ту девчонку и мальчишку, который был с ней. Тебе понятно?
   Вулфовиц промычал что-то невнятное в ответ.
   - Так вот, - продолжал мистер Блэк, - позаботься о достойном для них приеме по возвращению на Землю. Я хочу, чтобы они пожалели о содеянном! Ты понял?
   - Хорошо, я сделаю.
   - Смотри мне. Если опять проколешься, я из тебя наделаю котлет и отправлю нуждающимся в Эфиопию.
   Мистер Блэк отключился. А Вулфовиц долго ещё сидел на шезлонге, не в силах прийти в себя.
   Через час он заявился в комнату, где находилась Оксана. Она находилась здесь практически взаперти уже несколько дней и не знала, что с ней будет дальше. Но с каждым днем такого пребывания, её надежды увидеть сына и Нику таяли как лёд на солнце.
   Вместе с Вулфовицем к ней в комнату вошел Майк. Его лицо было другим, не таким как обычно. Майк был мрачен. Таким он всегда был на работе в Агентстве, когда выполнял особые задания. Когда его рука поднималась на женщин и детей.
   Вулфовиц тоже был невесел:
   - У меня есть для вас две новости, - сказал он. - Одна новость хорошая, другая - плохая. По традиции начнём с хорошей. Судя по всему, Ника освободила вашего сына из плена серых и скоро будет на Земле.
   Оксана заулыбалась, не в силах поверить в такое:
   - Вы серьёзно?!
   - Более чем.
   - А что за плохая новость?
   - Плохая новость заключается в том, что серые разорвали с нами все отношения. Это произошло из-за Ники и вашего сына. Придётся их за это наказать. - Сказав это, Вулфовиц криво усмехнулся.
   Оксане очень не понравилась его усмешка:
   - Как наказать? За что?!
   Вулфовиц кивнул Майку.
   Майк с бесстрастным лицом приблизился к Оксане. Она испуганно отстранилась назад. Но отступать было некуда.
   Стремительный удар пальцем в точку на шее - и темнота. Оксана потеряла сознание.
  
   * * *
  
   - Приближаемся к Земле, - объявила Ника через полчаса после перехода.
   - Вот она. Такая красивая, - заметил Миша, с любовью всматриваясь в бело-голубое пятнышко на экране. - Океаны и моря, леса и горы. Родная Земля.
   У Греты навернулись слезы на глаза:
   - Я уж и не надеялась, что мы вернемся.
   Алан молча сидел на полу позади. Он опустил голову на колени и рассматривал теплую синеву родной планеты.
   Земля быстро приближалась. Маленькое пятнышко выросло сначала в большой круг, а затем в огромный шар.
   Корабль вошел в плотные слои атмосферы. Теперь настал черед Миши удивляться. В свое время он начитался рассказов о космонавтах и о том, какие перегрузки они испытывают, когда ракета выходит в космос и когда возвращается на Землю.
   - Прикольно. Никаких перегрузок. Будто дома за компьютером сидим, - сказал Миша.
   - Я тоже сначала удивилась, - кивнула Ника.
   - А где мы будем садиться? - спросила Грета.
   Тарелка быстро снизилась и летела над вечерним океаном.
   - Помните тот лесок, где мы в прятки играли? Я высажу вас там, -сказала Ника.
   - Почему не на самом ранчо?
   - Не хочу привлекать президентскую охрану. А то не так поймут и вызовут истребители с базы Эдвардс.
   - А вы разве не с нами пойдете? - спросил Алан. - Папа наверняка захочет тебя увидеть и отблагодарить, Ника.
   - Мы потом сразу вылетаем в штат Вашингтон, чтобы забрать Оксану. Это мама Миши. Она ждёт его там совсем одна.
   - Понятно. Потом заглянете к нам?
   - Обязательно, - улыбнулась Ника.
   На огромной скорости тарелка пересекла береговую линию. Было темно. В Калифорнии уже наступила ночь. Через полминуты корабль завис над леском возле ранчо.
   Ника выбрала место попросторнее и аккуратно опустилась между деревьями. Корабль выпустил посадочные опоры.
   - Ну что, с приездом? - Она поднялась с кресла, посмотрела с улыбкой на Алана и Грету.
   Алан поднялся с пола и подошел к Нике. Он не улыбался. Смотрел серьёзно и с уважением.
   - Ника, спасибо тебе. Я... мы с Гретой так тебе обязаны. Ты вытащила нас... нет, это просто невозможно. Невозможно представить. Спасибо тебе. - Алан с трудом находил слова. Он кивнул, смущенно скривил губы и опустил глаза.
   - И тебе спасибо, Алан. С тобой было интересно.
   Ника продолжала улыбаться. Она дружески протянула Алану руку. Он принял её ладонь, чувствуя крепкое пожатие, и, наконец, улыбнулся. Поднял на девочку глаза и опять опустил.
   Ника быстро приблизилась и опять же дружески поцеловала его в щеку. Алан раскраснелся и поднял на неё сияющие глаза.
   - Смотри, не влюбись, - подмигнула ему Ника.
   К ней подошла Грета и тепло улыбнулась:
   - Спасибо тебе, Ника. Ты нас очень выручила.
   - И тебе также спасибо. Ты мягкая и приятная девочка. Не то, что я, резкая и грубая хуже мальчишки.
   - Зато ты красивая. Не то, что я. - Грета печально похлопала себя по животику. И тут же удивилась. - Надо же. Немного похудела у пришельцев. Но есть не хотелось совершенно.
   - То поле, которым они удерживают похищенных, как-то не дает проголодаться, - заметил ей Миша.
   Ника подтвердила его слова и добавила:
   - Займись каким-нибудь спортом, чтобы сжигать лишние калории. Настольный теннис, волейбол, футбол. Да что угодно... Ну, давай. Удачи тебе!
   Девочки обнялись. Алан подошел к Мише, чтобы пожать ему руку. А Грета поцеловала Мишу в щеку. Сама при этом ужасно раскраснелась.
   Ника провела ребят по коридору на нижний уровень и раскрыла мысленным посылом дверь на выход. В проёме виднелась ночная чернота.
   - Не страшно темноты? - спросила Ника.
   - Не-а! - громко сказал Алан и смело шагнул в темноту.
   - Я уже большая. Не страшно, - заверила Грета, хотя по её покрытому бледными полосками лицу трудно было это сказать. Она шагнула в темноту за братом.
   - Не бойся, Грета. Тут всего миля до ранчо, - донёсся из темноты бодрый голос её брата.
   Ника выглянула из светящегося проема в темноту и помахала им рукой:
   - Пока, друзья!
   - Счастливо! - крикнул им Миша.
   Через две минуты Ника стартовала, направляя стремительную тарелку на север - к штату Вашингтон.
  
   * * *
  
   Ника зависла в двух километрах над мотелем "Супер 8". В этот момент жители города Спокан, собравшиеся в местном парке на торжественную вечеринку, посвященную выборам городского мэра, наблюдали за НЛО - ярким светящимся огоньком в полуночном небе. Огонек быстро двигался и вдруг остановился, как не делают самолеты.
   С двух километров тяжело было что-либо рассмотреть. Ника включила увеличение и ночную подсветку, давая изображение на экран, чтобы Миша тоже мог видеть.
   - Не нравится мне этот черный "Линкольн", - обратила она внимание друга на одинокую машину, стоящую напротив дверей номера Оксаны. Ника включила большее увеличение. - Э, да там в ней двое сидят спереди!
   Миша забеспокоился:
   - А с мамой всё в порядке?
   Ника сосредоточилась и просветила номер Оксаны с помощью волнового фильтра. Но в номере никого не было.
   Наплывающий приступ злой ярости овладел Никой изнутри.
   - Я их в землю живьем зарою, если с ней что-нибудь случилось! - сказала она жёстко.
   Миша почувствовал тяжесть, сдавливающую дыхание:
   - Кого их? Где мама? - Его голос задрожал.
   Ника повернулась, чтобы посмотреть на друга. Он был испуган её словами.
   - Когда я расставалась с твоей мамой, за мной охотился Комитет. Боюсь, что они могли захватить её.
   - А как это можно проверить? Может, она сама отсюда съехала по какой-то причине?
   Ника обратилась к кораблику с необычным вопросом: может ли он найти какого-либо человека на Земле? И тут же почувствовала четкий ответ. Можно найти любого человека. Это очень просто. Достаточно о нем подумать и подать мысленный запрос. Сами пришельцы всегда находят нужных им людей.
   Ника запросила у корабля, где находится Оксана. И тут же получила ответ. Оксана находится в открытом море вблизи крупного острова возле Фиджи в Тихом океане. Ника запросила у кораблика изображение. Это также оказалось возможным, несмотря на то, что они находились очень далеко - в десяти тысячах километров. Ника передала изображение на экран.
   Они увидели белую яхту. Роскошное суденышко, не хуже чем у Саудовских шейхов. Яхта застыла в блестках океанской глади на фоне краснеющего заката.
   Миша вскрикнул:
   - Мама!
   Оксана стояла на палубе привязанная к мачте. Руки связаны за спиной узлом через мачту.
   Ника приблизила изображение.
   - Ма-ама... - простонал Миша.
   Её лицо всё измождено и покраснело, волосы растрепаны, осевший пот блестит на шее. Оксана простояла так уже много часов под палящим экваториальным солнцем. На закате солнце уже не мучит, но медленная пытка все равно продолжается. Оксана стоит на шатающихся ногах, слабо покачивая головой. Глаза прикрыты. Губы что-то шепчут будто в бреду.
   На палубе прямо перед Оксаной лежит огромный плакатный лист белой бумаги, а на нём текст. Текст отпечатан крупными буквами и... на русском языке.
  
   НА ЯХТЕ ТОННА ТРОТИЛА. ЖДУ НА ОСТРОВЕ ДО 12:00 ЗАВТРА. НЕ ЯВИТЕСЬ ИЛИ БУДЕТЕ СОПРОТИВЛЯТЬСЯ - ЯХТА ВЗОРВЕТСЯ. ЖДУ ОБОИХ. МАЛЬЧИКА ЭТО ТОЖЕ КАСАЕТСЯ. Д.В.
  
   Ника почувствовала ледяной холод, прокатившийся по всему телу.
   - Что такое Д.В.? - спросил Миша.
   - Это Джон Вулфовиц. Человек из Комитета. Похоже, мы с тобой крупно им насолили.
   - Что же делать? - тихо спросил мальчик и повернулся, глядя с надеждой на свою сильную подружку. - Мы с тобой сможем её спасти?
   Ника посмотрела на него очень серьёзно:
   - Боюсь, что у нас нет шансов.
   - Что же делать? - повторил Миша свой вопрос.
   - У нас есть два варианта. Первый - проигнорировать требование Вулфовица. Тогда мы спасемся. Но твоя мама погибнет.
   - А второй?
   Ника выдержала паузу, прежде чем ответить.
   - Лететь на остров и сдаться. Тогда мы погибнем все вместе.
   - А ты сама к какому варианту склоняешься?
   Логика оставляла для неё только первый вариант. Тогда они вдвоем спасутся и будут живы. Но как быть с Мишей? Понравится ли ему такая логика? Вряд ли.
   Ника опустила глаза:
   - Я доверюсь тебе, Миша. Как решишь, так и сделаем.
   Миша тоже опустил глаза в тяжелом раздумье. Но он видел для себя только один выбор.
   - Это моя мама. Я не могу её бросить.
   - Значит, летим?
   - Ты можешь остаться, Ника. Это моё дело. Я полечу туда сам. Тогда ты останешься жива.
   - Нет, я пойду с тобой. Ты мой друг. И я не могу тебя бросить.
   - Ника, я не стою твоей жизни.
   - Стоишь, - твердо заверила она друга.
   - Тогда летим. Спасибо тебе, Ника. - Миша грустно улыбнулся подружке.
   Ника улыбнулась в ответ так же грустно:
   - Летим. По крайней мере, возможно, будут ещё какие-то варианты на месте.
   Она расположилась в кресле поудобнее и дала кораблику мысленный посыл. Многочисленные зрители в городском парке Спокана увидели, как светящийся огонек в небе вдруг резко сорвался с места под их многочисленные возгласы и стремительно полетел на юг.
   Полёт к Фиджи занял чуть меньше получаса. Ника быстро нашла нужный остров и зависла прямо над ним.
   - Видна роскошная вилла и множество вооруженных людей на острове. Нас видят и приглашают садиться, - сообщила она Мише и приблизила изображение.
   На площадке перед зданием скопилось около тридцати человек, вооруженных автоматами. Среди множества лиц Ника узнала Вулфовица. Да и как его не узнать, если он стоит на виду и машет рукой, приглашая садиться.
   Ника направила тарелку вниз и опустилась посреди площадки. Аппарат выпустил посадочные опоры.
   Секунд десять Ника приходила в себя после выключения из режима полёта. Она поднялась с кресла и грустно кивнула Мише:
   - Пойдём.
   Уже находясь на нижнем уровне перед самым выходом, Ника взяла Мишу за руку:
   - Что бы ни случилось, знай, что я всегда с тобой.
   - Всегда вместе, - напомнил Миша когда-то сказанную фразу, прозвучавшую как обещание.
   Ника открыла проем. Ребята вышли на площадку, держась вместе за руки.
   Солнце уже зашло. Смеркалось.
   Внезапно включилось несколько ярких фонарей. Их свет ослепил глаза. Собравшиеся на площадке люди в напряжении направили свои автоматы, целясь в детей словно в опасных преступников.
   Ника встретилась глазами с Вулфовицем.
   - Надо же, как трогательно! - запричитал он, глядя на их сцепленные руки. - Детишки нашкодили и вернулись с повинной. Может, вам по конфетке дать?
   Ника промолчала в ответ, сверля Вулфовица ненавистными глазами. Ему сразу не понравился её острый, ненавидящий взгляд.
   - Майк! - кивнул он одному из вооруженных людей.
   Майк положил на землю свой автомат и направился к ребятам неспешной походкой. Миша увидел, как он прямо на ходу вынимает нож. Стало страшно. Очень страшно.
   - Всегда вместе... - прошептал мальчик, глядя на широкое сверкающее лезвие с зазубринами.
   Майк подошел к ним, сжимая в руке нож, и остановился перед Никой.
   Он смотрел ей в глаза. А она смотрела ему. Ника не знала, кто он. Но он профессионал. Такой же, как люди, которых она знала в российской разведке.
   Майк поднял левую руку и приблизил к девочке. Ника не пыталась сопротивляться. Он коснулся пальцами гладкой шеи. Погладил. Провел по подбородку, щупая и теребя пальцами её лицо. Медленно вернулся к шее. У Миши заслезились глаза, глядя на то, что он делает.
   Пальцы Майка прошлись в последний раз по шее. Ника молча смотрела на него и ждала своей участи. Внезапно пальцы напряглись и резко надавили. Холодная темнота навалилась на глаза.
   Майк пережал девочке сонную артерию.
   - Ника! - закричал мальчик.
   Это было последнее, что услышала она, прежде чем потеряла сознание.
  
   * * *
  
   Ежов сидел за рабочим столом в кабинете и смотрел на два листа бумаги перед собой. Только что поступившее разведдонесение. Он уже прочитал текст. Сидел теперь в раздумье. Что же делать?
   Внезапно зазвонил черный телефон без кнопок набора.
   Ежов взял трубку:
   - Слушаю.
   - Прочитал? - Голос начальника "Двойки" прозвучал для Ежова не так как обычно. Мягче.
   - Да.
   - Что думаешь делать?
   - Пока не знаю.
   - Жалко девчонку, - неожиданно заметил начальник с какой-то грустью в голосе.
   - Согласен.
   - Подумать только, в космосе побывала, всех пришельцев на уши поставила, вернулась. И тут - на тебе! Уже на Земле прижали. Несправедливо.
   - Да, несправедливо, - согласился Ежов.
   - Точно никаких идей нет? - ещё раз спросил начальник.
   Ежов понял его тонкий намек:
   - Вы хотите её вытащить?
   - Хочу. Она того заслужила. Разве для нас это сложно?
   - Проще простого. В том районе есть наша подлодка с диверсионной группой. Почему бы нам её не задействовать?. Мы можем так убить двух зайцев. Первое - спасти Нику, второе - захватить аппарат. Он действующий, а Ника умеет им управлять.
   Начальник на том конце очень возбудился:
   - А я к тому и веду, Михаил Егорыч! Для нас это ценнейшее приобретение будет. Такой шанс упускать нельзя. Ради этой тарелочки стоит и повоевать. Заодно и ради родимой Ники. Она же пилот! Она сама доставит нам этот аппарат сразу после спецоперации. Доставит своим ходом прямо на Новую Землю.
   - Точно, вы продолжаете мои мысли. - Ежов чуть улыбнулся, что бывало с ним крайне редко.
   - Она же управляла этим аппаратом. Для нас это бесценная технология. Она там наверняка во всем разобралась. Теперь поможет разобраться и нам, будет учить наших пилотов. Ну, а мы её за это в шоколаде искупаем. Я ей лично пятки буду лизать, если потребуется.
   - Надеюсь, что до этого не дойдет. - Ежов уже откровенно засмеялся. - Я свяжусь с нашим управлением делами. Оформим ей особняк под Сочи.
   Начальник тоже засмеялся:
   - Ну ты даёшь, под Сочи. Для неё хоть на Луне построим особнячок. Но боюсь, что там воздух неподходящий для прогулок. Хорошо, пускай живет в Сочи. Будет где развлечься с бойфрендом. Хехе.
   - Значит, решено. Тогда я подключаю нашу подлодку и готовлю спецоперацию.
   - Хорошо, даю этой операции приоритет ?1.
   - А что делать с Вулфовицем? Придется штурмовать остров.
   - Раз так, захватим его и выкачаем всё, что знает. Убьём не двух, а трех зайцев.
   - Я подключу к операции нашего агента на острове.
   - Ты лучше знаешь что делать. Главное, обеспечь безопасность Ники. Прошляпишь её - я тебя тоже акулам скормлю.
   - Знаю, что скормите. Уже в какой раз, - грустно улыбнулся Ежов.
   - На этот раз точно скормлю, - сказал начальник и положил трубку.
   Ежов склонился к компьютеру и принялся готовить информацию для спецоперации.
  
   * * *
  
   Ника очнулась, лежа на чем-то мягком и неровном. Открыла глаза. Долго привыкала к яркому солнечному свету. Солнце уже поднялось высоко, было жарко. В голове тонким шлейфом осело легкое помутнение. Ника сразу поняла, что ей вкололи какой-то препарат, из-за которого она проспала так долго.
   Девочка лежала связанная по рукам и ногам. То, на чём она лежала, оказалось надутой покрышкой - большим черным кругом. Руки и ноги были крепко привязаны к этой покрышке необычно жесткой веревкой.
   Ника повернула голову, чтобы осмотреться. Она лежала на палубе яхты. На той самой яхте, которую она видела с летающей тарелки.
   Рядом на двух таких же кругах лежат Миша и Оксана. Они тоже связанные. Повернулись к ней, видя, что Ника уже очнулась. Взгляды у них грустные и серьезные.
   Палуба вокруг покрыта кровавыми следами и лужицами, мелкими сочащимися кусочками мяса.
   Сзади послышался странный шум и топот чьих-то ног. Двое верзил пыхтя протащили прямо возле Ники какой-то огромный чан. Подтащили его к борту, звучно ухнули, подняли рывком и перевесили через борт. Оттуда посыпались куски мяса, послышались хлюпы об воду. Вот, значит, откуда здесь кровавые следы. Интересно, что это они такое делают?
   Сзади к Нике подошёл Майк. Она узнала его. Ведь это он водил ей тогда пальцами по шее, а потом передавил сонную артерию. Майк обошел её, вставая спереди, чтобы Ника лучше его видела.
   - Не хочешь узнать о наших планах? - спросил он с тонкой язвительной искринкой в глазах.
   - Подлечиться вам всем не мешало бы, - ответила Ника с кривой улыбкой. - А то у вас какой-то нездоровый взгляд. И друзья ваши тоже странные. Выбрасывают свежее мясо за борт почем зря.
   - Увы, жаренного мяса акулы не едят. Им свежее подавай. - Майк мигнул ещё большей искринкой.
   Ника сразу поняла коварный замысел Вулфовица. Верзилы прикармливают акул, выбрасывая за борт свежее мясо с кровью, чтобы их как можно больше собралось за бортом возле яхты.
   Невольно Ника представила, как её кусают акулы. Стало очень неуютно.
   - Так вы, значит, любитель природы? Заботитесь об акулах?
   - Конечно! Я очень люблю акул. Настолько люблю, что собираюсь скормить им вас.
   - Тогда почему бы вам не скормить им самого себя? Это будет наивысшее проявление вашей любви.
   - Но себя я люблю больше, чем акул, - сказал Майк.
   Ника следила за ним, пока он говорил. Странно. Шутит, но совсем не улыбается. Лицо всегда серьёзное. За стеклянными, почти безразличными глазами скрывается опыт работы в спецслужбах. Где же он работал?
   - Я как чувствовала, что умру нестандартно! - воскликнула Ника и резко дернулась при этом всем телом.
   Жесткая веревка вгрызлась при рывке глубоко под кожу, разодрала её до крови на открытых участках. Хорошо, что Ника умела контролировать и гасить свою боль.
   - Чем вы меня связали? - спросила она Майка со смешанным удивлением и любопытством.
   - Это специальная веревка. Металлизированная с добавлением абразивов и алмазного порошка. Специально для тебя. Будешь дергаться - перепилишь себе всё до костей.
   - Надо же! Специальную веревку с алмазами для меня не пожалели. Вы сама добродушность. И что же, моих друзей вы тоже этой дранью связали?
   - Нет, только тебя. Их обычной веревкой. Они не умеют выпутываться из узлов так, как ты.
   - Да, вы правильно рассчитали. Будь это обычной веревкой, я бы уже давно выпуталась. Но с таким наждаком я не справлюсь. Где вы раньше работали? - спросила Ника, сузив на него глаза. - Только честно.
   Майк немало удивился её вопросу. Но решил ответить.
   - Ты вообще девчушка ничего. Ника, да? А я Майк. Я знаю, откуда ты появилась и на кого работала. Уважаю твой профессионализм, но моё уважение ничем тебе не поможет. Сам же я работал в Агентстве национальной безопасности. В особом спецподразделении, которого никогда не существовало. Албания. Косово. Израиль. Босния. Заир. Гаити. Сербия. Сомали. Саудовская Аравия. Кения. Это немногие из стран, где я участвовал. Мне часто приходилось убивать. Приходилось убивать женщин и детей, таких как ты и как тот мальчик. Мне уже давно всё стало безразличным.
   - А мне это не безразлично. Мне самой приказывали заниматься такими грязными делами. Но я нашла в себе силы отказаться. Сбежала. Потом за мной охотились. Я чуть не погибла. Но в итоге спаслась, так же как мой друг.
   Верзилы протащили рядом ещё один чан с мясом и перевалили его за борт.
   - Да, натворила ты дел, - кивнул Майк. - А я вот теперь работаю на мистера Вулфовица.
   - Гнусный тип.
   - Зато влиятельный. Он на вершине, которой не видно из-за облаков.
   - А ты, оказывается, философ, - усмехнулась Ника.
   Но Майк её уже не слышал. Он отошел к верзилам:
   - Ну что там у вас? Собрались наши крошки?
   - Да их тут как мух на вонючем празднике! - воскликнул один из верзил.
   Майк заглянул за борт, и в его глазах засверкала нездоровая искорка. Нике опять стало не по себе от предчувствия акульих зубов. А каково её друзьям?
   Она посмотрела на Мишу с Оксаной. Они смотрели на Нику со смешанной надеждой и отчаянием.
   - Они что, серьёзно хотят бросить нас акулам? - тихо спросил Миша с испугом.
   Оксана же была так напугана, что не могла вымолвить ни слова.
   Ника подтвердила Мише кивком всю серьёзность положения.
   - А ты точно ничего не сможешь сделать? - спросил Миша с дрожащей надеждой.
   - Видишь же, - кивнула она на свои рассеченные веревкой руки, - я только руки себе порежу. И ничего не добьюсь.
   Мишин испуг усилился:
   - Я не хочу, чтобы меня ели акулы.
   Ника посмотрела на него грустным взглядом:
   - А кто хочет?.. Мы с тобой сделали выбор ещё на борту тарелки. Теперь вот пойдем кормить акул.
   Оксана приподняла голову:
   - Ника, а что если я очень-очень попрошу его, - кивнула она на Майка, - чтобы он бросил акулам только меня, а вас отпустил. Может, он сжалится?
   Ника посмотрела на неё с удивлением:
   - Да ты что, Оксана! Этому чуваку по барабану все наши просьбы. Или вы не знаете, чем он раньше занимался?
   - Знаю. - Оксана обезнадежено опустила голову.
   Миша снова повернулся к подружке:
   - Ника?
   - Что?
   - А что если мы попросим его просто нас застрелить? Мне кажется, что от пули не так больно погибнуть, чем от зубов акулы.
   Ника секунду подумала:
   - Насчет "не так больно", пожалуй, ты прав... Майк! - крикнула она, подзывая его.
   Майк подошёл и посмотрел на неё вопросительно.
   - Слушай, Майк. Будь другом. Застрели нас, а? Так не хочется на зуб акуле попадать. Я и мои друзья - мы все тебя очень просим. Пожалуйста. - Ника посмотрела на него таким жалобным взглядом, от которого бы и ледник растаял.
   Майк смотрел на неё пять секунд неотрывным взглядом. Затем, сказал:
   - Ребятки, я вас понимаю. Будь моя воля, я бы отменил весь этот цирк и сделал бы всё просто. Но шеф требует зрелища. А от него, похоже, тоже кто-то требует. Вас будет снимать оператор на камеру. Вулфовиц будет смотреть всё у себя в особняке в прямом эфире. А кассету с записью тоже кому-то передаст для отчета. Мне же плевать, каким способом вы умрете. Сам бы я сделал всё по-простому. Пристрелил бы - и все дела! А так - пришлось с утра пораньше переться на самолете в Суву на базар за свежим мясом.
   Майк развернулся и отошел в сторону.
   - Вот мерзавец! - тихо, но с чувством пробурчала Ника.
   - Это точно, - согласился Миша, который внимательно слушал его ответ.
   Между тем Майк поднял брошенный возле правого борта дробовик и вернулся к Нике. Посмотрел на неё с каменным лицом и передёрнул затвором.
   Промелькнула надежда: может, все-таки пристрелит? Но Майк прошел куда-то вперёд. Она не могла видеть, куда он направляется, но услышала по звуку шагов, что он вошел в помещение и куда-то спускается. Через полминуты раздался неожиданный выстрел. Очень резкий и громкий выстрел.
   - Застрелился что ли? - почти прошептала Оксана.
   Ника с приоткрытым ртом посмотрела на друзей, а потом на верзил, которые с преспокойным видом наблюдали происходящее за бортом.
   Внезапно откуда-то снизу раздался ещё один выстрел.
   - Похоже, что не застрелился, - заметила Ника. - Если, конечно, первый раз не промазал. - Она посмотрела на Мишу и в ответ на его недоуменный взгляд добавила. - Да, бывали в истории и такие случаи. Соседи говорят, было два выстрела, а прокуратура - самоубийство и всё тут!
   Раздался третий выстрел, и всем стало понятно, что прокуратура тут уже не поможет. Раздался ещё один выстрел. А за ним ещё и ещё. Всего было семь выстрелов.
   Наконец, Майк снова появился на палубе и подошел к Нике с дробовиком в руках так, чтобы она его хорошо видела. Вид у него был явно удовлетворенный.
   - Вы чего там делали? - спросила Ника.
   - Дырки в днище. Двадцатым калибром неплохо получается. Большие дырки. Я бы лучше взорвал небольшой заряд, но опасно. Там целая тонна тротила так и осталась лежать.
   - На фиг там тонна тротила? - не поняла Ника. - Если вдруг взорвется, вы же сами будете по воздуху лететь и очень долго.
   - Надеюсь, что не взорвется. Но мистер Вулфовиц решил оставить. На всякий случай. - Последняя фраза была произнесена Майком с большим значением. - Мистер Вулфовиц ради вас даже эту яхту не пожалел. Два миллиона долларов как с куста. Зато какой спектакль!.. Ну что же. Желаю вам всем прожить подольше.
   - Какое приятное желание, - пробурчала Ника.
   Но Майк больше ничего не сказал. Он развернулся и направился к двум верзилам, поджидавшим его около борта.
   - Скоро ты там? Уже погружается, - проворчал один из верзил.
   Они по очереди перелезли через борт и спустились куда-то вниз с помощью переброшенной веревки. Ника услышала плеск удаляющихся весел.
   - Они что, не будут нас выбрасывать? - непонимающе спросила Оксана.
   Ника грустно улыбнулась:
   - Не будут. Он прострелил дробовиком дырки в днище. Яхта погружается. Скоро мы сами по себе своим ходом окажемся в воде. Надутые круги не дадут нам утонуть. И, наконец, нами потихоньку займутся акулы.
   - Негодяи! - громко высказался Миша.
   - Кто? Акулы? - Ника чуть улыбнулась.
   - Люди!
   А между тем, яхта медленно погружалась. Майк умело прострелил в днище дырки таким образом, что вода спокойно и равномерно заполняла всё нутро корабля, не позволяя ему опрокинуться или накрениться. Ника чувствовала, что просто ровно опускается вниз.
   Вскоре, за левым бортом показалась мачта с антенной, а затем - стала видна вторая яхта. На той яхте находился Майк с дробовиком, ещё несколько вооруженных людей и оператор с профессиональной камерой, который снимал всё происходящее.
   Вода поднялась и стала выплескиваться на палубу. Водные лужицы двигались по ней рывками.
   Наконец, вся палуба была заполнена водой. Круги некоторое время лежали спокойно под лежащим на них весом. Но через каких-то полминуты круг, на котором лежал Миша, дернулся и закачался на воде.
   - Ты самый легкий! - улыбнулась Ника.
   - Наверное, меня первого съедят, - отозвался мальчик чёрным юмором.
   Круг Ники оторвался от палубы и поплыл по воде. У неё намокла спина. Было очень жарко под палящим экваториальным солнцем. Мягкие касания нежной океанской воды приятно радовали на грустном угрожающем фоне.
   - Давно мечтала вот так поплавать на круге.
   Миша посмотрел на неё в ответ как на не совсем нормальную. Впрочем, человеку, обреченному на погибель, всё прощается.
   Погружение яхты шло очень ровно с небольшим креном на левый борт. Видимо, чтобы оператору было удобнее снимать палубу.
   Прежде чем левый борт соприкоснулся с океанской гладью, Ника и все, кто с ней, увидели океан по левому борту. А ещё через несколько секунд, когда под водой скрылся правый борт, океан стал виден по всем сторонам.
   Только теперь Ника и её друзья смогли оценить всю угрожающую серьёзность своего положения. Вокруг тонущей яхты разрезали воду острые плавники. Их было так много, что невозможно сосчитать. Десятки.
   В воде вокруг до сих пор плавали куски несъеденного мяса. Акулы то и дело хватали их из под воды своими зубами, сжимая словно гидравлическим прессом. Зрелище не для слабонервных.
   Акулы маленькие и акулы большие. Маленькие на человека не нападают, большие могут вполне. Акулы белые и акулы тигровые. Могут напасть и те, и другие. Пока что плавают только вокруг. Яхта ещё не затонула совсем, и они не решаются нападать. Побаиваются.
   Их ленивые движения и всё ещё плавающие на поверхности куски мяса дают основания полагать, что акулы уже насытились. Но они продолжают прибывать и прибывать. Виднеется множество подплывающих плавников до самого горизонта. Акулы хорошо чувствуют кровь в воде и по ней находят свою добычу. Подплывающие акулы ещё не насытились, а значит голодны и следовательно очень опасны.
   Мелькнула дикая мысль. Всё ещё плавающие куски мяса вовсе не значат, что акулы насытились. Может быть, мясо не достаточно свежее оказалось. А тут, акулы чувствуют, сейчас будет свеженькое. Куда уж свежее?
   Ника посмотрела на вторую яхту. Оператор терпеливо снимает их и акул. Майк и соратники нетерпеливо переминаются с ноги на ногу, ожидая начала кровавой драмы.
   Высокая мачта с антенной скрылась под водой. Яхта полностью погрузилась под воду.
   Одна из акул, новенькая и только что прибывшая, направилась прямо к плавающим кругам. Она приближалась прямо к Нике. Но, не доплыв совсем чуть-чуть до девочки, акула проплыла в метре сбоку.
   Уже начали интересоваться. Ника не могла скрыть от себя, что по спине прошел нехороший холодок. Не от воды, а от очень нехорошего предчувствия - акульих зубов.
   Вторая акула оторвалась от общего круга других акул и поплыла... опять к Нике. Не доплыв до неё каких-то сантиметров, острый плавник прошёл в сторонке, чуть не коснувшись черной покрышки.
   - Похоже, они считают, что я самая вкусная, - предположила Ника. И тут же заметила, что эти слова прозвучали слишком слабым утешением для неё самой.
   Третья акула оторвалась от общего круга и с большим интересом проплыла прямо между Никой и Мишей. Мальчик смотрел с выпученными от ужаса глазами на острый плавник, который проплывает совсем близко. Не будь он связан, запросто бы дотянулся до него рукой.
   От жуткого страха Миша ругнулся. Ругнулся очень жестко и такими жуткими словами, каких Ника от него никогда раньше не слышала. Но она его, конечно, сразу простила. Сама виновата - было от кого нахвататься, судя по морфологическим признакам. И мама тоже, конечно, простила сына. Ситуация вокруг настолько зловещая, что как-то нет времени обращать внимания на такие мелочи.
   Четвертая акула оторвалась от общего круга и пошла вперёд... прямо на Нику. Похоже, попытается напасть. Ой, как нехорошо!
   - Ой, йошкин кот! - брякнула Ника, сжимая кулачки и инстинктивно прижимаясь к покрышке.
   От сильного напряжения жесткая веревка опять врезалась в кожу, потекла кровь, но Ника ничего не чувствовала. Только колючий холод по спине и выступивший холодный пот на лбу.
   Акула надвигалась прямо на неё. Ника приготовилась. Акула подплыла вплотную. Толкнула круг.
   Но толчок был слабый. Скорее, пробный. Акула проплыла прямо под девочкой, чуть всколыхнув легкую волну.
   Следующая акула оторвалась от общего круга и устремилась вперёд. Прямо на девочку. Похоже, Ника оказалась права в своем предположении.
   Острый вздернутый кверху плавник над водой. Акула идёт вперёд очень решительно и грозно. Это уже не шутки. Не проба и не разведка. Это нападение.
   Тактика нападения будет простой и тупой как сами акулы. Сильными толчками они либо перебросят круг на другую сторону. Либо, что скорее всего, прокусят сначала круг и, когда Ника окажется в воде... смерть не будет быстрой. Её будут долго терзать, растаскивая по кускам. Какой ужас! Хорошо бы побыстрее при этом захлебнуться. Так же будет и с остальными. Комитет придумал действительно жестокое наказание в отместку. Но какой в этом толк?
   Этот вопрос прозвучал перед Никой в тот момент, когда тупая акула готовилась нанести свой первый удар. Но удара не последовало.
   Внезапно, акула резко встрепенулась. Дернулась и быстро поплыла в сторону, виляя плавником.
   Ника, которая готовилась принять удар, в шоке принялась крутить головой вокруг. Так же крутили головами и её друзья.
   Не только нападающая акула так встрепенулась. Все акулы вокруг вдруг задергались и заметались как умалишенные. Они вдруг все поплыли прочь в разные стороны. Акулы были чем-то напуганы.
   Ника посмотрела на яхту. Находившиеся на ней люди были в не меньшем смятении. Они в полном потрясении смотрели на обезумевших акул.
   Вскоре послышались их недоуменные возгласы:
   - Что за чёрт!
   - Я ничего не понимаю! Что это с ними!
   - Твою мать, блин!
   Ника встретилась взглядом с Мишей. У него проскользнула невольная улыбка. Действительно, было, отчего улыбнуться. Акулы все устремились прочь как завороженные. Непонятно почему, но это факт.
   Случайностей в природе не бывает, и Ника принялась крутить головой, пытаясь найти или рассмотреть какое-то объяснение. Заодно шевелила мозгами вовсю. Но в следующую секунду она увидела объяснение своими глазами.
   Прямо под бортом яхты тихо вынырнул аквалангист. У него в руке был зажат специальный автомат. У Ники расширились глаза от удивления.
   Следом вынырнул ещё один аквалангист с таким же автоматом. Стоявшие на палубе люди не видели всплытия аквалангистов. Они всплыли прямо под бортом, так что их не было видно с палубы. Чтобы увидеть, надо было наклониться, перегнуться через борт.
   В следующую секунду Ника увидела ещё двоих аквалангистов. Они уже были на палубе яхты. Они появились неожиданно и заходили с двух боков со спины. Видимо они проникли на палубу, взобравшись через противоположный борт. Всё внимание находившихся на яхте было сосредоточено в другую сторону, поэтому они ничего не заметили. Теперь было поздно.
   По единому сигналу аквалангисты в воде вдруг резко оттолкнулись ногами, отплывая от борта с выставленными наготове дулами автоматов. Аквалангисты на борту яхты выскочили с двух сторон.
   Выстрелов не было слышно. Аквалангисты стреляли точно и на поражение. Майк, как профессионал, успел понять, что напали диверсанты. Но он ничего не успел предпринять. Секунда, две - и всё кончилось. Майк даже не успел поднять свой дробовик. Сражённый двумя точными пулями он перегнулся через борт и упал в воду, разбросав фонтанчик брызг. Следом за ним перегнулся и полетел ещё один. Оператор выронил камеру в воду и упал на палубе. Ещё двое были убиты тут же и упали на палубе рядом с оператором.
   Миша с Оксаной не догадывались, что увидели своими глазами специальную операцию особого подразделения разведки военно-морских сил России. Ника уже догадалась, но всё же для неё было неожиданностью, когда прямо возле её круга вдруг всплыла голова в маске. Она прямо вздрогнула от такой неожиданности.
   Аквалангист снял маску и Ника увидела знакомые глаза.
   - Привет! - сказал человек в маске по-русски и тепло улыбнулся.
   - Олег?! - воскликнула она с удивлением.
   - Он самый, - кивнули знакомые глаза.
   Ника вспомнила спецоперацию в Чечне, в которой участвовала вместе с Олегом и его группой спецназа военной разведки. А также их неожиданную встречу в Москве, когда они чуть не перестреляли друг друга.
   Для Ники было ещё большей неожиданностью увидеть здесь в тропиках своего старого знакомого. Она не удержалась и тут же громогласно захохотала, нервно подергиваясь на круге:
   - Уох-хо-хо-хо-хох!!!... Вот уж не ожидала! Ну и дела!
   От хохота она не заметила, как опять покромсала себе руки веревкой.
   - Э, Ника! Ты чего делаешь?! - забеспокоился Олег, прижимая её дергающиеся руки. - Итак уже изрезалась вся до крови. Нам твои руки сейчас на вес алмазов.
   - Даже так? - удивилась Ника.
   - Даже больше! - заверил её Олег.
   Ника увидела, что возле Миши с Оксаной вынырнул ещё один аквалангист. Он принялся толкать их круги к яхте.
   - Ты только не дергайся больше, ладно? - попросил Олег. - Я буду толкать тебя к яхте, а там мы тебя аккуратненько освободим от этой гадости. Ай! - Он неосторожно оцарапался. - Какие скоты! Это ж надо так издеваться над хорошим человеком!
   Ника опять засмеялась, но уже не дергалась, как её просил Олег. Он принялся толкать её к яхте.
   - Не знаю, как вы здесь оказались, но чувствую, что мне не стоит вас бояться. Похоже, Ежов вас послал не для того, чтобы прикончить меня.
   - Нет, что ты! Ты для них сейчас очень важной персоной стала.
   - Даже так?
   - Даже больше!
   - А чё так?
   - А того, что ты тарелку ту волшебную умеешь водить. Высокое руководство заинтересовалось такой редкой возможностью захватить и тарелку действующую, и тебя, как пилота.
   - Захватить меня как пилота?! Ты чё, серьёзно?! - искренне удивлялась Ника.
   - Тут рядом наша подлодка находится. Она пока не всплывает, чтобы не привлекать внимания. Сейчас на острове должны высадиться наши бойцы с моря. Наверняка, уже идет бой. Не думаю, что он будет долгим.
   - А, я всё поняла! Я всё поняла! - заулыбалась Ника. - Это становится более чем очень интересным.
  
   * * *
  
   Намечавшуюся кровавую драму с участием акул, Ники и её друзей Вулфовиц смотрел в прямом эфире на огромном плазменном экране в своей комнате, на любимом кресле, за бокалом любимого вина. Вот только любимой под боком не было. Он её отправил погулять, чтобы не видела таких страстей.
   Когда акулы начали атаку, Вулфовиц дрожащими руками отставил в сторону бокал с вином и наклонился к экрану с расширенными глазами, предвкушая, что сейчас будет. Вот, одна из акул пошла прямо на Нику. Надо же, как решительно идет! Сейчас как шарахнет! Вулфовиц весь напрягся, будто любимая команда вот-вот забьёт гол противнику.
   Неожиданно, Вулфовиц увидел, как акула дернулась и заметалась. То же самое проделывали и другие акулы.
   - Это ещё что такое! - Он с удивлением наблюдал за происходящим.
   Акулы были чем-то напуганы и спешно уплывали прочь. Он услышал резкие возгласы своих подчиненных на заднем плане. Вулфовицу очень не понравилось то, что он видит на экране.
   Акулы уплывают, а их жертвы на кругах крутят головами во все стороны. Похоже, также ничего не могут понять.
   Внезапно, изображение на экране дёрнулось. Наклонилось. На мгновение Вулфовиц увидел аквалангиста в воде с автоматом. И тут же изображение закувыркалось, а через секунду совсем исчезло.
   - Ничего себе!
   Вулфовиц знал, что передача записывается на видео в самой камере и в его системе. Он сразу отмотал назад и убедился, что камера действительно засняла вооруженного аквалангиста в воде.
   - Не знаю, кто ты такой, но вы все отправитесь в ад!
   Вулфовиц схватил со стола специальный пульт. На этом пульте была только одна большая кнопка и один маленький переключатель. Вулфовиц переключил переключатель и тут же, не выдерживая торжественных пауз, надавил большим пальцем на кнопку. В ту же секунду должен был произойти взрыв. Взрыв тонны тротила, находившейся в многотонной яхте, должен был разметать всё, что находилось вокруг на многие километры. Взрыв должен быть оглушительной силы и Вулфовиц наверняка его услышит. Но он ничего не услышал. Взрыва не последовало.
   - Что за дела!
   Он подумал, что почему-то не сработала автоматика. Надавил ещё раз на кнопку. Но взрыва опять не последовало.
   Попробовал переключить выключатель. Опять надавил. И опять взрыва не последовало.
   - Что такое, милый?! Телевизор не выключается?! - услышал он сзади знакомый щебечущий голосок.
   В комнату за его спиной вошла Ширли в вызывающей спортивной одежде и уставилась на него своими бархатными глазками.
   Вулфовиц обернулся к ней, весь взволнованный и в растерянности подыскивая слова:
   - Да... Нет... Ты, знаешь, Ширли... Ты что, уже так быстро закончила заниматься на тренажерах? Ты ведь так любишь заниматься!
   - Джонни, милый, ты чем так сильно взволнован? Страшный фильм посмотрел? - прощебетала Ширли и улыбнулась на него такой дикой улыбкой, какой он никогда ещё не видывал у своей возлюбленной.
   Вулфовицу очень не понравилась её улыбка:
   - Что за издёвки, Ширли? Почему ты так странно улыбаешься?
   - А мне нравится, как ты на кнопочку нажимаешь, Джонни. Нажимаешь, а она не нажимается. Потом опять нажимаешь, а она опять не нажимается... - Ширли говорила действительно издевательски, тонко щебеча и растягивая фразы визжащими нотами.
   - Что это значит?! Что значит нравится?! - Вулфовиц в гневе начал повышать голос.
   - А ты понажимай. Понажимай ещё кнопочку, Джонни. А я посмотрю, как увлеченно ты её нажимаешь. Интересная игрушка, правда? Только почему-то не работает. Ай, беда какая! Как не хорошо! Ай, сейчас Джонни будет плакать!
   - Что это значит?! - рявкнул Вулфовиц.
   - Джонни нажимает кнопочку, а ничего не взрывается...
   - Что?! Что ты сказала?! - Его бросило в жар и в холод. - Откуда ты знаешь?!
   - А я, Джонни, всё знаю. Я всё о тебе знаю, - издевательски улыбалась Ширли.
   Вулфовиц на секунду замешкался. Он уже что-то начинал догадываться, но пока не мог сложить все кубики в одну постройку.
   - Может, ты знаешь и то, почему оно не взрывается? - спросил он резко.
   - Конечно, знаю. Я, Джонни, много чего знаю.
   - Ну, и отчего же не взрывается?
   - А оттого, Джонни, что подлодка заблокировала сигнал.
   - Какая ещё подлодка? Ты что, бредишь? - испуганно покосился он на свою возлюбленную.
   - Русская! - крикнула она ему так же, как когда-то кричала "Happy Birthday!"
   Вулфовиц совсем опешил от такого заявления. У него в голове начали складываться какие-то кубики. Может быть, всё и сложились бы, но вдруг на улице началась лихорадочная стрельба из автоматов.
   Для Вулфовица это было полной неожиданностью. До этого момента он ощущал себя на своем острове в полной безопасности.
   Он вскочил с места, спеша к окну. Но неожиданно на его пути встала Ширли. Её глазки из бархатных превратились в колючки. Взметнулась вверх нога. Сильный рычажной удар по шее. Вулфовиц отлетел и рухнул на мягкий диван.
   Когда оклемался секунд через десять-пятнадцать, любимая Ширли стояла прямо перед ним, нагло подпирая бока руками:
   - Ещё раз так побежишь, отрублю полностью и надолго. Понял?! - крикнула она резко. Её бархатный голосок изменился и стал пугающим.
   Вулфовиц поспешил кивнуть, потому что не хотел отрубаться полностью.
   - Тебя ж могли подстрелить придурка! Спецназу некогда разбираться кто там в окнах появляется! - Объяснила ему Ширли. - Они тебя должны живым взять.
   - Зачем я им? - испугался Вулфовиц.
   - Чтобы выкачать из тебя все, что ты знаешь. А потом тебя просто выбросят, паршивца.
   - Как выбросят?
   - Очень просто. Как мешок с мусором. Ты вообще всего лишь побочная цель.
   - Побочная цель?! А главная?
   - Аппарат. И девчонка. Она пилот.
   Услышав это, Вулфовиц всё понял. Он надолго замолчал. На улице стрекотали выстрелы и гремели взрывы.
   Наконец, он спросил:
   - А зачем ты мне всё это рассказываешь, Ширли? Ведь, насколько я понял, ты разведчица? Ты не должна мне всё это рассказывать.
   Ширли среагировала почти спокойно:
   - Не должна. Но ты меня, гад, так достал за все эти годы, что я не сдержалась. Решила поиздеваться.
   Вулфовиц посмотрел на неё ненавистным взглядом:
   - Сука!
   - Ты у меня поговори!
   - Предательница. Я нашел тебя тогда, пять лет назад, в Петербурге. Ты меня как-то охмурила, понравилась. Я тебя пригрел, приласкал. Но не догадывался. Не догадывался, какую змею пригрел у себя на груди. Выходит, ты все эти годы работала на русскую разведку?
   - С самого начала.
   - Вот гаденыши.
   - Единственное, что мне было приятно, так это твои деньги. Из-за них можно было опустить глаза на всё остальное.
   - И какой же тебе смысл от меня избавляться, если ты так любишь деньги?
   - А все твои деньги перейдут мне! - заулыбалась Ширли. - Я стану миллиардершей! Класс!!!
   - В своем ли ты уме? - Вулфовиц посмотрел на неё круглыми глазами. - Как ты станешь миллиардершей без меня?
   - Очень просто. После твоей смерти. Завещание тебе помогут написать мои коллеги из разведки.
   - Я ничего не буду писать.
   - Все так говорят, Джонни, - прощебетала Ширли привычным голоском. - Все так говорят, а потом подписывают.
   - Но зачем им оформлять на тебя многомиллиардные активы?
   - Глупенький Джонни. Такой большой, и такой глупенький. Прямо как дитя малое. Разведка будет контролировать их через меня. Неплохо будет иметь в Тихом океане целый большой остров, правда? А прибавь к этому твои паи того пресловутого Ltd., который держит контрольные и блокирующие пакеты ключевых корпораций. Неплохие рычаги влияния на американскую и мировую экономику, согласись?
   Вулфовиц покачал головой, глядя на неё:
   - Ох, доиграешься ты, Ширли, в эти свои шпионские игры. Кончишь тем, что твои же русские пришлепнут тебя как муху и поставят вместо тебя другого, более надёжного человека. Ты слишком болтливая и самонадеянная для таких дел. Я проиграл. Признаю своё поражение в пятьдесят с лишним лет. Ты проиграешь чуть позже, но гораздо раньше меня по возрасту. Ты не доживешь до тридцати. Поверь мне, старому проныре.
   Своим монологом Вулфовиц что-то задел внутри Ширли. Очень сильно задел. Ведь в чём-то он прав. Она не должна была тут при нем болтать о своей победе. Ширли замолчала в раздумье.
   Видя её замешательство, Вулфовиц хотел продолжить словесное наступление, припирая к самой стенке.
   Но внезапно бой переместился и стал ближе. Выстрелы застрекотали в самом здании. Прямо за дверьми. Короткая перестрелка. Резкий хлопок разорвавшейся гранаты. Кто-то крикнул.
   Из приоткрытой двери в комнату протиснулся грязный дым. Дверь распахнулась и в комнату влетели двое диверсантов в одежде аквалангистов и с автоматами. Они остановились в напряжении, направляя автоматы на Ширли и на Вулфовица.
   Ширли коротко кивнула диверсантам. Они подскочили к Вулфовицу, мигом скрутили всего в три погибели и потолкали к двери на выход.
   - Я расскажу всё твоей разведке. Всё о твоей тут болтовне! - крикнул Вулфовиц.
   - Пошёл! - грубо толкнул его в спину диверсант.
   Ширли проводила своего мужа задумчивым взглядом.
  
  
  
  
  Часть 9. Особнячок в Сочи
  
  
   Нику осторожно подняли на борт яхты вместе с кругом, к которому она была привязана. Олегу пришлось немало потрудиться ножом, прежде чем он смог освободить девочку от опутывавшей её металлизированной веревки.
   Наконец, Ника смогла подняться. Она посмотрела на свои исполосованные руки, покрытые запекшейся кровью.
   - Давай, я обработаю. - Олег присел возле Ники с раскрытой аптечкой.
   Один из аквалангистов вошёл в рубку и завёл мотор. Быстро ускоряясь словно скоростной катер, яхта устремилась к острову.
   Мишу с Оксаной освободили от веревок ещё раньше. Мальчик подошел к Нике, глядя, как Олег покрывает ей руки мазью "Экстразин".
   - Не больно? - спросил Миша.
   - Ты же знаешь, я не чувствую боли от таких незначительных повреждений.
   - Ничего себе незначительных! - заметил Миша. Полосатые раны на руке были достаточно глубокими.
   Олег принялся бинтовать Нике руку.
   - Это и есть твой бой-френд? - спросил он у неё с интересом.
   - Миша очень хороший мальчик, - улыбнулась Ника. - Он замечательный и верный друг. Я люблю его.
   - Даже так? - Олег посмотрел с улыбкой на засмущавшегося Мишу.
   - Даже больше! - улыбнулась Ника.
   Яхта приближалась к берегу. Олег закончил бинтовать Нике руки. Пришлось забинтовать всё от кисти до локтя на обеих руках.
   - Ветеран ты наш космический! - Олег мягко потеребил Нику за черный хвостик. - Сейчас причаливаем и сразу, не задерживаясь, идём к аппарату. Твоя задача, Ника, заключается в управлении. Ты нам нужна как пилот. Захватив аппарат, мы сразу вылетаем отсюда.
   - В Россию? - спросила Ника.
   - В Россию, - кивнул Олег.
   - Признаться, я соскучилась, - заметила Ника. - Неужели, я там кому-то оказалась нужна?
   - Очень нужна, - заверил её Олег.
   Яхта приблизилась к причалу. На нём дежурили двое спецназовцев с автоматами. Другие спецназовцы цепочкой рассредоточились по берегу, наблюдая за океаном. Бой уже закончился. Остров был захвачен.
   Ступив на причал, Ника с Мишей, Оксана, Олег и несколько спецназовцев поспешили вверх по ступенькам к вилле Вулфовица. Ступеньки выводили к той самой площадке, на которой ребята вчера приземлились.
   Поднявшись на площадку, они увидели, что аппарат по-прежнему стоит на площадке, весь накрытый светлым брезентом.
   Ника встретилась глазами с Вулфовицем. Двое спецназовцев выводили его из здания под руки через главный вход.
   Они остановились рядом. Несколько секунд изучали друг друга глазами.
   Вулфовиц рассмотрел внимательно девочку, бинты на руках. Он хотел ей что-то сказать. Но слова не складывались. Ника тоже молчала. Что тут можно сказать?
   - Я проиграл... - прошептал Вулфовиц одними губами.
   Он опустил глаза. Его толкнули и повели дальше.
   Двое спецназовцев стягивали брезент, обнажая гладкий серебристый корпус аппарата.
   Ника заметила женщину, которая вышла из главного входа и остановилась на ступеньках. Женщина была красивая, молодая, стройная, в яркой облегающей одежде для шейпинга. Она смотрела на Нику с большим интересом. Девочка никогда раньше не видела Ширли. Она и сейчас не знала, кто эта женщина. Примерно догадывалась, но не стала расспрашивать, почему спецназовцы её не трогают. Нике было интересно, но она промолчала. Не её это дело.
   Спецназовцы стянули брезент. Красивый сверкающий диск переливался радужными отблесками в ярких лучах дневного солнца.
   - Как в него войти? - спросил Олег.
   Ника направила мысленный посыл. Кораблик уловил четкую мысль и раскрыл слитую с корпусом дверь.
   Олег, трижды опытный и много повидавший спецназовец, отвесил челюсть:
   - Ничего себе! Как ты это сделала?
   - Сам же видел. - Ника вошла через проем. - Прошу всех на борт.
   Она пошла по коридору, поднимаясь на верхний уровень. Миша, Оксана, Олег и ещё трое спецназовцев с автоматами вошли на борт корабля и последовали за Никой.
   - Вот это техника! - Олег не мог сдержать свой восторг, входя за Никой в управляющее помещение.
   Девочка заняла пилотское кресло. Миша сел в левое кресло, а Оксана - в правое. Ника проследила, чтобы кресла пришлись всем впору.
   Спецназовцы расположились сзади на полу, опираясь спинами на центральную колонну.
   - Давай, Ника. Взлетай. Не задерживайся, - попросил Олег. - Мы должны, как можно скорее переправить аппарат.
   - Окей. - Ника положила ладошку в углубление и слилась с кораблём.
   Она дала изображение на экран. Все увидели часть острова с пальмами и бесконечный океан вокруг. В трёх километрах от острова виднелся черный силуэт всплывшей подводной лодки.
   - Это наши, - заметил Олег.
   - А что будет с Вулфовицем? - спросила Ника.
   - Его доставят сейчас на борт подлодки. С ним будут работать специалисты. У разведки особые планы на его счет.
   - Понятно.
   Ника дала мысленный посыл на взлет. Корабль убрал посадочные опоры и быстро поднялся над островом.
   - Куда летим? - спросила Ника.
   - На Новую Землю. При подлёте скажу точнее.
   - Хорошо.
   - Летим через Берингов пролив. Это чтобы не пролетать через Китай и не привлекать лишнего внимания на материке. Мы ведь на самом настоящем НЛО летим, - улыбнулся Олег.
   - Отчего так? Китайцев не любишь?
   - Да от них всего можно ожидать. Лучше в стороночке пролететь. Нам главное аппарат на место доставить.
   - А что после Новой Земли? - спросил Миша.
   - После Новой Земли по плану вас должны в Москву доставить.
   - Чтобы представить к правительственной награде? - улыбнулась Ника.
   - Не знаю. Руководство желает тебя видеть. Не бойся. К тебе очень благожелательно относятся.
   - Надеюсь. Раньше ко мне по другому относились, - заметила Ника.
   Тарелка разогналась до огромной скорости. Ника чуть опустила изображение на экране, чтобы всем было лучше видно проносящийся внизу пейзаж. Бесконечный океан и разбросанные островки, покрытые пальмами. Они проносились очень быстро.
   - Вот это скорость! - заметил с восторгом один из спецназовцев. - Сколько же это в километрах?
   - Двадцать три тысячи километров в час. Через полчаса долетим до Берингова пролива. Ещё минут десять-пятнадцать до Новой Земли.
   - Быстро, однако.
   Прошло десять минут полёта. Олегу поднадоел однообразный тропический пейзаж на экране.
   - А ещё что-то можно посмотреть на этом экране? Или музыку послушать? - спросил он Нику.
   Его предложение показалось Нике довольно забавным:
   - Я не обращалась раньше к кораблику с подобными просьбами. Сейчас посмотрим, что он может нам показать.
   Ника обратилась к кораблю. Оказалось, что он может показать всё, что угодно. Интернет, радио, телевидение и многое другое. Нике самой стало интересно. Она стала перебирать всё подряд.
   На экране замелькали бесконечные веб-странички, телеканалы, звуки радиопередач.
   Вдруг спецназовцы резко возбудились:
   - О! О! Вот это! Ника, отмотай назад! - умоляюще закричал Олег в унисон с приятелями.
   - Куда назад? - не поняла девочка.
   - Ну, назад! Назад! Ещё назад! - просил Олег.
   Ника пожала плечами, отматывая назад.
   - Во! Вот это! Оставь! - горячо заорали спецназовцы.
   - Вот это? - удивилась Ника, вылупившись на экран.
   - Да!!! - заорали они хором, как детишки на новогоднем утреннике.
   - Вы нормальные??? Это же канал "Плейбоя"!
   - Конечно, нормальные! Ну, оставь!
   Ника посмотрела на Мишу. Он сидел весь покрасневший, глядя на огромный экран, на котором загорелая девка проделывала вызывающие выкрутасы и телодвижения на фоне лазурного океана и кокосовых пальм, грозя вот-вот полностью оголиться. И всё это под ритмичную, заводящую музыку.
   Оксана встретилась с Никой взглядом, который нельзя было назвать довольным.
   Ника обернулась. Спецназовцы сидели на полу, наклонившись вперёд, и пялились на экран, чуть не вывалив языки.
   - Господа разведчики! - обратилась Ника к ним чуть ли не умоляющим тоном. - Вы же находитесь на борту космического корабля. Здесь приличное место. И самое главное - здесь дети!
   - Где дети? Где дети? Ты что ли дети? - отчаянно засопротивлялся Олег. - А Мишка наш человек! Он уже взрослый!
   - Да! Мишка наш человек! - загудели другие спецназовцы, не отрываясь от происходящего на экране.
   Ника чуть равновесие в воздухе не потеряла от такого заявления. Нет, такого разврата она не потерпит на своем корабле!
   - Не знаю, как Мишка, но я - точно дети! Требую с этим считаться! А посему мы будем смотреть мультики!
   И в ту же секунду канал "Плейбой" прервал трансляцию на самом интересном для спецназовцев месте. Вместо загорелой девки появился домовенок Кузя и сказал историческую фразу:
   - Тьфу, какая гадость! Тьфу!.. Блинов хочу! Со сметаной.
   Спецназовцы в полном шоке уставились на пучеглазого Кузю с огромной пуговицей на красной рубахе. Вид у них был обиженный.
   А тут ещё Ника принялась хохотать, как ненормальная во время эпохального диалога длинноносой бабушки Яги с домовенком:
   - Кузенька, сынок!
   - Какой я вам, бабушка, сынок?
   - Как это какой? Любимый. Бежим скорей!
   - Куда?
   - В гости! Самоварчик у нас новенький, ложечки серебряные, прянички сахарные. Догоним - чай пить будем!
   Олег проворчал, глядя на трясущуюся Нику:
   - Тоже мне дитё!
   Но через минуту забыл о своей обиде и покатывался от смеха вместе с товарищами, глядя на большеклювую ворону, каркнувшую:
   - Говоррят, вам счастье привалило?
   - Бессовестно врут!
  
   * * *
  
   Корабль приблизился к Новой Земле. Ника включила изображение на экран. Всё покрыто горами, снежные шапки на вершинах и пустота вокруг. Ни одного жилища. Ни души.
   - Какие координаты? - спросила Ника.
   Олег назвал ей точку. Ника устремила тарелку на северо-запад. Через полминуты корабль завис над небольшой площадкой на морском берегу. Площадка была окружена горами с разных сторон и выходила к небольшому причалу. Покрыта бетонной плиткой.
   На площадке стояли три больших ангара и пять ангаров поменьше, хозпостройки, мощный козловой кран, тягач с прицепом, вездеход, два вертолёта.
   - Садись на площадку ближе к крану.
   Ника приземлила корабль и выпустила посадочные опоры.
   Через пару минут все собрались на нижнем уровне перед выходом. Ника раскрыла мысленным посылом слитую с корпусом дверь. Спрыгнула на бетонную плитку, всю поросшую травой и покрытую мелкими лужицами.
   Новая Земля встретила гостей неприветливо. Моросил препротивнейший дождь. Пронизывающий ветер. Очень холодно. Семь градусов с утра. А путники наши только час назад в жарких тропиках были. Одежда соответствующая.
   - С приездом в Россию! - заметила Ника, чувствуя колючие капли дождя на лице.
   Миша обхватил себя руками, зябко подрагивая:
   - Ой, ну и дубарь!
   На площадке прибывших встречали двое в тёплой военной форме. Вооружены автоматами Калашникова. С интересом рассматривают гостей и блестящую тарелку. Впрочем, тарелке не очень удивляются. Судя по всему, местный контингент насмотрелся уже на всякие штуки. А вот путники интересные. В легкой летней одежде, девочка с перевязанными руками. И все из одной тарелки.
   Оксана вышла из проема, за ней четверо спецназовцев.
   Один из встречавших, глядя на дрожащего Мишу, заботливо крикнул:
   - Ребятки! Вы чего там стоите?! Простынете! Быстро в вертолет! - Он показал рукой на вертолет в тридцати метрах.
   В вертолете открылась дверца изнутри, спустилась лесенка, и какой-то военный жестом пригласил вовнутрь.
   Ребята поспешили к вертолету. За ними Оксана и Олег со спецназовцами.
   Миша вбежал первый, за ним - Ника и остальные.
   Военный тут же пригласил ребят занимать места в вертолёте. Оксана села между ними, обняв обоих. Военный вручил им заранее приготовленное тёплое одеяло:
   - Возьмите. Укутайтесь хорошенько. А то холодно.
   Оксана с удовольствием закуталась, накрыв и ребят. Сразу стало теплее.
   - Так хорошо? - спросила она у ребят.
   Миша кивнул:
   - Да. Хорошо, мама.
   Ника тоже кивнула улыбкой. Она привыкла к холоду, но всё же лучше быть в тепле, чтобы не расходовать резервы организма.
   Военный дал по одеялу и спецназовцам. Тоже ведь люди. Дал им по глотку из фляжки. Оксане и ребятам принес горячего чаю. В общем, все остались довольны.
   Вертолет заработал лопастями и быстро поднялся в воздух.
   - Мы сейчас куда? - поинтересовалась Ника.
   Олег ответил:
   - В Рогачево. Там ждёт специальный самолет, который доставит вас в Москву.
   - А Рогачево - это что? - спросил Миша.
   - Аэродром, - ответила Ника за Олега. - Тут ещё поселок крупный есть. Белушье.
   - Тут ещё люди какие-то есть? - удивился Миша. - Я думал тут вообще полная пустыня.
   - Конечно, есть. Но мало. Тут только военные живут и их семьи. На Новой Земле в пятидесятых годах был построен ядерный полигон. Крупнейший в России. Здесь испытывалось большинство советских ядерных зарядов, самая мощная водородная бомба мощностью пятьдесят шесть мегатонн. Её вспышка была видна за тысячу километров даже на материке. Даже скалы оплавились. Вообще, тут одно из самых секретных мест в России. Народу лишнего нет. Всё что угодно можно спрятать.
   Миша выглянул в круглое окошко. Холодная пустыня вокруг. И больше ничего.
   Через полчаса полёта вертолет приземлился на аэродроме Рогачево. Ребята вышли из вертолета. Оксана не выпускала их из-под теплого одеяла.
   Вокруг аэродрома серый камень, из которого кое-где пробиваются какие-то цветочки типа одуванчиков. Несколько пятиэтажек сверкают огромными проплешинами в штукатурке и пустыми оконными проемами. Людей нигде не видно, как, впрочем, и птиц и деревьев. Лишь стайка собак встречает гостей из вертолета, молча виляя хвостами. В конце площадки стоят два бортовых "Урала". И полная тишина вокруг.
   На площадке аэродрома Нику и остальных поджидает небольшой Як-40.
   Через пятнадцать минут, как только все поднялись на борт и расположились в пассажирских креслах, самолет взлетел с аэродрома. Путь на Москву.
  
   * * *
  
   На самолете ребята первым делом переоделись в новую, чистую одежду, которая была заранее для них приготовлена. Сполоснулись чистой водой. Тут же перекусили вместе с веселыми спецназовцами.
   Миша устал. Давно не спал. После небольшого перекуса он растянулся в кресле и быстро заснул, прижимаясь к маме в соседнем кресле. Мама тоже быстро заснула, мягко обнимая сына рукой. Устала не меньше его. Заснули и спецназовцы. Салон самолета превратился в сонное царство.
   Нике спать не хотелось. Она сидела возле окошка, глядя с высоты на унылый северный пейзаж.
   Полёт до Москвы занял четыре часа. Самолет приземлился на военном аэродроме к югу от города, где путешественников встретили три машины.
   Спецназовцы сели в черный микроавтобус "Ниссан". Ника и Оксана с Мишей расположились в черном джипе "Лэнд Крузер". Ещё один "Лэнд Крузер" сопровождал их к Москве.
   Выехав на шоссе, машины разделились. Два "Лэнд Крузера" поехали к Москве, а микроавтобус повернул в другую сторону от Москвы, направляясь куда-то на юг.
   - Куда они? - тихо спросил Миша у подружки, сидевшей слева от него на заднем сиденье.
   - На свою базу. Они свое дело сделали. Насколько я поняла, нас везут в штаб разведки.
   Вскоре джип пересек Кольцевую. По обеим сторонам дороги полетели многоэтажки.
   Миша с чувством яркой ностальгии смотрел через окно на московские пейзажи, которые так часто приходили ему во снах в далекой Америке.
   Автомобили остановились перед закрытыми воротами в грязной ободранной стене. Ворота монотонно загудели и начали открываться.
   Машины проехали внутрь, проезжая на закрытую территорию. На контрольно-пропускном пункте въезжавших не проверяли.
   Два джипа устремились по узкой дорожке на площадку перед длинным девятиэтажным зданием из стекла и бетона, немного смахивающим на аквариум.
   - Честно говоря, я здесь никогда не была, - сказала Ника своему другу, сама не замечая, что говорит почти шепотом.
   Попав на закрытую территорию, куда не пускают простых смертных, и где даже Ника никогда не была, Миша с открытым ртом пытался рассмотреть хоть что-нибудь интересное. Но кроме густой зелени деревьев и чистой залитой солнцем площадки ничего этакого вокруг не наблюдалось. Похоже на какой-то институт, но никак не на центр военной разведки. Разве что машины немного отличаются от обычных институтских. Чуть покруче и подороже. Дорогие чёрные джипы и "Волги" с сигнальными маячками. Прошло пару человек с деловыми папками, но они никак не похожи на военных. Одеты в гражданское. Только походка и лица несколько напряжены. Ещё Миша заметил, что огромные окна в здании не просвечиваются снаружи. Через них не видно, что находится внутри.
   Из первого "Лэнд Крузера" вышел молодой человек в костюме с галстуком и пригласил Нику следовать за ним. Всех остальных попросил оставаться в машине.
   Ника вышла из машины и проследовала за молодым человеком. Они вошли в здание и поднялись на четвертый этаж. Было несколько постов, на которых молодой человек показывал свое удостоверение, и его сразу пропускали, не обращая внимания на девочку.
   Они прошли по коридору. Молодой человек остановился у одной из дверей, открыл её и пригласил Нику входить.
   Девочка вошла в небольшой, но очень светлый кабинет. В ярком солнечном свете, пробивающемся через огромное окно, Ника увидела лицо своего давнего врага - Ежова. Она на какой-то миг дрогнула, но тут же успокоилась. Именно он, её старый враг, вытащил Нику с друзьями практически из акульих зубов.
   Ежов сидел в своем кабинете за рабочим столом, одет в светлую рубашку с галстуком. Глаза те же, какими их надолго запомнила Ника. Похожи на два черных холодных булыжника. Такие же мёртвые и бесстрастные.
   Ника нашла в себе силы улыбнуться:
   - Добрый день, Михаил Егорович. Давно не виделись.
   Ежов не улыбнулся в ответ. Впрочем, Ника и не помнила, чтобы он когда-либо улыбался при ней. У него всегда было такое жесткое, строгое лицо. Кожа грубая как наждак и выступающие кости.
   - Здравствуй, Ника. Присаживайся. - Он пригласил спокойным жестом на стул.
   Какое-то время они просто сидели, изучая друг друга глазами.
   Ежов чуть шевельнул каменными глазами:
   - Знаешь, Ника. У меня в кабинете очень редко бывают посетители. Сама понимаешь, что тут за место. Здесь штаб. И лишние люди сюда не допускаются. Даже не знают, что здесь.
   - Ну, это понятно, - кивнула Ника. - Так мне расценивать это приглашение как честь?
   - В какой-то мере.
   - Не знаю, должна ли я вас благодарить. Ведь вы спасли меня и моих друзей от очень неприятной смерти. Наверное, я обойдусь без благодарностей. Я знаю, что вы этого не любите. Вообще, здесь не то место, где благодарят людей.
   - Это действительно так, - подтвердил Ежов. - Мы тебя вытащили, потому что нам очень нужен этот аппарат. Он действующий. А ты умеешь им управлять.
   - Ну да. Я поняла, что вы меня освободили не из жалости.
   Ежов на секунду отвел глаза:
   - Да, Ника, здесь не то место, где кого-либо жалеют. Но ты не совсем права. В какой-то мере на наше решение повлияла именно жалость. Возможно, даже она была основным побудителем к операции. Помнишь, наш разговор по телефону, когда я отговаривал тебя от безумной затеи? А затея та действительно была безумной, совершенно нереальной. Я говорил тебе, что у тебя ничего не получится, и что ты просто погибнешь. Не знаю, как и каким образом, но ты благополучно вернулась. Причем, не с пустыми руками. Ты вытащила своего друга. Вытащила фактически из лап пришельцев. Я не знаю, как это у тебя получилось, и что ты делала в космосе. Не знаю, как тебе подфартило, но это произвело очень большое впечатление на меня и на моё руководство. - Он едва заметно кивнул вверх. - И вот, когда мне на стол легло разведдонесение, в котором сообщалось, что ты уже на Земле попала в смертельный капкан, было решено тебя освободить. Это было не только моё решение, но и начальника разведки. В какой-то мере на нас обоих повлияла жалость к тебе. Профессиональная жалость, если так можно выразиться. Ты сделала невозможное, и было бы просто несправедливо так безобразно погибнуть, после всего, что тебе удалось сделать. Конечно, жалость была не единственным фактором. Здесь много факторов сошлось, которые только подтолкнули нашу решимость штурмовать остров.
   - И что же это за факторы?
   - Ну, во-первых, это действующий внеземной аппарат, который после твоей посадки оказался на острове практически без защиты. Ты сама понимаешь, насколько ценными для нас являются любые образцы технологии пришельцев, не говоря уже о действующих технологиях, таких как этот аппарат. Во-вторых, ты сама как пилот. То есть, если мы спасаем тебя, то получаем возможность быстро перегнать с твоей помощью аппарат под наш контроль. Как раз в тот момент в районе Фиджи находилась наша подлодка с группой спецназа военной разведки, который мы решили задействовать. В-третьих, имея в нашем распоряжении тебя и аппарат, мы получаем возможность проводить с твоей помощью его испытания. И самое главное - ты можешь обучить пилотов-испытателей. Это крайне интересно для нас. В-четвертых, побывав в космосе на корабле пришельцев, ты теперь для нас просто ходячая кладезь ценнейшей информации. Ты ведь нам расскажешь в благодарность за спасение всё, что ты там видела?
   Ника впервые уловила в его глазах блеск яркого интереса:
   - Хм, посмотрим... Интересно, всё-таки, что я теперь для вас такой важной стала. Выходит, мои руки теперь и вправду для вас на вес алмазов?
   Ежов с самого начала обратил внимание на бинты, выглядывающие из-под длинных рукавов её летнего свитера. Теперь, его глаза опять невольно опустились на кончики её бинтов.
   - Это правда. Впрочем, алмазами твой вес для нас не измеришь. Это дело высочайшей важности для нашего государства. Мы готовы обеспечить тебе все условия. И не только тебе, но и твоим друзьям, понимая, насколько они тебе дороги.
   - Очень дороги, - подчеркнула Ника.
   - Так вот. - Ежов достал из ящика стола плотный конверт и протянул Нике. - Держи. Здесь билеты на самолет до Сочи, а также новые документы на тебя, на мальчика и на его мать. Возле Сочи вам выделено жильё. Отдельный двухэтажный дом-особняк с бассейном на берегу моря. Раньше в нём жил какой-то новый русский, владелец нефтяной компании. Теперь этот дом будет принадлежать вам. Документы на недвижимость оформлены на мать мальчика, поскольку она взрослая. Документы находятся в этом же конверте. Ей также оформлено специальное пособие, на которое можно существовать весьма прилично. Кстати, ты, Ника, оформлена по документам, как её приемная дочь. Это чтобы соблюсти юридические формальности.
   Ника чуть улыбнулась:
   - Хм. Выходит, Миша будет мне теперь вместо брата. А почему приемная?
   - Во-первых, чтобы убрать коллизию с незначительной разницей в датах рождения твоей и мальчика. Во-вторых, чтобы сгладить некоторые особенности твоего прошлого с твоим настоящим. Нам это проще и надежнее по документам провести, чтобы концы с концами сходились.
   - Понятно, - кивнула Ника.
   - Кстати, ты случайно не знаешь, отчего у американцев исчезли все запасы элемента-115 и несколько действующих дисков, которые пришельцы передали им по программе обмена? Это произошло перед твоим возвращением на Землю.
   Ника встретила эту новость с живым интересом:
   - Честно говоря, я этого не знала. - Она подумала и сразу уловила несоответствие. - А почему же тогда мой диск остался?
   - Вообще-то я от тебя и хотел это услышать. Но если для тебя это новость... У нас в России не было до сих пор действующих дисков. Есть несколько сбитых. И были также незначительные запасы элемента-115. Я не знаю точно, откуда они у нас взялись. Мне не давали такой информации. Но наши запасы элемента-115 также испарились, как и американские. Я не знаю, как это объяснить.
   - Я тоже не нахожу пока объяснения. Но я подумаю, - сказала Ника. - Будет над чем поразмыслить. Кстати, был там со мной в космосе один очень странный инцидент, которому я не смогла найти никакого логического объяснения. Но об этом потом. Признаться, я очень устала от всего. И очень хочу воспользоваться вашим предложением, чтобы отдохнуть на море с Мишей. Надеюсь, я это заслужила?
   - Конечно, никто не будет возражать против. Но хотелось бы, чтобы ты пораньше приступила к работе.
   Ника чуть улыбнулась:
   - Работа не волк - в лес не убежит. Кстати, как там мои друзья поживают в бывшем Проекте?
   - Твой побег заставил нас пересмотреть нашу политику в отношении таких как ты агентов. Теперь мы с ними считаемся и ценим их мнение. Кроме того, все они уже реально работают на разведку, многие в других странах. Мы оформили их в фиктивные семьи дипломатов и бизнесменов, которые часто ездят за рубеж. Это позволяет нам проводить с их помощью некоторые особые операции в других странах. Зарубежная контрразведка не принимает их во внимание, упускает из виду детей. Это позволяет нам их использовать с большой эффективностью. Вообще, я бы предпочел не распространяться на эту тему. Сама понимаешь, насколько это важная и секретная информация.
   - Конечно, понимаю.
   Ника невольно присмотрелась к листку бумаги, лежащему на столе перед Ежовым. Какое-то разведдонесение. Под шапкой документа стоит размашистая виза Ежова. Ника прочитала вверх ногами надпись крупным почерком: "Ликвидировать".
   - Кого это вы? Не меня случайно? - покосилась она на Ежова.
   - Нет. Что ты. - Он только сейчас заметил её взгляд. - Одна агентка слишком болтливой оказалась.
   - А что за агентка?
   - Ника, зачем тебе это? - спросил Ежов, не скрывая раздражения от того, что она лезет туда, куда ей, по его мнению, не следует лезть.
   - Может, я вам совет дельный дам. Вы ж меня теперь все тут уважаете после полёта в космос. - Ника опять чуть улыбнулась.
   - Уважаем. Вообще-то это имеет и к тебе некоторое отношение, - заметил Ежов. - Это жена Вулфовица. Она наша агент. Во время операции она допустила непозволительную вольность и, поддавшись собственной эйфории, рассказала обо всём Вулфовицу.
   Он показал Нике фотографию. Девочка сразу узнала ту женщину в спортивном костюме, которую видела на острове.
   - И вы хотите её за это убить?
   - Конечно. Она допустила нарушение дисциплины разведчика. А что, если бы операция провалилась в последний момент, и спецназовцы вынуждены были отступить с острова? В жизни всё может случиться. А она уже обо всём проболталась Вулфовицу. Проболталась о том, что она русский разведчик. Представляешь, что могло бы быть? Кроме того, если разведчик допустил слабину один раз, то допустит и другой.
   Ника подумала:
   - Возможно, вы правы. Но всё же у меня будет к вам просьба. Не убивайте эту агентку. Мне жаль её.
   - Почему? Опять эти твои эмоции, Ника! - Ежов начинал сердиться.
   - Хотя бы потому что именно благодаря её информации вы узнали о диске на острове и о том, что меня собираются убить. Без её разведдонесения не имели бы вы сейчас этого аппарата на Новой Земле и меня в качестве пилота. Согласитесь, не справедливо ликвидировать агента после такой работы. Простите её слабость.
   Ежов тут же возразил:
   - Справедливость. Слабость. В разведке не может быть таких понятий. Должна быть эффективность.
   - Кое-где я это уже слышала. Те же серые не признают понятия справедливости. Для них важна только эффективность. Вы знаете, что они собирались спровоцировать на Земле третью мировую войну? Собирались столкнуть вас лбами с Америкой, а потом высадиться на пустой планете. Вот к чему могла привести ваша пресловутая эффективность. К гибели Человечества. Вы знали об этом?
   Ежов, естественно, ничего не знал об этом. Он узнает обо всём в подробностях намного позже, когда разведка получит в своё распоряжение стенограммы рассказов Ники о том, что она видела и с чем столкнулась в космосе. А пока Ежов замолчал, не зная, что и ответить.
   Внезапно, зазвонил черный телефон. Ежов по привычке вздрогнул, посмотрел на него и поднял трубку. С полминуты выслушивал, что ему говорят. Он положил трубку и посмотрел на Нику:
   - Начальник "Двойки" следил за нашей беседой. Он распорядился не наказывать ту агентку. Ей будет вынесено только предупреждение.
   Ника посмотрела куда-то в угол потолка, отыскивая скрытую камеру, и, помахав туда ручкой, с улыбкой сказала:
   - Спасибо!
   Скрытая камера в ответ скромно промолчала. В разведке не любят лишних слов.
   Ежов посмотрел на Нику:
   - Ну что же. Наша беседа подошла к концу. Желаю приятного отдыха в Сочи с друзьями.
   - Спасибо. А вы когда в отпуск собираетесь? - Ника попыталась хоть как-то расшевелить каменное лицо Ежова.
   - Я не заслужил. Работы много. - Выражение его лица нисколько не изменилось.
   - Насчет работы я вам уже сказала. Лично я с удовольствием воспользуюсь возможностью отдохнуть на море.
   Прощание было коротким и немногословным, без дружеских рукопожатий.
   Молодой человек провел Нику от дверей обратным курсом по коридору, вниз по лестнице и на выход. Она с облегчением вдохнула свежий воздух на улице.
   Ника запрыгнула на свое сиденье в "Лэнд Крузер" и, сверкая счастливой улыбкой, бессовестно повисла у Миши на шее:
   - Привет, братишка! Мы едем в Сочи! У нас там свой дом!
   - Свой дом в Сочи??? - недоверчиво воскликнула Оксана, оборачиваясь на Нику с переднего сиденья.
   - В Сочи? Свой дом? - Миша был потрясен.
   - Я вам чуть попозже всё расскажу. Сейчас мы едем в аэропорт! И сразу же вылетаем.
   - Вау! - Миша прямо дернулся под тяжестью повисшей подружки.
   Два черных джипа выкатили через ворота и быстро понеслись по улицам Москвы. В аэропорт Домодедово.
  
   * * *
  
   - А-а-а-а-а!... Ма-а-а-ма!!!... - Сверкая свеженьким загаром в ярких черноморских лучах, Миша пронесся верхом на разноцветном круге, скользя и спускаясь по мокрой надувной горке, подпрыгнул, пролетел пару метров и плюхнулся в дрожащую морскую волну, подняв фонтан жемчужных брызг.
   А мама спокойненько так себе разгребала лазурные блестки, приближаясь к берегу после небольшого заплыва. Посмотрела поверх волны на счастливого сынишку, сама заулыбалась.
   Визжа, словно обезумевший поросенок, Ника чуть ли не кувырком скатилась с горки, прижимая к себе что-то длинное и зеленое, с размаху подпрыгнула и рухнула в море рядом с качающимся на круге Мишей. Чуть на голову ему не свалилась. Хулиганка ещё та.
   Ника тут же вынырнула в полуметре от Миши верхом на крокодиле. Крокодил, к счастью, был не настоящий. Надувной и пучеглазый.
   Миша сверкнул счастливой улыбкой и встретился с Никой ладонями, звучно хлопнув. Оба засмеялись, ловя секунды яркого блаженства и расцветая в лучах благого солнца.
   - Какое солнце желтое!.. - крикнул Миша, вспомнив виденный с утра мультик про поющего цыпленка, весело разгуливающего по лугам и полям.
   - Какое небо синее!.. - поддержала Ника.
   - Какое всё зеленое!..
   - Какое всё красивое!..
   - Коко-коко, Коко-коро-коко!!! - завопили оба, захлебываясь от смеха.
   Миша отплыл на пару метров. Сложив ладонь ракушкой, ударил по воде и обрызгал Нику. Все равно она вся мокрая. Красивая, гибкая словно ящерка. Мокрые волнистые волосы дрожат, шоколадная кожа блестит.
   Ника шутливо ответила брызгами по другу. Поиграли в войнушку. Поплавали вместе на надувных штуках. Поплавали наперегонки. И просто так поплавали. Солнце, воздух и вода - что ещё нужно для счастья?!
   Сверкая ниспадающими капельками, ребята выбежали из морских объятий на берег. Чуток отдохнуть и позагорать. Нике можно и обойтись. Итак вся темная. Миша светлее, но ненамного. Успел позагорать с подружкой ещё в Орегоне. Теперь вот и на Черное море попал.
   На возвышении, вверх по ступенькам, виднеется их новый особнячок. Но особнячок - это слишком мягко сказано. Огромный красавец-коттедж из ярко-белого бетона и стекла. Внутри множество комнат и просторный зал. Раньше здесь отдыхал какой-то нефтяной магнат. Теперь здесь живет Ника с друзьями. Ходит по просторным полупустым комнатам. Есть где разгуляться. А спустившись от дома по ступенькам, можно попасть на собственный приватный пляжик, где никто не помешает.
   Ребята растянулись на полумягких шезлонгах, надели солнцезащитные очки. Оксана вдоволь наплавалась, вышла из моря и присоединилась к ребятам, скромно расположившись на свободном шезлонге.
   Ника что-то вспомнила и взяла трубку радиотелефона. Набрала длинный номер.
   - Гутен таг! - сказала она кому-то в трубку и протараторила длинную фразу по-немецки, из которой Миша разобрал только знакомое "Креди Сюис".
   После короткой паузы Ника принялась оживленно говорить с кем-то по-немецки. Миша улыбчиво переглянулся с мамой. Прикольно слушать, как подружка разговаривает по телефону на незнакомых языках.
   Из всего сказанного он разобрал только названные Никой цифры "драй", "айн", "фиэр" и так далее, а также фразы "Грета Райли" и "Виза Платинум". Он примерно догадался о чем речь, но всё же с интересом спросил у Ники, когда она отключилась:
   - Ты в швейцарский банк звонила по поводу своей карточки? Диктовала номер счета?
   Ника улыбнулась:
   - Да, ты правильно понял. Карточка, которую мне дали американцы, пропала. Осталась в том доме. Наверное, расплавилась при пожаре, когда на меня напали в Вашингтоне. Поэтому я заказала новую карточку. Её доставят мне курьерской почтой. Не пропадать же моим миллионам?
   - Классно! - заулыбался Миша. Заулыбалась и Оксана.
   - Пускай Ежов не думает, что я буду зависеть от его подачек... Ну что, Мишка, побежали купаться? - Ника схватила своего крокодила.
   - Бежим скорей!
   И только пятки засверкали по песчаному пляжу. Друзья с разбегу врезались в наезжающую волну. Яркий морской праздник продолжился, обещая затянуться на много дней.
  
   * * *
  
   День выдался солнечным и жарким. Но к вечеру жара спала.
   Теплая прохлада. Морская волна лениво набегает на песок. Покрасневшее солнце висит над горизонтом. Маленькие фигурки кораблей, словно игрушечные, виднеются вдали на самом краю бесконечной синевы.
   Ника спустилась по ступенькам на волнистый песок. Сладко потянулась, жмурясь в лучах заходящего солнца. Сделала пару шагов, лениво елозя кроссовками по песку.
   - Хорошо то как! - Миша спустился следом за подружкой, всматриваясь в морскую даль.
   Ника стянула кроссовки и вошла в воду по щиколотки. Чуть углубилась до колен. Пошла гулять по воде вдоль берега. Морская волна пенилась и шумела, плескалась по ногам, задевая шорты.
   - Смотри, ноги не промочи! - весело крикнул Миша, не уточняя, как это можно сделать, находясь по колено в воде.
   Он снял кроссовки и вошел в воду следом за Никой. Помочить ноги в вечернем море так приятно!
   Миша подошел к подружке слева, рассматривая её живописную фигурку на фоне рыжеватой полосы, протянувшейся по воде под усталым солнцем. Ника улыбнулась и протянула другу свою теплую руку.
   Взявшись за руки, друзья медленно пошли по воде. Слабый ветерок задрожал тонкой свежестью, мягко прикоснулся к Нике, колыхнул распущенные волосы по искрящимся плечам, прошёлся волной по белоснежной маечке.
   Пляж был полностью песчаным. Но на краю пляжа виднелось нагромождение огромных валунов. Ребята медленно приблизились к ним, ступая по воде.
   Перед валунами виднелась россыпь гальки и небольших овальных камушков. Миша вышел из воды, взял один камушек. Гладкий и приятный на ощупь.
   Миша взвесил камушек на руке, чуть наклонился, размахнулся и бросил. Овальный камень отскочил и попрыгал по волне, удаляясь.
   - Восемь раз, - сосчитала Ника.
   - А у тебя сколько получится? - улыбнулся Миша.
   Ника тоже улыбнулась, блеснув тонким азартным огоньком, вышла из воды, выбрала один камушек. Размахнулась и бросила.
   Миша сосчитал:
   - Пятнадцать. Я так и думал, что ты меня переиграешь.
   - Только не обижайся, - дружелюбно сказала Ника.
   - А я и не обижаюсь. Тебя ни в чем не переиграешь. - Миша ласково ей подмигнул. - Я уже привык.
   Он бросил ещё один камень. Сосчитал:
   - О, уже девять.
   Бросать камни в море и считать отскоки оказалось очень увлекательно и, самое главное, весело. Каждый отскок оставлял массу ярких впечатлений. За этим нехитрым делом коротались приятные минуты. Смех и улыбки заполняли пространство, разносились далеко вокруг.
   - Пошли, присядем. Полюбуемся на закат, как тогда в Орегоне. - Миша спустился к воде и сел на большой удобный валун.
   Ника примостилась рядом с другом. Они сидели бок о бок, перебирая ногами мокрую гальку. Набегающая волна щекотала пятки. Впереди, словно на огромном экране, повис дрожащий в тёплых восходящих потоках алый круг солнца. Он коснулся краешком горизонта.
   - Вот она - наша Звезда! - Миша засмотрелся. - Такая красивая. И такая теплая. Хранительница жизни на Земле.
   Нике передалось его философское настроение:
   - Солнце... такое сильное... и такое большое. Каждый день, из месяца в месяц, из года в год, оно совершает один и тот же путь. - Ника выдержала паузу и сказала неожиданно пришедшую ей мысль. - Путь - это смысл. Смысл Вселенной.
   - И каждый день всё повторяется. Каждый день повторяется такая красота. Вечерний закат. Что может быть красивей?
   Ника мечтательно улыбнулась, слушая друга:
   - А помнишь "Маленький принц" Сент-Экзюпери?.. Маленький принц очень любил закат. Он жил на маленькой планетке, где достаточно было передвинуть стул на несколько шагов, чтобы снова любоваться закатом. Однажды, он наблюдал заход солнца сорок три раза за один день... Когда очень грустно, хорошо посмотреть на закат.
   - Тебе грустно? - спросил Миша.
   Ника ответила не сразу:
   - Грустно от того, что кончается ещё один день.
   - Но завтра будет новый день! - неожиданно сказал кто-то сзади. Голос такой знакомый.
   Ника быстро обернулась. Миша вздрогнул от неожиданности и тоже повернулся.
   Сзади стоял Кристер. Красивый длинноволосый блондин с Эриданы. Ника не заметила, как он появился за спиной, несмотря на всю свою экстрасенсорную чувствительность. Кристер тепло улыбался.
   Ника радостно встрепенулась. Миша засиял. Они оба вскочили, подбежали Кристеру и обнялись с ним.
   - Вот так сюрприз! - обрадовалась Ника. - Как вы здесь оказались?
   - Я тоже очень рад вас видеть, друзья, - сказал Кристер. Он весь будто светился тонким ореолом. - Мой корабль находится недалеко от Земли. Я в составе миссии наблюдателей от Галактической Коалиции.
   - Вы наблюдаете за серыми? - спросил Миша.
   - Да. Мы наблюдаем за тем, как они исполняют взятые на себя обязательства перед Коалицией. Они должны устранить все следы и последствия своей незаконной деятельности на Земле. Серые уже возвратили на Землю всех похищенных. Также они изъяли образцы своей технологии, незаконно переданные землянам по программе обмена.
   - Значит, этим объясняются пропавшие с американских баз аппараты и элемент-115?
   - Да, это так.
   Друзья медленно направились по песочному пляжу вместе с Кристером.
   - А почему никуда не исчез тот диск, на котором мы с Мишей сюда прилетели?
   Кристер посмотрел на Нику серьёзно:
   - Потому что мы вмешались, чтобы спасти тебя.
   - Как это?
   - В тот момент, когда вы вернулись, мы уже подключились к наблюдению за происходящим на Земле. Мы увидели, что ты оказалась в опасности и могла погибнуть. Совет Коалиции был под впечатлением твоей исключительной смелости и самопожертвования ради Человечества. Поэтому Совет принял решение вмешаться, чтобы не допустить твоей гибели. Земля не входит в Коалицию, и нашему вмешательству надлежало быть наименее заметным.
   - И как же вы вмешались? - спросил Миша.
   - В соответствии с взятыми на себя перед Коалицией обязательствами цивилизация Дзета проводила изъятие переданных Комитетам образцов технологий. Мы предписали серым не трогать аппарат, на котором вы вернулись. Это было сделано с тем тонким расчетом, чтобы привлечь внимание людей, с которыми ты раньше работала. В итоге мы не ошиблись. Русские захватили тебя вместе с диском и обеспечили тебе все условия в России.
   - Выходит, я должна быть благодарна в первую очередь вам? - спросила Ника.
   Ребята увидели, как по ступенькам спустилась Оксана в легкой летней блузке. Миша раскрыл рот, глядя как его мама остановилась и смотрит на таинственного незнакомца. Кристер был очень необычным по земным меркам, а потому в глазах Мишиной мамы показался очень привлекательным и весьма симпатичным. Высокий, молодой, красивый, длинные светлые волосы с рыжеватым оттенком, ярко-голубые глаза. А Кристер, в свою очередь, засмотрелся на Оксану с большим интересом.
   Миша точно знал, что его мама - красавица. В его глазах она всегда была такой. Теперь же, глядя на то, как Кристер и его мама рассматривают друг друга, Миша на всякий случай осмотрелся, разыскивая глазами коварных ангелочков с их амурными стрелами. Ведь совершенно неизвестно, где подстерегли его самого эти коварные бестии в тот раз, когда он повстречался с Никой. Сам Миша всегда отличался скромностью и не выставлял свои чувства напоказ. Фиг бы они были вместе, если бы Ника сама не проявила настойчивость и напористость.
   Миша заметил по выражению лица своей подружки, что она сама следит за всем с большим интересом. Ника вдруг наклонилась к другу и, давясь в улыбке, что-то быстро прошептала ему в ухо. Услышав такое, Миша поспешил зажать рот, чтобы не прыснуть от смеха.
   Миша увидел, как его мама решительно поправила блузку, расправила рукой волосы и, сверкая хитрыми глазками, пошла в наступление на Кристера:
   - А вы часом не наш сосед из дома номер тринадцать?
   Но Кристер не успел ответить. Его перебил Миша, который быстро протараторил:
   - Мама! Это Кристер! Он с Эриданы!
   - Хм. Не слышала о таком курорте.
   - Мама, это не курорт. Это звезда такая. Эридана. Помнишь мы с Никой тебе рассказывали? А это Кристер! Ну!
   Мама раскрыла от удивления рот:
   - Что, серьёзно?!
   Ника ей тут же закивала. А Миша подскочил к маме и, схватив её за руку, бессовестно притянул прямо к уполномоченному представителю Эриданы в Совете Галактической Коалиции.
   - Кристер! Это моя мама! Её зовут Оксана. - Миша тут же вложил её руку в протянутую руку Кристера.
   Мама была потрясена таким напором собственного сынишки, от неожиданности опустила глаза и смутилась, чувствуя мягкое рукопожатие прекрасного инопланетянина с Эриданы.
   - Ну вот. Ваш мальчик нас уже и познакомил, - улыбнулся Кристер.
   Оксана тут же опомнилась:
   - Что же мы стоим! Пойдемте чай пить! Все вместе!
   Но Кристер сказал:
   - У меня есть более интересное предложение. Я хочу пригласить вас всех на Тарпон. Совет Галактической Коалиции желает видеть вас, ребята, на торжественном заседании, посвященном Великому Празднику Галактики. Совет Коалиции намерен вручить вам Почетную Награду за ваш неоценимый вклад в поддержание мира и безопасности нашей Галактики.
   - Вот это да! - Миша переглянулся с Никой. Девочка была поражена не меньше его.
   - Тарпоняне ждут вас тоже с большим нетерпением. Вы им очень понравились. Наверное, потому, что очень на них похожи.
   Друзья заулыбались от таких слов.
   - Ну, а что касается вас, прекрасная Оксана, - Кристер выдержал многозначительную паузу, - думаю, мы найдём, чем заняться с вами на Тарпоне. - Он широко улыбнулся.
   Оксана отвесила челюсть:
   - Я что, тоже с вами лечу?
   - Да. - Кристер кивнул.
   - А где ваш корабль? - заворожено спросил Миша.
   - Возьмитесь все за руки, - сказал вместо ответа сияющий Кристер.
   Он протянул руки ребятам. Они взялись за руки, а Оксана взялась с другой стороны. Получился маленький хороводик. Загадочные улыбки. Приятное напряжение.
   - Приготовьтесь! - сказал Кристер. - Раз!.. Два!.. Три-и-и!..
   Сверкнула яркая вспышка. Пляж опустел. Лишь черноморская волна что-то шепчет в немом полумраке. Появляются на небе первые звезды. И яркая звездочка, которая летит...
  
  
  
  
  ? Виктор Селезнёв, 2005 г.
  E-mail: v_seleznev@ukr.net
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Ригерман "Когда звезды коснутся Земли"(Научная фантастика) В.Каг "Операция "Поймать Тень""(Боевая фантастика) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) К.Демина "На краю одиночества"(Любовное фэнтези) М.Зайцева "Трое"(Постапокалипсис) Е.Вострова "Канцелярия счастья: Академия Ненависти и Интриг"(Антиутопия) А.Кочеровский "Баланс Темного"(ЛитРПГ) А.Ардова "Жена по ошибке"(Любовное фэнтези) К.Водинов "Хроники Апокалипсиса"(Постапокалипсис) О.Обская "Возмутительно желанна, или Соблазн Его Величества"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"