Сенкия Сияда: другие произведения.

В Школе Магии Зарежья Общий файл

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
Оценка: 6.90*26  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Автор подумал-подумал и решил наконец-то уже (к концу книги, ага) торжественно выложить аннотацию, чоб как у всех :) Итак, аннотация: Как продолжать нормально жить и учиться, если одноклассники провозглашают холодную войну? И на голову сыплется ворох застарелых Школьных тайн! Директор подозревает во всех прегрешениях!.. Хотя ладно, это он небезосновательно делает. Казалось бы, есть одно стратегически верное решение - затаиться и переждать грозу, тем более в городе и школе кутерьма по поводу скорой коронации Императора. Но как, как усидеть на месте, если страдаешь пытливостью ума? Одно радует ученицу магии, точнее, одна - верная подруга под боком. Но и она рано или поздно отправится на каникулы, и вот тогда-а!..


СЕНКИЯ СИЯДА

В ШКОЛЕ МАГИИ ЗАРЕЖЬЯ

  

Люди, творите добро

Часть 1. Мы с Тамарой бегаем парой.

-Осужденный, каким будет

ваше предсмертное желание?

-Не казните меня, а?

Инквизиторская байка, услышав которую,

инквизиторы благодушно посмеиваются.

   Ефросинья Семеновна, подоткнув свои многочисленные юбки, в спешном порядке надраивала лестницу. Она с залихватской расточительностью, буквально горстями сыпала дорогущий заряженный порошок, позволяющий натирать пол до блеска одним сеющим взмахом руки, и выданный таки прижимистым завхозом ввиду случившейся оказии. Я пронеслась мимо нее, перескакивая через две ступеньки, будто мне угольями в зад стреляли.
   -Варвара, ты осторожнее, я на этаже только что пол натерла, там скользко, - сказала она мне вслед, приподняв голову.
   -Хорошо-о, - пропыхтела я, и понеслась к нашей двери, но не оценила, насколько сильно блестел пол. Затормозила слишком поздно, проехала в сторону, и хлопнулась набок. - Все нормально, - чересчур бодро заверила я теть Фросю, с тревогой наблюдавшую за мной издали. И на четвереньках доползла до двери.
   -Афанасий, сколько раз говорить! - возмутилась я, глядя на разбегающихся с писком домовых, и растерянно, думая о своем, пригрозила - Я тебя накажу, но не сейчас. Где же они, где? - и зашарила по комнате, вороша стопки тетрадей и учебников. Полезла в шкаф, думая, что могла засунуть их в карман экзаменационной одежды, из вороха одежды на меня смотрели два глаза.
   -Еще здесь? А ну кыш! - я сердито свела брови, ворох одежды зашевелился и просел. В карманах ничего не обнаружилось, то есть обнаружилась-то куча всего, только не то, что нужно.
   -Варька! Давай быстрее!! - с круглыми глазами заскочила внутрь Тамара, судя по звуку падения до этого, она тоже успела свести тесное знакомство со скользким полом.
   -Уже пришли?!! - я ужаснулась и безо всякой надежды напоследок сдернула покрывало с кровати. - Ага! Вот они! - и, схватив подругу за руку, потащила из комнаты, - Бежим скорее! Вот хвос, переодеться-то не успела!
   - Некогда! - теперь уже подруга тащила меня вперед. - Тем более что никто не успел!
   -А куда теперь их прятать? - я потрясла трофейной стопочкой шпаргалок.
   -Дай мне! - подруга перехватила мелко исписанные бумажки и стала шептать наговор, периодически тыкая в них волшебной палкой, то есть палочкой, а еще точнее, крупной зубочисткой, потому что "ученикам не положены рабочие инструменты, обладающие полной силой, до достижения ими степени высшего ученика во избежание несознательного причинения вреда здоровью своему и окружающих, а также любого иного морального или материального ущерба".1 [1 Глава третья, статья четвертая, пункт первый Школьного Устава]
   Не успела она дочитать заклинание на имитацию, мы, напрочь забыв, что лестница теперь тоже скользкая, побежали вниз. Моя нога предательски оскользнулась, я упала, сшибла Тамарку, и мы как по гигантской стиральной доске съехали на первый этаж, пересчитав задами все ступени. Я, в последний момент некстати зацепившись ногой за перекладину перил, кувыркнулась, как заправский скомороший медведь, и шмякнулась на живот, Тамарка рядом на спину. Не до конца превращенные шпаргалки рассыпались фейерверком вокруг и поверх нас.
   -Вот и заколдовали, - пробормотала я. Секунду мы лежали, а потом увидели, как из-за угла выворачивает толпа людей.
   -Комиссия! - дрожащим от ужаса голосом прошептала подруга.
   -Тикаем! - мы споро подскочили и по-ящеричьи переползли в учебный коридор, благо пока от опасности были скрыты огромными гипсовыми подставками под цветы. Я походя схватила пару шпаргалок, собирать все просто не было времени. Оказавшись вне поля зрения комиссии и учителей, с натянутыми улыбками изображающих искреннюю радость от встречи с инспекторами, мы, сверкая подметками, понеслись в аудиторию, которая, как назло, располагалась в дальнем конце коридора.
   -Уф, кажется, успели, - мы заскочили в аудиторию и в изнеможении привалились к двери, но тут же подскочили.
   -Что вы так долго, Варвара? У вас живот разболелся? - с искренней заботой спросила Линель Ивановна. - После экзамена обязательно сходите в знахцентр. А сейчас, скорее, садитесь за парты.
   В классе захихикали, я, повернувшись спиной к куратору, погрозила всем кулаком и состроила зверскую рожу.
   -В следующий раз надо не в туалет отпрашиваться, а куда-нибудь еще, - шепнула я Тамарке.
   -Надеюсь, больше вообще отпрашиваться не надо будет, - округлив глаза, прошептала подруга.
   Последние парты все, как это бывает на экзаменах, были давно заняты. Я со вздохом села за третью парту, чувствуя себя крайне неуютно, как невинная жертва, отданная на откуп чудовищу - передо мной не было никого, только куратор экзамена. Подруга села на соседний ряд. Я быстренько пролистала подобранные листочки.
   -Тамар, есть общий вопрос по силе, потом сила потоков, треугольные проекции и символика, но только вторая часть. Надо будет - проси, - шепнула я.
   -Хоть бы мне попалась общая сила, я из всего этого ее практическую часть хорошо делаю, - ответила подруга.
   -Я тоже, - я согласно кивнула.
   В классе стоял небольшой гул - заняться в ожидании комиссии было нечем, ученики переговаривались, впрочем, как и всегда на уроках у Линели Ивановны. Сбоку от меня Вихор судорожно читал под партой учебник. Я удивилась:
   -Вихор, откуда учебник? Ты что ли знал заранее? - и предусмотрительно добавила: - Поможешь, если что?
   -Я сам ничего не знаю, - и, не отрываясь от чтения, отмахнулся от меня: - Все, не мешай.
   -Ну и ладно, вот только попроси потом у меня ответы по плетениям, - мстительно пробурчала я.
   - Тома... - начала было я, намереваясь спросить, какую имитацию она накладывала на шпаргалки, но тут двери распахнулись и внутрь стремительным клином вошли инспектора и учителя. Впереди всех, грозно оглядывая учеников, стоял незнакомый мне мужчина в синем костюме, видимо, главный инспектор. Увидев, что зажато у него в руке, я сглотнула комок, встрявший в горле, и немного сползла под стол. Рядом те же действия произвела Тамарка.
   -Чье это? - нехорошим вкрадчивым голосом поинтересовался он, помахивая рукой с ворохом шпаргалок и обводя взглядом голодного василиска всех сидящих в аудитории, даже нервную Линель Ивановну, которая уж точно была ни при чем, но все равно побледнела.
   Народ безмолвствовал. Я испуганно посмотрела на нашего директора, который в свою очередь почему-то посмотрел на меня. Я еще более испуганно посмотрела на директора, он сузил глаза, и я даже порадовалась, что сейчас в аудитории присутствует комиссия. Не будь ее, директор не только беззвучно шевелил бы губами, призывая всяческие кары на мою головушку, а, может, и превратил бы в кого-нибудь сгоряча. Впрочем, то ли еще будет.
   Дотошный инспектор, не добившись ответа, отправился по рядам наводить шмон у учеников. Приказывал вывернуть карманы, обнаружилась куча всего интересного, даже ручка от двери в школьную столовую, которая таинственно пропала еще на той неделе, заглядывал под бумаги, выданные для экзамена, пронзительно глядел каждому в глаза, надеясь спровоцировать кого-нибудь слабонервного на чистосердечное признание... пока не обнаружил у Вихора гениально спрятанный на полу под стулом учебник.
   -А это что? - спросил он, поднимая толстенный талмуд. Учителя напряглись. - Это так у вас проходят экзамены?
   Я невольно выдохнула, потому что очередь до меня пока не дошла, а куда надежно спрятать оставшиеся шпаргалки, кроме как съесть их, я еще не придумала.
   -Но экзамен же еще не начался, - попробовала протестовать Линель Ивановна, однако надолго ее боевого задора не хватило, и под обратившимися к ней взглядами целой толпы пискнула: - Мы же вас ждали.
   Инспектор помрачнел лицом, Линель Ивановна то краснела, то бледнела под его взглядом, а потом рявкнул:
   -И это вы называете дисциплиной?! - весь класс вздрогнул и отшатнулся, а Линель Ивановна, закатив глаза, сползла под стол. И я ее в принципе понимаю: если грозный голос еще и магически усиливать, тут любому поплохеть может.
   - Тихон Петрович, - развернулся инспектор к директору. Тот встрепенулся и изобразил живой интерес. - О таких грубейших нарушениях я просто обязан доложить господину Гордею.
   Он сунул кучу бумажек в руки стоящего рядом господина, развернулся и вышел из кабинета. Этот господин, в свою очередь обратился к директору:
   -Тихон Петрович, я думаю, комитет не будет отстранять всю школу, но надеюсь, вы понимаете, что этот класс лучше не задействовать. И еще я искренне верю, что вы сможете разобраться со своими подопечными и виновник этого, - куча шпаргалок перекочевала в руки директора, - понесет заслуженное наказание.
   -Все сделаем! - тут же спохватился директор.
   Фипс Бригсович с грустью посмотрел на наш класс, мол, эх вы, не оправдали оказанного вам высокого доверия, молча взвалил бесчувственную учительницу на плечо и, топая сапогами, вынес вслед за обсуждающей что-то толпой взрослых. В кабинете остались только мы и экзаменатор.
   -Ну-с, почнем, - недобро сверкнув стеклами очков, предложил Лепий Цикирович. И разве что руки зловредно не потер. А я поняла, что гораздо лучше не сдать экзамен, чем воспользоваться остатками шпаргалок, из-за которых теперь учителя носом землю будут рыть, чтобы найти виновника позора школы.
  
   -Тихон Петрович, вызывали? - тоненькими голосочками спросили мы, как можно незаметнее просачиваясь в кабинет.
   -Варвара и Тамара, - констатировал директор, оглядывая нас так, будто примеривал к нам разные способы казни и выбирал самый болезненный. - Входите-входите, есть у меня к вам пара вопросов.
   Мы двумя изваяниями скорби застыли перед массивным столом, на котором кучкой лежали злокозненные и, в общем-то, уже сильно мятые и потрепанные шпаргалки.
   -Вам знакомы эти предметы? - очень уж невзначай поинтересовался директор.
   Я судорожно замотала головой. Тамарка, решив, что отпираться бесполезно, всхлипнула и закивала, глядя в пол.
   -Так да или нет? - чуть повысив голос, медленно спросил директор. Я под давлением его авторитета тут же угодливо закивала, а Тамарка, наоборот, пошла на попятную и замотала головой.
   -Вы что мне тут цирк устраиваете? - не выдержав, вскричал директор и хлопнул ладонью по столу. Все-таки у него сегодня был сильно напряженный день. - В глаза смотреть! Говорить!
   -Я, - услышала я со стороны сип своего голоса.
   -Что - ты?! - ноздри директора раздувались, как у дракона - того и гляди полыхнет.
   -Я писала, - всхлипнула я, а Тамарка тоненько завыла:
   -Мы же как лучше хоте-эли, чтобы не ударить в грязь лицом перед комиссие-эй!
   -Не ударить в грязь? - удивленный директор несколько сбавил тон. - Да вы не только ударили, вы сидите в целом озере грязи. Вы и весь ваш класс. А я-то! - он встал и начал ходить вдоль стола, - Я-то хорош! Рекомендовал! Мол, лучшие в этом семестре! Всего три троечника! О горе мне! Нет, признайтесь, - он остановился и посмотрел на нас, - вы это специально сделали?
   -Что? - мы перестали всхлипывать, поняв, что основная опасность, кажись, миновала.
   -Неужели в других школах ни разу шпаргалок не находили? - Тамарка обнаглела и даже задала вопрос директору. - Обычное ведь дело!
   Директор помолчал, посмотрел на кучу бумажек на своем столе, и у него вдруг сделалось глупым лицо:
   -Обычное дело? А вы сами-то видели свою имитацию?
   -Ну, - смутилась Тамарка, почуяв по тону директора какой-то подвох. - Я делала под кожу, чтобы в руке незаметно было.
   Директор задвигал плотно сжатыми губами, хрюкнул, и неубедительно попытался замаскировать поперший хохот под внезапный приступ кашля.
   -Снимай запрет на имитацию, - откашлявшись, приказал директор, а потом в сторону фыркнул, - "под кожу"!
   Тамарка пробормотала для нас заклинание рассеивания. Хоть и хотелось повидать интригующую имитацию поскорее, но присутствие директора явно давило на психику не только мне - расколдовывала подруга по науке - аж с особливыми визуальными эффектами. Бумажки медленно зашевелились, постепенно выросли в размерах, и...
   -Ты где такое видела? - у меня глаза поползли на лоб.
   Тамаркино лицо и уши пылали ярче парадной мантии Императора. Директор молчал и довольно улыбался, явно отыгрываясь нашим позором в его глазах за свой позор в глазах комиссии.
   Мы увидели то же, что должны были видеть все остальные. На столе лежала куча цветных картинок с крайне неприличным содержанием. Я конечно уже не ребенок и знаю, откуда дети берутся, но чтобы люди могли выделывать такое...
   -Я...это..., - сипела подруга, пытаясь взглядом высмотреть в полу дырку и провалиться в нее.
   -Ну-ну, - подбодрил ее директор, довольный, что поставил нас в неудобное положение, - мы вас слушаем.
   Опа! Это что значит "мы", я уже ни причем? Так нечестно, я тоже виновата. Хочу справедливости!
   -А-а-а-это я их рисую, - я решила спасти подругу. Директор не поверил своим ушам и медленно повернул на меня голову. - На досуге, - добавила я, округлив глаза, и замерла от страха, что с директором что-то не то произошло.
   Он замер и немного удивленно смотрел куда-то вдаль. Наверное, не знал что делать: одно дело ругать нас за подсмотренные где-то картинки, и совсем другое, если мы сами думаем о всяких непотребствах, все-таки обсуждать с учениками подобные вещи он не привык, да и не в его это юрисдикции.
   -Ну мы, это, пожалуй, пойдем, - я пихнула подругу локтем в бок и мы медленно попятились назад.
   -Всего хорошего, - попрощалась Тамарка, без остановки делая меленькие поклоны, будто курица над просыпанным зерном.
   И только мы схватились за ручку двери, Тихон Петрович ожил.
   -Стоять, - негромко приказал он. Мы как две мыши замерли у двери. - А вы ничего не забыли?
   -Нет, - пискнула Тамарка. А я молча развернулась, готовясь к самому худшему.
   -Наказание, дорогуши, наказание, - как-то философски протянул директор. - Вы хоть задумывались о том, почему к нам вдруг нагрянула комиссия? - и, не дожидаясь нашего ответа, пояснил. - Нашей школе выпала честь предоставить учеников для усиления охраны во время коронации Императора. - Посмотрел на вытянувшиеся лица и подтвердил все наши худшие опасения. - И теперь вы и весь ваш класс не будете до этого допущены. А вы в наказание за, - он мельком взглянул на похабные картинки, - проступок, после уроков на месяц попадаете в ведение завхоза. Всё, свободны. Приступать сразу после сессии.
   Тамарка снова повернулась к двери, а я в нерешительности топталась, глядя на кучу, которая все-таки была моими шпаргалками и которую я хотела забрать. Директор в недоумении посмотрел на меня, затем на свой стол:
   -Ах да! - он достал свою палочку, сделал пару пассов, и куча вспыхнула и за секунду сгорела.
   Я тоскливо посмотрела на стол, попрощалась с директором и последовала за Тамаркой в коридор.
  
   -Ужасно! - стонала я, пока мы еле передвигали ноги, следуя в свою комнату. - А ведь нам еще пересдавать Лепию энергетику, к тому же я обещала потом отдать эти шпаргалки Павру с боевого. У меня рука отпадет опять все это карябать! - кошкою, у которой хвост защемили, взвыла я, осознав весь спектр последствий от кремации шпаргалок.
   -Это-то ладно, - подхватила Тамарка. Мы играли в "Угадай самое плохое, что нас ждет". - А представь, как все наши "обрадуются", когда узнают, что не попадут на коронацию? И что они сделают с теми, из-за кого они туда не попадут?
   Я ужаснулась и даже приостановилась.
   -Вот-вот, - подтолкнула меня вперед подруга, - я уж молчу про отработку у Труля Шлисовича. У него даже после одного дня бывало ученики пропадали, и, как говорится, больше их никто не видел, а тут целый месяц.
   Какое-то время мы молчали, думая каждый о своем. Лично я на всякий случай прокручивала перед глазами картины всей своей недолгой жизни. А-то вдруг потом не успею?
   -Знаешь, мне интересно, - нарушила молчание Тамарка, заходя в комнату, - а как они нас все-таки вычислили-то?
   Я поправила покрывало на кровати и плюхнулась сверху.
   -Тут и думать нечего! Допросили свидетелей и все. Фрося-то Семенна когда лестницу додраивала, никаких ведь бумажек еще не видела, а Линель Ивановна, добрая душа, хорошо помнит, что последними мы с тобой в аудиторию прибежали. Дедукция, однако! - я постучала себя по голове, звук получился гулкий.
   - Сами же нас не предупредили о переносе экзамена! Прямо из столовой выдернули! И мы после этого виноваты! Они что, полагали, что мы должны все были выучить по ходу занятий и выполнения заданий в течение семестра?! - воскликнула Тамарка, не уточняя, кто эти таинственные "они" (У стен тоже есть уши! Но что самое ужасное, у них, то есть, все-таки, не совсем у них, есть весьма болтливые рты, а также некое неявное подчинение, помимо того, которое официально прописано в последних главах Устава), но подразумевая, разумеется, профессорско-преподавательский состав, и грустно вздохнула: - Несправедливость как всегда восторжествовала.
   - А кстати о бумажках... - я с прищуром посмотрела на подругу, - давай, развратница, колись!
   -А что колись-то? Когда по лестнице поехали, я же не успела толком дочесть, вот и вышло черти что, - подруга опять покраснела, но только слегка.
   -Не это, - я, чувствуя себя экзекутором, с улыбочкой сложила руки на груди. - Где ты такое видела? Или, может, ты не только видела?
   -Ты за кого меня принимаешь?! - вспыхнула подруга. В меня полетела подушка, я схватилась за палочку и отправила пухлую летунью обратно. - Мы с Натлой у Вадика с боевого в комнате их видели, - приглушенно из-под подушки ответила Тамарка.
   Я расхохоталась:
   -Вот он развратник!
   -Ну. Мы ему также и сказали, - улыбнулась подруга, поняв, что я уже не ее обвиняю в распутстве.
   -А он что?
   -А что он? Парень и есть парень - и ухом не повел. Это, говорит, искусство! - она, подражая Вадику, задрала подбородок и взмахнула рукой.
   -Что искусство: рисовать или в такие узлы завязываться? - заинтересовалась я.
   -Не знаю, мы не переспрашивали.
   Я села заново писать осточертевшие шпаргалки. А что делать? Хочешь - не хочешь, пересдача уже послезавтра, а по энергетике написать шпаргалки для нас с Томкой должна была я.
   -Знаешь, чего-то у меня от этих переживаний такой аппетит разыгрался, - вспомнила я о пропущенном из-за похода к директору обеде.
   Тамарка кинула взгляд во двор на башню с часами:
   -Так мы уже не успели, там другая смена. Придется терпеть до ужина, - она немного помолчала. - Надо обновить заклинание от наледи на окне, а то по углам уже куржа появилась, - проговорила Томка, не выказывая меж тем желания встать и сделать последнее.
   -А у нас продуктовые запасы закончились, да? - на всякий случай спросила я, прекрасно зная, что ни картошки, ни морковки уже давно не осталось. А одними столовыми приборами сыт не будешь. - А-то б пожарили чего-нибудь на общественной печке, - как назло мне сразу же пригрезилась жареная картошечка.
   -Угу, - уныло ответила подруга.
   Ветер как на заказ пахнул в окно вкусным запахом жареных клубней.
   -Ну вот, у меня уже обонятельные галлюцинации на почве голода, - вслух пожаловалась я.
   -У меня тоже, - мечтательно протянула подруга.
   Мы медленно переглянулись и проворно подскочили к окну.
   -Интересно, откуда это? Не похоже, чтобы с комнат, - принюхалась я в открытую форточку.
   -По-моему, из города, - неуверенно предположила подруга, поведя носом.
   -По-моему тоже, тем более кто из учеников будет готовить в пору экзаменов?
   -Прогуляемся? - сверкнула глазами подруга.
   -Давай! Давай только подсчитаем бюджет, - педантично предложила я.
   -Дык, у меня еще с начала месяца полная стипендия, - похвасталась Томка.
   -Дык, у меня тоже, - передразнила я ее, доставая из-под матраса худенький кошель, - нам просто повезло, что с начала месяца всего четыре дня прошло. Пошли!
   Мы оделись в модные ватные фуфайки, отороченные мехом и кусочками парчи, залезли в валенки, накинули платки и пошли на первый этаж к выходу. На нашем этаже было пусто - все уже пообедали и старательно корпели за учебниками. Во дворе играли в снежки младшекурсники. Счастливые! На первом году вообще нет экзаменов - одни зачеты. Мы, стараясь сохранить достоинство, но и не попасть под обстрел, прошли к воротам. Однако нас все равно вываляли таки в сугробе.
   -Что за невоспитанная молодежь пошла! - возмущалась я, выковыривая снег из валенка.
   -И не говори, - поддакнула Тамарка, бурча под нос и орудуя палочкой. Я взвизгнула - снег шипящим паром взвился в воздух, и через секунду резвящиеся во дворе парни обнаружили себя растерянно стоящими в огромной луже.
   -Наша месть, - удовлетворенно кивнула подруга.
   -Эх, надо было на обратном пути, а то когда будем возвращаться, они нам тоже могут отомстить, - спохватилась я.
   -А вдруг их уже не будет, когда мы пойдем обратно? Кому тогда мстить? - удивилась Тамара.
   Я подумала и согласилась:
   -Это правильно, что будет, то будет, - и приложила вслед за Тамарой свою палочку к двери в воротах, та распахнулась, и мы вышли в город.
  
   -Ну и куда направим наши стопы? - спросила я, радостно вдыхая свежий зимний воздух. - К "Маме Зое"?
   -А давай! - согласилась Томка.
   И мы бодро зашагали по улочке, оглядывая дома и прохожих, пока не дошли до знакомого деревянного трактира. Возле него суетились вокруг стремянки два мужика.
   -Ой, глянь, вывеску меняют! - дернула я Тамару за рукав.
   -Старую сняли что ли? - удивилась она.
   -Пошли внутрь, спросим.
   -Нормальная была вывеска, - удивленно бормотала подруга, - и "мама Зоя" там на себя почти походит.
   Мы бесстрашно поднырнули под с трудом удерживаемую мужичками деревянную конструкцию и шмыгнули в дверь.
   Внутри было тихо и пусто.
   -Эй, "Мама Зоя", есть кто? - сложив ладошки рупором, зычно крикнула я.
   -Странно как-то, где все? - негромко удивилась подруга.
   Я хотела было заглянуть на кухню, но вовремя вспомнила, как однажды за это досталось от поварихи половником по лбу одному нашему знакомому, и раздумала. Мы недоуменно присели на лавку, спиной к столу, как вдруг скрипнули ступеньки лестницы и сверху, с жилых комнат хозяйки трактира, к нам спустился... эльф. Он обладал классической эльфийской внешностью: стройный, высокий, остроухий, длинные белые волосы забраны в хвост. Вот только одет был почему-то не в напыщенный костюм, а в обычные, как у горожан брюки и рубашку, дополнял комплект фартук до колен. Но и в этом нехитром наряде он умудрялся выглядеть изысканно.
   -Э, здрасьте, - мы сразу встали.
   -Чего нужно? - недружелюбно поинтересовался он, отставив ножку и вытирая руки о кожаный фартук так, словно разглаживал на нем складки.
   -Дак это..., - заробела подруга.
   -Поесть мы пришли, - сказала я и, заметив удивленный взгляд эльфа, пояснила, - к "маме Зое".
   -А, - расслабился эльф. - Да это, закрыто, ремонт здесь.
   -Как ремонт? - расстроились мы одновременно с Тамарой.
   -А разве не отсюда недавно так вкусно пахло жареной картошкой? - взгрустнула подруга и, по-моему, даже пустила слезу голодного отчаяния.
   -Э-э, вообще-то отсюда, - удивился эльф.
   -А когда снова откроют? - спросила я, а потом удивленно спохватилась: - Как отсюда? Вы же сказали - здесь закрыто.
   -Ну... я себе пожарил на обед, - смутился эльф.
   -А разве эльфы едят картошку? - изумилась подруга.
   -А что, не должны? - еще больше изумился эльф.
   -Вам лучше знать, - пробормотала Томка и зарумянилась, стушевавшись.
   Меня от этого странного и бессмысленного обсуждения вконец охватило голодное безумие, и мой язык сам собой ляпнул:
   -А у вас еще картошка осталась? - до меня дошло, какую наглость я сказанула, и я как-то попыталась выкрутиться: - Мы заплатим.
   Тамара согласно кивнула. Я уже приготовилась, что нас сейчас погонят взашей за нахальство, но эльф пожал плечами и сказал:
   -Пойдемте, - и ушел на кухню. Я насторожилась - больно легко согласился. А ну как заломит за картошку по-эльфийски цену, что нам и двух стипендий не хватит? Ладно, если что будем агрессивно напирать на обычно некусачую ценовую политику сего заведения. Тамарка пошла следом и осторожно засунула голову в проем, видимо, тоже не брезгала байками нашего общего знакомого. Она вошла внутрь, я за ней. На кухне ничего особенного, за что можно заработать черпаком по голове, не было.
   Огромная печка, шкафы с посудой, ящики, столы. Эльф подошел к печи и вытащил сковороду.
   -Тарелки берите, - кивнул он на шкаф. Я послушно притащила две тарелки, которые эльф щедро засыпал все еще горячей и ароматной картошкой.
   Мы с Тамаркой вернулись в зал, сели за стол, азартно глядя на парок, поднимающийся над тарелками. Из кухни, гремя кувшином и бокалами, вышел эльф. Я, чтобы он видел, положила на стол четыре медяка. Эльф сделал вид, что не заметил.
   Бокалов оказалось три и он, фривольно подпихнув Тамарку бедром, уселся с нами за стол. Я, не понимая, чего это он, на всякий пожарный решила выведать подробности ремонта:
   -Уважаемый... э... извините, а как вас зовут, а то как-то неудобно, вломились тут к вам и все такое, - я поводила вилкой по кромке тарелки.
   -Адамант, - сверкнул зубами эльф, провожая взглядом картошку, направляющуюся в мой рот. - А вас?
   -Варвара. Тамара, - представились мы с набитыми ртами.
   -Позвольте заметить, вы очень вкусно готовите, - рассуждала я, размахивая вилкой с насаженным на нее золотистым кружочком, - вам надо в "Маму Зою" поваром попроситься, когда ее отремонтируют.
   -Спасибо за комплимент, - опять улыбнулся эльф, - только "Мама Зоя" больше не откроется.
   -Ка-ак? - я даже перестала жевать от удивления и не заметила, что картошка с вилки шмякнулась на столешницу.
   Тамарка же подавилась, закашлялась, и эльф заботливо постучал ее по спине. Она, продолжая кашлять, закивала, мол, спасибо, и схватилась за стакан, в который предусмотрительный сосед по столу тут же налил молоко.
   -Так, мама Зоя продала свое заведение, - спокойно пояснил эльф.
   -И что же здесь будет? - упавшим голосом спросила я, вспоминая, сколько шумных ученических гулянок здесь было, и как вкусно и недорого здесь кормили.
   -И кто же его купил? - одновременно со мной спросила Тамара.
   -Я, - сказал эльф, - купил его я.
   Мы потрясенно замолчали.
   -Чтобы эльф держал трактир, да никогда в жизни я не поверю, скорее я в полнолуние на чердак залезу, - шепнула мне Тамарка, впрочем, Адамант все равно все слышал, а я оценила степень ее недоверия: в полнолуние на школьный чердак полезет только самоубийца.
   Эльф лишь загадочно улыбался.
   -Так как? - взглянула я на эльфа. - Вы и вправду откроете трактир?
   -Можно тогда нам постоянную скидку как первым посетителям? - повернулась к нему с горящими глазами ушлая подруга, которая сама только что усиленно не верила, что эльф может открыть трактир.
   -Нет, здесь будет не трактир, - ответил эльф, а Тамарка, по-моему, даже приуныла от таких его слов, поняв, что надежда на желанное послабление растаяла. - Здесь будет... э... в некотором роде постоялый двор.
   -В каком таком роде? - заинтересовалась я. Из-за увиденных намедни картинок в голове почему-то вертелось одно лишь неприличное. Я округлила рот: представить эльфа владельцем публичного дома было еще более немыслимо, чем владельцем трактира. - Я надеюсь это не то, о чем я подумала?
   -А о чем вы подумали? - заинтересовался эльф.
   Тамарка, пьющая молоко, вдруг поперхнулась, обдав меня кучей молочных брызг, и закашлялась, эльф привычным движением похлопал ее по спине. А я догадалась, что от увиденного сегодня похабщина во всем мерещится не мне одной. Как-то там наш бедный директор? Хотя с таким опытом работы его уже ничем не проймешь...
   -Да так, - покраснела я, - вам еще рано знать, - и шлепнула себя по лбу, поняв какую чушь я несу.
   У эльфа после таких моих слов глаза азартно запылали:
   -Да-а? Так какие ваши предположения? - и он даже подался вперед. - А то вдруг они покажутся мне более заманчивыми, и я перепрофилирую это заведение согласно вашему совету?
   Я сделала вид, будто крайне заинтересована отделением двух слипшихся ломтиков картошки друг от друга.
   -Ну-у, - опустив голову я думала, как же выйти из ситуации, избежав позора, и бросила на эльфа быстрый взгляд из-под ресниц, - мы приличные девушки и о таком не разговариваем.
   И гордо подняла подбородок, довольная, что так ловко выкрутилась. Адамант захохотал:
   -По-настоящему приличные девушки о таком даже не думают!
   "Вот хвос, все ведь он понял, просто издевается", - подумала я и бросила укоризненный взгляд на подружку, намекая, что вот если бы не эти ее картинки!..
   -Так все-таки, объясните поподробнее, что за двор будет? - пискнула Тамарка, запоздало передавая мне платочек. Я взяла и стерла несколько капелек молока, которые еще не высохли или не стекли с моего лица.
   -А вы сами-то кто будете? - ни с того, ни с сего поинтересовался он.
   -Вот, - Тамарка будто этого и ждала и с гордостью выложила на стол ученическую палочку с таким видом, будто это и не палочка вовсе, а сам Великий скипетр.
   -Хоть бы не позорилась, - пробурчала я под нос.
   -С Магической школы, что ли? - эльф недоуменно смотрел на палочку, которая была чуть ли не в два раза меньше вилки.
   -Ага, ученицы мы, - подтвердила я, гоняя последние ломтики картошки по тарелке.
   -И будущие бытовые маги, - не преминула уточнить подружка.
   -Тогда ладно, - сам себе кивнул эльф и задал нам риторический вопрос. - Вы ведь знаете, что скоро состоится коронация Императора?
   Мы с Тамаркой переглянулись и чуть не взвыли: " И здесь она! А ведь мы специально вышли прогуляться и расслабиться, нервишки успокоить". А эльф тем временем продолжил:
   - Ну так вот, вскоре понаедет много важных гостей и всем им надо будет где-то останавливаться. Я готовлю места для размещения, ну и ремонт делаю, не в простой же халупе им жить, - Адамант оглядел довольно уютную деревянную атмосферу бывшего трактира.
   -Да ладно, - не поверила я, - неужели делегации эльфов не выделят места в Императорском дворце?
   -Выделят-то выделят, да только не всем, - пожал плечами эльф.
   -А почему вы просто не наняли рабочих? Почему ты сам здесь возишься? - Тамарка не заметила, как перешла на "ты".
   -Я же говорю, гости очень важные, никому нельзя доверить ответственность, - недовольно отмахнулся эльф, - Ладно, лучше расскажите, что интересного происходит в городе. Слухи там, или еще что, а то я недавно приехал, хочу быть в курсе событий.
   -О! Тогда ты попал по адресу!- мы азартно потерли ручки. - Нам Фрося Семенна столько сплетен выбалтывает, с непривычки закачаешься!
   Эльф как послушный ученик приготовился внимать. Но мы успели только рассказать, что во рве с водой вот уже второй год не могут поймать неуловимого и таинственного каркадила, которого видел пару раз нищий Вася после двух- и соответственно трехнедельного запоев; что на речке завелся дух-баловень, который любит задирать бабам подолы юбок во время стирки; и что в городской бане вот уже целую неделю живет самый настоящий черт, который стенает в подполье, отчего в бане резко упала посещаемость, несмотря на то, что зима, и в речке в виду холода запросто не искупнешься.
   Потом на улице послышался треск, грохот, затем забористый мат, и в трактир, топоча сапогами, ввалились давешние мужики с вывеской. Они попросили инструменты, чтобы приколотить ступеньки к стремянке, на которую рухнула-таки одна из снимаемых навесных конструкций. Мы тут же подхватились и засобирались домой. Адамант залез под лестницу в поисках инструментов. В суматохе он так и не забрал мои монеты, и я оставила их на столе, будет убирать со стола - заметит.
   -Спасибо за обед, - раскланивались мы.
   -Приятно было поболтать, заходите, если что, - улыбался Адамант, как надеюсь, искренне.
   У самого порога я обернулась:
   -Адамант?
   -Да? - он немного попятился из-под лестницы и развернулся.
   -А что ты будешь делать с трактиром, когда закончится коронация? Не проще было его взять в аренду? - невзначай спросила я.
   -Да в городе уже месяц назад ничего приличного подыскать было нельзя, цены задраны до небес, и все что можно было арендовать - уже давно арендовано, я и сам удивился, что смог это помещение выкупить. А вы думали, я один такой умный? - улыбнулся Адамант, глядя на наши удивленные лица. - А что потом буду делать - не знаю, может продам... а, посмотрю потом, - довольно беспечно махнул рукой эльф.
  
   Мы вышли на улицу и опасливо обогнули свисающую над крыльцом резную деревяшку, и потоптались возле кучи палок и досочек перед входом.
   -То, что тут только ступеньки надо приколотить, это они явно погорячились, - глубокомысленно заявила подруга, - я думаю, тут впору новую стремянку мастерить.
   -Ага, - не стала спорить я, и, ощущая из-за свежего воздуха и вкусной трапезы прилив любви ко всему миру, в порыве великодушия предложила. - Слушай, а давай попробуем склеить!
   -Давай! Благое дело - это мы запросто! - азартно поддержала меня Тамарка.
   -Давай вместе!
   Мы достали палочки и синхронно заговорили заклинание на склеивание, а точнее срастание частей. Как это требовалось, закрыли глаза, в подробностях представляя, как должна выглядеть целая стремянка. И, довольные, открыли глаза, чтобы полюбоваться получившимся результатом.
   -Э-э, Варька, - настороженно дернула меня за рукав Тамара, - а разве настоящая стремянка так должна выглядеть?
   -Не знаю, - я не была ни в чем уверена, - по-моему, нет.
   В этот самый момент на крыльцо вышли мужики, видимо, намереваясь чинить стремянку, и, еще больше усугубив мои подозрения, замерли, чеша затылки и с открытыми ртами разглядывая торчащую из земли двухсаженную жердину с растущими во все стороны и направления плоскими дощечками.
   Деревянная конструкция больше напоминала скелет невиданного зверя каркадила в вертикальном положении.
   -Что будем делать? Разбирать? - краешком сжатых губ спросила Тамарка, кося на меня глазами.
   -Давай. А ты помнишь заклинание? - я скосила на подругу один глаз, другим пытаясь держать в поле зрения мужиков: а ну как осерчают? Но мужикам явно было не до нас, они в легком шоке осматривали и щупали возрожденную стремянку, и разговору не мешали.
   -Нет, а ты? - с надеждой спросила подруга.
   -И я нет! - я запаниковала. Вечно те заклинания, которыми редко пользуешься, вылетают из головы!
   -Но тогда я просто не вижу другого выхода... - начала я. Мы переглянулись:
   -Бежим!! - и, что было мочи, припустили вверх по улице.
   Сзади послышались выкрики мужиков, догадавшихся, наконец, кто виновницы безобразия, но куда им угнаться за двумя резвыми девками - мы с каждым окриком лишь увеличивали скорость, ухватив под подбородками не поспевающие за хозяйками платки.
   От страха мы пробежали насквозь без остановки два квартала, а потом, заметив, что погони нет, отдышались и неспешным шагом, делая небольшой крюк, пошли к школе.
   -Чувствую я, Адамант в следующий раз не сильно будет рад нас видеть. Мужики не станут скрывать, кого они застали на месте преступления, - предположила я, стараясь раздавить еще не утрамбованные в улицу белые кочки, остатки выпавшего днем снежка.
   -Да ладно, сегодня поищем заклинание, а когда выдастся свободная минутка, пойдем к Адаманту и, если стремянка будет еще цела, все исправим, - оптимистично придумала подруга.
   -А тебе не показались странными его объяснения? - задумчиво спросила я, глядя перед собой, и выдала терзавшие меня думы. - Никогда бы не подумала, что эльфы из делегации могут остановиться жить на постоялом дворе. Они же все жутко гордые и обидчивые, наверняка должны рассчитывать на размещение в Императорском дворце, и из-за неуважения могут даже бойкотировать коронацию.
   -Да ладно тебе, Адамант же все разъяснил, к тому же он, например, никакой не жутко гордый и обидчивый, - весело махнула варежкой подруга. - Он такой...
   -И это тоже странно, - задумчиво пробормотала я.
   -... веселый, интересный, красивый, - вдохновенно перебирала Тамарка.
   -Эй, подруга, а ты часом не того? - весело спросила я, выныривая из раздумий.
   -Не чего - того? - насторожилась Томка, а сама зацвела как маков цвет, еще больше краснея розовенькими от морозца щечками.
   -Да ты же втрескалась в этого красавчика! - медленно проговорила я, с радостным оскалом и раскрытыми глазами развернувшись к подруге.
   И, взвизгнув, стала удирать от Тамарки, визжа на всю улицу:
   -А-а! Всем расскажу!! Ай! - уворачивалась от летящих в спину снежков.
   -Ничего я ни в кого не втюрилась! - возмущалась Тамара, метала снежные снаряды и мстительно шипела, как всполошенное чревоземное. - На! Получи!
   -Люди добрые! Тамарка в эльфа влюбилась! - голосила я и с визгом и хохотом, что было мочи, неслась к школе.
   -Убивают! Ай! - снежок впечатался в ногу, я сменила тактику подскоков и завиляла скоромчой. - Из ревности к эльфу! Помогите! Ха-ха-ха!
   У самых ворот мы немного подустали и, разрумяненные от бега, привалились друг к другу, чтобы перевести дух.
   -Слушай, нам же еще надо на рынок сходить, продовольственную заначку закупить, - вспомнив, пропыхтела я.
   -Не, - отмахнулась Тамарка, - не сегодня. К тому же сейчас опасно возвращаться. Как бы нам разобиженные мужики по хребтине стремянкой не надавали, а делать крюк в обход не хочется.
   -Знаешь, ты невероятно убедительна, - вдумчиво проговорила я, а потом подскочила, - для влюбленной в эльфа! - и, мерзко хихикая, быстро приложила палочку к двери и забежала внутрь.
   Похоже сегодня мне была не судьба дописать шпаргалки. Мы с Тамаркой, потопотав по крыльцу валенками, стряхнули с них снежок и вошли в школу, стягивая с голов уборы. В холле на первом этаже царило оживление. Мы, заинтересовавшись странным весело гомонящим скоплением народа, бочком протиснулись к эпицентру. Им оказался высокий темноволосый парень, который улыбался в тридцать два зуба и явно только вошел с улицы, на его куртке блестели капельки растаявших снежинок. Все его с чем-то поздравляли, пожимали руки, похлопывали по плечам и всячески выделяли.
   - Сапень! Ты приехал!! - завизжала я, бросаясь к нему на шею.
   - Варька! - парень засмеялся и радостно закружил меня, попутно сбив моими ногами пару людей. - Мы выиграли! Первое место в командном и в личном зачетах!!
   -Молодчина! - искренне поздравила я. - Всегда в тебя верила!
   -О, Тамарка! Привет! - сдавил ее в костоломских объятиях Сапень.
   -Привет! Поздравляю! - радостно улыбалась она.
   -Спасибо, - привычно отозвался Сапень, а сам поднял с пола сумку с вещами, и стал подпихивать нас сквозь толпу к лестнице, попутно заговорщицки бубня: - Вечером приходите в "Магоед", все наши придут, отмечать будем.
   -Кла-ас! - обрадовались было мы.
   -Ой, у нас же завтра экзамен по биомагии, - Тамарка растерянно посмотрела на меня.
   -Точно, - расстроилась я, понимая, что совесть не позволит мне пойти на экзамен совсем не готовой и без страховки, которую я и не писала, надеясь просто почитать теорию. - Он конечно неопасный, но надо повторить, учебник и лекции полистать.
   -Хвос вопрос, достану я вам нужные шпаргалки, - отмахнулся Сапень, глаза его радостно горели в предвкушении вечера, впрочем, наши тоже. К тому же, отговорка для совести вполне подходила.
   -Ладно, - мы хлопнули по рукам. Еще раз приняв наши поздравления, Сапень продолжил восхождение на свой этаж, а мы направились в свою комнату.
   -Класс! Класс! Класс! - я и Тамара в радостном настроении дикими подскоками проплясали вокруг Дарки, идущей с чайником по коридору.
   -Э, осторожнее, дурищи, он горячий, - приподнялась на цыпочки Дарка, маневрируя чайником.
   -У-у-у! - мы исполнили вокруг нее еще импровизацию на тему северно-шаманского танца, применяя вместо костра все ту же Дарку и, хохоча, ввалились в свою комнату.
   Тамарка, скинув верхнюю одежду, сразу же метнулась к зеркалу и косметике, а я подошла к окну, положив руки на подоконник, глубоко вдохнула носом свежий воздух и закрыла форточку, постановив, что комната уже проветрилась.
   -Накрасишь меня потом, ладно? - спросила я и села дописывать шпаргалки по энергетике. Писать было еще больше половины и я решила не оставлять все назавтра.
   -Угу, - кивнула подруга, глядя на меня в отражении в зеркале, и мечтательно вздохнула.
   -О ком вздыхаешь? - деловито поинтересовалась я, не отрываясь от переписывания. - Хотя, можешь не отвечать.
   Подруга только еще раз мечтательно вздохнула, глядя на потолок и оторвавшись от малевания зелеными тенями по векам.
   -Вот бы его тоже туда позвать, - через минуту витания в облаках мечтательно выдала она.
   Я даже приостановила написание.
   -Сдурела? - удивилась я. - Он нас только в алкогольном угаре не видел для полного счастья, - и, глядя на вновь впавшую в глубокие грезы подругу, поинтересовалась у зажатого в руке пера. - Интересно, а насколько сильно любовь травмирует мозг?
   Перо таинственно промолчало, зато подруга отмерла, продолжила малевать по своей физиономии и нормальным голосом сказала:
   -Я же просто так сказала. Тем более что гулянка в честь победы наших. Да он и сам не пойдет.
   -Особенно после того, что мы сотворили с его собственностью, - хмыкнула я себе под нос.
   -Все, - Тамарка критически посмотрела на свое отражение и, воинственно сжав кисть, обратилась ко мне, - иди сюда.
   -Угу, - пробормотала я, судорожно дописывая вопрос.
   -Варька, я тебе потом помогу дописать, в конце концов я тоже виновата, - попробовала отвлечь меня Тамара, которой надоело ждать, - а то я сейчас плюну и пойду делать себе прическу.
   -Сейчас-сейчас, - отмахнулась я, увеличивая скорость, писать оставалось всего два предложения. Тамарка, видя, что я не реагирую, попыталась слевитировать расческу и ткнуть ею меня в бок. Что-то стукнуло об пол.
   Я выдохнула, отложила перо, и посмотрела на пол, на так и не долетевшую до меня расческу.
   -Ага! А левитация-то у кое-кого хромает! - обрадовалась я и схватилась за свою палочку: - Вот как надо! - подняла подушку и плюхнула ее подруге на голову на манер треуголки.
   Тамарка с воинственно торчавшим на голове углом подушки ахнула и, махнув палочкой, накрыла меня покрывалом с кровати. Потом подскочила и попыталась завязать его на узел, чтобы я не смогла выпутаться. Но не успела, и принялась барахтаться по соседству под другим покрывалом. Через пять минут борьбы мы молча сидели на полу на горе из покрывал, одеял и подушек и смотрели на неаккуратно сползшие с кроватей матрасы и простыни. Тамарка, выставив вперед нижнюю губу, сдула с лица рыжую прядь, а я глубокомысленно заметила:
   -Ну, по крайней мере хорошо, что мы до этого не успели причесаться.
   Водрузив спальные принадлежности на их законные места, мы с ногами залезли к Томке на кровать. Я закрыла глаза и выставила вперед подбородок, готовясь к преображению. Тамара бренчала коробочками, махала по мне кистями, изредка щелкая меня по носу и приказывая:
   -Сиди спокойно! Не моргай, а то сейчас обездвижу заклинанием! Губы растяни! Голову не поворачивай, а то я ее тебе сейчас оторву и положу как мне надо!
   И вот, наконец, муки окончились. Я взглянула на себя в зеркало:
   -Это кто? Я себя не узнаю! - Из зеркала смотрела незнакомая волоокая красавица. Я бросилась подруге на шею. - Тамарка, ты гений!
   -А то! - заухмылялась подружка и гордо подняла руку с кисточкой. - Знай наших!
   Мы радостно соскочили и схватились за расчески и гребни. Подруга распустила растрепанную косичку и стала расчесывать волнистые после косы рыжие волосы, оставляя в спутанной шевелюре особенно непрочные зубья. Я забрала свои волосы вверх и начала заплетать колоском высокую косицу.
   Тамарка раньше меня покончила с головой, подвязав пушистые волосы бантом под функцию ободка. Подскочила к шкафу, раскрыла створки и с напевным урчаньем забралась внутрь. Я, доплетя косу, закрепила ее атласной лентой и завязала аккуратный бантик. С удовольствием покрутилась и так и эдак у зеркала. Поворошив какое-то время одежду, Тамарка неожиданно ахнула.
   -Что такое? - благодушно спросила я.
   -Ты тоже забыла, да? - чуть не плача спросила подруга, поворачиваясь ко мне с какой-то дырявой и лохматой тряпкой в руках.
   -О чем? - поинтересовалась я. Вгляделась в истерзанные лохмотья и с ужасом узнала в них бывшее когда-то нарядным платье. Память тут же услужливо подкинула картины бурного празднования дня рождения Вадика и преодоление полосы препятствий хмельными, но ужасно храбрыми учениками магической школы. Во всяком случае последнее, что я помнила, это как мы вместе с толпой народа сначала азартно лезли через забор, а потом ползли куда-то на животе.
   - Хвос! И что теперь делать? - расстроилась я. - Не в школьной же мантии идти?
   Мой вопрос был риторическим. По негласному закону школы матерые, прожженные жизнью старшеклассники ходили в обычной одежде. А мантии носили в основном младшекурсники, которые впрочем, вникнув в местную моду и обнаглев достаточно, чтобы не обращать внимание на учителей и Школьный устав, где говорится об обязательном ношении мантии, тоже стремились их поскорее снять и закинуть в дальний угол.
   -А что делать? Так пойдем, - с безысходностью констатировала подруга, влезая в длинную юбку-солнце и пеструю кофту с вышитыми красными маками.
   -А и ладно! - я махнула рукой, надевая длинную синюю юбку и свитер с вывязанным петушком. - Сколько самогона вместе выпито! Все же свои, они нас и такими любят!
   А сама подумала, что нужно срочно решать вопрос с нарядной одеждой. Хотя, как это сделать на одну лишь ученическую стипендию я слабо представляла.
   Мы еще раз кинули взгляд на свои отражения, подхватили верхнюю одежду, и совсем было собрались идти на ужин. Я задержала взгляд на своей волшебной палочке и в голове у меня со скоростью молнии пронеслась одна интересная мысль.
   -Тамарка, подожди, - я попридержала подругу и, просто лучась от своей гениальности, выдала, - а что, если нам на свою одежду имитацию наложить?
   Томка замерла, обдумывая идею, а потом скривилась:
   -С этим? - она кивнула на мою ученическую палочку. - Сложная имитация и часа не продержится, а придумывать какой-нибудь однотонный халат я не хочу, уж лучше тогда в своем, - она опустила взгляд на свою юбку.
   -Да ведь нам и не надо надолго! - подпрыгнула я. - Главное - произвести первое впечатление, а потом все всё равно так напьются, что будет не до того, кто во что одет.
   Тамарка заразилась идеей, и я практически видела, как у нее в мыслях теснятся и пихаются локтями самые разные наряды, которые она хотела бы наворожить.
   Мы, бросив фуфайки, схватились за палочки и принялись наряжаться то так, то эдак, рискуя окончательно опоздать к началу ужина. Тома одевалась то в шелка, то в меха, то в брюки, то в юбки, один раз возник абсолютно неприличный прозрачный кружевной наряд. Я даже сбилась со своей мысли и от шока замерла в лягушачьего цвета расклешенных лосинах и пестрой мохнатой розово-фиолетовой кофте. Зачаровываемая юбка не так сильно прилегала к телу, и контур у лосин был темным и немного размытым, как и всегда, когда создаваемая имитация по габаритам на полвершка меньше реальной границы предмета приложения магии1. [1 "Имитация должна примерно повторять по контуру предмет приложения, максимальное уменьшение габаритов возможно на вершок, увеличение - зависит от силы мага, большой отход от реального размера требует совмещения с заклинанием морока". Выдержка из учебника "Общие магические склонения" за первый курс маг. шк.]
   -Ну и мысли у тебя, почти как на тех картинках, - покачала я головой.
   -На себя-то посмотри, - подруга прослезилась от смеха, глядя на меня, и, так как заклинание было еще не закреплено, то ее наряд сам собой поменялся на такой же, как у меня.
   Я оглядела ее, себя, и заключила:
   -Так и пойдем.
   Подруга захохотала еще громче, видимо представив лица друзей в таком случае, и рисковала свалиться на пол, дрыгая ногами, но тут бухнул гонг, отмечающий начало ужина у новой смены. Мы подхватились и, перебрав еще парочку нарядов, довольно быстро выбрали образы, закрепили их, захватили верхнюю одежду и удовлетворенные пошли в столовую.
   Мы как раз спускались по лестнице, когда по этажам школы зазвучал усиленный магически голос директора.
   -Уважаемые ученики, прослушайте, пожалуйста, важное объявление. Все вы знаете, что через полтора месяца состоится торжественная коронация Императора, - мы с Тамаркой напряглись и остановились. - Студентам нашей школы оказана огромная честь помогать в охране спокойствия и порядка во время самой церемонии и некоторых сопутствующих ей мероприятий. В связи с этим событием на всех курсах, начиная со второго, с началом нового семестра вводятся дополнительные занятия по оборонной магии. Обо всех подробностях вам сообщат позже учителя и кураторы.
   -А про наш класс-то он ничего не сказал, - нервно хихикнула Тамарка. И словно в насмешку ей, директор добавил:
   -Из старших курсов не допущен только второй бытовой. Еще раз всех поздравляю. Конец объявления.
   Тамарка захлопнула рот и стояла, выпучив глаза, будто изумрудноморская креветка, на которую ненароком села рыба-кит.
   -Пошли, - я схватила ее за руку и поволокла к выходу.
   -А мы что, не пойдем на ужин? - пришла в себя подруга.
   -А ты думаешь, наши одноклассники дураки? - я надела фуфайку и поправила платок. - Может не сразу, но они догадаются из-за кого сыр-бор, и нам в этот момент точно лучше быть от них подальше, - и, уже выходя на крыльцо, взвыла, обращаясь к темнеющему небу: - Ну что за день-то сегодня такой! Ни завтракали нормально, ни обедали, ни ужинали!
   Во дворе никого не было, мы прошмыгнули к воротам, вышли на улицу и направились в "Магоед". Наши дружки-конспираторы выбрали далекий от школы трактир, что снижало риск нарваться на преподавателей, которые во время напряженной экзаменационной поры были слишком обременены заботами, чтобы выбираться далеко в город. "Магоед" - казалось бы, странное название для трактира, возле которого нет ни магической школы, ни лавки. Но хозяин заведения, добродушный толстяк с черными усищами Луис, объяснил, что это дань уважения его троюродному кузену, отважно павшему и съеденному орками при стычке с орками. Заведение было уютным, недорогим и его с удовольствием посещали далекие от чародейства жители Квасного района столицы.
   Зимой темнело рано и, когда мы в приподнятом прогулкой настроении подходили к дверям, на улицах уже горели масляные фонари.
   -Мы, наверное, раньше всех придем, - предположила Тамарка, спуская с головы платок, имея в виду, что у старших курсов смена ужина позже нашей.
   Я пожала плечами и толкнула дверь. Внутри мягко светили огромные свечи, масляная лампа, за парой накрытых столов хохотали, разговаривали и пили пиво какие-то мужики. А в углу, соединив два стола в один, сидели знакомые фигуры. Парни уже были здесь, и с нашим приходом вся компания была в сборе. Над их столом плавали три магических светляка, трепыхающихся от теплого воздуха, идущего с кухни.
   Когда мы вошли, они заулыбались и замахали руками.
   -Ну, пора, - вдохнув, переглянулись мы с Тамаркой, и, отставив ножку и задрав подбородок, царским жестом скинули ватники.
   Воцарилось молчание. Мужики жадно вытаращились и сидели, раскрыв рот. Их соседи, сидевшие к нам спиной, развернулись и присоединились к товарищам. Наши парни недалеко от них ушли, тоже смотрели во все глаза.
   А посмотреть было на что. Не зря мы с Томой так долго и тщательно выбирали образы. Я предстала в роскошном до пят сарафане из серебристой парчи, которой почти не было видно под золотым узорочьем и каменьями, красных сапожках и красной же рубахе из нежнейшего эльфийского шелка, виденного однажды на рынке и с тех пор запавшего в душу. Тамарка же и вовсе была королевишна. На ней был из изумрудного цвета тафты корсет с длинными шелковыми рукавами и юбка в пол, а поверх парчовый золотой пыльник. Правда, валенки она, по-моему, забыла изменить и теперь прятала их носы под складками юбки, чтобы не портить совокупную великолепную картину.
   Я, довольная произведенным эффектом, капризно повела плечиком и поинтересовалась, долго ли дамам ждать, пока у них примут одежду и усадят за стол. Никас, сидевший к двери ближе всех, захлопнул рот и, опрокинув скамейку, бросился исполнять нашу вычуру.
   -Сильно же они на соревнованиях успели по женскому полу соскучиться, - хихикнув, шепнула мне Тамарка.
   Местные мужики, судя по всему, тоже были не прочь усадить нас с Томкой за стол, но, увидев, что дамы не одни, по одному пришли в себя и вернулись к своим столам. Нас со всеми почестями усадили на скамью, парни улыбались, демонстрируя полные рты зубов. Было такое ощущение, что они уже без нас все отметили и пребывали в опьянении.
   -Парнища! С победой!!! - радостно крикнула Тамарка, начиная веселье. Те радостно загомонили и заголосили:
   -Ур-ра!
   -Знай наших!
   -Так их!
   Сапень встал и ушел к трактирщику, который составлял чистые кружки с подноса под барную стойку.
   Маркус завел кричалку боевого факультета:
   -С огнем и мечом рвемся в бой, Императора прикрывая собой! - Все подхватили: - Боевой факультет к битве готов, мы передавим всех врагов! - И в конце дробно застучали кулаками по столешнице.
   Сапень вернулся с объемистым бочонком на плече и, поставив его на стол, объявил:
   -Пиво!
   -О-о! - понравилось всем начало.
   Затем рядом возникла огромная запотевшая бутыль, размером с еще один бочонок:
   -Водка!
   -О-о-о!! - продолжение всем еще более понравилось.
   Луис, ухмыляясь в усы, принес семь кружек, стаканов и вилок. Служанка с кухни притащила огромное блюдо с ломтями мяса, толстыми кружками кровяной колбасы и маринованными огурцами.
   -Я угощаю, - провозгласил Сапень. - Желаю потратить всю свою премиальную стипендию!
   Лорг хмыкнул и шлепнул на стол ладонь. Под ней оказалась тройка серебряков. Остальные призеры возмущенно забурлили и тоже стали грохотать кулачищами по доскам, выпуская монеты в общий фонд. Сапень грозно привстал:
   -Так! Я сказал! Кто меня тут не уважает? Я угощаю! - а потом чуть тише добавил: - Но если мне не хватит, надеюсь, вы меня немного понеуважаете! - чем вызвал шквал хохота. - А ну, кто первым снимет пробу?
   Все бурно обрадовались, загремели стаканами, бутылкой, кружками. Сапень, сидевший с моей стороны, галантно ухаживал за мной, Кафык наливал пиво Тамарке.
   -Что желает дама? - наклонился ко мне Сапень, жуя мясо, - Пива? - и потянулся с моей кружкой к бочонку.
   -Фу, - я сморщила нос. - Не хочу.
   -Тогда что? - Сапень замер. - Приказывай, любой каприз за поцелуй!
   Я задумалась и выдала:
   -Дама желает коньяк!
   Сапень встал, пивнул из своей кружки и ушел к Луису. Вскоре на нашем столе стоял еще один мерный бочонок. Мою пивную, с добрых пять чарок кружку залили коньяком, я отпила, удовлетворенно чувствуя, как горячеет в горле и в животе. Никас дотянулся через весь стол до моей вилки и любезно наколол на нее кусок колбасы. Я благосклонно приняла подношение и зажевала его. Какое-то время все произносили тосты за победу, за то, чтобы и дальше так было, потом последовали тосты за прекрасных дам, за успехи в учебе, за любовь (это Тамаркин). Бочонки и бутыль казались бездонными, постепенно все перешли на простые "будем" и "вздрогнули".
   -Ну! - сказал Сапень и подставил мне губы трубочкой.
   -Что? - не поняла я, делая еще один глоток и чувствуя, как у воображаемой пристани в голове сносит опорные столбы, и она начинает плыть.
   -Поцелуй! - Сапень махнул вилкой, наколотый на нее огурец слетел и плюхнулся в кружку к Тамаре. Я проследила за его полетом и вспомнила:
   -А! Сейчас! - серьезно сказала я Сапню, постучала по плечу Кафыка и за Тамаркиной спиной зашептала ему что-то на ухо.
   -Для вас, всшугодн! - проговорил Кафык, кряхтя, вылез из-за стола и пошел к Сапню, раскинув руки: - Дорогой друг, дай я тя щас поцелую!
   Сапень попытался протестовать, но речь у него почему-то была очень медленная и Кафык, пошатываясь, схватил его голову и звонко чмокнул в щеку.
   -Спасибо! - поблагодарила я Кафыка за очумело трясущего головой Сапня.
   Кафык попытался сделать учтивый реверанс, но не рассчитал траекторию взмахов руками, его мотнуло и унесло на пирующих за соседним столом мужиков. Послышался возмущенный вопль и произносящиеся заплетающимся языком извинения Кафыка, который в конце попытался опять сделать реверанс. Его отшатнуло и прибило обратно к нашему столу. К этому времени наши с Томой костюмы уже давно подернулись рябью и развеялись, но, как я и предполагала, никто этого даже не заметил. Даже я и то не сразу поняла, что Тамарка сидит и заливисто хохочет над какой-то шуткой Лорга снова в своей кофте с маками.
   -Вот это девки! - раскатистым голосом хохотнул какой-то здоровяк, выходя из трактира, - У них желудки даже покрепче будут, чем у Жруги! - и засмеялся вместе с дружками, над им одним понятной хохмой. Надо сказать, что мы с Тамаркой и вправду держались молодцом, а вот Лорг, например, уже выходил (выбегал) один раз на задний двор, зажимая рот руками.
   В это время взамен вышедших мужиков очень кстати в трактир заглянули менестрели, обходящие по вечерам подобные заведения в поисках клиентов. Сапень не упустил такую возможность расширить диапазон веселья и оплатил пару песен.
   -Сбацайте нам что-нибудь веселое да заводное! - порекомендовал он, обращаясь куда-то в пространство между гусляром и мужичком с обтянутым кожей небольшим барабаном. Те уселись на лавку, рядом пристроился парень со свирелью и бубном, подвязанным к колену, и мальчишка-постреленок с губной гармошкой. Гусляр дернул струны и завел веселую песенку. Постепенно подключился весь оркестр, который хором подпевал в концах куплетов, когда были не заняты губы; парень со свирелью топал ногой и подпихивал коленом звонкий бубен. Задорная музыка заполнила трапезную.
   Шел добрый молодец тропкою далекой,
   В очи светило светило.
   Шел он рубиться с чудищем неким,
   Меч он повесил за спину.
   Правой рукой он махал в такт ноге левой,
   Левой махал он в такт правой,
   И так увлекся он этим занятием,
   Что не заметил засады.
   Вылезло вдруг перед ним чудо-юдище
   С гордых размеров зубами.
   И, не успел добрый молодец вынуть меч,
   Был разорван осьмью головами.
  
   Шел следующий молодец тропкою далекой,
   Солнце светило над главою.
   Шел он рубиться с чудищем диким,
   И саблю тащил он с собою.
   Левой рукой он махал в такт ноге правой,
   Саблей махал он в такт левой,
   Но тоже увлекся этим занятием.
   И лишь махнул он свободной рукою
   Чудовище его сразу и съело.
  
   Шел третий молодец тропкою далекой,
   Солнце светило в затылок.
   Шел он в деревню к тетке на рынок
   И нес лишь мешок с лесопилок.
   Вылезло вдруг перед ним чудище ярое,
   Да приготовилось напасть,
   Но наш герой не растерялся,
   Да сыпанул опилок в чудовищные глаза и пасти.
  
   Заревело обиженно чудище,
   А герой поднырнул ему под пузо,
   Все головы, еле видя, рванулись за ним,
   Да завязались меж собою в узел.
   Взревели яростно и, чтобы освободиться,
   Пооткусывали друг у друга шеи.
   А добрый молодец пнул поверженный труп
   И пошел дальше на рынок к тетке своей Пелагее.
  
   Мораль сей притчи такова:
   На зад свой неприятностей не ищи,
   А коль сами нашли, на что тебе дана голова?
   Знай - не только чтобы в нее кушать щи!
   Посетители "Магоеда" постепенно подхватили заводной мотивчик. Я ничего с собой поделать не могла, ноги и плечи сами пускались в пляс. Я наклонилась к Сапню и сказала, что желаю танцевать. Тот обрадовался, встал, помог мне вылезти из-за стола, обхватил за талию и..., я взвизгнула, когда он с легкостью поставил меня на наш стол. Хорошо, что он был широким, массивным и составленным из двух, а то меня так шатало, что я готова была рухнуть обратно на Сапня. Бочонки, бутыль и блюдо парни сгребли к себе на лавки, а взамен рядом со мной поставили Тамарку. Я обрадовалась ей так, будто сто лет не видела, и мы, задорно ухнув, закружились, схватившись под локотки.
   -И-эх! - мы поменяли направление вращения.
   Бегали так какое-то время, потом нам надоело и мы встали спиной друг к другу, радуя сольными танцами доступных обзору благодарных зрителей. Не знаю, что исполняла Тамарка, но я варьировала кибитские пляски с другими доселе неизвестными науке танцами. Больше всего мне улюлюкали, хлопали, когда я изображала телом волну и, разведя руки и закинув голову, потрясала грудью по обыкновению кибиточниц. Потрясенный Маркус даже притащил мне цветок из украшавшего стену гербария. Я умилилась, прижав ручки к груди, но пришел Луис, погрозил Маркусу пальцем и унес куда-то мой подарок. Я подумала опечалиться, но забыла, о чем собиралась грустить и решила спуститься на землю. Как по ступенькам ступила на лавку, но тут вдруг Никас ринулся на меня вместе со стеной, я попробовала отшатнуться, но они оказались быстрее, и я почему-то повисла у него на шее. Я отлипла от Никаса и погрозила ему пальцем. Он то приближался, то удалялся, видно раздумывая, бросаться ли ему на меня снова. Я опасливо передвинулась к Сапню, который тоже приближался и удалялся, как и Никас. Я задумалась и тут поняла, что это они так танцуют.
   -Чем займемся? - спросила я Сапня, отпивая из его кружки.
   Тот проделал взглядом долгий путь от моего лица до валенок, торчащих из-под юбки, и икнул. Я было задумалась над таким его предложением, но тут выступил Лорг со своей идеей:
   -А давайте устроим тараканьи бега!
   -А какой приз? - спросил Сапень, почему-то проводя взглядом обратно от носков валенок до моего лица.
   -Поцелуй! - ответил Кафык, придерживая радостную, пошатывающуюся Тамарку.
   Сапень задумался, пытаясь что-то вспомнить, и азартно сказал:
   -Давайте!
   Потом мы долго шли до широкого пустого прохода между рядом столов и барной стойкой. Но дошли не все, Маркус дополз. Остальные посетители трактира, поняв, что намечается что-то увлекательное, бросали в нашу сторону заинтересованные взгляды.
   -Участники, двое, на старт! - объявил, подняв вверх кружку, Лорг.
   Мы сразу отошли в проход, освободив место для таинственных участников. Никас, отдвигаясь вместе со всеми, сильно качнулся, и, чтобы удержаться на ногах, шагнул вперед. Лорг посчитал это желанием участвовать, подтащил его ближе к стартовой черте. Сбоку от Никаса, покачиваясь на четвереньках, откуда-то выполз Маркус.
   -Палочки на изготовку! - опустив кружку на вытянутой руке чуть ниже, скомандовал Лорг. Участники послушно достали палочки.
   -Марш! - Лорг со всей силой опустил руку, выплеснув на участников почти все содержимое кружки, по инерции сам чуть не упал на пол и удивительно проворно отскочил к зрителям, то есть к нам. Маркус и Никас тут же принялись колдовать, и трясти палочками в такт заклинанию, а также изредка трясли шевелюрами, стараясь собрать вместе расползающиеся мысли. Никаса штормило, как на палубе корабля во время урагана, но он первым справился с заклинанием и перед ним с громким хлопком возник жирный таракан размером с два больших кулака. Никас издал какой-то обрадованный вопль, и завертел рукой с палочкой, изо всех сил маневрируя своим питомцем. Маркус, который уже просто-напросто сидел на полу, чуть запоздал, но тут и перед ним возник результат заклинания, которым он с радостью принялся управлять.
   -Какой-то у него странный таракан, не находите? - шепнула (на самом деле громко сказала) я окружающим меня зрителям.
   -Кого-то он мне напоминает, - попыталась прищуриться Тамарка, но закрыла глаза и так и встала, привалившись к Кафыку.
   -Точно, это же ботинок! - догадалась я.
   И в самом деле, перед Маркусом шевелил лапками рыжий мужской ботинок с грубой подошвой. Ботинок изо всех сил ринулся вслед за тараканом Никаса, но оба они далеко не ушли, вследствие сильного опьянения и плохой координации их владельцев. Таракан по очереди с ботинком стукались о стойку, о ножки столов. Один раз был очень напряженный момент, когда ботинок уперся в перекладину на скамье, и Маркусу потребовались неимоверные усилия, чтобы сдать назад и обойти препятствие. Но таракан не смог воспользоваться предоставленным преимуществом, так как в этот момент уполз под столы и скрылся с глаз Никаса, чем затруднил управление. В итоге напряженная гонка продолжалась почти на равных. Зрители с трепетом замирали, забывали вдыхать и выдыхать, и, иногда прикладываясь к кружкам, изо всех сил поддерживали участников пьяными выкриками. Таракан и ботинок зигзагами шли плечо к плечу, пока в один решающий момент таракан не завернул слишком крутой вираж и не уполз в кухню. Там сразу послышался дикий визг, грохот посуды и глухой стук потерявших сознание тел. Ботинок, воинственно растопорщив шнурки, медленно, но верно приближался к противоположной стене, пока, наконец, ударившись об нее, не финишировал. Зрители, которых вдруг стало невероятно много, разразились овациями, рядом со мной, например, ликовали аж два Сапня. Победитель потребовал вручить ему приз, я растолкала Тамарку и мы, кое-как присев, пару раз промахнувшись мимо Маркуса, поцеловали его в обе щеки. Тот блаженно улыбнулся, прикрыл глаза и, по-моему, уснул. Мы, недолго думая, вставать было лень, пристроились рядом. Но вдоволь отоспаться мне не дали. Через какое-то время меня грубо схватили подмышки и потянули вверх. Я пробовала отбиваться от нахалов руками, и даже шлепнула один раз по чьему-то лицу, но меня не оставили в покое, одели как куклу в фуфайку и платок, послышался скрип двери и я, ощутив на лице свежий холодный воздух, с радостной улыбкой вдохнула полной грудью.
   -Ну же, Варенька, открой глазки, - кто-то с большими перерывами легонько трогал-хлопал меня то по одной, то по другой щеке.
   -Дай я ее щас поцелую, она и проснется, - пьяненько захихикал где-то над ухом другой знакомый голос. Я погрозила невидимым людям кулаком и с огромным трудом разлепила глаза. Но в достаточной степени осознать, что возлежу у кого-то на руках, не успела, мой носильщик вдруг ощутимо покачнулся, не удержался на ногах и упал вместе со мной в ближайший сугроб.
   -Что за..., - я сидела в сугробе как в ванне, подо мной кто-то шевелился. Я заинтересовалась и отползла в сторону, набрав полные валенки снега. Сапень сел, осмотрелся, увидел меня и обрадовался:
   -Щас я тебя все-таки разбужу, - схватил горсть снега и, прежде чем я успела отреагировать, размазал мне ее по лицу. Я возмутилась и сидела, открывая и закрывая рот, как морское чудище - кит, которое собралось заглотить корабль.
   -Ну как, лучше? - заботливо осведомился Сапень. Я удивительно ловко сваляла из нелипкого снега снежок и в ответ запустила ему в лицо, но попала почему-то в Лорга, который подошел помочь нам выбраться из сугроба. Лорг принял это как сигнал к боевым действиям и последующее время мы пылко закидывали все и вся снегом. Я, как ни странно, после снежного умывания действительно почувствовала себя трезвее и бодрее, и пошла валять в сугробе Тамарку, которая в отличие от меня сама вышла из "Магоеда", и Кафыка, те в свою очередь вываляли в сугробе меня, но мне было все равно: я итак уже была вся белая, как снежная баба. А потом мы вместе завалили Никаса, Лорга и абсолютно несопротивлявшегося Маркуса, который вообще начинал падать в сугроб еще до того, как до него доносили палец.
   Когда все, немного протрезвев, вылезли из сугробов, отряхнулись и привели себя в порядок, Лорг оглядел собравшихся и спросил:
   -Ну что? Идем в школу?
   Мне было так хорошо, спать уже не хотелось, после валяния в сугробах открылось второе дыхание. Тамарка, видимо, тоже ощущала какую-то жажду деятельности, потому что вскинулась и звонко сказала:
   -А пошлите к Старому оврагу на ледяных горках кататься!
   Парни задумались: с одной стороны уже было поздно и нужно было возвращаться в школу, но, с другой стороны, было так весело, что расходиться абсолютно не хотелось.
   Точку в раздумьях поставил Маркус, который, приплясывая, сказал, что пойдет куда угодно, если перед этим посетит одно уединенное место. Остальные поддержали его в этом желании, а уж заодно и в идее пойти куда угодно, а именно - на горки. Мы по очереди сходили к нужнику на заднем дворе трактира, неимоверное количество выпитого давало о себе знать, и довольно бодрым шагом направились к Старому оврагу. Новый овраг, со стен которого молодежь каталась на санках и скользодосах, в отличие от Старого находился за стенами города, поэтому в ночное время мы к нему без проблем бы не выбрались. А вот Старый овраг, который зимой окатывали водой на потеху ребятне, для наших целей подходил идеально и располагался недалеко, правда в другой стороне от школы, но нас это сейчас мало смущало.
   Маркус, Сапень и Кафык, сцепившись друг с другом в ряд, петляли впереди нас, прокладывая путь. Я повисла на Лорге и выспрашивала у него подробности о соревнованиях.
   -И что, прямо перелом? - ахала я.
   -Да, я-то думал, что там стандартная одинарная оплетка, а он умудрился сделать двойную. Я даже ему потом руку пожал своей целой, говорю, силен, я бы не успел так быстро.
   -А он? - уточняла я.
   -Ничего, дружелюбный, даже проводил меня до знахцентра, - вещал Лорг и размахивал правой рукой, не задействованной в поддержании моего заплетающегося тела. - Я потом два дня не участвовал, пока рука заживала, а временным капитаном Сапня ставили.
   Я восхищенно покачала головой. Неожиданно идущая впереди троица слаженно ухнула, и завела развеселую песенку "Про кувалду и любовь":
   -Ух!
   Я гулял по разным трактам
   И подковы на потеху гнул.
   Тамарка привзвизгнула и мы все радостно присоединились во всю мощь наших легких:
   -И однажды оказался ря-адом,
   Рядом с деревенькой Баттарну.
   И-эх!
   В этом самом милом поселе-энье
   Жил кузнец-силач, каких уж нет,
   А у кузнеца дочурка - загляде-энье
   И на свете краше всех невест.
   Хо-хо!
   Я ходил вокруг их до-ома
   И под окнами в кустах сидел.
   Сердце трепетало незнако-омо,
   Когда видел я ее - балдел.
   Ах!
   И однажды улучил момент я,
   Моя краса гулять пошла одна.
   В любви признался, стоя на коле-энях,
   Она взаимностью ответила.
   Ух ты!
   Вечером свиданье в сеновале.
   Ночь любви имел с красой моей,
   Пока не возник в дверном прова-але
   Кузнец с кувалдою своей.
   А-а-А!
   Больше не хожу по трактам,
   Гнуть подковы нет умения-а.
   С опаской сторонюсь девиц,
   Нету для любви приспособления!
   Из какого-то дома в нас швырнули глиняным горшком с криком "ночь на дворе, дайте поспать", но не попали, уж больно ловко мы лавировали по улице вдоль домов.
   Никас, слева от меня помогающий передвигаться Тамарке, задрал голову на небо. Я тоже стала смотреть вверх, надеясь что-нибудь высмотреть.
   -Что там? - поинтересовалась я.
   -Небо! - мечтательно ответил Никас.
   -А-а-а! - поняла я.
   Путь до оврага несколько затянулся вследствие небольшой скорости нашего передвижения и увеличения фактического пути за счет зигзагообразности траектории. Я пожаловалась Никасу: - Мне надоело идти, я хочу уже кататься! - остановилась и топнула ножкой.
   -Так мы сейчас прокатим, - откуда-то подскочили ко мне Кафык и Маркус. Соединили за моей спиной руки и, сделав подсечку под коленки, подняли и побежали вперед. Бежали они вразнобой, меня трясло хуже, чем в телеге на ухабах, и я, опасаясь за содержимое желудка, закричала, рискуя прикусить себе язык:
   -А-а! Остановите повозку! Я хочу на горках кататься-а, - тут Маркус зацепился ногой за другую ногу и рухнул, и ситуация разрешилась сама собой.
   -Я хочу на горках кататься, - повторила я, когда милейший Лорг подал мне руку, помогая подняться.
   -Так мы еще не дошли, - вполне логично ответил он, - а здесь кататься неоткуда.
   -А я бы тоже так прокатилась, - только и успела вякнуть Тамарка, как ее уже подхватили Сапень и Кафык и, радостно гогоча, побежали вперед по улице, которая на их беду дальше спускалась под довольно крутым углом. По инерции ребята набрали приличную скорость и вряд ли смогли бы достойно остановиться, если бы не сугроб, геройски вставший на их пути. Парни исполнили роль метателей, Тамарка - снаряда, улетев в конец сугроба и побив все рекорды в таком виде спорта, как метание девиц. Заодно стряхнула снег с забора, перед которым и накопился тот сугроб.
   -Вот они и прокатились с горки, - резюмировал Никас.
   Как ни странно, все трое вылезших из сугроба были абсолютно счастливы, радостно смеялись и отряхивались.
   -Как это неоткуда? - вернулась я к прерванному разговору и, чувствуя себя капризной барыней, опять топнула ножкой. - Давайте кататься с крыши.
   Лорг, Никас и Маркус синхронно посмотрели на крышу ближайшего дома. Судя по тому, как задумчиво они смотрели, мое предложение вполне могло вскоре воплотиться в жизнь. К нам, весело переговариваясь, подошли Тамарка, Сапень и Кафык, и тоже стали смотреть на крышу.
   -Чего там? - спросил наконец Сапень.
   -Крыша, - задумчиво ответил Никас.
   -А-а-а! - понимающе протянул Сапень.
   -Нет, я думаю, ничего не получится, - произнес через какое-то время Лорг, - хозяева не пустят.
   -Но мы же им все объясним! - возмутилась я на непонятливых хозяев.
   -А давайте пойдем в Холий укрень? Там дома ничейные, никто нам слова не скажет, - неожиданно выдал Маркус. Все удивленно и с уважением посмотрели на Маркуса, сегодня гениальных мыслей от него уже почему-то и не ждали. А вот поди ж ты.
   Тамарка неуверенно сказала, что там, наверное, страшно ночью. Но большинством голосов мы постановили пойти.
   Мы, выкинув из головы ледяные горки, немного воротились назад и свернули в нужный переулок. Холий укрень - сгоревший год назад троллий район, не очень большой по площади. С тех пор его так и не восстановили, и он чернел балками, перекрытиями и обугленными стенами домов и лавок.
   Сейчас была зима, но снег не смог скрыть всей черноты пепелища. Мы шли в полной тишине и вертели головами, оглядывая черные тени и глядевшие из-под снега горы досок и хлама, скелеты домов. Фонарей здесь не было, они тоже сгорели, и мы спасались луной, желтым блином висящей на небе, и огненными шариками, которых с перепугу наделали десять штук и теперь толкали этот табун в воздухе перед собой. Ой, и права была Тамарка! В таком жутковатом месте хмель выветривался с утроенной скоростью, правда, мы все равно были в чрезвычайно сильном опьянении, чтобы оно нам не казалось и в десятой доле таким страшным, каким оно на самом деле было. Сам район был по пояс завален снегом, но сквозь него проходила короткая дорога из Квасного в Серый район, сейчас она была покрыта небольшим слоем нетронутого белого покрова. По ней-то мы и шли, снежинки под сапогами зловеще поскрипывали.
   -Ну и место! - вертя головой во все стороны, опасливо проговорил Кафык и добавил. - Ик!
   -Давайте быстренько прокатимся и уйдем отсюда, - негромко предложил Сапень.
   -А может, просто уйдем? - звонко сказала Тамарка, я от неожиданности замедленно вздрогнула.
   -Ну нет, решили прокатиться, значит прокатимся! - зашептал Лорг. - На Старый овраг уже не пойдем, значит, будем кататься здесь.
   -Мы же не трусы, в конце концов! - негромко добавил Никас. А я подумала, что именно поэтому мы сейчас здесь и ходим: каждый из парней не хочет, чтобы остальные его считали трусом, будь на их месте девчонки, мы бы, постыдным образом повизжав от страха, уже спокойно направлялись в школу.
   -А у нас больше нет ничего выпить? - громким шепотом спросила я, надеясь, впрочем, разве что на то, что кто-нибудь из друзей сжалится и дыхнет на меня, а я постараюсь с того максимально захмелеть.
   Сапень же с готовностью сунул в мои руки объемистую флягу и, посмотрев на мое удивленное лицо, прокомментировал:
   -Луис остатки сюда слил.
   -Остатки чего? - спросила я, принюхиваясь к содержимому.
   -А всего! - весело махнул рукой Сапень. - И водки, и пива, и коньяка.
   Я поспешила попробовать такую интригующую смесь.
   -Похоже на водку с привкусом коньяка, - почмокав, с видом эксперта заключила я.
   Сделала несколько глотков, почувствовала себя значительно бесстрашнее и веселее, а потом фляжку у меня отобрали и она пошла по рукам.
   -Троллий трулень тлор..., - сказала я заплетающимся языком и пьяненько захихикала.
   -Ты чего? - изумился Маркус, откинулся назад, чтобы меня получше разглядеть, и чуть не завалился на спину.
   -Тлурий тролень, тьфу..., - я опять захихикала, - скороговорку пытаюсь выгоро... ворить.
   -А-а! - понял Маркус, и мы стали сражаться с непослушными языками вместе, смотря друг на друга и помогая себе кивками головы: - Трроллень труллий...
   -Не-е, - помотал передо мной пальцем Маркус, - не так надо, - и начал по слогам. -Тло-ррий трой-лер труллеви..., тьфу, хвосова скороговорка, ай ну ее! - и махнул рукой.
   Я была с ним не согласна и хотела домучить-таки вредное предложение. Сапень, тоже попивший из фляги, обнаружил в себе просто кучу нерастраченной энергии и что было мочи заорал:
   -Ну, где кататься будем??
   Если бы в этих руинах ночевала стая ворон, то сейчас она бы сорвалась в небо с хриплым карканьем. Но мы даже не вздрогнули и лишь порадовались за громкоголосого друга:
   -Ну ты силен! - хлопнул его по плечу Кафык.
   Никас кашлянул, прочищая горло и собираясь тоже крикнуть что-нибудь эдакое, но его опередил своим вопросом Лорг:
   -А как вам вон тот домик? - и ткнул пальцем, конкретизируя свое предложение.
   Домиком это можно было назвать с натяжкой. С черными подпалинами дырявые стены, черные проемы окон и двери, обуглившаяся дырявая крыша. Но по сравнению с другими домами, от которых оставались в лучшем случае остовы или пара стен, он был очень даже ничего, и, что самое главное, у него имелась какая-никакая двускатная крыша..
   -Симпати-ичный! - умилилась Тамарка, соединив ручки на груди.
   -Значит, решено! - сказал Лорг, и мы всем скопом двинулись вперед к дому. Мы встали недалеко от стены как комиссия на нашем сегодняшнем (вчерашнем?) экзамене. За главного инспектора впереди стоял Лорг. Он смерил дом оценивающим взглядом. Дом стоически перенес такое психологическое воздействие.
   -Ну, кто за что возьмется? - спросил наконец Лорг.
   -Я за крышу, - вызвался Сапень.
   -Там надо двоих, итак будет сложно, - сказал Лорг, - Никас, тоже будешь с крышей.
   -Есть! - вытянулся тот в покачивающуюся струнку.
   -Кафык, мы с тобой делаем воздушку, а Маркус, - он взглянул на Маркуса, - какую-нибудь лестницу.
   -А мы? - спросила я, желая тоже быть полезной.
   -А вы... - Лорг задумался, - нас подбадривайте.
   Глядя, как ребята слаженно приступили к работе, даже пребывая в столь пьяном состоянии, я понимала, что они действительно классная команда, и что они заслуженно заняли первое место на соревнованиях по магическо-боевым поединкам. Подбадривать морально мы с Тамаркой посчитали неуместным и решили что-нибудь сотворить. Томка принялась выводить цветы под воздушкой (воздушной подушкой), чтобы казалось, что с горки съезжаешь прямо в цветковый стог, я с радостью схватилась за палочку и стала ей помогать. Но на нас зашикал Лорг, который, не отрываясь от махания палочкой, сказал, что мы своей мелочевкой наползаем на их заклинание и меняем фон. Пришлось нам отступить и бездельничать. Маркус, занялся тем, что находил внутри дома черные снаружи, но еще крепкие внутри брусья и методично их сращивал в кривую и страшненькую, но лестницу. Я не придумала ничего лучше, чем наблюдать за кучами снега, которые он иногда в ходе отыскивания левитировал из приглянувшегося места в неприглянувшееся. Таким местом оказался дальний угол, и в нем сейчас вырос целый сугроб высотой почти до потолка, тут нужно заметить, что потолки в тролльих домах немаленькие. Сапень и Никас, сдавшие чуть назад, чтобы лучше видеть крышу, первым делом для удобства смели с нее снег, тоже были заняты и до меня из-за спины долетали их пьяные бормотания.
   Наконец все было готово, и Лорг довольно сказал:
   -Ну, кто там больше всех хотел кататься?
   Все слаженно посмотрели на меня. Я конечно была пьяна, как наемник после удачной битвы, но у меня удивительным образом сохранилось на донышке чувство самосохранения и я не очень доверяла прочности пьяного колдовства.
   -Я первая не пойду, а вдруг все рухнет?
   -Ничего не рухнет! - махнул перед собой рукой Сапень, будто отгонял муху, - Двадцать минут точно простоит, я гарантирую! - и бухнул себя кулаком в грудь. Но я уперлась рогом:
   -Не пойду первая, пусть кто-нибудь идет вперед!
   Лорг крякнул и, прихватив с собой Кафыка, полез по черной лестнице на крышу. Укрепленная часть крыши была неотличима от остальной и было странно наблюдать, как парни, продолжая взбираться уже по кровле, перебирают ногами и руками по невидимым ребристым выступам и, сев на непосредственно скользкую часть укрепления, с ором и хохотом катятся прямо по разверстым дырам и хлипеньким досочкам.
   -Как здорово! - хохотал Лорг, сползая с колыхающейся воздушки, под которой сиротливо лежали два цветочка, созданных мной и Тамаркой. Я нахмурила лоб и для гармонии добавила им третьего товарища, благо заклинание Лорга и Кафыка уже было закреплено. В это время Маркус схватил за руку Тамарку, Тамарка - Никаса, они втроем залезли на горку и, визжа, крича и размахивая руками, веселой кучей съехали вниз.
   -Ну что, убедилась, мнительная ты наша? - хмыкнул Сапень и потащил меня к лестнице.
   Я действительно расслабилась, понаблюдав за друзьями и, обогнав Сапня, первая полезла по лестнице. Проклятая лестница, конечно, была довольно прочной, но грязной конструкцией. Я испачкала все варежки и исшаркала об нее всю одежду, однако, пребывая в пьяном угаре, восприняла это наплевательски. Добралась до крыши и, предвкушающее рыча, полезла вверх, нащупывая ногами и руками невидимую цепочку выступов. Держась за выступ крыши, уселась на скользкую полосу ската, Сапень, обхватив меня руками, сел сзади и мы, визжа и крича, обозиком поехали вниз к друзьям падать на абсолютно невидимую воздушку. От веселого страха и скорости захватило дух. Правда, то ли двадцать минут так быстро прошли, то ли Сапень переоценил свои силы, но когда мы ехали уже по середине крыши, я неожиданно почувствовала, что поверхность подо мной стала неровной и нескользкой. Мы по инерции продолжали двигаться вперед, и я с ужасом осознала, что едем мы по прямой в огромную дыру. Если учесть, что укрепляющее заклинание, судя по всему, накрылось, то она не могла не нервировать. Друзья, наверное, не заметили, что мой визг сменился на ор ужаса, и также радовались за нас внизу. Но я напрасно боялась. Мы с Сапнем не упали в дыру. Еще на излете к ней хлипкая крыша проломилась, и, не прекращая орать как коты в первогреве-месяце, мы рухнули вниз на дырявый, обгорелый и заметенный снегом чердак. Снизу послышались крики друзей:
   -Вы живы?
   -Сапень, Варька! Как вы?
   -Вы целы?
   -Мы живы! - до смерти напугав меня, крикнул лежавший вплотную ко мне Сапень.
   Парни на улице стали негромко переговариваться, строя планы нашего вызволения с чердака. Я, охнув, медленно попыталась перевернуться со спины на бок, и замерла, почувствовав, как скрипят и подрагивают подо мной ненадежные доски.
   -Лучше замри, - просипел Сапень, тоже что-то такое почувствовавший.
   Я осмотрелась. Наверху зиял новый огромный пролом, поглотивший ту дыру, до которой мы так и не доехали. Мелькнула мысль: как романтично, лежу с Сапнем на спине и смотрю на звезды. Рядом со мной двигал рукой Сапень, видимо проверял, не сломана ли. Чердак был запорошен белым покровом неравномерно, непосредственно под проломами в крыше взметались целые сугробы, а в углу малюсенький кусочек был не засыпан. Сейчас целостность слоя зимних осадков была нарушена разлетевшимися в разные стороны ивернями, обломками крыши. Я отвела взгляд от одного из них, когда краем глаза заметила странный проблеск. Под обугленной деревяшкой что-то сверкнуло. Я, забыв дышать, пригляделась внимательнее к чему-то круглому и небольшому. Похоже на какой-то кулон или амулет. Надо взять, решила я, не пропадать же добру.
   Снизу как раз послышался крик Лорга:
   -Лежите там, мы вас сейчас вытащим.
   Я, наплевав на безопасность, резко перевернулась, вскочила на четвереньки и, дотянувшись, вместе со снегом сгребла варежкой таинственный предмет, чувствуя, как проседают, трещат и лопаются подо мной доски, не вытерпев прогиба под сконцентрированным, а не распластанным весом. Я привычно завела:
   -А-А-А! - и мы с Сапнем, так и не узнав, что же придумали друзья, рухнули прямиком в подпол, потому что первого этажа в доме и не было, так как его половицы и лаги выгорели начисто еще год назад.
   От удара о поверхность взметнулась снежная пыль, и выбило весь дух. Какое-то время я полежала, приходя в себя и, кряхтя, как двухсотлетняя старуха, попыталась пошевелиться. В дверном проеме показались пять встревоженных лиц.
   -Вы живы? - спросил Никас.
   На этот раз Сапень почему-то промолчал, я ответила за него сиплым шепотом:
   -Кажется, да.
   -О-о-о, - прохрипели рядом, а я неожиданно поняла, что лежу на чем-то мягком.
   Я собралась с силами и, встав на четвереньки, медленно отползла с Сапня. Он охал, когда я ставила на него то руку, то коленку, но так и лежал. В котлован по одному спрыгнули ребята и, аккуратно ставя ноги среди горелых обломков, торчащих из снега, пошли к нам. Кафык, схватив за талию, составил вниз Тамару. Я осознала, что все еще судорожно сжимаю рукой добычу, но сейчас было не до нее и я, быстро запихнув ее в карман, обратила внимание на друга.
   -Сапень, ты живой? - потрясла я его и припала к его груди, пытаясь сквозь куртку послушать сердце.
   -О-ох, лучше бы я умер, - проскрипел Сапень.
   Меня сзади бережно придержали за локотки и, помогая подняться, оттянули в сторону. Лорг, Никас и Маркус присели над распростертым Сапнем.
   -Друг, ты как, живой? - снимая варежки и осматривая лицо Сапня, спросил Никас.
   -Где сломано? - хмурясь, спросил Лорг.
   И они принялись втроем руками тыкать Сапня в разные части тела, надеясь по особо сильным крикам боли определить места с подозрением на переломы.
   -Стойте, изверги, - вяло зашевелился Сапень, - ничего нигде не сломано, у меня просто синяк, - он сделал изящную паузу, и громко, как для дураков, проговорил, - во все тело!
   Друзья с некоторым облегчением вздохнули, а Лорг сказал:
   -Язвит, значит, жить будет! - и подал руку страдальцу. Сапень кряхтя, поднялся, отряхнулся и, немного придя в себя, задрал вверх голову и присвистнул:
   -Это мы оттуда грохнулись? Ничего себе!
   Я вместе со всеми тоже посмотрела наверх. Как мне показалось с перепугу, дырявый пол чердака пребывал примерно на высоте потолков актового зала. Конечно, на самом деле, он был намного ниже, но достаточно высок, чтобы я поняла, сколь легко мы с Сапнем отделались и каким чудом не свернули себе шеи. Мне стало дурно, все окружающее поехало куда-то вбок, и я потеряла сознание.
   -Варя! Варя, ну-ка очнись, - кто-то шлепал меня по щекам.
   Я послушно очнулась и недоуменно захлопала глазами. Спиной я лежала на согнутых коленях Кафыка, мы находились на улице все в том же Хольем укрене, рядом толпились друзья.
   -Ну, слава богам! - выдохнул Лорг и, подав мне руку, поставил на ноги. - Все живы и здоровы! Ну что, идем в школу? Или есть еще какие-нибудь предложения?
   -Не-эт! В школу! - одновременно взвыли мы с Сапнем.
   Тамарка без слов подошла и, всхлипнув, обняла сначала меня, а потом Сапня, мы мужественно терпели. Впрочем, на грани сознания мелькала мысль, что сейчас боль еще и алкоголем притуплена, и я вяло ужаснулась, подумав, что же я почувствую завтра, да еще и вместе с похмельем? Нас Сапнем как особо опасных инвалидов взяли под конвой. Впереди шли Лорг и Маркус, а в арьергарде Тамарка, деловито подхватившая под локотки Никаса и Кафыка. Я, чувствуя за собой вину, схватила за руку Сапня и, прижимаясь к нему боком (он меньше болел), заливалась запоздалыми слезами, которые впрочем, тут же высохли, когда я отвлеклась и забыла, о чем говорила до этого. Сапень меня утешал, даже поцеловал в лоб и говорил, что чувствует себя, будто только что провел еще один бомапо (боевой магический поединок). Я выведала все, что хотела, а именно: Сапень не понял, с чего мы вдруг рухнули с чердака, и думал, что я ни при чем, просто не выдержали доски; успокоилась, расслабилась и захотела спать. Полезла к Сапню на руки или, по крайней мере, на спину, Сапень почти поддался моему пьяному напору, но Лорг умудрился все услышать, за побитого друга вступился, и до школы я, сладко спя, ехала на нем.
  
   Пробудилась я поверх своей кровати от назойливого школьного звонка. Я долго ждала, когда он прекратится, но он не прекращался, и я поняла, что уже давно слушаю его эхо, плавающее внутри головы и отталкивающееся от ее стенок. Я попробовала помотать головой, чтобы выкинуть из нее назойливое содержимое, но голова запротестовала и взорвалась такой адской болью, что мне хочешь - не хочешь пришлось замереть и продирать глаза, чтобы осмотреться. Я приоткрыла один глаз, потом разлепила другой, но открыть их полностью почему-то не смогла. В окошко лилось тусклое занимающееся утро. В комнате чем-то воняло, я попробовала пошевелить распухшим и сухим как наждак языком:
   -Что у нас сдохло? - принюхалась и поняла, что это старый добрый перегар, причем, кажется, мой собственный. Попробовала встать, тело протестовало против такого насилия и болело так, словно сотня троллей три часа играла им в лапту.
   -О-о-о, - проскрипела я, садясь на кровати и хватаясь руками за голову, которую сейчас больше всего хотелось оторвать и положить в шкаф, чтобы болела там себе без меня. Я спала в одежде, видимо, Лорг расщедрился и снял с меня фуфайку и валенки, когда сгружал на кровать. Поднялась, опершись на спинку кровати, и увидела на столе огромную банку с мутным содержимым, больше всего похожим на рассол. Я рванулась к ней, как к родной, и долго и жадно пила. Стало немного лучше, я посмотрела на спящую на соседней кровати в валенках поверх подушки Тамарку, у которой под глазами зеленели размазанные тени, и просипела:
   -Ох и страшна ты, подруга, - осторожно пошла по комнате, взглянула в зеркало, резко откачнулась назад, запнулась за коврик и упала, опрокинув стул со стопкой учебников. Тамарка, проснувшись от грохота и со стоном схватившись за голову, завозилась на кровати, похожая на замшелое бревно, которое кто-то решил перекатить с места на место, и перед этим медленно и с натугой раскачивает.
   Я тихонечко встала и застыла перед отражением. Под узкими, опухшими глазами залегли огромные круги от размазанной косметики и серой грязи. Моя прическа во время ночных гуляний успела расплестись и вымокнуть. За ночь она высохла, вид у волос был такой, будто их всю ночь с усердием пережевывал табун лошадей, и теперь моя голова казалась странной многогранной формы. Юбка была изорвана и извозюкана похлеще, чем то праздничное платье. Лицо тоже не блистало чистотой, одна губа была разбита. Кофта была целой, и я боялась представить, во что же превратилась верхняя одежда, которая приняла весь удар на себя.
   -О-ох, тошненько-то ка-ак! - прохрипела Тамарка.
   Я хмуро подала ей банку с рассолом, под которой обнаружились обещанные Сапнем шпаргалки по биомагии:
   -Презент от Сапня, - объяснила я, - он, видимо, уже встал и успел принести вместе со шпаргалками.
   -О-о! - пробулькала Тома, - Я не хочу на экзамен, и без него жить не хочется!
   Я тоже попила из банки, смочила водой из кувшина платок и стала вытирать лицо.
   -О, нет! - ужаснулась я.
   -Что? - просипела Томка, поднимаясь и тоже подходя к зеркалу. Я молча развернулась, под глазом у меня был здоровый синячище.
   -Ничего, сходишь в знахцентр и..., - и тут она увидела себя в зеркале, - О нет!
   -Сколько времени до завтрака? - спросила я, прикладывая вату с крепкой чайной заваркой к глазам.
   -Пятнадцать минут, - Томка покосилась в окно, - может, не пойдем? Меня сейчас от еды воротит.
   -Меня тоже, - вздохнула я, - но меня так шатает от слабости, что нужно что-нибудь в себя запихнуть, а то я, наверное, не удержусь на ногах.
   -В знахцентр после завтрака пойдем? - спросила Тамарка, тоже ложась на кровать с компрессами.
   -Если успеем, хотя нет, - размышляла я, - не знаю, сколько они меня продержат, у меня же, наверное, не один синяк. Лучше после экзамена.
   Через десять минут я тоскливо оглядела себя в зеркале.
   -Ну, по крайней мере, лицо уже не опухшее, - расчесала и собрала мятые волосы в высокий конский хвост и пошла к шкафу. Я сняла с себя кофту и то, что было раньше юбкой. Тамарка хмыкнула:
   -С этими гулянками мы скоро совсем голыми будем ходить.
   Ее одежда тоже была грязной как из преисподней, но, по крайней мере, целой.
   -А ты думаешь, чего парни добиваются? - угрюмо спросила я. - Им только этого и надо. Это всеобщий мужской заговор - постепенно лишить всех женщин мира одежды.
   Я поворошила одежную кучу, потом выбрала висящее на плечиках коричневое плиссированное платье длиной до середины голени. Оно было экзаменационным, с хитрыми карманами и приспособлениями, чтобы в них вдевать замаскированные под ткань платья шпаргалки. Я влезла в закрытые ученические туфельки на широком толстом каблуке. Покрутилась перед зеркалом, поправила белый воротничок и удовлетворенно произнесла:
   -Ну вот, если не замечать фингала, разбитой губы и запаха перегара, которым разит за версту, то я просто пай-девочка.
   Тамарка захохотала, малюя что-то на своем лице. Я подсела к ней на кровать и вгрызлась в груду косметики в поисках чего-нибудь от синяков.
   -Это что? - отвлекала я подругу.
   -Тени, - красила глаз Тамарка.
   -Это что? - я вертела очередной пузырек.
   -Это тебе не надо, - не отрываясь от своего занятия, комментировала Тамарка.
   -А это что? - крутила я очередной предмет.
   -Это вообще карандаш, дай, - отвлеклась на меня Томка и быстро извлекла из кучи какую-то коробочку, - вот пудра. На.
   -Спасибо, - я чмокнула подругу в лоб.
   -Фу, - сморщилась она, - надо что-то сделать с перегаром, а то представь, как мы будем на экзамене с Иваном Карпычем разговаривать?
   -Ничего, быстрее сдадим, - отмахнулась я, штукатуря лицо перед большим зеркалом. Пудра вокруг стояла коромыслом. - Апчхи!
   Но мои усилия пропали зря, фонарь все так же жизнерадостно светил под глазом, как ясное солнышко.
   -Ничего не помогло, - расстроилась я. - Томка, что делать?
   Бухнул гонг на завтрак.
   -На завтрак идти, - приподнялась подруга, закончив наводить марафет. Волосы она заплела в косу, а платье надела похожее на мое, только с темно-синей оторочкой по подолу.
   -Ну Тома, что мне делать? - ныла я, имея в виду нежелание ходить с битым лицом.
   -Ладно, горе ты мое луковое, иди сюда! - вздохнула Тамарка.
   Я почти радостно подошла. Тамарка в одну минуту заретушировала мои губы и чуть подкрасила их помадой, правда в битве с синяком она так ничего поделать не смогла. Я посмотрела на кроваво-красные губы и состроила своему отражению хищнический оскал.
   -Пойдем? - спросила она.
   -Пойдем! - согласилась я, на всякий случай схватила с собой шпаргалки (кто знает этих учителей, может, опять раньше времени начнут) развернулась к двери и замерла. - Ой, Тамар, а кто у нас замок выломал?
   -Не знаю, - удивленно отозвалась и подошла подруга, - меня вчера спящую сюда заносили. Наверное, парни не смогли найти ключи, - пожала она плечами.
   -Такие неаккуратные, - покачала я головой.
   -Ага, скорее пьяные и сильные, - хихикнула подруга и постановила. - Надо будет сказать плотнику.
   -Ладно, - вздохнула я, - потом, все потом.
   Мы вышли и притворили за собой дверь.
  
   Мы вошли в столовую, где уже завтракала почти вся наша смена, и я сразу почувствовала себя очень неуютно. Мне казалось, что все смотрят на мой глаз. Да по сути так оно и было. Мы с Тамаркой молча пошли к раздаче. За парой столов разговоры стихли, и нас провожали странными взглядами. Мы взяли по порции пюре и стакану чая, чтобы хоть как-то забить желудок. Развернулись с подносами и пошли к свободному столу. По пути с нами здоровались знакомые с других факультетов. Я как раз отвлеклась, чтобы улыбнуться и кивнуть Павру, когда в мое плечо на полном ходу кто-то врезался. Чай расплескался, а я чудом остановила тарелку, почти улетевшую знакомому в лоб вместо приветствия и, справившись с подносом, разъяренная развернулась к неаккуратному нахалу.
   -Смотри, куда прешь! - зашипела я и осеклась, увидев, что это моя одноклассница Мариска.
   -Чу! Кто это? Варя! А я и не заметила! - слишком наигранно удивилась она.
   У меня в голове зародились смутные нехорошие подозрения, но я списала все на плохое настроение и координацию людей по утрам, затолкала подальше свое раздражение и великодушно простила Марису, чай, одноклассница, не кто-нибудь:
   -Ничего, - улыбнулась я, - бывает, в следующий раз будь аккуратнее.
   -Конечно, в следующий раз я буду аккуратнее, - слишком ласково сказала она, явно имея в виду какой-то ей понятный скрытый подтекст.
   -Так, - вздохнула я, отставляя поднос на ближайший стол, - в чем дело?
   -Какие-то проблемы? - удивилась Мариска. Сзади нее подошел еще один одногруппник, Ерема. Увидев меня, он расстроился:
   -О, гляди! - пихнул он Мариску в бок, - Кто-то нас опередил! Ее уже побили!
   Весь его вид как бы говорил: нет, ну я так не играю. А я, наконец-то взяла в толк что и за что им от меня надо. Уж лучше б и не брала.
   "Воздадим телу вражескому гематом и синяков! Волосы дегтем измажем да отсыплем пинков! И суп с тараканами - лучше не есть! Знай, неприятель - такова наша месть!" Кажется, в недолгую бытность мою в приюте это было так?
   Начинается "хорошая" жизнь, потому что пронырливые одноклассники уже выяснили, в ком причина их отставки от коронации. "И ничего необычного", - мелькнула здравая мысль. - "Если бы ты была на их месте, то тоже первым делом кинулась узнавать, кто виноват" - и, испугавшись, что меня сейчас будут бить, убежала, вильнув хвостом.
   -Ничего, подлечится, а потом уж и мы ее побьем! - утешила его Мариса, погладив по здоровенному мускулистому плечу. Я сглотнула.
   -И кто тебя так? - почти сочувственно поинтересовался Ерема.
   Я себя виноватой не чувствовала, нам итак назначили отработку. Да чего стоил один стресс в кабинете директора? "Ладно, хотите войны? Будет вам война!" - мстительно подумала я.
   -Да вот, - невзначай сказала я, - иду себе гуляю, подходят два бугая, грозно спрашивают имя, ну я испугалась и им твое имя назвала, а они сказали, что такому козлу не жить и меня избили. Интересно, за что бы это? - сделала я невинное лицо и похлопала глазками.
   Ерема сжал кулаки и заскрипел зубами. И все. То ли он стеснялся бить при всех, то ли у него рука на девушек не поднималась.
   -Все, Варька, тебе не жить! - зашипела Мариска, вплотную придвигаясь ко мне.
   -А это мы еще посмотрим, кому из нас не жить! - прошипела я.
   И мы как два повстречавшихся волчьих вожака уткнули друг в друга агрессивные взоры. Я, опомнившись, мило улыбнулась, состроила ей хищнический оскал и дыхнула. Мариску перекоробило.
   -Пойдем отсюда, - она отшатнулась, схватила Ерему за руку и, напоследок бросив на меня презрительный взгляд, удалилась из столовой.
   Тамарка, стоявшая рядом, нахмурилась:
   -Дождались.
   Я мрачно кивнула, сгребла свой поднос, и сказала, продолжая глядеть на дверь:
   -Пошли.
   Мы нашли свободный столик и уселись друг напротив друга. Я принялась хмуро валять вилкой по пюре, Тамарка следила за моими действиями.
   -Самое обидное, что раньше со всем классом были хорошие отношения. И вообще я к ним нормально отношусь, - наконец сказала я.
   -Да уж. Теперь надо быть начеку, - сказала Тамарка, продолжая наблюдать за вилкой, размазывающей пюре. - Большинство побесится и простит, но отдельные личности предпочтут месть. - А через какое-то время хмыкнула и улыбнулась: - Нас можно поздравить с почином, мы обзавелись первыми врагами.
   Я ухмыльнулась:
   -Кто попробует нас хоть пальцем тронуть, пусть потом сам не жалуется! Это будет даже весело. Наверное.
   Мы чокнулись стаканами с чаем, допили его остатки, пюре впихнуть в себя так и не смогли. В комнату возвращаться не хотелось, и мы пошли к кабинету сидеть на подоконнике и ждать начала экзамена.
  
   - Малая огненная саламандра питается магической энергией света и тепла. По воздуху перемещается в виде сгустка энергии, пока не найдет достаточно сильное пламя для подпитки и размножения. Для магов ценна как источник наполовину чистой энергии огня, принадлежит к подтипу младших огнезмеивых, - монотонно бубнил Митрофан, сидя перед Иваном Карповичем. - Большую роль сыграли в Войне порубежья. Отлавливались и использовались как энергия усиления при сжигании приграничных участков вплоть до пять тысяч триста четвертого года, когда были изобретены амулеты Когана. Остаточная сущность применения не имеет.
   Вот ведь повезло Митрофану. Такой легкий вопрос я бы и без всяких шпаргалок рассказала. Я метала вороватые взгляды на преподавателя, с интересом слушающего ученика, подперев голову рукой, и списывала почти напропалую. А как иначе, если следующая - я?
   -Следующий! - преподаватель зашуршал бумагами, и записал оценку в ведомость.
   Я покорно встала, вздохнула и, печатая шаг, подошла и села перед Иваном Карповичем.
   -Ну, Варвара, какой у вас... - преподаватель оторвал голову от бумаг и посмотрел на меня. - А...? - его взгляд остановился где-то на уровне злополучного синяка.
   -Лучше не спрашивайте, - я устало махнула ладонью. - Мой билет номер четырнадцать. Хаосход и стихийная жвыга.
   -Отлично. Пожалуйста, приступайте, - кивком подбодрил меня преподаватель.
   -Хаосход, - я подтолкнула к преподавателю схематичный рисунок в виде двух разновеликих овалов (один с дугой и двумя точками над ней) и четырех ног в виде перевернутых клюк, и, вперившись взглядом в свои записи, стала в первый раз их читать. - Зверь, похожий на серого медведя размером с волка. Коренаст, медлителен. Обладает ярко выраженным гипнотическим воздействием с максимальным радиусом поражения пять-семь простых саженей. Использует способности для обездвиживания добычи, для умерщвления использует зубы, но известны случаи поедания хаосходами замершей добычи живьем или вследствие издания особой мозговой команды. Опасен для человека, способ защиты - ментальный блок, - я сделала небольшую паузу и, набрав воздуха, продолжила. - Вопрос второй. Стихийная...
   -Погодите-погодите, - остановил меня преподаватель, - расскажите, пожалуйста, про среду обитания хаосхода.
   Я забегала глазами. В листочке больше ничего не было, тема была пройдена одной из первых и сейчас совершенно позабыта. Что делать?!
   -Э-э, лес, - неуверенно предположила я.
   -Так, - мягко кивнув, подбодрил меня преподаватель, явно ожидая продолжения, - дальше.
   -Э-э, смешанный лес? - я втянула голову в плечи.
   -Может быть и смешанный, - удивился Иван Карпович и уточнил, - В каких природных зонах обитает?
   -В нашей, - придумывала я, преподаватель подбадривал кивком, - и в таких же, как наша. То есть, например в... э-э... Крисном княжестве и Уллихе?
   Преподаватель помолчал, а потом кивнул:
   -Да, там тоже.
   Я мысленно смахнула пот со лба.
   -Хорошо, - Иван Карпович поерзал и откинулся в кресле, устраиваясь поудобнее, и приготовился внимать. - А теперь расскажите мне, пожалуйста, что такое циклы хаосхода?
   Я чуть не взвыла.
  
   -Сколько? - спросила я вышедшую Тамарку, сидя на подоконнике и вяло болтая ногами.
   -Четыре, - выдохнула подруга. Опасливо покосилась на дверь, выколупала из рукава шпаргалку и, расколдовав, отдала мне в общую стопку.
   -Поздравляю, - поздравила я ее.
   -Я тебя тоже. Докатились! - воскликнула подруга, - Уже у Ивана Карповича четверки получаем! Самый добрый преподаватель, ну, не считая, конечно Линели Иванны.
   -Да уж, у Лепия мы бы за такое и двойки не получили, - я напряглась, вспомнив, что пересдача уже завтра. - Я думаю, он и четверку-то мне влепил из сострадания к моей побитой внешности.
   Я махнула ногами и как с качелей спрыгнула с подоконника, правда потом пожалела об этом, потому что голова и тело протестовали против грубого с ними обращения.
   -Надо потом к Сапню зайти, вернуть, - я потрясла стопочкой и сунула ее в карман. - Пойдем?
   -Надеюсь, у них есть какой-нибудь взвар против остатков похмелья? - спросила Томка, выдвигаясь вглубь коридора к лестнице.
  
   -Эллириана, привет! - мы постучали в дверной косяк и зашли внутрь.
   -Здравствуйте, девочки, - улыбнулась Эллириана, отвлекаясь от записывания чего-то, сидя за столом. Никто не знал точно, сколько ей лет, ходили слухи, что она наполовину друидка, которые, тоже по слухам, жили где-то за Изумрудным морем. Сама Эллириана слухов не подтверждала, но и не опровергала. Выглядела зеленоглазая девушка с каштановыми волосами на двадцать лет и просила учеников обращаться к ней на "ты". - Вы с жалобами, или просто в гости?
   -Мы в гости, а по совместительству с жалобами, - я показала на синяк и плюхнулась на уютный мягкий диван. Тамарка села рядом, развалившись с блаженным видом. Все-таки знахцентр был очень приятным и уютным местом. Если бы еще не то, что сюда приходили с полученными травмами, то его вполне можно было перепутать с каким-нибудь клубом любителей природы и питья травяных настоев. Стены радовали глаз приятным зеленым цветом, бурно, но ненавязчиво росли цветы, мебель была уютная и необычная, чего стоил один стол из темного дерева, по чьим сторонам выпирали и бугрились вырезанные барельефами стволы и ветви деревьев.
   -Садись на стул, - Эллириана указала на стул возле своего стола. Я села, Эллириана подошла и стала осматривать лицо, мягко поворачивая мою голову прохладными пальцами. - Что произошло?
   -Да так, - я поводила ножкой под стулом, - упала кое-откуда.
   Эллириана посмотрела на меня долгим проницательным взглядом, а потом спросила:
   -Что еще болит?
   -Ну, у меня еще несколько синяков на спине, на руках, на ногах... - стала перечислять я.
   -Иди за ширму, раздевайся, - приказала Эллириана. Я послушно пошлепала за ширму.
   -Эллириан, а у тебя нет какого-нибудь взвара от головной боли и общего не очень хорошего самочувствия? - услышала я голос Тамарки.
   Послышался голос Эллирианы со смешинками в голосе:
   -Что, абстинентный синдром замучил? - Тамара, видимо, не совсем поняла, Эллириана через секунду уточнила: - Похмелье.
   -Оно, проклятое, - вздохнула Тамарка.
   -А я сегодня целых три банки лекарства кое-кому отдала, - почти смеялась Эллириана.
   -Знаю, - совсем уж вздохнула Тамара, - нам одну подарили, не до конца помогло.
   -Ладно, сейчас, - Эллириана загремела какими-то склянками.
   -И мне, и мне, - заголосила я из-за ширмы.
   -Ты там разделась? - строго спросила Эллириана.
   -Угу, - я кивнула, а потом громче сказала, - да!
   -Ложись на кушетку и жди, я сейчас приду, - ответила Эллириана.
   -Эллириана? - крикнула я, принимая горизонтальное положение.
   -Что?
   -А откуда у тебя три банки рассола? Ты их для себя хранишь, что ли? - крикнула я и тихонько захихикала.
   Вместо ответа из-за ширмы мне на живот прилетело что-то холодное и мокрое зеленого цвета. Я от неожиданности взвизгнула.
   - Приложи пока на глаз и на губу, - послышался голос Эллирианы, помешивающей что-то ложкой в кастрюльке. Я взяла комок, который оказался пучком мягкой, разваренной травки и послушно шмякнула на лицо, пробормотав:
   - Леший отдыхает, приветствуйте болотного тиноеда.
   - Вот так помешивай, закипит, тогда через две минуты снимай, - давала Эллириана указания Тамарке, и потом пришла ко мне. Я посмотрела незалепленным травой глазом на целую миску с таким же темно-зеленым содержимым:
   -Это что, зачем? - забеспокоилась я. - Только кляп не делай, пожалуйста, я не буду кричать, чесслово.
   -Лежи смирно, - Эллириана беззлобно шлепнула меня полотенцем по бедру. Пододвинув меня, присела рядом на кушетку и стала мягко накладывать траву на разные части тела, где, как я предполагала (мне было не видно из лежачего положения), были синяки. Потом вытерла руки о полотенце.
   -Закрой глаза, - сказала Эллириана необычным, певучим голосом. Я метнула на Эллириану взгляд и захлопнула веко. Девушка уже почти вошла в свое измененное лекарское состояние, во всяком случае, глаза из зеленых превратились в белые, а голос поменял тональность. Эллириана начала произносить незнакомые фразы и слова, я чувствовала, как она водит надо мной руками, потом по телу пробежали сотни щекотных ручейков, и дальше я просто качалась на волнах тепла и света. Было так хорошо и комфортно, как кочевой птице в вырии, пока Эллириана нормальным голосом не приказала:
   - Переворачивайся на живот, - я, выныривая из полудремы, послушно перевернулась.
   Наконец, и с обратной стороны процедура была завершена, я зашебуршилась на лежанке, накрытая простынёй. Эллириана пребывала уже в нормальном человеческом обличье.
   - Синяки я убрала, это пустяки. Внутренние ушибы подлечила, правда насчет них я опасаюсь, что могла какой-то пропустить, - сказала она, протягивая мне огромную кружищу чего-то дымящегося, прозрачно-желтого цвета и горьковато пахнущего травами. - Пей.
   -А этот напиток для их окончательного залечения, да? - спросила я и прильнула к кружке. Ощущала я себя превосходно, ничего не болело, хотелось летать.
   -Это от запаха изо рта, - сказала Эллириана, повесила на руку полотенце, взяла миску и пошла, оглянувшись: - Минуту полежи, потом одевайся.
   -Есть, о владыка, - пробулькала я.
   Через минуту я оделась и вышла из-за ширмы. Тамарка, абсолютно бодрая и счастливая, забравшись в заросли, упоенно нюхала какой-то цветок. Эллириана сидела на диване, по-восточному скрестив ноги и читая какую-то книгу.
   -Спасибо, Эллириана, - искренне поблагодарила я. Она оторвалась от книги и посмотрела серьезно:
   -Если что-то вдруг заболит внутри - мухой ко мне!
   -Ну, я не знаю, - я задумчиво закатила глаза к потолку, - нас еще не учили, да и настолько сложных трансформаций не бывает, даже не представляю, смогу ли я мухой-то... Только если..., - я задумалась, - ты не боишься очень крупных мух?.. Размером с меня?
   Эллириана смотрела серьезно.
   -Ладно, ладно, - поспешно согласилась я, - постараюсь превратиться в муху поменьше! - и, глядя на каменное лицо Эллирианы, которая не любила шуток про здоровье, со всей серьезностью ее заверила: - Обязательно приду, если что-то почувствую. А что это ты такое читаешь? - заинтересовалась я и, пока Эллириана не успела отреагировать, быстро потянула корешок вверх. - Ого!
   -Отстань! Тебе еще рано!- выдрала у меня из рук книгу Эллириана, - Вот приставучая!
   -Я не приставучая, а дотошная и пронырливая, - поправила ее я. - Не боись, секрет любимого знахаря - мой секрет! - и, прикрывшись от Тамарки ладонью, гротескно подмигнула Эллириане. Она улыбнулась.
   -Это просто литература по анатомии. Кто же виноват, что она немного... - Эллириана погрозила мне кулаком, - художественная? - и, посмотрев на заросли, поспешно сказала Тамарке: - Тот синенький цветочек не нюхай, после него все чешетс... А, хвос! Иди сюда!
   В итоге мы просидели в знахцентре еще около часа, правда, полностью чесаться Тамара не перестала, а Эллириана сказала, что эффект сойдет на нет в течение дня.
   После знахцентра (обед мы опять пропустили, да и Эллириана сказала нам до вечера не есть) я сразу поволокла Тамарку к Сапню, чтобы вернуть шпаргалки и узнать про самочувствие.
   -А ты думаешь, они сейчас в комнатах? - спросила Томка, оскалив зубы и почесывая бок.
   -Эти-то лодыри? - хмыкнула я, - Конечно. Их, поди, за победу вообще от экзаменов освободили или просто требуют лишь формального присутствия.
   Но, как ни странно, комната Сапня и Лорга оказалась закрыта. Мы подолбились в нее какое-то время, думая, что парни могли запереться изнутри, но нам никто не ответил, и мы пошли дальше по коридору, где через три двери была комната Маркуса и Кафыка. Из-за двери приглушено слышались голоса и периодические похохатывания.
   -Тук-тук, - постучалась я и заглянула внутрь: - Можно к вам?
   -О, какие люди! Заходите! - махнул рукой Кафык. Мы с Тамаркой вошли, прикрыв за собой дверь.
   В комнате расположилась вся компашка. Никас сидел с перекрещенными ногами на столе, поигрывая висящим в воздухе водяным шаром. Я уважительно покосилась: чтобы удержать воду, нужно создать очень ровную, тонкую и немного гибкую оболочку, такая сложная и не грубая магия была нам с Томкой еще не доступна. Остальные вольготно растеклись по кроватям, сложив ноги на тот же стол и стулья.
   -Ну как вы? - звонко спросила я и уточнила у Сапня, - Как самочувствие?
   -Нормально, - вальяжно отозвался он, приглашающе хлопая ладонью по кровати между собой и Кафыком. Тамарка уже усаживалась между Лоргом и Маркусом. - Что-то вы слишком бодрые, я погляжу. Ходили к кому-то в гости?
   Я проигнорировала приглашение присесть и вместо ответа завела:
   - В гости гости хаживали,
   Пирожки нашивали.
   - скакнула я козочкой, махнув воображаемым платочком. -
   Ох, румян пирожок
   - и, состроив страшное лицо, подскочила к Сапню, резко вытянув в руке шпаргалки: -
   Из костей от гостей!
   Но парням было настолько лениво, что никто и бровью не повел. Я пожала плечами, положила Сапню на живот стопку листочков и сказала:
   -Спасибо. И за банку тоже спасибо. Без нее мы бы не выжили.
   Сапень медленно взглянул на шпаргалки, но не пошевелился и сказал:
   -За спасибо сыт не будешь, - и уставился на меня, как кот, переевший сметаны: наглый от того, что налакался ворованного продукта и лень двигаться, и плевал он уже на хозяйку с занесенным веником.
   Я встала, сузив глаза и уперев руки в боки.
   -А я тебя вчера возил, - с каким-то намеком сказал сзади Лорг. Я, не меняя позы, развернулась к нему.
   -А я вчера в тараканьих бегах выиграл, - с придыханием дополнил Маркус, который, кстати, свой приз уже получил сразу после выигрыша. А я взревела, поняв, что сейчас и Никас с Кафыком припомнят по подвигу, выхватила палочку и со всей силы толкнула водяной шар Никаса прямо в лицо Сапню. Шар расплескался водными брызгами, мокрый Сапень сел, моргая глазами и открывая рот, как рыба, выкинутая на берег. А я поняла, что переборщила. Сапень медленно встал, прожигая меня взглядом. Я вздрогнула, крутнулась на пятках и дала деру в коридор. Сапень, глухо рыкнув, выхватил свою палочку и кинулся следом. Как я ни лавировала, ни петляла, мерзкий Сапень не отставал и припер меня к стене жилым этажом выше, и в итоге я оказалась банально облита водой из питьевого фонтанчика. А я в ответ незаметно наложила на две неровно лежавшие на голове Сапня пряди имитацию развесистых лосиных рогов. Пришлось поднапрячься, чтобы вытянуть еле торчавшие мокрые волосы до таких размеров, но результат меня вполне устроил. Во всяком случае, на него с улыбочками оборачивались на этаже старшекурсников, а когда мы вернулись в комнату к остальным, они замерли на середине разговора, а потом заржали как жеребцы, даже Тамарка. Картину подпортило только то, что рога, как объект нематериальный, свободно проходили сквозь стену и косяк, так как не укладывались в габариты дверного проема еще и ввиду высокого роста их обладателя и не отцентрированного вступления его внутрь. Разоблачив рога и развеяв имитацию, Сапень вслух пожалел, что не отомстил мне большей гадостью, чем простое обливание водой. Я напряглась, готовясь отражать атаку, но потенциальный мститель рухнул обратно на кровать. Я пристроилась рядом и, хоть Сапень и перевернул подушку другой стороной, не пожелала лежать на мокром и сидела, опершись вместе с Кафыком спиной на скомканное одеяло.
   -А, кстати, зачем вы у нас двери выломали? - спросила Тамарка, почесав коленку.
   Лорг удивился:
   -Мы? Мы не ломали, она сразу была сломана.
   Мы с Тамаркой недоуменно посмотрели друг на друга:
   -Тогда кто? - спросила Томка.
   -Знаешь, - медленно произнесла я, - я думаю, наши одноклассники узнали все еще вчера вечером... - и многозначительно замолчала. Тамарка почесала руку и выпучила глаза:
   -Хорошо, что нас не было дома, - и, подумав, добавила: - Сильно же они разозлились!
   -Это вы про что? - заинтересовался Маркус.
   -Так это из-за вас весь ваш класс отстранили от коронации? - догадался Никас.
   Пришлось рассказывать. Парни хохотали и в конце истории долго выспрашивали у Тамарки, где она видела картинки, я была уверена, что для того, чтобы самим сходить и посмотреть.
   -Тамар, а ты чего чешешься-то? - возвратившись к лености, невзначай спросил Лорг.
   Я из искренней душевной доброты решила взбодрить друзей, понадеявшись, что Тамарка меня потом простит.
   -А это она очень заразную болезнь подцепила, - невинно произнесла я, с удовольствием наблюдая, как у Лорга и Маркуса вытягиваются лица, а у Тамарки отвисает челюсть от столь наглого вранья. И, пока никто не пришел в себя, добавила. - От нее волосы выпадают, и чирьи огромные лезут... - сказала я, вставая и отгораживаясь столом от Тамарки, которая, поднимаясь, свела брови и закручивала рукава. Лорг и Маркус с ужасом смотрели на сидевшую между ними деваху, а когда она встала, друг на друга, пытаясь определить на глаз степень прогресса описанных мной симптомов. - ...Зеленые большущие такие, по всему телу, - и, пока меня не начали бить, крикнула: - Шутка! Купились! А-а!
   Тамарка не оценила моего чувства юмора и долго гоняла меня вокруг стола, пока злопамятный Лорг не подставил мне подножку, и я не шмякнулась на кровать поверх него и Маркуса. Подскочила встрепанная Томка. Они схватили меня и начали щипать, щекотать и пихать. Я изворачивалась, как дождевой червяк, визжала, попробовала кусаться, пока, наконец, с всклокоченной головой кое-как не вырвалась от извергов и полезла под бок к Кафыку, поджав коленки и плаксиво вынося вердикт:
   -Фетюки обидчивые!
  
   Тамарка толкнула нашу дверь, и мы вошли.
   -Заходи, кто хочешь, бери, что хочешь, - проворчала Томка. Я огляделась.
   -Да-а, в таком бардаке ни один уважающий себя вор грабить не будет. Кто сегодня дежурный? - на всякий случай спросила я.
   -Ты, - с готовностью отозвалась Тамарка. "Хвос, не прокатило", - расстроилась я.
   -Пошли к плотнику, - спохватилась подруга.
   -Тамар, сходи одна, - с тяжким вздохом осматривая беспорядок, отозвалась я, - а я пока прибираться начну.
   -Я одна не пойду, - Тамара попятилась вглубь комнаты. - А если я его не найду? Придется идти оставлять заявку к Трулю Шлисовичу...
   -Какая разница? - философски спросила я, подбирая валяющиеся на полу книги, - Нам предстоит целый месяц к нему ходить, причем уже через... - я задумалась, потом округлила глаза: - Два дня?!
   -А я не хочу умирать раньше назначенного времени, - зарыдала Тамарка, уткнувшись лицом в ладони, вздрагивая плечами и иногда кося на меня хитрым ярко-зеленым глазом.
   -Ладно, - смилостивилась я, - вечером перед ужином вместе сходим.
   Тамарка обрадовано подскочила:
   - А я тогда пока допишу шпаргалки по энергетике.
   -С паршивой овцы хоть шерсти клок, - пробурчала я себе под нос, недовольная тем, что надо прибираться.
   -Вот Афанасий, скажи мне, зачем мы тебя только держим? - рассуждала я, стоя кверху задом и елозя мокрой тряпкой по полу.
   Тамара строчила шпаргалки в тишине, прерываемой плеском воды в ведре и моим ворчаньем.
   -Ведь толку от тебя - ноль! Ты бы хоть приносил пользу, - мой голос стал глуше, потому что я забралась под кровать, - Прибирался иногда, что ли, а то только и знаешь, что собирать своих дружков и рассаживать их на наших кроватях. Апчхи!
   Я выбралась из-под кровати, почесывая запястьем нос. Из-под шторы выкатился комок серо-желтого меха:
   -Мы, между прочим, важным делом занимаемся!
   -Ой-ой-ой! - передразнила я, довольная, что теперь хоть не с самой собой разговаривать. - Знаю я ваши дела! Хлебать молоко и жевать пряники, с кухни украденные!
   -Да если бы не наш комитет по защите прав домовых!.. - захлебнулся возмущением Афанасий и стал быстро ходить вдоль окна, загибая коготки на руках. - Нас могли бы изгонять наговорами без предоставления вида на жительство; подселять по сожителю в уже зарезервированное помещение; создавать тяжкие условия жизни и работы; не кормить; и, наконец, проводить над нами всяческие непристойные опыты, - домовой аж подпрыгнул, - чем занимались ранее особенно противные и гадкие ученики вашей школы!
   -Да-а? - заинтересовалась я, - И что это были за опыты? Поподробнее, пожалуйста!
   -Тебе зачем? - насторожился домовой. - А впрочем, неважно. Важно, что сейчас мы уже подготовили законопроект о выделении нам дня на официальный праздник в честь домового, а также идут разговоры о внедрении своего представителя в школьный Совет, - и он назидательно поднял палец.
   Я прыснула и захихикала. Афанасий возмутился моим несерьезным подходом к важнейшей проблеме и засопел. И быть мне первым человеком, поколоченным домовым, если бы Тамарка, не отрываясь от писанины, не приказала:
   -А ну цыц оба! Писать мешаете!
   Школьным домовым строго-настрого запрещалось мешать учебе учеников, поэтому Афанасий сразу же куда-то исчез. Я хмыкнула, подхватила ведро и пошла в туалет выливать грязную воду.
   Наконец комната блистала относительной чистотой и свежестью. Я схватила свою фуфайку и уселась на кровать, со вздохом осматривая повреждения:
   -Ну, по крайней мере, все не так плохо как с юбкой. Всего две дырки. Аккуратно заштопать, почистить от грязи и можно будет доходить в ней зиму.
   Я встала, чтобы взять из шкафа одежную щетку, и тут что-то блестящим ручейком выпало из кармана фуфайки и со стуком упало на пол. Я подняла и стала рассматривать добытый кулон, о котором уже успела напрочь позабыть.
   -Что это? - Тамара отложила перо и заинтересованно подошла.
   -Нашла в том доме в Хольем укрене, - пояснила я.
   Изящный, но немного массивный кулон на цепочке с крупными звеньями. Внутрь кулона из желтого металла большой красный камень был как бы вмурован наползающими на него змейками.
   -Симпатичная вещица. Думаешь, дорогой? - спросила Тамарка.
   -Не знаю, - я пожала плечами, повесила красивую безделушку на шею, покрутилась перед зеркалом и засунула кулончик под платье, - Чтобы не вызывать лишних вопросов, - пояснила я.
   Тамара дописала последнюю шпаргалку, и мы пошли разыскивать плотника. Работы у него хватало, и он всегда находился где-то в коридорах, кабинетах или комнатах, что-то чинил, прилаживал или ставил на место. По-хорошему ученики должны были оставлять заявки на починку у завхоза, но все предпочитали этому самим выискивать рабочего по закоулкам. Школа была просто огромной, состояла из кучи зданий, соединенных между собой воздушными переходами, подземными переходами, некоторые корпуса были просто пристроены друг к другу, а зеленый корпус факультета знахарей даже соединялся с серым трехэтажным зданием Лаборатории трав открытым каменным мостом. В половине домов непонятно что находилось, они не были ни общежитиями, ни учебными корпусами, ученикам в них вход был воспрещен. Некоторые говорили, что в них наши преподаватели проводят опыты с запрещенной магией. Другие утверждали, что эти дома отданы на откуп крайне кровожадным приведениям князя Ширмея и его семьи, чей огромный дворец являлся сейчас главным корпусом школы (а к нему потом постепенно пристраивали все остальные), и в котором на втором этаже повезло проживать нам с Тамаркой. Старшекурсники рассказывали жуткие истории про то, как когда-то кто-то пытался пробраться внутрь запрещенных домов. Правда концовки у этих историй были самые разные: начиная с того, что все превратились в гигантских многоножек, и их засосало внутрь домов и с тех пор они там так и ползают, и заканчивая тем, что дерзких учеников банально и просто убило охранное заклинание.
   Мы с Тамаркой вот уже полчаса шатались по коридорам, выспрашивая у каждого встречного: "Не знаете, где плотник?", так что у меня вскоре возникло ощущение стойкого намазоливания языка. Некоторые опрашиваемые не знали, некоторые с усмешкой предлагали сходить к Трулю Шлисовичу, на что мы жизнерадостно предлагали им сопроводить нас. Советчики тут же позорно сбегали. Пару раз нам "повезло" нарваться на одноклассников, которые прямым текстом порекомендовали не терять зря время и искать не плотника, а гробовщика. А я задумалась: что же такое мерзкое они могут нам готовить, что до сих пор даже не побили, хотя явно были злее голодных крыс? Но долго мучиться в раздумьях мне не пришлось, вскоре мы наткнулись на парня с факультета природной магии, и он сказал, что видел плотника где-то у них в учебном корпусе. Мы, издав торжествующий клич, северными волками-следопытами понеслись в указанном направлении. Но в учебном корпусе плотника мы уже не застали, оттуда нас направили в корпус общежития природников. Мы, гонимые азартом, рванули по переходу в общежитие, где у двери одной из комнат и застали искомого субъекта. Место действия окружала небольшая толпа, мы протиснулись внутрь. Плотник со страшным лицом размашисто пилил одну из толстенных веток, которыми проросла дверь. Иногда он, чертыхаясь, останавливался, чтобы попинать и потоптать толстые корни, которыми махратилась дверь понизу, и которые шевелились и норовили обвить ноги пильщика. Мы несмело позвали дяденьку. Он резко повернулся к нам. Ноздри его раздувались, по лицу ручьями тек пот, и весь его вид говорил о том, что он сейчас кого-нибудь убьет, чтобы снять стресс. Толпа заинтересованно притихла, надеясь если не на показательную смерть, так на то, что и у нас произошло нечто интересненькое, на что можно будет сходить поглазеть. Но когда мы объяснили нашу проблему и дрожащей потной ладошкой протянули заранее накатанную заявку с координатами и причиной вызова, то зеваки про нас забыли и вновь стали смотреть на дверь.
   Мы, попятившись задами, выбрались из толпы и побрели обратно в комнату.
   -Фух, - выдохнула Томка, - Теперь осталось дождаться, когда до нас очередь дойдет.
   -Я искренне надеюсь на завтра, а то без замка как-то неуютно, - сказала я и глянула по сторонам, - Особенно из-за одноклассников.
   -Ну, они-то уже как раз доказали, что за дверью от них не спрячешься, - захохотала Тамарка.
   -Понимаешь, - продолжала я, - А ну как они ночью заявятся? Мы бы хотя бы от треска косяков проснулись, а то мне не нравится, что в нашем нынешнем положении они могут творить всякие гадости абсолютно беззвучно.
   -А давай попробуем хоть какую-нибудь щеколду к двери приделать? - предложила Томка, - Или ведро для мытья полов возьмем из туалета и подставим под дверь, чтобы загремело, когда они споткнутся?
   -О! А это мысль! - обрадовалась я и зашевелила мозгами. - Только ведро в проем мы ставить не будем, слишком велик риск, что его просто смогут обойти. Попробуем какую-нибудь деревяшку изнутри к косяку прирастить, а утром обратно ее отклеим!
   Мы сходили на ужин, впервые за два дня почти нормально поели. "Почти" - потому что одноклассники провожали нас не очень любвеобильными взглядами, ладно хоть не задирались, ученики с других факультетов посматривали заинтересованно, видимо тоже проведали, из-за кого и почему весь второй бытовой отстранили от коронации. Тамарка мне шепнула, что нам лучше вообще прекратить есть и столь легкомысленно мозолить классу глаза, а то наш здоровый вид многих раздражает, и как бы кто-нибудь не сорвался и не захотел нам его подправить. А я подумала: "не сорвался" в ожидании чего? Уж больно сильно меня нервировало странное поведение одногруппников. Я бы на их месте уже давно наваляла себе по-тихому. Увиденное в столовой вдохновило нас и еще сильнее утвердило в желании хоть как-то припереть дверь.
   В комнате мы методично занялись поиском подходящей деревяшки.
   -Ну как, нашла что-нибудь? - спрашивала я, шаря по своей тумбочке.
   -Пока нет, а ты? - раздался откуда-то из-за спины голос подруги.
   -Только несколько карандашей, - хихикнула я.
   -О! - раздался вопль, я обернулась. Тамарка держала в руках огромный немного гнутый ржавый гвоздь. - Может, пришпилим его поверх корпуса замка?
   -А давай! - согласилась я. - Тем более что все равно ничего подходящего не находится, - и оглядела бардак, который мы устроили в ходе поисков чего-нибудь для щеколды. Но по сравнению с прежним он легко устранялся раскладыванием вещей обратно в тумбочки.
   Мы сходили к умывальникам, готовясь запереться в комнате до утра, и вот, наконец, приступили к делу.
   -Прирастим? - Томка с сомнением посмотрела на гвоздь.
   -Ты что? - удивилась я и посмотрела на свою палочку. - С этим? Сращивать железо? Да я пупок надорву. Тут надо что-то другое... О! Мы его прикуем! Вот только чем?
   -А давай я буду удерживать гвоздь, а ты приложишь поверх огненный шар. И будем держать, пока они не сплавятся?
   На том и порешили, пожали друг другу руки и схватились за палочки. Сначала все шло хорошо. Тамарка держала гвоздь специальной левитационной удочкой, я жарила поверх огненным шариком. Мы по малолетству и нехватке знаний не учли только одного, что при наложении друг на друга незакрепленные заклинания теряют управляемость, и может произойти хвос знает что. Так и вышло. Когда ничего не предвещало беды, мой шар вдруг заколыхался, будто закипел изнутри, плюнул ворохом искр. Мы с Тамаркой взвизгнули и отпрыгнули, но процесс уже было не остановить. Шар играл оттенками красного и оранжевого, раздувался, искрил. Он перерос корпус замка, вылез на саму дверь, и дерево вокруг замка стало стремительно обугливаться. Мы сначала остолбенели, потом завизжали, Тамарка схватила кувшин с питьевой водой и плеснула на пожар, вверх взметнулся пар, но заклинание все равно остановилось только через четверть минуты, когда иссякла заложенная энергия. Мы молча смотрели на вконец обезображенную дверь, Тамарка с кувшином в руке. Замок театрально покачнулся, завалился в нашу сторону, выпал из обгорелого полукруга и с тяжелым стуком упал на пол. С тихим звяком откатился в сторону гвоздь. Мы проследили за его полетом, потом посмотрели друг на друга.
   -Тащи ведро, - сказала я Тамарке.
   Ночью я долго не могла заснуть, ворочалась, тщательно прислушиваясь к коридору, стараясь уловить крадущиеся шаги и бряцанье холодного оружия. Но никто не спешил по наши души, и, вконец измучившись всякими страшными мыслями, я провалилась в сон. Среди ночи мне приснилось, будто я проснулась от тихого шороха. Я с трудом приоткрыла один глаз и в сгущениях теней заметила возле шкафа черную фигуру, которая увлеченно, но осторожно шарилась внутри. Я сонно вдохнула воздух, намереваясь залепить глаз и повернуться спать набок. Странная гибкая фигура развернулась, замерла, а потом подпрыгнула, прилипнув конечностями и припав всем телом стене. Пошипела, вывернув голову на меня, а затем, повиливая задом, юрко переползла на потолок, подобралась к окну и выползла в форточку.
   "Какой странный сон", - отстраненно подумала я, закрыла глаз, повернулась к стене и заснула.
   Школьный звонок заставил проснуться. Вылезать из теплой кровати не хотелось, я позавидовала тем, кому можно поспать еще, села на кровати и:
   -Что за черт?!
   Ведро от двери перекочевало к моей кровати и наполнилось водой. В него-то я и наступила.
   -Какой ... это сделал? - вопросила я, прыгая на одной ноге и дрыгая мокрой. На столе возник серо-желтый комок.
   -А я тут уборочку задумал. Случайно не знаешь, где я оставил свое ведро? - невзначай поинтересовался домовой.
   -Оно у тебя вместо головы! - взревела я, кидая в домового тапочкой. - Хотя нет, у тебя там даже не ведро, а ночная ваза! Полная!
   Домовой с писком увернулся от тапка и исчез со злодейским хохотом.
   -Дождешься ты у меня молока, вредное домоводное! - прокричала я уже в пустоту. Потрясла кулаками и пошла к шкафу одеваться в гимнастическую форму. Тамара, разбуженная моими криками, сидела под одеялом и сонно терла глаза. Я повела плечами, поежилась и захлопнула форточку, которую Тамарка вчера забыла закрыть после проветривания. Влезла в черное трико и балахонистую красную гимнастическую рубаху, которую затянула поясом на талии, надела черные чешки. Тамарка, сидя на неубранной кровати, тщетно пыталась попасть ногой в штанину, ее форма отличалась от моей зелененькой расцветкой рубахи. Сегодня Томка даже не красилась, так как знала, что на зачете по гимнастике все равно сойдет семь потов и усилия окажутся напрасными и размазанными. Тамара затянула на голове хвост, я скатала култышку, и мы, зевая, направились в туалет, чтобы потом сразу спуститься в гимнастический зал. Завтрак нам сегодня не перепадал, потому что Фипс Бригсович категорически запрещал студентам набивать желудки до, а также еще час после тренировок. Поэтому занятие начиналось раньше, вместо приема пищи.
   Дверь зияла черным полумесяцем, внутри которого виднелась противоположная стена коридора.
   -Нехилое у нас смотровое оконце, - раздирая рот зевком, сказала Тамарка. Толкнула дверь и пошла в коридор. Я за ней и остановилась, глядя на резкую перемену, произошедшую с подругой. Черно-зеленое облачение сменило цвет на яркий насыщенный синий, так же, впрочем, как и волосы, и лицо, и руки. Я потерла глаз кулаком, недоумевая, что это вдруг стало с моим зрением. Кулак тоже мелькнул синим.
   -Варька! - прошептала Тамарка, тыча в меня пальцем. Потом краем глаза заметила свою руку, обсмотрела ее, себя, потом меня, потом все вокруг. Но вокруг все радовало глаз привычными расцветками. А до меня вдруг дошло, и я стояла, разевая рот:
   -А... А... А я, что, тоже такая же синяя? - тупо спросила я. Томка как-то уныло кивнула, видимо, слово "тоже" лишило ее крошечной надежды, что она посинела не полностью. Я отдернула горловину и посмотрела внутрь своей рубахи. Под рубахой тоже было все синее, как стены холла на первом этаже.
   -Но это же мелко! - воскликнула я, почему-то ничуть не сомневаясь, что это одноклассников, наконец, прорвало, и они устроили нам пакость.
   -Откуда они такое заклинание-то взяли? - удивилась Тамарка, тоже поняв, кто так пошалил.
   -Да велика проблема - пошарились в книгах за старшие курсы! Делов то! Или спросили у кого-нибудь. Вот гадство! - шлепнула я себя по ляжке, чувствуя, что начинаю звереть. - И ведь как ловко подстроили, ни к кому уже сходить не успеваем, чтобы развеять эту окраску! Ладно, они еще потом свое получат! - мстительно сказала я, Тамарка рядом злобно сжала синие кулаки. И мы, вполголоса обсуждая ситуацию, пошли в гимнастический зал.
   Когда мы вошли в зал, вся группа была уже в сборе и скалилась ртами, полными зубов. Фипс Бригсович всегда приходил в зал с запасом времени и теперь поправлял маты в ожидании гонга на пропускаемый нами завтрак, когда можно будет начать урок.
   Когда мы вошли в зал, все заулюлюкали, захохотали, кто-то запустил в нас мяч. Томка его поймала и, глядя на обидчика, запустила мяч в другую сторону. Послышался стук и стон человека, которому неожиданно в лоб прилетел мяч, по-моему, это был Куня. Мы улыбнулись в тридцать два зуба, они почему-то не окрасились, поэтому на синих лицах это смотрелось впечатляюще, и я громогласно всех поблагодарила:
   -Родные вы наши, - мы с Тамаркой поклонились в пол. Группа довольно захохотала. - Спасибо! Синий цвет - наш любимый!
   Кто-то довольно выкрикнул "Пожалуйста!", "Обращайтесь, если что!" и неизвестно, сколько бы продолжался этот фарс, но тут бухнул гонг, Фипс Бригсович встал, развернулся к нам, свистнул и приказал всем строиться. Все закопошились как муравьи и выстроились в полосу. И тут Фипс Бригсович увидел меня и Тамарку, сложно было не выделить из толпы два монотонно синих пятна. Он выпучил глаза и сказал:
   -Тамара, Варвара, шаг вперед из строя, - по шеренге прошелся смешок. Мы шагнули и встали плечо к плечу.
   -Что это с вами? - вопросил учитель.
   -Синяя неделя была, - хмуро начала я. Вводить Фипса Бригсыча в курс внутренних разборок не хотелось. Сзади сдавленно загоготали. Томка, понимая, что за дерзость учителю нам и незачет могут влепить, спасла ситуацию:
   -Побочный эффект от наложения заклинаний.
   -Да? - удивился учитель. - Но на здоровье это не отразилось? Может, вам позже прийти сдавать зачет?
   -Нет-нет, здоровье в порядке, - поспешно произнесла Тома, - А эффект мы сегодня снимем, просто до вашего занятия не успели сходить.
   -Ну попробуйте, - тихо и неприятно захихикали одногруппники. А у меня по всему телу, и даже по рубахе и по штанам заходили мурашки от недоброго предчувствия, что пакость-то может и не такая мелкая, как я думаю. Воображение сразу подсунуло картинки: заголовок в учебнике "Новая человеческая раса, выведенная искусственным путем"; Мариска и Ерема, получающие ученые награды и цветы; и я, синяя и в окружении синих внуков.
   -Тогда ладно, встать в строй. Начинаем.
   Он погонял студентов по залу, затем провел разминку и разогрев и, наконец, предложил тянуть билеты. Я вытянула пятый номер и возликовала: пятый комплекс упражнений был несложным. Пока кто-то сдавал, остальные с интересом следили за выступлением из-за защитной воздушной стены, окружившей маты, связки у всех были разные и каждый переживал, как он отработает свою. Подошла моя очередь.
   Я встала на краешек поля из матов, подняла вверх руки с палочкой, Фипс Бригсович сказал:
   -И-и..., - и я начала исполнять. Сначала палочкой в левый угол метнула заклинание обездвиживания, далее сделала два кувырка по диагонали, остановилась на лопатки, ноги взметнулись вверх. - Пять и шесть..., - считал Фипс Бригсович. Я сделала прогиб на мостик и вертикальный подъем. Присесть, в правый угол создать два огненных шара. Дальше делаю сальто, колесо и сплетаю заклинание охлаждения воздуха за спину. Уф, кажется, все.
   -Хорошо, только исполнять нужно немного почетче, фиксировать в конце каждую позу. Зачет, - кивнул Фипс Бригсович, и крикнул в очередь. - Следующий!
   Я встала за стену к остальным. Уже получившие зачет маялись ничегонеделанием, некоторые делали ставки на сдающих учеников. Не прошли по матам еще человек шесть, урок скоро должен был закончиться. К нам с Тамаркой гуляющей походкой подошла Мариска и вскользь заметила:
   -Какие-то вы сегодня бледные. Я бы даже сказала, синюшные, - и, ухмыляясь, приподняла бровь: - Плохое самочувствие?
   -Да, - взволнованным голоском отозвалась Томка, а я подхватила:
   -Мы так переживаем, что у кого-то из наших одноклассников проблемы с мозгами. Все измаялись. Видишь, до чего это довело?
   -Это только начало, - промурлыкала Мариска. Мы отошли в сторонку, к нашему разговору с интересом стали прислушиваться остальные, постепенно все отвернулись от стены и окружили нас троих.
   -О, а кстати, нам это очень помогло! - начала я, а Тамарка продолжила:
   -У нас как раз не было костюмов для нового танца! А теперь все будет смотреться как нельзя лучше, - я подмигнула Тамарке и мы, отскочив от толпы, встали рядышком и начали виртуозное исполнение, не забывая себе подпевать. Танец мы придумали еще на первом курсе во время особенно хорошего настроения, и исполняли его только в своей комнате от переизбытка энергии, и только когда никто не видел, потому что он был крайне неприличным. Теперь нам уже нечего было стесняться. Мы синхронно исполняли ритмичные движения, трясли и вертели разными частями тела под шебутную песню из Серого квартала, которая тишком гуляла среди народа и называлась "Похабно, а и ладно!"
   Музыка стала громче, потому что парни стали нам подпевать, хлопать в ладоши и прищелкивать пальцами в такт. Им движения очень понравились. Фипс Бригсович косил на скопление народа глазом, но ему не было ничего видно, а отойти к нам он не мог, так как принимал зачеты.
   И вот, когда мы с Тамаркой дошли до особенно неприличной части и недвусмысленно махали руками и тазом встречно друг другу, в зал с горящим взором ворвалась Линель Ивановна.
   -А! Вот вы где!
   Мы с Тамаркой замерли кто как.
   -Фипс Бригсович, я сделаю студентам небольшое объявление, пожалуйста, не отвлекайтесь на меня! - по-деловому бросила она учителю физкультуры и, впечатывая туфли в пол, пришла к нам.
   -Ребята, через полторы недели в актовом зале состоится концерт в честь Праздника середины зимы. Я назначена куратором этого проекта. Требуются участники. Желающим просьба подходить в понедельник в актовый зал для записи в номера, - она развернулась к нам с Томкой, - Девочки, ВЫ участвуете в обязательном порядке, личная просьба директора.
   -Но у нас же отработка, - вякнула Томка.
   -Отработка у вас до ужина, а репетиции будут после. Всем спасибо. - Развернулась и порывисто ушла из зала. А мы так и стояли, открыв рот и переваривая информацию. Я никогда не видела Линель Ивановну такой: деловой и обремененной чувством собственной значимости. Витая мыслями в своей временной новой должности, она даже не заметила нашей синей окраски.
   А я задумалась: что бы провернуть такое, чтобы все мстители испугались и впредь побоялись лезть? Но пока ничего, кроме мелкого пакостничества в голову не приходило, поэтому в толкотне на выходе из зала я прирастила вредной Марисе часть левой брючины спортивных штанов к правой. Пока не начнет широко шагать - не заметит.
   Из гимнастического зала мы с Томой рванули прямиком в знахцентр.
   -Эллириана, спасай нас! - выдохнули мы, заскочив внутрь. Знахарка вышла из зарослей с лейкой в руках и выпучила глаза:
   -Что это с вами такое?
   Мы наперебой с Тамарой, перемежая рассказ обзываниями одноклассников нехорошими словами, поведали о том, что нас подло заколдовали утром.
   -Я не смогу это развеять, - выслушав нас, сказала Эллириана, - вам нужно к знахомагу. Идите к Виллику, он сейчас где-то в лазарете.
   Мы побежали в лазарет, где молодой знахомаг Виллик выдал нам неутешительный диагноз:
   -Это специальное заклинание без противодействия, оно не несет как такового вреда, поэтому Магическая цензорная комиссия разрешила его применение и внесла в реестр.
   -Не несет вреда?! - взревели мы, махая руками над головой.
   -Успокойтесь, оно же не для окрашивания людей обычно используется, а например, чтобы окрасить какой-то участок карты, стены, любого другого предмета. Внутренности ведь у вас не посинели и белки глаз тоже. Это связано с тем, что заклинание рассчитано на небольшое проникновение. Одежда, как тонкая и неживая материя, прокрасилась вся, кожу краска покрывает только сверху, а вы во время активации заклинания, видимо, очень кстати моргнули. Иначе ходили бы с полностью синими зенками, - хихикнул Виллик.
   -И что, мы всю жизнь будем ходить синими? - упавшим голосом спросила Тамарка. Я же не упала духом и спросила:
   -А ты не можешь нас перекрасить в бежевый?
   -Заклинание само сойдет дня через три-четыре. А рисковать с магической краской даже я не рискну. Вдруг цвета смешаются и получится..., - он помахал рукой, подбирая описание, но так и не нашел и продолжил. - А сейчас, по крайней мере, ничего, живенько так! - и захохотал, отгораживаясь от нас кроватью. Мы запустили в насмешника подушкой и побрели в комнату.
   -Афанасий, вылазь, разговор есть! - сказала я, забравшись с ногами на кровать.
   -Ну-ну, я вас слушаю! - появился, сидя верхом на моей подушке, домовой.
   -Извини, в общем, - буркнула я. - Я хочу тебя попросить о кое-каком одолжении.
   Афанасий исчез, показав мне язык.
   -Ставлю три ковша молока! - негромко сказала я.
   -Пять! - появился на подоконнике домовой, растопырив четырехпалую руку. Понабрался у людей всяких привычек, я уж молчу о том, что он этими руками и неприличные жесты мастерски выделывает.
   -Идет, - буркнула я.
   -И возможность собирать Домовой комитет пять раз в неделю в удобное мне время! - быстро добавил домовой.
   -А не жирно будет? - взрыкнула я, представив, как день за днем нас с Томой нагло выталкивают за дверь волосатые руки, да еще и волосатые ноги в зад подпинывают. - Один раз в неделю и не разом больше! И только когда нас с Тамаркой нет! И молока тогда три ковша!
   -Ладно, - покладисто согласился домовой, и я поняла, что продешевила. Стало ясно, что он даже на такое не надеялся. Шельмак исчез и снова возник на подушке. - Я весь внимание, - и приложил руку к остренькому волосатому уху.
   Домовой вернулся только через час:
   -Я все разузнал! Всех коллег из второго бытового на уши поднял!
   Мы с Томкой замерли, задержав дыхание. Афоня, встав в позу, держал театральную паузу.
   -Ну! - выдохнула я.
   -Это книга за четвертый курс. Называется "Бытовые мелочи". Синяя обложка с красными буковками.
   На последних его словах мы сорвались с места и синими молниями рванули в библиотеку.
   Подходя к столовой, мы уже перестали сильно грустить из-за своей некоторой синюшности, синюю одежду не поменяли и, являясь достаточно ушлыми особами, изыскивали выгоду из сложившейся ситуации.
   -Разойдись! Сейчас всех запачкаем! - заорали мы с Тамаркой и бесстрашно врезались в толпу возле раздачи. И первый раз безо всякой очереди и толкотни добыли себе обед.
   Даже Лепий Цикирович, выделяя нас из толпы, сильно не валил на пересдаче по энергетике. Правда, нам и списывать из-за этого пришлось во сто крат аккуратнее, но все обошлось, мы сплели заданные заклинания, оттарабанили теорию и, довольно улыбаясь, ушли, получив по пятерочке.
   Разумно полагая, что сегодня одноклассники будут настороженно ожидать ответной гадости, на дело мы решили пойти только следующей ночью, после которой начинался новый учебный семестр. За остаток субботы и воскресенье о нас умудрилась проведать вся школа, и в нашей незапирающейся комнате успела перебывать с гостинцами куча посетителей, с которыми мы отмечали окончание сессии. Приходили и зеваки, что наблюдали позавчера за плотником. Многие из интересующихся просто бесцеремонно подходили и следили за нами через дырку в двери. Мы с Томкой от нечего делать иногда проводили соревнования по меткости и закидывали вуайеристов косточками от вишни в сахаре. Если в этот момент у нас сидел кто-то из гостей, то он радостно присоединялся. Правда, под конец дня пришла Фрось Семенна, нашлепала нас нашим же полотенцем и приказала убрать кучу мусора под дверью. Потом, сидя у нас вместе со всеми и распивая чай, поцокала, глядя на синие лица, выдала очередной ворох городских и школьных сплетен, и со страшными глазами рассказала байку о том, что в Хольем укрене спустя год все-таки завелась какая-то неведомая нечисть. Тамарка взглянула на меня, подмигнула, и мы расхохотались, поняв, кого приняли за нечисть опасливые городские жители. Даже Лорг со своей бригадой изволили спуститься со своего этажа и глянуть на сегодняшних звезд школы. Мы обрадовано потеснились, порадовали гостей еще раз неприличным танцем. Всем очень понравилось. Танец медленно, но верно становился подпольным хитом. Из тех, о знании которых никто не признается, но какие почему-то всегда исполняются в тесной компании или в состоянии сильного опьянения, или и в том и в другом одновременно. Плотник так и не появился.
   И вот настал час Ятъ.
   Я предварительно днем наведалась в знахцентр и незаметно для Эллирианы пощипала одно растение. Дождавшись глубокой ночи, мы с Томкой выскользнули из комнаты и хладнокровно и методично наложили подретушированные заклинания на двери всех, до единого, одногруппников.
   Утром стены второго этажа главного корпуса школы потряс многоголосый вопль, крики, визги и возмущенные голоса. Мы, предварительно сделав на кровати муляжи человеческих тел, ушли ночевать в комнату к Сапню и Лоргу, которые были в курсе нашей пакости. Я сдвинула со своих глаз и носа Тамаркины волосы (Лорг был изгнан на кровать к возмущенному Сапню, а оттуда - на пол, а на их предложение распределить вес по двум кроватям равномерно я попеняла им отсутствием гостеприимства, а подружка оскорбилась со словами "вы еще в общую баню нас позовите!") и удовлетворенно прислушалась к доносившемуся снизу топоту многочисленных ног, грохоту и разъяренному рычанию, достойного стада драконов. Завтрак мы с Тамаркой пропустили, и, когда все утихло, сходили в свою комнату. Она была раскурочена, от муляжей тел осталась жалкая рвань и клочки, словно они пали, защищая крепость Свияжную.
   -Чего и следовало ожидать, - удовлетворенно кивнула я.
   Мы дождались звонка на урок и только тогда отправились в класс. Первым был предмет "Теория управления водой". Вел его молодой маг Лакин Иосифович. Наша надежда была на то, что на глазах преподавателя нас не убьют.
   -Здравствуйте, - радостно поздоровались мы, чуть не надорвав рты улыбками.
   Преподаватель был в ступоре и просто махнул нам рукой, чтобы заходили. Мы с Тамаркой, напевая легко узнаваемый мотив: "Вот и радуга взошла, счастье небосвода..." прошли и сели за первую парту. Класс прожигал нас взглядами, горящими на красных, зеленых, голубых, фиолетовых, оранжевых, ярко-желтых и других приятных цветов лицах и явно бы убил, если бы при этом непрерывно не чесался. От почесывания более двадцати разных мест одновременно помещение заполнял странный зловещий шелест. На головах колыхались миражи1 огромных тролльих ушей и разномастных рогов (а некоторые могли похвастать свиными пятаками), которые почему-то никаким образом не хотели развеиваться. [1 "Миражи - слабая дымчатая иллюзия, полупрозрачная, слабоструктурированная..." Выдержки с лекционных записей некой анонимной студентки В.] Я всю непродолжительную лекцию ощущала себя красной тряпкой, висящей перед быком, и буквально физически чувствовала бурящие спину взгляды.
   Лакин Иосифович ощущал себя здесь лишним, как один из нескольких тематических рисунков, не подходящий по смыслу. Он, стараясь делать вид, что цветные ученики - вполне обычное явление в его практике, попытался вести урок, но надолго его не хватило, так как его не слушали, за ним не записывали (кроме меня и Тамарки), а лишь сидели с все более озверевавшими выражениями на лицах. И в середине лекции преподавательские нервы не выдержали. Сославшись на срочный приезд любимой бабушки, он по стеночке выскочил в коридор. Мы с Тамаркой без слов соскочили и, как крысы с тонущего корабля, не оглядываясь, ринулись следом за преподавателем. Сзади раздался грохот опрокидываемых парт, звериный рык, крики ярости. Мы, улепетывая по коридору, обернулись. Цветной народ, непрерывно почесываясь, застрял в дверях, оттирая друг друга, так как каждый норовил первым до нас добраться. Но мы с Тамаркой сумели уйти от погони и затеряться где-то за оконными занавесками на третьем этаже в общежитии факультета предсказателей.
   Наши преследователи, упустив добычу, выдыхая ноздрями пар, понеслись в знахцентр, чтобы снять жуткую окраску, миражи и ужасный зуд. Эллириана, попробовав снять зуд, развела руками и, расписавшись в собственной беспомощности, отправила цветную стаю в лазарет.
   Знахомаг Виллик, увидев бегущую на него злую пеструю толпу, выпучил глаза, попытался удрать и спрятаться. Но его все равно вынули из-под кровати и сбивчиво объяснили ситуацию. Он поглупел лицом, вдруг согнулся пополам от хохота, и попутно, хрюкая от смеха и отчаянно жестикулируя, попытался объяснить, что это специальное спаренное из троих заклинание без противодействия и что пройдет оно само только дня через три-четыре. Его схватили за грудки и категорично потребовали изменить хотя бы цвет окраски, Виллик пожал плечами, мол, раз так сильно хотите, то ладно. Но уже после двух добровольцев, покрывшихся контрастными по цвету пятнами и полосами от Виллика отстали.
   На два последующих занятия мы с Томкой опаздывали и сбегали раньше времени, подозревая, что на переменах лучше сидеть, забившись в укрытие. И я полагаю, что остались живы только благодаря этим мерам предосторожности.
   Зато во время обеда торжествовали, чувствуя себя королями ситуации. За три прошедших пары класс спустил первый пар, приуныл, непрекращающаяся чесотка отнимала много душевных сил, да еще и пронырливые зеваки почетным эскортом сопровождали главную новость школы.
   Мы с Тамаркой, проходя мимо, удивлялись:
   -По-моему, они сегодня несколько хуже выглядят, чем обычно, - предполагала Томка.
   -Да? Мне кажется, как всегда, - пожимала плечами я.
   Одноклассникам уже было не до нас. Они рявкали на зевак, с восторгом стоявших за их спинами и провожающих взглядами каждый съеденный кусок; наступательно огрызались на ребят с других факультетов, которые оттачивали свое остроумие и веселились вовсю, выспрашивая, ревнуют ли они из-за наставленных рогов, расспрашивая про болезнь, восхищаясь сменой имиджа или якобы не узнавая из-за изменившегося облика. Гвалт и визгливые вопли кругом стояли словно от собачьей свары. Так что под конец мне даже стало жаль наших мучителей.
   Обед мы старались растянуть на подольше и старательно давили и размазывали содержимое по тарелкам, потому что идти на отработку к Трулю Шлисовичу не было никакущего желания. Его кабинет находился где-то в глубинах школьного подвала, страшные истории про который старшекурсники рассказывают одними из первых. Да и персона самого Труля Шлисовича внушала все возможные опасения. Он был стар, плешив, обладал длинными седыми патлами и имел лишь половину зубов, вторая, видимо, предпочла выпасть, лишь бы не жевать то, что он ест (об этом была отдельная страшная история). Ходил в каких-то лохмотьях и обносках невнятной серо-бурой гаммы. Один глаз его был вечно прищурен и леденил кровь встречных учеников, которые искренне верили, что так смотрят только когда подозревают в чем-то нехорошем. Но самое главное и ужасающее было то, что у страшного завхоза было три руки. Все три руки нормально функционировали и были даже немного мускулисты. Он работал здесь так давно, что никто уже и не помнил, откуда у него появилась вторая правая рука. Количество версий на эту тему давно перевалило за сотню, но наиболее любимой у всех была та, что он оторвал ее у кого-то из учеников и пришил себе, чтобы удобнее было пороть розгами (да-да, раньше, говорят, и такое практиковалось).
   Мы с Тамаркой в нерешительности замерли на улице перед массивной железной дверью, за которой скрывался подвал.
   -А говорят, что где-то далеко в подвале неучтенное кладбище есть, - глухо произнесла Томка, пялясь на дверь. - Там в двух комнатах пол - земляной. В первой закапывают тех учеников, кого можно опознать, а во-второй - монстротень всякую и руки-ноги людские по-отдельности.
   -А откуда трупы-то? - браво хмыкнула я.
   -Ты не знаешь? - прохныкала позеленевшая от своих же рассказов Томка. - Там в старом корпусе заколоченном, который позади зимнего спортзала, лаборатория, где всяких чудищ стряпают, как куличики. Ну, они, бывает, и вырываются и жрут кого на месте изловят. А так как дела это запретные МагГистратом, то они и прячут улики.
   -Кто - они-то? - полепетала я, стремительно зеленея вслед за Тамаркой. Заколоченный корпус давно пользовался дурной славой у учеников и входил в лидеры по количеству страшных историй с его участием. Выглядел он так: серая грубая кладка, между блоков вместо цемента застыло выдавленным что-то темно-зеленое, заложенные камнями оконные проемы смотрят на мир, будто бельма. Корпус был необитаем и казался вообще выпавшим из другой, какой-то чересчур суровой реальности. Летом здание окружали заросли высокой, нехоженой травы, зимой - огромные сугробы. И даже тропинка, проложенная многими поколениями студентов прямо по газонам в обход специально оборудованных прогулочных дорожек, широким крюком отшатывалась от него, будто от прокаженного.То, что некоторые преподаватели частенько присматривают для себя персональных ассистентов среди обще-серой школьной массы - тоже ни для кого не секрет. Учатся такие ученики по определенной схеме, хотя и остаются приписанными к прежним группам и факультетам и посещают почти все занятия, а все свободное время проводят, перенимая ученый опыт и ассистируя у мастеров. Магия - наука пока не отшлифованная, и нет-нет, да и сверкнет новой гранью, вот маги и стараются - изобретают на благо народа. Иногда такие преемники могут не появляться в родных пенатах по нескольким месяцам, а на старших курсах, если верить сплетням, не являются на выпуск. Говорят, что они отправляются по заданиям наставников - редкую травку достать, или книжку какую, или опытный образец свозить коллеге мастера в другой город продемонстрировать. Но... не знаю, не знаю...
   -Они, - глубокомысленно лязгнула зубами подруга, явно имея в виду какую-то могучую силу, и скорбно посмотрела на дверь. Ладно, трупы трупами, а отработка - не волк, в лес не убежит. А жаль.
   В Школе вообще много тайн - вот и пойди, обыватель-младшекурсник, разберись, - где там правда, а где то, что нагородили неокрепшие юношеские умы твоих предшественников и собратьев по обучению. Пора школе выпустить в мир книгу "Правда о ГМ Школе. Предания, легенды и просто страшные домыслы". И автограф директора на развороте, на затравку.
   Я, выдохнув, потянула за толстое кольцо, дверь медленно открылась. За ней скрывались выщербленные ступени, ведущие в узкий каменный коридор с еле чадящим вдалеке факелом. Внутри завывал воздух, гоняемый по туннелям, а на нас пахнуло затхлым запахом подвала, к которому, как мне показалось, доподлинно примешивался трупный душок. Мы с Тамаркой практически вросли друг в друга боками и, меленько переступая, двинулись вперед, сопя от страха. Дверь за нашими спинами выбрала подходящий момент и со зловещим скрипом закрылась. Мы сглотнули. Пошли несмело по темному коридору, в котором изредка появлялись темные провалы, ведущие то ли в комнаты, то ли в ответвления коридора. Я со страшным усилием вгляделась в один такой проем, и мне с готовностью примерещился скелет, прикованный кандалами к стене. Я с круглыми глазами повернула голову строго вперед и больше никуда не заглядывала.
   Вдалеке раздался какой-то короткий ор, до нас с подружкой допрыгало лишь усиленное до баса эхо:
   -И!...И!...И!...
   Я бы предположила, что там, вдали, кто-то чихнул, но в таком месте как-то не выходило думать по-простому. Все казалось, что на каждом шагу здесь уловки неведомого врага, который только и ждет, чтобы жертва расслабилась и умерила внимание. Лучше готовиться к худшему. Тем более с Тамаркиной историей на аперитив. Мы дружно присели от страха и на дрожащих ногах еще медленнее пошли вперед, потому что я пыталась вперед себя толкать Тамарку, а она - меня. В каком-то из провалов я краем глаза заметила два зеленоватых круглых отблеска, больше похожих на чьи-то органы зрения и, не в силах уже сдержаться, тихонечко, уходя в ультразвук, завыла:
   -Аы-ы-ы...
   Сзади зашуршало, мы с Тамаркой застыли, чувствуя, как шевелятся синие волосы на затылке, и окостенело развернулись. Из прохода вышло нечто косматое, больше напоминающее заросшего старичка высотой локтя в два.
   -Труль Шлисович? - неуверенно предположила Тамарка сиплым с боязни голосом.
   -Что, ослепла, сердешная? - хмуро поинтересовался у нее дед и прошлепал волосатыми ступнями в противоположный проход, таща за собой холщовый мешок, который и издавал зловещий шорох: - Ходють тут всякие, ходють, а у меня потом вещи пропадають. И чего ходють? - разговаривал сам с собой незнакомец и пожимал плечами, - Нешто жить надоело?
   Мы с Тамаркой постояли, и я сдавленным шепотом предположила:
   -Может, это его сын?
   После таких его слов я просто не знаю, каким чудовищным усилием мы заставили себя идти дальше. Лично я утешалась тем, что если что, наша смерть будет на совести директора. И воображение рисовало его, безутешно рыдающего у гроба и сморкающегося в платочек, и меня, лежащую с назидательно поднятым вверх пальцем и с лентой на груди, на которой написано "То-то же!".
   Наконец мы дошли до чадящего факела. Напротив него был проем, ведущий в заставленное стеллажами помещение. На стеллажах были какие-то бумаги, коробки и куча всякого разного хлама. Мы с Томой неуверенно зашли внутрь.
   -Труль Шлисович! - негромко позвала я.
   Никто не откликнулся, мы пошли меж стоящими плотными рядами стеллажами, надеясь найти хоть кого-нибудь. Внезапно сзади раздался голос:
   -Чего надо?
   Мы с Томкой от неожиданности подпрыгнули на добрый аршин. За спиной стоял ископаемый, простите, искомый Труль Шлисович.
   -У...у...ученицы мы, - заикаясь, выдавила Тамарка, пытаясь укрыться за мной.
   -На отработку пришли, - добавила я, стоя столбом.
   -Ага-а, - проскрипел завхоз, смерил нас долгим жутким взглядом прищуренного глаза, будто примеривался, с какой части тела нас лучше съесть, потом развернулся и пошел, скрипнув у самого выхода: - Ну пошли, ученицы.
   Мы, не чуя под собой ног, пошли, боязливо переглядываясь. Тамарка делала мне непонятные знаки руками, при этом косясь на спину Труля Шлисовича, и, стоило тому закряхтеть или почесаться, замирала как ни в чем не бывало и только по ее округленным глазам можно было сказать, что что-то тут нечисто. Завхоз, взявший с собой факел, продолжительно вел нас вглубь подвала, петляя коридорами и усугубляя Тамаркины нехорошие подозрения и, соответственно, жестикуляцию (да и у меня самой не выходила из головы истерия про тайные захоронения), пока не дошел до ничем не примечательного проема. Внутри оказался хозяйственный склад. Труль Шлисович сунул нам в руки по щетке и дал мешочек с чистящим средством.
   -Вычистите пол при входе на первый этаж, - и сам с собой забурчал: - А то все опять изгваздали, ироды, так бы и передушил всех, - и мечтательно задумался.
   Мы молчаливо соглашались с ним. Потом довольно быстро вернулись в главный коридор и, когда уже стала видна дверь на улицу, мы с Тамаркой рванулись к ней, как к любимой маме. Труль Шлисович не отставал и явно желал сопроводить нас прямиком до выхода. Я поняла, зачем он это делал, только когда Тамарка уже выскочила на улицу, а я как раз собиралась последовать за ней. Меня грубо рванули за ворот и за шею прижали рукой к стене. Ноги мои болтались где-то над полом. Я хрипела, вращала глазами и понимала, что все-таки завхоз оказался кровожадным, все это время решал, кого из нас выбрать жертвой, и в итоге как всегда не повезло мне. А завхоз опять пронзил меня взглядом и, вплотную приблизив лицо (тут я зажмурилась), негромко рыкнул:
   -Что ты делала ночью в Хольем укрене?
   Пришла мысль, что или это весь мир сошел с ума, либо это сделала за всех я.
   -Я не понимаю, о чем вы, - отдувался за меня мой язык. Тут на мое счастье Тамарка заинтересовалась моим долгим отсутствием и сунула внутрь нос. Рука на шее разжалась, я быстрее ветра выскочила на улицу и уже там часто задышала, чувствуя, как испуганной пичужкой колотится сердце. Безумный Труль Шлисович стоял за закрывающейся дверью, провожая меня странным взглядом. Нет, правду нам рассказывали старшекурсники: сумасшедший, он уже давно сумасшедший. Тамарке я ничего не рассказала, она и без того была под впечатлением (теперь она особенно остро почувствовала, как любит жизнь, и долго делилась со мной этой мыслью), да я и сама ничего не поняла, и мы отправились драить пол в холл на первый этаж.
   Зато пока мы оттирали от пятен и всякой прилипшей гадости пол, одноклассники успели над нами вволю поглумиться, мстя за свое унижение.
   -Интересное у вас хобби, - невзначай бросали они.
   -Спинку почесать? - улыбчиво переспрашивали мы, потрясая грязными щетками.
   На том и расставались. Правда, у меня складывалось такое ощущение, что они нарочно нарезали еще пару кругов прогулочным шагом, заставляя преследующих их зевак затаптывать только что вычищенный пол. Мы скрипели зубами, но поделать ничего не могли: холл - место общественное.
   От непривычной работы мышцы на руках побаливали, и я мечтательно представляла, как у меня сами собой накачаются двухаршинные в обхвате бицепсы, и я смогу валить в нокаут по десять врагов за раз. Дочистив пол и сдав инвентарь Фросе Семеновне в ее ведомство, мы направились в комнату. Учебный коридор был удивительно люден, и я вспомнила, что именно с сегодняшнего дня начинаются дополнительные занятия по оборонной магии. До ужина еще оставалось какое-то время, и мы отправились в актовый зал.
   На сцену был вытащен стол, и Линель Ивановна восседала за ним как дракон на горе золота одна в пустом зале.
   -О! Девочки, подходите-подходите!
   Мы послушно взошли на сцену и уселись на стулья перед столом.
   -Ну, кем вы хотите быть? - дружелюбно смотрела на нас Линель Ивановна.
   -Ну, мы не знаем, - неуверенно переглянулись мы с Томкой.
   -А не хотите петь частушки? - улыбнулась учительница и, глядя на сомневающиеся лица, поспешно объяснила, - Ничего сложного. Будет несколько человек, одетых в костюмы, каждый исполняет по одной-двум частушкам.
   -Почему бы и нет, - пожали мы плечами, - Не все ли равно?
   -Отличненько, - обрадовалась Линель Ивановна и подсунула нам тетрадку для подписей. И когда мы расписались, удовлетворенно проговорила, - Хорошо, когда люди активисты: не только плакаты рисуют, но и с частушками выступают.
   Мы насторожились и заскрипели мозгами.
   -Погодите, что значит "не только плакаты рисуют"?- медленно спросила я.
   -Мы ни на что такое не подписывались, - подтвердила Тамарка.
   -А я разве вам не сказала? - удивилась Линель Ивановна и томно потерла переносицу, - Однако, какая я стала забывчивая! Личное распоряжение директора. Он наставительно рекомендовал вас в качестве художников.
   -А что же вы нам говорили-то тут тогда про частушки? - спросила Тамарка с круглыми глазами.
   -Мы тогда не будем петь, - пожала плечами я.
   -Это было исключительно ваше желание, - отрезала Линель Ивановна, тыкая нам в носы тетрадкой с обманом выманенными подписями, и добавила уже мирно: - А у меня частушечников был недобор.
   -Так нечестно! Вы нас подставили! - обиженно взревела я, вскакивая со стула. Тамарка только хлопала глазами и открывала рот от такого коварства прежде милой и тихой учительницы.
   На это Линель Ивановна стала говорить, что мы переработали на отработке и сами не понимаем, как нам нечеловечески повезло попасть в список участников концерта. Выпихала нас из актового зала, не забыв крикнуть, чтобы завтра после ужина мы пришли на репетицию с придуманными частушками в репертуаре.
   -Это называется - дорвалась, - подвела Томка итог, когда мы оказались в коридоре.
   -Все-таки власть развращает, - поддакнула я ей. А сама стала думать: каково бы мне было, так сказать, у руля. По мне выходило очень даже неплохо, правда, насчет участи остальных такой уверенности не было.
   Ужин прошел вполне мирно. К директору нас пока не вызывали, из чего я сделала вывод, что одноклассники решили не выносить личные споры на общественное обсуждение, правда, тогда повышалась вероятность новой мести, но пока об этом думать было некогда. Меня и Томку выше ушей загрузили безвозмездным трудом на благо общественных нужд.
   В комнате мы с удовлетворением отметили, что наш синий окрас уже превратился в голубой, значит не сегодня-завтра сойдет.
   -Ну мы чисто две упырки! - хохотнула Тамарка.
   -Скорее естественно-бледные как ходячие умертвия, - поправила я ее, скалясь в зеркало и желая убедиться, что зубы во рту не раздвоились на острые иглы. А то вдруг какой побочный эффект от заклинания вылез - еще и правда заупыримся.
   Уроков в первый день задать еще не успели, мы подхватили остатки вчерашнего обжорства, и пошли в гости к боевикам этажом выше. Парни опять были впятером. Мы нашли их в комнате Сапня и Лорга сгрудившимися вокруг стола. Они облокотились на столешницу и стояли, выставив зады, то и дело выдавая взрывы смеха.
   -О чем тусуемся? - зашли мы, прикрывая дверь ногой. Молодые люди развернулись к нам.
   -Ого! - восхитились мы, составляя провизию на ближайшую тумбочку.
   У парней до запястья вместо одной из рук были разнообразные лапы.
   -Здорово!
   Я погладила мягкую шерстку тигриной лапы Лорга, он выпустил и втянул обратно острые когти и сказал баском:
   -Мур! - все захохотали.
   -Я тоже так хочу, - завистливо протянула Тамарка.
   -С этого семестра начались уроки трансформации! - похвастался Маркус, тряся чем-то когтистым и зеленым.
   -Сегодня был первый урок, - добавил Сапень, у которого лапа была волчья.
   -А хвост тоже можешь отрастить? - спросила я у Лорга.
   -Только если в него кое-что спереди трансформировать, - мерзко захихикала Томка. И запищала, смятая разъяренной общественностью.
   -Эй, хватит лапать мою подругу! - возмущенно крикнула я, глядя на парней, стервятниками окруживших кровать, на которую они повалили Тамару.
   -Не переживай, - ласково проговорил Сапень, сверкая глазами, - Нас на обеих хватит!
   Я посмотрела на защекоченную до смерти Тамарку, которая икала на кровати, глядя в потолок, и медленно попятилась в коридор. Чтобы остановить в буквальном смысле озверевших дружков мне пришлось долго и быстро бегать по коридору, а потом подморозить пол, расплескав водичку из кувшина для полива растений с подоконника. Преследование застопорилось, парни попадали на зады, как спелые яблочки. Я, пользуясь их замешательством, прошмыгнула мимо. Но почти у самой двери мне в спину подло метнули заклинание обездвиживания и как таранное бревно внесли мое застывшее тело в комнату (что радует - дверь была уже распахнута), где Томка заставила кушаньями стол. Вследствие этого конфликт разрешился сам собой.
   Парни, вернув себе человеческий облик, развалились на кроватях, удовлетворенно чавкая. Я подождала, когда все более или менее наедятся, и обратилась к Лоргу:
   -Можно с тобой поговорить? - и добавила: - Наедине!
   Все замерли, а потом заулюлюкали и маслеными голосками стали намекать, что коридор - место не уединенное и нам стоит лишь попросить, как все выйдут. Лорг дожевал, поднялся и пошел за мной в коридор, вытирая руки о штаны.
   В коридоре мы встали к подоконнику, Лорг смотрел насмешливыми серыми глазами:
   -Ну, в чем дело?
   -Понимаешь..., - начала я и рассказала о странном вопросе нашего завхоза. - Что это может значить? Вы кому-нибудь говорили, что мы ходили в Холий укрень?
   Лорг задумчиво покачал головой.
   -Никто не знает. Да и зачем нам рассказывать? А Тамара?
   -Нет, - я уверенно помотала головой. Постаралась представить, как Томка заговорщицки шепчет что-то завхозу на ухо, но не смогла, подруга скорее представлялась в обмороке от его вида, - Да как бы она рассказала, мы сейчас мало общаемся с людьми, а больше от них убегаем и прячемся.
   Лорг ухмыльнулся, видимо, вспомнив свою вынужденную ночевку вместе с Сапнем на узкой кровати (удрученный жесткостью пола, Лорг всю ночь старался урвать себе место на кровати ворчащего и озлобленного недосыпом Сапня и, по-моему, под утро кто-то из них все-таки брякнулся на пол).
   -Вроде ничего такого мы там и не делали, - пожал плечами.
   -Просто странно все это, - вздохнула я. Про найденный амулет я парням говорить почему-то не стала (еще отберут), да и при чем здесь он?
   -Если что еще будет, рассказывай, - сказал Лорг, и мы пошли обратно.
   -Быстро вы, быстро, - с видом экспертов ехидно закивали друзья, когда мы вернулись в комнату.
   -Ой да, тоже мне, можно подумать, вы сами часто это делаете! - махнула я рукой и по замершим в молчании друзьям поняла, что опять что-то не то сморозила. Пока, наконец, Маркус не отмер и, обиженно надув губы, не протянул:
   -А что, мы такие некрасивые, что, по-твоему, и не нравимся никому?
   -Да у нас толпы поклонниц! - поддакнул ему Кафык, - Даже сейчас вон в комнате парочка штук завалялась!
   А ведь до этого я даже хотела принести искренние извинения и заверить мерзких парней в их красоте и великолепии! Я злобно взрычала и полезла умерщвлять всех голыми руками, благо после полотерства они у меня были натренированные.
   -Что-о?! - задохнулась возмущением Тамарка и присоединилась ко мне с кличем: - Бей мужиков!
  
   Вторая бытовая группа за прошедшие сутки, мало того, что уже устала все время все чесать, была доведена до бешенства и отчаяния постоянными шуточками, подколками, расспросами и навязчивым вниманием окружающих. Может быть, поэтому следующее утро многие их насмешники, а также некоторые из зевак встретили в несколько ином виде. Правда, спарить к заклинанию противодействия еще одно, да еще и вплести в него составляющую чесоточного цветка мстители так и не смогли. Это было лично наше с Тамаркой изобретение (со злости и не такое придумаешь). Поэтому они ограничились ставшим банальным окрашиванием. Утренние визги, крики, разъяренный рев и топот ног постепенно становились в школе чем-то обыденным.
   Нашим последователям - одноклассникам, приходилось несравнимо тяжелее, чем нам. Их враги были не сосредоточены в одном месте, а разбросаны по разным курсам и факультетам, поэтому гадостей и пакостей на их рогатые и ушастые головы посыпалось как из рога изобилия. Про нас с Томкой все уже забыли. Битва перешла на другой уровень и медленно принимала масштабы школы. На последнее занятие и вовсе пришла лишь половина группы. Остальные приклеились к полу в одном из коридоров, а еще часть видели насильно затаскиваемыми в чьи-то комнаты так, что на косяках оставались отчетливые следы и борозды от цепляющихся до последнего рук.
   После обеда мы с Тамаркой опять двинулись в подвал. Если честно, то у меня поджилки тряслись при мысли о ненормальном диком завхозе, но, как ни странно, он не ринулся на меня с тремя тесаками в руках, а опять повел нас куда-то по коридорам подвала. Мы пришли в какое-то невероятно захламленное помещение, в котором коллекционировали всякие разности начиная еще, наверное, с Первого пришествия демонов, настолько все было старым, трухлявым, ветхим и разваливающимся в прах. На виденный вчера довольно аккуратный склад это не походило, и Труль Шлисович обрадовал нас заявлением, что мы должны будем навести порядок в этой комнате, а как закончим с этой, то в следующей по коридору. Зажег нам пару факелов на стене комнаты и еще один в коридоре, сказал, что по истечении срока отработки за нами зайдет, и предупредил, чтобы не гуляли сами по тоннелям, если не хотим заблудиться и умереть. А мне заполз в голову червяк сомнения, который опасливо спрашивал: а "по истечении срока отработки" - это он имел в виду сегодня или через месяц? И "умереть" от чего - от жажды, от страха или все-таки от его ножа в спину?
   Мы побрели по комнате, осматриваясь.
   -И как здесь навести порядок? Рассортировать, что ли? - спросила Тамарка, проходя мимо потемневших от времени рассохшихся сундуков. - А раскладывать потом куда?
   -Может, просто сжечь все и не мучиться? - я пожала плечами. Тамарка заинтересованно задумалась. - А что, тогда мы раньше освободимся, - дожимала я.
   -Нет, как бы мы не задохнулись, это все-таки подвал, - вынесла вердикт Томка.
   Наконец мы нашли у одной из стен наиболее аккуратную кучу барахла, и решили начать уборку с нее. То, что находилось в хорошем состоянии, мы стали складывать в кучу на свободном пятачке пола посреди комнаты, а мусор сгребали в отдельную кучу рядышком. Нам попадались и книги, рассыпающиеся в прах, плесневелые, некоторые были просто пожелтевшими; и всякие тряпки; и посуда; и лампы; и другие предметы быта и не только. Мы с Томой мечтали найти какой-нибудь клад, но пока что все клады трусливо прятались при нашем приближении. Мы не разобрали еще и десятую часть комнаты, и так увлеклись (среди вещиц попадались и очень необычные), что даже не заметили, как пролетело время, и появился Труль Шлисович. В этот раз до самой двери он нас не провожал, и мы спокойно попали на улицу.
   Ужин в школе прошел в обстановке, приближенной к боевой. Ученики разных цветов окрашенности и одинаковой степени злобности в полном молчании поспешно поглощали еду, пригнувшись к своим тарелкам и настороженно зыркая по сторонам. Даже ложками о посуду все старались греметь понезаметнее, потому что боялись громким звуком спровоцировать конфликт или нападение. Наши же с Томкой лица почти вернули нормальный оттенок, и радовали глаз только несколькими нежно-голубыми пятнами.
   И все-таки это произошло. Когда какой-то зеленый парень с боевого поставил подножку шедшему по проходу Тимофею, нашему одногруппнику. Секунду была оглушающая тишина, а потом раздался звук отодвигаемых скамеек. На поле действия, заступаясь за своего, вышел весь наш класс. Кто-то с задних столов метнул в них булкой, но перекинул, и булка пушечным ядром раздора улетела в кого-то за столами, что ближе к противоположной стене. Назад вернулись уже две булки. Началось всеобщее едовое побоище вперемешку с мордобоем. Стоял жуткий ор, мат и грохот. Мы с Тамаркой, по нелепому стечению обстоятельств оказавшись в самой гуще боя, как две мыши забились под стол и, подвывая избиваемым, переживали творящийся вокруг ужас под ним. Стол постоянно трясся, двигался, на него то и дело роняли что-то тяжелое и, по-моему, даже бегали прямо поверх скатерти по столешнице.
   Кое-как отмывшись и приведя себя в порядок (в нас тоже успели метнуть парочкой тарелок с кашей), мы отправились в актовый зал. Кстати, повара, сбегавшие за директором, были неприятно удивлены, потому что он успел с утра уехать в командировку на семинар, делиться опытом с иногородними коллегами, и никто не знал, когда обещал вернуться. А учителя, призванные вместо него усмирять бесчинство на кухне, были сами обстреляны вкусной гречневой кашей и нежными биточками, и не смогли ничего поделать, пока не была выкинута и разбита последняя тарелка и последний нос.
   В актовом зале уже собралось человек десять народа во главе с Линель Ивановной. Из нашего класса здесь никого не было (в понедельник им было немного не до записи для участия), но пара цветных учеников все-таки присутствовала, точно некий негласный признак морального упадка школьного социума.
   -Здравствуйте, - поздоровались мы.
   -О! Наконец-то! - суетливо проговорила учительница и потерла руки, - Теперь все в сборе.
   Мы подошли к остальным, Линель Ивановна инструктировала:
   -Значит так. Сейчас вы будете по одному подниматься на сцену и петь свои частушки. Я буду комментировать неудачные моменты, их нужно будет подправить. Остальные стоят внизу на авансцене вместе со мной, запоминают, какие ошибки нужно исправлять и исправляют у себя. Поехали.
   Первой вышла незнакомая мне невысокая девушка с двумя косичками. Она, покачивая боками, звонко запела:
   -Не ходите девки к склепу
   На свиданья страстны!
   Умрунам ведь тож охота
   И любви и ласки!
   Ух!
   -Неплохо, - с видом сомелье откомментировала Линель Ивановна, - Жизненно. Зрителям понравится. Спасибо. Следующий!
   Следующим, неуверенно покачиваясь, на помост выбрался высокий и тощий, как багалярина, красный парень и басом прохрипел:
   -Палочку я потерял,
   И по жальнику гулял.
   Вот и стал я упырям
   Как приправа к сухарям,
   - потом подумал и добавил, - Ух!
   -Слишком мрачно, - поморщилась Линель Ивановна и возвышенно взмахнула рукой: - Нужно больше о магии! Спасибо. Следующий!
   Следующей на помост, кряхтя, забралась Тамарка. Глаза на бледно-голубом из-за пятен лице горели изумрудными огнями, почти рыжая шевелюра пушисто топорщилась и улыбка сияла в тридцать два зуба - красотка! И, пританцовывая и размахивая руками, она звонко отбренчала:
   -На ногах его копыта,
   На башке его рога.
   Не ходите девки замуж
   За такого ирода!
   - и притопнула ножкой, - У-ух!
   Я быстро-быстро (что аж зубы заклацали) зааплодировала, ко мне машинально присоединились остальные. Тамарка, продолжая скалиться, раскланялась.
   -Очень неплохо. Задорно, весело. Мне нравится, - сказала, когда стихли овации, Линель Ивановна и опять отметила что-то в своем блокноте. - Спасибо. Следующий!
   Потом на помост выбралась еще одна девчонка с курносым носиком и черными волосами. Это была Раста с природного, мы были шапочно знакомы. Она весело отплясала свою частушку:
   -Пошла на реку купаться,
   Тронул ногу водяной.
   За такое непотребство
   Он заплатит бородой!
   Ух!
   Все привычно уже начали хлопать, но Линели Ивановне почему-то не понравилось, она вскинулась:
   -Какая речка зимой? Переделать. Спасибо. Следующий!
   Следующей выбралась я. Показав полный рот зубов, я запрыгала как белочка с накинутым на плечи воображаемым платком:
   -Ах куда деваться мне
   Бедной и безгрешной!
   Коль не стану я магичкой,
   Буду королевишной!
   Ух!
   - и отбила по сцене дробь, задрав подбородок до потолка.
   Зрители замерли в ожидании комментария настроенной скептически учительницы:
   -Чересчур самонадеянно, но пойдет, - чтобы похлопать потом.
   Следующим выбрался фиолетовый Егор с боевого:
   -Гори-гори ясно
   Огненная сказка!
   Нашего-то колобка,
   - тут он быстро создал огненный шар,
   Не укусишь за бока!
   Линель Ивановна торжественно провозгласила:
   -Отлично! Да еще и наглядно! Всем равняться на Егора!
   Мы поаплодировали, Егор раскланялся.
   Следующим на сцену вышел плотный и упитанный Веня с бытового факультета, только годом старше нас. Веня, встав во вдумчивую позу, с выражением зачитал нам свою частушку:
   -Тебя красивый дуб-дубок
   Распилю-ка на лубок.
   Рассердился дуб-дубок
   И упал мне на лобок.
   Мы, переваривая, помолчали какое-то время, пока Линель Ивановна не переспросила недоуменно:
   -Куда-куда?
   И все потонуло во взрыве хохота. Я чуть не надорвала себе живот из-за чересчур богатого воображения.
   -Ты без деток-то после этого не останешься? - хихикали девахи.
   -Бедненький! - рыдал, лежа на полу от смеха, Егор. Я, кое-как сделав серьезным лицо, с авторитетным кивком высказывала переставшей контролировать ситуацию и оттого растерянной Линели Ивановне:
   -Я думаю на выступлении в конце ему лучше не ухать, а охать.
   Ученики, расслышавшие это, от смеха уже просто забились в конвульсиях.
   -Ну, на лобик, - бормотнул, пылая красными ушами, Веня.
   -Не, тогда не в рифму! - оппонировал ему кто-то из парней, и все загоготали с новой силой.
  
   На следующее утро число окрашенных выросло в геометрической прогрессии. Незаконно окрашенными оказались даже некоторые учителя. В библиотеке возник ажиотажный спрос на книгу "Бытовые мелочи" в синей обложке с красными буквами за четвертый курс бытового факультета. В течение дня все происходящее переросло в банальное хулиганство и тихий терроризм. Народ на цыпочках перебегал от стены к стене. Заклинания накладывались на проходы в классы, в столовую, в туалеты, на коридоры. Человек с нормальным цветом кожи уже воспринимался как агрессор, враг народа и нарушитель общественного спокойствия. В школе даже самоорганизовалась бригада, которая вылавливала таких вот недостойных членов общества и подвергала их принудительному окрашиванию. На эти процедуры с удовольствием собирались посмотреть цветные зеваки. Кто-то уже вывесил на информационной доске объявление объединиться в клубы по интересам согласно цветам.
   В Школе безнадежно разгоралась эпидемия форменного безумия.
   Кульминация истории грянула через день, когда окрашенным оказался сам директор, неосмотрительно вошедший с главного входа. Он с развеселой улыбкой, дыша полной грудью, вошел внутрь с огромной дорожной сумкой в руке, и даже не сразу заметил, что пожелтел. Увидев в большом зеркале в холле нечто лимонного цвета, Тихон Петрович недоуменно потер глаза и даже начал что-то такое подозревать... и тут к нему, словно детвора за подарками, высыпал с радостными лицами (спасение прибыло!) разноцветный преподавательский состав, которому доложили о приезде директора. Говорят, директор так и сел, где стоял.
   Результатом волнений в школе стало издание Магическим магистратом дополнительного указа, ограничивающего предметы приложения заклинания "Наложение цвета" за номером таким-то в разделе заклинаний без противодействия. В коридорах школы специально развесили объявления, гласящие, что несоблюдение закона будет считаться преступлением и классифицироваться как легкое хулиганство.
   Виноватых в случившемся так и не нашли, все допрошенные, колотя себя в возмущенно выпяченную грудь, перекладывали ответственность на чужие плечи. Правда некоторые обрывки слухов до директора таки дошли, или же он сам строил какие-то догадки, но на нас с Тамарой он при случайных встречах в коридоре смотрел крайне долго и задумчиво. А мы с Тамаркой что? Ходили такие же розовые и зеленые, как и все, и ничего нам было не вменить. На отработке перебирали хлам в комнате, посещали лекции (кроме тех, которые пропали по независящим от нас обстоятельствам).
   Кстати, плотник к нам все-таки заглянул... с новым замком и инструментами для его установки. Посмотрел, потоптался возле прожженной дыры, потом в сердцах сплюнул и, бормоча под нос неразборчивые ругательства и порывисто размахивая рукой, куда-то ушел и с тех пор еще не возвращался. А мы уже даже как-то привыкли жить с дырой и переодеваться за открытыми створками шкафа, подальше от любопытных глаз из коридора.
   Одноклассники постепенно отошли от произошедшего и время от времени выискивали нас с Томкой по коридорам, преграждали дорогу и нехорошими голосами обещали нечто совсем уж ужасное на наши головы, и даже закатывали глаза, пытаясь доказать, насколько великолепны их злодейские замыслы. Один раз, будучи остановленной в шестой раз за день, я, взбешенно раздувая ноздри, поинтересовалась у Мариски:
   -Ну и что вам все это дает? На коронацию-то вы все равно не попадаете!!
   Парни заскрежетали зубами и наморщили лбы, а я поняла, что насыпала им соль на рану. На такое мне крайне злобно ответили, что они-то хотя бы свое удовольствие от мести получат, а мы на коронацию не попадем так же, как и они! В ответ на это я надменно расхохоталась им в лица и заявила, что это они так думают! Меня взяли на слабо, я взъярилась и согласилась на пари. И уже потом, спустив пар и оставшись в одиночестве, стала клясть свой болтливый язык, драть на голове волосы и думать, как же можно проникнуть на коронацию, чтобы сдержать свое слово. Воображение тут же нарисовало меня, жестикулирующую и доказывающую охране на входе, что я троюродная внучатая племянница двоюродной бабушки Императора и что я потеряла приглашение; а потом меня же, пытающуюся проникнуть через черный вход, прикинувшись грузчиком, но разоблаченную вследствие не выдерживания мной веса взваленного на плечи мешка и придавливания меня им же; а затем заискивающе улыбающейся суровому дяде-охраннику.
  

Часть 2. Любопытной Варваре...

Кто сует повсюду нос,
Бывает часто бит, как пес
.

Некто С. Брант

Незаслуженно обидели - заслужи.

Народная мудрость

   В пятницу днем нас выловила Линель Ивановна:
   -Девочки, когда вы уже принесете мне эскизы рисунков? Во вторник уже концерт! Еще нужно успеть перенести их увеличенными на стены, да и на занавес сцены нанести.
   Мы с Тамаркой с круглыми глазами переглянулись. В царящей вокруг суматохе мы совсем забыли о том, что еще и художниками назначены.
   -Мы их доработаем за выходные, в понедельник с утра вам принесем, а во вторник утром развесим! - оттараторили мы.
   -Но мне же еще нужно просмотреть их. Одобрить какие-то и отсеять неподходящие! - растерянно возмутилась Линель Ивановна.
   -Наше назначение - это личное распоряжение директора! Неужели вы не доверяете его тонкому вкусу?! - патетично заявили мы и, гордо подняв подбородки, ушли, оставив обалдевшую от нашей наглости учительницу хлопать глазами.
   После обеда мы привычным маршрутом направились в подвальную комнату, ведомые сутулым Трулем Шлисовичем. Запомнить дорогу самостоятельно нам пока не удавалось, школьный подвал напоминал огромный лабиринт. На обратном пути я всегда пыталась предугадывать направление и, сворачивая в совершенно противоположные выбранным мной проходам, с грустью понимала, что если бы не завхоз, то бродить мне здесь пессимистично стенающим привидением после окончания моих быстро бы закончившихся дней.
   К пятнице мы разобрали уже больше половины комнаты. Мусор, сгребаемый в кучу за одну отработку, на следующий день куда-то исчезал. И мы складировали на его место новую рухлядь. То, что было в приличном состоянии, мы систематизировали по принципу "мухи - отдельно, крылья - отдельно" и раскладывали по сундукам или аккуратно складывали отдельными штабелями лампы, книги, вазы, тряпки, нашлась даже парочка ужасно рваных и дырявых, но ковров, отдельно сваливали странные штуковины непонятного назначения и так далее. Но все занимательное нами было уже давно раскопано, первый интерес угас, и через час методичной возни, поняв, что мне все надоело и я сейчас завою волком, я повернулась к Томке:
   -Не могу больше!
   -Ну давай отдохнем, - согласно предложила Томка и уселась на сундук.
   -Да нет, я про другое. Слушай, а, может, сходим до той, следующей комнаты, в которой надо будет навести порядок?
   Тамарка засомневалась и поерзала на своем сундуке:
   -Я боюсь без Труль Шлисыча здесь ходить.
   -Да ладно, тут и надо-то только пройти вдоль коридора! А потом обратно! Небось, не дуры, не заблудимся!
   Томка, видимо в каких-то из моих аргументов сомневалась, но, в конце концов, любопытство перевесило.
   -Пойдем! - сверкнула глазами Тома.
   Мы, встав на цыпочки, потянулись за факелами, но нашего роста не хватало, пришлось пододвинуть сундуки.
   И вот мы настороженно двинулись по коридору. Шарканье ног об пол в тишине казалось оглушительным, факелы отбрасывали на стены пляшущие тени. Идти пришлось прилично, так как подвальные помещения на размеры не жаловались. И вот, наконец, мы дошли до следующего проема и с осторожностью грызунов сунули внутрь свои носы.
   -Ах! - потрясенно выдала Тамарка. Я с ней была абсолютно солидарна. Здесь тоже все было ужасно захламлено, но по сравнению с той комнатой, эта казалась просто сокровищницей. То тут, то там высились резные деревянные и металлические статуи, матово в свете факелов поблескивали полузарытые в тряпье доспехи и насквозь потраченное ржавчиной оружие, валялась в разбитых резных рамах парочка полотен, настолько потемневших, что невозможно было разобрать нарисованное. В общем, куча всего интересного и занимательного. Мы пошли меж рядами хлама, водя факелами по сторонам, приседая и наклоняясь, чтобы вытащить и рассмотреть очередную диковинку. То и дело слышались восторженное Тамаркино "вот это да!" и уважительно-восхищенное "ничего себе!" и мои восклики "ого" и "ух ты, вот это штуковина!". Я как раз выдергивала из кучи какой-то ржавый тонкий меч, отчего вся гора с грохотом и дребезгом поехала в разные стороны, когда Тамарка откуда-то из другого конца огромной комнаты крикнула, пустив эхо:
   -Варька, иди сюда!
   Я, швырнув клинок поверх кучи, с готовностью порысила к ней. Томка с горящим взором сидела возле какого-то огромного темного сундука с кругловерхой крышкой. На сундуке довольно категорично висел большой черный от времени замок.
   Мы без слов переглянулись, восторженно раскрыв глаза и рты и с вожделением думая: "Сокровища!!!!!". Я воткнула факел вертикально в ближайшую кучу и заметалась в поисках чего-нибудь тяжелого, чтобы сбить замок. Томка понимающе отодвинулась. Первой под руку попала толстенная трухлявая книга в тяжеленном металлическом переплете. Еле подняв эту гирю над головой, я от всего сердца запустила ее в замок. Грохнуло. Замок скрипнул, но сдюжил, зато книга нет, с намеком, мол, дальше вы уж как-нибудь без меня, развалившись на две части. Я в нетерпении подскочила и, увидев вдалеке чей-то шлем, с радостным кличем кинулась набивать его самым тяжелым, что только найду. В итоге шлем стал напоминать полулысого ежа с необычайно огромными иглами, и топорщился тупыми лезвиями, рукоятями сабель, мечей и клинков. Кое-как подтащив странную конструкцию к сундуку, мы с Томкой еле подняли и на счет три метнули ее в замок. На этот раз грохотало долго, потому что шлем после столкновения с замком упал на пол, треснул надвое по ржавой полосе, и его содержимое рассыпалось, издав многотональный железный грохот. Но самое главное, что мы своего таки добились. Замок так и продолжал висеть на сундуке, но зато не выдержали заклепки на металлической дужке крышки, удерживающей его. Я и Тамара с ожиданием чуда на лицах уселись перед сундуком и откинули верх.
   Каменья и злато при свете факелов не заиграли. Сундук был забит чем-то мягким и резко пахнущим. Поверх всего лежало темно-зеленое сукно. Мы приуныли, но зато, когда убрали эту первую тряпку, оказавшуюся старомодным платьем, то ахнули. Внутри находились наряды, достойные городской знати. И серебряная парча, и тончайшие шифоны, кринолины на китовом усе, атлас, широко отороченный скарлатом, воздушные шелка и тафта, шитые узорочьем и цветами платья, юбки, сохранившиеся каким-то непостижимым образом. Правда, все было старомодным, как на картинах в Императорском музее, но размах впечатлял.
   -А я, кажется, догадываюсь, чье барахло мы здесь разбираем, - медленно произнесла я, не в силах оторвать взгляд от поблескивающих серебром нитей на вышивке. Тамарка заворожено водила по ним пальцем. - Помнишь, говорили, что этот дворец раньше какому-то князю принадлежал?
   -Но это же было, - Томка удивленно задумалась и выдохнула, - хвос знает сколько времени назад!
   -Ну дак и здесь все не шибко-то новое, - ворчливо сказала я и ткнула пальцем в тряпку из ближайшей кучи. Гнилые волокна с готовностью расползлись, обнажая дырку.
   -Да, - согласилась Тамара, - Этим платьям просто чудесно повезло!
   -Нет, это не платьям повезло, - сказала я, мои губы расползались в улыбке. Тома непонимающе взглянула на меня. - Это нам с тобой повезло!
   Какое-то время мы самозабвенно переругивались. Тамарка выступала на стороне нашей совести и взывала, что чужое брать нехорошо, а я была демоном-искусителем, намекала, что старомодную одежду можно перешить, и напоминала о нашем крайне оскудевшем за последнее время гардеробе. В итоге она, выдвигая очередной аргумент, спросила, как мы пронесем награбленное мимо Труля Шлисовича, и я поняла, что подруга сломалась.
   -Это дело десятое, главное - что мы решились! - сказала я. И Тамарка не нашлась, что возразить. В конце концов, мы решили на данный момент оставить все как есть, тем более, пока нам было особо некуда наряжаться, и в течение оставшейся отработки разработать план-перенос одежи.
   Мы с мечтами, гуляющими в голове, подхватили факелы и вышли в коридор, чтобы вернуться в свою комнату, как вдруг у меня мелькнула мысль о том, что, возможно, и в следующих по коридору комнатах может сыскаться что-либо интересненькое. Чем больше я об этом думала, тем несоразмерно любопытнее становилось, и вот мне уже грезились золотые холмы, а где холмы - там и горы, и на вершинах этих гор блаженно отключались доводы разума (сиречь мозги), например о том, что лучше бы не уходить от нашей комнаты далеко. Доведя себя до состояния нервного перевозбуждения, я, забыв обо всем, развернулась и понеслась по коридору в поисках следующего темного проема. В спину мне понеслись сперва изумленные Тамаркины "Эй!", "Варька, ты куда?", а затем и более грозное "Остановись, убью!", но потом подруга подхватилась и понеслась за мной, разумно решив, что в таком страшном месте, как подвал, лучше не разделяться. Как ни странно, следующий проем оказался на противоположной стороне коридора. Комната была просторной, но все равно раза в три меньше прежних двух. Рядами валялись кучи хлама и тряпья. Даже в нашей первой комнате и то содержимое было интереснее. И кому надо хранить здесь все это? Я побрела по комнате, осматриваясь. Тамарка прибежала следом и, даже не ругаясь на меня (мы обе знаем, что это дело бесполезное), с любопытством огляделась. Потом схватила какой-то длинный деревянный обломок и стала ворошить и тыкать им, будто медведя из берлоги выколупывала, кучу скарба. Я как раз добралась до противоположной стены комнаты, и совсем было намерилась развернуться и идти назад, как мое внимание привлекла куча тряпья поразительно странных размеров. "За все время уборки мне еще ни разу не встречалось такой маленькой кучи", - с интересом думала я, а рука уже сама тянулась ткнуть и потрогать.
   Под серой тряпкой, лежащей поверх несколько продолговатого вороха, прощупывалось что-то твердое и выпирающее. Я сжала пальцами ткань, намереваясь сдернуть и посмотреть, что под ней, как неожиданно объект моего интереса зашевелился. Так же, как и мои волосы. Он медленно начал поворачиваться, и только тогда я различила контуры человеческой фигуры и осмыслила, что мгновение назад бесцеремонно ощупывала чье-то (слава богам) плечо. От страха у меня что-то переклинило, и я так и сидела на корточках, заворожено наблюдая за происходящим. Покрывало заелозило, сползло, я уже разглядела черную встрепанную шевелюру, а после дальнейшего поползновения тряпки на меня недоуменно уставились два голубых глаза, обитающие на бледном молодом лице.
   Мы потрясенно уставились друг на друга. Спустя секунду с ликом молодого человека произошли некоторые изменения. Радужки его глаз будто заволокло красным туманом, они полностью сменили цвет. И, зашипев и оскалив неприлично длинные клыки, парнище неуловимым взгляду движением прямо с места прыгнул вверх и зафиксировался на стене. Я, икнув, отшатнулась и села на зад. В мозгу зашевелилось какое-то смутное воспоминание и ощущение дежавю. Впрочем, поняв, что пахнет жареным, я тут же вскочила и бросилась бежать. Но черная фигура, по-паучьи перебравшись на потолок, стекла размытой каплей и выросла прямо передо мной. Я резко остановилась. Тамарка лишь сейчас заметила происходящее и, пока не зная, что делать, стояла, открыв рот. Обойти фигуру можно было, только перебравшись на другой ряд по кучам, но я оценила умение незнакомца быстро бегать где попало, и сильно сомневалась в успехе этого предприятия. Парень, пронзительно глядя, начал тянуть руку к моей шее. Моя шея в последнее время стала пользоваться просто какой-то бешеной популярностью. "Ну все, сейчас убьет", - пронеслось в моей голове.
   Тело сработало быстрее. Я, выпустив из рук факел, резко и яростно дернула за загребущую длань и, подпрыгнув, ловко подставила колено под стремительно опускающееся удивленное лицо. И тюкнула сцепленными в замок руками по злодейскому затылку. Душитель, видимо, не ожидал от меня какого-либо сопротивления, потому что это сработало. Я пуганой козой перескочила через поверженного, только тогда издала оглушительную звуковую волну, с большими глазами пробежала мимо остолбеневшей Тамарки и рванула в темный коридор, не разбирая дороги.
   Бежала я пока нестерпимо не закололо в боку, впрочем, до этого один раз все-таки останавливалась... стеной, на полной скорости впечатавшись в оную. Полюбовалась белыми звездочками перед глазами и на автомате создала огненный шарик хоть для какого-то освещения. И только когда отступил первый панический страх, я осознала, что же я наделала. Во-первых, я совершенно точно не понимала, где нахожусь и в какой стороне выход, а во-вторых, мне было чертовски стыдно, что я позорно бежала, бросив подругу.
   -Тамарка! - несмело крикнула я. Стены отразили голос, но, как и следовало ожидать, мне никто не ответил. Я набрала воздуха в грудь, чтобы закричать в полную силу и осеклась, вспомнив про маньяка и поняв, что вместо Тамарки на мой зов с радостью может примчаться он. Хотелось разрыдаться от безысходности, но я переборола себя и смело решила двигаться хоть куда-нибудь, авось повезет. И несмело пошла вперед.
   Сколько я уже бродила в переходах, точно сказать не могла, передвигая ноги с упорством зомби. Мыслей в голове не было, все рациональные идеи сбежали, напуганные возникавшими ужасами, а про жуть думать мне уже надоело. Впереди мелькнули ступени лестницы. Я послушно спустилась, как в один из подземных переходов между корпусами школы, прошла шагов двадцать по коридору... и только тогда вспомнила, что бродила-то по подвалу! Усталости как не бывало. В голове вспугнутыми прузиками заскакали мысли. Лестница?! В подвале?! Куда она может вести? В преисподнюю, к демонам? Неужели у школы двухэтажный подвал? Может ли выход на поверхность быть с этого этажа? Может, мне примерещилось? А если нет? А вдруг здесь тоже лабиринт?
   Меня словно окатили ледяной водой. Наверху (ха-ха), то есть на первом этаже подвала, еще был какой-то шанс, что меня смогут найти, но вот если я потеряюсь здесь!...
   Я подскочила и, поеживаясь от мурашек, устроивших марафонский забег по моему телу, развернулась, быстро пошла назад. И остановилась, неверяще глядя перед собой. Лестницы не было, тоннель кончался тупиком. Я подошла и потрогала каменную холодную стену. Ничего не понимаю! Была же лестница! Или нет? Как тогда она исчезла? Воображение нарисовало каменщика с мастерком, который, злорадно хохоча, пока я думала думы, замуровывал проход. Бред какой-то. Я развернулась и села на пол, прижавшись спиной к стене. Фуфайки и платки мы с Тамаркой сняли, приступив к работе, да и бродить по каменным кишкам было прохладно, так что, посидев на полу, я продрогла окончательно. Я вслух убедила себя, что еще не сошла с ума, и что лестница мне просто примерещилась, встала и, клацая зубами и трясясь как осиновый лист то ли от холода, то ли от страха, поковыляла вперед.
   Долго бродить мне не пришлось. Минут через десять я вдруг поняла, что слышу еще какие-то звуки, помимо своих собственных. Я так им обрадовалась, что согласна была даже, чтобы это оказался красноглазый душитель, лишь бы увидеть хоть чье-то лицо. Настороженно вслушиваясь, я пошла на еле различимые шорохи. И с удивлением остановилась, глядя на первую увиденную в подвале дверь. Другие виденные мной до этого помещения имели лишь квадратные, а некоторые арочные, проемы. Я приложила ухо к мощной деревянной, оклепанной темным железом, двери. Сомнений не было: шорохи доносились именно из-за нее. Я пожала плечами, решив, что, может быть, это личные апартаменты Труля Шлисовича. Отодвинула толстый засов и потянула дверь. Она со слабым скрипом приоткрылась, и тут мой огненный шарик, слегка мигавший до этого, взял и потух. Я, чертыхнувшись, наколдовала новый. Шорохов больше не было, зато появился какой-то другой звук, как если бы деревенский шалопай на ходу проводил палкой по досочкам забора. Вот только вряд ли при этом получился бы такой низкий и грудной звук, скорее это похоже на чье-то...
   Вспыхнул огонек, я автоматически подалась вперед, намереваясь заглянуть в комнату, и чуть не уперлась в нос тому, что встало на пороге. Огромная, размером с быка скотина с серой плешивой шкурой, сквозь которую глянцевито блестела красная, как вареная рачья клешня, тугая кожа, перекатывающаяся плотными комьями мышц. Острые уши удивленно топорщились на лобастой башке, которая была размером с меня, свернутую в калачик. Пасть с двумя рядами огромных зубов недвусмысленно улыбалась от уха до уха, в горле клокотало рычание. В темных провалах глаз адским пламенем горело отражение моего огненного шарика. А я поняла, что не совсем и ошибалась, когда думала, что лестница-то вела прямиком в преисподнюю.
   Мне показалось, что мы целую вечность смотрели друг на друга. Потом я насмотрелась, животина, судя по приседающим лапам, тоже. И я что было сил запустила пляшущий около меня огонек прямиком в глаз противнику. Пока неприятель мотал башкой, приходя в себя, я отбежала вперед, метнув за спину (благодарствие Фипсу Бригсовичу) обездвиживающее заклинание. За долю секунды создала новый осветительный прибор, не желая глупо погибнуть из-за того, что врежусь в стену, и мне не хватит времени подняться или я банально лишусь чувств. Желаю быть в сознании и смотреть врагу в глаза, когда... когда мной будут забивать желудок.
   И открыла рот, не поверив своим глазам. Серая скотина, вместо того, чтобы нормально обездвижиться, замерла всего на секунду и медленно начала двигаться, постепенно убыстряясь и как бы пронизывая насквозь мое заклинание.
   -Ага, - негромко констатировала я, звучно продавила вниз невольный узел, завязавшийся в горле, развернулась и бросилась бежать. Успела свернуть в пару коридоров, когда услышала перестук когтей об пол, к тому же вражина, судя по всему, отлично видел в темноте, потому что ни во что не врезался и целенаправленно поворачивал. А я быстро, как никогда, неслась вперед и толкала перед собой огненный шарик так, словно это его, а не меня намеревалась сгрызть скачущая по пятам тварь.
   И вот, когда я почти добежала до конца одного коридора, зубастый неприятель выпрыгнул в его начале. Коридор был достаточно длинным, но меня это не радовало, а вот мерзкий антагонист, по-моему, воспрял духом и поскакал еще быстрее. Еще больше жути (хотя куда уж больше!!) наводило то, что гнал он меня в абсолютном молчании, обнаруживая себя лишь деловитым перестуком мощных когтей об каменный пол.
   -А-а-ай! - тоненько привзвизгнув, я свернула в ответвление, не добежав до конца коридора, и единым махом окатила пол позади подмораживающим заклинанием. Влажность в подвале была довольно высокая, поэтому все сработало как надо, и я с удовольствием послушала звуки экстренного торможения, скрип когтей об лед, перебор лапами, а потом сочный шмяк. Но торжествовать было некогда, я бежала сломя голову и судорожно думала, как мне можно спастись и можно ли. В голову приходила только одна мысль - запереться в той самой комнате с дверью, за которой скрывалась тварь. Но тут вставало четыре вопроса: Долго ли выдержит дверь? Долго ли выдержу я (без воды и пищи)? Есть ли смысл запирать себя в тупик? И... ГДЕ ВООБЩЕ ЭТА ДВЕРЬ НАХОДИТСЯ???
   Я еще раз исполнила фокус со льдом, но тварь быстро приспосабливалась и в этот раз смогла удержаться на лапах, правда и проскрежетала по льду мимо проема, и тут, как по заказу, появилась дверь. В голове мелькнула одна мысль, я, толком не успев ее додумать, решила попробовать, решив, если не сработает, то попытаюсь сделать круг по тоннелям и тогда запереться за ней.
   Отодвинула засов, не успев задуматься, почему это он вдруг оказался закрытым, открыла дверь, и в тоннель как раз выскочил зубастый ворог. Чуть не описавшись от страха, я дождалась нужного момента, стоя возле двери, слушая стук когтей и, как в замедленном времени лицезря, как оно (чудовище) вбегает в освещенный участок со свисающим из пасти языком... Мама моя! И хорошо, что я его во время гонки не видела, а только слышала!
   И запустила в комнату свой огонек, с удивлением глядя на еще одну точно такую же зубастую морду. Да что здесь?! Питомник?! Эх, где то там мои двухаршинные бицепсы? Все происходило так быстро... и в то же время медленно. Мой план закрыть дверь за обманом заманенной в комнату тварью летел к чертям. Наверное, если бы это был не подвал, то я и не посмотрела, что стены каменные, а со страху прямо сейчас прогрызла бы себе путь на свободу... Я, стартуя, взвилась едва ли не на добрых полсажени вверх и, пока товарищи знакомились и объединяли усилия... А я-то, наивная, думала, что еще быстрее бегать невозможно! Я так неслась по коридорам, что на поворотах забегала на стены, и ветер в ушах свистел. И, только увидев перед собой скачущий зад, хвост и подгребающие лапы, с леденящим ужасом поняла, что сделала-таки вожделенный круг и нагнала собственную смерть. Я с перекореженной физией затормозила, цепляясь за стены. Мерзкий супостат тоже заскреб когтями по полу, заподозрив неладное за своей спиной. Одновременно где-то вдалеке за спиной послышался звук когтей еще одной зверюги. С содроганием я понимала, что не успеваю ничего достойного предпринять, поэтому просто и без затей сделала неприличный жест и мстительно пожелала иродам, чтобы они мной подавились... И тут со спины меня обхватили и, зажав рот рукой (!), затащили в темневший сбоку провал. Я успела краем глаза заметить, что комната огромная, но абсолютно пустая. Мой огонек, статично зависший в коридоре, мигнул и потух. Навалилась кромешная тьма.
   Сначала я ничего, кроме стука своего сердца не слышала. А потом различила настороженный, медленный перебор когтистых лап. Твари брели по комнате и водили носами, а я не могла взять в толк, чего ж они не нападают, если, судя по всему, отлично видят в темноте, да и на обоняние не жалуются. Я почувствовала, что одна из них где-то совсем рядом, и услышала перед собой цокот ее когтей, который внезапно стих. Вот тут мои заплетенные в косу волосы впервые встали дыбом на всю свою немаленькую длину. Тварь застыла в ногте от моего лица и сосредоточенно нюхала перед собой. Что я чувствовала, застыв и ощущая на лице смрадное дыхание, словами не передать, по мне прокатывались просто волны ужаса! Наконец, особенно сильно напоследок выдохнув носом, животное убрело куда-то еще, а вскоре они оба ушли куда-то в коридор, время от времени толкаясь и порыкивая друг на друга. А меня вдруг атаковала запоздалая икота. Чужая ладонь еще сильнее прижалась к моему рту, а я только сейчас осознала, что вот и еще какая-то неизвестная напасть на мою голову. Животные в коридоре замерли, видимо, напряженно прислушиваясь. Я уже и сама себе была не рада и, с горем пополам освободив обхваченную руку, еще и поверх чужой ладони зажала свой рот. Кое-как вдохнула носом и сумела успокоиться, монстры расслабились и пошли дальше. А незнакомый голос еле слышно шепнул мне в самое ухо:
   -Пойдем, только тихо.
   Я припадочно закивала. Ладонь с моего рта убралась, и я тут же водрузила на ее место свою, опасаясь, что приступ предательски возобновится.
   Мы долго крались в обнимку на цыпочках как влюбленные ночные тати, пока, наконец, не добрались до какой-то комнаты. Там неизвестный, наконец, выпустил меня из своих рук. Под колени мне ткнулось что-то явно деревянное, похожее на то, на чем можно сидеть.
   -Жди меня здесь, - чуть слышным шепотом сообщил незнакомец. Я послушно села, глядя в кромешную мглу перед собой и не решаясь зажечь огонек, да что там, я даже дышать старалась потише.
   Спустя довольно продолжительное время, когда я уже успокоилась, я буквально на грани слуха различила где-то поблизости еле слышный шорох. И зажгла огонек. Чего уж там?
   Резерв ужаса и страха к этому моменту был полностью израсходован. И я с отстраненным безразличием презревшего жизнь вояки увидела перед собой два голубых глаза и черную встрепанную шевелюру.
   Молодой человек посмотрел на меня и привычным уже движением потянулся к моей шее. Я со злостью тяпнула его за палец, а потом по траектории змеиного плевка прямо с табуретки скакнула на душегубца, вцепляясь в него сразу ногами и руками и по-поросячьи визжа:
   -Что ты сделал с моей подругой?! Отвечай, гад!!
   Мы свалились на пол, парень подо мной живо заизвивался, силясь выбраться, но я схватила его за грудки и, что было сил, приложила к полу.
   -Идиотка! Долдониха лободырая! - зашипел незнакомец, глаза его снова начал заволакивать красный туман (а может это мой огонек ярче разгорелся?)
   -Приятно познакомиться!! - взвизгнула я, и продолжила убиение хама. Но закончить мне не дали. Незнакомец неожиданно сильным движением вскочил на ноги, схватил меня за шкирку как нашкодившего щенка и встряхнул так, что зубы клацнули и глаза хлопнули. Я скрепя сердце признала за ним силу и затихла. А он все-таки дотянулся до шеи, залез прохладными пальцами под ворот платья и снял у меня через голову амулет с красным камнем и желтыми змейками. Тот до сих пор был несколько розоватым после последнего окрашивания, также как и мое бледно-розовое лицо. Парень выпустил меня, я рухнула на табуретку, и тут до меня дошло, что где-то по коридору уже мчатся на наши крики (ладно, на мои!) две зубастые страховидлы. Я округлила глаза, сглотнула и, увидев у этой комнаты открытую нараспашку дверь, бросилась ее закрывать. Дверью, видимо, очень давно не пользовались, она успела врасти в пол, и мне пришлось попыхтеть, чтобы расшатать ее и сдвинуть. Наконец я задвинула изнутри засов, который, хвала богам, все-таки был, и облегченно привалилась спиной к двери. Незнакомец с видимым интересом наблюдал за мной.
   -А не боишься оставаться со мной наедине? - наконец с усмешкой спросил он.
   -Ой, а до этого здесь были прямо толпы народу, - ехидно фыркнула я, а потом добавила. - Вы, фетишисты, народ неопасный. Лучше с тобой, чем с ними, - я кивнула на дверь. Парень открыл рот:
   -По-твоему я - кто?
   -Ой, а кто же ты иначе, - я пожала плечами и пошла зажигать большие полупрогоревшие свечи, которые разглядела на одном из массивных длинных столов, заполняющих комнату, - если тебе вдруг понадобился от меня только кулон?
   Молодой человек пооткрывал рот, а потом возмущенно выпалил:
   -А какого черта ты вообще поперлась в Холий укрень?
   Тут уже я заинтересованно остановилась и подошла ближе, скрестив руки на груди.
   -А при чем здесь Холий укрень? С чего ты взял, что я там была? И что вообще, хвос подуй, происходит?!
   Парень посмотрел задумчиво, а я взбесилась:
   -Только не надо врать! - и уже мягче добавила, хотя подозревала, что сложившееся у него обо мне впечатление это уже навряд ли исправит, - Пожалуйста!
   -Ты хоть знаешь, что утащила не просто безделушку? - спросил он спустя только полминуты. Я нетерпеливо кивнула, хотя узнала об этом только что от него.
   -Это специальный артефакт, который отгоняет..., - он запнулся, - кое-кого.
   -Ну, рассказывай нормально, - взмолилась я и мельком посмотрела на дверь, - нам все равно отсюда не выбраться, - я еще раз глянула на дверь и уточнила: - пока что.
   -Хорошо, - вздохнул парень и уселся на табуретку, - но ты должна пообещать, что об этом никто не узнает.
   -Клянусь, - сказала я, усаживаясь напротив него на стол, а потом ошеломленно уточнила: - Даже Тамарке не говорить?
   -Даже Тамарке, - серьезно кивнул парень. - Кстати, за подругу не трясись, когда я уходил из комнаты, она все еще была целая и невредимая, - и себе под нос добавил, - правда, по-моему, слегка в обмороке.
   Я смерила его настороженным взглядом, но потом выдохнула и поерзала по столешнице, устраиваясь поудобнее:
   -Клянусь, что вообще никому не скажу, - и приготовилась внимать.
   -Этот амулет защищает от стреков, или, как их еще называют, стереков. Ну, на самом деле и еще от некоторых видов нечисти, любящей селиться на пустынных пожарищах, но с тех пор, как ты выкрала амулет, в Хольем укрене пока успели объявиться только они. Уже трое человек, решивших в ночное время срезать путь от Квасного до Серого, найдены мертвыми.
   Я слушала, раскрыв от ужаса глаза: что же я наделала, по моей вине погибли люди!
   -А что они делают? - пересохшим горлом спросила я. - Стреки.
   -Ну, в дневное время они неопасны, - пожал плечами парень, - и растворены в тенях, а в ночное время похожи на огромных черных толстых и коротких змей, которые убивают, чтобы выпить душу. Чаще человека просто душат, иногда ломают шеи.
   Я сидела, глядя куда-то сквозь рассказчика, а потом встрепенулась:
   -Так, а дальше? - моральные терзания стремительно и безнравственно уступали место любопытству.
   -А что дальше? - насторожился юноша. - Тебе все подробности их физиологии рассказывать? Извини, попроси кого-нибудь другого, я не хочу.
   -Нет. Зачем это надо тебе? - я засопела, и у меня появилось желание что-нибудь в кого-нибудь метнуть.
   -Я состою в специальном закрытом отделе по предотвращению подобных случаев, - туманно ответил парень.
   -Маловато же тебе там платят, если приходится тишком жить в школьном подвале, - фыркнула я и осеклась, сделав круглые глаза: - Труль Шлисович!
   -Что? - заинтересовался мой собеседник.
   - Сначала он расспрашивал меня про укрень, затем твое проживание в подвале. Да и вообще он личность крайне подозрительная. Я все поняла! - выдала я. - Он тайно шпионит против школы!!
   Парень настороженно слушал мои логические выкладки, а потом расхохотался:
   -Дура!
   Тут уж я не выдержала, схватила и запустила ему в лоб свечной огарок. Он сделал неуловимое движение рукой, и огарок прилетел в лоб мне. Я взвыла и собралась броситься на обидчика, но он отъехал назад на своей табуретке, предусмотрительно выставив вперед руку:
   -Тихо! Спокойно!
   Я замерла и, поболтав ногами, снова залезла на стол:
   -Тогда не обзывайся! А то я тебе сейчас рот с мылом вымою! - и под нос буркнула, - Фетишист!
   Молодой человек дернулся, но вовремя разгадал, что это провокация, и сел на зад:
   -Ты хоть знаешь, как образовывалась школа? - я помотала головой. Парень по-барски закинул ногу на колено и, вперив взгляд куда-то сквозь меня, стал вещать: - Во времена Императора Квентина Пятого еще не существовало никаких магических законов и уложений. Куча народу ежедневно гибла от рук нечистоплотных магов в результате их опытов, многие просто оказывались невовремя рядом с выясняющими отношения магами и так далее. Но ничего никому вменить было нельзя. Со многими магами просто расправлялись подло и по-тихому. То ли это делали сами люди, то ли правительство, неизвестно. И отнюдь не все эти маги были отборными злодеями, просто общество уже боялось их всех и перестраховывалось. И тогда, в целях предотвращения царящего кругом хаоса, специальным секретным Императорским указом за номером шесть основали тайную ученую магическую группу для создания артефактов, способных наводить порядок в магической сфере. Им выделили дворец неугодного Императору князя Ширмея, которого, по-моему, казнили по сфабрикованному делу, а его семью сослали куда-то на север, и спустя какое-то время чародейские беспорядки действительно удалось утихомирить. К этому моменту магическая группа уже разрослась в целый институт. В нем было несколько групп по созданию артефактов самых разных свойств и направлений. Но в учреждении была очень большая текучка кадров, ввиду... ну, частой гибели тех, кто отправлялся на задания, и было решено организовать что-то вроде небольшой школы, которая бы подготавливала кадры перед тем, как принять их на государственную службу. Вот как-то так, - развел ладони парень, и помахал у меня перед носом: - Эй!
   -Да! - мечтательно выдохнула я, глядя куда-то вдаль. - Безо всяких магических указов и уложений-то вот бы я разгулялась!
   Парень опять захохотал, раскачиваясь на своей дурацкой табуретке так, что чуть не падал. У него явно вертелась на языке какая-то очередная гадость, но, посмотрев на мои сведенные брови, он трусливо сдержался.
   -А ты-то откуда это знаешь? - спросила я. - Даже нам, ученикам, ничего такого не говорили, просто, мол, сразу основалась школа и все. И вообще, - я страшно прищурила глаз, чего бессознательно нахваталась у Труля Шлисовича, - Кто ты вообще такой? А?
   Парень лишь загадочно сработал бровками. А я все поняла и округлила глаза:
   -Неужели тот самый, первый институт артефактов все еще работает?!
   -Ну, не совсем так, - парень встал и стал ходить, заложив руки за спину. - Он уже давно стал обычной магической школой, а тот артефактный комитет развалился еще шестьсот лет назад, знания по созданию артефактов погибли вместе с их создателями, остались только жалкие крохи, которые, можно так сказать, работают на добровольных началах, - он покачался на носках, задрав вверх подбородок и скосив на меня плутоватый голубой глаз.
   -Это ты что ль те самые крохи? - недоверчиво переспросила я, а потом глаза мои и вовсе стали как свиные пятаки: - И Труль Шлисович?! - молодой человек загадочно молчал, подтверждая мои догадки, а я затрещала, как сорока: - Так значит ты его как бы тайный ученик? А директор знает? А кто обучал Труля Шлисовича? И зачем тогда он еще и завхозом работает? А все-таки откуда у него третья рука? Это правда, что он ее в цветочном горшке вырастил, поливал кровью учеников, а потом пришил себе?
   Парень смотрел с все более умиляющимся лицом, наконец, фонтан моих вопросов иссяк, а точнее, воздух в легких закончился, и он ответил:
   -Я не ученик, мы коллеги. Директор не вводится в курс дел, но о нашем существовании знает. Мы, так сказать, мирно сосуществуем. Третья рука Шлисовича возникла как побочный эффект при создании одного невероятно мощного артефакта, который сейчас где-то, - парень закатил глаза, - за Пычьими горами, по-моему. Хотя версия с горшком тоже очень достойная, а главное, правдоподобная. Завхоз - отличное прикрытие и к тому же свободный доступ к старым лабораториям. И... Труля Шлисовича никто не учил, - и он совсем тихо пробурчал, - ну, по крайней мере, в не столь отдаленном прошлом, но он-то точно не самоучка.
   Я посидела с головой, в которую спутанной проволокой засыпали информацию. Мысленно разложила все по полочкам и тут захлопала глазами, по-рыбьи разевая рот:
   -Но это же!... Как же... Вы что ли взломали какой-то архив с секретными данными?!... Потому что если нет... И если вас никто не учил... И если Труль Шлисович не твой учитель... - парень с удовольствием следил за усиленной мозговой деятельностью, отражающейся на моем лице, и, наконец, я потрясенно выдохнула, - Но это же невозможно! Нет, то есть про Труля Шлисыча я ничего определенного сказать не могу, он очень даже походит на ходячий труп, но ты...
   Тут я резво вскочила, убежала в дальний угол комнаты и выставила перед собой пустой бронзовый подсвечник.
   -Ты чего? - парень удивленно двинулся следом.
   -Не подходи!!! - истерично завизжала я, недвусмысленно тыча в воздух подсвечником, - Я все поняла, ты зомби, который ест человеческое мясо, и только за счет этого еще не разложился!!!
   -Дура!!! - все-таки не выдержал и расхохотался парень, сгибаясь от смеха и пропуская над головой подсвечник. - Ты зомби-то хоть раз видела?
   -Нет, - хмуро поведала я, кидаться поблизости больше было нечем и я покрепче сжала палочку, - Это на боевом подробно такое изучают, а у нас на последних курсах один предмет ознакомительный и все. Но зато нам старшекурсники много всего рассказывают! - возмутилась я и попробовала хоть как-то оправдаться.
   -Ага, я уже понял, - успокоившись, ответил парень, - например, про горшки с руками. Ну да, мы стояли у истоков.
   -А чего ж вы еще не умерли-то? - выдохнула я.
   -Артефакт Лерина, - как-то легкомысленно пожал плечами парень. - Самого Лерина съела болотная гидра еще, - он задумался, - двести тридцать два года назад. А мы с тех пор пользуемся его плодами. Точнее, Труль пользуется, - в продолжение сказал он, осекся и поморщился.
   -А ты? - настороженно спросила я, готовясь защищаться, если все-таки моя версия с мясом подтвердится.
   -А я в свое время был в группе по созданию артефакта против вампиров. Слыхала про таких? - заинтересованно спросил он. Я помотала головой, и, успокоившись, убрала палочку, поняв, что все объясняется простым действием артефактов. - Это такие твари, они как люди, только чрезвычайно сильные, ловкие, быстрые и все такое, и пьют человеческую кровь. Вампиров-то мы тогда всех истребили. А я попал под раздачу во время испытания артефакта..., - тут я заподозрила кое-что неладное, вспомнила перечисленные им приметы, добавила ненормально, по-хищному длинные белые клыки в его рту, и, опять хватнув палочку и направив ее парню в живот, заверещала:
   -А-а! Отойди! Я опять все поняла!!
   Парень, глядя на меня с каким-то сочувствием как на неизлечимого больного, ничуть не испугался и с места не сдвинулся, а договорил:
   -И с тех пор обладаю кое-каким их способностями, в том числе и чрезвычайным долголетием.
   -А кровь? - настороженно переспросила я, потыкав его палочкой, он стоял как раз на расстоянии трусливого фехтовального выпада.
   -А кровь я пью, - он тут же обезоружено поднял руки, - говяжью, и то только когда слишком часто использую вампирьи силы.
   -Уф, - я опустила палочку. Мне настолько уже надоело сегодня переживать, что я предпочла поверить, - А зовут-то тебя как, старый хрыч?
   -Ладмир, - улыбнулся парень клыкастой улыбкой.
   -Варя, - представилась я.
   -Очень приятно, - улыбнулся Ладмир и галантно поцеловал мою протянутую ручку.
   -А таки как же вы меня нашли? - спросила я, когда мы прошли обратно к столу и табуретке.
   -Ну, мы вообще-то не лыком шиты, - улыбнулся Ладмир, - Артефакты - наша специализация. У нас есть специальный поисковик, а от тебя фонило, как от магического обелиска. Я бы даже сказал фоняло.
   -Что-о? - возмутилась я. Слово "фоняло" мне совсем не понравилось.
   -Это такой специальный профессиональный термин, - как ни в чем не бывало пояснил парень.
   -Ладно, - смирилась я, но неприятное ощущение, что меня дурят, все же осталось, - Значит, вы все еще создаете артефакты?
   -Нет, мы, скорее следим за существующими. Уже давно никто и ничего не создает. Острая необходимость в них отпала, знания утеряны, а у нас и без этого работы хватает.
   -Но ты же упоминал что-то о лабораториях, - недоуменно нахмурилась я. - Я так поняла, что они где-то в подвале.
   -Ну да, основные лаборатории на третьем и четвертом этажах.
   Я перебила, выпучив глаза:
   -Школы? - и представила, как в шкафах у Лорга и его команды, и прочих старшекурсников тайно от них самих спрятаны столы с пробирками и прочая атрибутика как в Лаборатории трав.
   -Почему школы? - Ладмир усмехнулся. - Подвала, конечно! - и, не замечая, как у меня вытягивается лицо, сам с собой заговорил: - Правда, четвертый этаж затоплен, архив погиб, на третьем этаже большинство инструментов порушено, комнаты отдела стихий и вовсе выгорели, - и тут он поинтересовался, - А что?
   -И много там еще этажей? - спросила я, наконец.
   -Ну, - Ладмир задумался, - есть еще половина пятого, но его так и не достроили.
   А я подумала, сколько же здесь катакомб.
   -И как школа еще не рухнула внутрь? - Сам собой произнес мой язык, и я понимала, что больше не смогу без страха находиться в помещениях школы, землю под которыми пронизывают ходы. Да и есть ли вообще земля там, где тоннель на тоннеле сидит и тоннелем погоняет? - Под ней же все будто припадочным червяком прогрызено!
   И тут я побледнела и вскочила, поняв, что вот сейчас все рухнет и прямо на меня, потому как я-то в подвале!
   -Успокойся, - мягко проговорил Ладмир и надавил на плечи, не без усилий усаживая меня на место. - Тыщу лет уже стоит и еще столько же простоит, - а я еще больше побледнела, если вообще не позеленела, своим бледно-розовым лицом, поняв, что такая древность точно не сейчас, так через минуту обвалится. - Здесь же гномы все строили, - выдал последний аргумент вампир.
   И, как ни странно, это меня успокоило. Факт: гномьи постройки крепче даже, чем самогон "Огненная саламандра", который мне однажды довелось попробовать (я потом долго не могла заставить глаза впучиться обратно, так и ходила два дня, дыша через рот), и каждому малышу известно, что выдержат не то что тысячу, а и сто тысяч лет. Иначе бы гномы сами ни за что не жили в своих скальных дворцах.
   -Еще вопросы? - Ладмир вопросительно вскинул бровь.
   -Да, - встрепенулась я. - А как ты так ловко по стенам бегаешь? - а сама втайне думала, что это действие какого-то артефакта и надеялась его по-тихому выкрасть, чтобы попугать Тамарку и парней. Но мечты разрушились о слова Ладмира:
   -Биомагия, - парень легко вспрыгнул на стол, - Вампиры ею обладают, - он поправился, - обладали, а мне, как я уже говорил, частично передались их силы.
   -Ясно, - грустно вздохнула я, а потом смущенно поводила пальцем по столешнице: - А ты случайно не лазил ночью к нам в комнату? А то я, кажется...
   Я хотела рассказать про свой вроде бы сон (а вдруг правда?), но Ладмир перебил меня кивком:
   -Лазил, - а на мой возмущенный взгляд лишь развел руками: - Я надеялся по-тихому изъять у тебя артефакт для укреня, кто ж знал, что ты его носишь не снимая?
   И только тут вспомнила я то, с чего и надо было начинать:
   -А что это за чудовища тут меня чуть не съели? - и подскочила: - Только не говори, что это тоже твои коллеги, которым слегка не повезло во время испытания артефактов!
   Но вампир лишь закатил глаза и зачитал строки из Летописи Второго пришествия:
   -Люд гибнет в сече,
   Рвет сердце демона магический огонь.
   Позвали их, боязнь чтоб крепла,
   И лишь пожар, покрытый пеплом,
   Мелькнет стрелой передо мной!
   То не стихия, то...
   -Кридой... - потрясенно закончила я за него. И неверяще вскричала: - Но это же всего лишь легенда! Миф! Их не существует!
   -Да? - удивился парень. - А я думал, ты их близко рассмотрела. - И пожал плечами, кивнув на дверь: - Ну хочешь, пойди проверь.
   А меня от такого предложения замутило, и ножки затряслись, я часто замахала на себя ладонью, стараясь унять дурноту.
   -Нет, спасибо, - выдавила я, наконец. - А ведь нам еще и выбираться как-то надо, и это только со второго этажа, а потом еще и с первого, - я чуть не зарыдала.
   Ладмир спрыгнул и ласково сказал:
   -До тебя что ли еще не дошло? Я здесь все повороты нужные знаю. А кридоев я уже загнал обратно.
   Я медленно подняла голову:
   -Так они что у тебя, ручные? Ну ты и извращенец!!!
   -Сама ты извращенка, - мягко сказал Ладмир, а потом не сдержался и фыркнул, - приручить кридоя! Хотел бы я посмотреть на идиота, который попытается это сделать! Точнее на то, что от него останется. - А потом объяснил уже нормальным голосом: - Они здесь еще со времен основания ученой группы. Здесь все было жутко секретно, и второй этаж был как бы пропускной зоной, чужой бы ее не прошел. Даже маг. Кридои - особые полудемоны и к магии слабочувствительны.
   -Это я заметила, - промямлила я, вспоминая заново свой ужас.
   -Вообще-то раньше их было четыре, - Ладмир сосредоточенно почесал нос, - но одного все ж таки как-то умудрились убить. Не знаю как, я тогда в отъезде был на задании, но говорили, вроде зарубили или закололи... А может быть повесили?.. Нет, не кридоя, приманку, разумеется! Как-то обхитрили, обвели вокруг пальца, накололи, - уже сам с собой принялся воображать собеседник. - Хотя для этого много ума и не надо. Топорно давим на инстинкты, если, разумеется, успеваем, и... Ах да, о чем это я?
   -А, так я с еще одним не успела познакомиться? - обессиленно простонала я, и тут до меня дошло: - Так это что, одни и те же - первые? Или уже их потомки?
   -Конечно, первые! - как-то оскорбленно возмутился Ладмир, мол, мы подделками не торгуем. - У них слишком специфичные условия для размножения. Я же говорю, это - полудемоны, - по слогам как дуре проговорил Ладмир. А я поняла, что по сравнению со всеми жителями подвала еще молода, как незачатый эмбрион.
   -А к...чем вы их кормите? - спросила я, и потом сглотнула комок, встрявший в горле: в мозгу сразу всплыли истории о пропадавших в разное время в школе учениках.
   -Ну, нахождение в нашем мире для них словно бы неполноценное, им нужно время от времени прикасаться к Источнику... Ты знаешь, что такое Источник?
   Я неуверенно кивнула и выскребла из головы все, что имела в памяти на этот счет:
   -Темная энергия земли вырывается на поверхность в виде жил.., то есть в виде фонтанов или нитей. Служит открытыми каналами для переброски демонов в наш мир, также необходим для подпитки демонской сути во время долгого их пребывания на земле. Теоретически Источник им не важен, но ввиду постоянного перемещения и смешения магического поля, которое, как известно, формируется из пыли Света и Тьмы, возникает нестабильность их соотношения. И в местах с большим преобладанием Света демонам некомфортно и требуется стабильность частиц Тьмы, которую им и дает Темный источник, в абсолюте несущий материю Темного мира демонов. После Второго Пришествия демонов каждый стационарный Источник взят магами под замеры, ясновидческое и приборозависимое наблюдение на предмет прогнозов нового выброса темной материи, достаточного для нового самостоятельного прорыва демонов из их мира в наш. Нестационарные источники не обладают необходимой расчетной мощью для этого, поэтому под надзор не берутся, и являются лишь небольшого рода струйками частиц, достаточными лишь для подпитки, тогда как для прорыва хорошей демонской армии, аналогичной той, что были в первых двух Пришествиях, требуются многоверстовые по ширине реки.
   Ладмир морща лоб и, скептически вытянув губы трубочкой, кивнул:
   -Ну-у-у, типа того... Поэтому большинство времени кридои здесь проводят в полудреме. В таком состоянии они от голода пробуждаются раз в полгода, или же их будит сработавшая сигнализация, и тогда их нужно кормить каждый день, пока снова не заснут. Правда, в прежние времена, когда включалась сигнализация, - Ладмир усмехнулся, - задавать корм им не было необходимости. А сейчас школа каждый день закупает на рынке.., - Ладмир призадумался, - или не на рынке, а на скотобойне?... в общем, неважно, главное, что не на кладбище! - оптимистично вывел он, - ...мясо. Просто Труль иногда отправляет заказ немного большим, чем нужно, - так обыденно Ладмир рассказывал про кормежку демонов, о реальном существовании которых я еще вчера и не догадывалась.
   -Я-асно, - протянула я, но поверила не до конца, все-таки рассказы старшеклассников такие реалистичные, собаки! - А вы не боитесь, что они вырвутся наверх и съедят всех за милую душу?
   -Нет, здесь древняя система охраны, налаженная и проверенная, вот уже более шестисот лет, - вампир уже откровенно зевал, отвечать на мои вопросы ему давно надоело.
   -А почему они не сожрали нас там, тогда?
   -Из-за меня, - лаконично ответил Ладмир.
   -Что, такой невкусный? - ехидно оскалилась я. - Охотно верю.
   -Я же свой, - опять слапидарничал Ладмир.
   -В смысле свой? - я напряглась и отодвинулась, представив, что вот сейчас развеется какая-то хитрая сильно уменьшающая габариты имитация, совмещенная с заклинанием частичной невидимости, и передо мной предстанет говорящий и ходящий на задних лапах кридой, тот самый, третий. Вот так они себе и находят пропитание - обманывают доверие невинных студентов!
   -Я же входил в состав группы, у нас всех было это, - он вынул из горловины кулон из голубого металла и затолкал его обратно, - становишься невидим и неощутим для кридоев, пустое место, так сказать.
   "Уф!" - облегченно пронеслось в моих мыслях.
   -А..., - начала было я, но Ладмир посмотрел так, словно раздумывал, а не проще ли меня убить, благо трупы здесь есть кому скармливать, чем отвечать на бесконечные вопросы. Я поняла, что расслабляться рано. Проглотила вертевшийся на языке вопрос и бодро хлопнула себя по коленке: - Так если зверюги заперты, что же мы тогда здесь сидим-то! - якобы опомнилась я. - Выводи меня скорее!
   -Сама сидишь, да еще и дверь закрыла, - ворчливо отозвался Ладмир и пошел отодвигать засов.
   Парень задул свечи и заставил меня убрать огненный шар, сказав, что отлично видит в темноте, после чего покровительственно заметил:
   -Да, кстати, подучи теорию происхождения магического поля. Такого языческого бреда насчет Света и Тьмы, я, признаться, давненько не слышал.
   -А остальное - правильно?
   -А остальное - я прослушал, потому что уши не казенные. И чему вас только в Школе учат?
   -Сам-то больно умный, что ли... - оскорбилась я себе под нос.
   -Да умный, и этим горжусь, - хвастливо просюсюкал вампир.
   После чего схватил за руку и долго вел по темным коридорам, почти всегда предупреждая о поворотах и ступеньках. Объяснял это необходимостью, связанной с особенностью выхода с этажа, а когда мы дошли до лестницы (все-таки она есть!), ведущей наверх, то он и вовсе шел, обняв меня руками, как любимый свиной окорок. Далее мы долго петляли по лабиринту первого этажа. А я подозревала, что он просто водит меня кругами, чтобы я сбилась с толку и не запомнила дороги. Только это он зря старался, с ориентированием в пространстве у меня с самого вечера не заладилось. Наконец мы из какого-то непонятного закоулка вывернули в коридор, в котором, как мне показалось, было светло, как на солнце, хотя вдалеке чадил всего один тусклый факел. Я потерянно оглянулась и радостно увидела буквально в двадцати шагах лестницу, ведущую к двери на улицу.
   Снаружи была ясная морозная ночь, хотя небо уже немного начинало светлеть и гасли первые звездочки. Мы с Ладмиром вышли на мороз, и я, ежась плечами, понадеялась, что мою верхнюю одежду Тамарка не забыла и унесла в нашу комнату.
   -Ну, а ты сейчас куда? - спросила я Ладмира. Тот, пока мы шли по первому этажу, успел шмыгнуть в один из проемов и выйти в черной куртке.
   -Пойду, попью чей-нибудь кровушки, - пожал плечами Ладмир и рассмеялся: - Шучу! Пойду спертый тобой артефакт на место возвращать... А уже потом пить кровушку.
   Я опять напряглась, Ладмир засмеялся.
   -Ты его хоть замаскируй или в землю закопай. А то положат на самое видное место, а потом еще и жалуются! - буркнула я, клацая зубами и ныряя в гостеприимно распахнутую куртку.
   -Это чердак обгорелого дома в заброшенном районе - самое видное место? - удивился Ладмир. - А в землю закопать нельзя, его надо повыше от земли класть, чтобы охват был больше.
   -Тогда хоть головешками сверху присыпь, а то блестит же! - оправдывалась я.
   -Ага, еще собачку с собой захвачу, чтобы она сверху покакала. Тогда уж точно никто не полезет, - серьезно проговорил Ладмир, а потом опустил подбородок, скептически меня рассматривая: - Хотя, наверное, тебя наоборот бы такое и привлекло.
   -Ах, ты! - взвилась я, выпрыгивая из под куртки: - А зачем тебе собачка, ты и сам справишься! Вот тогда я точно никуда не полезу! - крикнула, показала парню язык и припустила к школе.
   Тамарка спала одетая на застеленной кровати. Я последовала ее примеру и, только коснувшись головой покрывала, сразу провалилась в сон.
   Через секунду меня уже кто-то тормошил за плечо, но я не обращала внимания на такие мелочи и, недовольно шевельнув локтем, перевернулась на другой бок, вяло пробормотав "кому тут жить надоело" одним невразумительным словом.
   Через минуту меня уже не то что тормошили, а звали и трясли, как деревянного болванчика. Мне снился сон, что я - дверной колокольчик, и просыпаться не хотелось. Я буркнула навязчивым посетителям:
   -Оставьте меня, демоны! Дома никого нет, - но меня снова потрясли. Я, наконец, продрала глаза:
   -А? Что?
   -У-у-у! С ней все ясно! Доходилась, доходяга.
   В окне стоял день. Вокруг стояла тьма народу. Тряс меня, судя по всему, Сапень, потому что он сидел рядом и все еще держал меня за плечи. Также были Тамарка, Лорг, Маркус, Эллириана, парочка учителей, а в дверной проем заглядывали любопытные, как сытые белки, ученики.
   -Что случилось? - сонно спросила я, не понимая причину ажиотажа вокруг моей скромной персоны.
   -Как ты выбралась? Из подвала, - спросила Тамарка и сделала страшные глаза: - На твои поиски кучу народа отправили. А утром я тебя уже здесь обнаружила.
   -Ну, - я сонно повращала глазами, - я ходила, ходила и ходила, и в итоге мне повезло, я как-то вышла к двери.
   Ладмир напоследок еще раз напомнил про мою клятву ни о чем не рассказывать, и намекнул, что ему недолго отвести меня знакомиться с третьим кридоем. Ходить куда-то мне было лень, поэтому я предпочла лгать собравшимся.
   Меня сразу засыпали какими-то вопросами, но я только сказала Эллириане, что вышла под утро, как она сразу вытолкала столпившихся, сказав, что ребенку нужно поспать и велела мне прийти после в знахцентр попить травяных настоев и вылечить шишку на лбу.
   Проснулась я только под вечер, вялая и разбитая. Но после похода к Эллириане и посещения школьной бани настроение мое резко повысилось, и я ощутила прилив сил.
   -А что и правда кучу народа согнали? - спросила я у Тамарки, вырисовывая очередную снежинку и от усердия высунув кончик языка.
   -Ну, вообще-то вначале Труль Шлисыч пришел, - рассказывала Томка, рисуя рядом какой-то свой шедевр. - Ты, когда факел уронила - он погас, но одна куча почему-то все равно стала тлеть, он запах дыма узнал, мы с ним вместе все затушили. Он потом меня вывел и сразу пошел тебя разыскивать, а я на Фипса Бригсовича нарвалась, ну со страху ему все и рассказала, он еще двух учителей физкультуры взял, и они тоже в подвал пошли, я с ними. Только нас Труль Шлисович выловил и сказал сидеть ждать в нашей рабочей комнате, мол, не хватало ему потом еще и нас разыскивать, на случай, если ты вернешься. Ты не представляешь, как мы напугались, когда он на нас неожиданно из-за угла в коридоре вывернул! Ладно я, но даже преподаватели завопили!.. Мы так до ночи прождали, потом меня отослали спать, а остальные остались тебя ждать. Вот. Я все ждала-ждала, что ты придешь, а потом сама не заметила, как заснула. Про тебя уже к утру вся школа, между прочим, проведала. Старшекурсники, - Томка хихикнула, - целых три страшных истории успели про тебя придумать, так что ты теперь вошла в школьные легенды.
   -Что за легенды? - заинтересовалась я.
   -Ну, первая не очень страшная, про то, что у тебя с Труль Шлисычем любовь, и ты решила отречься от мирского, чтобы жить с ним в подвале, - Тамарка перечисляла, не глядя на меня, поэтому не видела моего обалдевшего лица.
   -И это не очень страшная? Какой маньяк это придумал? Чтоб ему самому влюбиться в Шлисыча, - ошарашенно пробормотала я себе под нос.
   -...Потом вторая, что тебя кто-то укусил, ты стала превращаться в нечисть и решила, пока тебя не изловил МагГистрат, затеряться в подвале, чтобы по ночам вылазить и есть учеников. Ну а третья ни о чем, что завхоз тебя съел, а сам наврал, будто ты потерялась в коридорах, это вечерняя версия, самая первая, поэтому скучная.
   -Теперь я поняла, почему меня в бане так пристально обсматривали, - с круглыми глазами ответила я.
   -Интересно все-таки, а что это было за существо? Я у парней спросила, они не знают. Говорят, похоже на штирошей, но те не похожи на людей, у них шесть ног.
   Я пожала плечами. Ладмира и без меня посчитали разновидностью какой-то подвальной нечисти, а я обрадовалась - даже врать ничего не пришлось.
   И тут по коридору пошел тарарам и грохот вперемешку с развесистым матом. Мы с Томкой бросили кисти, краски и выбежали в коридор. Из комнат высыпали все ученики на этаже, даже сверху уже кто-то спускался. Оказалось, что красный от натуги плотник почти дотащив до второго этажа, случайно выпустил то, что волок, из рук. И именно оно, набрав приличную пушечную скорость, понеслось вниз, издавая тарарам и грохот, подгоняемое ругательствами плотника. Когда парни, отойдя от первого шока, помогли затащить это к нам на этаж, то мы с Томкой только начали кое о чем догадываться, но вот когда они с этим остановились возле нашей комнаты, мы взвыли:
   -И вы это хотите нам установить?! За что?! Чем мы так провинились?
   Но парни лишь, безмолвно улыбаясь, прислонили конструкцию к стене и посторонились, давая плотнику место для творчества. Дверь оказалась ужасной. Массивной, деревянной, окованной огромными ржавыми железными полосами, она казалась нагло уворованной из первобытной пещеры, словно некая постыдная часть истории и древнего зодчества.
   -Почему у всех нормальные красивые двери? А у нас как будто из склепа украденная? - стонали мы.
   -А ну сть, разорщицы! - с какой-то неизъяснимой горечью отмахнулся от нас ломиком плотник, и занялся выкорчевкой старых косяков.
   Мы послушно замолчали и стали кусать губы и заламывать руки. Но когда я разглядела на двери со стороны стены огромные пазы для засова и рассмотрела некоторые неточности в действиях плотника, я смолчать не смогла и взвыла:
   -А-а! Родненький наш, не погубите! Не делайте, пожалуйста, засовом наружу! Нас же закроют, как пить дать, как мы учиться-то буде-эм?
   Плотник досадливо крякнул, отрываясь от работы с видом мучимого зубной болью, потом поглядел на дверь, на косяк, потом опять на дверь, почесал затылок, но петли в итоге перебил. В толпе разочарованно вздохнули. Наконец монстр был установлен и нам торжественно вручили три ключа на огромном, как у тюремного привратника, кольце. А у меня зародились некоторые подозрения относительно прежнего места жительства двери. Плотник, отойдя на пару шагов, полюбовался проделанной работой, повеселел и удовлетворенно кивнул:
   - Такую не выжечь и не выломать! - подхватил инструменты и, попросив ребят унести старую дверь, насвистывая, ушел куда-то по своим плотницким делам.
   -Такая сама кого хочешь выжгет и выломает, - медленно проговорила я, внимая тому, как теперь будет выглядеть комната из коридора.
   -Теперь все будут говорить, что эта комната для особо злобных и буйных, - проворчала Тамарка.
   -Да уж, я бы сказала, что за такой дверью можно удержать само Зло, оно попросту побоится к ней подойти. Чувствую, сегодня или завтра появится еще одна страшилка на ночь, - сказала я, притворяя за собой дверь. Изнутри она выглядела особенно удручающе.
   -Надо будет хоть покрасить ее что ли, - вздохнула Тамарка, снова усаживаясь рисовать плакат.
   Весь оставшийся вечер из-за двери слышались приглушенные голоса. Создавалась ощущение, будто к ней водили экскурсии. Ее то и дело дергали, и она мелко тряслась как в лихорадке и побрякивала своим железом. Пару раз дверь пытались проверить на прочность. Один раз в нее запустили чем-то тяжелым, а во второй попытались выбить плечом. Мы с Томкой, заинтересованные криками боли, вышли в коридор. Бедолагу со сломанной рукой уже уводили в знахцентр, а мы сорвали повешенное кем-то на дверь объявление: "Шоу живых упырей. Вход - одна серебрушка. Выход - десять". Рядом был схематично изображен довольно грустный упырь, только почему-то один.
   -А неплохая идея кстати, - поцокала языком Тамарка.
   Наконец мы домалевали рисунки. Вышло штук десять плакатов с персонифицированной Зимушкой-зимой, снеговиками, кострами, снопами хлеба, караваями и прочей атрибутикой надвигающегося праздника. Во вторник с утра их предстояло увеличивать и растягивать на стенах зала, один - на занавес, а еще часть вывесить в коридорах.
  
   Воскресенье тем и хорошо, что нет никаких занятий и спать можно хоть до обеда. А у некоторых счастливчиков и в субботу занятий не бывает. Но, приученные к режиму в будни, ученики просто физически не успевают войти в нормальную сондообеденную колею. И поэтому, кряхтя, встают к завтраку, понимая, что звонком на подъем к приему пищи хрупкий хребет сладкого сна уже все равно перебит. Хотя в понедельник в разговорах меж собой все всё равно с мечтательными улыбками вспоминают:
   -М-м-м! Скорее бы воскресенье! Можно спать сколько влезет!...
   Я привычно села, открыла глаза и вздрогнула, хватаясь рукой за сердце:
   -Тьфу, ты, жуть какая! Совсем забыла про новую дверь. Никак не привыкну, - пробормотала я и попила водички.
   -Эй, Тамарка! Э-ау-а! - я зевнула и потянулась, - Вставай, а то завтрак пропустишь!
   Подруга промычала что-то нечленораздельное и залезла головой под подушку. Я метнула в нее свою и полезла за одеждой.
   Когда мы спустились вниз, холл просто бурлил.
   -Чего это они? Завтрак что ли отменили? Бастуют?
   -Непонятно, - нахмурилась я. - Пойдем ближе.
   Но ближе идти не пришлось. То, что так заинтересовало и взволновало всех, было просто огромных, от пола и почти до потолка, размеров. На том месте, где в холле раньше была просто синяя стена, сейчас висела одна очень занимательная картина, я бы даже сказала картинка. Люди, которые замечали нас, замолкали и пихали в бок своих соседей, кивая на нас. Цепная реакция пиханий и кивков постепенно охватила всех и через минуту все затихли и перед нами расступились, позволяя лицезреть творение во всей красе. Тамарка рядом со мной покраснела до пальцев на ногах, а я просто стояла, сжимая зубы, кулаки и суровея ликом.
   -Та-а-ак, - нехорошо протянула я, наконец, таким голосом, что кто-то из сильно рядом стоящих девушек упал в обморок.
   -Только вот Лорга с командой они зря сюда пририсовали. Боюсь, им это не очень понравится, - неуверенно высказала свое мнение Тамарка.
   -И долго вы позировали? - брякнул вдруг кто-то в тишине. И толпа, конечно, не выдержала. Заржала так, что стены дрогнули.
   Я быстро подошла вплотную к стене, надеясь сорвать творчество, но куда там! Пальцы безрезультатно пошкрябали по краешку. Мерзкая похабщина как будто вросла в стену!
   Я погрозила ей кулаком, мол, это мы еще посмотрим, кто кого, схватила Томку за руку и потащила обратно в комнату. Есть уже все равно не хотелось, жажда мести перебила аппетит. Но мы даже не успели сбросить первый пыл (Тамарка пламенела вся, будто ее на сковороде пожарили, а я же обошлась горящими сухим жаром щеками и злобным огнем глазами) и перестать ходить взад вперед по комнате (ну, это уже я одна), как в дверь затарабанили.
   -Кто? - рявкнула я, хотя мне было все равно, кто бы ни был - убью, чтобы расслабиться.
   -Любовнички! - тоненькими голосками раздалось из-за двери. Я порывисто провернула ключ и отошла вглубь комнаты.
   Парни, заметив нашу обновку, видимо, вначале остолбенели, потому что, войдя, даже сперва забыли о цели визита:
   -Ну у вас и дверь! Меня чуть кондратий не хватил! - сказал Никас, настороженно косясь на монстра.
   -Ее надо в классификацию нечисти заносить, как отдельный вид! - пробормотал Кафык.
   -Вы для этого сюда пришли? Поговорить о двери? - рявкнула я, раздувая ноздри.
   -Ого, какая ты горячая! - хохотнул Сапень. Мне и этого хватило, я подбежала и, толкнув его в грудь, заорала:
   -Да вы после того, что там нарисовано, вообще обязаны на мне жениться!! Ты и Лорг! Оба!!! - визжала я.
   -А я что, на Томке и на Никасе? - перевел на себя мою логику Маркус.
   -Давайте не будем вспоминать, кто там с кем и что делал, - выдавила красная, как помидор Томка.
   -Успокойся, - сказал Сапень, удерживая меня за запястья и придавив носки туфель, когда я попыталась его пнуть. - Ты думаешь, что нам это нравится?
   Я даже замерла, забыв извиваться и вытаскивать прижатые стопы. Сапень посмотрел в мои сузившиеся глаза, и до него дошло, что он, кажется, что-то не то сказал.
   -Ну, не прилюдно же, - пробормотал вконец запутавшийся Сапень и уже сам покраснел. Но у меня уже первая агрессия прошла, и я махнула зажатой им рукой:
   -Забей! - и села на кровать. Меня отпустили. Парни тоже расселись кто где.
   -И ведь как ловко устроили, занятий нет, у преподавателей выходной, официально наказывать некому, - сказала я, проворачивая между пальцев чистое перо.
   -Одноклассники? - спросил Лорг.
   -Кроме этих проныр больше некому, - сказала я и хмуро вскинула взгляд: - Вы что ли не поняли, что пакость-то с подтекстом? Один в один как картинки со шпаргалок. Вот, мол, раз так нравится, получите.
   -А мы-то здесь причем? - спросил Маркус.
   -И главное, как реалистично нарисовали, - вякнул Кафык и смутился, - я не в том смысле, а... что лица похожи один в один.
   -И что будем делать? Они ее каким-то заклинанием намертво присобачили, - сказал Никас.
   -Картиной лучше и не заморачиваться. Наверняка до завтрашнего дня не отдерется. Они еще те мастера хитрые заклинания выискивать, - я усмехнулась, глядя на все еще чуть цветные лица Кафыка и Лорга.
   -Зря все-таки они нас приплели, - вздохнул Лорг. И мы на два голоса объявили: - Будем мстить!!
   Первая моя мысль была на правах художников предстоящего концерта растянуть аналогичную картину с мстителями на занавесе сцены. Но, во-первых, врагов было много. Во-вторых, я сомневалась в наших с Томой художественных талантах, так что мальчики у нас вполне могли выйти на одно лицо (и не только лицо) с девочками. И, в-третьих, но не по важности, то, что это было бы чистой воды самоубийство, потому как директор лично назначил нас малевальщицами, и ему бы даже гадать не пришлось, чтобы ткнуть пальцем в виновных за срыв концерта. И после такого нас бы и новая дверь не защитила.
   Я встала и хлопнула свое перо на стол. Тома, перехватившая мой взгляд, заулыбалась абсолютно безумной улыбкой, при которой зубы верхней челюсти по-кроличьи перекрывают нижнюю губу, ноготочком подщелкнула ко мне черновую бумагу, и я оглядела друзей:
   - Итак. Значит, говорите, вся школа знает, где я гуляла...
  
   -А вы знаете, знаете, - делая страшные глаза и огораживаясь ладонями, шептали друг другу ученики, - та девчонка с бытового-то, что в подвале потерялась...
   -Дак нашлась же она, живая вроде!
   -Нашлась-то нашлась, но и она еще в подвале кое-что нашла, - с видом экспертов поднимали брови сплетники.
   -Да-а? - проникались интересом слушатели.
   -Говорят, - тут следовало метание глазами по сторонам, - что она нашла какие-то записи о сокровищах Труля Шлисовича, и теперь знает, как до них добраться!
   Слушатели неверяще хмурились:
   -Какие у Труля Шлисовича сокровища? Он же сам в лохмотьях ходит!
   -А-а-а, - мотали пальцем рассказчики и понижали голос, - все же знают, что в подвале школы сокровища князя Ширмея несметные спрятаны.
   Собеседники согласно кивали, хотя и узнавали об этом только что. А объяснения меж тем продолжались:
   -Завхоз часть их нашел и хитро спрятал. А сейчас остальные ищет. И именно поэтому пропала в подвале часть учеников: они случайно находили сокровища, а завхоз их убивал и себе все присваивал.
   Слушатели пораженно ахали и проникались доверием к такому достоверному объяснению. То, что в подвале пропадали люди, известно всем, а значит и остальное - правда наверняка.
  
   -Левее, левее бери! Так, теперь нижний край, - надрывался Егор, помогая нам развешивать плакаты.
   На сцене вовсю шел прогон будущего концерта. Линель Ивановна широким жестом распорядителя концерта освободила от уроков занятых в постановке учеников. Некоторые из них уже выступили, но все равно предпочитали сидеть в зале, закинув ноги на спинки впередистоящих кресел, и смотреть на других артистов, чем возвращаться к надоевшим лекциям, контрольным и лабораторным. А мы занималась украшением зала. На одной стене уже выросли весело улыбающиеся и держащиеся за руки снеговик и сноп пшеницы. А на другой прямо сейчас разрасталась Зимушка, плотоядно глядящая на румяный каравай.
   -Веник, да закалывай ты, сейчас же отвалится! - вскричал Егор, тыча пальцем в верхний угол увеличенного плаката. Но отвалился не плакат, а сам Веня, под которым поехала лестница. Раздался грохот и мат обычно спокойного Вени:
   -А-а! Ты ж ...! Какой ... не закрепил лестницу! Твою ...!
   -Да ладно, - как-то примирительно проговорил Егор, тишком отодвигаясь назад, - все же целы. А вот мы сейчас закрепим и, не торопясь, всё повесим.
   -Так, - вмешалась Линель Ивановна, отрываясь от просмотра народной поскакухи школьного танцевального коллектива "Магишня", и выдвигаясь к нам, - потом довесите. Ваш номер через один, идите готовьтесь. Марш-марш!
   Мы послушно прошлепали за кулисы и надели костюмы. Облачения нам выдали согласно распеваемым частушкам, так что коллектив у нас получился довольно разношерстный. Мне выделили наряд королевишны, правда из-за этого вторую частушку наказали подгонять под первый образ, и сейчас я цепляла заколками на голову вырезанную из желтой бумаги корону и на виски вырезанные из бумаги же кудряшки. Тамарка была деревенской девахой в цветастой косынке и с намазанными свеклой щеками. Также присутствовали: скоморох-самовар с сапогом на голове, дед-лесовик с седой бородой и в лаптях, болотная кикиморка, маг в старомодном магическом колпаке, волк зубами-щелк, сине-зеленый кладбищенский упырь и многие другие веселые персонажи.
   -А сейчас выступает коллектив песенников-частушечников! - коротко, хотя я знала, что на время концерта заготовлен двухминутный переходный спич, объявил ведущий концерта Димрий, старшекурсник с природного, облаченный в коричневый элегантный сюртук и тесные до неприличия брюки. Ведущие были одеты в типичные цвета праздника и тоже должны были символизировать хлеб и зиму. Красавица-соведущая Димрия Интра с факультета предсказателей померила для нас с Томкой, Растой и Альей свое роскошное белое платье, которое до концерта не надевала, боясь испачкать. Мы чуть не закапали завидущей слюной пол, и само платье еще и потому, что данные у девушки были просто великолепные.
   -Все караваи и снопы пшеницы будут у твоих ног, - заверили мы счастливую Интру, глядя ей куда-то в декольте, которое было глубиной до пупа.
   Мы отработали свой номер, генеральная репетиция меж тем продолжалась.
   -Следующий номер - фокусы с метанием ножей! - надрывался Димрий, а мы довесили свой плакат, после которого нам оставалось только заняться занавесом. Пришлось прогнать Линель Ивановну смотреть концерт с другой стороны закрытого занавеса непосредственно перед выступающими. За занавесом раздались вскрики ужаса, и туда тут же проследовали некоторые ученики из зрительного зала, но большинство осталось лениво сидеть на местах, и помогать нам советами и выкриками с места. Некоторые особенно веселые предлагали, чтобы удобнее было растягивать плакаты встать мне и Томке в другие позы, но когда я метнула одно обездвиживающее заклинание, пошлые намеки временно прекратились. И вскоре занавес превратился в кутерьму с Зимушкой в окружении снопов, снеговиков, караваев, хороводов, костров и все это великолепие брали в кольцо стада до жути огромных снежинок. Боюсь даже вообразить, сколько случилось бы травм, если зимние осадки и в самом деле были таких размеров. Сразу представлялись прохожие, с дикими воплями бестолково мечущиеся по улице со снежинками, засевшими в головах и лбах, и несколько добродушно ухмыляющихся умников, в полуприседе проходящих мимо в кирпично-цементных широкополых шляпах, придавленные их весом: "Дурачье! Надо слушать прогноз погоды магов".
   По личному распоряжению директора лекции сегодня были сокращенные, и после проведенного раньше времени обеда всех учеников аки стадо блудных овец погнали на концерт в актовый зал. Дезертиров строго отлавливали зоркие сопровождающие преподаватели и усаживали в самых первых рядах, откуда им сбежать незаметно было практически неосуществимым предприятием. Пришла также парочка высоких гостей из МагГистрата, которая хлопала и умилялась, глядя на выступающих учеников. Артисты подправили грим, размазавшийся во время репетиции, и, прогнанные до этого дотошной Линелью Ивановной, выступили великолепно. После концерта я отправилась часок пошляться по школьным коридорам, надеясь, что рыбка уже заглотила наживку. Ученики сразу после мероприятия отправились в город на народные гуляния, так что школа обезлюдела, что должно было только обрадовать тех, кого я караулила. И результат, основанный на довольно зыбкой почве, как ни странно, не заставил себя ждать. Я уже по третьему кругу обходила коридоры первого и второго этажей и потерянно гремела ключами, когда меня издалека окликнули:
   -Эй, ты!
   Я, внутренне навострившись, развернулась. Ко мне неспешной походочкой приближалось человек семь народу вместе с (кто бы сомневался!) Мариской и Еремой. Они надвигались на меня, как скала, я с видом потерявшегося кутенка отодвигалась, пока не уперлась спиной в стену. Меня тут же окружили не очень плотным полукругом.
   -Что вы от меня хотите? - дрожащим голоском спросила я, делая храбрый вид.
   -Поговорить хотим, - Ерема выдвинулся вперед. Я задрожала и попробовала врасти в стену, когда он подошел совсем близко.
   -До нас дошла информация, что ты сокровища обнаружила, - негромким голосом поведал он. Я загнанно сглотнула и смотрела на него расширенными от страха глазами.
   -И что? - хватило у меня смелости просипеть.
   Он совсем прижал меня к стене и, зыркнув по сторонам, негромко пробасил:
   -Слышь, Варька, делиться надо. С ближними.
   Я помолчала, раздумывая, потом понаглела лицом:
   -А ты встань подальше, и будешь дальним, - доверительно посоветовала я и, оттолкнув его от себя руками, петухом уперла руки в боки и расхохоталась: - Это с вами, что ли делиться?! Ха-ха-ха! С какой это радости? Да я лучше голой на морозе спляшу!! Или с бероедом за ручку поздоровкаюсь!!
   Ерема, по-моему, слегка опешил и судорожно думал, какие тогда методы запугивая ко мне применить.
   -Смотри, пожалеешь. Тебе же будет хуже. Мы предупредили, - в итоге нахмурился Ерема, а с ним остальные.
   Я в ответ на это лишь дико завращала глазами:
   -В ближайшее полнолуние я стану сказочно, нет, феерически богатой!!! - прошла напролом между Куней и Жицем и ушла по коридору, сумасшедшее хохоча, вскидывая время от времени руки и голову к потолку и воспроизводя: - Невероятно богатой!! А-ха-ха-ха!!!
   И, скрывшись с чужих глаз, потрусила в комнату за верхней одеждой, тихонечко как мышь подхихикивая. Мне надо было любым образом создать вид, что я абсолютно свихнулась на почве своего обнаруженного сокровища. И, судя по растерянному виду вымогателей, я своего таки добилась.
  
   На площади было не протолкнуться от праздно гуляющего народа. И я боялась, что так и не найду здесь своих товарищей, но они выловили меня сами:
   -Ну? - спросили все с горящими взглядами.
   Я подмигнула, выставив вверх большой палец.
   -И что? - спросили у меня.
   -А когда у нас ближайшее полнолуние? - спросила я лукаво.
   -В эту пятницу, - с готовностью доложили мне.
   -Значит, ждем пятницы, - подергала бровками я и храбро направилась в эпицентр гуляний. Здесь уже вовсю водили хороводы, жгли огромный костер, который взметывал наверх веселые языки пламени. В стороне от костра сваляли огромные белоснежные фигуры Зимушки и снеговика. Собственно, отличались они только гигантской морковкой в носу у одного и косой из хлебных колосьев у другой. Снег на площади был серый, грязный и топтаный-перетоптанный. Тут и там играли на гармонях, распевали песни, окрест сновали лотошники с леденцами и печатными пряниками - красота!
   Я нацелилась на самый большой хоровод вокруг снежных фигур. Друзья шли вместе со мной. Народ потеснился. Мы с Томкой встали во внутренний круг хоровода, парни - как положено - во внешний. Женщины шли по часовой стрелке и распевали:
   -Ой, ты зимушка белая!
   Ой, ты зимушка ледная!
   Прими, прими ты наш подарок
   Сытна, мягка каравая!
   - и на этих словах крошили караваи и бросали в центр круга, поклоняясь Зиме. У нас с Томкой на двоих была одна краюха, мы щедро разломили и сыпанули. Дальше хоровод снова взялся за руки (это в идеале, а на самом деле руки были заняты караваем и народ цеплялся за соседей тем, на что хватало фантазии, чаще всего локтями). Внутри круга в лихо заломленной шапке весело ходил на присогнутых и играл гармонист. Оба хоровода, разгоняясь, заголосили припев:
   -Хоровод, хоровод, зимнее ярило!!!
   Пусть кружится хоровод, ярче чтоб светило!!!
   У-у-ух!
   Далее темп замедлился. Хороводы просочились один в другой и теперь уже мужчины шли по часовой стрелке, а мы - против:
   -Землице дай покоя!
   Ребятне - веселья!
   А народу - праздник
   Зиме поклоненья!
   - и они с поклонами крошили караваями внутрь. Некоторые особо озорные парни на спор целились хлебом в гармониста. Тогда музыка несколько комкалась, сбивалась и сопровождалась взрывами смеха, потому что гармонист попался юркий, на празднике играл на первый год, уворачивался, пригибался, отпрыгивал и вообще старался побыстрее проскочить на противоположную сторону хоровода и укрыться там. Что было довольно затруднительно, потому что и на другой стороне у народа настроение было веселое и шебутное.
   -Хоровод, хоровод, зимнее ярило!!!
   Пусть кружится хоровод, ярче чтоб светило!!!
   У-у-ух!
   И опять смена хороводов. Те, кто уже разбазарил свои караваи, покидали хороводы, на их место прибывали другие горожане с еще целыми краюхами.
   -У пшеницы волосья -
   Золотые колосья!
   Теплое как солнышко
   Каравая донышко!
   Вдоволь наплясавшись, накрошившись и напевшись, мы веселой гурьбой вывалились наружу. Выловили лотошника в красном фартуке, надетом поверх тулупа, и, будучи изрядно оголодавшими, смели у него половину товара. Пошатались меж торговых рядов, посмотрели на разнообразные товары. Парней полчаса нельзя было оторвать от лавки оружейника, нас с Томкой - от цацок, бряцок и заколок, зато магазин с тканями мы, заговорщицки переглянувшись, проигнорировали и прошли мимо. В понедельник нам удалось вынести с отработки две шелковые рубахи и легкий летний сарафан, запихав их под кофты и занавесив фуфайками. Но тоненькой одежды, которая была в сложенном состоянии незаметной под толстой зимней одеждой, было мало, а что сделать с платьями, которые обладали пышными многослойными юбками, мы пока не знали. Томка предложила распороть и выносить по частям, но портить красоту не хотелось, все-таки некоторые части платьев были идеальными и в перешивании не нуждались, а просто оставить платья в подвале и забыть мы не могли, жадность проклятущая не позволяла. Мол, раз дорвались, то уж грести по полной. Кстати, Труль Шлисович теперь стал завязывать нам на руку по тоненькой веревочке с маленькой из фиолетового камня бусинкой, которые, как он признался, служат для того, чтобы если опять заплутаем, находить нас, или то, что от нас останется (это было сказано в мою сторону с особенно страшно прищуренным взором).
   Маркус купил себе свистульку-синичку и теперь шел, выводя ей трели. Правда сначала чуть не довел до разрыва сердца нас с Томкой, когда незаметно подкрался сзади и, что было силы, дунул в нее возле наших ушей. Потом мы посмотрели на выступление потешников-скоморохов на открытой деревянной сцене. Кто-то высказал предложение пойти отмечать празднество в трактир, но, подумав, мы отбросили эту идею до других времен - сегодня данные заведения были чересчур людными. И пошли дальше кататься на горки, уже оккупированные молодежью, и разрумяненные, с ног до головы облепленные снегом, вернулись в школу только поздно вечером.
  
  
   В среду занятий у нас было мало и заканчивались они задолго до обеда, поэтому мы с Томой решили сходить до рынка, тем более что в город не выходили с начала нового семестра, если не считать за вдыхание свободы гуляний и того раза, когда я как угорелая выбегала за обещанным Афанасию молоком. Шел романтичный пушистый снежок, я и подруга, смеясь, ловили его губами. В карманах позвякивали кошели со стипендией, мы хотели подкупить немного провизии в личные закрома и по паре заколок и лент в целях девического душевного наслаждения. Когда в поле зрения появился бывший трактир "Мама Зоя" мы с Томкой, не сговариваясь, замедлились и остановились.
   -Надо, наверное, зайти, поздороваться, - неуверенно предположила я.
   -А если нас не успеют избить, то и извиниться, наконец, - таким же тоном отозвалась Томка, хотя на лице у нее уже начинала блуждать та самая глупая улыбочка, которую романтики называют влюбленной и мечтательной.
   Снаружи бывший трактир не изменился, разве что уже не имел соответствующей вывески. Земля возле привязи была потопана конскими копытами, с заднего двора доносилось лошадиные всхрапы и ржание. Да и человеческих следов было предостаточно, видимо здесь рабочие-ремонтники сновали как муравьи. Запамятованное в тот раз заклинание на этот раз мы помнили и, потоптавшись с минуту у входа, все-таки поднялись по крыльцу и толкнули дверь.
   Столы были чуть отодвинуты в центр. Одна из стен была на треть криво покрашена в светло-зеленый цвет. Модифицированная нами стремянка, наклонившись по высоте, теперь стояла прислоненная в углу, и на уголки бывших ступенек была обильно навешана верхняя одежда. И все. Больше никаких следов ремонта видно не было. Зато ремонтников имелось - хоть отбавляй. Человек восемь столпились около одного из столов и бурно тыкали пальцами в какие-то бумаги, разложенные на поверхности, видимо, обсуждали проект или ремонтную смету. На звук открывающейся двери они резко развернулись, разом замолчав. Дневной свет лился через окна, но в помещении было сумрачней, чем на улице. Однако когда через секунду глаза приспособились к свету в помещении, то они тут же удивленно приоткрылись вместе со ртом. Ремонтники все до единого оказались эльфами.
   Я почти сразу опомнилась от изумления и, вычленив из всех них одного, Адаманта, приветственно поперебирала ему пальчиками на согнутой в локте ручке:
   -Э-э, здрасьте! - и несмело улыбнулась присутствующим. Они гнетуще молчали, и меня посетило ощущение, что мы с Томкой вторглись невовремя и, кажись, сильно помешали ремонту. Тамарке же было наплевать на условности "вовремя-невовремя", она забыла поздороваться, по-моему, вовсе впав в блаженство от такого количества длинноволосых красавцев на один квадратный аршин, и пребывала в ступоре по соседству.
   -А-а, привет! - наконец-то отмер Адамант и, радостно скалясь, подошел к нам, одну руку он приветственно распахнул, другую прижал к бедру и, думая, что мне и Томе незаметно, помахал туда-сюда ладонью. Томе, наверное, и правда было незаметно. Ей сейчас вообще все на свете было незаметно, кроме эльфов. Кто-то из его друзей сразу засуетился и стал деловито сгребать со стола бумаги.
   -Мы помешали? - неуверенно предположила я.
   -Да нет, ничем таким мы тут с друзьями и не занимались, - улыбался Адамант.
   -Ремонт делали, да? - уже немного язвительнее спросила я.
   -Да, - поддакнул Адамант, хотел сказать что-то еще, оглядел помещение, крякнул и смолчал. Потом вновь развернулся к нам. - А вы просто так или по делу?
   -По делу? - изумилась я, судорожно стараясь представить, какие бы у меня могли быть дела к эльфу. Выходило лишь только, что дела не у меня, а у Тамарки, да и те откровенно неприличные. Адамант несколько смутился от моего откровенного разглядывания его фигуры, я сразу опомнилась и объяснилась: - Мы извиниться зашли за стремянку. Мы тогда забыли нужное заклинание, не смогли сразу исправить, поэтому зашли сейчас. Но вы, я гляжу, ее уже приспособили, - я так же, как только что Адаманта, разглядела новую вешалку.
   Томка за это время уже отошла от столбняка и, оттеснив меня плечиком, лебедушкой двинулась к стоящим у стола эльфам. И поочередно подошла к каждому, жеманно похлопывая глазками и кокетливо протягивая ручку для поцелуя (в первый раз, забывшись, так и протянула в варежке):
   -Тамара, - мурлыкала подруга. Я только рот открыла - никогда не видела ее такой.
   Эльфы сначала слегка оторопели, но потом с впитанной с молоком матери учтивостью и вежливостью облобызали протянутую девичью конечность и представились, проникновенно посмотрев в смарагдовые Тамаркины глаза:
   -Литириэль. Седимиль. Ажинтис. Риниэтиль. Гиарис. Нармитиль. Эльвариск.
   Я решила не гонять бедных парней по второму кругу и со своего места представилась:
   -А я Варвара, можно просто Варя.
   -Очень приятно, - покивали кавалеры и опять-таки представились, уже мне. Я тоже покивала, но пусть и прослушала имена два раза, все равно ни черта не запомнила, в голове они невежливо смешались в одну кучу "элей" и "тилей". Сами эльфы, хоть и были меж собой похожи, как братья - высокий рост, стройные, гибкие, но мужественные фигуры, длинные волосы, острые уши и смазливые физиономии, все же отличались друг от друга. Чертами лица, цветом глаз, цветом волос. Правда, про реальный возраст эльфов ничего определенного сказать было нельзя, но выглядели они молодо, ненамного старше нас. Одеты были в дорожные, но элегантные облегающие штаны, заправленные в них широкие рубашки на пуговицах, у некоторых были походные жилеты с карманами. Кстати, сам Адамант теперь тоже был одет в подобное, а не ремесленное одеяние, как в первую нашу встречу.
   -А-а, стремянка, - эльф задумчиво поглядел в ее сторону, будто в первый раз видел, но потом опомнился: - Да, ладно, я про нее уже забыл.
   -Понятно, - протянула я. - Ну, мы тогда пойдем, что ли, - сказала я. Ощущение, что мы здесь лишние не исчезало, а мешать эльфам лишь из вредности не хотелось. Я, мило улыбаясь, подошла и потянула подружку за рукав, но та, продолжая пятиться лицом к эльфам, вдруг резко затормозила, отчего я выпустила рукав и не обрела тесную связь с полом только благодаря поймавшему меня Адаманту. А Томка кокетливо вопросила у Адаманта, не угостит ли он девушек чаем. Я зашикала на обнаглевшую подружку, Адамант растерянно развел руками, глядя на товарищей, а потом улыбнулся:
   -Что ж, нам все равно надо передохнуть! Почему бы и нет?
   Его друзья были культурными личностями, гнать нас в шею тоже не стали и поддержали замечательную идею. Я, чувствуя неудобство, пошла помогать хозяину на кухню и утащила за собой подружку, чья улыбающаяся голова как стрелка магического компаса все время была направлена на группу знакомцев Адаманта.
   Наконец все уселись, ароматный чай был разлит, печенье и варенье в вазочках стояли на составленных столах.
   -Ну, как продвигается ремонт? - разрубая молчание, спросила я, выискав близкую эльфам тему.
   -Нормально, - кивнул Адамант.
   -Столько времени прошло с начала, видать второй этаж уже весь отремонтировали? - спросила я с видом знатока.
   -Да, - немного помявшись, выдавил несмелую улыбку эльф.
   -Ой, а можно я схожу посмотрю? - привстала я. Столько слышала про тонкий художественный вкус эльфов, что мне очень хотелось взглянуть на проделанный ими ремонт.
   -Нет!! - вскричали все эльфы.
   -Ладно, - опешив, пробормотала я, хлопаясь обратно на лавку. - Я просто так спросила, - и пробурчала себе под нос: - Чего ж так нервничать-то?
   -Просто там пол свежевыкрашенный, ходить нельзя, - оправдался Ажирис или как там его.
   -Ага, - согласилась я. Все помолчали.
   -А у вас как дела в школе? - спросил Адамант, прихлебывая чай из огромной кружки.
   -Отлично, - расцвела улыбкой Тамарка. Я поперхнулась чаем, сидевший рядом Эльвариль заботливо похлопал по спине. Это с отработкой и не допуском до коронации отлично? С похабной картиной, половину воскресенья провисевшей на стене в холле и с тем, что нам теперь через шаг все встречные ученики мужского пола делают пошлые намеки заглянуть к ним и оценить художественный талант - отлично? Я возмутилась и поведала эльфам о постигших нас проблемах.
   Под конец повествования обстановка разрядилась, а эльфы вдоволь насмеялись.
   -А ученики будут помогать в охране на мероприятиях, или на самой коронации? - под шумок поинтересовался Гиациль.
   -Везде, - махнула я рукой с надкусанным печеньем.
   -А какой у них будет допуск? У них будут специальные пропускные жетоны или опознавательные знаки? - спросил... э-э... Намириль.
   -Не знаю, - подумав, ответила я. Тут мне взгрустнулось, потому как мне и самой не помешал бы какой-нибудь жетон, чтобы хоть как-то попасть на коронацию и выиграть пари.
   Мелькнула отчаянная мысль проникнуть на коронацию, спрятавшись под мантией кого-нибудь из друзей. Воображение охотно изобразило охранника, с прищуром разглядывающего четыре ноги, торчащие из-под мантии, и с подозрением тыкающего пальцем огромный, оттягивающий ткань живот в целом стройного Сапня; Сапня, придумавшего глупую отговорку про внезапную беременность; и затем ускоренные роды на месте с моим появлением на свет. Я невесело вздохнула.
   -Неужели им на дополнительных занятиях про всю систему охраны рассказывают? - поинтересовался Сидимиль.
   -Да не знаю я, - тоскливо отозвалась я, - Мы же не ходим на эти занятия.
   Скучать нам с Томкой не дали, рассказали интересные дорожные байки. И только когда пробили городские часы, мы с Томой поняли, что засиделись, и что на рынок сходить так и не успели.
   -Нам пора, - прокряхтела я, вылезая через лавку из-за стола.
   -Да, - грустно подтвердила Тамарка, отлипая от бока Риниэля. - У нас сейчас в школе обед.
   Я, заметив потрясенный взгляд Намирэля, поспешила его заверить, что это не мы такие проглоты:
   -Нас после обеда сразу ждут на отработку.
   Парни понимающе улыбнулись. Мы с Томкой на прощанье остановились у выхода, и тут мой взгляд упал на многострадальную стремянку. Я повернулась к сияющей счастьем Тамаре:
   -Том, давай все-таки, переделаем обратно стремянку. Поможем ребятам. Им, поди, тяжело ремонт без нее делать.
   Подружка, не глядя на меня (точнее, глядя не на меня), кивнула. Мы достали палочки. Эльфы перестали переговариваться и с интересом глядели на нас.
   -И-и..., - скомандовала Томка. Мы, зажмурившись, затрясли палочками в сторону конструкции, синхронно заговорили заклинание на расклеивание, затем продолжили его новым заклинанием сращивания и, закончив, открыли глаза. Стояла потрясенная тишина. Стремянка довольно неплохо распалась на составные части. Однако воедино эти компоненты соединяться не пожелали и вместо этого под разными углами хаотично вросли в потолок. Одна деревяшка, бывшая раньше ступенькой, вросла вместе с курткой, когда-то на ней висевшей. Куртка сейчас тихонько раскачивалась.
   -Э-э-э, - только и смогла проблеять я.
   -Мы сейчас все исправим! - вскинулась Тамарка.
   -Нет!! - заорали опомнившиеся эльфы, видимо, красочно представив себя с обломками стремянки, козырьками вросшими им в лбы. А я подумала, что сейчас они снова что-нибудь скажут про окрашенный пол.
   -Нам и так очень нравится, - поспешно сказал Гиацис.
   -Похоже на Кристальную пещеру с сосульками, - немного испуганно выдал Адамант. - Романтично. Нам нравится, - выдавил он, - Спасибо.
   -Ладно, - не стали спорить мы, еще раз попрощались и вышли. А я потом всю обратную дорогу до школы представляла, как сразу после нашего ухода эльфы суматошно бросились отпиливать приросшие к потолку ступеньки.
  
   Ночью я подскочила и резко села на кровати, чудом не заорав. Что-то мокрое и холодное прилетело мне в лоб. Я посмотрела вниз. На одеяле валялся снежок, холодный и мокрый. Я недоуменно посмотрела на Тамарку, подруга мирно посапывала. Форточка была открыта, и я с подозрением вперилась в оконный поем. В окне мелькнуло, снаружи свешивалась чья-то голова и плечи. Особо гадать мне не пришлось. Ладмир приветственно махнул рукой, а потом показал мне жестом, чтобы я спускалась. Вылезать на ночной мороз из теплой кровати не хотелось, но любопытство победило и я, мысленно посылая проклятья на голову Ладмира, сонно натянула гамаши, носки, поверх ночнушки надела юбку и кофту, подхватила валенки, фуфайку и платок и на цыпочках выскользнула в коридор. Школа была темна и тиха. Я влезла в одежду, бесшумно сбежала по лестнице, толкнула дверь и вышла на крыльцо. Было безветренно, ясные звездочки глядели с неба, выдыхаемый воздух клубился парком на морозе. Я огляделась, Ладмира не было. И вдруг откуда-то сбоку подскочила темная тень, которая схватила меня за горло и со смаком припечатала в подвешенном состоянии к стене возле главного входа.
   -Ну, привет! - совсем неприветливым голосом поздоровался Ладмир.
   -И тебе не болеть, - прохрипела я кое-как и постаралась вдарить ему коленкой по интиму, но агрессор на долю секунды опередил меня и навалился на мою ногу так, что я теперь вообще с трудом могла шевелиться. И то только нижней челюстью. - Бесноватый! Че те опять надо?
   -Я слов на ветер не бросаю, - процедил мне Ладмир прямо в лицо. Красные глаза были недобрым образом сощурены. - Придется отвести тебя к кридою на знакомство.
   - Слышь, как там бишь тебя... вампир! - сипло возмутилась я и попробовала поизвиваться, но не вышло. - Совсем с ума вылез? Я ничего не делала!
   -Ты проболталась! Кому?! Говори?! - негромко, но ужасно страшно спросил Ладмир и, встряхнув, опять припечатал к стене.
   -А-а! Помогите! Убивают! - попробовала вскричать я, но вышел только предательски-жалкий сип, к тому же Ладмир зажал мне рот ладонью. Уж тут я себя сдерживать не стала и, плотоядно растянув под ней губы, грызнула мерзавца! Ладмир ладонь чуть отодвинул, но не убрал, зато зажал мне пальцами нос, из-за чего кусание пришлось немедленно прекратить.
   -Не говорила я никому, - примирительно прогундосила я из-под ладони. - Что мне жизнь, что ли, не мила?
   -Вспоминай! Может, случайно сболтнула лишнее, - чуть ослабив схватку и отцепившись от моего носа, приказал Ладмир.
   -Не говорила я! Чем хочешь поклянусь, и близко не заикалась! - негромко возопила я и, округлив глаза, добавила: - Даже Тамарке! - Ладмир смотрел задумчиво. - Да что случилось-то?! - я ехидно спросила: - Неужели кто-то пробовал забраться в пустые и никому не нужные лаборатории?
   Ладмир, наконец, отпустил меня. Я, почувствовав ногами твердую поверхность, в изнеможении привалилась обратно к ставшей теперь надобной стене.
   -Ну? - вяло потребовала я. Парень молчал. - Говори! После того как чуть меня не убил, ты мне просто обязан все рассказать, - зашипела я, отлипая от стены, медленно надвигаясь на Ладмира и тыча в него пальцем. Тот задумчиво постоял, а потом схватил меня за палец и заложил мою руку в свой локоть:
   -Хорошо. Пройдемся? - и, не дожидаясь ответа, поволок меня куда-то по тропинке вглубь школьной территории. Ладно хоть, ночь была лунная, и я могла видеть, куда ставлю ноги.
   -Эй, - я сопротивлялась, попробовала тормозить валенками, затем вырвать руку, но ничего не выходило. - Ну уж нет! Сейчас еще отведешь меня в подвал к кридоям! Хвос ведь знает, что у тебя на уме!
   -Ты мне не веришь? - Ладмир приостановился, удивленно глядя.
   -А ты как думаешь? - в свою очередь искренне поразилась я.
   -Я ничего тебе не сделаю, - подумав, выдал Ладмир таким проникновенным голосом, что все мои сомнения наоборот только увеличились раза в два, а то и в три. Но делать было нечего, пришлось расслабиться и изобразить доверие. Палочку свою я неосмотрительно оставила в комнате и сейчас кляла себя за безалаберность. Парень же был минимум раз в десять сильнее меня и, вздумай он действительно покормить мной полудемонов, я была бы без проблем скручена им в бараний рог и доставлена в пункт назначения.
   Минуты три мы молча двигались прогулочным шагом, а потом Ладмир негромко сказал:
   -Пропал один кридой.
   До меня дошло не сразу, остановилась я только секунд через пять:
   -Что?!
   -Ш-ш! - Ладмир приложил палец к губам и оглянулся. У меня от его оглядок мурашки по спине забегали, и ухнуло в животе, я машинально посмотрела вслед за ним, подозревая, что как пропал кридой, так сейчас и найдется. За нашими спинами. Но никого поблизости не было, и я шепотом повторила:
   -Что?!
   -То, - передразнил Ладмир. - Пропал вчера или сегодня утром из закрытой комнаты, ни его, ни чьего-либо еще трупа, ни следов. Охранные заклинания, как и прежде, работают. Я и обнаружил-то случайно.
   Я глупо хлопала глазами и ноги переставляла автоматически. Мозг отказывался представлять, КАК мог исчезнуть огромный зверь из тщательно защищенного (по словам Ладмира) подвала, и где и кого он сейчас кушает.
   -И ты всерьез подумал, что я или кто-то из моих знакомых мог позариться и выкрасть кридоя? Зачем? Держать под кроватью в качестве домашнего зверька? - нервно хихикнула я, сразу представив огромного спящего зверя и кровать с оторванными от пола ножками, мерно вздымающуюся верхом на его волосатой спине.
   -Я просто не знаю, что думать, - вздохнул Ладмир.
   -Может, он взял и умер? - предположила я. Ладмир прожег меня взглядом.
   -А где же тогда тело? - ехидно поинтересовался он.
   -Вознеслось на небо. Или куда? В преисподнюю. Может самовоспламенилось и сгорело без остатка. Кто знает, как там у них, у полудемонов-то? - пожала плечами я.
   -Это не шутки, - серьезно ответил Ладмир. - Никаких сообщений, похожих на упоминание о кридое пока не поступало, а это значит...
   -Что их просто уже некому передать? - встряла я.
   -Что, скорее всего, его кто-то украл, вывел, похитил. И этот кто-то может удержать кридоя. Но кто? Как? И главное - для чего? - рассуждал Ладмир. - Мое мнение, что этот некто с неясными целями очень может быть опасен.
   Какое-то время мы опять шли молча. Мне на ум приходил почему-то только один настолько могущественный человек, самый могущественный в моем понимании - Тихон Петрович. И я судорожно перебирала, для чего бы ему мог понадобиться кридой. Выходило, что много для чего. Я сглатывала, таращила время от времени глаза, и меня бросало в жар, когда воображение рисовало картины приложения директором кридоя к наказанию особо неприлежных учеников. Я твердо зареклась опрометчивых шалостей не совершать, а только с тщательным заметанием следов.
   -Ну, а как у тебя дела? - сменил тему Ладмир.
   -Нормально, - пожала плечами я, - От коронации отстранили, одноклассники нас с Томкой ненавидят, в школе про меня думают либо крайне неприлично, либо очень негативно, и отработки еще осталось больше половины месяца.
   -А за что вас отстранили от коронации? - спросил Ладмир. Я искренне удивилась:
   -Ты, наверное, единственный, кто об этом еще не знает. Даже эльфы уже в курсе.
   -Эльфы? - насторожился Ладмир. - Какие?
   -Да они тут в бывшей "Маме Зое" ремонт делают, - бесхитростно выдала я.
   -Ремонт? - переспросил Ладмир.
   -Ну да, чтобы размещать гостей из делегации, которым места не хватит в Императорском дворце.
   -Так что там с отстранением-то? - как-то рассеянно спросил Ладмир. Я в общих чертах рассказала.
   -Кстати, ты не знаешь способ, как можно незаметно пробраться на коронацию? - вспомнила я под конец.
   -Тебе зачем?! - выпучил глаза Ладмир. - Собралась похитить Императора?
   -Сдался мне Император, - буркнула я. - Поспорила я.
   -Та-ак, - заухмылялся Ладмир. - А ставки?
   -Выиграю - семьдесят золотых мои, нет - буду прилюдно и обидно порота розгами, - еще более хмуро произнесла я, глядя исподлобья.
   -Лучше быть прилюдно поротой розгами, - назидательно проговорил Ладмир, - чем попасться Имперской страже под сабли. Знаешь, какие они будут нервные? Только подвернись им кто - сразу зарубят со страху, - и категорично провел перед собой рукой.
   -Ты-то откуда знаешь? - спросила было я. - Ах, ну да! Ты за свою жизнь, наверное, не одну коронацию перевидал, - и тяжко вздохнула: - Ладно, проехали.
   -Почему сразу проехали? - невзначай поинтересовался Ладмир.
   -Ты же все равно не знаешь, как пробраться, - махнула я рукой. Ответом мне было молчание. - Ведь ты не знаешь? - вкрадчиво переспросила я, взглянула на лицо, где блуждала самодовольная улыбочка, и ахнула: - Ты знаешь!!! - от восторга и удивления я затормозила, отпрыгнув в сторону, и завязла в сугробе. Ладмир одним рывком вытянул меня на утоптанную тропинку, а затем галантно извлек потерянный мной в недрах сугроба валенок.
   -Что за способ и откуда ты его знаешь? - вопросила я, натянув утрату на ногу.
   -Князя-то Ширмея ведь Император не просто так невзлюбил, - начал с предыстории Ладмир, хитро на меня поглядывая. Я жадно внимала. - Очень уж он был охоч до женщин, да и Императорских фавориток вниманием не обделил. Как выяснилось позже, зря. Квентин Пятый был истинным самодержцем - темпераментным собственником, ревнивым и вспыльчивым. И вот когда правда всплыла, от конкурента он избавился, на него заодно навешали всех собак по внутренним проблемам государства и убили, причем такой казнью, чтобы другим сластолюбцам повадно не было. Но тебе я не расскажу какой, мала еще, - предупредил мой вопрос Ладмир. Я было хотела возмутиться, что совсем взрослая и кое-кто ненамного старше, но потом вспомнила, что он не просто намного, а на очень много старше и смолчала. Вампир продолжал: - Так вот, способ, каким Ширмей по ночам проникал в Имперский замок, так из него и не вытянули, списали все на сильное колдовство и казнили. А только не колдовство то было, - сделал эффектную паузу Ладмир. Я подалась вперед с жадно горящими глазами. Вампир неожиданно клацнул клыками прямо у моего носа, я, вздрогнув, отдернула главное достоинство любопытных. - А катакомбы.
   Я азартно хлопнула себя по бедру:
   -Так я и знала! - хотя на самом деле ничего не знала. Ладмир посмотрел с недоверием и продолжил:
   -Первый этаж подвала до сих пор в родном виде. Остальные этажи по его подобию лабиринтами строились. Только запутаны-то ходы были отнюдь не случайно, - Ладмир подмигнул, - а чтобы скрыть и затерять тайные ответвления. Я и сам их случайно нашел.
   "Ага, небось, когда тоже в гости к фавориткам наведывался", - подумалось мне.
   -И у тебя есть карта? - с затаенной надеждой спросила я.
   -Нет, конечно, откуда? - поразился Ладмир, а я расстроилась, поняв, что лучше прилюдная порка, чем голодная смерть в лабиринтах катакомб. - Я тебе ее нарисую.
   Я неверяще взглянула на Ладмира и, завизжав, бросилась ему на шею:
   -Спасибо!!! - и мы полетели в сугроб. Я готова была расцеловать благодетеля, но мужественно сдержалась и вместо этого растянула рот в самой широкой из своих улыбок. Отплевываясь от снега, мы вылезли обратно на дорожку.
   Мы миновали летнюю физкультурную площадку, обогнули учительскую столовую, а затем свернули на тропинку, ведущую обратно к главному корпусу.
   -А когда ты ее мне принесешь? - допытывалась я, стараясь заглянуть Ладмиру в глаза.
   -Когда нарисую, тогда отдам, - загадочно улыбался Ладмир, - за половину выигрыша.
   -Что-о?! - возмутилась я, хватая ртом воздух. - Обнаглел совсем? Десять процентов и не медяком больше!!
   -За какие-то жалкие семь золотых? - наигранно удивлялся Ладмир и недовольно поджимал губы: - Да у меня эту карту с руками оторвут и за тысячу золотых! Пожалуй, найду себе менее жадного покупателя. А я-то хотел по старому знакомству... - и надувал губы, смотря куда-то в сторону.
   -Ха! Да ты найди такого дурака, который тебе поверит, полезет в древние катакомбы, да еще и на территорию школы как-то сможет пройти! - торговалась я. - А ученики у тебя ее шиш купят! За тысячу золотых скорее стукнут тебя чем тяжелым по темечку, ограбят, да сами пойдут картой торговать! А мои двадцать процентов не так уж и плохо!
   -Тридцать! - встрепенулся Ладмир.
   -Идет! - согласилась я, и мы хлопнули по рукам. Хотя я подозревала, что Ладмиру не так и нужны деньги, тут было скорее дело принципа.
   -А кстати, откуда это у твоих спорщиков такие деньжищи? Или они так сильно уверены в своей победе?
   -Да Мариска и Куня из дворянских семей, - хмыкнула я, - Ерема и Тилас - из купеческих. Что им стоит пощипать родительскую мошну? А вообще, скорее они и правда, как и остальные, уверены, что я проиграю, - я задумалась. - Я и сама была в этом уверена до сегодняшнего дня. На защиту Императорского семейства ведь лучшие маговские умы работают. Кто я против них?
   -А ты из какой семьи? - невзначай поинтересовался Ладмир.
   Я напряглась. Ненавижу эту тему.
   -Ни из какой, - буркнула я.
   -Так не бывает, - вкрадчиво заметил Ладмир. - Родители есть у всех.
   -И что? - еще больше нахмурилась я.
   -Как ты попала в Магическую ступень?
   Я молчала.
   -Варя, не забудь, карта есть только у меня, - мягко поговорил Ладмир.
   -Шантажист, - засопев, посмотрела я исподлобья: - Зачем тебе это? - Вампир только с улыбчивым вниманием смотрел в мое лицо. - И ничего интересного! Потерялась, нашли на дороге, я не помнила, где дом. - Сердце защемило от воспоминаний. Сколько раз мне вбивали в голову, что все было именно так...
  
  
   Краткое отступление от основного повествования.
  
  
   Север. Как много в этом слове... снега, льда, холода, оленей, ягелей, балыка. Это прародина моя. Лучше всех на свете я!.. Впрочем, это так, кхм, к слову.
   Так вот, север! Была я там, у деда, всего один раз - в возрасте шести лет. Сами мы с родителями жили много южнее, там, где не тянется насколько хватает глаз бесконечная тундра, перемежающаяся островками моховин и нижайшими кривенькими деревцами. Где в году не бывает бесконечного дня, сменяющегося бесконечной ночью. Страшна длинная северная ночь! Бесконечный мрак и столь же бесконечные толпы морозостойкой нечисти, скалящей зубы из каждого сугроба, постепенно подбирающейся к одинокому одындровому чуму.
   Тянутся ручонки когтистыя, лапки склизлыя к заметенной, присыпанной снегом стеночке...
   Но тут вспыхивает, щекочет во всю мощь искрами невидимая огородка, падает сожженный упырь, визжат, скаля зубы от боли, ослепленные и наполовину обугленные ледянки-ледяницы, уползают обратно в сугробы, поливая их зелено-синей жижей и сыпля ошметками, чуда южнее невиданные, там и не обитающие.
   Так жил мой дед-отшельник. Северный шаман. До сих пор помню долгую дорогу в несколько недель на поскрипывающем рыдване, загруженном гостинцами для старика и моих дядьев, кочевников-оленеводов. В зимнее страшное время они отходили южнее, туда, где хоть и невысоко, но выплывало солнышко над горизонтом; к основным своим жилищам, стоящим на огромных столбах, а сразу после скорее выгоняли оленей на ягелевый, блушвяной прокорм обратно в тундру. Проведывали старого деда, обновляли защитные наговоры, обряды, амулеты, защиты для своих семей и хозяйств, привозили дары, пищу, мягкие пыжиковые гагагли, расшитые слезами земли лунтаи. Просили благословенья для новорожденных, просили заговорить от нечисти веревки для ухища и для ночного обнесенья - нечисть не только в полярную ночь хотела жрать. Слушали новые прорицания, сказы о том, что приключилось за зиму, что произносили духи, говорящие с неба. Когда я была у деда, он тоже водил меня смотреть на разговоры древних предков. Ночью, когда почти все легли спать, он попросил одного из дядьев о чем-то (не помню которого, я в них путалась во всех, кроме одного, самого младшего, безусого и веселого - Уклиса). И скоро мы уже ехали в запряженном аргише. А потом остановились, и дед стал творить волшбу, что-то жечь и бормотать, вознося руки в небо, потом долго и монотонно бил в задубевший кожаный бубен так, что я сама не заметила, как заснула, пока меня не разбудили грубым тычком в плечо (дед не отличался лаской, скорее был молчаливо-надменен и груб). Я спросонья недовольно протерла глаз, а когда посмотрела, на что задрали голову дед и дядя, то забыла обо всем. Диво, которого нигде и никогда, ни до, ни после я не видела, и о котором не слышала. Небо сияло розовато-фиолетовыми сполохами, перечеркивалось, возгоралось, вскипало... танцевало... Я знала только одно объяснение происходящему - колдовство. Но когда мы ехали обратно, дед стал вдруг разговорчивым, и объяснил, что это - вовсе не шаманская магия, а мол, он, дед-шаман, вызвал на разговор умерших предков. И что, де, иногда предки разговаривают сами, без шаманов, и тут же рассказал сказку о том, как один арчак подслушивал за предками, а потом решил сказать и свое Слово им, но не услышали его предки. Тогда встал арчак во весь рост и снова сказал свое Слово, но снова не услышали его предки. И тогда бросил арчак сы, оставил в покое гигну, и залез на оленя, но понял, что все еще недостаточно высок, чтоб быть услышанным, и полез самому рослому быку на лопаты (тут, видя широчайшее недоумение на моем лице, дед снизошел до пояснения, что бык - это взрослый самец-олень, лопаты - это у оленей широкие отростки на рогах, а не сельхозинвентарь). Но взбрыкнул олень, дернул головою, да упал арчак, зацепил унегом алак и гигну. Подстегнутые, помчались гордые олени, поскакали быстрее ветра, вот только погонщик после их копыт остался лежать на снегу и разговаривать с предками.
   Потом наутро, когда я бегала гладить молоденьких хорошеньких пыжиков, дед долго скрипел о чем-то в сторонке с моими родителями, а когда я подбежала и с восторгом стала изливать на всех фонтан восхищения мягкостью шкурок и смешными хвостиками, и стала папу умолять взять себе одного безрогого, мама как-то побледнела, отвернулась, а дед погладил меня по голове.
   А затем, когда мы уезжали, дядья долго выспрашивали, не велели ли боги шаману передвинуть куда-либо свою постройку для жилья? (Это длилось два часа, походило на кукольный тятр, который играли у нас в деревне, только вживую, и, судя по всему, являлось каким-то обрядом). Ответ все-таки был получен, что-то вроде "нет, но спросите еще раз через год". Шаман по нескольку лет оставался там, где жил. Ведь только шаман знал почти все секреты крайнего Севера и мог пережить в одиночку бесконечную ночь. Только к ним местные жители съезжались за особого рода шаманской помощью. Еще севернее шаманов не селился никто и никогда. Только мертвая стужа.
   Позже (когда мы ехали в телеге домой) я узнала, что дед моим родителям говорил, что у меня какой-то дар, и просил, когда я подрасту, привезти меня ему на несколько лет в обучение. Мама, разумеется, была против. Отец свое мнение держал при себе, но, наверное, про себя считал, что поживем - увидим.
  
   Однако, сбыться ничему этому не было суждено.
  
   -Варька! Пожар! - с расширенными ужасом глазами кричит Глашка и, возбужденно озираясь, подпрыгивает на поляне. - Скорее вылазь!
   "Ага! Сейчас, так я тебе и поверила!" - думаю я, усиленно прячась в кусте орешника. Быть салкой мне не охота.
   Глашка, покрутившись на месте, что собака, заглотившая свой хвост, убегает, еле заметно шевеля ветки и траву. Дети, игравшие в игры в лесу, умеют ходить неслышно. Жду еще какое-то время, подозревая, что подружка просто затаилась. Тихо, даже птицы не поют. Вскоре мне надоедает. Змейкой вылажу из-под куста с предусмотрительным:
   -Я в домике! - Налетевший ветер качает макушки деревьев. Шипят листвой потревоженные березки и ясени. Никого. Ватага мальчишек сегодня отправилась на речку без нас. Я и Глафирка, подражая первым сельским красавицам, задрав носы, заявили, что мужчины должны добиваться внимания женщин. Наши мужчины предпочли женщинам речку с окуньками; привязанным к ветке пологого дерева канатом, раскачавшись на котором так здорово сигать в воду, поджав к груди коленки; и водными брызгами, которые искрятся на солнце, как драгоценные камни. Мы назло им отправились в лес, хотя на речку тоже хотелось. Насобирав землянику прямо в рот, вытерли липкие руки об льняные сарафаны и занялись прятками.
   Подхватываю распустившиеся волосы лентой и, тихонько напевая да подскакивая егозой, направляюсь к деревне. В просвете между деревьями глядится голубое небо с черными росчерками дыма. Удивленно замерев, понимаю, что Глашка не врала, и что есть мочи несусь к деревне. Полыхает один дом, рядом занимаются еще два. Подбегаю к ограде, и от удивления рот открывается сам собой. В воздухе летает щепа, искрят разряды, стоит невиданный грохот, сбивающий с ног. Словно бы в огромной серой туманной воронке борются два человеческих силуэта, два мага. Деревенские, даже не пытаясь тушить пламя, столпились вдалеке по противоположную от меня сторону и с животным страхом взирают на творящееся перед ними. Серый столб вибрирует и дышит, как живой. Растет вверх и, в секунду вытянувшись и изогнувшись, словно хлыст опускается на дом старосты.
   Хрясь!
   От строения не остается ничего. Обломки начинают хороводить в сером вихре, от скорости размываясь и растворяясь в нем. Конец хлыста переносит пламя еще на четыре дома. Сувой вибрирует все сильнее, я уже чувствую, как гудит воздух и земля под ногами. Мне сильно страшно, я хочу к маме и, прикрывшись рукой, пытаюсь высмотреть ее в той далекой толпе. Но ничего не разглядеть, лишь серая стена проносится с невообразимой силой. Разворачиваюсь, собираясь оббежать вокруг и пролезть к остальным через знакомую дырку в заборе, как вдруг что-то необъяснимо начинает меняться. Плывут, дергаются контуры, размытые, словно от хлесткого летнего ливня. Забор колышется, доски будто разделились на огромную кучу частичек и вот они копошатся, как муравьи в муравейнике. Краем глаза вижу что-то огромное, несущееся на меня. Вежды расширяются, на меня падает вихрь, снова изогнувшийся хлыстом. Захожусь диким криком. Конец коловращения начинает светиться и, словно свеча, вспыхивает белым пламенем, меня в него окунает с ног до головы...
   Прихожу в себя. Понимаю, что лежу, открываю глаза и, тут же вспомнив, что было, с криком вскакиваю. Кругом разговаривает какой-то неродной, незнакомый лес. Тот дикий, что не рублен мужицкими топорами, и чьи кустарники, орешники да малинники не ломаны и не обобраны частыми находами деревенского люда...
  
   Конец краткого отступления от основного повествования.
  
   ...Я подождала, пока перестанет свербить в горле и в носу. Но в голосе все равно проскальзывали плаксивые нотки.
   - Распределили в приют, ну, как приют, скорее, ночное прибежище. Днем - отработка подмастерьями. Мне можно сказать, повезло - попала на кухню в постоялый двор, воду таскала, полы мыла, лук резала, но хоть голодной никогда не была. Затем через полгода у нас провели обязательный имперский смотр на выявление предрасположенности к магии. У меня, видать, что-то нашли, забрали в Ступень, а дальше я попала сюда. Доволен?! - вскричала я под конец и попыталась вырваться и убежать. Я уже говорила, что Ладмир сильнее? М-да.
   -Совсем ничего не помнила? - удивился вампир, даже не обратив внимания на мои тщетные дерганья. - Сколько же тебе было лет? Ведь, наверное, восемь-девять.
   -Восемь. Да, люди иногда теряют память! Не знал? - ехидно спросила я, перестав выуживаться и приспосабливаясь к неспешному шагу Ладмира. - А пора бы, в твоем возрасте уже у всех, как правило, наступает старческий склероз. Маразм, дак, по-моему, у тебя уже налицо, - авторитетно заявила я и мстительно захихикала.
   -Что?! А ну-ка повтори, что сказала? - нехорошим голосом проговорил Ладмир, выныривая из задумчивости и растягивая губы в клыкастой улыбке. Я перестала хихикать и пискнув, заизвивалась, пятками почувствовав угрозу. Но улизнуть не вышло. Ладмир, злорадно похохатывая, рывком притянул меня за стиснутую руку, сгреб в охапку и извалял в сугробе.
   Назад я вернулась никем не замеченная, засоня Тамарка все так же сурком посапывала и даже на другой бок не перевернулась за время моего отсутствия. Снежок, опрометчиво оставленный на простыни, к моему приходу благополучно растаял, и пришлось, извернувшись, спать на боку у самой стенки, что, впрочем, все равно вышло не сразу из-за обилия в голове новый информации и составления плана растраты выигрыша за пари. И что не помешало мне в итоге заснуть, распластавшись на мокром пятне.
  
   В пятницу утром мы с Тамаркой вошли в аудиторию, оживленно переговариваясь и то и дело приостанавливаясь, чтобы крайне эмоциональный разговор вести, не отвлекаясь на ходьбу. Я иногда, забываясь, начинала буквально кричать, но потом осекалась, подозрительно оглядывалась по сторонам и продолжала беседу негромким тоном:
   -Вначале... шубу! Горностаевую!... Нет!... Песцовую! - говорила я с видом рыночного воришки, попавшего в Императорскую сокровищницу и не знающего, что хватать вначале, потому как глаза разбежались. - Или нет! - продолжала я с еще более горящим взором: - Эльфийские украшения на лоб из эсвирита! А еще... Рубаху из красного шелка и сапожки сафьяновые, те, что с розами на голенищах! - и на время замолкала с блаженной улыбкой, глядя куда-то в свои мысли.
   Тамарка тоже вполне счастливо улыбалась.
   -Вот, - оживала я, совала и тыкала Тамарке в нос пожелтевшей от времени, лохматой на сгибах бумажкой, которую извлекла из-за пазухи. Мы как раз замерли рядом с пустым учительским столом, вблизи от прохода между партами и не замечали, как зашевелились неподалеку чужие уши. - Там была еще одна страница с дополнением, мол, обряд проводить как раз в полночь в полнолуние, потому что, дескать, охрана сокровищ слабеет, - тут я делала страшные глаза, складывала бумажку и убирала обратно под платье.
   Мы, обмениваясь понимающими кивками, мол, так вот все серьезно, прошли по проходу на одну из задних свободных парт. Во время лекции мы с Томкой все шептались, тихонько хихикали. На нас изредка оглядывались ученики, и в итоге сделал замечание учитель. Я посидела еще какое-то время, неспокойно ерзая, а потом отпросилась в туалет.
   И вот беда! Когда я шла по проходу из-под подола платья с тихим шелестом выпал желтоватый квадратик и растерянно замер на полу посередине прохода. Я-то, растяпа, не заметила. А Томка сидела за дальней от прохода стороной парты, копалась в своих учебниках и ничего не видела! Но что это? В проход тут же медленно выдвинулась чья-то нога, которая тихонько с пяточки на носочек наступила на бумажку-беспризорницу и неспешно утюгом уехала обратно под парту. Ай-яй-яй! Как нехорошо!
   В класс я ворвалась с бешено горящим взором. Не глядя на стоящего возле доски учителя, прыгнула на середину кабинета, с места упала на живот и обвела жутким взглядом кабинет по уровню пола. Лицо мое потихоньку квасилось, но я судорожно сдерживалась, из-за чего оно дергалось, потом обратно кривилось и было крайне впечатляющим. Но на этом я не успокоилась. Не найдя искомого, я порывисто подскочила на руки и ноги и четырехногим пауком промчалась по одному, потом по другому ряду, уткнувшись лицом в пол и водя носом туда-сюда, как охотничья собака. Учитель не понимал, что происходит, и так и стоял с зажатым в руке мелом, не решаясь привлечь к себе внимание подозрительно невменяемой ученицы (а вдруг бешенство - а при нем не только сам момент заражения, но и излечение крайне несимпатичное и болезненное!). Одноклассники и подавно не собирались прерывать комедию, бесплатную и явно более интересную, чем лекция. Я, то и дело сглатывая прорывающиеся рыдания, дергая горлом и губами, со стоящими в глазах слезами рванулась к своим учебникам и тетрадям, разворошила и раскидала все, предварительно посотрясав их страницами вниз и судорожно перелистав. Тетрадок и учебников я специально захватила мало, чтобы спектакль не затягивался. Одну тетрадь я даже случайно разорвала, но не обратила на это внимания и повернулась к Томке:
   -Тома, мой листочек не у тебя? - чуть не плача, проговорила я. Все уже давно развернулись лицами к нам, словно подсолнухи вслед за солнцем, и с интересом слушали, некоторые подпирали головы кулаками. Томка округлила глаза, поняв, про какой листочек я толкую, а потом покачала головой. Я, уже не сдерживая всхлипывания, только сейчас обратив внимание на присутствующих, срывающимся голосом громко поинтересовалась у них:
   -Ребята, вы не находили листочка такого, сложенного, старенького?
   Ребята секунду промолчали, а потом растерянно, с соболезнованием в голосе сказали, что не находили. Я еще пару секунд посдерживалась, подергала закусанной губой, а затем заревела навзрыд и, размахивая руками, прямо по разбросанным тетрадкам стремительно выбежала из класса, с разбегу толкнув дверь и оглушая коридор жутким ревом, который постепенно стихал в кабинете по мере моего удаления от него. Тамарка в абсолютном молчании окружающих собрала мои вещи, подхватила свои, пожала плечами, мол, вы уж ее извините, и беспрепятственно проследовала за мной в коридор. А преподаватель ей даже ничего не сказал за самовольный уход с лекции.
  
   -Ну как, было убедительно? - спросила я, когда Томка следом за мной появилась в комнате.
   -О! - Тамарка вскинула глаза к потолку, не в силах описать все словами.
   -Даже план "Б" не понадобился! - радовалась я со все еще блестевшими в ресницах слезами. - А то я такая захожу, думаю, а если не взяли, вот бы я смотрелась: повалялась на пузе и дальше, как ни в чем не бывало. Хотя, - рассуждала я сама с собой, - тогда меня бы просто посчитали еще более сумасшедшей. Уф, я, по-моему, на целый год наревелась.
   -А о чем ты думала, чтобы заплакать? - поинтересовалась Томка.
   -Ну, я просто представила, как бы я себя чувствовала, если потеряла бумажку от настоящих сокровищ, - вспоминала я.
   -И ты вот так бы себя вела?! - ужаснулась Томка.
   -Конечно нет, - возмутилась я, - я бы вела себя гораздо хуже. За такое-то сокровище!
   Томка, сгрудила учебные принадлежности на стол и развернулась ко мне:
   -Ну что, бежим к парням?
  
   Где-то после обеда в личные апартаменты директора Тихона Петровича, нет, не постучали, а замолотили кулаками, срывающимся голосом выкрикивая имя Тихона же Петровича. Директор, в пятницу пораньше покинувший рабочий кабинет и теперь дремавший, сидя с отчетом, от неожиданности чуть не упал со стула. Но тут же подхватился и последовал открывать дверь. В коридоре запыхавшийся ученик с расширенными от ужаса глазами, махая и тыча руками куда-то в сторону, сообщил:
   -Там... Из живого уголка синабский рылохвост сбежал!!
   Директор охнул, схватился за голову и вслед за учеником помчался в сторону живого уголка. Мы в это время где-то на уровне пола выглядывали из-за угла, Никас, выставив палочку и глаз, подтолкнул левитационным импульсом созданный заранее воздушный кирпичик в стремительно схлапывающуюся дверь.
   -Есть! - обрадовано шепнули мы. Никас с Кафыком торжествующе, но беззвучно, шлепнули друг другу ладони, я на цыпочках потопала ногами, радостно зажмурившись.
   -Ушли, - шепнул, быстро глянув в коридор, Кафык. Мы тут же перебежали к противоположной стене, оглядываясь по сторонам, прокрались вдоль нее и шмыгнули в дверь.
   -Так, где делаем? - спросил Никас.
   -У двери, так надежнее, - сказал Кафык, доставая мешочек.
   -А не размажется? - озабоченно спросила я.
   -Не думаю, до вечера-то недолго осталось, - ответил Кафык, приседая и развязывая мешочек. - Просто насыплем погуще на всякий случай.
   -Надо не забыть замаскировать, а то так - видно, - критически рассматривала я сверху получающееся огромное пятно.
   Кафык, орудуя палочкой, пробормотал парочку заклинаний. Мы посмотрели на результат:
   -Вроде незаметно, - сказал Никас.
   -Надеюсь, сработает, - вздохнул Кафык.
   И мы, выпнув кирпичик, со всеми предосторожностями покинули помещение, к тому же директор вот-вот мог вернуться.
   -Нам повезло, что он раньше времени сегодня в свою комнату отправился, а то пришлось бы ставить после ужина, а тогда бы ребятам в уголке пришлось тяжелее, - шепнул Никас на обратном пути. Мы согласно покивали.
   -Ну, как у вас? - спросили нас Тамарка, Лорг, Сапень и Маркус, которые уже ждали в комнате парней.
   -Нормально, все насыпали и смотались никем не замеченные, - доложили мы. - А у вас?
   -Мы тоже все сделали и настроили для активации, - улыбнулись Сапень и Лорг.
   -Этот рылохвост просто жуткая зверюга! - поведал Маркус. - Еле сбежали. Никто не пострадал. Посторонние тоже.
   -Я какому-то первокурснику как заору прямо в ухо: "Беги к директору, только он справится"! - хихикнув, рассказала Томка. - Так он так рванул, что больше рылохвоста всего наломал и опрокинул.
   -Да, мы видели, - хохотнул Никас. - У него тормозной путь на три двери дальше нужной окончился.
   На ужине я от горя еле передвигала ноги и, не моргая, глядела куда-то в пол перед собой. Тамарка меня утешающее гладила по плечу, поддерживала под локоть, кормила с ложки, говоря, что надо поесть. Я отказывалась, продолжая грустно глядеть перед собой. Зато в комнате меня, спрятанные под подушкой в тряпице, обвернутой для тепла полотенцем, дожидались целых четыре пирожка!
   Часов в одиннадцать мы вшестером двинулись к месту будущего действия и организовали штаб за относительно далеким сараем, иногда выглядывая из-за его угла.
   -Чего все удручающе молчите? Думаете, купятся? - напряженно переспрашивал Кафык.
   -Должны, - кивала я, - сам посуди, такие сокровища сами в руки приплыли! Может, будь у них побольше времени, они бы и задумались, но обмозговать все некогда - полнолуние-то сегодня, а до следующего ждать - это они все десять раз передерутся и издергаются. Вот ты бы не купился? - спрашивала я. Кафык сомневался, пришлось подавать личный пример: - Я бы купилась!
   -Конечно, руки-то загребущие, - усмехнулся Сапень.
   -Надеюсь, не у меня одной, - пробормотала я, выглядывая из-за угла и потирая эти свои загребущие руки.
   -Мне Натла сегодня вскользь сказала, что наши ходили куда-то в сторону костюмерной, - сказала Томка и весело оглядела всех. Парни чуть выдохнули:
   -Уф! Значит, наверное, сработало.
  
   В происходящее был вовлечен основной костяк мстителей второго бытового. За время формирования и участия во всяких пакостях они успели крепко сдружиться. Поэтому двое человек, первоначально решивших самостоятельно извлечь клад, прочитав условия его добычи и испугавшись упоминавшихся в нем злобных духов, решили привлечь помощников, естественно большая часть сокровищ при этом должна была отойти добытчикам бумаги. Привлеченные помощники участвовать согласились, но возмутились несправедливостью и потребовали равных паев, обещая в противном случае все всем рассказать. Два человека чертыхнулись и уже пожалели о своем трусливом порыве, но делать было нечего, пришлось соглашаться на грабительские условия. А потом подошли еще четверо человек, которые видели, как была уворована бумажка, и шантажом вытребовали свои доли. За сорок минут до полуночи с крыльца школы соскользнули десять темных теней, которые скрытным образом направились в сторону склепа. Склеп стоял в отдалении от основных корпусов и служил усыпальницей предков князя Ширмея. По вечерам возле него было довольно людно, потому что по давней учебной традиции именно здесь назначали свидания влюбленные школьные парочки. Позади склепа был очень удобный пустырь, на котором иногда проходили выяснения отношений на кулаках. Но в двенадцать часов в полнолуние здесь почему-то не было не души.
   В склепе было темно и холодно. Его посетители, испуганно оглядываясь, зажигали свечи и снимали верхнюю одежду, складывая ее кучей на дальний каменный гроб, чтоб не мешала. Под верхней одеждой оказались странного вида костюмы, волосатые, темные, страшные. Наконец свечи были зажжены и расставлены в хаотичном порядке. Одна фигура раздала остальным по бумажке с указаниями и длинным и заковыристым текстом, вскрывающим сокровищницу и распугивающим духов-хранителей, выписанными со старинного листа. За десять минут до полуночи собравшиеся оглядели друг друга в радостном и страшном предвкушениях одновременно, вздохнув "Ну, с богами!", нацепили на головы страшные маски, встали вокруг каменного саркофага прапрабабушки князя Ширмея - Афцувы и, неуверенно переглянувшись, приступили к проведению ритуала.
   "...Сначала проведи ты танец церемониальный, ходи кругами и тряси руками, ногами и головой, медленно и четко зачитывая слова сии: "Ы оз ы, ы у ые, и ез аем, е аши осги, оте яись о и. Ак э ы ес их! Отя атно, ы и и сё ао е ойу емь а". Участвовать все пришедшие должны обязательно, иначе демоны, разбуженные этим текстом на забытом ныне языке, превратят душу наблюдателя в одного из них, а тело съедят. Продолжай танец сей и повторяй текст до тех пор, пока не пробьет полночь. После этого остановись, и грозным голосом приказывай духам вынести скрываемые сокровища словами: "И он ро ич! У ри!", пока из-под крышки не вспыхнет светом внутри саркофага. Но и после этого не теряй головы. Духи-тига трудно расстаются с охраняемым. Крышку отодвигай медленно, при этом громко ругайся самыми бранными словами и заглядывай внутрь в обличье не своем, страховидном, прогоняя от сокровищ оставшихся демонов. И тем самым вскоре станет твоим скрываемое!"
  
   ...У директора Главной магической школы Зарежской Империи сегодня выдался на редкость неудачный день. С самого утра к нему нагрянул с беседой один из министров магии и долго вел пространные беседы. К концу беседы директор взмок, но так и не постигнул цели неожиданного визита. Испугавшись непонятно чего, Тихон Петрович даже решил просмотреть хозяйственную отчетность подведомственного ему заведения, но так как смыслил в этом мало, то запутался в непонятных сальдо и сторно и лишь еще больше погрустнел и расстроился. После ему еще пришлось загонять в клетку непонятно как вырвавшегося и абсолютно очумевшего от свободы рылохвоста. К прибегу директора радостно повизгивающее животное разнесло всю мебель в живом уголке, ладно хоть клетки остальных обитателей уголка были специально укрепленными и остались целы, пропахало хвостовым рылом огромные борозды в каменном полу и, разбив лбом стену, убежало в заметенные снегом летние вольеры, где его и удалось выловить, правда, обезвредить вышло чуть позже. До этого массивный, но в принципе дружелюбный рылохвост погонял директора по сугробам, думая, что это с ним просто играют по доброте душевной. Причиной же побега, как выяснилось позднее, стал невероятно обветшавший замок, который буквально открылся, не выдержав собственного веса. Сделав сморкающейся в платочек учительнице ботаники, ответственной по уголку, выговор за невнимательность и халатность, Тихон Петрович устало побрел в свою комнату. С середины ужина пришлось бежать в корпус природников, где у одного из студентов обнаружили книгу по запрещенной магии. К прибытию на место происшествия директора книга таинственным образом исчезла. Что предъявлять лопоухому перекошенному некроманту, возмущенному непониманием происходящего и справедливым негодованием, впрочем, плохо скрывающими надежду на чудо в глазках и покрытый испариной лоб, в отсутствие главной улики было неясно, поэтому дело замяли, пообещав, впрочем, провинившемуся теперь за ним присматривать. ("Ты у меня под подозрением!" - в лице уставшего директора, съевшего собаку на запугивании, и еще двух на создании собственного непоколебимого авторитета это прозвучало более чем многообещающе, если не сказать иначе - страшно). Канувшая, казалось, в небытие книга по некромантии в тот же вечер всплыла в большой столовской кастрюле с рассольником для последней смены ужинающих, распространяя гнусные чернильные разводы по ее бывшему съедобным содержимому. Голодный бунт был подавлен путем додачи добавки второго остатками пюре и маринованной тертой редькой из экстренно вскрытой бочки.
   В общем, посидев с отчетами для успокоения совести еще с полчаса, утомленный директор схлопнул толстую тетрадь и отправился спать.
   Среди ночи его разбудил громкий и продолжительный стук в дверь. Ничего не понимая спросонья, директор со слипающимися глазами побрел к двери. Одновременно били далекие часы на городской башне. Тихон Петрович, приблизился к двери и потянулся рукой к замку, спрашивая "Кто?", как вдруг с окружающим его пространством произошли некоторые перемены. Зажмурившись от резанувшего вдруг глаза яркого света, открыл глаза Тихон Петрович в уже совершенно незнакомом ему тесном и темном месте с холодными каменными стенами. Он понял, что лежит, и одновременно с вставшими дыбом волосами услышал из-за окружающих его стен приглушенное нестройное завывание, которое недвусмысленно приказало: "Тихон Петрович! Умри!". А потом стена прямо перед ним поехала вбок, открывая к лицезрению зловеще подсвеченное свечами каменное помещение явного ритуально-жертвенного характера. Директор от ужаса широко распахнул глаза, никакой сонливости в них уже и подавно не было. Меж тем приказание умереть (сейчас это было не так уж и трудно) сменилось отборной бранью. Неизвестные материли его так, что он невольно удивлялся их богатой фантазии. Но когда эти самые неизвестные по одному начали заглядывать внутрь, продолжая без остановки ругаться, он был готов простить им такую грубость, лишь бы выбраться живым. Тихон Петрович привычным движением потянулся к палочке, но судорожно сжавшиеся пальцы нащупали лишь ткань пижамы, палочка осталась в комнате. Меж тем нечисти было без счета. Над одеревеневшим директором склонялись такие жуткие морды, что даже он со своим огромным опытом и стажем работы не знал, что это за виды и к какой классификации они относятся. Зарыдав от ужаса, директор попробовал закопаться под то, на чем он лежал. Вывернутая в сторону голова наткнулась на приветственную улыбку одной очень сухощавой женщины. Очень сухощавые, как мумии, женщины директору никогда и не нравились. Он заорал протестующее:
   -А-А-А-А!! - и вскочил.
   Чудища, уже со свечами склонявшиеся над темным и копошащимся содержимым саркофага, увидев восставшую из мертвых прапрабабушку Афцуву, дико испугались и поняли, что что-то напортачили в обряде. Но когда спустя секунду раскрытые глаза и охваченный ужасом мозг опознали во вскочившем встрепанного, напуганного и в пижаме, но директора, чудища поняли, что тот, первый ужас - ничто по сравнению с этим.
   Директор, чье сердце все еще бешено колотилось, стоя в тапочках внутри саркофага прямо на прапрабабушке князя Ширмея, в растерянности наблюдал как чудища, бестолково пометавшись по помещению, опрокинув пару свечек и похватав что-то из дальнего угла, с дикими криками выбегают на улицу. "Неужели я такой страшный?" - посетила его первая мысль, когда за последним из бежавших захлопнулась дверь. И вот тут в свете нескольких все еще горевших свечей он и опознал, где находится.
  
   Никас по личной инициативе делегировался в разведывательный пункт на крышу сарая, где и скрывался от врага, залегая по-пластунски в недрах пушистого, несчищенного крышного сугроба. Изредка из-за края крыши высовывалась рука, с рукавов которой сыпалась снежная пыль, и делала нам какие-то знаки. Сапень переводил. Когда вместо руки показалась нога, а затем и сам спускающийся и повисающий на руках Никас, то перевод уже никому, в принципе, не потребовался.
   -Кажется, пришли, - шепнул нам Сапень.
   Мы посидели еще какое-то время и, услышав идущие из склепа приглушенные далекие завывания, подскочили и понеслись обратно к школе.
   -Распевают, - подтвердил Лорг, присоединившийся к нам из снежного окопа неподалеку за углом.
   В условленном месте у главного корпуса мы остановились и задрали вверх головы. Показали ждущему в окне Маркусу условный знак - поднятые над головой сцепленные руки. Темная фигура сразу растворилась в оконном проеме. А мы, скрючившись понезаметнее, вдоль стеночек побежали в свои комнаты. На крыльце я ахнула и остановилась:
   -Кафык, а по телепорту? Там же остались следы!
   -Нет, - быстро помотал головой Кафык и за руку потащил меня в школу, негромко объясняя на ходу: - Смесь сгорает вся без остатка во время телепортации.
   -Ладно, - успокоилась я.
   Потом мы с Томкой долго стояли, приклеившись ушами к двери, и выслушивали возвращающихся одноклассников. Через какое-то время и в самом деле раздался топот ног и негромкие голоса, но ломиться к нам начали только спустя три часа. Мы с Томкой, посовещавшись, поняли, что это время проштрафившиеся кладоискатели амбарными мышами сидели по комнатам и тряслись, ожидая, что вот-вот к ним постучится директор, со скрежетом толкающий перед собой маневренную дыбу и одновременно держащий в зубах чемоданчик с пыточными инструментами. Директор и правда прошелся по парочке коридоров, только вот не знал, кого из неспокойных учеников подозревать сперва, а будить всех и позориться, объясняя конфуз, не хотелось, поэтому он, все еще несколько округленными глазами глядя перед собой, отправился в свою комнату в корпусе общежития учителей. Там он, ввиду отсутствия ключа, сначала разбудил своего соседа по этажу, и, воспользовавшись его палочкой, довольно воровским образом сноровисто вскрыл собственный замок (судя по всему, его уже не раз вытаскивали вот так, ночью, без ключей, хвос знает куда). Присел возле подозрительного места перед дверью, но ничего необычного не заметил и поэтому пошел лежать на кровати, думая о жизни.
   -Варька, сволочь, открывай! - негромко (а и правда, ночь же на дворе, да и директору после всего, поди, не спится) заколотили к нам в дверь. Сегодня я впервые радовалась, что нам все-таки установили именно такую крепкую дверь. Жаль, она не напугала посетителей одним лишь своим видом. Хотя, точно, в коридоре же темно. Мы с Томкой, уже успевшие задремать за это время, моментально проснулись и сели на кроватях, развесело улыбаясь. Подождав с минуту, я поинтересовалась слабеньким заспанным голоском:
   -Кому там не спится?
   -Открывай, зараза, - в дверь опять бухнули, - убивать будем!
   -После такого-то объяснения я сразу же открою! - с наигранной правдивостью кивая головой, бормотнула я. Тамарка закачалась в беззвучном смехе.
   -Что там случилось? - таким же заспанным голосом спросила Томка.
   В дверь вместо объяснения бухнули несколько раз.
   -Тамар, открой, пожалуйста, поговорить надо, - раздался из-за двери приглушенный женский голос. "Ага, щас, нашли дур!" - думала я. Тамарка тихонько встала и на фоне окна приняла задумчивую позу, опустив лоб на поднятый кулак. Теперь уже я тряслась, беззвучно хохоча в подушку.
   -Вы с ума сошли, - громко зевая, ответствовала я, - Это вам надо, а мы спим. Ночь на дворе. Спокойной ночи.
   В ответ на это с дверью опять забоксировали, но мы больше не разговаривали и делали вид, что уже снова спим (под такой-то стук). В конце концов, пришельцам надоело в одностороннем порядке ругать дверь, они поняли, что сегодня ловить нечего и стали ушельцами.
  
   Ранним субботним утром десять человек из второго бытового, осторожно оглядываясь, с мешками передвигались в сторону костюмерной, намереваясь по-тихому замести следы. Только вот они не учли того, что директор, которому плохо спалось всю ночь, тоже поднялся рано и решил заглянуть с беседой к руководителю театрального кружка, а по совместительству костюмеру, Жинивее Рамусовне. Он как раз интересовался, какие сейчас идут постановки и кто в них задействован, когда дверь тихо скрипнула и, метая испуганные взгляды в коридор, в комнату крадучись вошли ученические фигуры с мешками в руках. Увидев директора, фигуры замерли на полушаге, непроизвольно сглотнули, и так же крадучись попятились обратно в коридор. А лицо директора вдруг исказила одна очень нехорошая гримаса.
  
   -Варвара, Тамара? - забежал к нам первокурсник-дежурный. Мы кивнули. - Вас к директору вызывают, срочно! - и убежал по своим делам.
   Мы переглянулись и поспешили к директору, его сейчас лучше не нервировать даже опозданиями. Тихонько постучав, мы прошмыгнули в дверь:
   -Здравствуйте, Тихон Петрович, вызывали? - делая чуть запуганный вид, мол, ничего не делали, но все равно страшно, спросили мы. В просторном кабинете на темно-зеленом с бордово-желтой окантовкой ковре стояла сбоку от входа понуро опустившая головы толпа. Которая, впрочем, когда мы вошли, стала переглядываться и смотреть торжествующе.
   -Заходите-заходите, - тоном, знающего, о чем он говорит, человека проговорил директор, сидя за столом и вертя в руках карандаш. Мы послушно застыли с другой стороны от входа. Директор отложил карандаш, вперился в нас взглядом мудрого дракона и достаточно спокойно проговорил:
   -Ваши одноклассники уверяют меня, что вы им подбросили некоторую бумагу и именно вы спровоцировали их на кое-какие крайне хулиганские действия.
   Мы подались вперед, выпучив глаза:
   -Это когда это?
   Группа взволнованно заколыхалась и стала буравить нас взглядами.
   -Ты чего придуриваешься? - рыкнул, сжав кулаки, Ерема. - Это про записку, как найти сокровища.
   -Какие сокровища? - еще более удивились мы. - О чем вы говорите? - спросили и развернулись за объяснениями к директору.
   -Я до вас по просьбе ребят вызывал сюда Крапия Вадимовича и он подтвердил, что на вчерашней его лекции вы, Варвара, действительно разыскивали какую-то бумагу, - с видом, и что ты на это скажешь, спокойно произнес директор.
   Я, облегченно выдохнув, подалась обратно и, смущенно краснея, сказала, что да, я действительно разыскивала вчера бумагу:
   -Но это было, - я помялась, - любовное письмо, а вовсе не, - гневно взглянула на толпу, - какая-то там записка с... сокровищами?
   Толпа забурлила и подалась вперед, но директор громко им приказал:
   -Спокойно! - и они замерли, одаривая меня крайне неприязненными взглядами.
   -А не поведаете ли вы нам, от кого было это письмо? Видите ли, я не имею целью вторгнуться в вашу личную жизнь, но тут такое дело, что может быть нам это поможет определить, чья здесь правда.
   -Конечно, я понимаю, - опять краснея, пробормотала я и выдавила: - От третьекурсника Сапня с боевого.
   Директор кивнул, позвал дежурного и попросил привести на очную ставку господина Сапня. Толпа заметно занервничала, вспомнив некую картину и поняв, что, похоже, не все идет гладко.
   -А что вы скажете на то, что уже целую неделю по школе ходят слухи о том, будто в подвале вы якобы нашли некоторую бумагу, где говорится о сокровище? - директор невзначай подтянул к себе знакомый желтый листочек. Я также заметила у него на столе наши с Томкой тетради по практике Крапия Вадимовича, и поняла, что здесь, похоже, проводили целый следственный эксперимент по сверке почерков. Конечно, ничего он не дал, почерк с листочка и почерк Маркуса-то, который его выводил, напоминал лишь отдаленно.
   -Ой, да про меня каких только историй после подвала не ходит, - непринужденно махнула я рукой и пожала плечами: - Что теперь, всем верить?
   -Да ты же нам сама рассказывала, что озолотишься в полнолуние!! - не выдержав, вскричал Жиц, сжав кулаки и скрипнув зубами.
   -Когда это? - я с опаской посмотрела на парня, мол, вот ненормальный, сейчас еще бросится.
   -Да после концерта в коридоре! - взревели все.
   -Я не понимаю, зачем вы меня оговариваете! - вскричала я, наконец, в праведном гневе. И развернулась к директору, возмущенно объясняя: - Сами чего-то натворили, а теперь скидывают ответственность на чужие плечи! Не было такого! Я после концерта сразу на гуляния пошла, вон, Тамарка докажет! - я взглянула на подругу.
   -Да, - так же пылко кивнула возмущенная Томка. - Мы сразу пошли на площадь в хороводы!
   В толпе застонали. И в этот момент, постучавшись, вошел Сапень. Поздоровался с директором и радостно заметил:
   -Ого, как всех много!
   -Сапиайти, - привлек его внимание директор. Тот сразу изобразил живейшее внимание. - Мы тут разбираем одно дело и нам, хм, нужны от вас некоторые сведения. Они несколько личного характера.
   Сапень сосредоточенно кивнул, мол, раз ради дела, то он готов.
   -Скажи, ты случайно, не писал любовное письмо Варваре? - спросил директор, глядя пронзительно и намереваясь засечь даже малейшее дерганье пальца на ноге, выдающее ложь.
   Сапень сначала чуть смутился, а потом расцвел:
   -Да, - сказал он, подходя и обнимая меня за плечи. - Любовь у нас с ней! - и, я не успела ничего понять, прилюдно чмокнул в губы.
   Я замерла каменным истуканом, сузившимися глазами смотря на наглеца. О таком у нас уговора не было. Но через секунду опомнилась, поняв, что сейчас чуть не загубила нам все дело, покраснела (от еле сдерживаемого гнева), смутившись, уткнулась лицом в грудь негодяя и незаметно укусила прямо через одежду. Сапень даже не дрогнул, продолжая скалиться. Но для директора такое явное проявление чувств наоборот поставило точку в запутанном деле, и он нас троих благосклонно отпустил. Хотя, конечно, был не дурак и кое-какие подозрения у него имелись, кто и зачем стучал к нему ночью так выяснить и не удалось, только вот улик против нас не было. Мы вышли веселые, не глядя на тоскливых остающихся.
   Когда мы отошли достаточно далеко от кабинета директора, я, не выдержав, толкнула Сапня в грудь:
   -Ах ты! Мерзавец! - Сапень, хохоча, отскакивал и подставлял руки, защищаясь. - Воспользовался моментом, да? А ты мне пряники носил? - Я перемежала вопросы атаками парня. - На свидания к склепу звал? Убью!!
   -Да ладно, я же по-дружески! В конце концов, это нам помогло, придало, так сказать, реалистичности, - хохотал Сапень. Его это, судя по всему, хвосов воздух ему в ноздри, забавляло!
   -Эй!! - вскричал Сапень, отодвигая с глаз отросшие до носа брови. Я, гаденько эхехекая, припустила по коридору. Не далее, чем позавчера мы проходили способы помощи обгоревшим при пожаре, в частности, магическое восстановление волосяного покрова.
   После обеда мы с Тамарой отправились посещать пропущенную в пятницу отработку, с которой с трудом отпросились у завхоза (всё ему надо знать, "зачем", да "почему"!). Надо сказать, что в подвале мы уже чувствовали себя вполне вольготно, с дорогой путались меньше, и даже Труль Шлисович стал нам казаться вполне (но, боги упаси, не полностью) дружелюбным. Работали мы в той второй комнате, уборка в ней грозила затянуться дольше, чем в предыдущей, ввиду вящего разнообразия, меньшей степени истления хранящегося там барахла, а также частых передышек убирающихся из-за рассматривания ими очередной находки или мечтательного прикладывания к груди платьев из темного сундука.
  
  

Часть 3. Базар - не единственное опасное для носа место в городе.

Чужого нам не надо, но свое мы возьмем, чье бы оно ни было.

Воровская философия.

Храбрость -- это когда только вы знаете, как вы боитесь.

(Из откровений анонимного богатыря).

   Вечером мы с Томкой, нарядившись под верхней одеждой в стамедовые сарафаны и нарядные маршетные рубахи, выплыли во двор. Приятели нас уже ждали и атаковали снежками. Мы ответили им тем же и даже успели совместными усилиями свалить с ног Никаса. Но совершили тактическую ошибку, оставив без внимания четверых радостно хохочущих остальных, и превосходящими силами противника были захвачены и вываляны в сугробе.
   -Ну что, узнали, какое у них наказание? - спросила Тамарка, когда мы уже вышли за ворота и отправились гулять по городским улицам.
   -Они молчат как воблы об стол, - поведал Никас, - но мы тоже не лыком шиты. Рассказали первокурсникам про их наказание, а какое, мол, неизвестно, те под дверью и подслушали. Оказывается, часть народа на месяц определили помогать конюху в школьную конюшню, а другую часть - помогать с ремонтом в большом тренировочном зале прорицателей.
   -Ладно, хоть не к нам в подвал, - хихикнула я, - а то очередные провинившиеся ученики нашли бы наши с Томкой скелеты под кучами хлама лет эдак через триста.
   -Да, кстати, первокурсники сказали, что услышали также детально и со смаком продумываемые сцены умерщвления неких двух "хвосовых оторв", - будто бы невзначай заметил Сапень. - Девушки, не знаете, случайно, кого это они имели в виду?
   -Да неужто и после такого они не угомонятся? - удивилась Томка.
   -А им сейчас уже терять нечего, - заржал Лорг.
   -А мы их к вам отправим, - мстительно улыбнулась я. - У нас-то теперь дверь крепкая. Скажем из-за нее, что подстрекатели - этажом выше, через путь соблазнения нас застращали, сбили недокуней с пути истинного. И комнатки ваши по номерам под диктовочку. А что? Сапень ведь тоже участвовал, они поверят. Вот тогда я и посмотрю, как вы будете лошадиный помет от подушек отскребать.
   -Ха, - удивился Кафык и нашел решение. - А мы тогда у вас будем ночевать.
   -Это с какой это радости? - возмутилась Томка. А я ужаснулась, представив, как мы всемером ночуем на двух узких кроватях, и как безжизненно свешивается моя рука из-под груды безмятежно спящих мужских тел.
   -Только попробуйте, - весело сощурив глаза, развернулась я к Кафыку, - мы тогда сами за лопаты возьмемся, чтобы одноклассникам подсобить.
   -Ага, один удар по шее - и нет проблемы, - захохотала Томка. А я преувеличенно громко зашикала на нее, что, мол, зачем она раньше времени раскрывает все наши карты. Парни снисходительно хмыкнули, что, дескать, бои на лопатах - это что-то новенькое, но ряды промеж собой почему-то сплотили.
   Так мы и шли, покамест Лорг с Маркусом, не сговариваясь, не затормозили возле постоялого двора "Гусь и кабан", чей трактир на всю округу славился своими мясными блюдами.
   -Может, сюда пойдем? - предложил Маркус.
   -Давайте, - все пожали плечами и проследовали в трактир.
   Внутри было людно, светло и тепло. В воздухе витали такие вкусные ароматы, что, хоть мы и поужинали недавно, рот непроизвольно заполнился слюной. Свободными было всего три стола. За один из них мы все и уселись, благо они здесь были широкими. В огромном, с небольшую комнатку, камине, целиком жарился заказанный кем-то поросенок. Мы заказали подошедшей служанке блюдо с запеченными перепелами, копченый свиной окорок в нарезку, а также по огромной кружке эля, в этом заведении он был отменный.
   -Ну, за успешное отмщение! - предложил тост Кафык, мы все радостно чокнулись тяжелыми кружками.
   -Ура!
   -Наконец-то мы отыгрались за нашу вконец испорченную репутацию! - сказала я.
   -И за то, что нас с Варькой все встречное мужичье зазывает в гости, смотрит маслеными глазами и, делая бровками, предлагает нарисовать наши портреты!! - с чувством произнесла Тамарка.
   -Да? А нас наоборот радует возросшее внимание, все девушки смотрят с тайной страстью, - самодовольно поправил волосы Кафык.
   -Просто пожирают глазами, - белозубо улыбнулся Сапень. Мы с Тамаркой посмотрели на блаженные лица парней, понимающе переглянулись и объявили:
   -Кобели. - И не смогли не подгадить им удовольствие: - Это вам так кажется, на самом деле они примериваются, куда вас пинать, если вы с ними то же, что с нами на картине сделать захотите.
   -А завидовать - нехорошо! - произнес Никас, наставительно подняв палец.
   -Это мы-то - завидуем? Ха-ха-ха! - ответила захмелевшая Томка. А я наклонилась к нему через весь стол и проникновенно предложила:
   -Кстати, вами тут недавно тетя Луша с кухни интересовалась. Организовать вам свиданьице?
   Конечно, это было мое вранье чистой воды, но Никас непроизвольно отшатнулся со страшным лицом, как, впрочем, и остальные парни. Воображением обделены они не были и, видимо, красочно представили себе необъятную тетю Лушу в порыве страсти.
   -Выпьем за то, чтобы наши возможности всегда находили достойные желания! - предложил Маркус. Все парни поспешно выпили, чтобы перевести дух. А мы с Тамаркой посмаковали, хитро сощурив глаза. Принесли заказанное мясо. Все атаковали блюда, и на последующие минут пять за столом воцарилось чавканье и стоны блаженства. Служанка снова наполнила кружки алкоголем. Затем еще. Еще. И еще. В общем, к моменту выступления заезжих гастролеров с востока, число моих друзей выросло ровно вдвое, и они все вдруг стали для меня бесподобно милыми, как никогда в жизни. Брякнули струны неведомых инструментов, вступила пара маленьких звонких барабанов и необычно звучащая свирель. По помещению поплыла непривычная уху мелодия. Я какое-то время внимательно ее слушала, а потом, вычленив из какофонии звуков мотив всенародно любимой грустной песни, оперла щеку на кулак и протяжно и громко завела:
   -Сердце рвет на части
   Голуба-а-а-я кро-овь!
   Встретил я невесту -
   Гла-а-авную-у любо-овь!
   Ко мне незамедлительно присоединились мужики за другими столами, праздновали они даже дольше нас, несомненно, дошли до нужной кондиции и уже тоже прекрасно улавливали знакомые интонации. Трактир заполнил нестройный невпопад поющий (орущий) хор. Некоторые сложили друг другу руки на плечи и раскачивались, как молодые сосны на ветру, другие посетители последовали моему примеру и кулаками и ладонями подперли щеки. А как же иначе петь такую грустную песню про любовь?
   -Блестят жаром чешуйки
   Дивные крылья закрыли небеса
   Пусть я - рыцарь, а она - дракон!
   Украла мое сердце ее краса.
  
   Я забыл про людный мир,
   Стал бескрайне далек он.
   Опьяняет дивная стать.
   Ах, почему я не дракон?
  
   Смотрит понимающе,
   Неужто я ей люб?
   Мысленно задаю ей вопрос -
   Улыбается - не раскрывая губ.
  
   "Подойди" - звучит во мне голос, -
   "Хочешь, обручимся навек?
   Но знай, что ты умрешь тотчас,
   Не живет с кровью дракона внутри человек".
  
   Я заворожено подошел,
   Провел рукой по гибкой шее,
   что это не сон, не веря.
   Мысленно ответил: "Хочу",
   Зная, что умру от любви теперь.
  
   Мы нанесем себе порезы,
   Обменяем нашу кровь.
   Соединяют друг с другом узы -
   Станет вечною любовь!
  
   Вместе встречаем мой последний закат,
   Голубая кровь разливается в жилах.
   И пусть это яд. Зато я смог
   На века...
   Обручиться...
   С любимой.
   Исполнители смекнули свою выгоду, старались играть согласно задаваемому певцами темпу и после окончания действительно набрали в шапку неплохое жалование от расчувствовавшихся мужиков. Тамарка рыдала, я, проникнувшись, тоже смахнула с глаз слезинку.
   -Какая прекрасная песня, - всхлипнула под конец Томка. Все согласно помолчали. И вот в этой лиричной тишине сидевший рядом Сапень вдруг достал из кармана огромные ножницы и стал ими щелкать возле своей брови, пьяно приговаривая:
   -Варька, ты что сделала с моими бровями? Они теперь непрерывно растут, как волосы!
   Я подумала насчет обоснованности претензий, поплевала себе на палец и загладила ему неостриженную еще бровь на лоб. Теперь бровь, которая и в самом деле за время посиделок отросла на полвершка, грозно топорщилась.
   -Ну хочешь, посоветую хорошего цирюльника? - пожала плечами я. Друзья, отошедшие от первого впечатления, захохотали. Сапень нахмурился, держа ножницы в руках, с его бровью это смотрелось особенно впечатляюще.
   -Ладно-ладно, - поспешно произнесла я и задумалась, как помочь другу: - А ты можешь их заплетать в две косички, как гномы свои усы и бороды!
   -И за уши потом закладывать, - прорыдал сквозь смех Кафык. Друзья загоготали еще пуще, а я, подумав и представив обрисованного мной Сапня, бесстыже к ним присоединилась.
   -Ну и стерва же ты, Варька! - в сердцах произнес Сапень, достригая вторую бровь и запихивая ножницы обратно в карман.
   -Кто стерва?! Я - стерва?! - ахнула я. - Да сам ты стервяк!... стревяч!... э-э-э... стервь?
   -Стервец, - подсказал, сидевший с другого бока Маркус.
   -О! - подняла я указательный палец. Палец вело из стороны в сторону. - Видишь, не одна я так считаю! Зато будешь знать, как без спросу целоваться!
   -Целоваться? - навострили уши остальные парни. Я сперва поглядела на них, а потом развернулась к Сапню:
   -Так ты им еще и не сказал, за что у тебя такая роскошная шевелю... бровелюра? - изумилась я. Воспоминания нахлынули, и я решительно захотела испортить Сапню реноме в глазах его товарищей: - Этот..., - я задумалась и поморщила лоб, - стервун воспользовался моментом в директорском кабинете и прилюдно меня облобызал!!
   И злорадно оскалилась в предвкушении того, что сейчас дружки, возмущенные этим фактом, по меньшей мере брови-то Сапню начешут. Однако я ошиблась.
   -А почему ему можно, а нам нельзя? - возмутился Кафык. - Я тоже хочу!
   -И я! - сказал Маркус, к моему ужасу сидящий рядом со мной. За ним и остальные выразили свою готовность к сему действу, даже Сапень, которому, вероятно, мало было взбесившейся растительности на лице (или, наоборот, он считал, что ему терять больше нечего). Я подобрала отвисшую челюсть и обратилась к Тамарке, которая единственная пока меня не предала:
   -Ты не заметила, что в последнее время у них стали появляться какие-то прямо-таки нездоровые наклонности?
   -Обращайтесь к своим многочисленным поклонницам!! - с этими словами мы с Томкой нащелкали по раскатанным губам и загребущим локотникам. Кафык и Никас, чтобы далеко до меня не ходить, потянулись к Тамарке. Один Лорг спокойно сидел с краю, лениво жевал мясо и не лез, видимо, ждал очереди. А когда и это не помогло, пришлось мне доставать палочку и визгливо угрожать: - Щас всем волосы в носу и в ушах как поотращиваю!!
   -И не только там! - добавила Тамарка, по моему примеру вынувшая палочку.
   После этого пыл тотчас поугас, правда бока мне все же намяли и, как я ни вертела головой, в щеку пару раз смачно поцеловали, все-таки сложно отбиваться от зажавших тебя с двух сторон сильных и пьяных парней. Однако один раз мне удалось каверзно отклониться назад и в тему крикнуть "Горько!" Сапню и Маркусу, которые не успели вовремя затормозить. Разгоряченные сражением, все схватились за кружки.
   -Нам надо еще одних друзей заводить, чтобы они от этих помогали защищаться, - выдохнула Тамарка, отлипая от опустевшей кружки.
   -А чего нам их заводить-то! - махнула я рукой, нечаянно облив из своей кружки Маркуса и Лорга. - У нас же эльфы есть!
   -Чиво-о? Эльфы? У вас? - спросили хором парни. - Ха!
   Хм, судя по всему, нам с Томкой не верят. Я уже совсем было накрутила себя и приняла решение вести их знакомиться с Адамантом и остальными, как дверь в трактир открылась, и внутрь ввалились те самые вышеуказанные персоны. Я восприняла появление эльфов как нечто само собой разумеющееся, и даже не удивилась, мол, раз о них подумала - вот они и пришли.
   -Ребя-ата! - я с трудом выпала из-за скамейки и, шатаясь, пошла им навстречу, радостно распахнув объятья. - Как я рада вас видеть! Ик! Присоединяйтесь к нашему столу! - я махнула рукой в сторону двух абсолютно чужих столиков. Определять расстояние до предметов и людей у меня получалось отвратительно и с большой погрешностью (плюс-минус три шага), я шла и шла, пока неожиданно не уперлась носом в грудь темноволосому Намирису. Ребята были настроены серьезно, и праздновать что-либо, видимо, сегодня были не намерены. Они сухо поздоровались, кивнули Тамарке и, развернув меня за плечи обратно в сторону стола, отправились куда-то наверх по лестнице. Я пожала плечами и пошла на заплетающихся ногах обратно к нашему столу.
   -Ну что, убедились? Теперь верите? - хмыкнула я и села мимо скамейки. Лорг меня выловил за воротник и отправил к Маркусу, где они на пару с Сапнем усадили меня обратно на мое место.
   -Они наши друзья! - рдея красными щечками, хвастливо поведала Тамарка.
   -Вы изменяете нам с какими-то другими друзьями? - поразился Кафык, грохотнув тяжелой кружкой о стол, чуть плеснув напитком из практически пустой емкости на столешницу.
   -Ты что это имеешь в виду? - вскипела я. - Мы с вами... с ними, ничего такого не делали! - тут я задумалась и посмотрела на Тамарку. - Во всяком случае я.
   -И я! - возмутилась Тамарка.
   -И я! - на автомате присоединился задремавший у стены Никас.
   Пару секунд все недоуменно смотрели на Никаса. Я за это время успела забыть, что мы обсуждали до этого, от перепоя сознание работать стало со сбоями. Тут ожил Кафык и внес предложение нас с Тамаркой напоить, чтобы неповадно было на эльфов заглядываться. Тот факт, что мы уже были пьяны в дрыбаган, никем почему-то не рассматривался. Я попробовала сказать "Нет, мне больше не наливайте", но предатель-язык отказывался произносить такую кощунственную фразу, слова "нет" и "не" выговорить так и не удалось. В кружках плескалось какое-то спиртсодержащее содержимое цвета воды, ни о каких тостах речи давно не шло. Я до хрипоты требовала у Кафыка обещания не изменять нам с тетей Лушей, Кафык требовал с меня аналогичного обещания насчет эльфов. Я соглашалась, а Кафык уклончиво обещался подумать. Парни следили за вливанием содержимого кружек в наши горла, сами не забывая методично всасывать алкоголь.
   Неожиданно наверху раздался грохот. Все посетители заинтересованно подняли головы и повели носами. Сейчас даже громкий стук резко открывшейся двери о стену вызывал в пьяных мужицких мозгах только одну сладкую мысль - о драке. С лестницы кубарем скатился гном, сопровождаемый бегущими по пятам эльфами. Гном, одетый в серую рубаху, кожаные коричневые штаны, вправленные в голенища сапог, и несоразмерно широкий жилет, резво вскочил на ноги и поднял кулаки, готовясь защищаться. Случайные свидетели с замиранием сердца следили, изо всех сил решая к кому примкнуть в назревающей буче. Но эльфы не собирались на него нападать.
   -Нам это не важно. Просто верните, - холодно произнес Адамант, глядя на гнома.
   -Я тебе, свиноухий, уже все сказал, - рыкнул гном, атаковал Адаманта, но тот ловко увернулся на небольшом пространстве. Гном отпрыгнул назад, сверкнул глазами и выскочил на улицу. Эльфы спустя мгновение последовали за ним. Я резко вскочила на ноги.
   -Ты куда? - удивился Сапень.
   -Этот гном обидел наших друзей. Надо помочь, - с этими словами я удивительно ловко выбралась из-за лавки и потянулась к верхней одежде. Меж тем трактир, в котором с уходом эльфов воцарилась немая сцена, не знал, что делать и за кого драться. А ведь душу-то уже растравили и кулаки чешутся! Вид моей невысокой фигурки, резко встающей из-за стола, послужил для посетителей трактира желанным сигналом. Почти одновременно со мной с нахмуренными бровями восстало все мужичье трактира. Посетители, сидевшие с левой стороны за неимением реального противника недобро разглядывали и оценивали посетителей правой стороны. Те отвечали им взаимностью. Тамарка тоже подскочила к одежде. Парни жаждали какого-то развлечения, поэтому, не задумываясь, присоединились к нам. В их хмельных головах сейчас умещалась только одна мысль: надо помочь друзьям. А что это были за друзья, чьи друзья - было дело десятое. Мы табуном рванулись к выходу, сами того не осознавая, давая отмашку трактирному сражению. За закрывшейся за нашими спинами дверью тут же послышался гомон, топот, звучные шлепки, вопль "Па-аберегись!", грохот, увенчавший окончание полета чего-то деревянного, треск, свист, мат и веселые мужские окрики.
   -Ну ик.. и куда теперь? - спросил Маркус, оглядывая пустынную улицу.
   -Туда! - уверенно показала я пальцем влево, увидев, что в ту сторону уходит больше следов от обуви.
   Мы, держась друг за друга, на путающихся ногах побежали в указанном мной направлении. Я зачем-то как охотничья собака смотрела под ноги, боясь потерять след, хотя следов здесь была тьма, какой именно нужный я понятия не имела, к тому же улица пока была без перекрестков и ответвлений. Мы, пыхтя и сопя, бежали по прямой несколько минут, дальше дорога заворачивала за угол одного из домов. Соответственно мы вслед за ней и завернули. Пробежали по инерции с пять шагов и встали, точно кони перед обрывом. Никаких эльфов перед нами не было и в помине, зато гномов было хоть отбавляй. Огромная, нелюдей тридцать, толпа, бежала волной прямо на нас, перегораживая всю улочку, воинственно крича и размахивая секирами, дубинами и булавами. Надо отдать нам должное, дрогнули и побежали мы только секунд через шесть. Они ушли у нас на то, чтобы осознать опасность и развернуться. Тамарка, правда неуверенно вякнула, что, может быть, лучше подождать эту невменяемую, готовую убить и стоптать любого, кто ей попадется, толпу и объяснить, что мы просто мимо проходили, но мы заверили Томку, что ее вариант будет запасным, если нас все-таки нагонят, а сами предпочли драпать. Толпа трезвых гномов бежала быстрее нас и нагоняла, мы пронеслись мимо трактира, в окнах которого все еще виднелись душащие друг друга в объятьях то ли борьбы, то ли братания, силуэты, и, пользуясь малой освещенностью следующего участка дороги, свернули в переулок. Не знаю, откуда брались силы, но мы все бежали, даже когда по приблизившимся, а затем удалившимся крикам поняли, что гномы последовали мимо переулка дальше по улице. Неожиданно перед нами выросло множество темных фигур. Мы резко затормозили, я поскользнулась и шлепнулась на зад.
   -А-а! - взвизгнула было Тамарка, но тут мы перевели дух. Все-таки перед нами оказались эльфы. Они, казалось, были удивлены не меньше нашего.
   -Тамара? Варя? Вы что здесь делаете? - спросил Адамант. Кто-то за шкирку поставил меня на ноги.
   -Мы... туда, - я старалась отдышаться, у меня хватало сил только выдавать невнятные междометия и махать рукой то вперед, то назад, чтобы указывать описываемое направление, - а там... нас... ну, мы и... Вот, - я выдохнула.
   -Понятно, - сказал Адамант таким тоном, что ко мне почему-то закралось подозрение, будто он ничего не понял из моего разъяснения. - Вот что, вы лучше отведите их в школу, нечего пьяным девицам делать на улице, - обратился он к Лоргу и Никасу, которые к нему стояли ближе других парней, видимо, он посчитал, что они более трезвые, чем я. Это он погорячился, хи-хи-хи.
   -Девицам? - заинтересовался Никас и стал вертеть головой в поисках вышеозначенных особ. Остальные парни тоже быстро воспылали интересом и стали оглядываться по сторонам. У Адаманта и его товарищей в этот момент случились такие глупые выражения лиц, что я невольно захихикала. Неожиданно за спинами эльфов послышался отдаленный гул, а до меня дошло, что эльфы не глупели, а просто усиленно прислушивались.
   -Я, кажется, догадываюсь, что это, - просипела стоявшая рядом Тамарка, бледнея лицом. А я тоже сразу догадалась, что это наверняка те самые девицы, которых разыскивают наши парни.
   Я замерла, напряженно вглядываясь, и тут из-за плавного изгиба переулка, вывернула... разъяренная толпа гномов. Боевой задор она еще не растеряла, а, увидев нас и эльфов, и вовсе взревела и припустила еще пуще.
   -Бегите! - с диким лицом взревел Литирэль. Мы, не задумываясь, развернулись и понеслись обратно. Тут надо заметить, что эльфы повели себя очень храбро, нас не бросили, хотя бегать могли гораздо быстрее, чем нетрезвые школяры, помогали и поддерживали нас, когда мы оскальзывались или запинались. Наконец мы кучей выбежали обратно на улицу с трактиром, где Адамант меня чуть ли не пинком отправил вверх по улице, рядом его товарищи проделали то же самое с моими товарищами. Мы послушно побежали в заданную с ускорением сторону. На бегу я оглянулась. Лавина гномов заворачивала в противоположном от нас направлении, а перед ними, стремительно увеличивая разрыв, легко бежали стройные высокие фигуры...
  
   Воссоединение с сознанием было жутким. В голове словно перекатывалась груда интенсивно болящих валунов, каждый из них старался переболеть друг друга и раскалываться как можно сильнее с любым движением головы. Во рту язык присох к небу.
   Я с трудом разлепила глаза и не поняла, где нахожусь. Нет, поймите меня правильно, дверь-то была очень даже знакомая, но вот мрачные серые стены, нары вдоль них на полу, скудность освещения ввиду единственного забранного решеткой слепого окошечка под потолком, в которое лилось хмурое утро, а также невеселые друзья рядом вызывали определенные вопросы.
   -О! Очнулась, - хмуро поприветствовал меня Маркус, привалившись к чьему плечу, я и сидела-лежала.
   -Где мы? - еле слышно просипела я. Сапень, угрюмо сидящий напротив, пытливо взглянул мне в глаза:
   -Угадай с трех раз.
   А Маркус вдумчиво проговорил:
   -В неволе солнышко краснее,
   В неволе ярче травка на лугу.
   Кротом я жить в темнице не сумею,
   Я юркой ящеркой сбегу!
   -Мы что, в тюрьме? - не знаю, чему я удивилась больше: тому, что мы в каземате или способности Маркуса декламировать стихи, пребывая в диком похмельном состоянии. Порывисто села и схватилась за голову: - О-о-о! Подайте мне того, кто изобрел алкоголь. Искренне пожелаю ему всю жизнь испытывать такие муки. У нас есть пить?
   Маркус только хмыкнул. Я ужаснулась, пить сразу захотелось еще сильнее.
   -А чего это мы в тюрьме? - поинтересовалась я спустя минуту.
   -А ты что же, не помнишь? - слегка удивился мрачный Лорг, сидящий рядом с Сапнем.
   -Нет, - немного подумав, честно ответила я.
   -А ты вообще что-нибудь помнишь? - спросил Сапень. Я опять подумала и сказала:
   -Да.
   Парни помолчали.
   -И что именно? - не выдержал первым Кафык, сидящий рядом с Лоргом.
   -Гномов. Много гномов, - постановила я. Парни задумались.
   -Это когда? До квартала или после? - спросил Кафык у Лорга.
   -Какого квартала? - заинтересовалась я и нахмурила лоб: - Эльфы...
   -А, тогда понятно, - вздохнули парни с некоторым облегчением.
   -Нет, ты и правда не помнишь, как мы громили гномий квартал? - не поверил Маркус и сел поудобнее, развернувшись ко мне.
   -Гномий... квартал?! - у меня глаза полезли на лоб. Я усиленно попыталась хоть что-нибудь припомнить, но в памяти был черный провал. Взглянула на сидевшую рядом Тамарку, думая, что парни меня разыгрывают, помятое и хмурое Томкино лицо кивком подтвердило: не врут. Все с интересом наблюдали за моими мысленными потугами. Сейчас это было единственное развлечение. - А зачем мы это делали? - тупо вопросила я.
   -Потому что когда мы убежали достаточно далеко и остановились отдышаться, кто-то предложил пойти и все-таки отомстить гномам, - уныло поведал Лорг.
   -И кто же это предложил? - спросила я, имея кое-какие смутные подозрения на этот счет и втягивая голову в плечи.
   -Никто не помнит, - ответил Сапень, почему-то буравя меня взглядом. А я впервые порадовалась провалу в памяти.
   -Эх, жаль я ничего не помню, а то обязательно бы сказала вам, кто был тот глупец, - расслабляясь и расправляя спину, искренне посетовала я. - И как это происходило?
   -Что, погром? - хмыкнул Кафык. - Никак. Ввалились в гномий квартал, выбили стекла в первом попавшемся здании, затем сломали чей-то забор. На нашу беду первым зданием оказалось местное Охранное отделение. А может и на счастье. Нас гномы как раз собирались бить за сломанный забор и сарай, на который этот забор рухнул, когда нас у них изъяли Охранники. Достанься мы гномам, они бы нас сильно живыми после вандализма-то не выпустили. У них очень строгий кодекс чести и это их "Подгорное уложение" тоже, и если бы они устроили самосуд, - Кафык провел пальцем по горлу. - Быть нам сильно битыми и поломанными, что тот забор.
   -Ужас, - вяло пробормотала я. Жажда была просто непереносимой. Я потянулась за палочкой, чтобы хоть как-нибудь снега через окно слевитировать.
   -Не ищи, у нас их отобрали, - грустно сказала Тамарка, искоса наблюдая за моими действиями. Это да, почти в каждом Охранном есть свой, как правило боевой, маг, чтобы было что при задержании противопоставить магам-правонарушителям. Наверное, такой нас и обезвредил, хотя, сомневаюсь, чтобы сие ему трудно далось.
   -Изверги, - констатировала я. - И что с нами теперь будет?
   -Да кто ж знает, - философски пожал плечами Лорг. - Может отпустят, а может посадят в поруб на цепь, и затем казнят.
   -Всех? - пришла в смятение я, не заметив тонкой иронии.
   -А ты хочешь быть добровольцем и взять всю вину на себя? Как это мило, - Маркус приобнял меня за плечи и сказал срывающимся голосом: - Мы принимаем твою жертву, и будем чтить твою светлую, некоторыми местами, память.
   Я задумалась, прислушиваясь к своим ощущениям. Организм коробило в жутких мучениях. В принципе быстрая смерть сейчас выглядела даже очень заманчивой. Но с другой стороны, друзьям сейчас не менее плохо, а может быть и более. Не будем же эгоистами, предоставим это почетное право кому-нибудь из них!
   -Не дождетесь, - прохрипела я, помолчала и взвыла, обращаясь к потолку: - Похмелье, да еще и в тюрьме! Что может быть хуже?!
   Все замолчали, погрузившись в пучины жалости к себе.
   Что-то там было у классиков на злобу утра, такое, прочувствованное!
   "И гнало... И свинцовые волны плескались о скалы...." "...Покорежены думы тенетами мук! Бьет вопрос в голове как било, как рассвет! О, рассол! Почему же тебя с нами нет?"
   Мысль. Счастье - это когда тебя понимают.
   Через десять минут за дверью загремели ключами и засовами, и внутрь вошел Никлий Эрнестович - школьный завуч по силовым структурным предметам. Мы, если честно, ожидали увидеть кого угодно от стражника до палача, но не школьного преподавателя (если, конечно, школьный преподаватель втихомолку не подрабатывал палачом), были немало поражены. Завуч с поджатыми губами презрительно оглядел нашу сбившуюся в две кучки у разных стенок, дрожащую и похмельную компанию и кивнул вошедшему следом Охраннику:
   -Наши, - а потом, снова развернувшись к нам, процедил, - голубчики.
   И прозвучало это столь многообещающе и страшно, что теперь я бы предпочла согласиться на недавнее предложение Маркуса. Остальные, тоже почуяв угрозу жизни и здоровью, глядели запуганно и мелко тряслись, как большеухие тушроплики во время брачного периода.
  
   Выражение лица директора было богато эмоциями. Все вместе их можно было охарактеризовать как презрительно-удивленную ярость, сдобренную толикой интереса и увенчанную нечеловеческой усталостью в одном глазу и бешенством быка, роющего землю копытом, в другом. Учителя, явившиеся на нашу показательную казнь, решительной толпой стояли возле стола директора, негласно намекая, на чьей они стороне.
   Я стояла вместе с остальными провинившимися, отвернув голову вправо и рассматривая бордово-желтую окантовку зеленого ковра, и думала, что хуже похмелья в тюрьме может быть только продолжение похмелья в директорском кабинете, который сегодня, в выходной день, еще и специально из-за нас открыли. Почему-то именно за последнюю подробность было стыдно больше всего.
   -...Наносить ущерб досточтимым горожанам, разжигать расовую неприязнь. И кто? Ладно, еще две малолетние безмозглые пигалицы, - я резко подняла возмущенный взгляд на бушевавшего директора, но, заметив суровых молчаливых учителей по соседству, безропотно проглотила оскорбление и вновь вперилась в ковер. В ковре уже давно должна была протереться дыра от взглядов многих поколений провинившихся учеников, перебывавших в кабинете директора. Но то ли все ученики обсматривали неодинаковые части покрытия, и вследствие этого ковер истирался относительно равномерно и пока держался, а может быть у Тихона Петровича под столом хранилось много одинаковых ковров, и он по ночам на цыпочках пробирался в свой кабинет и менял прохудившийся экземпляр на новый, а старый выносил на помойку, походя завернув в него тело какого-нибудь очередного оболтуса, не перенесшего мук совести прямо в кабинете. - Но от вас, молодые люди, я никак, никак не ожидал. Какой пример вы подаете подрастающему поколению? А? Вы же лицо школы, призеры бомапо! На вас должны равняться! А отличная репутация школы? Незыблемая, формируемая и пестуемая в течение многих веков!... Как вы посмели поставить на ней огромное и уродливое ПЯТНО?!!! - Тихон Петрович временно перестал вскидывать руки и назидательно поднял указательный палец: - Перед Охранным отделением! - и замер, тяжело дыша и разочарованно глядя на нас. В доказательство совершенного нами злодеяния на директорском столе возлежали Сапневы ножницы, которыми оказалось выбито одно из давешних окон. Директор, переведя взгляд, какое-то время отрешенно смотрел на них, а потом убитым тоном поинтересовался: - Зачем вы все-таки это сделали? Или у вас просто хмель в мозгах перебродил? Силушки через край? Так мы это исправим.
   -На нас напала толпа гномов..., мы от них еле убежали, а потом... решили отомстить... немного, - полыхая ушами и шеей, запинаясь, Лорг выдавил версию событий, которую мы укоротили и облагородили совместными усилиями, еще пребывая в заключении. Надо сказать, тогда она отчего-то выглядела более веской, чем в настоящий момент.
   Директор просто закатил глаза, не в силах сказать что-нибудь на такую несусветную глупость. Некоторые учителя повторили его движение.
   -Хоть бы придумали что поправдивее, - шепотом поделился своим мнением с коллегой кто-то из преподавателей. Текли мгновения...
   -И вы считаете, это как-то оправдывает ваши хулиганские действия? - расстроено спросил, наконец, Тихон Петрович.
   Мы молчали, интуитивно чувствуя, что наш ответ "да" его вряд ли устроит, а попросту врать директору нехорошо.
   -Так, - не дождавшись ответа, вздохнул и заговорил Тихон Петрович. - Причиненный вами материальный ущерб школа оплатила. - Мы обрадовано подняли головы. - За счет ваших будущих стипендий, - у меня медленно отвисла челюсть, лица остальных вытянулись, выражая шок и несогласие. Сразу назло захотелось пересдать сессию на тройки, чтобы не из чего было вычитать ущерб. Директор и учителя как-то тотчас взбодрились и явно смаковали и злорадствовали, глядя на наше расстройство. - И в свою очередь мы решили назначить вам наказание за проступок.
   Я только открывала и закрывала рот, не в силах сформулировать в одно предложение две разные мысли: разве лишение стипендии уже не достаточное наказание? И как же быть нам с Томкой, ведь мы и так батрачим как окаянные ишачихи в этом подвале?
   -Вы, молодые люди, направляетесь на месяц в помощники кочегаров, а вы, барышни, остаетесь в ведении Труля Шлисовича еще на один месяц.
   -Но как же наши тренировки? - вскричали в один голос парни.
   -И на каникулы тоже? - пролепетала Тамарка, бледнея лицом.
   -Не-е-эт! - вскричала я, хватаясь за голову.
   -Да-а, - удовлетворенно потерли руки преподаватели.
   К Эллириане мы, абсолютно раздавленные обстоятельствами, бессонной ночью и общим плохим самочувствием, отправились как толпа вялых и покачивающихся полутрупов. Знахцентр оказался закрыт, что исторгло из наших глоток апатичные стоны и жалобы на злодейку судьбу, а потом нам пришлось долго передвигаться в направлении лазарета, где точно должен был находиться какой-нибудь дежурный знахарь. В лазарете нас подлечили с помощью травяных настоев, и только отвратительный моральный упадок все еще оставался при нас. Сразу дико захотелось спать. Мы невзначай попытались прилечь на кровати в лазарете, но знахарь нас прогнал, сказав, что потом менять постельное белье из-за лодырей, которым лень дойти до своих кроватей, ему неохота. Пришлось шевелить конечностями. Унылые парни, с трудом поднявшись по лестнице до нашего этажа, изъявили желание отоспаться у нас в комнате и совали нам свои ключи, предлагая мне и Томе волочься до их комнат, но мы, не обращая на них внимания, даже забыв попрощаться, прошли мимо протянутых ключей в свою комнату, в полусне разделись и погрузились в сон еще на излете головы к подушке.
   Я проснулась среди ночи. За окном было темно, луна обвернулась в кокон клочковатых черных облаков, у противоположной стены вздымалось и опускалось одеяло, очерчивающее контур спящей Тамарки. Какое-то время я пялилась в потолок, потом полежала с закрытыми глазами, но сон упорно не хотел возвращаться, видимо, в узилище я таки умудрилась отоспаться, а сегодняшнюю порцию снов уже успела отсмотреть. Поворочавшись и посидев на кровати какое-то время, я посетовала, что нельзя вызвать на ночную прогулку Ладмира. Где искать этого артефактора - было абсолютно непонятно, а мысль выискивать его ночью в подвале я запихала поглубже в голову как особо страшную. Спустя минуту я приняла решение скрасить свое времяпрепровождение походом в туалет, а после него подняться на этаж к парням и проверить, вдруг из них тоже кто-нибудь не спит. Школа пугала непривычной днем тишиной и теменью. Но глаза, привыкшие без света, хорошо различали контуры знакомых предметов в полутенях. Накинув на длинную, до пят, белую ночнушку большой теплый платок, я отправилась вверх по лестнице. За первыми двумя дверями, а также за дверью в комнату Никаса, которую он делил со своим одногруппником Рагилем, царила тишина. Я расстроилась, но на обратном пути зачем-то еще раз припала ухом к двери в комнату Лорга и Сапня и, услышав слабый шорох, в надежде замерла у замочной скважины, в которую видно все равно ничего не было.
   -Ты что здесь делаешь? - раздался у меня за спиной шепот. Я перепугалась от неожиданности, резко разогнулась и со всей силы звезданулась головой об дверную ручку.
   -Уй-й! - зашипела я, стараясь одновременно потереть ушибленную черепушку и схватиться за бешено колотящееся сердце. Развернулась и встала во весь рост. - Ты меня чуть до инфаркта не довел! Чего подкрадываешься? - зашептала я на силуэт Сапня.
   -Я подкрадываюсь?! - поразился он. - Уж и в туалет нельзя отойти, возвращаюсь - у нашей двери какое-то привидение блуждает. Вот, думаю, и не верь после этого в страшные школьные легенды! И палочку как назло в комнате оставил, дай, думаю, понаблюдаю. Потом только догадался, когда заметил, что комнаты ты слушаешь выборочные.
   Он замолчал, ожидая какой-то моей реплики. Я куталась в платок и тоже молчала, кляня себя за глупость, сейчас затея идти ночью в гости к парням уже казалась мне совершенно бессмысленной.
   -Ну и чего ты хотела? - зевая, спросил Сапень, обхватывая себя за плечи. Он помолчал какое-то время, а потом, видимо, до чего-то додумавшись, заговорил. - Не стоит стесняться, я все понимаю, - тембр голоса его изменился, и я прямо кожей чувствовала, что он улыбается, - Мы молоды, я, безусловно, привлекателен, а природа берет свое.
   -Да ну тебя! - чувствуя, как кровь приливает к щекам, махнула я на него платковым крылом и собралась развернуться и уйти.
   -Да ладно, подожди, я же шучу! - тихонько засмеялся Сапень и схватил меня за руку. - Ну, чего хотела-то? - спросил он уже нормально.
   -Да не спится, - буркнула я. - А одной полуночничать скучно.
   -И-и? - протянул он.
   -И иди уже спать! - взбесилась я и убежала. Неслышно походила по комнате, посмотрела в окно, кляня зубоскала Сапня, потом посидела на кровати, когда в дверь еле слышно потыкали костяшкой пальчика. Я, втайне догадываясь, кто это может быть, но с крошечной надеждой на появление Ладмира, от которого нужно стребовать карту, и вообще можно вытянуть много всего интересного, влезла в тапочки, подхватила платок, открыла дверь и выскочила в коридор.
   -Ну и чего тебе? - недовольно прошептала я.
   -Тоже не спится, - улыбнулся Сапень, как мне показалось, немного виновато. Он накинул поверх майки теплый свитер, завязав рукава на шее, а на ногах были трико и тапочки. Я хихикнула, представив нас со стороны.
   -Ты чего? - шепнул Сапень. Я помотала головой, он поинтересовался: - И чем займемся?
   -Пойдем на прием к Императору, - пробормотала я.
   -Что?
   -Ну не на улицу же идти, - сердито зашептала я. - Пойдем куда-нибудь. На подоконнике посидим, что ли.
   -Пошли в учебный коридор. Там сейчас никого, - Сапень задумался, - то есть здесь тоже никого, но там мы никого не разбудим.
   Сидеть на подоконнике в тонкой сорочке было прохладно, я развернула пушистый шерстяной платок большим прямоугольником и замоталась в него как в кокон. Сразу стало тепло, я согнула ноги, уперев их на краешек подоконника.
   -А тебе-то чего не спится? - начала я разговор. - Я вот еще в тюрьме поспала.
   -Да мы там все прикорнули немного, - пожал плечами Сапень, - я не удивлюсь, если скоро и остальные поднимутся.
   -Только не Тамарка! - захохотала я. - Ей только дай поспать - выспит все, что можно до последней секундочки.
   Сапень улыбнулся. Мы помолчали.
   -Да, - вздохнула я, - сурово они, конечно, с нами. У вас отработка только после коронации начинается, значит, вы еще позже нас ее закончите.
   -А что делать, - вздохнул Сапень, - дополнительные занятия-то нам пропускать нельзя, тем более наша группа будет задействована на самой коронации, а вот природников, я слышал, многих распределили на всякие там балы и церемонии, прорицателей же вообще раздробили по пять человек на мероприятие. Ладно хоть, что на тренировки пока можно ходить, не представляю, как мы потом без них целый месяц будем! Если только попросить тренеров их переносить на выходные?
   -Знаешь, я думаю, к тому времени директор остынет и можно будет его попросить о поблажках. Он же согласился отложить часть отработки на время каникул. Неужели он не пойдет на уступки чемпионам школы? - ободрительно сказала я, ничуть не веря, что такое возможно.
   -А ты на каникулы куда едешь? - спросил Сапень.
   -Никуда, - пожала плечами я.
   -Ой, прости, я забыл, - он смутился.
   -Да ничего, - улыбнулась я, - я же не одна здесь приютская. А ты?
   -Я домой, - мечтательно улыбнулся Сапень. Видно было, что он соскучился, я ему даже чуточку позавидовала.
   -А ты далеко живешь? - поинтересовалась я. Дружили мы уже около года. Случай, сведший нас с Тамаркой, впервые сунувших нос в городские кабаки, с пьяной разгульной компанией, которая оказалась парнями-старшекурсниками - отдельная длинная история. Но тесного разговора по душам до этого не получалось, я знала о друзьях лишь обрывочные сведения.
   -В Дирнии, - Сапень поднял вверх глаза. - Моя семья из Купеческой гильдии, - он раздул щеки и выдохнул. - Что еще сказать? Не умею рассказывать о себе длинные истории, - улыбнулся.
   -Да ладно, я так спросила, просто, - я смутилась. Про то, что Сапень из купеческой семьи, я уже слышала, и про место, куда он отбывает на каникулы, если честно, кто-то когда-то заикался, а подробнее расспрашивать про личное мне почему-то всегда было неловко, словно я не имею права вторгаться в то, чего нет у меня.
   Мы опять помолчали.
   -А что, у вас и правда появилось много поклонниц? - неожиданно для самой себя спросила я.
   -А что? - проникновенно поинтересовался Сапень, и стал нагибаться ко мне, жарко дыша в ухо: - Почему тебя интересует? Хочешь стать одной из них? - я захихикала, было щекотно, к тому же Сапень сам еле сдерживал смех, его голос из бархатистого стал звонким, - Ну куда ты отклоняешься! Дай облобызаю!
   -А ну кыш! Охальник! - отмахиваясь уголочком платка, наигранно возмутилась я, вспоминая Фросьсеменну, ругающуюся, когда затаптывают только что отмытый пол; но было непереносимо щекотно, я не сдержалась и захохотала в голос. Сапень сделал вид, что обиделся, отвернулся и смотрел куда-то в сторону, дергая плечами, видимо, плакал от горя. Кстати, брови ему вчера в лазарете подкорректировали, и знахомаг гарантировал в будущем их нормальный рост и длину.
   -Нет, а и правда, жаль, что вас не на ремонт зала, как наших, определили, - произнесла я, когда мы успокоились, - нам бы немного краски раздобыть не помешало, чтобы дверь покрасить.
   -Да ладно, по крайней мере, не как в тот раз, снег разгребать на заднем дворе.
   -Вы что ли уже когда-то отрабатывали? - удивилась я. - Это вы-то - примерные ученики и гордость школы?
   -Ну, гордостью школы-то мы, положим, стали недавно, а насчет примерных - это ты погорячилась. Мы на спор таблички на женских и мужских туалетах, было дело, местами поменяли. Все бы ничего, студенты-то и учителя ходили по привычке, да только в этот момент как раз какие-то званые гости в школу наведались, - походя пояснил Сапень, я только рот открыла, восхитившись масштабами бедствия. - Так вот, мы с Кафыком на первом курсе разгребали снег возле мусорки. В нее то и дело телепортировались новые кучи мусора, вонища была еще та, в котельной, надеюсь, будет по-другому.
   Я уцепилась за какую-то невыразительную мысль и нахмурила брови.
   -Телепортировались? Кучи мусора? А откуда?
   -Да отовсюду: - из столовой там, из корпусов, - Сапень помахал рукой. - На территории школы есть обособленная локальная система типа "Град-Округа", замкнутая на приемную площадку. Ну так вот, а один раз в день или раз в два дня, приходил Труль Шлисович и всю ее магически выжигал за раз. Мы тогда еще любили снегом в огонь швырять, трехрук нас за это гонял, а мы от него отбегали так, чтоб недалеко, и оттуда дразнили, и пока один отвлекал, второй из нас с другой стороны прокрадывался, чтоб забросить снег снова.
   Пробили часы на городской башне.
   -Три часа, - прокомментировала я.
   -Долго нам еще сидеть. Мы тут околеем, - поежился Сапень. Я вдохнула прохладный воздух коридора школы. Мне в теплом коконе было очень даже хорошо, я всегда любила свежесть и небольшой морозец, и даже зимой мы с Тамаркой часто спали с открытой форточкой. Я покосилась на Сапня, который все еще сидел в одной майке.
   -Ха! Так ты свитер надень, перед кем красуешься-то? - я ехидно повела плечиком и попыталась повторить его недавние интонации: - А! Можешь не отвечать, я понимаю, природа берет свое.
   Сапень просто и без затей надел свитер и на провокацию, как я, не поддался.
   -Может, в карты поиграем? - предложил Сапень.
   -Давай! - обрадовалась я.
   -Сейчас принесу! - соскочил Сапень.
   -Погоди, - я схватила его за плечо. - У меня идея получше. Пойдем к вам в комнату, да и разбудим Лорга, сам же говоришь, что он тоже скоро проснется.
   -Ну, я не уверен, - пробормотал, обдумывая, Сапень и безапелляционно заявил: - Только тогда ты сама его будишь!
   Если он думал, что меня это остановит, то ошибался. Я хмыкнула и прошла вперед с отстраненным видом, бросив через приподнятое плечо:
   -Идет!
   В комнате было темно и тихо. Я скрючилась у кровати Лорга, настороженно вглядываясь в его лицо. Серьезное. Вроде спит. Я выловила кончик своих волос и стала осторожно щекотать парню нос. Никакой реакции. И только я отвела взгляд на Сапня, как по носу меня будто что-то щелкнуло, ночнушка наощупь стала бумажной, низ ее раздулся колоколом. По голове словно пробежал табун блох - стало дико щекотно, и краем глаза я заметила как каждая волосинка на моей голове встает дыбом. По рукам заходили мурашки. А из-под одеяла в ту же секунду со скоростью молнии вырвалась мужская ладонь и обхватила мое запястье. Я в полную силу завизжала, рискуя перебудить если не всю школу, то наш корпус точно, и испуганно шарахнулась, сев на пол. Где-то над столом вспыхнул холодным светом магический светляк, я разглядела Сапня с палочкой в руке, хохочущего, привалившись к шкафу, и серые смеющиеся глаза Лорга, который все еще крепко держал меня за руку.
   -Совсем с ума сошли?! Так меня пугать!! - поднявшись и вырвав свою руку из цепких пальцев, затопала ногами я.
   -Это еще кто кого пугал, - улыбался Лорг. Я как раз огладила опавшую ночнушку, после чего, очухавшись, двумя раскрытыми ладошками охватила голову. Волосы, в отличие от сорочки, самостоятельно не опали.
   -В смысле?! Не такая я и страшная! - возмутилась я и развернулась к Сапню, найдя виноватого: - То сам страшишь до чертиков, то посылаешь к такому же ненормальному дружку!
   -Эй! - в свою очередь возмутился Лорг. - Да что вообще случилось-то?
   -А это мы в карты пришли играть, - смеялся Сапень. Я тоже вспомнила о цели нашего визита. И с размаху села на кровать Лорга, постаравшись отдавить тому ноги, и мысленно сетуя, что у меня не костлявый зад - было бы болезненнее:
   -И ты играешь с нами.
   -Я вообще-то сплю, - удивился Лорг.
   -Да вроде уже нет, - возразила ему я. Лорг и правда выглядел, хоть и немного растрепанным, но бодрым и совсем не сонным. Он, бурча что-то про умалишенных лунатиков и тяжко вздыхая "эх, кабы был у меня топор...", извлек из-под меня свои конечности и, схватив со стула штаны, зашебуршился под одеялом, одеваясь. Лорг влез в тапочки и пошлепал умываться. Мы зажгли свечи и ждали его возвращения.
   -Ты мне должен, - я непререкаемо ткнула пальцем в Сапня, другой дланью старательно наглаживая себя по прическе. По волосам иногда пробегами искры разрядов, раздавался сухой треск, и тогда ладонь слегка пощипывало.
   -А я-то здесь причем? - ухмыляясь, открещивался подлец. - Заклинание охранное - Лорговское, а ты сама решила его разбудить! Ваши дела, с ним и разбирайся!
   -Но ты же знал про заклинание! И не предупредил! - я аж подпрыгнула на кровати.
   -Неправда! Я только догадывался, что Лорг что-то там такое нахитрил. Я просто не хотел напрасно волновать тебя своими домыслами!
   -Волновать?! Домыслами?!! - от возмущения я даже не сумела связно выразиться и только яростно направила указательным пальцем себе в раздутую, словно от удара молнией, шевелюру. Сапень сразу склонил голову, делая вид, что разглядывает какую-то карту-даму, а сам старательно прятал лезущую на губы улыбку. Я зарычала. Но тут, на счастье Сапня возвратился наплескавшийся водичкой в зенки Лорг.
   Сапень сразу схватился за колоду, как утопающий за соломинку, и начал тасовать.
   -На желание? - спросил Сапень, кинув на нас взгляд исподлобья.
   -Давай! - согласились мы с Лоргом.
   Первые два раза мне фартило, проигрывали Лорг, который в наказание, кукарекая, три раза обполз вокруг стола, и Сапень, который нарисовал таблички разного содержания: "Размножающиеся драконы. Просьба не беспокоить", "Ядовитые лищродиты", "Их разыскивает Охранное", "Карантинная зона", "Трезвым вход воспрещен" и "Осторожно, кони-людоеды!" и навесил их на какие попало двери старшекурсников этажом выше. И вот после этого не повезло мне. Я полная дурных предчувствий, тревожно смотрела, как Сапень с Лоргом сгрудились на кровати Сапня. Они шепотом обговаривали мое наказание, еле сдерживая смех, улыбаясь в шестьдесят четыре зуба и метая на меня проказливые взгляды. Наконец, Лорг встал. По мне уже заходили мурашки. А когда он подошел к шкафу и вынул из-за него широкие деревянные лыжи (?!), то мое сердце и вовсе сжалось льдом смятения.
   -Эт-то что? Зачем? - пролепетала я, смотря снизу вверх глазами побитой собаки.
   -Ты должна, - медленно заговорил Сапень с видом судьи-держателя человеческих судеб, - в лыжах пройтись по этажу, громко распевая "Сладких снов тебе, царица...". По обоим коридорам, - добил меня он.
   Я, побледнев лицом, прислонилась спиной к стене. И, пораздумав, попыталась изобразить потерю сознания, закатив глаза и бессильно откинувшись на кровати.
   -Симулянтка! - позвали меня и ткнули пальцем в живот. - Хватит притворяться, иди, давай, отрабатывай долг!
   -А у меня идея! Давай ее водой обольем, говорят, от обморока хорошо помогает, - услышала я голос Лорга. Тут уж я не стерпела, быть облитой водой мне абсолютно не улыбалось.
   -Так нечестно! - ожила я, садясь на кровати. - У вас были совсем легкие желания!
   -Слово! - не обращая внимания на мои вопли, подняли брови мучители. - Или твое слово ничего не значит?
   -Меня же убьют! А если не убьют, значит, просто побьют! Меня же теперь и на этом этаже будут ненавидеть!! - взвыла я, но злодеи были непреклонны и лишь молчаливо нависали надо мной, потрясая лыжами. - Бедная я несчастная! Обложили со всех сторон! - загоревала я, обращаясь к менее безучастному потолку.
   -Я не пойду! - обратила я внимание на парней, которые тем временем уже открыли дверь и укладывали лыжи на пороге. Встали и направились ко мне. - Я не пойду!! - истерично повторила я и вцепилась в угол кровати. - Нет!! Не подходите ко мне! Укушу! - Сапень стал молча отдирать мои побелевшие пальцы от деревяшки, а Лорг вцепился, силясь поднять меня на ноги. Я дрыгала нижними конечностями и лягалась как необъезженный жеребчик. Но это не подействовало. Их было двое, а я одна. Сапень сумел с трудом отлепить мои руки от кровати, и кинулся помогать Лоргу. Они схватили меня и понесли к двери, я напоследок схватилась за одеяло, но оно флегматично сползло, бессильно зажатое в моем кулачке, предоставив мне самой разбираться со своими проблемами.
   -Давай отыгрывай, а то мы тебя потом так ославим, что с тобой никто дела иметь не захочет, - шепнул мне Сапень, опуская рядом с ненавистными деревяшками. Я грустно замерла, понимая, что меня задели за живое: в нашей школе нет ничего хуже, даже не хуже, а отвратительнее репутации необязательного человека, не держащего слово, так недолго и изгоем стать. "Хотя, может, изгой - это не так уж и плохо", - начала думать я, глядя, как Сапень и Лорг присев возле моих ног, вставленных в лыжи, возятся с завязочками. - "Посвящу себя науке, стану злым гением. Тогда уж меня точно никто не заставит шастать в лыжах по помещению".
   -Хвос, какое унижение! - простонала я, разглядывая пустынный темный коридор. Заботливый Сапень накинул мне на плечи мой платок, чтобы я не замерзла во время поездки на лыжах.
   "Все-таки дурацкая была мысль идти ночью в гости к парням", - мелькнуло в голове. И тут меня толкнули в спину.
   Я машинально сделала шаг вперед, чтобы сохранить равновесие. Потом еще один. Чего уж там, раз все равно уже начала? Лыжи, рассчитанные на зимнюю обувь, а сейчас закрепленные поверх тонких лодыжек и тапочек, бессовестно гремели и хлопали при соприкосновении с полом. Эхо разносило этот и без того оглушительный звук по пустынным коридорам. Я беспомощно оглянулась на парней, которые, довольно скалясь, стояли в проеме.
   -Заводи, - скомандовал Сапень.
   -Сладких снов тебе, царица..., - неуверенно начала я.
   -Громче, - поправили меня из-за спины.
   -Сладких снов тебе, царица! -
   - громко заныла я подрагивающим от нерешительности голосом, и, морщась от грохота, переставляла ноги. -
   Дивный мир в ночи приснится,
   Где под розовой луной
   Ходит молодец босой.
   Примерно в этом месте загремели первые связки ключей, заскрипели, проворачиваясь, ключи в замках, и из своих комнат начали выходить заспанные, трущие глаза школяры. Которые застывали в проемах и остолбенело таращились на всклокоченную девицу в чем-то длинном и белом, шагающую в лыжах, надетых поверх тапочек, и запоздало среди ночи орущую хриплым голосом колыбельную песню о приятных снах. Мне было неимоверно стыдно и невообразимо страшно. Я куталась в платок и настороженно косилась по сторонам, ожидая, что не сейчас, так через секунду в меня гонораром за выступление полетят подсвечники, тапки и ночные горшки. Проклятые лыжи явно были рассчитаны не на мой рост, болтались, не слушались и то и дело наползали одна на другую, так что мое путешествие грозило затянуться. Но, раз начав, надо было довести дело до конца, и я мужественно крепилась и шествовала вперед. Остервенело шагая с привязанным к ногам балластом, я приветственно козырнула рукой замершим с отпавшими челюстями Маркусу и Кафыку.
   -Там бегут единороги
   По кудлатым облакам
   Лунной нитью путать ноги,
   И свисает водопадом их грива цвета молока.
   И живут златые птицы
   Высоко в густой листве,
   Бабочки порхают, вьются
   В яркой радужной траве.
   Звуки флейты заполняют
   Воздух сладкий, словно мед,
   Перламутровая лодка
   На причале неба ждет.
   Вы плывите и любуйтесь
   На фиолетовую ночь,
   Звезды-блестки со свода смотрят
   На свою земную дочь...
   Раньше комнаты в княжьем дворце располагались анфиладами в два ряда и были невероятных размеров. Когда же здание было передано в ведомство школы и было еще единственным, встал вопрос о размещении студентов, многие из которых были приезжими из отдаленных волостей и земель. Приняли решение верхние этажи отдать под расселение, было построено много новых перегородок, в старых стенах кое-где просадили дополнительные проемы. В общем, образовалось два коридора, в одном из которых слева и справа были сплошь двери и одинокий подоконник в дальнем торце, а второй из-за двух втиснутых нестандартных по размеру хозяйственных комнатенок, получился несколько изломанным, в нем даже вместо нескольких комнат встречалась пара пустых площадочек с окнами, выходящими на улицу. Сапень и Лорг жили в первом, темном коридоре, а мы с Тамаркой жили в аналоге того, с окнами, только этажом ниже. Зато в самих комнатах днем с освещением было лучше некуда - рамы, наследство изначальной архитектуры здания, были просторными, с перекладинками, и дорогими (а потому магически укрепленными) стеклами. (И с раздольными форточками, да) Раньше, говорят, мальчиков и девочек селили в разных коридорах, но с годами все смешалось, и теперь ученики распределялись в хаотичном порядке. Единственное, что отслеживалось - никакого непристойного и пристойного совместно-разнополого проживания. К тому моменту, как я дошла до ответвления во второй коридор, песня шла по второму кругу, и я мысленно подсчитала, что раз пять я ее, наверное, исполню точно. К этому времени я уже почти приноровилась к происходящему, довольно неплохо управлялась с лыжами, голос мой не дрожал, а исполнение песни благодаря присутствию зрительского интереса невольно выходило все более артистичным.
   В этом коридоре реакция пробудившихся студентов была аналогичной и называлась "немой шок". Увидев в конце коридора конец своих мучений, я перестала смотреть по сторонам и, взрычав как волк на косулю, ускорила темп и заработала локтями.
   -Вот уж утро, разумею,
   Той страны далекий вид,
   Тронув струн души красой своею,
   И в следующей дреме тебя посетит!
   Последний куплет песни окончился с последним пройденным аршином. В абсолютной тишине я присела, стараясь поскорее распутать завязочки и улизнуть, пока никто из зрителей не пришел в себя. Однако не успела.
   -Тебе чего ж это? Жизнь не мила? С лестницы спустить? - поинтересовался какой-то амбал, потирая кулаки и выдвигаясь ко мне. Я впечатлилась, представив свой слалом, заскулила и попробовала отодвинуться назад. Проклятые лыжи запутались, узелки, почти распутанные, затянулись обратно, я, споткнувшись, села на пол и прорыдала, спасая свою шкуру:
   -Это они меня, малолетку, заставили! - и обличительно ткнула пальцем в Сапня и Лорга, чьи носы выглядывали из-за угла коридора, но тут же задвинулись обратно. Впрочем, из-за угла выглядывали не они одни. Разбуженные ученики из первого коридора заинтересованно высыпали вслед за мной во второй.
   Приоритеты в главном объекте интереса стремительно менялись.
   -Лорг! - взрычал, поняв, кого я имею в виду, амбал и вразвалочку направился в сторону убравшихся восвояси парней. Я, пользуясь суматохой, на раз развязала все веревки, подхватила лыжи и, на одном вдохе домчавшись до лестницы, понеслась в свою комнату и заперлась изнутри, дрожа как осиновый лист. Благо ключ я держала в кармашке ночнушки, а не оставила в комнате парней, в которой сейчас, наверное, невесть что творилось. За парней я не особо беспокоилась, во-первых, раз призеры бомапо, то пусть подтверждают свои достижения на практике, а во-вторых, что хотели, то и получили, нечего было придумывать мне такие изуверские задания и не учитывать при этом последствий. На постели завозилась и села Тамарка:
   -Что случилось? - сонно спросила она. - Ночь на дворе, а тут сплошь шум и гам, - и тут она осеклась, разглядев меня в ночнушке, с лыжами, слушающую у двери. - Варь, - неуверенно позвала Томка, - а ты чего с лыжами-то? Кататься ходила, что ль?
   Я мысленно заметалась, не зная с чего начать рассказ, потом плюнула на это гиблое дело, прислонила лыжи к стене и, буркнув правдивое:
   -Да, - с головой залезла под одеяло.
  
  Стремительно наступило утро, я не хотела выходить из комнаты.
  -Ну чего ты? Пойдем, увидишь, никто ничего не узнал, а старшекурсники уже, наверняка, все забыли, - утешала меня Тамарка, гладя по плечу через одеяло. Оказалось, что после пробуждения ей спать больше не хотелось, и она таки вытрясла с меня историю моего ночного геройства. Я была ей благодарна за поддержку, и хоть понимала, что это вранье неприкрытое, все-таки встала, заправила кровать и мужественно собралась к завтраку.
  Когда мы вышли за дверь, чуть пообождав по моей просьбе после гонга, то обнаружили на ней Сапневую эпистолу 'Карантинная зона'. Как всегда, старшекурсники мстительно перевешивают подобные бумажки на чужие двери, их хозяева - на другие чужие двери и так бедные вывески и гуляют до бесконечности, пока не попадется особо совестливый студент, который просто выкинет сильно обтрепанную бумагу в мусорку. Я сняла бумаженцию, и мы отправились в столовую, по пути заметив еще одну из табличек, висящую на двери девчонок из нашей группы. Перед входом в столовую я шла все медленнее, а у самих дверей и вовсе встала.
  -Крепись, - вздохнула Тамарка. Я, заметив, что все еще сжимаю в руке несчастную вывеску, мимоходом заткнула ее за настоящую табличку с надписью 'Столовая'. Вдохнула, как перед нырянием, и мы вошли внутрь.
  -О-о-о-о!! - раздался дружный вопль. Кто-то засвистел, некоторые парни заулюлюкали. В меня, а попутно в Тамарку полетели мятые салфетки (ладно, хоть, завтрак начался недавно и большинство из них были чистыми).
  -Варь, как ночь провела? - спросил кто-то.
  -На интиме с лыжами была! - отозвался ему кто-то в толпе кривляющимся тоненьким голоском. Вся столовая загоготала, некоторые зааплодировали. Я почувствовала, как у меня начинают пламенеть щеки.
  -Развлекаюсь, как могу! А вам завидно!! - рявкнула я, уперев руки в бока и подавшись вперед. В масштабах просторной столовой прозвучало как-то жалко. Толпа опять захохотала. Я вместе с Тамаркой последовала к раздаче. Кто-то из девчонок за спиной затянул ненавистную мне после вчерашнего 'Сладких снов тебе, царица', которую радостно подхватили многие. Я передернулась, народ обрадовался и запел еще слаженнее.
  -А ты говорила, никто ничего не узнал, - получая из рук улыбающегося первокурсника-дежурного тарелку с кашей, буркнула я Тамарке, которая и сама втихую кривила губы в улыбке.
  День прошел ужасно. Каждый первый, кто видел меня, расплывался в улыбочке. Каждый второй - изображал ногами и руками ход по лыжне (и это притом, что лыжных палок у меня тогда не было!). Особенно веселились, глядя на мою отвисшую до пола челюсть, случайные наблюдатели в первый раз, когда меня сзади якобы на лыжах нагнал Егор и долго ехал рядом, философствуя, какая прекрасная сегодня погода, а потом сказал, что ему надо спешить и таким же ходом уехал вперед по коридору. А каждый третий задавал какой-нибудь остроумный (как он мнил) вопрос из разряда таких, на которые обычно в контексте конкретных ситуаций ответы ожидаются такие же конкретно нецензурные: 'А почему не на санках?' - 'А почему бы тебе самому на них не попробовать?!', 'Когда новый заезд?' - 'Сразу, как только у тебя извилины появятся!!!' или 'Ты еще не решила, как назовешь новый вид спорта?' - 'Р-р-р...' - 'Р-р-р? Хм, интересное название!' - 'Р-р...Ы-ы-ы, достали!' и так далее. Поначалу я злилась и огрызалась, чем несказанно радовала домогателей, а потом уже перестала обращать на них внимание.
  Когда мы пришли на обед, место действия окружала толпа. В столовую никого не пускали, народ возмущенно гомонил. Недоуменно переглянувшись, мы с Томкой протолкались в первые ряды.
  -Эллириана! - заметив внутри друидку, стала кричать я. И докричалась-таки.
  -Девочки, обедать идите в другую столовую, здесь пока все закрыто, - оттараторила она и опять бы унеслась, если бы Тамара не уцепила ее за рукав.
  -А в чем дело-то?
  -Ну хорошо, только по секрету, - Эллириана зыркнула по сторонам. - Поступило анонимное сообщение о предполагаемом наличии возбудителей инфекции в столовой. Вот, проверяем.
  Тут Тамарка пихнула меня локтем в бок и кивнула куда-то в сторону. Я проследила за ее взглядом и увидела солидного знахаря, в чьей руке была зажата многострадальная бумага про карантинную зону.
  -А-а, ясно, - побледнев, протянула я вслед удаляющейся Эллириане, и мы с Тамарой бочком, бочком поспешили покинуть толпу.
  Перекусив в столовой учителей, которую они, забившись в угол, любезно предоставили во временное пользование орущим, толкающимся и голодным ученикам, мы поспешили в подвал. Да-да, именно поспешили, потому как появилась у меня одна интересная мыслишка насчет способа доставки желанных платьев на поверхность.
  Ужин пришлось пропускать по хозяйственным причинам. Мы сели в засаду и выглядывали из-за угла хозяйственной постройки. Ветер подул в нашу сторону.
  -Фу, - зажала нос Тамарка.
  -Да, запах еще тот, - согласилась я. - А что ты хочешь, сюда же и со столовой всякие кишки и очистки поступают.
  -Фу, - на этот раз Тамара сморщилась от описываемых мной подробностей.
  -А если он до завтрашнего утра туда не придет? - спросила Томка. - А если он вообще этот хлам не телепортирует, а, например?... - она задумалась, подбирая подходящее сопоставление.
  -Ест? - ехидно подсказала я.
  -Как ты вообще можешь верить Сапню после всего? - не осталась в долгу Томка. Я, оценив намек, поморщилась.
  -Если он и правда следит за сжиганием мусора, то и сам наверняка его банально и по правилам телепортирует. А здесь уже вон какая куча накопилась, два или три дня, наверное, не убирали, наверняка Труль Шлисович наш мусор тоже отправит, прежде чем сжечь тут все, - я почти была уверена в том, что говорила, но платья для пробного захода мы все равно отобрали те, что меньше нам нравились. Я зорко оглядывала помойку - не появилась ли где куча хлама с приметной красной тряпкой наверху?
  -Варька! Оно! - радостно ткнула пальцем Томка.
  -Быстрее! - я тоже увидела красный ориентир.
  Мы, пригнувшись и воровато озираясь, побежали к мусору. Как назло, нужный нам хлам появился у задней стенки приемной помойной площадки. Мы, зажимая носы и то и дело оскальзываясь и проваливаясь, полезли вглубь по холмам овощных очисток, тошнотворно пахнущих рыбьих внутренностей, каких-то костей, обломков, обрывков, ошметков, бумаг и всего прочего, что обычно обитает на свалках. Зимний холодок, конечно, сколько-то спасал наши носы, но куча все равно ощутимо пованивала, видать, не все в ней успело подмерзнуть, кое-что было откровенно склизким и причмокивало при перетаскивании ног. Что здесь творилось летом - и думать не хотелось.
  -Есть! - Тамарка добралась первой и, кротом зарывшись в кучу, вылезла наружу с тремя платьями, предусмотрительно компактно сложенными и завернутыми в большую тряпку.
  -Да, но какой ценой, - пробормотала я, сщелкивая с ее плеча рыжую кудряшку луковой шелухи. Мы, оскальзываясь и держась друг за друга, поспешили покинуть неприятное место. И надо же было такому случиться, что когда мы с визгом в реке мусора катились с последнего холма, из-за угла с лопатами, метлами и тележкой в сторону инвентарного сарая вывернуло пятеро наших одноклассников, которых, судя по всему, задержали на отработке в конюшне. Усталость на их лицах тут же сменилась диким удивлением и каким-то мстительным восторгом.
  -Хвос, с самого утра день не задался! - проскулила я, отряхиваясь и поднимаясь на ноги.
  -Та-а-ак! - обрадовано поприветствовали они нас. - Развлекаетесь, да?
  Мы, хмуро переглянувшись, молчали, как партизаны на допросе.
  -Что, так сильно голодаете? - самодовольно поинтересовалась Мариска, краешком метлы счищая какой-то очисток с моего рукава.
  -Ох, что мы про вас порасскажем-то! - мечтательно проговорил Куня.
  Я, подозрительно оглядевшись по сторонам, заговорщицки подозвала Мариску пальчиком. Пахло от моей одежды тошнотворно (впрочем, судя по ошметкам навоза, в их тележке тоже не изумруды навалами возили), но любопытство пересилило. Мариска наклонилась ко мне. Я отгородилась для вящей конспирации ладонью, и краешком губ доверительно поведала ей на ухо:
  -Мы зарываем здесь трупы наших врагов, - и, отодвинувшись назад, кивнула, наиграно-медленно подмигнув.
  Схватила Тамарку за рукав, и мы спешно направились по дорожке к главному корпусу. Остальные роем напали на Мариску, жаждая разузнать, что же я ей такое рассказала.
  Весь остаток вечера мы стирали и мылись. Мерзкий запах въелся в ноздри и преследовал везде. Поначалу я целый час стирала одно и то же платье, подозрительно к нему принюхиваясь, потом для разнообразия понюхала сторонние вещи. Они знакомы с помойкой не были, но все равно ей пахли. Разобравшись в причинах парадокса, вскоре со стиркой мы покончили.
  -Надо придумать что-то еще. Я больше на помойку не полезу, - сказала Тамарка, когда мы румяные после бани вернулись в свою комнату и повалились на кровати. Свои постиранные вещи мы оставили в общей сушилке, а тибренные платья развесили в комнате на створках шкафа.
  -Да, - согласилась я. Когда Труль Шлисович мимоходом показал нам на следующую комнату, в которой предстояла уборка, мы, уже начав немного ориентироваться в переходах, когда хлам в комнате с платьями стал подходить к концу, кряхтя, переволочили сундук в новое помещение. Но ведь и в нем беспорядок был не вечен. Что еще-то придумать? Я сломала себе все мозги и, отчаявшись, готова была даже внаглую, придя на отработку в рабочем наряде, уйти с нее в шикарных пышных платьях, напяленных одно на другое и в случае расспросов возмущенным голосом заявить, что так оно и было; или сунуться грабить подвал ночью, что было страшно, учитывая, что жил, а, следовательно, и ночевал Труль Шлисович тоже где-то в подвале. И наткнуться на него там ночью отчего-то не хотелось, и даже отговорок на такой случай придумать не выходило, тем более, я подозревала, что в этом случае кроме крика ужаса из горла все равно ничего не вырвется.
  Лыжи все так же стояли в углу. Выходить с ними в коридор я патологически не хотела, предполагая, что по закону подлости на моем коротком пути мне встретится полшколы, вышедшей из своих комнат по самым разным делам. И вот когда они меня с этими деревяшками увидят, то просто массово посыплются на пол от смеха и будут во все горло звать другую половину школы и кричать, что сейчас все-таки состоится заезд на бис. Сходить к Лоргу и сказать, чтобы парни сами забрали их, конкретно сейчас у меня не было сил.
  Так и не поужинав, и совсем не вдумчиво почитав заданные параграфы в учебниках, мы заснули.
  Сходив с утра на занятия, днем мы (верхняя одежда не успела высохнуть) напялили по две кофты под легкие весенние курточки и бегом отправились в подвал. То есть, мы, конечно, могли ее и магическим образом высушить, но также, будучи недоученными бытовыми магами, мы понимали, что могли и высушить, а могли и вовсе без нее остаться (спалить, если кратче), поэтому предпочитали не рисковать, оправдывая тем самым еще и лень, без которой, как известно, в той или иной степени не обходится ни одно попустительство...
  Утром ничего особо интересного не происходило. В коридоре между уроками мы с Томкой встретили Лорга и парней, выглядели они здоровыми, счастливыми и шествовали в окружении каких-то девиц. При посторонних высказывать Сапню и Лоргу гадости мне не хотелось, про лыжи тем более упоминать я не стала. Поэтому мы просто, вежливо улыбаясь, раскланялись и отправились своими дорогами. Но позже до нас дошли слухи, что пара вывесок, написанных Сапнем в ту злополучную ночь, уже поздним утром неизвестно как оказалась на комнатах учителей, и одна на директорской двери. Причем, почерк писавшего как две капли воды был похож на ложное донесение про карантин, обнаруженное тем же днем при входе в столовую. Сейчас педагоги, пусть и не сильно рьяно, но разыскивали виновников, и я мстительно надеялась, что может быть они выйдут на след Сапня. В крайнем случае, что помешает им получить некое анонимное письмо?
  Наши недруги-одноклассники, конечно, не стали умалчивать, о том, как застали нас вчера за непотребным. Но, в общем-то, большой шумихи не вышло. После всего произошедшего загубить репутацию нам было невероятно сложно, если там вообще было что губить, поэтому их сплетни просто добавили еще больше эксцентричности и загадочности нашему с Томкой и без того странному образу.
  И вот сейчас мы колупались в подвале.
  -А у меня идея! - пропыхтела я, делая выпад на Тамарку.
  -Ка... кая? - вопросила Томка, увильнув в сторону и попытавшись достать меня сбоку.
  -Может нам их подо что-нибудь замаскировать? - я успела парировать, подставив ребро тупого клинка под удар. Комнату заполняло звяканье и металлический скрежет. Мы уже минут пять сражались на найденном в подвале оружии. - Ну, помнишь, как тогда с платьями?
  -А... подо что... мы... их... замаскируем? - атаковала меня Томка серией быстрых выпадов.
  -Это я еще не придумала, - призналась я, подставляя меч то слева, то справа. - Ха! Так то! - я перешла в контрнаступление и смогла выбить Тамаркино оружие. Томка остановилась, расстроено посмотрела куда-то в сторону и у нее огнем возмездия загорелись глаза. Я, скосив взгляд, проследила за ее взором. Тамара радостно подскочила к куче и вытянула огромную деревянную дубину, устрашающе оклепанную железом и усаженную гнутыми шипами. Дубина была раза в два длиннее того мечика, что я выбила из ее рук, и, в целом, ненамного меньше самой Тамарки.
  -Тома-а-а!.. Ты мне подруга или поганка в супе? Так что... ты, типа того... - торопливо проговорила я, медленно пятясь назад. - А ну-ка, не балуй.
  -Не буду, - расплылась в улыбке Тамарка, - только реванш возьму.
  Я выпустила из рук свое бесполезное малогабаритное оружие и, то и дело запинаясь о разбросанное по полу барахло, и вследствие этого перемежая панические подвывания гневными ругательствами, понеслась по рядам. Тамарка, сумасшедше хохоча, бежала за мной, но отставала ввиду тяжести своего орудия-для-умерщвления-путем-раздавливания-и-вминания. Все это продолжалось до тех пор, пока я не наткнулась на сверстный Томкиной дубине огромный двуручный меч. Меч, по моему разумению, просто обязан был принадлежать Трулю Шлисовичу, потому как для того, чтобы оторвать его от пола, требовалось отнюдь не две, а три руки, а чтобы им еще и худо-бедно биться и вовсе четыре. Из-за непосильной тяжести и длины поднять я его толком так и не смогла, но Тамарка все равно впечатлилась, тем более что свою дубину тоже иначе как волоком не передвигала, и, присев передохнуть на остов какой-то сломанной кровати, мы заключили перемирие.
  -Ну как, есть идеи, подо что нам платья заимитировать? - спросила я.
  -Ну-у, - протянула Томка, - под... под... лохмотья? Их Труль Шлисович точно нам не пожалеет.
  -Неплохо, неплохо, - я скептически потерла подбородок, - но слишком рискованно. Ладно, пока думаем.
  Но до вечера ничего путного нам в головы так и не пришло.
  -Знаешь, - начала Тамарка, - а давай еще разок помучаемся и все. Просто одним махом все платья сразу отправим через мусорку.
  Я облегченно выдохнула, так как у меня самой тоже доминировало в голове именно это предложение.
  -Ладно, давай заворачивать, - скомандовала я. Мы подскочили к громоздкому сундуку.
  -Ой, а как же мы будем на стреме-то сидеть на улице? - спохватилась Томка. - Замерзнем же.
  Меня такие мелочи не останавливали, но резон в ее словах был.
  -Как выйдем из подвала, я побегу следить, а ты бежишь в сушилку за вещами, а потом мухой ко мне. Сколько-то я на морозе продержусь, я надеюсь, - храбро решила проблему я.
   И мы снова взялись за перекладывание и упаковывание. За спиной послышался тихий звяк. Я вначале не обратила на него внимания. Потом прозвучал еще один. Я мельком бросила взгляд за спину, увлеченно повернулась обратно к платьям и только тогда оцепенела. Медленно неверяще встала во весь рост и развернулась.
  -Э-э-э-э, ик, ы-ы-ы, - произнесла я, тыча пальцем. Томка, тоже заинтересовавшись, на корточках обернулась и, издав какой-то невнятный сип, села задом прямо на пол. В углу освещенной тремя факелами комнаты вырастал огромный монстр, состоящий из кучи хлама. Ноги-колонны из деревянных обломков и побрякивающего оружия, гигантское тулово, руки - мечта древнего оружейника. Пространство между твердым костяком заполняло всякое тряпье и твердые мелочи типа посуды, книг и какого-то лома. Оформленная невнятным комом голова, довольно игриво увенчанная восточного стиля медным кувшином с узким носиком, поворачивалась, сканируя помещение. И резко остановилась, наверное (глаз-то у нее не было, и понять, куда смотрит башка, было невозможно), каким-то образом обнаружив нас.
  -Это что еще за баклан? - я еле расслышала, что просипела Томка. - Мусорный голем?
  Монстру такая его характеристика не понравилась, и он стал неторопливо переставлять свои ноги в нашем направлении, видимо, чтобы поучить вежливости. Мелкий сор то и дело облетал с могучей фигуры. Кувшин, намекая, что все абсолютно серьезно, слетел с его головы на втором шаге, и с медным звоном покатился по расчищенному проходу меж рядами, оглашая начало первого раунда 'Голем - Варвара и Тамара'. И я всерьез опасалась, что при контактном поединке счет может быть не в нашу пользу. Мы схватились за палочки. Я издалека метнула заклинанием обездвиживания, но, как и подозревала, на неживого голема оно подействовало так же, как уговоры 'не ешь меня, пожа...' на голодного дракона.
  -Э-э, что будем делать? - пропищала я. Как назло, сундук мы затащили в самый дальний от входа угол комнаты, чтобы не мозолил глаза и чтобы его нечаянно не обнаружил Труль Шлисович. И сейчас оказались в полной... западне. Впрочем, оставалась еще возможность перескочить на другой ряд и оббежать чудовище по дуге, чем мы и воспользовались. Что не помешало чудищу развернуться и, ускоряясь, пошлепать обратно к выходу, чтобы перехватить нас там, пока мы делаем крюк.
  -Хитрый, зараза! - как-то радостно удивилась Томка, когда мы в растерянности замерли, поняв маневр врага.
  -Давай попробуем у него на пути воздушную сеть? - предложила я. - Она его придержит, а мы - хоп - и выскочим!
  -Такого верзилу? - приценилась к монстру Тамарка. - Только если двойными силами.
  -И-и, - скомандовала я, и мы начали синхронно колдовать сеть, натянутую от пола до потолка на пути чудища. Для создания совместных заклинаний, которые позволяли увеличивать мощность заклинания согласно силам и количеству заклинателей, требовалось определенное понятие о заклинании и четкий образ создаваемого в голове. Не зря же одним из непременных показателей для набора в Магическую ступень было хорошее образное мышление. У меня оно было. У Томки тоже. Совпадать же наши фантазии во время спонтанного колдовства отказывались напрочь, видимо, слишком уж по-разному мы с подружкой воспринимали мир. Поэтому из совместного творчества нашего выходило черти что. Черти Что почти всегда стенало и плакалось на свою горькую судьбинушку, потому что отличалось от запланированного как сарай от арбалета и, вообще, ладно хоть не взрывалось. Весь хлам, что был в комнате (а это таки немало), взлетел в воздух и завис на разных его местах и разных уровнях от пола до потолка, что тяжелее - болталось понизу, совсем тяжелое подбитыми птицами валялось на полу, а на уровне потолка висели, задумчиво кружась, тряпки и лохмотья. Я даже не знаю, как мы смогли совершить такое с помощью всего двух ученических палочек, способных трансформировать в такой разновидности заклинание за один раз только определенную порцию силы.
  -А-апчхи! - пылища стояла неимоверная, с тряпок сыпалось до сих пор.
  -Будь здорова! - на автомате прошептала я, пытаясь на манер летучей мыши определить, в какой именно части комнаты сейчас находится монстр. Голые стены в просторном помещении, как назло, довольно хорошо отражали звуки и пускали ложные отголоски, а сейчас то тут, то там что-то сыпалось, шелестело и падало, отвлекая внимание. Видно в полутемном пространстве не было ни зги сперва большей частью из-за пыли, а когда она стала самую малость оседать (и на нас в том числе) - еще и из-за наслоений витающего в воздухе барахла.
   -Там, - быстро показала Тамарка пальцем в сторону бряцающего об пол голема. Мы стали вглядываться перед собой, усиленно моргая, словно хотели силой создаваемого ресницами ветра смести появившегося перед нами голема или, в крайнем случае, очистить помещение от пыли. Меж тем, голему, который находил нас явно без помощи глаз, было хоть бы хны. Он целенаправленно топал вперед, собирая на свои плечи плащ из кучи лохмотьев а-ля Труль Шлисович и обрывая нити, держащие предметы на его пути. Они подобострастно осыпались перед ним, и голем гордо шествовал поверх, как полководец по поверженным врагам. 'А нам, судя по всему, предстоит стать следующими из них', - подумала я, глядя на стремительно проступающий из пелитового тумана огромный силуэт. Мы с визгом ломанулись в сторону, голем свернул за нами, и тут нам несказанно повезло. Великан, сделавший какой-то обходной маневр, процокал в непосредственной близости от стены, теплый воздух от факела взметнул вверх одну из тряпок, висевших на ходячем скарбе, та подлетела, опустилась и... радостно занялась веселеньким пламенем. Не сказать, чтобы это сильно отвлекло монстра, но зато мы смогли теперь относительно видеть, где он ходит (какая это жуть - прислушиваться, ожидая, что вот-вот из тумана появится это - никаких нервов не напасешься!). А Тамарка радостно поведала, что сейчас нас спасет Труль Шлисович, у которого на весь подвал раскинута какая-то хитрая сигнализация, оповещающая его о пожаре. Воодушевившись известием о скорой подмоге, мы с задушенным визгом, перемежающимся откашливаниями пыли, налетая на висящий в воздухе скарб, побежали в сторону предполагаемой двери.
  -А-а-а! Не там! В другую сторону! Там нет двери! - прокричала, разворачиваясь, Тамарка, которая неслась чуть впереди меня. Тут мы взвизгнули и порскнули в разные стороны перед почти нагнавшим нас монстром. Тот на секунду остановился, не зная, кого из двух зайчих ловить следом, а потом развернулся за Тамаркой, потихоньку превращаясь в подобие ходячего костерка.
  -Это нечестно! - визжала где-то в стороне Тамарка. Где-то в той же стороне громыхал голем. Я, пользуясь моментом, понеслась к противоположному по диагонали углу комнаты, ко второму факелу, неподалеку от которого, судя по всему, и должна была быть дверь. Чуть не врезавшись в стену, я остановилась в месте предполагаемого проема и похолодела. Пробежалась туда и обратно вдоль стены, трогая каменную кладку. Двери не было. Что-то мне это напомнило. Я продолжила исследовать стену и побежала вдоль нее, когда неожиданно в меня врезалась Тамарка. Мы завизжали так, что аж уши заложило.
  -Там нет двери! - разобравшись, кто передо мной, провыла я.
  -Ка-ак? - удивилась Томка и опять завизжала. Мы бросились врассыпную. Голем, вновь устремился следом за Томкой, видимо больше любил рыженьких девушек, чем темно-русых (хотя под пылью не сильно-то и разберешь), и в прямом смысле пылал от страсти. Я наугад бросилась к противоположному факелу, отчаянно надеясь, что, может быть, Тамарка просто проглядела выход. Наконец в пыли проступило пламя, я обрадовано подалась к нему и, отшатнувшись, оббежала огромного голема по широкой дуге. Тот продолжил брести куда-то вперед. Происходящее напоминало довольно страшненькие жмурки. Это притом, что глаза были завязаны отнюдь не у водилы.
  Наконец я с опаской приблизилась к пламени настоящего факела. И, не веря увиденному, уставилась на стену перед собой. Томка не обманула, двери не было. Это что здесь сейчас еще и кридои появятся для полного комплекта? Я привычно протянула руку, чтобы тронуть холодный камень. Но рука не ощутила ничего. Я заинтересовалась и сунула руку в стену целиком. Рука с готовностью исчезла в каменной кладке. Это что же? Или меня столь быстро в этом подвале настигла смерть, и я не заметила, как превратилась в привидение. Или это...
  -Томка! - закричала я в ту сторону зала, где, судя по взвизгам, пребывала Тамара. - Давай быстрее сюда! Дверь здесь! Эта зараза умеет ставить мороки!
  После этих слов тут же кто-то побежал. Звуки все приближались ко мне... И в стену в аршине от меня на полном ходу врезалась Тамарка. По инерции от удара бегунья отлетела назад и шмякнулась на пятую точку. Я не успела подать ей руку, как подруга уже сама энергично подскочила, и, заприметив и со злорадным воплем подобрав с пола брата-близнеца обнаруженного мной намедни меча, с диким нечленораздельным ревом на лад копья метнула его в приближающегося голема. Я была безмерно поражена такой демонстрацией силы и, даже забыв о приближающейся угрозе, смотрела на нее с немым восхищением.
  -Вот тебе! Маньяк! - бешено раздувая ноздри, мстительно прокричала Тамарка. И, заметив, в каком месте продолжает уходить в стену моя рука, толкнула меня вперед и сама выскочила вслед за мной в коридор. Мы выпали в коридор, кашляя от дыма и пыли. Голему меч хоть и отбил полруки, особого неудобства не доставил, гремя и потрескивая, он вывалился вслед за нами в коридор и там и осел в виде кучи горящего хлама, морок на двери развеялся. Как раз когда из-за поворота с факелом выбежал обеспокоенный Труль Шлисович.
   К этому времени в комнате уже истончились, лопнули невидимые нити, и осыпался на пол почти весь хлам, разумеется, кроме пыли, которая все еще стояла столбом.
  -Что произошло? - поинтересовался Труль Шлисович после того, как затушил полыхающую кучу и пару очагов, возникших в комнате.
  -Что... чхи!.. это было? - одновременно вопросила я и пояснила: - На нас напала какая-то дрянь из хлама.
  Труль Шлисович несколько недоуменно вперился в останки, в которые я ткнула пальцем.
  -Да не такой уж он был и страшный! - пнула исходящую слабым дымком кучу Тамарка и трусливо присела, когда та чуть осыпалась и просела.
  Труль Шлисович, оттерев нас от кучи, с интересом присел перед ней и зачем-то поводил поверх руками, затем проделал незнакомые нам пассы палочкой. Мы, чихая время от времени, заинтригованно наблюдали. Потом, кряхтя, завхоз разогнулся.
  -А ну вылезай, скоморох недорощенный! - суровым голосом обратился неизвестно к кому Труль Шлисович. Мы проследили за его взглядом. Пусто. Я пожала плечами, Тамарка покрутила пальцем у виска и мы осторожненько, вдоль стеночки начали пятиться в сторону выхода. - Все равно не отвертишься! - продолжал стращать коридорные стены умалишенный завхоз. - Ты хоть понимаешь, чего натворил? А?
  -Сами виноваты, - раздался скрипучий голосок. Мы с Тамаркой замерли. Неужто Труль Шлисович чревовещанием увлекается? Слабо верилось, хотя с него станется. Перед завхозом по-прежнему никого не было. Но мы заметили, что он смотрит куда-то вниз. Куча хлама загораживала нам обзор, поэтому пришлось подобраться поближе.
  -Эй, а я тебя знаю! - как-то обиженно взревела Тамарка, тыча пальцем в маленькое косматое существо, с которым, судя по всему, и разговаривал Труль Шлисович.
  -О, горе мне, - как-то флегматично хмыкнул на ее выпад дедок.
  -Да, горе! И я тебе его сейчас обеспечу, - встряла я и, зачем-то закатывая все равно уже грязные рукава, обратилась к Трулю Шлисовичу: - Так это он нам такое развлечение устроил?
  Труль Шлисович смерил меня непонятным взглядом, а потом снова посмотрел на своего знакомца.
  -Ну, - проговорил завхоз, - рассказывай, ослушник.
  -Скорее не ослушник, а осел, - плюнула ядом в сторону врага Тамарка, а потом удивилась: - Почему ослушник?
  -А нечего было тырить мое имущество! - не остался в долгу косматый дедок.
  -ТВОЕ имущество? - вылезли на лоб мои глаза. Приняв для себя как аксиому, что хлам, разбираемый нами сейчас, когда-то принадлежал князю Ширмею, сейчас я судорожно искала черты сходства между виденной однажды гравюрой и неким самозванцем. Подобия не было. Насколько я знаю, князь давно и безвозвратно был казнен, приведения же, хоть и нематериальны, обычно имеют вид бывшего живым тела. И даже если допустить, что князь каким-то чудом остался жив после (страшной!) казни, ему сейчас должно было быть далеко за... смерть. Хотя (я скептически всмотрелась в малорослика), если бы он и остался жить и после отведенного людям возрастного порога (после повествования Ладмира я уже во что угодно могу поверить), то вполне допустимо, что к своим семистам годам мог иссохнуть и превратиться в нечто подобное. Приходила еще мысль, что принадлежать ему могли только платья, которые мы и правда бессовестно похищали. Но, как она приходила, так и уходила обратно, абсолютно обалдевшая, потому что роскошные дамские платья, которые даже мне и Тамарке были длинноваты, надетыми на странное в два локтя ростом существо представлялись так же, как лошадиное седло на змее, то есть никак.
  -Ничего твоего мы не брали! - тем временем гордо вздернула вверх нос Томка.
  -Ага, значит, все-таки что-то да брали! - тут же подловил ее странный субъект. Тамарка смутилась, а я, опасаясь, что она сейчас нас с потрохами сдаст перед Трулем Шлисовичем, быстро влезла:
  -Ты к словам не придирайся! Ты вообще нас хотел убить!
  -И не собирался я вас убивать! Так, попугал маленько! - взвился дед и, мгновенно утихомирившись, невзначай добавил. - Хотя не буду отрицать, что мыслей таковых не приходило.
  -Ах ты, гад!! - бросилась, было, на него Томка, но Труль Шлисович перегородил ей дорогу одной из своих рук. И она в бессильной ярости грозила кулаками из-за нее. - Да я из-за твоей пугани чуть..., - она, махнув кулачком, осеклась, опустив рискованные подробности, и засопела.
  -Да кто он вообще такой? - спросила я Труля Шлисовича почему-то шепотом.
  -Как кто? - удивился завхоз.
  -Подвальный я! Дура! Под-валь-ный! - взбешенно запрыгал объект моего интереса.
  -Так все-таки подвальный или дура? - мгновенно сориентировалась Томка. А я, если честно, немного оторопела. То есть, сейчас-то я конечно видела черты сходства с домашней нечистью: и повышенную шерстистость, и вредный характер, всем он походил на нашего Афанасия. Становилось понятной его неприязнь к расхитительницам подведомственной ему территории. И тем более стыдно мне было, что он входил в область нашей с Томой будущей специализации. Вот только, насколько я знаю, подвальный - это по виду маленькое, с мужской кулак существо, поросшее шерстью, из которой меж тем растут еще более длинные брови и борода.
  -Чем вы его кормите?! - помимо воли произнес мой язык. Труль Шлисович усмехнулся (В первый раз! Я чуть не села на пол. О боги, и где землетрясение? Да нет, его нет не потому, что я все-таки не села!! Наверное, вместо землетрясения на улице просто пошел зелененький снег) и сказал:
  -Какой подвал, такой и подвальный.
  -Какой же у него оборот силы, что он такого красавца смог состряпать! - восхитилась я. Обычный подвальный даже мешка репы бы не смог сдвинуть. Максимум - два горшка с тушеной говядиной. А тут огромная гора вещей, да еще и антропоморфно оформленная и управляемая продолжительное время! И я сразу вспомнила Афанасия, когда-то упоминавшего про какие-то опыты: такой необычный образец очень хотелось изучить подробнее. Глядишь, получила бы за свою научную работу потом главную магическую премию... Додумать тщеславные мысли мне не дали.
  -Вот и мне тоже интересно, как он смог его создать, - сказал завхоз, с нажимом растягивая слова и впериваясь своим прищуренным глазом в подвального. Глаз и не таких орешков раскалывал. Подвальный изрядно струхнул и забубнил, уходя в простой гудеж:
  -А чё, чё я-то? Подумаешь, позаимствовал. Дык ведь для важного дела...
  -Ладно, молчи, насчет этого я с тобой позже разберусь, - поспешно перебил его вдруг Труль Шлисович, покосившись на нас с Томкой. А мне пришло на ум, что подвальный просто спер что-то с тайных этажей. - Лучше скажи, почему меня не послушал? Я ведь тебе говорил.
  -Да не могу я на такое глаза закрывать! - взвыл подвальный. Видимо, накипело, у него на душе, ишь, переживает. - У меня итак сердце кровью обливается, когда гляжу на их приборку, - я попыталась вспомнить, где у подвальных находится сердце, но не преуспела. - Столько всего хорошего выкидывают! А тут даже не выкидывают, а внаглую грабят!
  -И что? Сгниют ведь эти платья. Тебе их не носить, мне тоже, - размеренно проговорил завхоз. Тамарка всхлипнула, видимо, представив Труля Шлисовича в пышном платье, но смех мужественно сдерживала за кривящимися губами. Моя фантазия тоже пустилась в разгул, я почему-то представила их двоих, пыхтя, перетягивающих друг у друга платье, а затем мохнатую голову подвального, которая в результате найденного компромисса, весело улыбаясь, торчала из волосатого декольте Труля Шлисовича. - Так пусть хоть девицам радость будет, - говорил меж тем завхоз. - За уборку им награда. Стараются ведь, у тебя в подвале порядок наводят.
  И только тут до меня дошло. Улыбка сползла с моего лица, как талый сугроб в низину.
  -Так Вы что, все знали? - упавшим голосом спросила я.
  -Конечно, знал, - хитро посмотрел на нас завхоз. - Он мне еще после первой недели прибегал на вас жаловаться.
  -Ябеда! - возмущенно взглянув на подвального, прошептала Тамарка. Тот, встав в гордую позу оскорбленной невинности, на нее даже не взглянул.
  Я же просто стояла, потупив взгляд, и чувствовала себя крайне глупо. Особенно когда вспоминала, какие усилия мы прикладывали, чтобы тайно добыть часть платьев, и понимала, что подвальный наверняка детально обо всем завхозу докладывал. Вот уж он, наверное, посмеялся. А мы-то считали себя самыми умными. Две дурынды!
  -Ладно, - пресек мои терзания завхоз. - Идите-ка вы домой, а я покамест с этой кучей разберусь.
  По тому, как ненароком задержался его взгляд на подвальном, можно было догадаться, что и не только с кучей.
  -Мы только вещи заберем, - робко глянула на него Тамарка, - у нас курточки где-то там остались, - и, бочком протиснувшись к проходу, в нем и встала. Завхоз скептически заглянул в проем. Я тоже подобралась к двери. Картина впечатляла.
  -Остается только надеяться, что они примерно в том же месте, где мы их оставляли, - грустно вздохнула я. Весь пол был равномерно покрыт хламом. Над ним плавала пыль.
  Мы осторожненько двинулись вглубь.
  -И платья свои сразу заберите, - сказал нам в спины Труль Шлисович, а потом чуть тише пробормотал: - От греха подальше.
  Сундук с платьями мы нашли довольно легко. Он, хоть и был чуть засыпан сверху, все такой же открытый находился в дальнем углу, вот только курточки, оставленные возле него, куда-то испарились и, судя по всему, были погребены неподалеку. Найти их сейчас казалось невозможным. Мы молча присели и, вытянув за краешек из толщи две большие пыльные тряпки, соорудили два огромных тюка с бывшим содержимым сундука. Встали и, с кряхтеньем взвалив их на плечи, шатаясь под тяжестью, поковыляли на выход. Оказавшись возле Труля Шлисовича, мы покаянно потупились.
  -Спасибо, - разглядывая пол, смущенно сказала я.
  -Спасибо вам, - эхом просопела Тамарка.
  -Да не за что, - как мне показалось, несколько умиленно отреагировал Труль Шлисович и, махнув рукой вдоль коридора, сказал: - Идите уж. Выход-то сами найдете?
  -Да, - с облегчением выдвигаясь вперед, отозвались мы, чуть ли не зубами неся факел. Походив больше двух недель по примерно одному и тому же маршруту, мы уже не задумываясь знали в какую сторону поворачивать и в какой по счету проем. Правда, останавливаться и задумываться я бы нам все же не советовала, потому что насчет счета и сторон сразу возникали сомнения, а за ними страх и паника с хроническим истерическим выводом: 'Мы все здесь умрем!'. Постояв в подобных колебаниях возле пары развилок, мы все-таки смогли успешно выйти на улицу.
  Не знаю, что думали про нас встречные ученики, когда мы в виде закоренелых татей с двумя мешками на спинах, сгорбившись и все в пыли, поднимались к себе на этаж, но я была преисполнена какой-то радости и благодарности к Трулю Шлисовичу, которого после его щедрости и вообще душевной широты считала самое малое Светочем добра. Кто бы знал, как кардинально может измениться наше мнение о нем.
  Хоть мы и не слазили в помойку, все равно пришлось усиленно шоркаться в бане. Пыль была везде - в ушах, в носу, во рту, в волосах, между зубами, казалось даже, что она сыпется из глаз. Постирать за вечер нам удалось свою одежду и только одно платье из огромных тюков, сбросив которые в комнате и посмотрев со стороны, мы и сами не поняли, как оные доволочили. И то ворох нижних юбок пришлось отпарывать и стирать его отдельно для вящего удобства.
  С этого момента все последующие вечера мы как затворники в скиту сидели в своей комнате и перешивали платья: подгоняли по длине, отрезали массивные воротники, отпарывали и вшивали перекроенные рукава. И если в первый день мы искололи себе все пальцы, то к исходу второй недели я могла не глядя не то что ровно и аккуратно обметать край, а и нитку в иголку вдеть. Ростиком мы с Тамаркой были примерно одинаковы, по груди и талии платья можно было отрегулировать на свой вкус, так как многие облачения затягивались с помощью завязок на талии, а остальные при содействии корсетных перетяжек. Тамарка на примерке просила затягивать ей корсет та-ак туго, что у меня даже стали появляться какие-то смутные подозрения насчет того, чем подруга вообще на самом деле дышит. Я же всего лишь просила остановить свои мучения на том моменте, когда лицо в отражении уже не краснело, а зеленело. В комнате царил абсолютный бардак и хаос из ниток, тканей, ножниц, перешитых, неперешитых, а также недоперешитых платьев. Поэтому, вполне логично, что гостей мы не приглашали, а тех, что приходили сами - выпроваживали, высовывая нос в тоненькую щелочку приоткрытой двери.
  В среду перед обедом прогулялись до Адамантового трактира, чтобы поболтать и узнать, как у них там закончилось-то все в итоге с этими гномами. Трактир был закрыт, мы долго стучали, но нам так никто и не открыл. Видимо, все-таки закончилось все не очень.
  С парнями мы тоже дружеских посиделок не устраивали, так, здоровались иногда в коридорах и все. Да им сейчас было и не особо до этого, за три недели до коронации продолжительность дополнительных занятий увеличили, а зачастую теперь и после ужина на улице проходили какие-то строевые мероприятия. Преподаватели словно посходили с ума и практически все лекции были посвящены тому, где кто должен стоять во время того-то и что делать, если произойдет то-то. Ну, нашей группы это не касалось, поэтому нам просто рассказывали, как участие в коронационных мероприятиях будет проходить у других. Класс грустно вздыхал. А на переменах меня вылавливали и прозрачно намекали готовить свою задницу к порке. Я клятвенно заверяла, что готовлю и уже даже розги замочила. Вызывать загодя лишние подозрения о том, что я собралась-таки совершить противозаконное я не хотела, и без того несчастные нервничали. Меж тем, я и сама начала волноваться. От Ладмира не было ни слуху, ни духу, ни, уж тем более, карты. Вся моя надежда была на него, я маялась, вконец отчаялась и, когда до коронации оставалось чуть больше недели, уже заработала себе бессонницу вкупе с насморком, с высунутой в форточку головой ночи напролет ожидая его появления. И даже Тамаркины истории меня не радовали.
  Оказалось, например, что одна из копий злосчастного состаренного листочка с заклинанием, сделанная кем-то из наших одноклассников для своего триумфального 'обворовывания Труля Шлисовича', ушла гулять в массы. Про полнолуние в листочке ничего не говорилось, и теперь практически каждую ночь находились наивные, но алчные желающие обналичить несметные сокровища. В то же время находилось еще большее количество жаждущих разыграть доверчивых расхитителей гробниц. Иногда они с кровожадным мычанием вылезали из саркофагов, иногда вылезали все вместе из одного. Иной раз во время проведения 'обряда' врывались внутрь в обличьях злобных духов-охранников, нападали на заранее засланного лазутчика, вырывая у него из-под одежды какие-то красные куски, напоминающие мясо (особенно с перепугу), делали вид, что едят их, а потом, вытирая губы рукавами, направлялись к остальным застывшим от ужаса грабителям. Причем на следующую ночь число желающих участвовать в розыгрышах увеличивалось примерно на количество разыгранных в предыдущую ночь, и вроде бы в итоге даже был составлен соответствующий график запугивающих. Со временем число самовыдвиженцев с претензией на сокровище поуменьшилось, и бумагу стали специально подбрасывать жертвам или передавать невзначай.
  И вот когда я очередной ночью сидела на кровати, вперившись в противоположную стену и уговаривая себя насчет Ладмира, а если удастся, то и насчет карты спросить Труля Шлисовича, мой взгляд сам собой в миллионный раз поплыл к окну. Проем был пуст, я вздохнула и отвела глаза в противоположную сторону. И взор мой упал вдруг на лыжи Лорга, которые все так же пылились в углу. Какое-то время я смотрела на них. 'А не прокатиться ли мне на лыжах?' - подумалось вдруг мне. История моего позора уже давно забылась. Лоргу и Сапню, кстати, как мне удалось позже выяснить, ничего не было за мое хулиганство. Они просто объяснили всем мой проигрыш, тот парень, что чуть меня не пришиб, оказался их хорошим знакомым, вдоволь похохотал над произошедшим и, похлопав их по плечам, отправился спать. Мне же, как ни странно, удалось найти в произошедшем свой плюс. Многие старшекурсники, с которыми я до этого была знакома не лично, а признавала про себя на глазок, теперь при виде меня по-отечески тепло-снисходительно улыбались и здоровались. Может быть, еще и поэтому я не стала мстить парням. Но с некоторых пор у меня появился своего рода комплекс появления с лыжами на людях. Как назло желание покататься только увеличивалось. Спать тоже не хотелось. 'А и ладно, ночь же на дворе, кто меня увидит!' - убедила я сама себя и стала осторожно одеваться. С трудом нашла одежду, надела удобные для катания штаны и, стараясь не греметь, чтобы не разбудить Тамарку, выскочила в коридор. На улицу я выбралась без приключений.
  Воздух был упоительно свеж. Тихая ночь казалась сказочной и хорошо успокаивала и отвлекала меня от переживаний. Я, кое-как разобравшись с завязками, выпрямилась и осмотрелась. Кататься туда-сюда перед крыльцом главного входа как часовому на посту мне не хотелось, поэтому я решила один раз проехаться по чуть срезанному внутреннему периметру огромной школьной территории.
  Минут десять я просто ехала. Мыслей в голове не было, и я наслаждалась абсолютной свободой.
  -Увеселяешься? Или втайне худеешь? - прорезал вдруг ночную тишину голос. От неожиданности лыжа у меня наехала на лыжу и, постояв какое-то время в позе человека, вожделеющего справить нужду, я потеряла равновесие и села на зад. Оглянулась по сторонам - никого.
  -Да здесь я, - раздался снова чуть раздосадованный (видимо, моей несметливостью) голос. Очень знакомый, кстати, голос. Я задрала голову вверх. На глухой стене строения, мимо которого я проезжала, распластался Ладмир. Несподручная для обычного смертного поза ему видимого неудобства не доставляла. Повисев там еще с чуток, он оттолкнулся от стены и одним мягким прыжком оказался возле меня.
  -Ла...! - я, чуть привстав, снова села. Покосилась на неудобные лыжи и, не делая новых попыток встать, стала развязывать крепления. Справившись с этой непосильной задачей, я наконец-то выпрямилась. - Ладмир! - сурово проговорила я. С одной стороны я была ужасно рада наконец-то его видеть, а с другой стороны так же сильно хотела его придушить за то, что заставил меня нервничать.
  -Привет! - как ни в чем не бывало поздоровался этот тип.
  -Ты где был?! Кинуть меня решил? Если расхотел отдавать мне карту, так нечего было меня обнадеживать, я бы хоть морально к сечению зада готовиться начала!.. - напала я на него. С лыжами в руках я чувствовала себя невероятно грозной. Вампир клыкасто улыбался.
  -Знаешь, я тоже безмерно рад тебя видеть, - ехидно перебил он меня.
  -Ты принес карту? - строго взглянула я ему в глаза. Ладмир закатил глаза, обращаясь к небу:
  -Какие меркантильные ныне пошли людишки! - развернулся и направился в сторону утоптанной дорожки, разговаривая с самим собой. - Кошмар! Куда катится мир?
  -Эй! - я наконец-то обнаружила себя стоящей посреди огромного сугроба. - Помоги мне выбраться! - потребовала я. Ладмир, не оборачиваясь, шел вперед, высоко вскидывая ноги и протаптывая в снежном бархане огромные дыры. Пришлось, пыхтя, рассекать сугроб с лыжами в руках вслед за ним. Уже стоя на тропке, вампир удосужился-таки протянуть мне руку. Я, испепеляюще на нее покосившись, проигнорировала конечность и вывалилась из сугроба самостоятельно. Вампир пожал плечами и, накинув на голову капюшон, сунул руки в карманы.
  -Как дела? - поинтересовался он.
  -Знаешь, у меня неплохо. А вот у тебя будут не очень, если ты мне не ответишь, наконец, принес ты мне карту или нет, - таким же тоном светской беседы отозвалась я, когда мы двинулись по привычке прогуливаться по дорожкам.
  -Да принес я твою ненаглядную карту, - проворчал Ладмир и, сунув руку за пазуху, вынул на лунный свет свернутую в рулон бумагу. Я неверяще приняла ее из его рук и, сдернув опоясывающую бечевку, скорее развернула, опасаясь, что внутри просто будет крупно написано что-то вроде 'Варька - дура, Ладмир - молодец!' Бумага пестрела миниатюрными тоннелями, поворотами и стрелочками, указывающими, куда нужно заворачивать.
  -Тут часть плана первого этажа подвала и как выйти с него в коридор, ведущий к Императорскому дворцу, - склонившись вместе со мной над картой, пояснял Ладмир. - На территории города тоннель пересекается с еще парочкой заброшенных тоннелей. Ты в них не сворачивай, следуй прямо. Ха, ты не лупай, на меня глазами так не лупай! Это не катакомбы ка-на-ли-за-ции, тьфу, гномья тарабарщина! Они выше проходят. Вот если их где не надо прорвё-от!... Ты тогда знаешь что,.. лучше не подходи ко мне недели две, пока запах не выветрится... Да! - Ладмир, не глядя, увернулся от моего пинка. - Так вот! Когда окажешься во дворце, то увидишь, что уперлась в тупик. На самом деле это не тупик, сбоку за чуть выпирающим камнем спрятан в щели небольшой рычажок, его нужно опустить вниз. Откроется выход в покои, которые, насколько я знаю, сейчас пустуют. Вот только они наверняка закрыты, так что как выбраться изнутри, я не знаю. Да, и еще - через какое-то время ход сам закроется.
  Я, засопев, возмущенно уставилась на Ладмира:
  -Какого хвоса мне тогда нужна твоя карта, если я не смогу выйти из этой дурацкой комнаты!
  -Не нужна? - вопросительно поднял брови Ладмир. - Тогда я ее забираю, - и, забрав у меня бумагу, начал тщательно ее скручивать со вселенским спокойствием на лице.
  Я, оторопев, цапнула ее обратно. Вампир легко выпустил карту из рук. Я тут же проворно сунула ее себе прямо под рубаху, боясь расстаться с единственной, хоть и призрачной надеждой на выигрыш. И заметила, что Ладмир, улыбаясь, наблюдает за моими действиями.
  -Забавляемся? Провокациями балуемся, да? - хмуро поинтересовалась я. - И что же мне делать теперь с этой комнатой?
  -Во-первых, это не мои проблемы. Во-вторых, кто тут у нас получает настоящее высшее магическое образование, я или ты? И в-третьих. А ты как хотела? Чтобы тебе Императора в короне на золотом блюде принесли, что ли? - с возмущенным видом договорил вампир. На самом деле что-то вроде этого я и желала, но в голову сразу полезли как крайне непристойные, так и очень кровавые картины приноса мне Императора на блюде, и я не стала отвечать Ладмиру на его выпад. Я рассердилась на себя, собралась и стала серьезной, как никогда. Правда, подозревала, что надолго этого запала все равно не хватит.
  -Ну, положим, я выбралась из комнаты. Что там будет дальше? Мне-то ведь надо как-то пробраться в главную из приемных зал.
  -Я тебе там с краешку пририсовал, как пройти в центральный холл, из него к приемным залам ведет теплый коридор. По нему в день коронации будет много народа сновать, так что не ошибешься. Лучше придумай отговорку, если тебя вдруг спросят, кто ты такая и почему там ошиваешься.
  -Это я уже давно придумала, - фыркнула я. - Наши все надевают мантии, на которые сверху нахлобучивается специальная золотистая сетка для, как выражаются педагоги, 'красоты и подчеркивания всей торжественности момента', короче, чтобы пустить побольше пыли в глаза. Бытовой факультет тоже частично задействовали, поэтому мантию я напялю свою, сетку одолжу у Расты, ее группа присутствует не при коронации, а на балах. Если что, скажу, мол, искала туалет, заблудилась, или, что меня послали проверить, все ли в порядке в гостевом крыле. Впрочем, во дворце наверняка будет ужасная неразбериха, всем будет не до меня: магичка, и ладно. Ой, слушай, - пришло вдруг в голову мне, - а охранный контур достает до тоннеля? А то очень не хотелось бы ставить на уши охрану или вообще сгореть как вошедшей без приглашения. Мало ли как он срабатывает на незваных, да и вдруг Имперские маги это все дело ужесточили перед мероприятием.
  -Тоннель хоть и давно строили, но отнюдь не дураки, - уверенно заговорил Ладмир. Я из-за его тона сразу успокоилась. - Не думаю, что контур доходит до большой глубины, наверняка поставлен от простого подкопа, ведь там итак постоянное патрулирование периметра. Хотя, - он задумался, - не знаю, ни в чем не уверен.
  -То есть как? - простонала я, опять впадая в панику. - Это я ни в чем не уверена! А ты должен, нет, обязан быть во всем уверен!
  Ладмир опять задумался, потер себе подбородок и заговорил:
  -Скажем так, - я с надеждой замерла, ожидая от вампира умных мыслей, - я уверен, что ты скорее не сгоришь, чем сгоришь.
  Я с досады бухнула его кулаком в бок:
  -Шш-шутник! - и категорично всучила ему Лорговкие деревяшки. - Неси тогда мои лыжи.
  Ладмир послушно взял на себя роль носильщика и взвалил их на дальнее от меня плечо как гномью кирку. Чтобы отвлечься от изматывающих дум, я глубоко вдохнула, выдохнула и решила сменить тему.
  -А у тебя как дела? Куда ты пропадал-то?
  Ладмир улыбнулся.
  -Дела нормально. А что не было, - вампир легкомысленно отмахнулся свободной рукой, - так, добывал информацию по кое-какому делу.
  -Про кридоя? - спросила я, заговорщицки понизив голос.
  -Нет, - разом посерьезнев, ответил парень, - про него пока ничего не удалось узнать. Хоть бы какую-нибудь ниточку...
  -Слушай, а может быть, его Труль Шлисович куда-то перегнал или вообще контрабандно продал кому-нибудь? Я слышала, на востоке есть такие гурманы, что у них демонятина за деликатес идет.
  Вампир скептически на меня взглянул, мол, а хоть гран-то мозгов у нее имеется?
  -У Труля я первым делом расспросил. Он говорит, что ничего не слышал и в подвал никто не проникал.
  -Конечно, кто ж в контрабанде-то признается? - хмыкнула я. - Я бы вот ни за что не призналась. Стоп. А откуда он знает, что в подвал никто не проникал?
  Мне сразу пришла в голову мысль, что про всех посетителей завхозу тут же докладывает ябеда-подвальный. Но ведь достаточно умелому магу и его можно обдурить, так, что даже всплеск магии будет еле заметен.
  -У него специальная сеть охранных заклинаний раскинута на весь подвал. Никто бы мимо не прошел.
  Ладно хоть, ночью не сильно заметно, как я побледнела. А я когда-то думала сунуться без спросу в подвал за платьями! Ночью! Балда!
  -Я расстроил твои планы? - Ладмир все-таки заметил мое вытянувшееся лицо. - Ты собиралась лезть в подвал?
  -Вот еще, чего я там забыла, - мгновенно придя в себя, я вздернула нос.
  -Ну да, теперь уже ничего, - согласился Ладмир. Я закусила губу, поняв намек, но на провокацию не поддалась, хотя мне было до свербления в носу интересно, кто же доложил ему о хищении нами одежды - ищущий сочувствия подвальный или все-таки не погнушался сплетней сам Труль Шлисович?
  -Погоди-ка... - дошло до меня, - а как же я пройду незаметно по подвалу до тоннеля?!
  -Никак, - грустно вздохнул Ладмир, - придется и с Трулем делиться выигрышем.
  -Ка-ак, - я остолбенела, - от него и после твоих-то грабительских условий ничего не осталось! Только пара медяков. Бедная я, беспорточница! - я безрезультатно попыталась пустить слезу, пришлось ограничиться шмыганьем носа. - Слушай, а может, давай ты с ним поделишься, а?
  -Я тебе поражаюсь! - восхищенно внимал моему спектаклю парень. - От горшка два вершка, а жадности как на двух троллей!
  -Хвос! Так нечестно! - взорвалась я. - Это я своей шкурой рискую! И на мне еще и наживаются все, кому не лень!
  Ладмир еще какое-то время наслаждался моими воплями, а потом сказал:
  -Да пошутил я. Труль человек старой закалки, он тебе ради шалости не даст лезть на коронацию. Да и не знает он ничего про эти ходы.
  Я замерла.
  -Ты и про систему охраны пошутил? - с надеждой поинтересовалась я, готовясь после ответа 'да' напасть и убивать кое-кого сильно веселого.
  -Нет. Это, к твоему сожалению, правда.
   'Зато к твоему счастью', - подумала я, разжимая кулаки.
  -Перед тем как лезть в подвал, я тебе надену на шею один свой амулет. Система определит тебя как свою и не сработает.
  -Ладно, - облегченно вздохнула я. - Слушай, а что могло помешать похитителю кридоя напялить такой же амулет?
  Вначале Ладмир улыбнулся:
  -Да потому что это один из амулетов времен артефактного комитета, глупеха, - а потом вдруг посерьезнел и надолго задумался, наверное, по поводу своего отвратительного и неискоренимого хамства.
  Мы, сделав небольшую петлю, возвращались к главному корпусу.
  -Кстати, как твое самочувствие? - поинтересовался вдруг Ладмир.
  -Нормально, - чуть помедлив, настороженно ответила я, недоумевая, чего это ему вдруг пристало интересоваться моим здоровьем.
  -Ничего необычного не чувствуешь? - продолжал выпытывать странное Ладмир.
  -Нет. А что? - совсем уж обеспокоилась я и начала судорожно выискивать у себя признаки какого-то страшного заболевания. Через одежду визуальных симптомов видно не было, поэтому я стала прислушиваться к организму. Сразу показалось, что вот там что-то болит, здесь колет, а вот тут подозрительно хрустит при каждом шаге. Я похолодела, поняв, что вот сейчас умру и найдут меня здесь наутро. Вместе с лыжами! Какой позор! И ученики будут бессердечно смеяться, стоя над моим остывшим телом!
  -Стой! - вдруг остановился Ладмир, глядя куда-то перед собой. Я послушно встала. - Кажется, я что-то слышал.
  -Где? - шепотом спросила я, разом забыв про свои болезни.
  -Там, - рукой, придерживающей лыжи, вампир махнул вверх и повернулся вбок. Я, посмотрев вслед за ним, с ужасом заметила приближающиеся к моей голове лыжи. Резко отпрыгнула вперед и с бешено колотящимся сердцем осознала себя стоящей на дорожке в двух саженях от Ладмира, запоздало поняв, что лыжи все равно прошлись бы чуть выше моей макушки.
  -Ты чего творишь?! - отошла я от первого потрясения. - Смерти моей хочешь, дурень? Фу-ух, - выдохнула я.
  -Извини, я случайно, - неторопливо осматривая меня, проговорил Ладмир.
  -Ну, что ты там слышал-то? - вспомнила я.
  -А. Да мне показалось, - как о какой-то ерунде отозвался вампир. Я просто в сердцах махнула рукой, не в силах даже на такого ругаться. Мы почти дошли до площадки перед главным входом.
  -Не забудь в полночь перед коронацией спуститься вниз за амулетом, а то днем может не получиться, - напутствовал меня Ладмир.
  -Ладно, - вздохнула я. Мы остановились неподалеку от крыльца. - Знаешь, спасибо тебе, - выдавила я, - все-таки. Хоть ты и заграбастал себе огромную часть моего выигрыша! - распалилась, было, но осеклась, заметив веселую ухмылку вампира. - Ну и ладно. Пока, - буркнула я и отправилась в корпус.
  -Лыжи-то забери, - раздался мне вслед ироничный голос. Это когда я дошла до крыльца, поднялась по нему и уже взялась за дверную ручку. Ну, всё!!! Выдыхая ноздрями воздух и, по-моему, даже сажу и пламя, я медленно развернулась.
  
  Набрав в библиотеке книг, всю оставшуюся неделю в свободное время я просиживала за ними, надеясь найти какое-нибудь универсальное заклинание для взлома замков. Тамарке я свое странное поведение объясняла надеждой найти подходящий наговор, чтобы проникнуть на коронацию или, на крайний случай, чтобы на время порки потерять местную чувствительность. Врать подруге было очень неприятно, но что поделать, не держать обещаний про абсолютную секретность, данных Ладмиру, вообще было смертельно. Время, остававшееся до коронации, текло как песок сквозь пальцы. Одноклассники заметно оживлялись при виде меня и, по-моему, даже организовали некий тотализатор, естественно ставки были отнюдь не в мою пользу. Я решила пойти ва-банк и сказала, что ставлю на себя двадцать золотых из будущего выигрыша. Надо мной посмеялись, и сказали, что выплачивать мне потом долги до окончания школы, но ставку приняли, тем более, скорее всего, других таких дураков не нашли. Я, хоть, сразу пожалела о своем решении, посоветовала одноклассникам готовить денежки, чтобы расплатиться со мной за пари. Мне в тысячный раз порекомендовали готовить лучше некую свою часть тела. А я подумала, что во всем этом сумасшествии хорошо одно - что в предвкушении порки они не предпринимали новых попыток отомстить.
  
  За день до коронации состоялось торжественное официальное подтверждение условий пари. Для исключения возможности подкупа, было принято решение призвать аж двоих судей. В своего судью я, поколебавшись, призвала Веню. Он был достаточно честный, чтобы в случае сговора остальных задействованных участников не сказать: 'Ничего не знаем, твое присутствие в коронации недостаточно подтверждено', даже если при этом я принесу им корону, с шумихой сворованную во время церемонии, и один из розыскных моих портретов, развешанных на каждом городском столбу. И в то же время достаточно внушительно выглядел, чтобы отбить прочим охоту подговорить его к этому делу с помощью кулаков. Со стороны оппонентов был представлен светловолосый крепкий парень, один из боевиков с четвертого курса. Присутствовали также непосредственные участники процесса - два парня, которые должны стоять с самых краев ученических посторенний внутри главной приемной залы и до которых, если я все-таки проникну на коронацию, мне по логике вещей теоретически будет легче всего добраться. У одного из них, какой попадется, я должна забрать некий предмет, который был в мое отсутствие зачарован и ему передан (идентичный предмет - второму участнику). Мне в их отсутствие была вручена большая иноземная круглая монета, которую в свою очередь должна на месте отдать я, и которая тоже была специальным образом заколдована. Потом на стол был положен небольшой глухо звякнувший мешочек, на который все завороженно, как пьяницы на пиво, уставились. Судьями все было тщательно подсчитано и заверено: семьдесят монет. Я в свою очередь, собрав все складки юбки спереди, повернулась к присутствующим спиной, чтобы тоже показать, что объект спорного интереса никуда не сбежал. Парни, раз им вроде как сознательно разрешили, удовлетворенно попялились на мой зад, облеченный натянутой на нем юбкой, Мариска надменно хмыкнула. Обговорив, что завтра мне не мешают, не следят за мной и не подсылают кого-либо для этих же целей, мы с оппонентами пожали друг другу руки и разошлись.
  
  -Привет!
  -Привет. Ну, давай.
  -Вот, - снимает с шеи знакомый кулон из голубого металла и выпускает в мою протянутую ладонь. - Ладно, удачи, - разворачивается.
  -Погоди, - хватаю его за руку. - А как же ты сам сейчас без лишних подозрений попадешь в подвал?
  -Никак, - пожал плечами. - Придется ночевать на улице, на морозе. Видишь, на что иду ради тебя?
  Судорожно соображаю, где ему можно переночевать. Может на конюшне или где-нибудь в хозяйственных постройках? Вроде там было где-то сено на чердаке... И тут он заговорил:
  -Не хочешь составить мне компанию? Обогреть? А то одному в сугробе холодно.
  -Не-ет, - почему-то представляю себе двух медведей в берлоге. - Ничего, за свою долю потерпишь. Небось, ничего жизненно важного себе не отморозишь, - радостно оскаливаюсь.
  -Ну, ты же со мной не идешь, значит, не отморожу, - отвечает невозмутимо. Я залилась краской, нарвавшись на намек. Да, тут он меня уел. Думаю, что ответила бы на моем месте Тамарка. Собираюсь с духом для ужасной пошлости.
  -После шестисот лет и неужто еще ладит?
  В заминке перед ответом проскользнула очевидная оторопь. На лице отобразилось желание сказануть вслух, что он думает по поду того, какие мы - представители современной молодежи. Впрочем, через секунду он снова был само хладнокровие.
  -Желаешь проверить? - удивленно вскидывает одну бровь.
  -Ладно, один - один, - улыбаюсь.
  -Так все-таки где будешь ночевать? - спрашиваю уже у его спины.
  -Да в подвале, - долетает до меня его голос, - у меня еще один такой амулет есть.
  
   И вот, наконец, он настал. Чувствовала я себя не передать как. Вам приходилось когда-нибудь в один день сдавать все экзамены за всю жизнь? Мне тоже нет. Зато вот примерно так я себя и ощущала. В животе поселилась огромная пустота, размером с школьный подвал. Меня трясло и колотило, будто я переела мухоморов эдак на один берковец. Из рук все валилось, зуб не попадал на зуб, язык от страха одеревенел. Что мне говорила или спрашивала Тамарка, я не слышала и в ответ только невнятно мычала и смотрела куда-то перед собой. Я уже готова была трусливо согласиться на порку, лишь бы настолько не страдать. Даже ночью, когда я спускалась к своему сообщнику Ладмиру, это было еще вчера. А сегодня уже СЕГОДНЯ.
   На завтрак идти отказалась, мотивировав это отсутствием аппетита и плохим самочувствием. На предложение подруги побыть вместе со мной ответила категоричным отказом, заявив, что и без того сегодня будет много страданий, чтобы еще и Тамарка ходила голодной. Когда за Томкой закрылась дверь, и бухнул гонг на завтрак, я, судорожно вдохнув, сказала себе:
   -Ну все, с богами! Пора! - выдохнула, вскочила и быстро извлекла из-под кровати сверток с мантией и сеткой, одолженной у Расты на один день 'чтобы снять выкройку' (да, ничего более дурацкого мне в голову не пришло!). С верхней одеждой могли возникнуть трудности во дворце, поэтому я решила потерпеть и, в крайнем случае, благородно замерзнуть во имя дела, чем позориться, подставляя свой зад под розги одноклассников. Со скоростью молнии надела теплые штаны и ужасно толстую коричневую кофту и поспешила исчезнуть в недрах подвала, пока все враги завтракали и ненароком не могли засечь моего побега. Монета бережно хранилась в маленьком мешочке, подвязанном на шее. Весь путь до спуска в подвал я подозрительно оглядывалась, не веря в честную игру конкурентов, и в каждом встречном воробье видела шпиона-профессионала, но явной слежки так и не заметила.
   С началом хоть каких-то действий нервный мандраж уступил место столь же нервному напряжению. Если бы кому-нибудь сейчас взбрело в голову подкрасться и хлопнуть меня по плечу, от испуга я бы смогла подпрыгнуть до облаков. Я еще раз проверила наличие Ладмирового амулета на шее и, поняв, что пути назад нет, чуть приоткрыла дверь так, чтобы она не заскрипела, и просочилась в подвал. Где сейчас бродит Труль Шлисович - где-то по этажам школы или пребывает в подвале - было неясно. В любом случае встречаться сейчас с ним мне было не с руки и я, распластавшись вдоль стены, быстро шмыгнула в первое ответвление. Хитрый Ладмир составил мне маршрут таким образом, чтобы я как можно меньше продвигалась по тем коридорам, по которым пролегают обычные пути завхоза. Продвижение шло вдоль этого ответвления по левой стороне до тех пор, пока моя рука не нащупала, что стена закончилась. Это означало, что здесь начинался новый коридор. Я свернула в него, достала палочку и наколдовала себе магического светляка. Плести его было сложнее и дольше, чем обычный магический огненный шар, хотя умелые маги, конечно, создавали подобное одним махом палочки. Однако испускающий холодный желтоватый свет светляк был более стабилен, удобен, и, чтобы подпалить им себе что-нибудь ненароком, надо было еще постараться (что в моем состоянии было немаловажно). Дело мне предстояло непростое, я решила ко всему подходить основательно. Извлекла карту и, уткнувшись в нее, еще раз себе прошептала:
   -Третий поворот.
   Когда была возможность, я незаметно от Тамарки изучала карту и почти всю ее помнила наизусть, но все равно страховала каждый свой шаг и поворот, не доверяя своей памяти и боясь на какой-нибудь мелочи пролететь. Так я и двигалась, на цыпочках, то и дело останавливаясь, старательно вслушиваясь и пытаясь на всякий случай загораживать неяркий свет светляка своим телом, как патриот - Императора от копейного удара. Перед каждым новым поворотом я доставала карту и сверялась с ней. Все было тихо, и Труля Шлисовича я так и не встретила. Наконец я добралась до проема, ведущего в одно из помещений подвала, и осторожно сунула внутрь нос. По карте Ладмира выходило, что тайный ход брал свое начало где-то здесь.
   Комната мне казалась пустой ровно до того момента, пока я, идя по ней, не ударилась ногой о какую-то длинную деревянную балку. Балка чуть скрежетнула по каменному полу и бряцнула о лежавшую рядом кучу своих товарок. Я, от неожиданности отпрыгнув назад, с трудом удержала готовые сорваться с языка нецензурные ругательства, причитания 'чуть не рехнулась со страху' и брюзжания типа 'разложили тут, понимаешь, приличному человеку и ступить негде'. Оглушительный в полной тишине звук, как мне показалось, разнесся по всем коридорам подвала. Я, глядя себе под ноги, поспешила пробраться в дальний угол, где на карте стрелочка красноречиво указывала на проход в тайный тоннель. И была возвращена к суровой действительности стеной. Обычной глухой каменной стеной. В этом подвале мне определенно везет на стены именно там, где их быть не должно.
   Чувствуя, как меня холодит от недоброго предчувствия, я обратилась к карте. Нет, все правильно, если вход в комнату там, значит, тоннель должен начинаться в этом углу. Я поняла, что видимо, все-таки что-то напутала с коридорами и забрела не туда. Мысленно прокрутила свои перемещения по подвалу и так и не поняла, где ошиблась. Первым было тоскливое ощущение, что нужно возвращаться к выходу из подвала и начинать все сначала. Потом пришла думка, что даже если буду возвращаться по карте и на этот раз все повороты миную правильно, то все равно выйду хвос знает куда, потому что нахожусь в неправильной конечной точке. Я даже присела на одну из балок, чтобы как следует поразмыслить. Перспектива блуждания по подвалу наугад меня не прельщала, тем более на этот раз никто, кроме Ладмира, даже не предполагает, что я в подвале. Никто не полезет меня искать сюда, а мое отсутствие спишут на обычный трусливый побег от расплаты за проигрыш.
   -Спокойно! Только без паники! - негромко произнесла я вслух, эхо неуверенным голосом согласилось со мной.
   'А если все-таки я шла правильно?' - подумалось вдруг. А если Ладмир просто забыл меня о чем-нибудь предупредить? Ну конечно! Ход-то тайный, не будет же он тайным у всех на виду даже притом, что находится в дальнем углу одной из комнат подвала-лабиринта! Ободренная собственной сметливостью, я подскочила к стене. Может быть, это какой-нибудь магический трюк вроде морока? Пробормотала заклинание на рассеивание. Стена осталась на месте, зато потух мой магический светляк. Я с упорством барана создала новый, хотя мне хотелось скорее наколдовать огненный шар и начать брать штурмом стену. Штурмом? Глаза покосились на толстые деревянные балки. Представила себя бегущей с устрашающим ревом на таран стены с огромной, колыхающейся под собственной длиной, балкой на плече. И с тяжким вздохом отложила эту идею на совсем уж крайний случай внезапного обретения мною силы, как у Ладмира.
   Я подняла светляка повыше, затем еще выше. До самого потолка не было у стены ничего необычного. Затем опустила свет ниже и прошлась вдоль стены до противоположного угла, но так ничего необычного не заметила. Камни везде были приблизительно равного размера, по цвету были примерно одинаковы, и ни на одном из них не стоял красный крестик с надписью 'для явления Вам тайного хода жать сюда'. На простукивания они реагировали тоже одинаково - болью в моих отбитых костяшках. Интересно, каким это таким образом Ладмир смог здесь случайно (!) обнаружить ход? Я лишний раз порадовалась, что вышла с запасом времени. Коронация должна состояться примерно в обед, а после на площади развернутся народные гуляния в честь нового венчанного на царство Императора. Занятия из-за всего этого сегодня отменили, как и нашу с Томкой отработку. Поэтому я, не зная сколько времени у меня займет продвижение по тоннелю (я подозревала, что медленнее, чем по улице), взяла его с запасом. Резерв времени помимо этого был нужен на выжигание изнутри замка комнаты (подходящего заклинания по взлому замков так и не нашлось, и как-то сама приспела резолюция воспользоваться проверенной на опыте технологией с помощью заклинания направленного огня) и продвижение по территории самого дворца (если надо, то с боем, ррр).
   Мною были обследованы все камни в том углу, где должен был быть ход. Ход оказался чересчур тайным и обнаруживаться не спешил. Пыл мой по поводу поиска поугас, постепенно уступая место сильной нелюбви к Ладмиру. Очень сильной такой нелюбви. Я присела обратно на балку. Желание убить кого-нибудь от безысходности только усиливалось. Если выбирать, то лучше бы уж он не рассказал мне про выход из тоннеля, чем про вход в него. Надо думать, там бы я как-нибудь справилась. В голове промелькнула какая-то невнятная мысль. Что же... какой-то очевидный вывод-выход назойливо вертелся в голове. Я чуть не зарычала оттого, что никак не могу выцепить неуловимую мысль. Тоннель... Вход... Выход. 'Ну конечно!' - вырвался у меня мысленный вздох облегчения. - 'Наверняка для того, чтобы открыть вход должен быть какой-нибудь механизм, вроде того, какой описал мне Ладмир при выходе в покои'! Как он там говорил?
   Пришлось опять перебазироваться к стене. Рычаг за каким-то выступающим камнем. Но я же уже ранее обследовала стену и ничего вроде бы не заметила. Опять обползать все стены? Хмм... Я в задумчивости потерла подбородок, смеривая стену прищуренным взглядом. А если мне сделать так, чтобы рычаг обнаружил себя сам?.. Так ведь он же наверняка сделан из металла! Ура! Я достала палочку и, сетуя, что нет рядом никого, чтобы оценить мою гениальность, стала произносить заклинание на высвечивание металлов. Магийный светлячок как нельзя лучше подошел в качестве расходного материала. Я замерла, забыв дышать, и глядела, как тускло-желтый огонек, неторопливо подтягиваясь к стене, распыляется на мельчайшие частички и втягивается между камнями. В темной комнате на стене частичками света, не до конца втянувшимися, начали еле видно проступать контуры хода. Яркой, относительно них, полоской засветился на уровне ниже груди узкий рычажок, утопленный между двумя камнями. Постепенно контуры хода истаяли, так как все частички бывшего светляка просочились внутрь, где, судя по всему, была какая-то металлическая рама, притянувшая их. Только горел ровным светом рычаг. Понадобилось наколдовать еще одного светляка взамен израсходованного.
   -О боги, я - гений! - и, смахнув навернувшиеся слезы радости и умиления, поспешила выковырять из стены плоскую светящуюся металлическую полоску. Верхняя часть немного выдалась вперед, а дальше пришлось буквально повиснуть на впивающемся в ладонь рычаге, который медленно, натужно, стал опускаться вниз. Одновременно часть камней на стене стала столь же неторопливо проваливаться внутрь. Словно откидной мост, квадратный кусок стены размером с полтора квадратных аршина провалился куда-то внутрь. Я присела и заглянула в тоннель. Тоннель действительно оказался тоннелем и был примерно такого же сечения, что и кусок стены, прикрывавший его. Передвигаться в нем можно было либо гуськом, либо на четвереньках.
   -Надеюсь, дальше потолок станет повыше, - пробормотала я. Оперлась на камни и залезла внутрь, запихав вперед себя светляка и закинув сверток.
   Тут передо мной встал вопрос: надо ли закрывать проход и как это сделать? Я осмотрела стены тоннеля, прилегающие к проему, и заметила еще один рычаг, выдающийся из стены. Поколебавшись, я стала поднимать его вверх, стена дрогнула и начала подниматься, пока в один прекрасный момент рычаг не заклинило. Пришлось подопнуть стену ногой, рычаг сдвинулся, и каменная кладка встала на место. Надо сказать, что камни, из которых собирали дверь, были чуть тоньше, чем в сечении стены при входе в тоннель, и действительно удерживались на металлической раме. Я развернулась к проходу и, опираясь на ладони, начала двигаться вперед. Через пару саженей чуть не провалилась в квадратную дыру, которая уходила вертикально вниз. И с подозрением посмотрела перед собой. Тоннель кончался тупиковой стеной. Иного хода, кроме как спуститься вниз, не было. Я долго размышляла, прыгать мне в эту претемную неизвестность или все-таки вернуться в школу и немного попозориться. Наконец, в качестве компромисса сбросила своего светляка вниз, чтобы определить глубину лаза. Глазомер у меня страдал, особенно со страха. С две или три косовые сажени? С пять? Мне показалось, что с все десять. Ломать ноги не хотелось, и я совсем уж было собралась развернуться и уйти, когда заметила внизу на стене некий уступ. И, наколдовав для быстроты огненный шар, с любопытством оглядела стены колодца вверху на предмет аналогичных уступов и обнаружила некое подобие лестницы. Делать было нечего, пришлось спускаться.
   Я надеялась, что на дне, наконец, увижу нормальный полноразмерный тоннель, но реальность как всегда оказалась сурова. Темный ход, уходящий в неизвестность в окончании спуска, едва ли был сильно больше предыдущего, верхнего. Ну я и пошла, сильно согнувшись. Иногда, чтобы разнообразить досуг, передвигалась, оперевшись на ладони, фактически ползла, как какой-то земляной жук. Из-за неудобности позы приходилось время от времени делать передышки. Тоннель не увеличивался, был все так же мал. Было неуютно и я, если честно, подозревала, что скоро заработаю себе некую моральную хворь - клаустрофобию. До чего же князю Ширмею должно было приспичить, чтобы он самовольно совершал вылазки по этому тоннелю? А ведь еще был таинственный безумный некто, кто этот тоннель прокладывал!.. Я ползла и ползла, мне казалось, что я ползу уже целую вечность; и что, коронация, наверное, уже давно закончилась; и что пока я тут ползу, проходят века, а на поверхности рушатся и зарождаются целые цивилизации.
   Впрочем, и в моем монотонном движении было некоторое разнообразие. В одном месте тоннель из каменного превратился просто в плотный земляной и маленькие холмики земли, явно осыпавшиеся с потолка, заставили меня о многом пожалеть, например о том, что я вообще родилась на свет, стала учиться в этой школе, поспорила и теперь вот полезла хвос знает куда. Вообще же я старалась не думать, сколько прямо сейчас надо мной нависает сырой землицы. Но нет-нет, да и мелькало: 'Щас как треснет, сыпнет - и готова безымянная могила'. Пару раз я встречала описанные Ладмиром 'ответвления'. Ответвления на самом деле были просто прямоугольными дырами под и без того невысоким потолком моего тоннеля. Похожая на меня личность бы в такую дыру пролезла без проблем, а вот какой-нибудь плотный мужчина наверняка бы застрял. Высунув голову в одну такую дыру, 'личность' оглядела коридор, идущий в торец к своему. Переход между тоннелями в нем выглядел как некое подобие высокой полой ступеньки с секретом. Поставив на место прикрывавшую с той стороны выход дощечку, эта особа с завистливым вздохом вернулась в свой лаз, - в том ходу потолки были довольно высокие.
   Я, в общем-то, поняла, что тоннель никогда уже не закончится, с этим почти смирилась и стала думать о смысле жизни, когда вдруг сам собой погас мой маленький светляк. Резкие завихрения, высасывающие магию, ударили по ощущениям. Температура на этом участке тоннеля была много ниже, чем на предыдущих. Я, клацая зубами, полезла вперед, не делая новых попыток наколдовать освещение, так как поняла, что сейчас прохожу под границей охранного купола Императорской резиденции. Поле в своем основании на глубине было настолько мощным, что использовало мое тело в качестве дополнительного проводника безо всякого там преобразователя. Хотя такая энергия в малом относительно общего объема количестве, скорее всего сама меняла полярность за счет мощности воздействия. А, может быть, Имперские маги приспособили какой-нибудь сильный обелиск для таких трансформаций. Кто их знает. Это ведь все ужасно секретно.
   Возле поля магический фон, что логично, был сильно истощен, да и под землей магическая сила слабела. Я поняла, что, скорее всего под прямым срезом контура долго не выдержу и могу запросто потерять сознание от непривычно резкого перетекания силы и, как итога, истощения. А там кто знает, может это поле еще и под некромантию настроили, и оно вдобавок высосет из моего бесчувственного тела жизнь? Эта мысль меня изрядно взбодрила и удвоила усилия по продвижению. Когда почувствовала, что поле начинает ослабевать и остается где-то позади, я уже была похожа на окоченевшего северного умруна. Зубы клацали, тело трясло, конечности еле гнулись, и, по-моему, на носу и ушах даже висели сосульки. Ох, лучше бы это чертово поле меня спалило, было бы хотя бы тепло!
   Поняв, что дворец совсем близко, я увеличила скорость. Вдобавок это был единственный сейчас способ согреться. Про коронацию я уже давно забыла, просто на автомате продолжая волочиться к конечному пункту тоннеля. Через какое-то время почувствовала, что камни изменились. Стали более гладкими и другими по текстуре. Это меня заинтересовало, я остановилась наколдовать огонек. Надо сказать, что я это вовремя сделала. Впереди была стена. И лаз, уходящий вертикально вверх. Облегченно выдохнув, полезла наверх. Видимо, куда-то я все-таки добралась. Этот лаз показался мне несколько более длинным, чем предыдущий. Хотя, в таком состоянии, чего только не покажется. Добравшись до горизонтального тоннеля, я, с неохотой согнувшись вновь, продвинулась сколько-то шагов по нему, когда вид железной рамы, держащей каменную кладку, заставил меня вновь почувствовать вкус к жизни. Я нашла в стене рычажок и потянула. Рама привычным образом откинулась в мою сторону вместе с куском стены. Растерянно осматриваясь, я пропихнула свои телеса дальше. Ожидаемой комнаты не было, но был другой тоннель. Узкий, со стенами из светло-серого камня. Я даже сначала не поняла, что здесь высокий потолок, и все так же сидела, привычно распластавшись внизу. А когда поняла, то чуть не зарыдала от счастья, и со стоном распрямила затекшую спину. Опустила рычаг, выпиравший с этой стороны створки. Фрагмент стены встал на свое место. Я двинулась вперед по коридору. Пару раз он куда-то заворачивал, но вскоре завел меня в тупик. Видимо, именно его имел в виду Ладмир. И, хотя никакой металлической рамы, указывающей на ход, здесь не присутствовало, рычаг за выступающим камнем, я, как ни странно, заметила сразу. Наверное, сказывался наметанный глаз и опыт противоправной деятельности.
   Я опустила рычаг вниз. Стена зашевелилась и приоткрылась оконной створкой внутрь хода. Снаружи она была отделана голубой, как весеннее небо, стенной панелью. Кажись, я все-таки добралась до комнаты. Что странно, никакой привычной металлической рамы, отставляющей стену, не было различимо ни из коридора, ни со стороны покоев, толстые железные штыри, гипотетически вмурованные внутрь сдвигаемой части, тоже навскидку были не видны. Какие-то колдовские штуки? А для чего тогда рычаг? Непонятно.
   С грустным вздохом опустилась на корточки - открывшаяся створка, несмотря на размеры тоннеля, опять была невысокой и неширокой; и хотела было забраться внутрь, припоминая о том, что скоро ход сам закроется. Но вместо вида комнаты передо мной предстало что-то темное. Первая мысль была о том, что в комнате просто очень темно, возможно на улице уже ночь. Неясно, сколько времени мне пришлось добираться до дворца, поэтому по незнанию такой вариант был бы вполне допустим, если бы наощупь эта темнота не оказалась деревянной. Если честно, я сначала оторопела, решив, что видимо, кто-то проведал о моем плане и бесповоротно заколотил тайный ход. Мысль о возвращении обратно в школу через тоннель почти убила меня, но тут моя ладонь переместилась ниже и почувствовала, что деревяшка перекрывает только верхнюю половину отверстия. Я обрадовалась и, затушив светляка, поспешила протиснуться в лазейку. Оказалась в тесном и темном пространстве, когда ощутила, как мою ногу подтолкнула вставшая на место плита. Я себя чувствовала тараканом, заползшим в стенную щель. Оглядевшись по сторонам, с удивлением обнаружила, что нахожусь под кроватью. Сквозь опускавшееся до пола молочно-белое сатиновое покрывало был виден свет. Дневной. Что, добиралась целые сутки?! Какой кошмар!
   Под кроватью жили клоки пыли, которые пугливо разбегались в стороны от моего дыхания, как торговцы от государственного мытаря. Я завозилась и, схватившись за скользкий сатин, совсем было выбралась наружу, когда поняла, что в помещении кто-то есть. Поначалу я не обратила внимания на неуместные вжиканья и сопение, но когда чуть приподняла ткань, то увидела молоденькую девушку и служанку, шнуровавшую этой особе корсет. Ужасу моему не было предела. Я затаилась под кроватью. И как теперь выберусь отсюда? Откуда они здесь взялись-то?..
   А потом чуть было не застонала от собственной глупости. И Ладмир тоже хорош. Не могли догадаться, что из-за этой коронации во дворце не останется ни одной свободной гостевой комнаты!
   -Что там с этим эдельским скандалом? Ну, насчет эльфийского таура, знаешь? - прозвучал вдруг тоненький голосок.
   -На кухне говорят, что он так и не приехал, но жена и старший принц возглавили делегацию. Объясняют плохим самочувствием. Хотя мало кто верит, большинство считают, что дело в обострении Конфликта наций, - охотно делилась сплетнями горничная, барышня недоверчиво хмыкала, - но, разумеется, без официального объявления. А еще поговаривают, что в городе неизвестно для чего приватно находится шестой, младший сын. В общем, какая-то темная история с этими эльфами, вот вам мое мнение.
   -Что-нибудь еще, госпожа? - окончив упаковку дамы в платье, спросила служанка.
   -Нет, Чиза, можешь идти, - ответила девушка. Я в щелочку между волнами сатина смогла наблюдать, как две ноги в кожаных башмачках с широкими пряжками прошли к двери и скрылись в коридоре. И, надо признаться, я им сильно позавидовала. Я тоже хотела башмачки с широкими пряжками.
   Может быть, мне просто подождать, пока эта барышня сама удалится из комнаты? Куда-то же она собралась. Вон, как нарядилась! И прическа тоже...
   Та-ак, интересно-интересно, а куда это она так расфуфырилась? Ведь если сегодня - уже завтра, то балы начнутся только вечером, а сейчас день. А если сейчас день, то скорее всего завтра все еще сегодня, и собралась она ни много ни мало - на коронацию! Ух ты! Это получается, что я успела? Ай да я!
   Дамочка, не боясь помять синее декольтированное с пышной юбкой платье, со вздохом уселась в кресло. Видимо, это надолго. Так, надо что-то предпринять. В том месте, где я трогала покрывало, темнели грязные пятна. Я внимательно всмотрелась в свои ладони. И поняла, что лазание по катакомбам несомненно бесследно не проходит. В полутьме подкроватья ладони я разглядела только потому, что знала, где они находятся. Они были черны, как ерш трубочиста. Одежда, судя по всему, сейчас тоже не блистала. Какое счастье, что я не надела мантию сразу, а взяла ее с собой! Сидеть под кроватью, зная, насколько я близка к цели, было непереносимо. И я решила пока хотя бы мантию и сетку натянуть, чтобы не терять зря времени потом.
   Я осторожно развернула тюк с мантией, и тихонько, в час по чайной ложке, стала надевать ее, извиваясь при этом, как червяк. Надеть поверх еще и сетку не успела, так как видимо все-таки некое шевеление под кроватью не осталось незамеченным. По полу настороженно процокали каблучки, затем их звук заглушил ковер. Я, замерев от ужаса, подумала было сойти за большой клок пыли. Но когда отдернулось покрывало и удивленное лицо с небесно-голубыми очами и кукольными светлыми кудряшками уставилось точно мне в глаза, я запоздало вспомнила, что у комков пыли глаз не бывает.
   -А-а-а!!!! - отчего-то заорала я. Выданный застуженным горлом звук оказался более чем пугающим. Больше всего он походил на карканье дуры-вороны, которая приняла спящего волка за дохлятину и попыталась сразить его воплем, когда тот неожиданно ухватил ее за хвост. Лицо, заглянувшее было под полог, тут же ретировалось обратно со скоростью незамужней девы, перепутавшей отделения в бане. Раздалось сдавленное:
   -Ой! - затем испуганный писк: - Мама! - и каблучки быстро процокали в обратном направлении.
   Я поспешила выбраться из укрытия, пока девушка не придумала вызвать подмогу. Девушка, по-глупому спрятавшись за креслом так, что из-за спинки несколько по-лягушачьи торчали только два глаза, наблюдала, как из-под кровати выбиралось грязное встрепанное нечто, облаченное в что-то, отдаленно смахивающее на мятую мантию, хаотично усеянную серыми пятнами давленой пыли. Я поспешила согнуться в учтивом поклоне, должном убедить девушку в том, что я все-таки существо человеческое и плохого ей ничего не желаю. Перед взором медленно спланировала пыль, сорвавшаяся с моей шевелюры.
   -Прошу прощения за свое вторжение и за то, что напугала вас, - изрекла я, время от времени меленькими незаметными шажочками перемещаясь так, чтобы оказаться между ней и дверью (так, на всякий случай). Девушка продолжала безмолвно глядеть на меня широко распахнутыми голубыми глазами. Я оглянулась по сторонам и заговорщицким тоном произнесла: - Я - маг, - я важно одернула на себе мантию, вызвав новый шквал пыли, - и вам нечего бояться! Я здесь по специальному секретному заданию, должному обеспечить безопасность на коронации и разоблачить страшный заговор.
   -Заговор? - заинтересовалась девушка, вставая из-за кресла. Глаза ее азартно сверкали. Я вновь оглянулась по сторонам.
   -Да, - я кивнула. - Могу я узнать ваше имя?
   -Мирит Нарт, - охотно доложила девушка.
   -Мирит, могу я вам доверять и надеяться, что все, что я вам сейчас скажу, останется строго между нами? - потребовала я жестко. Девушка, нахмурившись, пылко кивнула.
   -Хорошо, - сурово констатировала я. - Дело в том, что нам стало известно, что один дворцовый домовой вступил в сговор с опасным рецидивистом по кличке... Топор. Свое прозвище этот крайне опасный субъект получил за то, что убивал всех своих жертв исключительно топором, - девушка тихо ахнула, прикрыв рот рукой. Я беспощадно продолжала врать. - Естественно мы должны были предотвратить проникновение такого злобного преступного элемента на столь ответственное мероприятие. Меня послали на переговоры с домовым, на которого пало подозрение, но этот коварный злоумышленник отказался сотрудничать и вместо этого предпринял попытку скрыться. Видите? Вот следы от его грязных лап! - я гневно ткнула пальцем в следы от собственной пятерни на подоле покрывала. - Я смогла уцепиться за него, и он протащил меня вслед за собой по нескольким комнатам, прежде чем ушел от моего преследования вот под этой кроватью, - я снова повернула лицо к кровати и смерила прищуренным взором четыре кроватных столбика, распахнутый полог и уже известное покрывало, а сама подумала: 'Ну и бред же я несу! Слышал бы меня сейчас Шукар Рингартович, он бы собственноручно не поленился вытравить пятерку по 'Разумной домашней нечисти' из моей зачетки'. Девушка с нескрываемым ужасом уставилась на свою кровать, словно под ней прямо сейчас пребывал Топор и все им невинно убиенные. А я поняла, что только что бедняжка заработала себе бессонницу. 'Как бы она не захотела переехать в другую комнату, аргументируя это весьма странными аргументами, которыми наверняка заинтересуются Имперские маги', - дошло до меня. Я очень сильно испугалась этих возможных последствий (а особенно последствий этих последствий) и поспешила успокоить девицу:
   -Но вы не переживайте, так было запланировано. И опасный домовой сейчас находится в ловушке, подстроенной вторым агентом. Пребывание здесь сейчас абсолютно безопасно.
   Девушка недоверчиво посмотрела на меня, потом снова на кровать.
   -Помните, Мирит, вы обещали сохранить секрет! - сказала я с подвываниями, которые должны были придать голосу торжественности, и наставительно подняла грязный палец. - От вас зависит судьба всей Империи!
   Лицо у несчастной сразу просветлело от столь великой ответственности и стало серьезным.
   -Я сохраню ваш секрет, обещаю, - ответила она. А я, еще раз поблагодарив ее и, испросив разрешения воспользоваться кувшином для умывания, отмыла ладони, лицо, отмахнулась от пыли и, наконец, надела поверх сетку, которая должна была скрыть от окружающих мой непотребно мятый и грязный внешний вид. Вода в тазу после моих омовений казалась начерпанной из ближайшего болота. Если до того, как я надела сетку, у Мирит, возможно, еще и оставались какие-то сомнения насчет всего, только что произошедшего, то после они явно улетучились. Она глядела на меня восторженно, как новобранец на полководца.
   -Спасибо вам за все, - сердечно поблагодарила я, сжав ее ладони в своих руках. Мирит растрогалась и сказала, что в любой момент готова сотрудничать на благо родной Империи.
  
   -Да уж, права была Тамарка, когда один раз сказала, что мне самое место в уличных мошенниках, - пробормотала я, наконец-то очутившись в коридоре. - Повезло же мне нарваться на стол наивный экземпляр.
   В роскошном дворцовом коридоре было довольно людно, сновали слуги с водой, вещами, с подносами с едой. Я, хоть и не разбиралась в придворном этикете, проводила мысленные подсчеты. Знать выйдет из своих комнат на коронацию где-то за полчаса - двадцать минут. До этого в главную приемную залу наверняка пускать никого не будут, а в качестве досуга предложат банально ждать в гостиных и курительных комнатах. Многие предпочтут ожидать в своих апартаментах, в том числе молоденькие девушки, которых официально выведут в свет только с началом недели балов. Как и Мирит, скорее всего. Судя по тому, что она только что одевалась, наверняка специально для коронации, то минут через пять-десять уже отправится в залу, значит до коронации осталось где-то с полчаса. Произведя столь нехитрый подсчет, я успокоилась - все успею!
   Вот только если карта подвала сама всплывала в моем сознании, то с ориентировкой внутри дворца возникли некоторые сомнения. Видимо, даже подсознательно я не рассчитывала, что заберусь так далеко. Пришлось заныкиваться в темный угол за статую какой-то полуобнаженной женщины и, копаясь внутри кофты через ворот мантии, извлекать наружу карту, которая, как назло, проваливалась все глубже и глубже до самого пояса. Я, раскрасневшись, с жутким выражением лица чуть ли не по локоть залезла в собственный ворот, где и шуровала рукой. Со стороны, должно быть, казалось, что меня одолела нечеловеческая чесотка. Слуги, умудрявшиеся меня заметить, в панике увеличивали скорость передвижения, грохоча переносимыми предметами, - связываться с ненормальной заразной магишней явно им не хотелось. В итоге карта достигла до края кофты и выпала у меня из-под подола мантии. Я с утробным рычанием схватила добычу и, повторив и мысленно прокрутив свой будущий маршрут, вернула бумагу под кофту.
   Сделав независимый и даже немного надменный вид, прогулочным шагом двинулась по коридору. На самом деле при виде каждого нового человека я чуть ли не падала в обморок от страха и думала, что уж этот-то точно догадается обо всем. Ноги были готовы бежать и прятаться, останавливало меня от полной паники осознание того, что прятаться здесь все равно негде. Когда мимо проходил совсем уж на мой взгляд проницательный человек, я ловила себя на том, что зачем-то, наигранно сдвинув брови, проверяю наличие пыли на подставках для ваз. Но мои маневры были никому не нужны, на меня обращали внимания не больше, чем на те самые подставки. К слову сказать, в отличие от пола под кроватью Мирит на постаментах пыли действительно не было.
   На выходе из жилых коридоров в приемный холл я уже совсем расслабилась и уверилась в собственной неуязвимости. Народ тут просто бурлил. Здесь почему-то толпились многие нарядно одетые гости, ожидающие начала коронации, сновали всяческие камердинеры, лакеи и иная челядь с разнообразными поручениями, цветами, коробками, забытыми хозяевами ридикюлями и прочим. Стоял гул голосов, поэтому я, в растерянности оглядывающаяся, и не услышала, как кто-то подошел ко мне сзади. Зато очень хорошо услышала, как он, наклонившись, рявкнул мне в самое ухо:
   -Ты почему здесь?!
   Я подпрыгнула от неожиданности, и первым инстинктивным желанием моим было уносить ноги, так как я поняла, что все, конец, поруб и виселица, меня засекли и разоблачили. Но, метнув панический взгляд в сторону говорящего, удивленно приостановилась и чуть расслабилась. Это был абсолютно незнакомый надменный пожилой господин в напыщенной темной одежде с белым воротничком, а вовсе не представитель от школы, как сперва пришло на ум.
   -Я... т-туалет... заблудилась, - пролепетала я, мысленно молясь: 'Пожалуйста-пожалуйста, пусть меня пронесет фигурально или этого господина в прямом смысле слова, только чтобы ему вдруг стало не до меня'.
   -Ты где должна быть? - он сделал еще более строгий вид, и мне показалось, господин даже не попытался услышать мои логичные объяснения.
   -З-заблудилась, - уповая на непонятно что, в отчаянии повторила я. Я искренне надеялась, что зубы с перепугу клацают не сильно громко, и поняла, что если меня продолжат устрашать такими же темпами, то я действительно скоро захочу в туалет.
   -А ну марш в предузловую залу! - злобно прошипел господин, схватив меня за предплечье и увлекая куда-то сквозь толпу. Он стиснул меня так сильно, будто до этого учился щипаться у гусей. Даже несмотря на надетую под мантию кофту я ощущала, что прямо сейчас на сдавленной руке зарождается жизнь пары синяков. Злобный конвоир тем временем продолжал бурчать себе под нос. - Не хватало еще, чтобы еще из-за какой-то дрянной девчонки мероприятие такого уровня прошло не по высшему разряду. Никому ничего нельзя доверять, все надо делать самому. Ведь обещал же мне этот директор держать все под контролем!
   Директор!! Едва я услыхала это знакомое до дрожи коленей слово, меня безо всякой учебы на факультете прорицателей посетило стойкое ощущение надвигающегося несчастья, которое нарастало с каждым пройденным шагом. Я впала вначале в ступор, а потом в панику. Мы тем временем уже шли по переходу, ведущему к коридору приемных зал.
   -Извините! - подала я робкий дрожащий голос. - Я дальше найду дорогу, точно. Я только там не знала, а теперь не заблужусь.
   Дядька, который, судя по всему, был каким-то распорядителем церемонии, не обратил на мои слова внимания и упорно тащил вперед, сопя как разъяренный бык. Из того, что он дальше бормотал, я уяснила, что он собирается сделать выговор директору по поводу шляющихся неизвестно где учеников и предъявить меня в качестве улики. Сказать, что я испугалась - это не сказать ничего. Теперь мои и без того ватные ноги мелко дрожали и еле переставлялись, и я пребывала в полуобморочном состоянии, когда пыталась представить, что будет способен со мной после всего этого сделать Тихон Петрович. Сейчас я уже нисколько не сомневалась, какая таинственная личность скрывается под устрашающею дефиницией 'директор'. Ко всему прочему было так обидно попасться сейчас - ведь я через столько уже прошла и была почти у цели. Я решила, что надо хотя бы попробовать как-то выкрутиться. Если не сработает - хуже мне уже все равно не будет. И без того испытываю то же, что приговоренный, которого ведут на плаху, а перед этим он еще и самодеморализовался живописаниями ожидающих мук.
   В какой-то момент я собралась с духом и резко затормозила. Господин по инерции чуть не оторвал мне руку, но потом тоже остановился, глядя на меня с презрительно-недоуменным удивлением так, словно вообще впервые увидел (презрительным настолько, будто мнил себя Императором, а меня - говорящей козявкой из крестьянского носа). Я мысленно сделала себе пометку после получения диплома мага не забыть превратить мерзкого старикашку в трухлявый пень и ответила ему своим виртуозно сощуренным взглядом.
   -Послушайте, - прокашлявшись и приосанившись, я заговорила со всей серьезностью и доходчивостью, на которую только была способна в тот момент. Скривила губы и плаксиво завела: - А там на дороге из главной залы до ворот яма образовалась с три сажени глубиной! Вас, поди уж все обыскались. Нежто я не понимаю, что важно, а что нет? Поспешили б туда! А куда мене идти, я и сама знаю. А выговор директору, - мстительно добавила, - если столь желаете, вы всегда сможете сделать и после коронации!
   Не знаю, что именно из моей элегантной речи впечатлило его больше всего, но распорядитель, негодующе хмурящийся поначалу, стал задумчивым, а когда до него дошло про происшествие на дороге, озабоченным. Коротко кивнув и, по-моему, тут же забыв о моем существовании, он спешно пошел по коридору, еле не срываясь на бег. Глядя на быстро удаляющуюся фигуру, я хотела было злорадно расхохотаться, но, вспомнив, что кругом люди, ограничилась самодовольной улыбочкой и удовлетворенным потиранием рук.
   Через секунду эйфория от маленькой победы прошла, уступив место невеселым думам на тему что же делать дальше. Судя по всему, ученики находятся все вместе, а не шатаются по одному, что с одной стороны плохо, потому что под присмотром педагогов к ним незаметно не подберешься, а по закону подлости меня наверняка угораздит нарваться именно на директора, который как никто знает, что меня здесь быть не должно. С другой стороны - хорошо, потому что шансы угадать место их пребывания и найти того, кто мне нужен, возрастают.
   Согласно направлению, куда волок меня распорядитель, участники от школы находятся уже в главной зале, наверняка дорабатывают и повторяют всякие мелочи. Вот только как к ним пробраться? Нет, я уверена, что конвой при входе без проблем пустит меня внутрь. Вот только внутрь мне до запуска гостей лучше не входить, потому что, даже если я затеряюсь среди учеников, и они не будут громко выражать удивление при виде меня (какая наивность так думать), при парадном построении в колоннах учеников места мне не хватит, и я точно обращу на себя ненужное внимание. Остается только одно - подобраться к пособникам по спору во время церемонии. Значит, придется входить в залу вместе с гостями, но тогда я опять таки привлеку внимание тем, что нахожусь не вместе с учениками, а в гуще толпы. Значит надо снять сетку, в одной мантии я буду менее похожей на школьника, которые здесь все в сетках поголовно, и стану неприметной. Хотя, пожалуй, чтобы раствориться в этой толпе, мне бы как никогда подошли те шикарные платья, что хранились в нашей с Томкой комнате.
   Как назло, народ все прибывал, в коридоре становилось более людно, видимо, вот-вот для гостей церемонии откроют двери в главную залу, и воровато озирающаяся ученица, стягивающая с себя золотистую сетку, волей неволей будет выглядеть неуместно и крайне подозрительно. Я вдоль стеночки текла вперед вместе с рекой шикарно одетого народа и вертела головой в поисках укромного уголка. Такого не находилось. Я как раз проходила мимо высокой двустворчатой двери в одну из приемных зал и, ни на что в общем не надеясь, потянула за ручку, предполагая, как бы здорово было переодеться здесь, но она наверняка закрыта. К моему огромному изумлению дверь поддалась и я, быстренько оглянувшись по сторонам, никем не примеченная, шмыгнула внутрь. Я была уверена, что эту залу просто забыли запереть, а может, их вообще не запирают, и что внутри никого не будет, потому что зачем кому-то быть здесь, если сейчас начнется коронация?
   И вот тут закон подлости и свинства проявил себя во всей своей красе и великолепии. Внутри приемной залы находились ученики школы. Вместе с педагогами, отвечающими за подготовку студентов к мероприятию! И директором!! Видимо, они готовились войти в главную приемную через смежные между залами двери. На слабый скрип двери и кратковременное усиление гула из коридора все эти любопытные люди не преминули обернуться в мою сторону. Последовала немая сцена. В первую секунду у меня отвисла челюсть. У остальных заинтересованно повылазили глаза. Впрочем, я больше них была морально готова к разного рода опасностям, челюсть подобрала и, пропищав:
   -Извините, ошиблась дверью, - вылетела из залы в коридор как из клетки с орками. Тут же метнулась на противоположную сторону коридора и, согнувшись в три погибели, двинулась назад по коридору, предполагая, что сейчас начнется погоня. На ходу стащила с себя сетку, не обращая внимания на недоуменные взгляды идущих мне навстречу людей. Чуть привстав, я успела заметить, что дверь резко распахнулась, и следом за мной в коридор выскочил один из трех преподавателей и директор, которые принялись, вытянувшись и глядя поверх голов, выискивать мою скромную персону. Я не хотела мешать им меня выискивать, поэтому тут же нырнула обратно, не уставая восхвалять дивные головные уборы некоторых дам, перекрывавшие ищущим всякий нормальный обзор. Гости церемонии шли нескончаемым плотным потоком, поэтому визуально обнаружить меня преследователям не удалось.
   Как я и надеялась, искать меня в обратном главной зале направлению коридора они не стали. Тихон Петрович порывисто продвинулся шагов на десять вместе с гостями, но затем вернулся к своему коллеге, ожидавшему у двери и безрезультатно всматривающемуся в мою сторону, и они возвратились обратно в залу к ученикам, напоследок окинув коридор подозрительными взглядами.
   -Вот это я влипла, - пробормотала я, хаотично придумывая объяснение массовой галлюцинации со мной в главной роли, которое мне обязательно придется давать, если я все-таки выберусь живой с этой хвосовой коронации и намереваюсь вернуться в школу, а не залечь аки трус на дно в каком-нибудь дремучем лесу.
   Компактно свернув сетку и зажав ее рукой навытяжку к бедру, я двинулась обратно к главной зале. Коридор перед ней уже был забит народом, но вскоре двери раскрыли и люди, чуть притихнув, двинулись внутрь, с интересом оглядывая помещение. Я никогда прежде не видела главную приемную залу, да что там, я вообще никакую приемную залу, кроме актового зала школы, не видела, поэтому восхищенно открыла рот, забыв даже о цели визита.
   Высокий белый потолок с вкраплениями прозрачного хрусталя, которые под настроенной специально системой зеркал сияли даже при дневном свете, льющемся из огромных витражных окон, завораживал. А сегодня, когда были еще и зажжены свечи на огромных парадных позолоченных люстрах, друзы заполняли бликами все помещение. Судя по тому, что за окнами был день, свечи на люстрах зажгли именно ради этих самых бликов. Стены были отделаны перламутровым глянцевым камнем цвета слоновой кости с розовыми и голубыми прожилками и украшены различными знаменами и гербами. Витражи поражали яркостью и живостью картин, изображавших рыцарей, прекрасных дам, магов и драконов в разных отважных комбинациях. Все дышало торжественностью и роскошью. У стены, противоположной главному выходу из залы, ведущему на улицу, для удобства дальних зрителей возвели церемониальный помост. С моего места было не видно, но благодаря школьным сплетням я знала, что поверх него нанесена церемониальная октограмма. Красная, прямолинейная, как полет стрелы, дорожка устилала будущий путь Императора вплоть до того самого выхода, через который он после церемонии по традиции прошагает за пределы дворцовой территории, чтобы приветствовать простой люд. Или чтобы простой люд мог поприветствовать его. В общем, чтобы они это сделали взаимно.
   Я как водоросль на отмели старалась держаться ближе к стене и по возможности не продвигаться вглубь территории. Зрителям во время церемонии полагалось стоять, что потворствовало мне, потому что наверняка отведенного для меня в зале сиденья бы не оказалось, а запасной складной стул захватить с собой я как-то не подумала.
   Наблюдая за зрителями, неспешно заполняющими зал, я не уставала удивляться этой самой их неспешности, а также отсутствию какой-либо толкотни. Будь здесь еще ученики помимо меня, они бы безжалостно и с алчным огнем в глазах распихивали всех и каждого, только бы занять места в первых рядах. Думаю, что даже без человеческих жертв бы не обошлось. А здесь была такая гармония, что закрадывалось подозрение, что этих людей долго и нудно инструктировали, кто где должен стоять. Хотя, как я в итоге сообразила, дело было скорее всего в этикете и прочих нудных..., то есть нужных правилах поведения в общественных местах. Надо полагать, они даже в уборную по сильной нужде умеют вот такой же медленной танцующей походочкой прогуливаться. Даже если знают, что в уборную длинная очередь.
   Самым первым, огораживающим звеном, перед помостом выстроились маги в парадных нарядных балахонах на случай подстраховки своих коллег, если что-то во время церемонии вдруг пойдет не так. Дальше, как почетные гости Империи, вставали делегации дружественных государств и народов. Я смотрела во все глаза: здесь были и эльфы, и уллихцы, и пара длиннобородых дедушек с посохами и в непривычных одеждах; и, по-моему, даже парочка смуглокожих дев-воительниц. Гномов видно не было, хотя я подозревала, что они наличествуют, просто их не видно из-за роста. Троллей тоже видно не было, хотя это как раз навряд ли, что из-за роста. У этих великанов не было своего государства, хотя по слухам они и добивались у Дастей-Ригии автономии земель, которые считали своей отчизной. Вдобавок у них не было официального лидера, кроме патрона повстанцев, которого как мятежника звать на официальное мероприятие просто несолидно (по крайней мере, до окончательного присвоения им права на автономию). Про людские делегации из разных дальних стран я и вовсе молчу. От обилия и пестроты нарядов рябило в глазах так, что я забывала моргать. За делегатами вставала Имперская знать, соответственно по мере удаления от помоста уменьшалась и степень знатности. Огромная зала была забита под завязку, гудела и колыхалась сотнями голов, напоминая предгрозовое море.
   Наконец воины с бутафорски грозно поблескивающими алебардами осторожно прикрыли двери. Герольды, стоящие в дальних углах помоста, оглашая начало церемонии, подули в длинные горны, помещение заполнил низкий трубный гул, гомон толпы сразу стих, головы присутствующих обернулись к помосту.
   Я отлипла от стены, привалившись к которой стояла все это время, и потянулась к мешочку с монетой, висевшему на шее под мантией и кофтой.
   Тем временем в абсолютной тишине отворились двери, межующие главную залу с соседней, и по ступенькам, ведущим на помост непосредственно от дверей, начали красивым строем выходить ученики. Их было человек шестьдесят, но места в главной зале хватало. Я жадно вглядывалась в их лица, многие были знакомыми, некоторые - нет. Они с двух сторон обошли помост и встали вокруг него, лицом к помосту. На одном из углов их строя, ближнем ко мне и со стороны зрителей, я сумела рассмотреть того парня, который был вовлечен в наш спор. В общем-то не думаю, что он бы сильно нервничал и помнил про спор на коронации, если бы я не имела глупость попасться на глаза всем представителям школы. Но теперь он был настороже и ждал развития событий. Я заметила, что он метнул пару быстрых взглядов в толпу, но меня, разумеется, не обнаружил. Я сама толком не видела учеников из-за спин впередистоящих зрителей. Это и не было предусмотрено церемонией. Внимание зрителей было обращено на возвышение, а не на то, что ниже и около него. На помост тем временем выбрались пятеро архимагов Магического Магистрата, старых, дряхлых, зато в невероятно нарядных мантиях.
   -Уважаемые дамы и господа! Жители и гости Зарежской Империи! Мы собрались здесь... - начал кряхтеть один из них, Гордей Мтиров. Его голос, магически усиленный, разносился над притихшей толпой. Я уже через минуту потеряла нить его официальной речи и уделила внимание действиям учеников. Те тем временем времени зря не теряли. Под дружный 'Ах!' пронесшийся над толпой, они стали создавать и творить с помостом нечто немыслимое. Вот что значит правильное и отрепетированное совместное заклинание! Сперва помост выстрелил до потолка голубым столбом света, затем маленькими солнечными лучиками, которые осыпались множеством крупных разноцветных бабочек, порхавших какое-то время в пределах границы помоста. Постепенно бабочки стали замирать и сковываться льдом в воздухе, становясь бледнее, белее, пока не превратились в трехмерный ледяной узор, в котором тела бабочек постепенно перетекли в длинные витиеватые линии, которые понемногу начали ползать по-змеиному, переплетаясь друг с другом и занимая при этом все то же пространство от помоста до высоченного потолка. Их движение все убыстрялось и через минуту, когда уже невозможно было разобрать ничего, кроме белой вьюги из лент, взорвалась кучей разноцветных блесток, статично зависших и поблескивающих в свете, льющемся сквозь витражи. Архимаги все так же спокойно продолжали стоять на помосте в центре великолепного представления и произносили церемониальную речь. Блестки тем временем начали кучковаться и перетекать в фигуры различных животных. Теперь между невозмутимыми архимагами расхаживали два единорога, синий медведь и волк, над ними красиво наматывал маленькие круги ястребок.
   Все началось, когда у продолжающего усыплять слушателей речью Гордея принялась зеленеть длинная борода, которая обычно всегда была седой. Вообще, поначалу этот странный факт не обратил на себя должного внимания, но когда к архимагу подошел один из бродящих по сцене единорогов и, подцепив кончик изумрудной бороды, стал его флегматично пережевывать, по залу начались неуместные смешки. Я поняла, что архимаги просто не видят иллюзий, творящихся на одном помосте с ними, и схватилась за живот, в беззвучном смехе сползая вниз по стене. На голову другого архимага спикировал павлин, неожиданно появившийся в небе рядом с ястребом. Павлин распушил хвост и продолжал гордо сидеть, примяв магический колпак, пока его обладатель вертел головой, непонимающе приглядываясь к залу, который всхлипывал, отворачивался, пряча улыбки, и хохотал, уткнувшись в платки и веера. Вскоре на голову к павлину пристроился ястреб, уставший летать. Теперь на голове у ничего не подозревающего архимага сидела пошатывающаяся и балансирующая крыльями от его движений пирамида. В полу мантии еще одного мага на манер мелкой уличной шавки вгрызся волк, который трепал ткань и мотал головой, явно получая немыслимое удовольствие. Я засекла, что возле учеников началось волнение, и заметила школьных преподавателей, в спешном порядке влезающих в строй, что могло означать только одно - курьезная часть выступления была незапланированной импровизацией, что, как ни кощунственно, развеселило меня еще больше. В общем-то, не успели зрители догадаться, какая роль была уготована еще одному магистру, к которому направился синий медведь, облачившийся в женский кокошник, как чудесное видение резко оборвалось. Вместо этого возник столб белого света, который постепенно стал разноцветным и полосатым, как слоеный пирог. Постепенно слои стали перетекать, смешиваться. Дальше шло очень эстетичное, но, безусловно, не такое интересное как до этого представление. Я же поразилась великолепию замысла своих коллег-студентов. Если этот спектакль и в самом деле был запланированной диверсией, то доказать сие будет крайне сложно. Потому как заклинание-то совместное - всегда можно сослаться на то, что кто-то один из шестидесяти человек неправильно думал и колдовал, а все остальные чисты пред законом и директором. А кто он - тот коварный рассеянный тип - поди разберись, легче собрать декомпрессорный магрегат, который разработали на одной из кафедр нашей школы во время какого-то сильно продуктивного застолья, после чего даже получили наградку за новшество, но собрать его (так, чтоб он еще и работал, ессно) - увы - пока никто не смог.
   Окончилась речь магистров восхвалением Империи, его жителей и всякой прочей напыщенной торжественностью. Иллюзия на данный момент представляла собой клубящийся густой туман из золотой блестящей пыли, сквозь который странным образом хорошо были видны фигуры магистров, но больше ничего нельзя было рассмотреть.
   -... Славься Империя! - воскликнули магистры. И в тот же момент туман разделился на пять частей и образовал на помосте пять огромных от пола до потолка фигур членов Императорской семьи, словно отлитых из золота.
   -Славься Империя! - дружно подхватили присутствующие в зале официальные государственные лица, в том числе и ученики школы, а также просто патриоты Империи.
   От этого рева фигуры Императорской семьи изменили свое состояние на жидкое и обрушились от потолка лавинами расплавленного золота. Зрители охнули и невольно отшатнулись, но огромные волны растворились на границе помоста, так ни до кого и не долетев и не обогатив, а на месте схлынувших фигур на помосте оказались живые члены Императорской семьи, облаченные в золотистые элегантные до невозможности наряды, и стоящие в тех же позах, что статуи. И мне стало ясно, что они незамеченными пробрались на помост под прикрытием того золотого тумана. Но, справедливости ради следует заметить, что предстали они действительно эффектно и впечатляюще.
   Дальнейшая часть церемонии представляла для меня непосредственный интерес. Архимаги засуетились и по одной им известной закономерности, словно шахматные фигуры на доске, расположили Императора, его супругу, двух их сыновей и дочь внутри октограммы помоста. В особом порядке по углам октограммы были разложены царские регалии: Великий скипетр, инкрустированный изумрудами и рубинами; Главный посох - шест из редкого растения синеопы, которое является симбиозом дерева с вкраплениями голубого прозрачного минерала, который только из этого дерева добывается и называется тождественно, украшенный золотом и эсвиритом - белым металлом, найденный гномами в землях эльфов; Круг любви и мира, висящий обычно над троном и представляющий собой полусферу из серебра, украшенную алмазами; Чаша власти - глубокий и широкий кубок из серебра, окаймленный изумрудами. Маги на глазах у всех заполнили Чашу какой-то серой неприятной на вид жидкостью и, перед тем как поставить ее на свое место в октограмме, дали испить всем членам Императорской семьи. Те смотрели на содержимое чаши с нескрываемым подозрением, но по паре глотков таки сделали. Наконец магистры выстроились вокруг октограммы, как древние язычники для жертвоприношения, и приступили к проведению непосредственно самого обряда коронации. Они начали синхронное колдовство, бормоча древние заклинания и размахивая палочками. Магический фон в зале всколыхнулся. Над октограммой начал вздуваться огромный прозрачный синий пузырь, расширяясь, колеблясь и поглощая тех, кто находился внутри фигуры. Пузырь нарастал, меняя цвет с синего на ярко-голубой, затем на бледно-голубой. Шар уже был неистово огромным, он разросся почти над всем помостом, огибая только магов, продолжающих обряд, из-за чего снизу был вогнут в пяти точках, будто от пальцев огромной руки. И если защитный контур территории дворца на срезе под землей втягивал магический фон, оставаясь при этом нейтральным на поверхности, то эта сфера излучала от себя огромную мощь. Любой маг, прошедший через Ступень, здесь и сейчас ощущал ее всем своим телом. Собственно именно этого момента я и ждала, зажимая в ладони монету.
   Технология доказательной базы в нашем споре была продумана до мелочей, иначе и не бывает, когда обе стороны не без оснований подозревают друг друга во всяческих подлостях. Монета была зачарована и могла сработать только от облучения огромной магической волны, исходящей во время обряда, и должна была окрасить ладонь, оставив на ней чернильно-синюю метку. Логично, что активировать ее мог лишь тот, кто побывал бы на церемонии. Но мои мнительные одноклассники предположили, что я смогу упросить какого-нибудь сильного мага неведомым им образом облучить монету, и тем самым предъявить метку, не побывав на церемонии. Для этого мне было поставлено условие обменяться монетой и неизвестным мне предметом с одним из двух сообщников, которые и стояли сейчас по углам помоста. К слову сказать, я потребовала этот самый загадочный предмет тоже зачаровать, как и монету, на тот случай, если обстоятельства повернутся таким образом, что обмен придется совершать до коронации. Таким образом, схема исключала возможность сговора сообщников с моими недругами, меня - с сообщниками и с таинственными невероятно сильными магами. Какую бы метку я не получила на ладони - от своей монеты или от предмета обмена с сообщником - это являлось бы достаточным свидетельством моего присутствия, вдобавок я бы предъявила тот самый таинственный предмет, а один из пособников - мою монету.
   Вот стояла я, держа в ладони монету, но никоим образом не ощущала, что с ней хоть что-то происходит. Занервничав, разжала ладонь, но ни метки на ней, ни какого-либо 'шевеления' со стороны монеты не заметила. Я ужаснулась, покрывшись липким потом, мало мне панического ужаса; итак была разодета как капуста, теперь стало просто нечем дышать. В предчувствии нехорошего открытия я монету потрясла, затем прослушала, после опять потрясла, и от отчаяния чуть не полизала и не погрызла. Судорожные попытки подумать заставили меня застонать. Может ли такое быть, чтобы монета вдруг сломалась? Разрядилась? Но когда?! И тут я вспомнила нестерпимую стынь тоннеля. Во мне словно что-то оборвалось. Проклятый охранный контур разрядил мою монету. Зарядить ее снова я не успею, да и навряд ли смогу до того момента, пока магия обряда не прекратится, что должно произойти вот-вот, потому что пузырь из светло-голубого уже стал почти белым, как чистая простыня. Фигуры монаршей семьи сквозь него проглядывали, как сквозь туманное молоко. Можно было бы надеяться, что метка появится уже после завершения коронации, но я ЗНАЛА, что она должна была проявиться сейчас. Забыв обо всем на свете, с ужасом оглядела шар, который набирался бледности, как страдающий слабым желудком человек, перебравший с алкоголем. А потом, еле сдерживаясь, чтобы не пускать в ход локти, начала продвигаться к помосту, точнее к его углу, а еще точнее к тому, кто стоял на этом углу и у кого был единственный мой шанс получить сейчас метку.
   Надо отдать мне должное - добралась я почти до первых рядов (наверное, в большинстве своем потому, что двигалась вдоль стены, и люди на Императорской коронации более культурные, чем, скажем, ученики в школьной столовой). Но меня угораздило запутаться ногами в собственной (то есть не совсем собственной) сетке, незаметно (и очень некстати) выпавшей из рукава, и растянуться на полу подобно придверному коврику. Я подняла голову, и одновременно с этим белый шар вспыхнул, залив зал нестерпимо ярким светом. Я бессильно уронила голову обратно на руки. Невероятно! Совершила невозможное - пробралась на коронацию, и все усилия оказались напрасны из-за какой-то разрядившейся монеты! Через секунду, когда после ослепления светом к присутствующим вернулась возможность нормально видеть, какой-то добросердечный гость помог мне встать и поинтересовался моим самочувствием. Я молча подняла на него полные скорби и осатанения глаза, один из которых нервно дергался, и лицо, которое выражало крайнюю степень неудовольствия посредством скошенной на один клык улыбки, и гость спешно ретировался, пробормотав сбивчивые извинения за то, что посмел тревожить мою персону во время безусловно важного для меня пребывания на полу.
   В это время Императору с супругой на головы торжественно надели короны правителей, а их отпрыскам менее массивные тоненькие витые обручи. На плечи накинули парадные алые мантии, подбитые серебристо-коричневым мехом. Во главе Императора вся семья спустилась по центральной лестнице помоста и прошествовала по дорожке до внешних дверей залы.
   Увидев летописца, пристроившегося сбоку от толпы со своей дощечкой, закрепленной на веревке, перекинутой через шею, я рванула к нему.
   -Дело жизни и смерти, - с полудиким видом объяснила я. - Вы не одолжите мне ваше перо на секунду?
   Писарь предпочел со мной не спорить, наверное, догадавшись, что если я не получу вожделенное перо, дело пойдет о его жизни и смерти. Я сильно сжимала монету так, что на ладони отпечатался ее контур, который я недрогнувшей рукой обвела и затушевала. Проведя сии манипуляции, я поспешила перехватить одного из ребят, с которым должна была обменяться предметами. Ученики как раз сейчас шли по зале вслед за Императором, монаршей семьей и Архимагами.
   -Крин! - я дернула парня за рукав, незаметно (если это вообще возможно на глазах у орды гостей) вклиниваясь в строй сбоку. - Давай мне свой предмет!
   Он посмотрел на меня как на восставшего из мертвых - с безграничным ужасом и изумлением. И еще ему было очень не по себе.
   -Варька?! - он заметно занервничал. - Ты как...?
   -Некогда! - шикнула я на него. - Держи мою монету и отдавай мне свою, или что там у тебя.
   -Э-э-э, понимаешь, тут такое дело, - он чуть оттянул ворот мантии, словно тот его душил, - я, в общем, забыл его в комнате.
   У меня отвисла челюсть. Какой у меня сегодня удачный день!
   -...Понимаешь, я же не думал, что ты действительно сюда проберешься.., - продолжал оправдываться виноватый.
   -Я тебя убью. Потом, - вырвалось у меня и, наступив ему на край мантии (Крин споткнулся и полетел носом вперед, но все же умудрился выровнять шаг) и заодно злобно отдавив ногу его соседу, я рассекла строй из учеников, где через троих студентов обнаружился второй пособник. В колонны они строились зеркально друг другу, поэтому люди с крайних углов помоста попали в один ряд.
   Здесь я тоже удостоилась порции удивления, но все-таки сумела обменять свою монету на желанный сверток с предметом, после чего отпочковалась от кучи студентов и врезалась как нож в мягкое масло обратно в толпу гостей, в которой и поспешила затеряться до момента прибытия к воротам. Тем более что в какой-то момент где-то позади снова промелькнул директорский пронзительный взгляд.
   На улице строй элитных царских витязей повел коронованное семейство до ворот в город к специальной трибуне, возле которой уже сплошным ковром из голов колыхалась прорва простого люда, жаждущего приветствовать нового государя. Замыкали делегацию гости из главной залы, накинувшие на плечи теплые накидки и плащи. Некоторые, впрочем, отправились через внутренние двери обратно в основной корпус дворца. Вне залы ученики продолжили свое выступление, взрывая над головами шествия иллюзорные фейерверки, петарды с конфетти, создавая дождь из цветов, которые, однако, исчезали, так ни до кого и не долетая; в общем, привлекли внимание к колонне задолго до того, как простолюдины смогли бы самостоятельно ее заметить.
   Возле трибун творилось нечто невероятное. Народом, словно паклей между бревнами, была заполнена не только площадь перед воротами, но и все прилегающие улицы. От радостного крика, который поднялся при появлении Императора, закладывало уши. Я быстренько наколдовала себе воздушные ушные затычки. И развернула маленький холщовый сверток, с синим пятном от среагировавшего на коронации предмета. Цвет пятна был несколько светлее, чем от чернил, но какая теперь разница? Внутри оказалась медная пластинка в виде ромбика.
   Школьники встали тремя группами позади и с боков от трибуны и продолжали красочно украшать небо над Императором зрелищными радугами, птицами-парадизками и туманными фигурами, перетекающими одна в другую. Зрителям нравилось. Но я знала, что создание красивых иллюзий - лишь дополнение к основной цели нахождения учеников здесь - обеспечение дополнительной безопасности на случай враждебной магической атаки. Перед воротами и трибуной было оцепление, поэтому мне пришлось дожидаться окончания речи, после которой ликующая толпа отправилась участвовать в гуляниях на городских площадях. Мне удалось добраться до Охраны главных ворот и, прикинувшись приболевшей ученицей (в доказательство пришлось хвататься за живот и демонстрировать муки боли на лице, а также возмущенно трясти перед носом подозрительно щурящегося охранника золотой сеткой и ученической палочкой) выбраться наконец-то в город.
   -Фу-ух, - я свернула на городскую улицу и неверяще, чувствуя себя уловом, отпущенным в реку, осмотрелась по сторонам. - Неужто выкарабкалась?
   В школе царило затишье: никого около ворот, перед главным входом, ни одна растрепанная голова не глядит из окна. Оно и понятно: какая ж ученическая душа не захочет побывать на народных гуляниях, посмотреть бои на мешках, кулачные стычки, запустить зубы в румяный пирожок, купленный у лотошника, а то и урвать (читай - слевитировать) из центра самой сильной толчеи и давки дармового государева угощения. Но мои оппоненты по условиям спора должны были до трех часов дня педантично сиживать у окна, ожидая моего триумфального возвращения. Да и Томка, поди, с ними волнуется. (На самом деле, волнуется-то она одна, недруги, скорее всего, просто предвкушают и махратят розгами деревянную чурку, оттачивая на ней свое мастерство бичевания.) В том, что ни у какого оконца меня не ждут, я убедилась почти сразу как проникла на школьную территорию. Внимание мое привлекли окрики, хохот и гвалт, слабо доносимые ветерком с хозяйственного двора школы. Любопытство всегда было моей самой сильной слабостью. Прежде чем разыскивать одноклассников, я решила утолить его (хотя легко ли накормить левиафана?).
   Увиденное повергло меня в шок. Сюрпризы, словно из бездонного мешка, не кончались. Я как раз свернула вместе с тропинкой к конюшне из-за угла соседнего строения, когда увидела то, чем развлекались мои одногруппники, ожидая трех часов, чтобы отправиться гулять и отмечать свой выигрыш. Они строили пирамиду из лошадей. Хвос, это вам не карточный домик сложить! Лошади явно были обездвижены, иначе они наверное выказывали бы хоть какое-то шевеление и попытки к бегству. Два огромных тяжеловоза - серый и пегий, с огромными, как дно у бочки, копытами, являли собой основу. Две легкие каурые кобылки перпендикулярно первому уровню конструкции, размещались на крупах и почти у холок коней соответственно. Подросший жеребенок прямо сейчас совместными усилиями десяти человек левитировался вверх. Что интересно, будь кони не обездвижены, столь длительная левитация их была бы невозможна, как, впрочем, и любого другого живого и, следовательно, нестабильного объекта. Именно это я и учла, когда, схватившись за палочку, расколдовала несчастного лошаденыша. Ох, как они бегали! Я заливисто хохотала, но внимание на меня обратили только когда норовистый рослый жеребенок, побрыкавшись, накусавшись и погоняв 'архитекторов' по дворику, умчался по тропинке, дальней от меня, куда-то вглубь территории. Я к этому моменту уже вместо нормального смеха издавала невнятные хрюки-хрипы и сидела в сугробе, не имея сил из него встать:
   -Эге! Ну, умора!
   -Варька, хвосова девка! - узрев меня, Ерема сжал кулаки и затем незаметно потер зад, отбитый неподкованным копытом. - Нарываешься?!
   -Она уже итак нарвалась дальше некуда, - вставая рядом с Еремой, высказалась Мариска. - Бить будем сильно и больно, - чересчур ласково пообещала она, взирая на меня сверху вниз.
   -Дорогие вы мои! - обрадовалась я, продолжая пребывать в сугробе, и радушно распростерла к ним руки. Рукавичек у меня не было, синее пятно на озябшей ручонке нашло своих благодарных зрителей, все уставились мне в ладонь, как бараны на новые ворота. У Мариски, Еремы и Жица лица сразу вытянулись, аки блины на просвет, отдельные личности машинально продолжали улыбаться. - Даже можно сказать насколько дорогие - семидесятизолотниковые! Надеюсь на ваше великодушие, я ведь вам подарочек принесла! - я всплеснула руками как заботливая тетушка и извлекла сверток с медным ромбиком. Одноклассники как загипнотизированные провожали взглядом мою ладонь. Я запустила в Ерему свертком, он перехватил его одной своей лапищей и вытряс на другую медный ромбик. Теперь всеобщее внимание привлек этот кусочек металла.
   -Я не верю, - прошептала Мариска. Через секунду она оторвалась от ромбика и взяла у Силида какой-то пузырек, который опрокинула на ватку. Мне бы обратить на это внимание, но я, возгордившись, ликовала, сидя как квочка в гнезде в своем сугробе. Томка подала мне руку, чтобы помочь подняться, но была оттерта в сторону Мариской, улыбающейся по-змеиному:
   -Позволь мне помочь тебе, о великая!
   От столь неприкрытого признания моих очевидных достоинств я умилилась и соблаговолила ей вытянуть себя из сугроба. Мариска схватила меня за руку, но через секунду отпустила. Я недоуменно полетела обратно в уже практически обжитую кучу снега.
   -Ага-а-а!!! Вот я так и знала! - ликовала Мариса, суя под нос Ереме и остальным ватку, окрасившуюся синим от соприкосновения с моей ладонью. Она наклонилась ко мне, самодовольно улыбаясь. - Блефуем-с потихоньку, да? Не на таких напала! Краска от настоящей монеты несмываемая! Ха-ха! Готовь зад, Варенька, порка состоится сегодня вечером.
   Я беззвучно пооткрывала рот, собираясь доказывать, что была на коронации, но меня опередил раскатистый, подобно громыханию грома, рев:
   - Что это такое?!!!
   Я глянула за спины одноклассников и обмерла. На дальней от меня тропке стоял директор, пораженно взирающий на лошадиную пирамиду. На животе у него виднелся белый отпечаток конского копыта. Видимо, жеребенок объявил человечеству вендетту, умчался нести возмездие за свой испуг в массы и мастерски делал свое дело. Одноклассники медленно обернулись. Немая сцена длилась пару секунд. Потом они все врассыпную бросились бежать, как тараканы от занесенного тапка.
   -Стоять!!! - заорал бордовый Тихон Петрович. И абсолютно напрасно: скорость улепетывания школьников только увеличилась. Директор за какие-то мгновения раскидал по беглецам обездвиживающие заклинания. Многие были застигнуты практически в прыжке или в других неустойчивых позах, отчего деревянно валились на землю. Утечь от такой сомации не удалось никому.
   -Я же сказал 'стоять', - не торопясь, нехорошим тоном повторил директор. - Вы все сейчас пройдете в мой кабинет, - постановил он, обрубая каждое слово, будто топором. Я была отчасти замаскирована сугробом, и, наверное, поэтому не была примечена и обездвижена. Я покивала, соглашаясь с директором и, проигнорировав отсутствие варежек, перевернулась и попыталась на четвереньках незаметно скрыться с места происшествия. И когда я, тряско и деревянно переставляя одубевшие от холода конечности и оступаясь на края своей одежды, уже почти добралась до угла, который скрыл бы меня от опасности... то оцепенела.
   -А вас, Варвара, - раздался надо мной суровый директорский глас, а в поле зрения взметнулся подол официальной мантии и встали носы начищенных сапог, - это касается в первую очередь.
   После чего нас всех благосклонно расколдовали. Я поднялась на ноги и отряхнулась от снега. Рядом приходили в себя приунывшие одноклассники. О том, чтобы убежать сейчас, не могло быть и речи - педантичный директор запомнил всех и каждого. Пирамида под его строгим присмотром была разобрана и отправлена по стойлам. А дальше он, словно утка выводок, отконвоировал нас в кабинет. Я, опережая возможный обыск себя и не желая подставлять Расту, с которой мы успели неплохо сдружиться за время подготовки концерта к празднику, изловчилась незаметно передать Томке золотистую сетку, которую понятливая подружка шустро запрятала под куртку.
   Усаживаясь за стол, директор глубоко вздохнул, а я подсчитала, что у него сегодня день был намного тяжелее даже моего. Поглядев куда-то вдаль своих мыслей, он перевел взгляд на нашу компанию. Потом, по-прежнему исподлобья поглядывая на всех, достал откуда-то из ящика стола платок, потыкал в него палочкой, сделав мокрым, и наложил на лоб. Я вместе с Томкой встала чуть сбоку от остальных и стала уже привычным образом рассматривать ковер. Директор, поняв, что от его манипуляций с платком и намека на скверное самочувствие никто не раскаялся, пожевал сухими губами, пошевелил усами и начал размеренную речь:
   -Я очень боюсь того момента, когда вы окончите школу. Даже представить не получается, что вы сможете натворить после выпуска, оставшись без присмотра. В то же время день, когда вы покинете стены подведомственного мне заведения и снимете с меня ответственность за производимые вами глупости и разрушения, станет, возможно, одним из самых счастливых в моей жизни. Я не имею никакого желания выслушивать ваш лепет и невнятные объяснения произошедшему. Поэтому просто объявляю о месяце отработки на конюшне тем, у кого сейчас ее нет, и о продлении ее на месяц тем, у кого есть.
   -Но я ни при чем! Меня вообще там не было. И Тамара тоже не участвовала, она меня ждала, - пискнула я, впрочем, не сильно желая быть услышанной и тем самым привлечь к себе всеобщее внимание. Остальные даже не попытались опротестовать свою меру наказания и вообще стояли странно притихшие. Тихон Петрович перевел взгляд на меня - будто гирей придавил, а я на ковер.
   -А вы, Варвара, вообще удивительным образом умудряетесь отметиться во всех эпизодах различной степени пакостничества, хулиганства и вандализма, какие только возникают. Не сомневаюсь, что в большинстве из них вы являетесь еще и непосредственным зачинщиком. Может быть, тогда расскажете мне, где вы были в тот момент, и откуда с ваших слов вас дожидалась Тамара, а?
   В моей голове зазвенел тревожный набат. Это был тот самый ключевой момент, которого я и опасалась. Я молчала, судорожно рассуждая. Чего добивается директор - ясно, как запотевшая бутыль, обтертая рукавом: он видел меня на коронации и теперь выбивает признание. Не выбьет сейчас - будет вызывать завтра, послезавтра и так до беспредельности. На его месте меня бы тоже до жути мучал вопрос - как могла сопливая школьница найти лазейку в системе охраны дворца, разработанную лучшими магическими умами Империи, и проникнуть на коронацию? Но если я признаюсь, тогда на меня Ладмир опечалится. Так разогорчится, что и скормит кридоям с глаз долой - в желудок вон.
   -Вы знаете, - дожимал препротивный директор, - без этого я обязан буду наказать вас наравне со всеми, так как ваши слова ничем не подтверждены. Где вы были?
   С другой стороны лучшего доказательства моего пребывания на коронации и придумать нельзя. Ну, если мне и придется раскрыть карты, то почему бы не поиметь с этого выгоду в семьдесят золотых?
   -Вы в чем-то меня подозреваете? - напрямую спросила я и посмотрела прямодушно в его прищуренные озлоблением очи.
   -Скажи, ты была сегодня в Императорском дворце? - директор даже подался вперед, желая, нет, - страждуя услышать ответ на вопрос. Он, по-моему, начисто забыл о моих одноклассниках, замерших по соседству и жадно слушающих. Зато я не забыла. Я торжествующе глянула на Мариску. О, одно ее выражение лица сторицей окупило все трудности, через которые мне пришлось пройти! С одной стороны - отличная возможность для нее подложить мне свинью и подтвердить, что я была на коронации, ведь медный ромбик наверняка зародил в ее душе кой-какие сомнения, с другой - тогда нужно признать за мной и выигрыш в споре. 'Что делать??' - читалось на ее лице крупными буквами. Я театрально всхлипнула (сидение в сугробе обеспечило меня правдоподобно заложенным для покаянного плача носом) и пролепетала, робко глядя исподлобья и теребя замызганный рукав замызганной перипетиями дня мантии:
   -Да, кажется.
   Директор выдохнул. Мне подумалось, что он все-таки опасался массового помешательства, вызвавшего странное и нелогичное видение моей особы, а мое признание развеяло эти подозрения. - А вы меня видели там, да?
   -Не я один, - нахмурился Тихон Петрович и, глянув на переминающихся по ковру одногруппников, сгорающих от любопытства, милостиво отпустил их. - Все могут идти.
   Я одной из первых обрадовано рванулась к двери.
   -А вас, Варвара, попрошу остаться, - многозначительно добавил он. Томка сочувственно улыбнулась. Долго уговаривать учеников не пришлось, кабинет опустел за доли секунды. Дверь захлопнулась. Директор нарочито медленно развернул снятый со лба платочек, просушил заклинанием, сложил его по новой, дотошно отглаживая при этом каждую складочку ладонью, и запрятал его куда-то обратно в недра стола. Я робко топталась на ковре, подавленная столь мощным психологическим приемом. - Может быть, вы поделитесь со мной, барышня, каким образом вам удалось пробраться во дворец?
   Оставшись в одиночестве, я, честно говоря, струхнула. Врать директору один на один - это вам не то же самое, что бравировать при свидителях-сокурсниках.
   -Понимаете.., - я шумно сглотнула пересохшим горлом. Директор был само великодушие и предложил мне стакан воды, которую я долго и старательно хлебала, желая отсрочить момент признания. Директор терпеливо ждал. - Вы, может быть, не знаете, но я с... со своими... кхе... с друзьями, - я махнула рукой в сторону закрытой двери, - поспорила. - Тихон Петрович издал какой-то невнятный хрюк, видимо, он не ожидал, что объяснение окажется настолько прозаичным, но потом собрался с душевными силами и кивнул. - Да-да! Так вот, я утверждала, что смогу попасть на коронацию. Естественно, я даже не представляла, как смогу такое осуществить, ведь все знают, что это невозможно, тем более для такой ничем не примечательной ученицы, как я, - я скромно потупила взгляд. - И я стала просить богов помочь мне, - директор слегка насторожился и стал барабанить пальцами по столу. Он ждал от меня сухого изложения фактов, например, что лестница приставлена к забору на северной стороне в трех саженях от угла, заклинания применялись такие-то, и перечисление сообщников поименно, но никак не описания душевных терзаний. - И вот сегодня с утра, когда я понимала, что не знаю, что мне предпринять, я пошла на задний двор школы, чтобы мне никто не мешал, и молилась, молилась. На капище не ходила, нет. Сами понимаете - студенты - и на подношения денег никогда нет. Просила богов только о том, чтобы мне избежать наказания за проигрыш. И представляете, - Тихон Петрович шокировано поднял взгляд, словно догадавшись, что я сейчас скажу, и отказываясь верить, что я не постесняюсь на директорские уши навесить подобную лапшу, - неожиданно очутилась во дворце!
   -Что? - переспросил он.
   -Неожиданно очутилась во дворце! - угодливо повторила я и привсплеснула руками - самой в диковинку!
   -Варвара, я здесь шутки шутить не намерен, - сухо произнес директор. - Это дело государственной важности. Если ты нашла способ обхитрить охранную систему, то значит, это же смогут сделать и другие - воры, преступники, убийцы. Ты понимаешь, к чему это может привести? Ты можешь мне все рассказать, тебе ничего за это не будет. Я еще не распространялся насчет тебя, но этим инцидентом могут заинтересоваться в МагГистрате, а там с тобой церемониться, как я здесь, не станут.
   - Тихон Петрович, - я встала в позу оскорбленной невинности и скрестила руки на груди, - вы мне льстите. Я не настолько гениальна, чтобы в чем-то превзойти лучшие магические умы Империи. Но, если вы сами не верите в могущество богов, то это не дает вам права заставлять меня отвергнуть мои религиозные убеждения и верования, потому что они - это все, что у меня есть! Это было чудо!
   -Ладно, допустим, чудо, но как вы объясните свое облачение? - директор откинулся на спинку кресла и вернулся к официальному обращению. - Ведь вам не выдавали золотую сетку, значит вы, предполагая скорое свершение этого 'чу-да', либо одолжили, либо незаметно позаимствовали ее у кого-то? Так?
   Я побледнела. Если он узнает про Расту, конец мне и моим доводам, которые поплывут, как масло на сковородке.
   -Это тоже было чудо! - продолжала по-ослячьи упираться я. - Видимо, провидение знало, в каком образе мне лучше всего появиться во дворце, чтобы не привлечь лишнего внимания. Как только я вышла из ворот, сетка исчезла сама собой. Можете меня даже обыскать, - я бесстрашно раскинула руки.
   -Я ни во что не верю так сильно, как в вашу изворотливость, Варвара, - со странной смесью веселья и осуждения поглядев на меня, констатировал директор, - будь сетка сейчас при вас, вы вряд ли стали совершать столь патетичные жесты. Все, свободна.
   Я, боясь, что ослышалась, бегом кинулась к двери, пока директор не передумал. Даже странно было выходить из директорского кабинета, не получив очередной порции нотаций и разъяснений. Воистину, сегодня очень странный день.
  
  Для подруги, потащившей меня на гуляния сразу по возвращению меня в комнату, пришлось придумывать правдоподобное объяснение про массовый гипноз учеников и директора, который я якобы тайно провернула. Что, конечно, о настоящем проникновении на коронацию и речи не идет, иначе зачем бы мне было рисовать фальшивую отметину на руке? Ромбик? Который? Ах, этот! Так, это... он был добыт с помощью сговора с одним из парней, помогавших в споре. В общем, под конец я так завралась, что боялась сказать хоть слово, дабы не противоречить самой себе, а Ладмира с его тайнами и ходами просто тихо возненавидела. Уж лучше бы согласилась на порку.
  На ужине я подошла к Ереминому столику.
  -Приятного аппетита, высокоуважаемые конюхи! - радостно поприветствовала я их. Ответом мне были разъяренные взгляды, Ерема грозно втянул носом воздух и поперхнулся картошкой. Я же лишь еще более умилилась. - Ни в коем случае не стала бы отвлекать вас от еды по пустякам, - я заботливо переставила ему поближе по столу стакан с компотом и, не стесняясь в силе и замахе, огрела подавившегося кулаком по богатырскому хребту (Ерема сразу замер и странно замолчал), - я пришла обсудить получение своего выигрыша.
  -Какого выигрыша? - сощурилась Мариска.
  -Такого, - заподозрив неладное, я тоже прищурилась, скопировав ее взгляд (после нашего невольного отработочного приобщения к мастерству завхоза, оно мне вообще на раз плюнуть было), - в семьдесят золотых.
  -Не знаем такого, - протянула Мариска, - условия спора не были выполнены, и денег ты не получишь.
  Я оторопела от такой наглости, но виду не показала.
  -И слово директора и прочих свидетелей для вас не доказательство? - Я знала, что одноклассники днем успели переговорить с соучастниками спора и некоторыми очевидцами моего пребывания во дворце.
  -По условиям спора ты должна была поставить метку на ладонь, без этого выигрыш недействителен, - Мариска встала и приблизила ко мне лицо.
  -Я не виновата, что вы так плохо зарядили монету, что она не сработала, - я встала на цыпочки и уперлась носом в ее нос. - Выигрыш мой, ты еще скажи, что вы меня выпороть собираетесь. Да я против вас такой ученический бунт подниму, что вы пожалеете, что ваша конская пирамида не упала и не раздавила вас как букашек!
  Ну, что я могу сказать? Выпороть меня, конечно, не выпороли, но и мешок с семьюдесятью золотыми исчез, как детские слезы при виде пряника. Хотя многие мои знакомые мне сочувствовали, народные волнения поднять я не успела, так как через неделю после коронации наступила пора каникул, и многие ученики раньше срока отправлялись по домам. Если кто и остался в выигрыше от всего случившегося, то это букмекеры. Так как ни одна из спорящих сторон не получила желаемого, то выигрыш ни за кем толком не признали, соответственно, почти все ставки легли в чей-то бездонный карман. Ко мне тоже подходили два тщедушных вышибалы, но я и их убедила в собственной правоте (отправила за подтверждением моего присутствия на коронации к директору). После этого меня со всеми почестями и заверениями в уважении оставили в покое. Занятий как таковых не было, вместо этого на время каникул нам выдали огромные списки литературы для самостоятельной отработки материала. В школе оставались только те, кто участвовал в поддержании порядка на коронационных дневных мероприятиях и вечерних балах. Через два дня я осталась в комнате одна, Тамарка отбыла к тете и дяде в Фетравлик.
  
  В полутемной комнате было уютно, толстые оплывшие свечи горели ровно, вот только читать про шалости эфирных духов в быту и методы их изгнания из жилища мне надоело. Хотя примеры того, как хозяева, видя кощунственный перевод спирта из закромов на сжигание в ходе заклинания, изгоняют самих магов; или как маги, надышавшись испарениями спирта, отказывались изгонять таких 'отличных зеленых парней', как эфирные духи и, заговорщицки шепча, предлагали вместо этого мужьям бесплатно провести против их жен бесогонные экзорцизмы, меня очень повеселили. Я отложила книгу из той Томкиной кучи, что подружка не уволокла с собой, и оглядела опустевшую, как берлога медведя по весне, комнату.
  Ладмир с тех пор так и не объявлялся и, хотя с его амулетом беспрепятственный доступ в подвал мне был открыт, спускаться и блуждать в потемках, разыскивая его, мне не хотелось. И тут я очень кстати вспомнила про лыжи, которые почему-то до сих пор хранились у нас в комнате. Лучшего момента, чтобы вернуть их владельцам, и быть не могло - школа практически опустела, а все, кто по той или иной причине еще остался, сейчас, скорее всего, спят - за окном почти ночь. Из компании дружков в школе находился только один Сапень, который дожидался скорого прибытия отца в столицу, чтобы вернуться телепортом домой вместе с ним. Я влезла в тапки и, подхватив лыжи, пошла по темным коридорам на третий этаж. После моего продолжительного стука в дверь за ней, наконец, послышалась невнятная возня.
  -Кто там? - раздался хриплый заспанный голос, не предвещавший ничего доброго.
  -Сапень, ты спишь? - прошептала я в щелку между дверью и косяком.
  -Хвос! Ночь-полночь! Конечно же, нет! - язвительным тоном отозвался Сапень.
  -Я так и думала, - доверительно поведала я, слушая шлепанье ног по полу. Наколдовала светляка. В замке провернулся ключ, и в дверном проеме показалась помятая Сапневая физиономия. Оглядев меня с ног до головы и уделив особое внимание лыжам, он удивленно вскинул брови:
  -Ты что, на лыжах сюда ехала?
  Я в ответ тоже оглядела его с ног до головы:
  -Эротичные труселя, - кивнула на сочно-зеленые семейники, оттеснила его с проема и вошла в комнату, походя фамильярным жестом прислонив к нему лыжи.
  -Специально надел к твоему приходу, - не остался в долгу Сапень (на моем языке сразу зависло язвительное подозрение, что до того он, стало быть, ночевал вовсе нагишом и, мол, как там, бедный сосед по комнате Лорг такое терпит; но ситуация моя была не такая, чтоб сильно к словам придираться, и я устало подзакатила глаза, стараясь выбросить из головы непредумышленно все равно в нее лезущие голозадые картины), но все-таки прошел к стулу и штаны надел, после того, как запрятал лыжи куда-то за шкаф (я содрогнулась, вспомнив, при каких обстоятельствах на моей памяти их оттуда извлекли). Парень не роптал, так как знал, что так просто меня теперь все равно не выгнать. - С чем пожаловала?
  -Сижу я, значит, мучаюсь от бессонницы. Дай, думаю, хоть лыжи обратно отнесу, а то вдруг они здесь кому сильно нужны.
  -Это ты правильно придумала, - ядовито покивал Сапень, - ночью лыжи - самая необходимая вещь, без них никак.
  -Вот и я так подумала, - обрадовано кивнула я. Мы помолчали. Сапень, нахмурившись, меня разглядывал, я широко и глупо улыбалась.
  -Ну и чего ты от меня хочешь? - спросил, наконец, Сапень.
  -Давай страдать бессонницей вместе! - без промедления оттараторила я, продолжая улыбаться в тридцать два зуба.
  -Но я не страдаю бессонницей и хочу спать, - резонно возразил приятель.
  Я грустно вздохнула, перестав улыбаться:
  -Так непривычно засыпать одной в комнате. У меня всегда во время каникул бессонница. Тебе хорошо, завтра уедешь.
  Сапень смягчился.
  -Ну да ладно тебе, я же не знал. Хочешь, спи здесь. На кровати Лорга, - великодушно предложил он. - Обещаю не приставать, - добавил он, улыбнувшись.
  -Да нет, спасибо. Но вот если бы ты посидел со мной в комнате, пока я не усну, я была бы тебе очень благодарна, - робко взглянула я на него. Сапень поднялся, натягивая свитер.
  -Пошли.
  -Ты такой добрый, друг. Спасибо, - нечаянно всхлипнула я.
  -Да ладно тебе, - смутился Сапень. И мы оба умилились.
  -Ну, и как мне тебя усыплять? - осведомился Сапень, когда я залезла под одеяло, а он сел на краешек кровати, как посетитель у больного.
  -Не знаю, - улыбнулась я. - Единственно, чур, не душить и не обездвиживать с закрытыми глазами. Спой мне колыбельную, - бесхитростно придумала я.
  -Колыбельную? - уточнил Сапень, хищно улыбнувшись.
  -Нет!! - неожиданно догадавшись, заорала я, когда он уже открыл рот. - Только не 'Сладких снов тебе, царица'!!! У меня на нее теперь нервный тик, - чуть тише добавила я.
  -А что тогда петь? - растерялся Сапень. - А! Кажется, я еще одну знаю.
  Я приготовилась слушать и натянула одеяло до подбородка. Сапень вперил взгляд куда-то в спинку кровати и негромко запел. Как ни странно, голос был приятный и не фальшивил. Я разомлела.
  -Куда плывешь лебедушка
  Ночкой темною с луною полною?
  Ой, люли-люли ходит нечисть, берегись!!
  Красотой ли лунной любуешься
  Или ищешь смерти в темноте?
  Ой, люли-люли ходит нечисть, берегись!!
   'Добрый молодец! Ищу любого да сладенька,
  И не помеха мне ночка темная'.
  Ой, люли-люли ходит нечисть, берегись!!
  Коль страдаешь ты, помогу я, страдалица!
  Где искать твоего сладенька?
  Ой, люли-люли ходит нечисть, берегись!!
   'А и нашла я его!' Ощерила лебедь клыки белые
  И утянула и съела меня на речном бережку.
   Я села на кровати, выпучив глаза:
  -И это колыбельная?!
  -А что? - заметно стушевался Сапень. - Мне ее мама в детстве пела.
  -Жуть, тебе просто повезло, что ты вырос нормальным! Или нет? - я сощурилась, пытаясь на глаз определить нормальность Сапня, после чего подскочила в отчаянье: - Я же теперь всю ночь не усну!! - И покосилась на шкаф, откуда с наибольшей вероятностью могла выскочить зубатая лебедушка.
  -Я же обещал, что посижу с тобой, пока ты не заснешь, - успокоил меня Сапень и заботливо подоткнул под бок одеяло. Я сразу представила, как я, значит, засыпаю, Сапень уходит, а из шкафа подколодной змеюкой медленно вылазит лебедушка, прековарно улыбаясь и иногда вскидывая голову в беззвучном злодейском смехе..., и накрылась одеялом с головой.
  Ночевал Сапень на Тамаркиной кровати. Утром я проснулась первая и сладко потянулась. Дошла до соседней кровати, умиленно полюбовалась на безмятежное, как греза младенца, лицо. Присела и гаркнула прямо в ухо:
  -Рота, подъем!!!
  Сапень подскочил почти до потолка и, путаясь конечностями в покрывале, сел, потрясенно оглядываясь по сторонам:
  -А? Что? - осмысленный взгляд остановился на мне. Теперь лицо было отнюдь не мирным, брови были сурово сдвинуты. Я попятилась назад, оправдываясь:
  -Просто, так сделать - это было одним из пунктов списка моих примитивненьких мечт...
  Сапень рывком сдернул с себя покрывало.
  -Это очень слабая отговорка, - и оскалился, поднимаясь с кровати и нависая надо мной.
  -Ты, знаешь что... я ведь тебя из кувшина не полила, как вначале хотела? Будь ласков! - неуверенно возразила я и дала деру. Вместо утренней зарядки мы развлекались беготней по пустынным коридорам и применением всяких заклинаний без разбора.
  -О, нет! Опять! - простонал Сапень, отказываясь продолжать погоню с отросшими ниже носа бровями.
  -Что поделать, судьба! - я сочувственно похлопала его по плечу и отправилась снимать с себя и расколдовывать мокрую и обросшую лисьей шерстью одежду. На тот момент меня крайне занимал только один вопрос: почему от этой мокрой лисы несет как от мокрой псины?
  После совместной прогулки к знахомагу, вернувшему бровям Сапня человеческий вид, я проводила товарища до ворот в город и осталась одна. То есть, разумеется, одна я не была, в школе на каникулах всегда оставалось несколько знакомых ребят, но без привычного общества Тамарки и дружков совершать всякие безрассудства было не так весело, хотя, как назло, наличие прорвы свободного времени меня располагало именно к этому.
  
  -Это не я!! - долетел до меня возмущенный, срывающийся на визг юношеский голос.
  Я сильнее заторопилась с книгами. Примененное заклинание лишь чуть облегчило их огромный вес, да и то на первое время. Палочка ученическая, как правило, весьма ограничивала размах задуманного. Поэтому, подгоняемые обстоятельствами, большинство недоучек типа меня использовали не неудобную левитацию (а тем более в движении еще и приходилось постоянно обновлять заклинание), а левитационный импульс, что было значительно проще, но вес на собственном горбу уменьшало лишь слегка и как-то дергающе.
  Конец тоннеля-перехода манил, как монетный аверс, стены прыгали перед глазами, как голодные лягушки: хоть поспешала я и на присогнутых, видно, шатало меня все-таки прилично. Я затравленно оглянулась. Успею - не успею? Успею - не успею?
  Не успела.
  -Стой, кто бы ты ни был, мелкий пакостник!
  Или успела?
  Судя по грозному рыку, библиотекарь увидела лишь заворачивающий в проем край от мешка.
  -Я до тебя доберусь и разберусь! - раздалось угрожающее. Что и говорить, главная библиотекарь всегда была импульсивна. А у меня откуда-то сразу взялись силы передвигаться еще быстрее. Плохо то, что голос не отдалялся, а явно приближался, чьи-то ноги топали позади. Хорошо, что ходы, ведущие из хранилища, были изломаны ввиду стоящих тут и там громоздких красочных стендов, повествующих о необходимости любить чтение, беречь книги, и - ой-ей-ей! - уважать труд библиотекарей! Поэтому мне пока и удавалось сохранять инкогнито. Что будет, когда я доберусь до прямой, уводящей меня в учебный коридор прорицателей? В голове на тему моего спасения болталась только одна весьма бредовая идея суицидальной направленности - начать сбрасывать балласт в виде книг. Этот весьма спорный маневр при удачном исходе решал сразу две сиюминутные задачи - при уменьшении веса поклажи бежать станет значительно легче, и, во-вторых, существует надежда отвлечения гонящей меня дамы, которая такого кощунства (книги на полу) вряд ли потерпит и кинется их подбирать; но (!), увы, абсолютно объективно данный же маневр значительно накидывал всяческих нехороших последствий (потому что после такого она уж точно не успокоится, пока лично не откусит виновнику руки, а возможно, и уши, и даже нос), ведь и вычислить меня, сопоставив списки, статистики и всякие эти карточки учета литературы, задачка - примитивнее некуда. А так: нет улик - нет вины, а народу в библиотеке помимо меня достаточно толклось - это я точно знаю.
  Я своим маршрутом уже проткнула насквозь тот корпус и неслась по следующему, который являлся общежитием, но преследование упорно не прекращалось. Чудом я успевала скрываться на поворотах и не была еще разоблачена. Библиотекаршу вело по моим следам какое-то звериное чутье. Впрочем, неспроста же среди учеников гуляет слух, что она оборотень и полнолуния пережидает, запираясь на школьном чердаке. На котором конкретно - неизвестно. Может быть, каждый раз - на разном.
  И тут одна из ровного ряда дверей, вдоль которого я мчалась, приоткрылась, в проеме показался округленный желто-зеленый глаз, а потом в проем же высунулась рука и резво замахала мне, сопровождаемая заговорщицким шепотом:
  -Давай сюда!
  Мне выбирать не приходилось. Я на бегу сбросила мешок с плеча и, держа его перед собой, как таранный снаряд, вломилась в любезный проем, буквально смяв стоящего за дверью. Створка тут же глухо схлопнулась. В коридоре раздались торопливые, как при разбеге дракона, шаги моей преследовательницы. Я загнанно оглянулась на хлипкую деревянную поверхность, припомнила по-мужицки мощные ручищи библиотекарши, и невольно с тоской вызвала в памяти образ нашей с Томкой двери, замечательной в своей прочности и износостойкости. Шаги пробухали мимо.
  Мы переглянулись с невысоким тощим пареньком. Отросшие почти до плеч тускло-рыжие волосья напоминали пук чуть подкрашенного луковой шелухой сена, щедро шмякнутого на голову, и топорщились в беспорядке.
  -А! - узнала я. - Прорицатель! Брат прорицателя!
  -Сматий, - шмыгнув курносым носом, напомнил мне парень и, схватив со стола, сунул мне что-то под нос. - Пирожок хочешь? С повидлом.
  Я отложила мешок к дальней от меня стене возле двери, заинтересованно взяла пирожок и стала неторопливо жевать, осматриваясь. Комнатенка по размеру почти как у нас, только чуть больше и поквадратнее. Стол, стулья, кровати, тумбы, шкаф - обстановочка типичная казенная. Разве что развешанные на спинке стула и кровати портянки придают ей немного сомнительного домашнего уюта. Вместо окна - большое, излучающее дневной свет зеркало с занавеской. Я мысленно припомнила расположение комнаты и соотнесла с видом корпуса снаружи - ну точно, там, где сбоку частично примыкает малый тренировочный зал - стена глухая. Во всех комнатах без окон такие 'окна' - вида никакого, но пространство больше кажется, и освещение они проецируют аналогичное тому, как в данный момент на улице. Зато у них есть неоспоримое преимущество - в такое 'окно' никто не залезет. Да и не разобьет, кстати, тоже. Эти старые магические вещи, что немаловажно в учебном учреждении для юных и фонтанирующих энергией, укреплены чарами от битья. У некоторых наших на этаже тоже такие висят.
  -Спасибо, - почти беззаботно произнесла я и тут, взглянув на как-то затравленно глядящего мне в глаза парня, заподозрила неладное. Так смотрит Тамарка, перед тем как начать недоумевать - как одна из позаимствованных у Варвары только до туалета и обратно тапок могла слететь с ноги и забить канализацию; и как теперь быть, если все на этаже знают, чьи это - такие красные, но, мол, может все образуется, потому что когда ее оттуда достанут - она уже все равно красной никак не будет; а вторую тапку из пары она уже спалила на пустыре, потому как улика, но мы ведь все равно еще подруги, правда. - Чем обязана своему спасению?
  -У тебя что? - вместо ответа спросил он.
  - Ваза... кха... - призналась я, выкашливая кусок, из-за неприятных воспоминаний о былом залетевший не в то горло.
  -И у меня, - он прерывисто вздохнул. - Ваза.
  -Когда-а? Сегодня?! - я даже бездумно отложила недоеденный пирожок на стоящий рядом стул, настолько увлеклась открывшейся мне информацией.
  Глупый вопрос - конечно, сегодня. Как раз, когда старые укрепляющие заклинания были сняты, а новые еще не наложены. Но сразу две вазы! Сразу!! Две!!! Вазы!!! Кошмар. Степень гадости вероятных в случае разоблачения последствий возрастает троекратно.
  И это хорошо, что я не стала сбрасывать книги, как хотела, - не спасло бы. Две разбитых любимых вазы библиотекарши в один день - немедленный приговор если не к смертной казни (это, пожалуй, все-таки если сразу три вазы), то к двухдневному бдению стоя и зачитыванию вслух свода правил поведения в библиотеке, правил этикета и хорошего поведения и еще чего-нибудь изуверско-нудного на ее вкус - как самый минимальный минимум. Помню-помню тот единственный и, надеюсь последний, лично мой опыт библиотечной отработки. Это остальные преподаватели предпочитали сдавать улов из провинившихся для их морального исправления на разного рода физическую повинность. А библиотекарь упорно пыталась засыпать гранит знаний о прилежании, сознательности и ответственности, добре и зле, а также подобающем воспитанным людям поведении из книг напрямую в головы обормотов и обормотих.
  -...Толерантность более старшей группы к более младшей должна брать начало ввиду понимания первыми не столько каузальности, связанной с экзистенциальностью общества в целом и концепцией генетичности, сколько детерминации, взаимообусловленной темпоральностью каждой определенной психотипической особи, и составляющей, в конечном итоге, массовое сознание изучаемого нами субкультурного объекта и проблем, возбуждаемых неустойчивыми множествами в его туловище..., - добросовестно болтаю я. По глубокой наивности это даже кажется несложным... в течение первого часа. - Выведение и подготовка к приготовлению данного принятия положит начало великолепному структурированному обществу, с радостью берущего на себя обязанности по добросовестному становлению сознательности, - монотонно переливаю информацию со страниц в библиотечное пространство. Но в течение второго часа подспудно приходит понимание, что не жить мне больше студенткой, так как мозг мой клубочком свернулся в голове, как барсук в своем логове, и предвкушающе объявил перерыв до следующей весны, собираясь переваривать переполученную на сто лет вперед информацию. Глаза невольно воздеваются к незамутненному бесконечными буквами потолку, но потом снова обреченно нисходят в книгу. - ...Ыыы!.. - сквозь вовремя притиснутые зубы все же прорывается тихий, но отчаянный вздох. - И критичности, и патриотичности, и моральной устойчивости, и логичности языкового изъяснения, и светскости, и приоритетно с упором на академичность и ненавязчивость манерности... - но после очередного словесного извращения на тему элоквенции я не выдерживаю: - Нет, ну сколько ж можно-то, Агриппа Дбарровна! Неужели вы еще не запомнили эти дурацкие правила, ведь вам их не первый раз читают!!..
   У четверокурсников боевиков авральная семинарная неделя, они стоят возле постаментов с катастрофически-огромными, не подлежащими выносу (попробуй такие вынести - спину надорвешь, самого выносить будут) из библиотеки, книгами; некоторые постаменты оккупированы сразу двумя-тремя студентами. Я, бубня нудное, мешаю им поблизости. И поэтому свидетели (поди, сами не раз бывавшие на моем месте) злорадно хихикают, то ли над Агриппой Дбарровной, то ли над моей дальнейшей незавидной после пророненного участью. Я, пользуясь заминкой, перекладываю тяжелую книгу с одной руки на другую и катаю язык по рту, гадая - то ли он просто распух от трудновыговариваемого, то ли давно в узел завязался. Мстительные хихиканья переходят в сдавленный кашель, боевики, сгибаясь, утыкаются в книги, прячут лица за края постаментов и спины соседей - приближается Агриппа Дбарровна (которая до того работала где-то на соседнем от меня ряду со стеллажами и краем уха следила за ходом моего перевоспитания). В руках у нее мокрое скрученное полотенце и палка. Палка, однозначно - бить по пяткам, полотенце, как видно, - многофункциональное.
  -Н-но... н-но ... н-н-но... - заикаясь, пытаюсь вразумить ее я. - А как же книг-ги, ик, современные способы воспи-пи-тания? Ведь... это же не ваши методы! Варварские методы!
  -Не варварские, а ВарвАрские! - умно подсказывают со стороны, а я даже не могу отвести взгляд, чтобы запомнить обидчика - пялюсь на покачивающуюся петлю полотенца.
  -Так, ну уж если такие методы не помогают, тогда приходится по старинке! - возражает мне Агриппа Дбарровна и как-то безмятежно пожимает плечами - мол, уж не обессудь, подруга. Пособие по повышению культуры подрастающего поколения выпадывает из моих дрожащих рук, я бегло осматриваюсь в поисках выхода, и с обречением понимаю, что заперта в тупик.
  -Я буду жаловаться! - неуверенно пищу я и, допятившись, распростертая вжимаюсь в угол между стеной и стеллажом. Дальше, как в замедленном времени.
  Агриппа Дбарровна заносит полотенце. Я нелепо прикрываю голову руками, до невозможности вжимаюсь в угол, едва ли не просачиваясь водицею между страницами стоящих на стеллаже книг. А потом...
  Вообще, я потом разузнала - ножка на том стеллаже шаталась давно, вот только плотник все не шел. Поэтому и виноват во всем он. За мной вины ну элементарно никакой не было. Я явилась жертвой пошлого стечения обстоятельств.
  ...А потом одному предплечью неожиданно стало как-то свободнее, будто даже пробежался вольный сквознячок; раздался издевательский скрип рассохшегося дерева, и прошла еще целая вечность, прежде чем я осознала, что происходит, и честно попыталась остановить процесс. Однако успела схватиться лишь за корешок какой-то из книг, когда заставленный до верха деревянный стеллаж, издав стон раненного животного, вдруг опрокинулся на другие стеллажи. А те, разгоняясь, в свою очередь, взялись по очереди ронять своих соседей, будто стадо неповоротливых умрунов, окончательно убивая последние мои особо стойкие надежды на полюбовное разрешение библиотечного конфликта.
  Когда стих грохот, я осталась стоять с книгой в руках и оглядывать последствия.
  Ошарашенные боевики и библиотекарша стоят рядом. Вдалеке теперь стали видны другие читатели, в такой ответственный момент тоже стоявшие.
  -Там никого не задавило? - произнес кто-то голосом, похожим на Агрипп Дбарровин, только каким-то бесцветным.
  -Нет, - ошеломленно мотает головой один из других посетителей, находящихся в других частях библиотеки, до того скрытых предметами обстановки, но теперь отлично обозревающихся.
  -Х-х-х, - я пытаюсь что-то сказать, кажется, я хотела извиниться, но через стиснутую глотку прорвалось только мерзкое стороннему уху сипенье.
  Привлеченная странными звуками, Агриппа Дбарровна впивается в меня по-орлиному пронизывающим взглядом. Потом ее взгляд сползает чуть вниз и застревает там, как копье в глиняном отвале. Выражение лица библиотекарши - отсутствующее, как у коровы, только что дожевавшей последнее сено из корыта, уголки губ краешками коромысла опущены. Я обращаю внимание на добытую книгу, которую, оказывается, судорожно сжимаю перед собой с двух сторон, будто шею врага. Поворачиваю обложкой к себе, как если оконную створку открываю. Скандально известный радикальностью приводимого мнения и живописаниями рекомендуемых видов наказаний, труд политического теоретика-аналитика Жебща Цибоки имел громкое, брызжущее патетикой название.
   'Враг народа - кто он?'
  И, глядя, как калейдоскоп эмоций изменяет лицо Агриппы Дбарровны, по новой осматривающей хаос, цепко пленивший округу, я поняла: обложечный вопрос - отнюдь не риторический.
  Через полминуты меня уже в библиотеке не было.
  
  -Кто же знал, что она именно сегодня заклинания укрепляющие обновляет! И именно поэтому вытащила свое дражайшее на главный стол. Ну, подумаешь, смахнула случайно мешком... - я глядела в стену, а передо мной заново разворачивались трагические события. Разбитая мною только что ваза была дорога. Не только сердцу некой злобной тетеньки, но и вообще. Коллекционершей она была заядлой и весьма гордилась подобранными ею экспонатами (и не одними лишь вазами, ее интересы простирались весьма далеко; а некоторые были откровенно неприятными). Часто устраивала экспозиции и выставки, на которые зазывала всех желающих. Последнее она делала с таким фанатизмом и в таких безлюдных темных коридорах, что некоторые преподаватели предпочитали не связываться и на всякий случай приходить, чтобы не попасть в черный список проигнорировавших личное приглашение. И ученичков со своих лекций приводили, я подозреваю, чтобы, если что, реальными жертвами неуравновешенного (ну что ты будешь делать - прямо как у оборотня!) характера падали они.
  Вазы были ее особой гордостью...
  Каждая со своей историей, красотой, дивными изгибами, часто даже некоторыми магическими веселушками - на одной, например, кажется на той, что гибла еще в прошлом году, были интересные сменяющие друг друга пейзажи. И с особой стоимостью... Вот только беда - после магического восстановления из осколков (а любая экспертиза оное доказывает на раз плюнуть, да даже на глаз зачастую видно) эта стоимость снижается в десяток раз. И веселушки тоже больше не работают.
  Так она написала бы табличку, что ли, какую, дескать, вовсе не очередная это экспозиция, как обычно (уж там-то, поди, экспонаты раз по десять на дню роняют, каждую штуку!), а мол, осторожнее с хрупким, тронет кто - убью, ну, или еще как подоходчивее. Эх! Вот если бы я прошла на шаг дальше; а уж если б я еще и мешок взвалила чуть менее размашисто или маленечко попозже!
  -Вот бы я тогда локтем на дернул! - Сматий прямо выдал мысль, созвучную моим. Даже думать не хотелось, сколько бы я еще прожила, если бы Сматий вовремя не подвернулся.
  -А ты будто знал, когда меня в коридоре вылавливать! - уважительно заметила я.
  -Знал, - вяленьким кивком подтвердил парень.
  -Откуда? - удивившись, спросила я.
  -Дак, - дергано пожал плечами Сматий.
  -А-а-а! - протянула я догадливо. - Прорицатель же!
  Сматий тревожно вздохнул.
  -Ну-ну? Время, значит, подглядывал? - хитро прицокнула я. Я знала, что неконтролируемые, безнадзорные процессы предсказания, особенно проводимые хиляками-младшекурсниками, их педагогами порицались, ввиду высокой вероятности дурного воздействия на психику (впрочем, несмотря на такие их запреты и прочие усилия, среди других факультетов прорицатели все равно носили неофициальный статус сумасшедших).
  -Не время, вазы - смотрел, вдруг что еще с ними случится.
  -И меня увидел?
  -Вазу разбитую. Зеленую такую, с розовой блямбой. Осколки вообще мелехонькие, - на этих его словах мне еще немного подурнело. Описанная вещуном ваза совпадала с укокошенной мною один в один. Только не блямба это на ней была, вроде, а роза стилизованная. - Тебя-а?... Ай! Да разве я... это... Я все ждал, когда за мной явятся, а потом тебя вот заметил.
  -А что, должны явиться? - полюбопытствовала я, распрямляясь духом - все-таки нас двое, виноватых.
  -Не знаю, на это я вперед не заглядывал, - и зачем-то пристыженно добавил. - Боязно.
  -Удивил, - снисходительно хмыкнула я. - А кому нынче не боязно?
  Сматий нервно погрыз ноготь на большом пальце, отчего сделался похожим на большую веснушчатую мышь. То ли это к нему новая волна страха подкатила, то ли на заявленную мной правду ему возразить было нечего.
  Мы потоптались немного, вслушиваясь в коридор.
  -Будем ждать, пока она пройдет обратно, - решила я и села возле мешка под дверью.
  Сматий присел на стул. И тут же со странным лицом встал.
   'С повидлом', - явственно припомнила я.
  -Ну ладно, мне пора, - тут же поднимаясь с места, проговорила я. Скомканно попрощалась и, стараясь не поворачиваться спиной, выскочила в коридор.
   'Книги!' - вспомнила я и, не успев развернуться обратно к двери, застыла на месте, точно в дерево обратилась.
   'Точно-точно, обратно-то она еще не проходила' - запоздало всплыло в сознании. В том конце коридора, подозрительно щурясь на меня, как на солнышко красное, появилась ОНА. И сразу направилась ко мне. Бежать, если я хотела сойти за невиновную, вроде мне было нельзя. Однако очень хотелось.
  Я, удавив в себе буйно разрастающуюся трусость, медленно пошла ей навстречу, ведя пальчиком по стене, мурлыкая нечто невнятно-песенное и делая вид, что этим же и занималась и пять, и десять, и тридцать минут назад, и вообще - что с невинного дитяти взяти. Мы невзначай сближались, а потом, разумеется, я, как примерная ученица, остановилась поздороваться.
  -Здрасьти! - несмело улыбнулась я.
  -Что ты здесь делаешь, детка? - сощурилась Моя Высоковероятная Смерть.
  -Да вот, мимо гуляю, Агриппочка Дбарровна, - как можно беззаботнее ответила я и, создав на лице глупую широкую улыбку, поковыряла в носу.
  -Угу, - задумчиво проговорила женщина, подвигала черными сросшимися бровями и пристально осмотрела меня с ног до головы, наверное, на предмет спрятанных мешков с книгами. Хорошо, что она не видела, как я появлялась из одной недалекой комнаты, а то бы полетела к хвосу моя конспирация. - А ты случаем, книги свои, собрание ваше курсовое, каникулярное, не забирала сегодня в библиотеке?
  -Что вы, Агриппа Дбарровна, - удивилась я, отвлекаясь от притязательного осмотра собственного пальца и ненароком обтирая его об стену. - Так я ведь давно уже их брала, вместе с Томой мы к вам ходили, дня три как!
  По колющей глаза правде, ходила Томка одна. Я никуда, в отличие от некоторых, вскоре не уезжала и соответственно имела доступ к библиотеке хоть когда, и поэтому отбывала своеобразную алогичную повинность, записывая нас в очереди на сдачи зачетов и диалогальные семинары по самостоятельно отработанному материалу. 'Сейчас бы отовраться, а потом...' - именно поэтому думала я. 'А потом она проверит свои записи!' - взвывало во мне нечто пессимистичное. 'А потом, если что, Сматия сдам, не все же мне одной страдать, вдвоем все одно отрабатывать веселее', - низменно додумала я на все и этим успокоилась. Но в голове все равно всплывала такая неприглядная картина: на фоне библиотечных стеллажей - огромная гора из самых тяжелых книг (тех самых, с постаментов), гору с полубезумным видом в позе победителя попирает Сматий, а из-под горы алым пятном явственно расплывается кровь, и нога торчит такая, в моей обувке, и еще подергивается. Варианты подписи под картиной: грозно-патетическое 'Возмездие свершилось', уютно-обыденное 'На отработке' или такое, жизненно-философское - 'Бесславная доносчичья кончина'.
  -А как оказалась здесь? - продолжился допрос, впрочем, уже более мягким тоном. Кажется, обманный фортель сработал, 'кончина' отменяется. - Я туда ходила, обратно почти сразу иду - тебя не видела.
  -А я по всем корпусам гуляю. На второй этаж вот ходила, сверху спустилась по дальней лестнице, - я для наглядности помахала сразу обеими руками вдаль по коридору.
  -Ну-ну, - библиотекарша, погрузившись в свои мысли и будто уже позабыв о моем существовании, потрепала меня по голове огромной сухой теплой ладонью, и затем двинулась далее, явно беря прямой курс к себе в библиотеку. Поджидая, пока она уйдет из коридора и еще немного подальше, я добрела почти до противоположного конца коридора, а потом, оглянувшись, одной стремительной, но бесшумной рысью перебежала обратно к нужной мне комнате.
  Я постучала в дверь и, приоткрыв, заглянула внутрь.
  -Сматий, книги! - успела шепнуть, прежде чем мне в лоб прилетел остаток выдавленного пирожка. - Ай! - пискнула я и, быстро сцапав мешок за горловину, выскочила обратно в коридор. И только я развернулась, чтобы направиться в свой корпус, как откуда-то сзади раздался зычный голос:
  -Варвара! Я так и знала - это ты!
  Я оглянулась и испуганно охнула - оказывается, библиотекарша, наплевав на свои хваленые моральные устои, абсолютно несвойственным ей подлым образом затаилась за углом коридора, откуда и подглядела за мной. Не дожидаясь, пока она совсем выдвинется из-за угла и доберется до меня, я на заплетающихся под тяжестью ногах припустила по коридору, благо перекрыт был путь не к отходу, а обратно в библиотеку, в которую я теперь ни ногой. Пока там еще кто-нибудь что-нибудь не сломает. Или ему не сломают.
  -Стой!! - заорала библиотекарша, не ожидавшая подлого побега от уже, казалось бы, разоблаченной личности. - Ведь теперь я знаю!
  Я знала, что она знала. И надеялась только на нашу дверь.
  
  Посему по большей части своего свободного времени я и окапывалась в комнате. Пробежки мои до туалета и до столовой достойны были войти примерами в учебники по конспирации и разведывательной тактике, но описывать и вносить туда сию позорную главу моей истории было некому, так как, чтобы отслеживать, меня надо было все-таки сперва обнаружить, а скрытничала я просто мастерски. На следующий день я готова была завыть волком от безделья. В городе без денег и без Тамарки мне слоняться не особо хотелось и моглось. И так как даже простое шатанье по школе мне было ограничено банальной жаждой жизни (если библиотекарша лично не заловит, так, небось, дошлый от страха собственного разоблачения вещун Сматий сыграет на опережение и как-нибудь подстроит нашу с ней встречу), то вполне закономерно, что к вечеру в моей голове созрела одна сумасбродная мысль. Сегодняшним пышным балом заканчивалась череда коронационных мероприятий. И, разрази меня череда сессионных пересдач, я собиралась на него наведаться! В конце концов, у меня в распоряжении было столько прекрасных платьев, что моя девчачья душа невыносимо мучалась и терзалась тем, что некуда их надеть (примерки у зеркала не в счет). Однажды опробованный, тайный путь во дворец уже не казался мне столь страшным, а Ладмировый кулон, помогающий беспрепятственно проникать в подвал, все еще был при мне. Все эти обстоятельства словно сговорились меж собой и нашептывали гнусавыми голосками у меня в голове: 'Варвара, давай, тебе же ничего не стоит...' И победили таки.
  Платье я выбрала парчовое серебристое с многослойными юбками из тонкой и чуть шуршащей, как легкий дождик, материи. Парча переливалась, играя в бликах света рельефами резкого цветочного орнамента. Верх, бывший когда-то массивным и начисто срезанный мною же самой в порыве портновского вдохновения, представлял собой не что иное, как корсет, намертво соединенный с юбкой и открывающий плечи и глубокое декольте.
  Однако без Тамарки я столкнулась с такой трудностью, как самостоятельная шнуровка этого элемента дамского гардероба. То есть зашнуровать-то я могла, вот только недостаточно туго, отчего мой торс болтался в нем как ложка в стакане. Попыхтев какое-то время, и посокрушавшись о невозможности изворачивать руки по способу кузнечиковых коленок, я на время оставила тщетные попытки.
  Достала из закромов шкафа босоножки, купленные к окончанию Ступени. Они были на довольно высоких каблуках и выполнены из тоненьких серых ремешков, перехваченных изящной серебристой пряжкой, в общем, идеально подходили под наряд. Надела на шею Ладмиров амулет, он, в отличие красного артефакта из Хольего укреня, у которого цепь мне была длинной до пупа, вполне мог сойти за обычную подвеску-украшение. Я взглянула на себя в зеркало и неуютно повела плечами - чересчур много тела было обнажено, что было непривычно после целомудренных школьных мантий и учебных строгих облачений. Вслед за босоножками свет увидела их одногодка - прямоугольная накидка на плечи из прозрачного белого шелка с кисточками на конце. С косметикой я в отличие от Тамарки была на 'Вы', поэтому просто подвела очи черным и подкрасила губы красным. Волосы завила нагретыми на огненном шарике щипцами на крупные локоны. Критически присмотрелась в зеркало.
  Внешность у меня, по моему мнению, довольно заурядная - невысокий рост, прямые (на самом деле из-за постоянного ношения косы они всегда волнистые) темно-русые длинные волосы, чуть раскосые распахнутые карие глаза с черными прямыми, как стрелы, ресницами; черные брови, которые моя Тамарка отчего-то нахваливает и называет 'соболиными'; прямой носик (и вовсе он не длинный, это все преломление света!), лицо по форме кажется округленным из-за скул. Губы - абсолютно мамины, с лукаво приподнятыми уголками, довершают мой скромный целомудренный облик. Из-за этой лукавости в Ступени мне говорили, что я похожа на человека, задумавшего захватить мир, ну или, по меньшей мере, с минуты на минуту совершить какую-нибудь пакость. И если первое я не воспринимала всерьез, то насчет второго порой стала подумывать, наверное, это и предопределило склад моего ума, какой-то пройдошливый и ненормально изогнутый.
  Подобная сегодняшней экипировка, наверное, смогла бы украсить и Труля Шлисовича, поэтому я в принципе осталась довольна. Послала воздушные поцелуи своему отражению, затем по очереди приняла выгодные и кокетливые позы, какие всегда есть в запасе у каждой девушки. И вот все было приготовлено, оттягивать момент больше было нечем. Я осталась одна на один с незатянутым корсетом.
  Один шнурок я схватила зубами, другой, лежа животом на кровати, тянула изо всех сил вбок. Когда раздался стук, я прекратила пыхтеть и невнятно промычала:
  -Кто там?
  И только когда постучали во второй раз, я глянула по направлению стука - в окно. Выплюнула шнурок и поднялась открыть форточку.
  -Мог бы хоть раз войти как нормальный человек, через дверь, - пробурчала я вместо приветствия. - В школе сейчас все равно никого не осталось, ты бы не привлек излишнего внимания.
  -И пропустить такую сцену? - Ладмир весело кивнул на кровать, с которой я только что поднялась. - Да ни за что!
  Я засопела:
  -Охаверник бессовестный!! Скоро дойдет до того, что я на окна ставни навешу.
  -Позволь тебе помочь, - улыбнулся Ладмир и, мягко развернув меня за плечи холодными руками, схватился за шнурки. Потом сразу выпустил их и, дотянувшись до шпилек на полочке возле зеркала, ловко заколол мне волосы наверх, после чего опять взялся за шнурки. Я глянула в зеркало и решила, что, пожалуй, так и оставлю волосы убранными наверх - сразу красиво подчеркивается шея.
  -Мужчины плохо затягивают корсеты, - разглагольствовала я, - обычно боятся сделать больно и тянут недостаточно туго... Хххо-о-о-о, - я задышала мелко-мелко, как собачонка после пробежки, и задушено прошипела: - Или чересчур туго, потому что у них силы немерено и мозгов с горох.
  Тамарке, чтобы довести меня до такого полуобморочного состояния, приходилось пыхтеть полчаса, дотягивая шнурки по волоску и практически упираясь ногой мне в зад.
  -Достаточно? - осведомился откуда-то сзади Ладмир.
  -Да, - шепнула я, стоя на цыпочках (будто это хоть сколько-то могло подсобить в заборе воздуха в грудь!), потом вспомнила, что мне предстоит еще путь по катакомбам, и пискляво добавила: - Можно самую чуточку ослабить, - и Ладмир стал завязывать шнуровку на аккуратный бантик, а я принялась на пробу, по чуть-чуть выдыхать. Чуточку выдохнула, и всё - воздух в легких закончился. Потом немножко вдохнула. Корсет затрещал, а я пугливо замерла - предел обнаружен - и поделилась основными впечатлениями: - Мне кажется, я теперь знаю, что чувствует муха после мухобойки. Ну, знаешь - такое ощущение, будто кишки собрались сбежать через рот.
  -Ну и какие планы на вечер? - поинтересовался у моего отражения Ладмир, стоя позади и продолжая поддерживать меня за ставшую осиной талию.
  -Да так, никаких, - пошаркала ножкой я. - Молочка попить, почитать немножко перед сном.
  -А это у тебя, значит, такая домашняя одежда? Или ночнушка?
   'Нижнее белье', - раздраженно подумала я.
  -Да знаешь, - я забегала глазами, - забыла постирать одежду, не ходить же в грязном, дай, думаю, одену...
  -Ага, - не стал спорить Ладмир. - А то я уж подумал, что ты собралась на последний Имперский бал, посвященный коронации.
  Я натужно рассмеялась:
  -Да нет, как ты мог такое подумать! Кто я такая, чтобы меня на него пригласили?
  -А мы бы неплохо смотрелись там вместе, - задумчиво выдал Ладмир. Я вслед за ним присмотрелась к нашему совместному отражению в зеркале. Ладмир, выше меня на целую голову, шею и еще два вершка1 [1Это, конечно, утрирование, но вообще, если есть знакомый палач, то рост спутника - дело весьма относительное], хоть и не изменил своему любимому черному цвету, выглядел представительно в элегантном костюме и черной личневой шелковой сорочке.
  -А ты куда так разоделся? - прищурилась я, подбоченившись как сварливая жена. - Поди на Имперский бал?
  -Не-ет, - он сделал возмущенный вид, - как ты могла про меня так подумать? Чтобы я и на бал? Я иду по бабам!
  -А, - выдохнула я, - тогда ладно.
  Вампир невзначай добавил:
  -Ты первая из моего списка.
  -Что-о? - задохнулась возмущением я и стиснула кулаки. Но разве того, кто умеет бегать по потолку, так запросто догонишь? И замахнулась на него кулаком. - Ты пошипи мне еще, муха потолочная!
  -Извини, иногда само вырывается, - обвиняемый наморщил нос. - Кстати, можно мне получить назад свой амулет? - глядя мне сверху в декольте на голубой металлический кулон (или не на кулон?!), висевший на шее, попросил Ладмир.
  -Э-э-э, - запаниковала я. - А он тебе очень нужен? Ты же говорил, у тебя есть еще один. Ты не мог бы мне одолжить его дополнительно на один день, потому что... м-м... для того... Он мне так сильно нравится, что мне нужно морально подготовиться к расставанию с ним!
  Ладмир покачал головой:
  -Нет, пожалуй, только из-за этого я не смогу тебе его оставить.
  Я заломила руки.
  -Ну тогда для того, чтобы... э-э-э...
  -Так для чего же? - с приторным вниманием уточнил Ладмир. Я поникла головой и созналась:
  -Да, ты прав, я хотела пробраться на Имперский бал. Без приглашения.
  Ладмир расхохотался и ничего не сказал, а я заподозрила, что он все понял с самого начала и по своей гадкой привычке вытягивал из меня признание.
  -Кстати, как все прошло на коронации? - вампир сменил тему и спрыгнул на пол. - Ты выиграла спор?
  -Длинная история, - я махнула рукой и присела на кровать, собираясь ее рассказать.
  -А если коротко?
  -Скорее всего ты не получишь своих процентов.
  -Ясно, - кивнул Ладмир. - Остальное доскажешь потом, потому как мне пора и я просто заходил поздороваться. Кстати, ты в курсе, что бал, на который собралась - это бал-маскарад?
  С этими словами он и вылез в форточку. Я задумалась, уперев одну руку в бок и другой схватившись за подбородок. В мешок с босоножками и накидкой отправилась единственная маска, бывшая сейчас в моем распоряжении - довольно реалистичная маска черта, сделанная Тамаркой год назад.
  Со вздохом натянула поверх старое платье, отчего его относительно плотный низ раздулся колоколом, а легкие нижние юбки парчового платья сморщились, как дно шляпки у гриба. Влезла в теплую обувь и, накинув курточку на рыбьем меху, отправилась в подвал. Время было вечернее, сытое, большинство ребят сидели по комнатам, поэтому я никого не встретила. До территории дворца я добралась без проблем. Путь в этот раз мне показался короче то ли оттого, что был уже мне знаком, то ли оттого, что я проделывала все это не на спор и не боялась так. Поднялась по уходящей вверх квадратной трубе, проникла в высокий узкий каменный тоннель. Здесь я сняла с себя куртку и верхнее платье, грязные рукавицы, переодела обувь. После бала я намеревалась выбраться из дворца через ворота, строя расчет на том, что выйти с территории мимо Охранников гораздо легче, чем войти или, в крайнем случае, придумав легенду, напроситься в чью-нибудь карету, а, оказавшись на улицах города, удрать из нее. В общем, план был оформлен смутно, и большую часть в нем занимала импровизация.
  Верхнюю одежду и особенно обувь мне нельзя было оставлять в тоннеле, а необходимо было на время бала оставить где-то во дворце, где именно - это я намеревалась спросить у слуг. Для этого мне и необходимо было сразу предстать перед ними светской львицей, чтобы небрежно поинтересоваться, где, дескать, гостям верхнюю одежду покидать.
  Насчет Мирит, чьими апартаментами намеревалась опять воспользоваться, я нисколько не волновалась: молодые девушки как правило приходят на балы вовремя. Церемония уже должна была официально начаться, а комната ее на ключ не закрывалась. Я проведала, что дворцовым ключником это для порядка делается только тогда, когда в гостевых покоях никто не живет. (Считалось, что во дворце Императора любой гость мог чувствовать себя в безопасности, а также не волноваться за сохранность имущества.) Но все равно рисковать, переодеваясь в ее будуаре, мне не хотелось, поэтому я предпочла лучше потом просто отряхнуться от пыли, нежели быть застигнутой врасплох (и боюсь, на этот раз трюк с домовым не выглядел бы правдоподобным).
  Я оправила складки на юбке, спрятала палочку вертикально в декольте, подхватила маску и сумку с вещами (верхней курткой и весьма нечистою мятлью, об которую я еще и руки вытерла) и поцокала каблуками по каменному полу по направлению к тупику. Однако далеко не ушла.
  Неожиданно кусок стены в каменном тоннеле зашевелился и с тихим шорохом стал впадать в стену. Это было очень похоже на то, как открывался лаз в спальню Мирит. И по размеру один в один и по способу открытия. Вход еще в одну комнату? Или тайный ход в тайном ходу? Я была заинтригована. В голове мелькала назойливая, как полуденный овод, мысль, что лучше бы мне уходить по добру - по здорову, потому как должен быть еще и кто-то, кто этот лаз открыл. Я отмахнулась от голоса разума тем, что надела на себя маску, чтобы не быть впоследствии опознанной. И присела на корточки, с любопытством вглядываясь вглубь. Внутри проема, явно намереваясь перебираться в мой тоннель, кто-то сидел на корточках. Над плечом его плавал магический светлячок. Помещение, в котором находился незнакомец, очень напоминало коридор, в котором пребывала я. Какую-то долю секунды мы недоуменно смотрели друг на друга. Упорхнувшее первое любопытство оставило вместо себя панику и ужас. Я заорала дурниной, незнакомец тоже завопил низким мужским голосом. Шарахнулась в сторону от проема, судорожно соображая, что делать, чужак тоже не спешил со мной пообщаться и то ли уполз восвояси, то ли продолжал сидеть в смежном коридоре, во всяком случае, лаз был открыт, пока. В голове билась разбуженной крылатой мышью истеричная мысль: 'Это за мной! Они вычислили меня! Как-то узнали, что я решила пробраться на бал без приглашения!' Потом встрял голос разума: 'Ага, то-то он сам закричал как резаный. Или может быть это такой новая тактика у Охраны - оглушить преступника своим криком?'
  Я осторожно присела и, наклонив голову, медленно, одним глазом заглянула в проем. Там сразу раздались шорохи, сдавленная ругань и я разглядела, как фигура, которая в этот момент, видимо, делала аналогичную попытку заглянуть в мой проем, порывисто отшатнулась и села на зад. Я одним глазом продолжила настойчиво изучать незнакомца в тусклом свете его магического осветительного прибора. На вид лет двадцать, довольно высокий, хотя в сидячем положении не сильно разберешь, благородное широкоскулое лицо с высоким лбом и квадратным подбородком, голубоглазый, чуть длинные светлые волосы цвета меда, одет в коричневато-бежевый сюртук и такого же цвета брюки. В следующее мгновение меня привлек его браслет - прозрачный, темно-бежевый, розовато посверкивающий отшлифованными гранями бусин. Он поразительно напоминал пилирит - ужасно редкий и дорогой минерал, служащий универсальным преобразователем магии. В волшебных палочках его было буквально по пять-десять крошек-гранулок (у маститых и богатых магистров доходило до тридцадцати-сорока). Да нет, невозможно: такие браслеты были только у членов императорских семей или у первых в очереди наследников по родственным линиям. И, конечно, я тут же заметила проблеск чего-то серебристого в его волосах. И шокировано зажала себе (точнее маске) рот ладонью - это был витой обруч - корона принца.
  Как я могла его не узнать, когда самолично присутствовала на коронации? Да очень просто - не до того мне было, чтобы всяких там принцев и императоров разглядывать! Да и не ожидала я как-то встретить принца правящей династии в секретном заброшенном (ррр, Ладмир - врун!) тоннеле в момент тайного проникновения в его же дворец.
  -Ваше?.. Это самое... в смысле вели... высоччство? - промямлила я и попыталась сидя на корточках отвесить учтивый поклон и по-придворному подмахнуть рукой, чуть не прободав лбом пол от излишнего рвения.
  -Кто ты? Ты человек? - настороженно поинтересовался молодой человек. Я вспомнила, что все еще нахожусь в маске. Неудивительно, что он так заорал! Меня бы на его месте вообще, наверное, выносили бы на носилках в нервном одеревенении от пережитого испуга. Рука опять потянулась ко рту - на этот раз зажать прорывающийся наружу хохот. Уж не знаю как, но я удавила в себе неучтивое по отношению к сыну монарха проявление.
  -Да-да, - быстро отозвалась я, потом подумала, чем мне это грозит, и немного подкорректировала признание. - То есть, нет! На мне заклятие! Я не могу снять маску. Если я ее сниму, то умру.
   '...Или на пытках у инквизиторов, или в тюрьме, или на плахе или, что самое ужасное, от раскаяния в кабинете директора', - мысленно продолжала я.
  -Что ты здесь делаешь? - более твердым голосом спросил принц, потихоньку приходя в себя и заново наводя рычаг хода, который предпринял попытку самолично закрыться. 'А ты?' - чуть не проболталась я, и спешно напустила на себя грусть.
  -Уповаю на вашу милость, - я сделала очередную неудачную попытку поклона, отчего казалось, будто я просто судорожно заглядываю в проход, после чего, отчаянно ругаясь сквозь сжатые зубы, переползла в его коридор. Принц глянул в декольте, столь удачно для этого расположенное, затем на маску, и отполз подальше, явно подумав, что под маской лицо может от маски не сильно-то и отличаться, после чего поднялся на ноги. Я тоже встала в полный рост. На каблучках статному принцу я не доходила до подбородка. - Мне нужно побывать и потанцевать на настоящем балу, потому что это, возможно, развеет заклятье. Но меня не пригласили, - я горестно вздохнула.
  -А должны были? - прищурился проницательный принц.
  -Нет, - совсем уж пригорюнилась я, - поэтому мне и пришлось пробираться тайными тропами.
  -Тайными тропами? Какими? Как ты очутилась здесь? Я думал об этом тайном ходе никто не знает, - оживился принц.
  -Я не знаю, - ляпнула я первое, что пришло в голову, но, глядя на нахмурившуюся физиономию монаршей особы, поспешила объяснить: - Это все заклятие! Из-за него я забываю все, что происходило пять минут назад, кроме того, что должна избавиться от него, пробравшись на бал.
   'Ну, Ладмир, морда ты вампирья, с тебя причитается', - злобно думала я.
  -Ладно, тебе на бал, мне на бал, пошли, - вздохнул принц и полез обратно в мой тоннель. Пришлось следовать за ним. - А хоть имя-то свое ты помнишь?
  -Ва..., - тут я вдруг вспомнила о конспирации. - Ва..., Вава - вот мое имя.
  -Какое странное имя, - вдумался принц. А я пыталась вспомнить, как же зовут его. Ариташ? Акиомах? То, что начинается на 'а' - это я помнила. К сожалению, на этом точность моих познаний заканчивались. Никогда особо не интересовалась политикой и всем, что ей сопутствует, так, знала основные вехи, насыщающие давнюю и не очень историю - сейчас готова признать, что это было мое упущение. По понятным причинам спрашивать принца про его имя было не совсем удобно и безопасно для жизни (а-ну как озлится?).
  -Ваше высочество? Позвольте мне утолить свое любопытство, задав один нескромный вопрос?
  -Задавай, - отмахнулся принц.
  -А чего такое вы делали в этом тоннеле?
  -Шел на бал, - невозмутимо отозвался принц.
  -Да-а? - удивилась я.
  -У двери в мои покои такое столпотворение из гостящих здесь барышень, желающих сопроводить меня на церемонию, что, признаюсь, я малодушно удрал через тайный ход. Если честно, когда я вас увидел, то сперва подумал, что все, и здесь подкараулили. Но когда глянул на лицо, то уже перестал быть в этом так уверен. Знаете, в полумраке потайного коридора ваша маска выглядит ужасно реалистично.
  -А о чем вы подумали? - захихикала я.
  -Вот и смерть моя пришла, - усмехнулся принц. - Я от растерянности даже магией не сообразил воспользоваться.
  Принц притормозил задолго до конца тупика, я по инерции чуть не уткнулась носом ему в спину. Потом он присел, ощупывая стену руками, я растерянно топталась поблизости.
  -Ага! - принц потянул за найденный рычажок. Уже видев один неизвестный мне отсек тоннеля, я не особо удивилась, поняв, что он здесь не один. Мы проползли в образовавшееся отверстие и оказались позади массивной скульптуры в глухом закутке-нише, которой оканчивался последний поворот коридора.
  -Наверное, пора, - принц достал из кармана черную маску-бабочку и завязал на глаза.
  -Мы идем сразу в бальную залу? - поинтересовалась я, семеня рядом с размашисто шагающим принцем. - А то мне необходимо где-то оставить свои вещи, - я лихо взмахнула мешком под подбородком молодого человека.
  Принц увернулся от летящего в челюсть имущества, молча изъял у меня котомку и мимоходом вручил одному из слуг, приказав отнести в гардеробную. Члена императорской семьи здесь узнали и в маске (неужели по короне?) и бросились исполнять его приказ.
  Где еще можно увидеть столько красиво и нелепо одетого народа, как не на балу маскараде? Мои глаза как у заморского зверя хамемелона стали жить и вращаться независимо друг от друга, стараясь рассмотреть все и сразу.
  Отчего-то я совершенно не подумала о том, что появление принца, которого, несмотря на его маску, разумеется, все сразу узнали, вместе с таинственной незнакомкой привлечет ажиотажное внимание. И все эти пираты, экзотические тигры, волки, разбойники и восточные шахи глазели на меня с не меньшим интересом, чем я на них.
  Кстати, женщины на балу беззастенчиво пользовались тем, что их лица закрыты масками и компенсировали сие обнажениями различной степени тяжести, так что я со своими плечами и глубоким декольте выглядела очень даже целомудренно. Эпатировала присутствующих почему-то только моя маска, которую вкупе с элегантным женственным платьем и принцем сбоку один местный нищий в лохмотьях и с золотым портсигаром, торчащим из кармана, назвал интригующей и будоражащей воображение. Я развеяла его наверняка непристойные фантазии возмущенным заявлением, что нет на мне никакой маски, и я просто не выспалась, после чего, оставив хихикающего принца наедине с огорошенным оборванцем, двинулась блуждать по зале, успев услышать, как прозвучало слово 'Акимарх' - и вспомнила, что именно так зовут принца. Успела выпить бокал вина и урвать две малюсенькие закуски с подноса пробегающего мимо подавальщика, когда после церемониальных плясок со сменами партнеров площадка освободилась для вольных парных танцев. Во время этого я старательно пряталась, таилась и перебегала от одной широкой спины за какую-нибудь группу гостей от зверинца, намеревающегося непременно познакомиться с протеже принца (каковой они меня простодушно посчитали) поближе. Все эти назойливые люди отказывались понимать, что я здесь инкогнито. Я как раз стояла, привалившись к колонне с задней стороны, и подглядывала за публикой в зале и парой знакомых ученических лиц (несущих почетную вахту по дальним углам залы) с одной ее стороны и думала, что наконец-то нашла себе приличное укрытие, когда сзади раздался голос.
  -Ну как ваше заклятие, Вава? Уже прошло?
  Я вздрогнула от неожиданности и обернулась к принцу:
  -Я не уверена в этом, - уклончиво пробормотала я и попробовала, распластавшись по колонне, неприметною змеею переползти на другую ее сторону. Вино слегка ударило мне в голову, я сразу вспомнила бесшабашное веселье с Тамаркой и парнями и взгрустнула по своим друзьям, в таком ностальгическом настроении быстро устала от навязчивости местной публики и сейчас желала променять бал на сидение в комнате и чтение книги про эфирных духов.
  -Может быть, танец поможет вам окончательно победить заклятие? - он протянул мне руку.
  -В любом случае снимать маску до окончания бала я не намерена, все-таки это бал-маскарад. С моей стороны это было бы так же нелепо, как надеть шубу в бане, - отрезала я недопустимые намеки, но приглашение приняла. Если я когда-нибудь смогу об этом рассказать Тамарке - она умрет от зависти!
  -Хотя нет, знаете, я передумала, - вспомнила я на полдороге к танцполу и попробовала удрать. В отличие от Ладмира Акимарх такой непостижимой перемены настроения и прыти от меня не ожидал, поэтому вывернуться из его рук мне удалось, но дальше принц довольно быстро выловил меня за руку и перенаправил обратно в середину залы. Успей я добежать до колонны - шиш бы он меня от нее оторвал, но на нас смотрели люди, и устраивать сцены препирательства и демонстративного усаживания на пол было неудобно. Я якобы случайно наступила принцу на ногу и прошипела: - Я не умею танцевать!
  -Это не так сложно, как кажется, - принц скорбно поглядел на отдавленную конечность. - Я поведу, а вам нужно лишь подстроиться под мои движения.
  Звучала музыка, мы кружили по залу. У меня получалось неплохо, но для собственного эгоистичного развлечения я на каждом четвертом повороте по площадке мстительно оттрамбовывала принцу ноги и жутко радовалась, когда он при этом кривил рот, однако молча делал вид, что ничего не произошло. Принц в тщетной попытке отвлечь меня от моей забавы поведал о курьезе, произошедшем сегодня, когда один из гостей нарядился друидом и, увидев еще двоих посетителей, выбравших подобный наряд, закатил скандал насчет того, что это он первым придумал облачиться подобным образом и заявлял об этом во всеуслышание, поэтому требует, чтобы они как честные люди переоделись и не мешали ему блистать. И в итоге оказалось, что придирался он к настоящим друидам, посетившим бал-маскарад, но не пожелавшим облачаться в костюмы...
  
  

Часть 4. Кто, если не мы?

  

- Эй, Брейн, чем мы будем заниматься сегодня вечером?

- Тем же, чем и всегда, Пинки: попробуем захватить мир!

Сцена из спектакля 'Пинки и Брейн' бродячего кукольного тетра

  
  

Время - конь, а ты объездчик; мчись отважно на ветру.

Время - меч; стань крепкой клюшкой, чтобы выиграть игру.

Некто Рудаки

  
   В это же время на пятачке, скрытом высоким голым кустарником и деревьями в саду, на который выходили окна бальной залы, в которой проходил Имперский бал-маскарад, последний из серии мероприятий, посвященных коронации ...
  
   Ладмир мягко прокрался по занесенной снегом территории сада, застыл за спиной у человека, склонившегося над землей, словно журавец с бадьей над колодцем. И отпустил артефакт поисковика, крупный блекло-фиолетовый камень скользнул на цепочке под рубаху, холодя кожу. За ненадобностью. Он нашел того, кого искал. Унаследованное от вампиров зрение позволяло ночью видеть как днем, дыхание было редким, как и всегда в измененном состоянии. Воздух изредка косматился, выпирал, превращаясь от дыхания в пар, похожий на взъерошенных песёнков, но холода Ладмир практически не ощущал, хоть и был одет лишь в черный костюм и рубашку. Каждая частичка его тела была сродни живому железу.
   Крупный плотный мужчина в тулупе из дубленой овчины, потертых равдуговых шароварах и мощных сапогах суетился над странным пятиугольником, размашисто нанесенным чем-то зеленым прямо на снег. На склоненной голове можно было разглядеть отросшие черные кудрявые волосы, крупные черты лица, напряженно сжатые губы и удлиненную бородку, черными спутанными кольцами подпрыгивающую на вороте одежды, когда незнакомец бормотал что-то себе под нос.
   -Мазвий, - негромко позвал он его. В голосе чувствовалась горечь. Мужчина порывисто поднял голову.
   -Ладмир, старый чертяка, - раздвинулись в улыбке его губы. Но черные глаза оставались настороженными и холодными как просыпанная сажа, вмерзшая в лед, ни одна морщинка возле век не проявила себя радушным лучиком. - Что-то ты совсем не рад меня видеть!
   -Я полагал, ты мертв. Что ты здесь делаешь?
   -А ты? - переспросил Мазвий.
   -Я знаю, ты что-то задумал и подозреваю, что это как-то связано с Императором. Зачем тебе понадобился кридой?
   Мазвий громогласно расхохотался, не ослабляя внимания и держа собеседника цепким взглядом.
   -Умненький мальчик! А ты совсем не изменился - всегда любил лезть не в свое дело.
   -Что это? - Ладмир кивнул на широкий пятиугольник.
   -Неужто не догадываешься? - удивился Мазвий и сделал пару пассов волшебной палочкой. Зеленые линии замерцали мертвенным светом. - Это воронка пространственного телепорта.
   -Но на территории дворца внутри охранного контура телепорты не действуют, - напряженно отозвался Ладмир, чувствуя, что правда, которую он сейчас услышит, ему не понравится.
   -Да что могут ваши тщедушные архимаги против меня! О, демоны ведают, насколько тупы эти самовлюбленные болваны! Создать такую мощь, как контур и не озаботиться укрепить его слабое место - ворота! Тут-то мышка-телепортушка - ап! - и проскочит! Кто-то входит - а сила контура снисходит в упадок в этом месте, он там мягонький, рыхленький, как драконье дерьмецо. Ведь ты же еще помнишь, что это такое? - он засмеялся.
   Ладмир попытался пропустить замечание мимо ушей, но мысли, встрепленные видением противника из прошлого, сложно стало удерживать в узде. Минувшее напомнило о себе - и будто даже сквозь века повеяло той дикой вонью, через которую пришлось отходить с одного из заданий, оказавшемся смертельно опасной ловушкой, выхода из которой не предвиделось, но на практике один все ж сыскался.
   -Ты все равно тогда больше испачкался, - тихонько пробурчал параллельно удивляющийся собственной уязвленности вампир, Мазвий сбавил смех, стараясь расслышать реплику. - И что? Контур даже на воротах все равно остается контуром. Телепорт - телепортом. Один разбивается о другой. Подзабыл? Подрастерял сноровку? Я смотрю - одиночество не пошло для тебя на пользу.
   Взгляд задетого Мазвия стал горящим, как разворошенные угли. Сейчас он очень походил на умалишенного и фактически орал, брызжа слюной:
   -Для меня! Для меня нет ничего невозможного!! Это новый вид телепорта - со скачковым преобразователем, такой без проблем пронизывает любой контур. Если уж я сейчас как никогда близок к созданию Артефакта безграничной власти, то за пределом контура для меня не составит проблем создать телепорт хоть на другую сторону планеты!
   'Ох, черт меня укуси! Опять эта дрянь всплыла!' - вампир мысленно поставил галочку рядом с одним из своих уже мелькавших неопределенных подозрений.
   -И ты собрался похитить Императора с помощью телепорта? Вас ведь все равно отследят и найдут - дальность разовых телепортов ограничена и даже меньше, чем у направленных систем телепортов. И тебе это известно. - Ладмир хотел не только выяснить планы Мазвия, но, возможно и отговорить этого человека, которого знал так давно, от совершаемого безумия. Ведь именно из-за создания этого артефакта, требующего при своем сотворении применения запретной магии, много лет назад произошло столько зла! 'Его бы голову - да в мирных целях...' - помечтал Ладмир.
   -Ты ничего не знаешь, глупец! Все вы глупцы! Кругом глупцы!!! Для чего мне лишние проблемы и шумиха с похищением только что коронованного Императора? Мне вполне хватит его сынка, в котором течет кровь Императора, и прошедшего обряд коронации! Ну погорюют насчет него немного родители, да и утешатся. В конце концов, не такой уж я и бесчувственный - второго сына и дочь им как никак оставляю. А когда я наконец создам свой Артефакт - никакой Император и его архимагические псы мне будут не страшны.
   И он самодовольно рассмеялся, готовясь произнести коронную, почти осязаемо порхающую в воздухе фразу 'А сейчас ты умрешь!' и убить свидетеля, с которым он имел слабость поделиться своими планами и достижениями, невербальным заклинанием, уже клубящимся на кончике волшебной палочки. Но не успел. Заклинание улетело мимо вампира, начавшего движение чуть раньше и с нечеловеческой скоростью. Однако и для могущественного Мазвия, уже все подготовившего и вдруг понявшего, что его планы под угрозой, не составило труда за долю секунды привести в действие цепочку колдовства, где каждое предыдущее заклинание запускало последующее...
   Воронка телепорта полыхнула зеленым, и в контуре света, излучаемого ее гранями, возникли и тут же исчезли две фигуры, стоявшие близко друг к другу, как одна. Мазвий шагнул в телепорт, который уже начал осыпаться и гаснуть. Ладмир с отчаянным кличем прыгнул ему на спину. Занесенный снегом сад опустел, лишь на пятачке, скрытом деревьями, еще какое-то время оставались зеленые крупинки, образующие смазанный пятиугольник, и которые понемногу белели, сливаясь со снежным покровом. В бальной зале, соседствующей с этим участком сада, сначала воцарилось затишье, а потом помещение заполнилось паническими криками и удивленными возгласами.
  
   Ничего не поняла: только что вальсировала с принцем, подпрыгивая воробьем, когда он старался отомстить и тоже отдавить мне хотя бы один палец на ноге (я, вереща, что решительно не желаю иметь вместо ног расплющенные ласты, нагло висла на цесаревичьей шее и поджимала ножки). Потом в глазах на несколько секунд полыхнуло зеленым, а после на органы зрения навалилась тьма. Я аж перестала дышать, сперва подумав, что у меня зенки лопнули. Но боли не было, и разум осветила догадка, что просто в этом месте темно, как в саркофаге. Левую руку что-то удерживало над головой, аналогичной ногой тоже пошевелить не получалось. Я, почувствовав рядом чье-то дыхание, ужасно перепугалась, извлекла из декольте волшебную палочку и наколдовала огненный шар. Оказалось, что дышал по соседству со мной ни кто иной, как принц. Правую ногу и руку его, как и мои соответственно левые конечности, удерживали кандалы, вбитые в стену темной и мрачной небольшой пещеры. Было такое ощущение, что между нами по-братски поделили оковы, рассчитанные на одного пленника. Я сразу представила, что было бы, если бы кому-то достались только верхние, а кому-то обе нижних кандалы. Или крест накрест. Когда я зажгла свет, принц глянул по сторонам, вздрогнул и пробормотал:
   -Что ж такое, все никак не могу привыкнуть к этой маске.
   -Где мы? - поинтересовалась я, продолжая варьировать методы разделения кандалов на брудершафт, и глупо хихикая в особо несуразных моментах.
   -Понятия не имею, - сознался принц.
   -А разве это не было предусмотрено программой бала? - поинтересовалась я, начав волноваться. Принц одним красноречивым взглядом выразил все, что думает о моих умственных способностях, и смолчал. После чего свободной рукой стянул с себя маску. Я воздержалась от столь опрометчивого шага. После чего он переодел пилиритовый браслет на свободную руку.
   -Какие будут предложения? - разрубила я тишину.
   -Если ты насчет способов высвобождения из оков, то моих возможностей, - он потряс рукой с магическим атрибутом - браслетом, - конечно, хватит, чтобы справиться с железом, вот только я не думаю, что расплавленный или замороженный до хрупкости металл благотворно скажется на закованных в него конечностях, точнее на их дальнейшем наличии.
   -Это да, - согласилась я. - А если...
   Договорить я не успела. Массивная клепаная дверь в дальнем углу пещеры распахнулась, и внутрь ворвался крупный черноволосый бородач с большими навыкате черными глазами. Он удовлетворенно потирал руки, пока не увидал меня.
   -Это еще что за черт?
   Я не успела задуматься над степенью буквальности и фигуральности фразы, потому что заверещала:
   -А-а-а! Это он - наш похититель! - и стала лягать принца свободной ногой, побуждая к расторопности. - Убей его! Убей!
   Потом вспомнила про наличие собственной волшебной палочки и собралась по меньшей мере обездвижить негодяя хоть на какое-то время, но он колдовал гораздо быстрее вашей непокорной слуги - мои глаза против воли закрылись и сознание померкло.
  
   Проснулась я в темной пещере. Слабый отголосок света проникал сюда сквозь толстые прутья решетки, перекрывающей узкую щель вверху двери. Его хватило на то, чтобы понять, что эта пещера - другая и рассмотреть, что теперь кандалов на мне положенное количество штук, а именно два соединенных меж собой короткой толстой цепью наручника и их аналог, соединяющий ноги. Передвигаться в такой экипировке можно было только муравьиными шагами или прыгая, словно на забеге в мешках. Вдобавок от ножных оков к вбитому в стену кольцу тянулась не очень длинная цепь, ограничивающая радиус моего передвижения, словно у мухи на нитке. Палочки я при себе (что логично) не обнаружила, маска с лица тоже исчезла, как и накидка с плеч - обокрали сонную. Попыталась рассмотреть, где находится конец вытянутой пещеры, но он терялся во мраке. Я вольготно села на пол, благо его вокруг было в избытке, и стала думать о своем незавидном положении. Через час думанья я сломала всю голову, но пришла только к одному выводу - похищали принца, а я здесь оказалась случайно. Ну, кому я могла понадобиться? То, что меня не убили сразу, хорошо, вот только дальнейшая туманность моей судьбы меня очень волновала.
   В любом случае сидеть и ждать у моря погоды мне давно наскучило, и стала кричать, как заплутавший в лесу грибник, надеясь, что хоть кто-нибудь придет, если не на помощь, то хоть объяснить мне мои перспективы по жизни. Через пять минут и даже десять минут на мои крики никто не откликнулся. Я с горя попыталась разорвать цепи, издавая при этом натужные звуки, которые логичнее прозвучали бы из какой-нибудь укромной деревянной постройки с сердечком на двери. Затем попробовала протащить сквозь обхваты свои тонкие девичьи запястья. Тщетные надежды - зазора не было, будто их под меня ковали или же каким-либо образом подгоняли после пленения. После стала перебирать звенья цепи, надеясь разорвать одно из них и обрести свободу, но толстые, с мой палец, вытянутые кольца были непоколебимы. Перемычки между кандалами тоже слабины не выказали. Я в изнеможении привалилась спиной к стене, погремела цепями. Попробовала покричать, но на мои призывы к равенству и братству никто не отозвался. Я пала духом. В итоге последующий час апатично просидела на полу, воя надсаженным голосом все песни, которые только знала, и, стараясь попасть в такт, мелодично аккомпанировала сама себе грохотанием цепей. И тут в темном углу кто-то застонал. Я остановилась на полуслове и замерла, вслушиваясь в ту сторону и интенсивно покрываясь огуречными прындиками.
   -Кто здесь? - настороженно спросила я у темноты, ожидая в общем-то какого-нибудь ответа, типа 'Твоя смерть, а-ха-ха-ха!' или 'Никого. - А кто тогда говорит? - Ты. Вот что значит раздвоение личности! Ну, здравствуй, милаша!'.
   Темнота издала слабый шорох, потом звяк, будто железом скрежетнули по камню, а затем раздался хриплый голос:
   -Это я, Ладмир.
   Я так удивилась и обрадовалась одновременно, что вскочила и без промедления побежала в темноту. Но забыла про цепи. Меня рвануло за ноги и, беспомощно взмахнув руками, как гребец на заплыве, я растянулась на полу.
   -О-о-о, - проскрипела я, ощущая щекой холодный пол и не предпринимая попыток подвигаться. Чувство было таким, будто из меня попытались живьем выдрать позвоночник, и я могла поклясться, что стала на несколько вершков длиннее. - Что ты здесь делаешь, изверг?
   -Хм, дай подумать... Наверное, я сижу здесь в плену, - прозвучал саркастический ответ.
   -По бабам он собирался..., - сварливо передразнила я, с утиным покряхтыванием принимая сидячее положение. - Ты тоже прикован к стене, да? - уточнила я.
   -Да как сказать, тут все много серьезнее. Такие оковы, как у тебя, я бы разорвал в пять минут. На мне некая конструкция в форме креста, отчего я даже свой нос рукой почесать не могу. Она из ужасно прочного материала, который я не могу ни погнуть, ни резко переломить. И все это зафиксировано к стене примерно таким же образом, как к ней пристегнуты сейчас твои ноги, только намного короче. Видишь ли, тот человек, у которого мы сейчас гостим, к огромному моему сожалению, знает про мои необычные способности, и все предусмотрел.
   -А ты в курсе, что здесь происходит?
   -Да. Мазвий, очень могущественный маг, похитил принца для создания Артефакта безграничной власти. Я пытался ему помешать, но он смог меня оглушить каким-то заклинанием - и вот я здесь.
   -Артефакта? - прищурилась я. - Ты же говорил, что их уже никто не делает!
   -Почему? Делают иногда... специальные маги по спецзаказам. Но это к делу не относится. Мазвик помешан на его создании еще со времен Артефактного комитета. Когда стало понятно, что создание столь мощного амулета требует применения запрещенной магии, группу по его созданию быстренько свернули, дальнейшие изыскания запретили, а все исследования засекретили. Но это детище Мазвия, и он сейчас хочет довести дело до конца.
   -О-бал-деть! Так он тоже из вашего комитета, хвос ему вместо подушки! А что из себя представляет обряд?
   За дверью что-то загремело, заскрипел отодвигаемый засов. Я зажмурилась от яркого источника света, который внес вместе с собой вошедший. Оказалось, что это был огромных размеров магический светляк. Проморгавшись, я удивленно воззрилась на него. Это был даже не невнятно оформленный светляк, а лентохвостая птица, реалистично машущая крыльями, правда, состоящая из света. Чернобородый, заметивший мое удивление, довольно прогрохотал:
   -Что, нравится?
   Я захлопнула челюсть и презрительно поджала губы:
   -Подумаешь, да я лучше могу в сто раз. Вот вернете мне палочку, я, так уж и быть, покажу...
   '...Покажу, как меня в кандалы заковывать! Мерзкое чернобородое ископаемое!!! Тьфу!' - плевался и бушевал внутренний голос.
   -Ага. И не мечтай, девчонка, - небрежно бросил мне Мазвий и прошел к Ладмиру, которого я разглядела закованным в ту самую конструкцию, которую он мне описал. Я заскрипела зубами оттого, что злодей оказался не настолько глуп, как повествуют сказки.
   -Ну как? Не жмут, оковы-то? - самодовольно осведомился он у Ладмира.
   -Если хочешь убить, так убивай, - апатично отозвался Ладмир, отвернув голову в сторону.
   -Э, э! - ожила я. - Ты за других-то не вылезай, я, между прочим, еще бы пожила!
   -Ну что ты. Мы так давно не виделись. Как-никак старый знакомый. Я сделаю тебя свидетелем моего могущества. А уже потом убью. - Мазвий на мою реплику даже не ухом не дернул, наклонился и снял с шеи Ладмира целую гроздь разнообразных кулонов и амулетов, вытянувшихся на цепочках из-под рубахи, и с некоторым умилением добавил: - Прям как девица, честное слово. - Потом повертел в руках один из них - темно-фиолетовый камень и поводил им над вампиром, все так же глядящим в сторону. - Волшебные палочки ты, я гляжу, так до сих пор и не признаешь, да? Старая школа, - покачал головой Мазвий и направился к выходу. Однако, проходя мимо меня, притормозил. - Интересно, интересно. Это я, пожалуй, тоже заберу. Не возражаешь? - он наклонился надо мной, словно увлеченный садовод, собирающий урожай, и снял амулет из голубого металла. Пока я раздумывала, укусить мне его или нет, покуда его ладонь находится в непосредственной близости, и какие последствия я с этого поимею, Ладмир из своего дальнего угла задал вопрос:
   -Мазвий, вот ответь мне, невеже, зачем тебе понадобился кридой? - и словно бы для убедительности прибавил. - Я-то ведь тебе сейчас все равно не смогу помешать.
   Мазвий разогнулся и отошел на середину пещеры, а я от удивления упустила момент, выгодный для кусания. Так это он похитил кридоя?! Вот тронутый!!
   -А ты не догадался? Для обряда, конечно! - охотно разъяснил Мазвий. Если что я за ним и успела подметить, так это то, что для злого гения мужик чересчур болтлив. Ну так и мы сильно любопытны! Значит, сработаемся!
   -Но мне казалось, что для него нужен настоящий демон! Может, ты забыл, что кридои - полудемоны? - в безжизненном голосе Ладмира послышалось удивление. Я тоже затаила дыхание, надеясь, что сейчас планы чародея пойдут псу под хвост. Мазвий скривился:
   -Да вызвал я было одного абсолютного демона, только эта зараза сбежала из созданной мной клетки, почти разорвала удерживающие его на грани с миром демонов путы, все тут порушила, да чуть меня не сожрала. Убивать окаянного было больно мешкотно, пришлось по-быстрому загонять обратно в его мир, пока нити до конца не порвались. В общем, зарекся я с демонами иметь дело. А потом вспомнил про кридоев, которые охраняли лабораторию - ну до чего они смирные, покладистые! - Я вспомнила одну такую огромную зубастую и слюнявую орясину и передернулась. - В общем - то, что нужно! Да и сходил проверить, там ли они еще. А заклинание я подправил, так что теперь полудемоны - самое оно - для создания Артефакта.
   -Ты собираешься проводить обряд всего с одним правителем? - приподнял бровь Ладмир. - Не похоже на тебя. Или собираешься похищать еще кого-то?
   -Я уже, - Мазвий растянул рот в безумной улыбке, - похитил! Самого таура Аэссиниэля!
   Я, было, охнула, а потом закричала:
   - Когда?! Неправда! Я сама слышала, что он заболел и находится у себя в резиденции, поэтому даже не прибыл на коронацию!
   -Глупая! - расхохотался Мазвий, поворачиваясь ко мне. - Конечно, эльфы наврут что угодно, лишь бы не предавать огласке тот факт, что не смогли уберечь своего короля! Все еще надеются найти его и избежать позора. Да только.., - он прошел до самой двери и обернулся, прежде чем выйти: - не там ищут.
   И только когда стих звук шагов удаляющегося от места нашего заточения Мазвия, я вспомнила, что не поинтересовалась насчет своей участи. О чем и высказала в виде стонов, стенаний и самых неприглядных предположений о своей дальнейшей судьбе невольному слушателю Ладмиру.
   -Успокойся! - взвыл Ладмир. Я буквально почувствовала его желание заткнуть себе уши или мне рот и притихла, склоняясь все-таки к последней версии и не сильно доверяя крепости его оков. - Если сразу не убил, то пока ты в безопасности. Мазвий на моей памяти не такой человек, чтобы совершать опрометчивые поступки. Возможно, он думает, что ты дочь каких-нибудь влиятельных родителей, если, - голос стал язвительным, - была на балу и терлась настолько близко к принцу, что угодила вместе с ним в ловушку, которая была настроена на то, чтобы его одного затянуть в телепорт. И на всякий случай оставил высокопоставленную заложницу. Или... - он красноречиво помолчал, - только не впадай в истерику, это просто версия, желает, как бы это помягче... поразвлечься.
   -Что? - простонала я, сползая по стенке на пол. - Какие дивные перспективы. Одна заманчивее другой! Пусть только пальцем меня тронет! Я... я... ему наглядно докажу, что видела, что охотники с убитыми секачами делают! А если все-таки ты прав насчет заложницы, то он меня просто убьет, - я всхлипнула, - как котенка потопит, когда узнает, что я без роду без племени!
   -Может быть, будет проводить на тебе опыты, - продолжал сам с собой размышлять Ладмир. - Он любит эксперименты.
   -Ой, мамочки-и-и! - зарыдала я взахлеб.
   -А может выйти и так, что... - его голос вдруг стал просачиваться такой ядовитой, как 'слеза' лищродита, злобой, что я невольно заинтересовалась и проревела:
   -Что - что?
   Опрашиваемый помолчал так, словно сбился с мысли, а потом заговорил мягче:
   -Варя, послушай, - и деликатно кашлянул, - я тут, кстати, раз уж тут все так сейчас выходит, кое-что знаю и могу объяснить про твоих родителей. Наверное, сейчас, когда жизнь или смерть нас ждет - неясно, я просто обязан все тебе рассказать.
   -Да что ты можешь знать! Дурак! - Еще горше зарыдала я. Все так сразу навалилось, да еще эти воспоминания! - И я тоже дура! Никто мне не верит! Но я видела, знаю! Моя деревня растворилась как дым, будто ее и не было.
   Какое-то время я упивалась жалостью к себе.
   -Она не растворилась, просто был нарушен временной континуум, что-то пошло не так из-за вмешательства пришельцев из прошлого, - негромко и как-то глухо сообщил Ладмир.
   -Что? - я, думая, что ослышалась, отняла ладони от лица. - Откуда ты... Как ты... Что? - я начала повторяться.
   -Пожалуйста, выслушай меня. Должен, забегая вперед, признаться, что имею непосредственное отношение к произошедшему с твоей деревней. Теперь предыстория. Или послеистория? В общем, неважно. Помнишь, когда мы беседовали с тобой на втором этаже подвала, я упомянул, что разыскал того, кто украл амулет из Хольего укреня с помощью поисковика? От тебя действительно шло большое излучение, большее, чем реально выдавал тот амулет. Я задумался об этом только тогда, когда сам же вскользь и упомянул. Словно искра в голове вспыхнула - а действительно, почему? Я решил разобраться в чем тут дело, кроме того, необходимо было узнать, что ты за человек, ведь теперь ты знала сверхсекретную информацию и если бы не внушила доверия, то я обязан был тебя устранить, извини за такие подробности. В общем, я пробрался в кабинет к вашему директору и нашел твое личное дело...
   В другое время я бы не упустила случая его подколоть, но не сейчас. Я просто сидела, не шевелясь, и каждая мышца была напряжена, а дорожки от слез просыхали на щеках. Я была сбита с толку, напугана, заинтригована, если хотите, зла, какой становилась тогда, когда хотела уйти от детских воспоминаний, раздирающих когтями душу. Хотелось по-коровьи замычать, замотать головой по-коневьи и раскричаться выпью, чтобы заглушить звук его голоса ... Но еще больше хотелось наконец все услышать.
   -...Из него я выяснил, в какой Ступени ты проходила первичное обучение, откуда попала в Ступень, а также обстоятельства, при которых ты угодила в приют. Там было указано твое навязчивое психическое состояние и уверенность в том, что ты родом из никогда не существовавшей деревни. Педагоги решили, что это последствия пережитого шока, и гибкая детская психика просто пытается уберечь тебя от неприятных воспоминаний, и лечили от докучного психоза. Но здесь отмечено, что через полгода ты пошла на поправку и была признана вменяемой.
   -Я просто научилась притворяться, - прошептала я, невидяще глядя перед собой, перед глазами всплывали картины из детства. Ладмир глубоко вдохнул.
   -Это я виновен в том, что произошло. Я и Мазвий.
   Это произошло во времена Квентина Пятого. Артефактный комитет цвел и разрастался пышным цветом, создавались все новые и новые направления исследований. Одним из таких только что открывшихся было 'Регулирование и работа с материей времени'. В это время как раз был создан Артефакт Сифовского, позволяющий на установленный срок возвращаться в прошлое. Во всяком случае, так думали о нем, когда создавали. И этим артефактом, не успевшим даже пройти испытание, воспользовался Мазвий. Как раз в тот день его застали за продолжением разработки Артефакта абсолютной власти, и ему за нарушение режима грозила тюрьма и лишение способности к магии, восприимчивости к ней. Сама понимаешь, для мага это хуже, чем смерть. Но и бросить свое почти завершенное творение на полпути он не мог. Поэтому решил бежать, но не абы куда, а во времени.
   Он придумал ускользнуть по артефакту, только не в прошлое, где, заметив пропажу амулета Сифовского, существовала крошечная, но вероятность погони (если удастся отследить его перемещение и создать второй амулет), а в будущее.
   Я, наверное, оказался не в то время и не в том месте. Кто знает, если бы я не вмешался, может быть, ничего и не произошло. Я попытался помешать ему воспользоваться артефактом. Но всего предусмотреть невозможно - в итоге схватки амулет все-таки был задействован, и нас обоих забросило в будущее. Там мы не успокоились. Я пытался вразумить Мазвия, но тщетно. Он был одним из самых талантливых ученых нашего комитета, но когда речь заходила о Артефакте всевластья - становился безумен и не хотел ничего слышать. Завязалась схватка.
   Мы не замечали ничего вокруг.
   Ни того, что в результате перемещения выпали из времени прямо посреди людной деревни. Артефакт был рассчитан на перенос в прошлое. Понимаешь, в чем загвоздка? В прошлом априори всегда существует и проекция перемещаемого, не его двойник, а он сам 'прошлый'. Амулет Сифовского перебрасывал своего активатора на место приблизительного нахождения его 'прошлой' проекции в том времени. А при переброске в будущее такое место прибытия неизвестно! Вот нас и вынесло вампир знает куда!
   И того не замечали, что в результате обмена заклинаниями разрушаем селение до основания.
   И что-то произошло.
   Я могу только предположить, что тогда сотворилось. Я долго думал и пришел к выводу, что тот амулет - артефакт Сифовского - в тот момент сработал как разделитель пространства. В результате прямого вмешательства в реальность будущего людей из прошлого временная ткань разорвалась. В итоге от настоящего мира - того, где твоя деревня цела и невредима, отпочковался этот, в котором она была стерта с лица земли задолго до ее возникновения. Нами, людьми из прошлого, понимаешь? Мы как бы перетащили за собой часть нашего времени - прошлого - и в нем стерли с лица земли поселение из будущего. Как результат - сбой нормальной функции времени. Хаос, понимаешь? Так влияет Артефакт Сифовского при переброске в будущее - он создает временной хаос. А время - как функция порядка и стабильности - не терпит хаос и упорядочивает само себя. Оно как бы лечит рану, которую ему наносят, когда грубо вырывают клоки.
   Время и пространство взаимосвязаны теснее, чем что-либо еще в этом мире. И время влияет на пространство. И пространство - на время.
   Так оно лечит себя, понимаешь? Разрывает пространство. Отпочковывает миры. Можно дать тысячу названий...
   Нас забросило в этот мир будущего, и мы не смогли вернуться, потому что после произошедшего артефактом воспользоваться стало невозможно. Он утратил часть силы, сломался, если проще. Я был, мягко говоря, в огромном шоке. Вернулся в комитет, но на месте него уже была школа. Ладно хоть, удалось найти Труля, который выжил каким-то чудом, да еще и продолжал быть хранителем секретов Артефактного комитета, привратником, которому по должности был отдан амулет Лерина, продлевающий жизнь. Я, честно говоря, думал, что Мазвий погиб. До меня от проверенных людей доходили вполне определенные слухи. И я уже опрометчиво выкинул его из головы. Но, как оказывается, иногда слухи могут являться лишь результатом удачной инсценировки. Поэтому их всегда нужно перепроверять лично и на всякий случай самому еще раз вонзать кинжал в сердце врага. Он залег на дно, обживался и копил силы все это время.
   Ладмир замолчал. Я долго оцепенело таращилась в темноту перед собой.
   -А я? Что было со мной? Почему я не сгинула вместе со своей деревней в другое измерение? - просипела я и, прокашлявшись, чуть требовательнее добавила: - Ведь исчезли все ее жители, даже те, кто в этот момент был в отъезде или гостил в соседних деревнях! Да и вообще в соседних деревнях жили абсолютно чужие незнакомые люди, будто они никогда не роднились с жителями нашей.
   -А я предполагаю, что артефакт Сифовского выстрелил частью своей силы в тебя, отчего ты и зацепилась за это новое, созданное им измерение. В тебе содержится кусок от его силы. И поэтому ты столь активно для человека воздействуешь на магический поисковик. И именно поэтому ты передвигаешься с немыслимой скоростью.
   -Какой скоростью? Что ты несешь? Да я через пару кругов в спортзале хватаю ртом воздух и плетусь не быстрее улитки! - конечно, я утрировала, но в нашем классе были люди, бегающие намного быстрее меня.
   -От кридоя не в силах убежать ни один нормальный человек, - невозмутимо рассказывал Ладмир, - будь он хоть десять раз спортсмен. А уж о том, чтобы обогнать и перегнать - вовсе молчу. Я когда увидел - чуть с потолка не свалился. Ты просто не отдаешь себе в этом отчета. Видимо во время сильной опасности что-то внутри тебя срабатывает инстинктивно. Ты как бы включаешь индивидуальный временной канал, где время течет быстрее, чем в окружающем мире. Я бы не стал утверждать всего этого, если бы не был до конца уверен. Сломанный Артефакт Сифовского хранился на третьем этаже лаборатории. Во время одной из наших ночных встреч я взял его с собой. Теоретически в тебе содержалась его часть, без которой он не работал, был неполным. Он лежал у меня в кармане. И что ты думаешь произошло, когда я, зажав его в руке, поднес достаточно близко к тебе? Правильно, поисковик фактически заорал мне благим матом о том, что рядом вдруг возник действующий Артефакт. И кроме того, в тот же вечер ты явила просто чудеса прыти, когда даже мне с моей реакцией еле удалось разглядеть - ты на самом деле отбежала от опасности с фантастической скоростью, а будто бы даже телепортировалась на пару саженей вперед.
   Я смутно припомнила летящие к голове лыжи и себя вдалеке от Ладмира... который как-то подозрительно меня разглядывал! Гад! Не мог мне уже тогда обо всем рассказать! Вот если бы не цепи, я бы сейчас показала ему не только суперскорость, но и суперсилу, когда тузила кулаками! Суперскорость...
   Я потрясенно молчала и смотрела в темноту перед собой. Голова была пустая, как колокол без языка. Чтобы такое осознать и тем более принять потребуется немало времени.
   -Так ты что же, мне наврал? Тебе не шестьсот с лишним лет? - сообразила я.
   -Я не врал, просто... малость недоговаривал. А насчет возраста я и сам путаюсь. Номинально - нет, но формально-то - да!
   Я горестно вздохнула. Навалилась какая-то странная апатия и опустошенность.
   -Почему ты не рассказал мне раньше? Скоро мы все равно умрем. Видимо, князь Ширмей заложил унылую традицию, и шастанье по проторенным им тайным лазам до добра не доводит...
   -Послушай, - Ладмир, наоборот, судя по тону, собирался развивать какую-то бурную деятельность, - у тебя есть возможность спастись. Я имею одну очень чудную привычку носить с собой кучу всякого ненужного барахла. Например, амулеты, которые не понадобятся на задании, но на всякий случай они у меня с собой. Мазвий знает об этой моей черте и, хоть он отобрал все мои артефакты и даже проверил меня поисковиком на наличие припрятанных магических заначек, он не учел одного, - голос на время стал самодовольным, как у шулера, выигравшего в карты дом, - что сломанные артефакты в поисковике фонят не так, как целые. У меня в кармане находится Артефакт Сифовского. Вы с ним - одно целое, улавливаешь?
   Ты можешь им воспользоваться, чтобы вернуться во времени и, возможно даже найти своих родных и исправить то, что мы с Мазвием натворили. Нужно только придумать, как мне его тебе передать, а то залезть в карман я не могу. И еще, это очень важно: я не знаю, как поведет себя артефакт, когда ты его задействуешь. Возможно, он снова разорвет пространство! Хотя, чисто теоретически, если использовать его во для путешествий в прошлое - такого происходить не должно. Он также может снова отстрелить часть силы, потому что нестабилен и даже не проходил никаких испытаний перед своим единственным использованием. Но лучше неизвестность во времени, чем смерть здесь. Я расскажу тебе, как им пользоваться. Лучше всего тебе будет надеть его на шею. После..., - Ладмир неразборчиво забормотал, но эхо пещерки хорошо распространяло все звуки и шорохи, - хотя ты же непосредственно часть, лучше будет... наверное, сработает... В общем, мысленно представь себе на сколько времени назад хочешь вернуться и представь временной интервал, который намереваешься пробыть в прошлом. После истечения интервала артефакт сам отправит тебя назад. Когда ты вернешься, здесь пройдет столько же времени, как и в твоем интервале. Но главное - ты не должна вмешиваться в ход событий, потому что это опять таки может привести к хаосу и разрыву измерения. Хотя, если ты обнаружишь свою семью, то лучше всего, наверное, будет так и поступить. Создашь себе свое измерение и заживешь счастливо.
   Я спокойно выслушала сбивчивые указания.
   -А как же ты?
   -А что я? Я как-нибудь... Сам заварил эту кашу, сам и буду расхлебывать.
   Никогда не слышала Ладмира столь печальным. Вот же глупый совестливый (ага! Ловко прикидывался беспардонным!) вампир! Если кто и виноват во всем, то это гадкий Мазвий! Превратить бы его во что-нибудь... и засунуть куда-нибудь... а потом обратно расколдовать... и гнусно посмеяться.
   Я в порыве отчаяния запустила пальцы в шевелюру. Рука ткнулась во что-то тонкое, холодное. Я резко обхватила это двумя пальцами, а если могла бы, то и задушила в объятьях, прижала к груди и осыпала поцелуями. Шпильки!!! Живем!!!
   -Я значит, должна позорно сбежать в другое измерение, в то время как в этом будет происходить хвос знает что? Мне, между прочим, тоже интересно во всем этом поучаствовать! Пусть у меня не осталось родных, но в этом мире живет куча людей, которые мне дороги и я сделаю все, что в моих силах, чтобы не допустить того, чтобы они жили под игом тирана, - заводясь, шипела я. - Запустить артефакт я всегда успею. Ну-ка давай, выкладывай, что из себя представляет этот обряд по созданию артефакта власти!
   Ладмир ответил не сразу, но приставать с нудными поучениями не стал, видно, решил отложить до того момента, пока не придумает, как передать мне артефакт.
   -Если не вдаваться в тонкости теории создания артефактов, то он по очереди убьет трех правителей - человеческого, эдельского - как две сути разных форм бытия и злую суть - демона - то бишь, ныне полудемона. Все это в строгой последовательности с чтением соответствующих каждому этапу заклинаний, формул и применением эликсиров. Их сила будет заключена в подходящий камень. Вот.
   -Жуть какая. Надо ему помешать, - деловито заявила я и полезла за шпилькой. Опыта по взлому замков отмычками у меня не было, но я надеялась научиться на практике. Если время позволит. - И как скоро начнется все это безумие?
   -Мы, наверное, провели без сознания несколько часов? Так что, скорее всего сейчас день. Я думаю, что Мазвий устроит его этой ночью. Обряды на крови лучше проводить в темное время суток. Мазвию все надо подготовить, да и принцу прийти в себя. Прежде чем Мазвий оглушил меня, он успел сообщить, что принц уже в кандалах и без сознания, согласно цепочке выстроенных им заклинаний.
   -Хы! Хи-хи! - нервно выскочило из меня. - Так вот почему он так удивился! Мало того, что мы с принцем поделили на двоих кандалы, так еще и не заснули. Видимо его магия была не рассчитана на то, чтобы усыпить двоих, - я остановилась и вполне осмысленно заявила: - Мы с Акимархом не знали ни одного неопасного заклинания по взлому кандалов, поэтому увы - успели только поделиться друг с другом мнениями, что происходит что-то странное, когда пришел этот твой коварный злоумышленник-х, - конец речи я уже пропыхтела, сдувая упавшую на лицо прядь. Копания прямой шпилькой в отверстии замка ни к чему не привели, поэтому я ее художественно изогнула в нескольких местах и удвоила усилия.
   -Эй, Варя, ты чем там занимаешься? - заинтересовался Ладмир. Уж не знаю, увидел ли он, или тихий скрежет шпильки по металлу привлек его внимание. - Уж не замок ли взламываешь?
   -А хоть бы и так! - я истово делала шпилькой круговые движения, будто гоняла по арене блоху.
   -А чем?
   -Вот пристал! - рассердилась я. Проклятый замок все никак не открывался! Я так грозно посмотрела на свои оковы, что если бы они имели глаза, чтобы меня увидеть, и здесь не было бы темно, сами бы растворились, как ворота навстречу к дорогому гостю. - Чем, чем? Усилием мысли! А то вдруг ты забыл мне рассказать и об этой моей особенности? Шпилькой, конечно!
   -Она у тебя одна? - последовал вопрос. Отчего-то меня стали так раздражать эти глупые вопросы! Вы видели девушку с длинными густыми волосами, чья прическа держалась бы на одной шпильке? Авторитетно заявляю: сложнее смастерить сие, чем проникнуть на коронацию, даже не зная о наличии тайного тоннеля.
   -Да, - стиснув зубы, прорычала я. Каков вопрос - таков ответ.
   -Просто если не одна, то ты могла бы попробовать докинуть ее до меня. И тогда вероятность того, что хоть одна долетит куда надо, и что хоть один из нас сможет освободиться, повышается. Я имею некий опыт, и мог бы попытаться вскрыть свой замок, а если я освобожу хотя бы одну руку - то считай, что мы оба свободны.
   Я удивленно приподняла голову - а и действительно, почему я подумала, что смогу вскрыть замок лучше Ладмира? Правда, оковы у него больно мудреные, так и он, поди, не крестьянин сиволапый по профессии (точнее, ее издержкам). Я без разговоров извлекла заколки из шевелюры, локоны водопадом накрыли плечи, стало даже теплее. Оказалось их пять штук - шпилек, вместе с одной уже изломанной, которую я собиралась оставить себе, чтобы тоже не прекращать попытки взломать замки. Их вроде должно было быть больше, но возможно остальные выпали, когда я была без сознания, и Мазвий доставлял меня из того каземата в этот.
   -Пять шпилек вместе с той, что я уже испохабила и изогнула насколько можно.
   -Плюс одна говорящая заноза - неплохой улов, - попробовал пошутить Ладмир.
   -Плюс твои клыки - еще лучше! Помочь выковырять? - ласково осведомилась я и показала темноте язык, надеясь, что угадала с направлением, и что вредный сокамерник смотрит на меня.
   -Чем? Языком? Это самый твой бесполезный орган. Или за пальцы не побоишься? - Ладмир оставил за собой двусмысленное последнее слово и сразу перевел тему. - Ты помнишь, где я нахожусь?
   -В темноте глазомер не очень помогает, - проворчала я, - тем более своим отсутствием.
   -Тогда ориентируйся на слух, - предложил Ладмир. Я послушала небольшое эхо от его голоса и неуверенно кивнула:
   -Пригнись.
   Из темноты послышался смешок.
   -Пожалуй, мне нужен щит, чтобы защититься от столь смертоносного снаряда.
   Я мстительно запустила шпильку в ехидную темноту. Что-то слабо звякнуло.
   -Я бы сказал, что это недолет, но это скорее улет не туда. Бери левее.
   Я перебралась на корточки максимально далеко от стены и, чтобы сократить расстояние между собой и Ладмиром, царапая локти, легла животом как боец в неглубоком окопе. Темнота издала лишенный логики томный вздох. Но как ориентир сошел и он. Шпилька улетела немного левее, по крайней мере, я надеялась.
   -Перелет, она вообще ударилась о стену, отскочила и упала далеко справа, - откомментировал Ладмир. Осталось две попытки. - Бросай чуть слабее и немного левее.
   Я так и сделала.
   -Полный улет, - по его тону я сказала бы, что Ладмир закатил глаза. - Я же сказал - чуть и немного!
   -Не ори на меня! - взорвалась я. - Сам бы попробовал, раз такой умный! - я сменила голосок на елейный. - Даже если я вышвырну все шпильки в никуда, то у меня остается еще куча времени и обувь, которую я не пожалею на то, чтобы послать тебе точно в лоб! Ненавижу, когда говорят под руку!
   -Бросай уже, меткая сайдачница, - миролюбиво отозвался Ладмир.
   Я максимально сконцентрировалась на источнике звука и попробовала кинуть шпильку навесом, потому что иначе, как показал опыт, они от всего отскакивали, и затаила дыхание. Послышалась невнятная возня.
   -Ну что, попала?
   -Мы оба здорово попали, - спустя пару секунд затишья отозвался Ладмир. - Я буквально полпяди до нее ногой не дотягиваюсь.
   Я потрясенно замолчала. Мы оба понимали - осталась одна шпилька - и два пути - рискнуть, и при этом была огромная вероятность потерять последнюю отмычку и остаться вообще без надежды на спасение, либо мне вскрывать замок самостоятельно, хотя в глубине души я уже расписалась в собственном бессилии по этому делу. И я решилась.
   -Ладмир.
   -Да.
   -Я бросаю.
   Он ничего не ответил. И я бросила, больше интуитивно, и доли секунды, пока она летела, показались мне вечностью. И ничего. Ни звяка, ни шорохов. Я облизала пересохшие губы:
   -Что?
   -Я... держу ее в руке, - раздался удивленный голос вампира. - Кто бы мог подумать, что ты такая меткая... прямо в полвершка от пальцев, а я схватил. Воистину, ты не перестаешь меня удивлять.
   А я заплакала от облегчения.
   Спустя пять минут томления осторожно поинтересовалась:
   -Ну, как успехи?
   Ответом мне была тишина и, спустя еще пять минут напряженного вслушивания, Ладмир поинтересовался у меня в самое ухо:
   -Не желаешь взять на память?
   Я вздрогнула, обернулась и опознала темный контур Ладмира за плечом, который протягивал мне абсолютно гладкую и ровную шпильку. Я подскочила и бросилась вампиру на шею, поначалу чуть не придушив его перемычкой между кандалами, визжа:
   -Ты смог!!!
   Как он смог все провернуть и подкрасться абсолютно бесшумно? Ни одна цепочка не звякнула! Ни один камушек под ногами не шелохнулся! Я впервые очень серьезно задумалась, со сколь опасным типом имею дело. Хорошо, что мы по одну сторону баррикады.
   -Как ты ее умудрился так разогнуть? - я провела по гладкому прутику, не носившему следов сделанных мною перегибов.
   -Вот так, - он вежливо отобрал у меня заколку и одной рукой за три секунды завернул из нее аккуратную улитку, потом разогнул, сложил похоже на сердечко, разогнул и снова передал мне в первозданном виде. Я восхищенно промолчала. - Правда, это все равно одна из тех шпилек, что улетели мимо. А последняя - вот она, - он жестом фокусника извлек из рукава перегнутую сложными зазубринами и зигзагами конструкцию. - Позвольте ваши ручки.
   Я с готовностью предоставила ему свои конечности. Затем ножки. И вот, оковы оказались на земле, я потерла затекшие запястья и лодыжки.
   -Уф, мне кажется, после такого я никогда больше не смогу без содрогания смотреть даже на самые красивые браслеты. Ну, - я доковыляла до двери. - Ни глазка, ни замочной скважины, что, прутья на решетке отмычками перепилим или как?
   Ладмир отодвинул меня от двери вглубь пещеры:
   -Посторонись, - потом деловито осмотрел и ощупал створку, прислушался, есть кто за ней. - Внушительная конструкция, наверное, придется в два захода, - с этими словами отодвинулся для разбега и на полной скорости на излете ударил дверь ногой. Она (дверь) скрипнула, хрустнула (хотя у меня бы в подобном случае хрустнула именно нога), а затем медленно однобоко вывалилась в коридор, где и упала с оглушительным грохотом. Я изумленно открыла рот. Со стороны это выглядело так изящно, будто это не вампир, а невесомое перышко пролетело, полого планируя на пол, и ткнулось в дверь. Ладмир гордо прошагал по остаткам поверженной двери и, остановившись в проеме, объяснился:
   -Просто петли оказались трухлявые, не следит Мазвий за хозяйством.
   Я вслед за ним проследовала в коридор, оглядывая косяк. Покрытые ржой втулки петель были словно срезаны ножом. Остаток переломившегося засова продолжал сиротливо сидеть в пазу на примыкающей к двери стене. Я, подтянув челюсть, снисходительно похлопала по Ладмировому плечу:
   -Неплохо, неплохо. Пожалуй, возьму тебя в свои ученики. Куда теперь?
   В обе стороны уходил тоннель из необработанного камня цвета мокрого речного песка. Неподалеку от опустевшего дверного проема на стене висел небольшой факел. Я оглядывала подходы в ожидании поспешающего Мазвия, его приспешников, стражников или надсмотрщиков каких - все-таки шума-то мы наделали как на каменоломне после сытного обеда. Да только никто к нам не торопился - то ли Мазвий не подыскал себе дураков в приспешники, то ли ему охране платить нечем было, то ли озаботиться не успел - свалились-то мы на его голову внезапно.
   -А теперь, тебе туда, - он вынул из кармана и протянул на цепочке массивный льдисто-зеленый камень с плавающими внутри искорками. Я помотала головой и демонстративно спрятала руки за спину. Вампир набычился и нахмурился: - Варя, не спорь! Некогда мне с тобой нянькаться. А то мне придется применить силу!
   Я изумленно раскрыла глаза, и, как всегда реагировали у нас в школе на подобный тон - машинально занесла руку для неприличного жеста, но делать его не пришлось - судя по предостерегающе сузившимся красным глазам, Ладмир неожиданно смог видеть будущее и обо всем догадался. Хотя мы оба все поняли, я сделала вид, что собиралась почесать нос, а потом спокойно втолковала:
   -Если ты еще раз заикнешься об этом, то клянусь, тебе придется похлеще, чем Мазвию, когда я до него доберусь.
   С этими самонадеянными речами я развернулась и попыталась вытолкнуть факел из держателя, но он лишь безрезультатно подпрыгивал в гнезде. Ладмир великодушно вынул факел из паза и, словно букет цветов, вручил мне. Я поняла, что установилось шаткое перемирие.
   -Понятия не имею, где мы и куда нам надо попасть. Попробуем найти, где Мазвий держит в заключении таура и принца. Выбери направление.
   -Туда, - я уверенно указала влево.
   -Значит, решено, - пожал плечами Ладмир и демонстративно двинулся в противоположном курсе. Я засопела, но не стала с ним спорить, разделяться и ходить одной в незнакомом месте не привлекало. Хотя наподдать ему за вредность под поджарый зад, столь опрометчиво маячащий передо мной, хотелось до чрезвычайности, и наличие острых шпилек у моей обуви искушало еще больше! Прямо ноги чесались! Но я держалась и копила злость для Мазвия.
   Блуждать пришлось довольно долго и со всеми предосторожностями по тишине и отбрасыванию бликов факелом. Но на уговоры Ладмира выбросить его куда подальше и не маяться дурью я не реагировала - отчасти я делала это ему назло, а во-вторых, чтобы иметь хоть какую-то самостоятельность и быть в курсе событий, дверей, мимо которых мы проходили. Ведь за исключением редких факелов в коридоре было темно, как в кротовьей норе. По камню, в котором был прорублен тоннель, каблуки цокали довольно глухо - хоть на этом спасибо.
   Нам встречались развилки, ответвления, ведшие в огромные пещеры, двери, которые тоже прикрывали вход в меньшие по размерам пещерки. Большинство из них были пустыми, но в паре штук попадалась скудная меблировка. В некоторых гротах было влажно, а вдалеке капала вода и журчали негромкие ручейки. Окон нигде не было. Все это дико напомнило мне блуждание по лабиринту подвала, хотя здесь он был скорее нерукотворным и больше смахивал на множество самых разных по размеру карстовых пещер, соединенных между собой искусственными и естественными перемычками тоннелей.
   Кончилось все тем, что на конце тоннеля, высеченного в каменном монолите, мы нашли просторную витую лестницу, уходящую в неизвестную темную высь. Лестница все не кончалась, но в одной из ее стен мы увидели выход на следующий этаж. И прежде чем подниматься еще выше решили обследовать его на предмет заключения принцев и королей. Где-то минут через пятнадцать блужданий набрели на огромную проходную пещеру. Она имела почти правильную круглую форму и была ярко освещена вдоль стен треногами с огнем. На ровном полу, покрытом тонким слоем пылеватого крошева или наноса, была начертана большая черная пентаграмма с витиеватыми бордовыми (очень похожими на... кровь?!) и зелеными вкраплениями линий, возле стен стояло несколько шкафов и массивный стол, заставленный колбами, мешками, свертками и разномастными емкостями. Я с интересом присмотрелась к символике на полу - ничего подобного в школе не проходили, хотя может быть мы не касались тем, помимо необходимых для будущей специальности. Необычная пентаграмма издавала слабые магические всполохи, словно ее недавно использовали и не завершили обряд до конца, или просто зарядили с неизвестной целью.
   Я подошла к Ладмиру, который вертел в руках и рассматривал пузырьки со стола.
   -Мне кажется, мы попали в рабочий кабинет Мазвия, - постановил Ладмир, отставляя в сторону очередную банку с неприятным темно-сизым содержимым.
   -О, - сказала я и по-хозяйски открыла створки ближайшего ко мне шкафчика. Там оказались различные смеси и порошки.
   -И нам лучше уйти отсюда до того, как он вернется, потому что в своем логове он держит кучу хитростей по ларцам, и однозначно будет мощнее, - договорил мысль Ладмир. Мне очень хотелось, если не законспектировать для себя состав основного магико-алхимический набора для злого гения (в жизни всякое бывает), то, по крайней мере, все внимательно изучить и сунуть нос в каждую склянку, но не признать правоты слов Ладмира я не могла (трезвый взгляд на вещи: в открытом бою мы почти не имели шанса победить столь опасного типа, нежели в подлом и неожиданном), поэтому с неохотой закрыла этот шкаф и перебралась к ящикам стола. В верхнем лежали какие-то бумаги, испещренные мелким заковыристым почерком. Почерк дотошно выводил многоверстовые магические формулы и плетения, только глянув на которые, я сразу отказалась от мысли стать злым гением и поспешила изучить содержимое следующего ящика. Увиденное исторгло из моего горла обрадованный возглас.
   -Что тут? - подскочил откуда-то сбоку Ладмир, оставив в покое прибор непонятного назначения и такой же конструкции.
   -Моя волшебная палочка и еще несколько неученических, - это Ладмиру хорошо - его способности всегда при нем, а вот я без своей палочки чувствовала себя как без рук. Я с радостью извлекла свою наглядную магическую зубочистку, потом задумчиво глянула на нее, повертела в руках, отшвырнула в сторону, залезла внутрь ящика и сменила ту на полноценную модель. Когда еще удастся? А здесь неплохая предпосылка для нарушения закона - спасение мира. Смешно даже думать о том, чтобы побороть Мазвия ученической палочкой. - Видимо, у него здесь стратегический запас. О! У него здесь еще и браслет принца припасен, за-абираем, - я нагло надела пилиритовый браслет на левую руку, так как привыкла колдовать правой.
   -И два из моих амулетов, - Ладмир возмущенно выскреб из глубины ящика темно-фиолетовый и бордовый камни на цепочках. После чего принялся выдвигать прочие ящики стола, надеясь разыскать остальные свои артефакты. А я упоенно вертела в руках трофей и не знала, что мне делать с такой силой. До использования взрослых палочек учеников допускают только на практике пятого курса и те для этого подписывают специальный документ про ответственность. Поэтому вполне логично, что сейчас я чувствовала эйфорию от обладания чем-то недосягаемым для простых смертных и желала проверить мощь на практике. Я приметила на противоположном конце пещеры колченогую табуретку и решила слеветировать ее. С ученической палочкой левитация на столь далеком расстоянии была бы невозможна, но взрослый инструмент преобразовывал за одно заклинание минимум в десять раз большую силу.
   Я облизнула пересохшие губы и, слыша за спиной бормотание Ладмира, мародерствующего в вещах Мазвия, прицелилась, привычным образом сплела и направила колдовство на объект. Но, пролетая над серединой пещеры, заклинание будто натолкнулось на преграду. Полыхнуло черным. Вспыхнули искры, в палочку срикошетила черно-зеленая молния. Меня мощной волной отбросило назад, прямо на Ладмира. Я, раскрыв глаза, сидела на полу и взирала, как клубится над засветившейся белым пентаграммой черно-серый непрозрачный туман. Палочка, будто голодная пиявка, прилипла к пальцам и без моей на то санкции бессердечно перекачивала силу из меня напрямую в пентаграмму. Я и не думала, что может так выволакивать - сил пошевелиться не было, тело словно не принадлежало мне в этот момент.
   Ладмир выбрался из-под меня и поставил на ноги, но они не держали, поэтому он фактически держал меня на весу.
   -Что происходит? - проорал он, пытаясь перекричать гулкий ветер, завывающий и накручивающий круги по кабинету. Все колбы попадали на пол и разбились, одна шаткая тренога с огнем даже опрокинулась и погасла. Я же не могла оторвать взгляда от темного тумана. И в этот момент в непроницаемой клочковатой мгле, медленно клубящейся над пентаграммой, вспыхнули два горящих угля глаз.
   В ту же секунду ветер стих. А я почувствовала, что снова владею своим телом, которое сильно ослабло после такого, по-другому и не назовешь, магического изнасилования. В оглушающей тишине, на фоне капающей на пол жидкости, разлившейся по поверхности стола, раздалось чье-то негромкое хриплое рычание. У меня по спине забегали мурашки, но я все не могла отвести взгляда от того, кто находился сейчас внутри туманной мглы. Ладмир буквально остолбенел где-то сзади. Внутри тумана что-то шевельнулось, я разглядела кончики когтей, на секунду выглянувшие вместе с пятипалой черной мощной, как бревно, рукой. Потом заходила ходуном верхняя часть туманного столба, а еще через мгновение ОНО шагнуло вперед, выйдя за пределы столба и линий пентаграммы.
   Голову существа венчали два огромных, как у горного барана, лилово-черных рога, характерными спиральками закручивающихся назад, отчего она казалась треугольной. Губ не было. Вместо рта были острые криво растущие во всех направлениях огромные клыки красного цвета, отчего возникало ощущение, что монстр только что кем-то позавтракал, причем весьма удачно, оттого и улыбается широко. Глаза меня ужаснули больше всего, если такое вообще возможно. В середине они горели, словно пламя, и постоянно меняли цвет с темно-красного на оранжевый, а вокруг к ним прямо по лицу радиально сходились каналы с густой, похожей на венозную кровь, субстанцией, которая копошилась, и, будто даже клубясь, вопреки логике вязко текла откуда-то изнутри кожи к глазам прямо по поверхности. Это напоминало две красные шевелящиеся звезды, и я не могла для себя решить - страшно мне или все-таки сперва противно. Вместо носа была двигающаяся выпуклость, такая, что казалось, будто в одном месте под кожей замуровали какого-то маленького зверька типа крота, и он слепо тычется мордой во все стороны, ища выход. Сильное тело с черной и чуть глянцевой, словно панцирь, шкурой, напоминало помесь богатыря со зверем. Огромные руки, шея толщиной с взрослое деревцо. Длинные мощные лапы-ноги, изогнутые как у животного и увенчанные темно-лиловыми когтями, царапающими пол, точно граблями - мерзлую землю. За спиной на уровне бедер покачивался плоский хвост, больше похожий на бобровый, усаженный с внешней стороны крепкими блестящими наростами шипов. На причинном месте очень густо росла черная длинная шерсть, переходящая на ноги, и там ничего страшного рассмотреть мне не удалось. Я подумала, что по сравнению с ним кридои выглядят милыми и безобидными, и, припомнив рассказ Мазвия, сразу догадалась, кто передо мной. Демон.
   -Ой-ё-ё, - сипло прошептала я, глядя во все глаза на медленно приближающийся кошмар и отталкиваясь ногами, будто на лодке от берега, спиной вперед подальше от ужасного монстра.
   Ладмир, которого я побеспокоила своими активными телодвижениями, пришел в себя. Он явно больше моего был привычен действовать в подобных ситуациях. Вампир схватил меня за руку, и мы без слов рванули в темный провал тоннеля. Оставалось надеяться, что полуторасаженный рост демона не позволит ему вести достойное преследование в низком для него тоннеле, но когда я успела напоследок дернуть головой, то заметила, что чересчур длинные руки и изогнутые по-звериному ноги имеют свое назначение. Чудовище бухнулось на четыре конечности и, со скрежетом оттолкнувшись от пола, поскакло за нами.
  Я практически увидела, как на полу от его когтей остались глубокие борозды. Шпильки на ногах (моих, не демона) скорости не добавляли. К тому же в темноте я не видела, куда ставлю ноги, постоянно боялась обо что-нибудь запнуться и упасть, и вскоре оббила себе открытые пальцы об мелкие камушки. Грудь ходила ходуном, толкая воздух туда-обратно, словно сапог при растопке самовара. Ноги от невозможности сопоставлять движение с картинкой постоянно норовили замедлить ход, но голова понимала - остановишься, сожрут и не подавятся. Разумнее было довериться вампиру, отключив из инстинктов сейчас менее нужный, я и доверилась. Непонятно, как можно было спастись от того, кто упорно мчался за нами следом. Чьим-то благословением мы пока умудрялись сохранять хоть какую-то дистанцию от преследователя, еще более невероятным образом не заблудились и вылетели обратно к лестнице. Я почувствовала, что магический фон тела почти восстановился, и наугад метнула заклинание обездвиживания. Коленки на секунду опять подсогнулись. Непривычно много за один раз преобразовывала взрослая палочка, впрочем, я быстро приспосабливалась, в Ступени нас заочно учили работать с большими объемами энергий, просто требовалось время, чтобы вспомнить прежние навыки, или научиться использовать палочку не на всю мощь. Вот только времени-то и не было. Но то ли я не попала, то ли оно не подействовало, цокот рук и ног по ступеням не прервался и, надо признать, хорошо бодрил. Я с утроенной скоростью заработала каблуками.
   Повороты, развилки, ощущаемые по своеобразным всплескам воздуха по лицу, стены коридоров проносились мимо с невероятной скоростью. Я слышала свое быстрое неровное дыхание и чувствовала на запястье сильную руку Ладмира, немилосердно тащившую меня вперед. Стук каблуков, стук сердца, перебор когтей за спиной слились в один аккомпанемент и казались чем-то вечным, словно я родилась и выросла вот так в беготне от демона, не имеющей ни начала, ни конца, по каким-то коридорам. И тут меня осенило. В голове всплыл вечно стоящий перед всяким сдающим экзамен студентом вопрос: Я - маг или так?
   -Хмурио зит-та! - задыхаясь, выкрикнула я и одновременно, не оборачиваясь и чуть не вывернув себе руку, послала назад палочкой энергетический конус, расщепленный на конце. Полыхнуло нестерпимо ярким, особенно после кромешной темноты, белым светом. Ладмир по соседству резко зажмурился, хотя и находился спиной к источнику света. Сзади раздался низкий рев, скрежет камня и отрывистые звуки падения. На это я и надеялась. Для тварей, видящих в темноте, коей без сомнений являлся и демон, столь резкий переход от мглы к нестерпимо яркому свету был как скачок от сильного минуса в самый сильный плюс, что гарантировало временное ослепление и сбой ориентации в пространстве. Мы пробежали еще несколько шагов, а затем, медлить было нельзя, я с непонятно откуда взявшейся силой вырвала свою руку у промешкавшего Ладмира и резко, так, что юбки спиралью обернулись вокруг ног и волосы хлестнули по лицу, развернулась лицом к демону. Он, видимо, зацепил одним из рогов стену и на огромной скорости влетел в камень мордой, после чего еще кувыркнулся и рухнул всей тушей на пол. Надеясь, что неправильно быстрое чтение заклинания не скажется на результате, я оттараторила вербалику и недрогнувшей рукой разграничила проход между нами и вновь вскочившим демоном пространственной воздушной сеткой.
   Я, замерев столбом, договаривала последнее слово и смотрела, как он в сильном прыжке направил на меня мощные когти рук. Если заклинание не сработает, то я умру прямо сейчас. За те мгновения, что происходили эти события, свет померк. Сзади больно рванули за волосы, потом поддернули за талию, я, отлетая, успела кожей ощутить шевеление воздуха: на месте, где секунду назад было мое лицо, сщелкнулись друг о друга когти. Сетка на то и сетка, что с дырами. Чудовище зашкрябало лапой, отпрянуло обратно и в бессильной злобе стало вновь пытаться добраться до такой близкой, но недосягаемой добычи. Я натужно зажгла маленький светлячок, так как на большой у меня сейчас сил все равно не было, посмотрела, как демон вновь налетел на гибкую сетку, и, смаргивая навернувшиеся слезы, хрипя, потыкала оттопыренным большим пальцем себе за спину.
   -Чего? - не понял вампир.
   -Корсет мне развяжи! - ненасытно дыша, выдохнула я. Ладмир немного отпрянул, будто ошарашено, и до того пораженно спросил:
   -Что, прямо сейчас?! - что я даже нашла в себе силы досадливо прокашлять-простонать:
   -Идиот! Дышать мне нечем! Ай, ну! - и увернулась от запоздало протянутой руки. К этому моменту я уже отдышалась, да и шнуровка от постоянного налегания на нее вроде бы несколько растянулась - сойдет и так. После чего по-деловому подняла взгляд на Ладмира:
   -Надо уходить, долго сетка не продержится, он ее прорвет. Я бы его обездвижила, но боюсь, что сетка немедля порвется от заклинания, а подействует ли оно на этого демона - еще большой вопрос.
   Ладмир, все-таки протянув настырную ладошку (в то же время якобы невзначай откидывая за спину и отшаркивая клок чего-то темно-русого и до боли - в прямом смысле этого слова - знакомого), кивнул и помог подняться. Нас преследовало невнятное рычание, и меня посетило такое ощущение, что оно носило осмысленный характер, словно слова неведомого языка. Демонического. А ведь в старых летописях что-то такое говорилось...
   Еще через какое-то время послышался приглушенный цокот когтей об каменный пол. Я, не веря самой себе, остановилась, мне показалось, что звук стал затихать, будто стремительно удалялся, гораздо стремительнее, чем мы от его источника. Вернулась чуть назад, где из-за изгиба коридора должен был показаться покинутый нами демон, увеличила мощность светляка, и глаза у меня стали как у совы. Демон резво делал ноги обратно вглубь тоннеля. Я переглянулась с соседствовавшим Ладмиром.
   -Зачем? - удивленно спросила я. Весь мой гениальный в своей простоте план - время от времени воздвигать позади себя сетки и препятствовать, таким образом, продвижению демона вслед за нами, в случае такового его нелогичного поведения летел к чертям.
   -У меня две плохие версии: либо к нам идет еще какая-то напасть, которой испугался, - Ладмир ткнул большим пальцем в сторону невидимой сетки, - даже он. И я даже вообразить боюсь, что могло напугать демона, чтобы он удрал, а не попытался это неведомое нечто разорвать и съесть; и что таинственное "оно" непременно захочет сделать с нами. И вторая, не менее плохая - демон то ли знает какой-то обход по коридорам, то ли решил его во что бы то ни стало отыскать.
   Я похолодела - из-за каждого угла ожидать неожиданного выпрыгивания демона с игривым криком "А вот и я!", это гораздо хуже, чем четкое знание его местонахождения, пусть даже за собственной спиной. Бесконтрольное шастанье демонов по тоннелям еще никого из их жертв до добра не доводило. И сетки, прикрывающие тылы, ставить нельзя - а ну как придется по этим самым тылам отступать, а мы запутаемся как мухи в паутине? Нам тогда останется только салфетки и столовые приборы поблизости положить, хотя такому едоку разве что вилы и лопату вместо ложки и вилки. Воображать же что-то более страховитое, чем демон, я не дерзнула.
   -И одна хорошая, но малодушная версия - его что-то отвлекло. Или кто-то, - Ладмир многоговоряще замолчал.
   -Ага. И навряд ли демон будет так щедр, что после того как закусит нашим невольным спасителем, забудет о нас. В общем, я делаю вывод - отсюда надо бежать и как можно скорее.
   -Откуда именно? - Ладмир полез в карман. Я покачала головой: наивный, как дитя малое, чесслово.
   -Да для начала хотя бы просто, - я направила два указательных пальца в пол, - отсюда.
   Мы двинулись в прежнем направлении. Бежать пришлось медленнее, перед каждым поворотом сердце замирало, но напрасно оно это делало - никто, даже Мазвий, нам пока так и не встретился. Может быть, Мазвий и демон сейчас заняты друг другом (байки, там, травят, братски обнявшись)?
   -Откуда он вообще взялся? - удивленно распалялся Ладмир, пока мы трусцой, схватившись за руки, мчались по коридорам. Я, словно воздушного змея на жесткой сцепке, буксировала перед собой светляка.
   -Это все Мазвий твой безалаберный виноват, - пропыхтела я. - Не закрыл до конца пентаграмму. Являясь статичной и, следовательно, магически более сильной структурой, она перенаправила магию левитационного заклинания на полную активацию себя любимой, аки тривиальный паразит.
   -А заклинание на левитацию кто вызвал? - масленым голоском, не предвещающим ничего хорошего, поинтересовался Ладмир. Я промолчала, но мы оба все поняли.
   -Выпороть бы тебя как следует, - Ладмир показал мне сложенный кулак.
   -Должна же я была испробовать новую палочку! Я вообще не думала, что такой захват магии возможен! Откуда я могла знать, что это пентаграмма для вызова демонов? Мы такого и не проходили вовсе, - пробухтела я спустя какое-то время, - по крайней мере, пока что.
   -И слава богам. Боюсь даже представить последствия.., - Ладмир неожиданно остановился, я с запозданием тоже - иначе пришлось бы пожертвовать рукой с пилиритовым браслетом.
   -Слышишь? - шепнул вампир и с отсутствующим взглядом подался вперед. С тех пор, как мы тут находились, его глаза все время были нечеловечески красными. Я вслушалась, заранее покрываясь жабьими пупырышками - ничего хорошего в логове неприятеля ждать не приходилось. Различила слабые воеобразные песнопения, на которые даже не обратила бы внимания без Ладмира, до того невнятными они были, как отдаленное гудение насекомого.
   -Что это?
   -Я ошибся насчет времени. Нам надо спешить, - на последних словах он опять потянул меня за собой со стремительностью пленника, сбежавшего из-под стражи, я засеменила следом, опасаясь за целостность своей конечности, зажатой железной хваткой вампира.
   Мы, как-то совершенно неожиданно из-за закрывших дальний обзор каменных выступов-ширм, вбежали в огромный зал, и я разом забыла о цели нашего визита - зрелище завораживало. Это была огромная, таких мы здесь еще не видели, куполообразная пещера, сводчатые стены которой были неестественно гладкими и испещрены непонятными письменами и рисунками. Лунный свет серебристой вуалью проникал сквозь пятиугольное отверстие в далекой вершине, рассеивался, множился в блестящем гладком, словно жидкий металл, полу, отражался в письменах, которые, казалось, светились сами по себе. Вдоль периметра стен стояло около десятка белокаменных идолов довольно отталкивающей наружности, отдаленно похожих на уродливых больших птиц. Хоть в пещере и пахло магическими обрядовыми воскурениями, но воздух был свеж и разряжен, как после грозы.
   Радиальными лучами сходились к центральному помосту два алтаря, на месте третьего к полу цепями был прикован кридой, правда какой-то неподвижный и остекленевший. На одном алтаре, будто спящая краля, возлежал Акимарх, его грудь медленно, но равномерно вздымалась. А над вторым на двухсаженной высоте горизонтально парил второй человек, длинные белые волосы его сияли сказочным льдисто-серебряным светом и словно пытались дотянуться до пола. Руки и ноги расслабленно полусогнутые, безжизненно свешивались вниз, как вьюнки, потерявшие опору. На центральном высоком помосте в ярком бежевом мареве пылал огромный камень, величиной с троллий кулак. Широкий луч, выходящий из камня, потягивал дорожку, похожую на натянутые на непрактично узком ткацком станке нити, к зависшему в воздухе телу. А внизу, около камня, раскинув руки в стороны, стоял спиной к нам и хорошо поставленным голосом зачитывал заклинания Мазвий, разодетый в грязно-рыжий балахон.
   Ладмир споро задвинул меня между стеной и ближайшим каменным изваянием, точно кучу разбросанных портянок под кровать перед приходом гостей, и рванулся к всецело поглощенному своим занятием Мазвию, но мигнул белым защитный тын, и его по живописной дуге отбросило на добрых две сажени. А я только сейчас поняла, что не имею представления, как остановить Мазвия. Из-за отсутствия кое-чьей предосторожности ввиду внезапной спешки планы наших совместных действий умерли, не родившись. Было дернулась к Ладмиру, но он сразу же вскочил на ноги, и я решила пока затаиться чтобы, если волею судьбы представится случай, обездвижить или как-нибудь иначе подло напакостить злодею исподтишка, по крайней мере, пока не придумаю ничего лучше. Я нацелила взгляд на неявную колдовскую конструкцию, пытаясь сообразить, как можно ее разобрать и что мне за это будет.
   Мазвий, заметив сработавший охранный контур, не спеша дочитал главу заклинаний и только тогда обернулся к Ладмиру, который в свою очередь плотоядно кружил вокруг недосягаемых алтарей, как драчливый петух против конкурента по утоптанной для боя землице.
   -А-а, древний вомпер, - нисколько не удивленно отозвался Мазвий. - Я уж даже заждался. Ты как по расписанию.
   Ладмир, сбитый с толку, приостановился.
   Я, закусив губу, разглядывала пространство невидимого контура и пыталась понять, что это за тип плетения. Теоретически в каждом даже самом сильном щите существовала точка схода, являющаяся по сути саморазвязывающимся узелком, потянув за который, можно распустить плетение магических нитей. Другое дело, что отрабатывали эту теорию в школе слабовато, потому что в боевом поединке все достаточно топорно и, как правило, некогда изыскивать все подозрительные узелки, так же как участвующему гонках в распряженных телегах с крутой горы - природой любоваться, там в ход идут банальные таранные технологии и багаж вплетенной силы, а бытовикам и подавно сию науку применять некуда. Опять таки от Мазвия можно ожидать чего угодно - даже щита без точки схода или с такой сильно затянутой, что у моих скудных магических сил развяжется пупок.
   -Ты ждал меня? - переспросил Ладмир, пока я совершала свои мысленные потуги из тайного укрытия. - Почему?
   -Да знаешь, я не рассказывал тебе, но одна старая вещунья предсказывала мне о тебе. Там было много чего заумного в ее словах, о карме, нечеловеческом возмездии, перевязанных судьбах, но я уяснил только одно - что ты, заноза в седалище моих планов - всегда будешь появляться невовремя. Так что я, как видишь, подготовился, - он обвел рукой вокруг себя. Аэссиниэль, а это был он, потому как больше некому, продолжал безмолвно парить, словно вздремнувшее приведение, над алтарем, с прикованным к нему мерцающим плоским лучом. - Как я и предупреждал, ты станешь свидетелем становления новой эпохи - моей эпохи. Где девчонку потерял? - Мазвий позволил себе короткий зевок. - Не притащил ее сюда, господин благородство? Или она тебе так приглянулась, так приглянулась и ты ею подзакусил, когда, бедняжечка, ломая крестовик, растратил силушку свою вампирскую-богатырскую? А? - И в конце речи рассмеялся, как человек, который пребывает прямо в диком восторге от своей прозорливости. - Ха-ха-ха! Ха-ха-ха!
   У Ладмира в мою сторону не дрогнул ни один мускул. Я возликовала - таки Мазвий не успел засечь момента впихивания меня в укрытие. Ладмир с силой сжал кулаки и сквозь зубы процедил:
   -Удоробок.
   -Вот же скотина! - изумленно добавила я от себя, когда до меня дошел-таки смысл всего выше сказанного. Приготовил меня на закуску вампиру! А я еще закраиной головы тогда думала - чего он нас вместе-то запер?
   -Да-да, я знаю, чем тебя пронять! - убежденно согласился Мазвий и удовлетворенно кивнул, будто сам себе. - Все-таки сожрал.
   -Ты неосмотрителен, она хоть и мала, но из магической школы, - Ладмир, неожиданно взяв себя в руки, заговорил размеренно. - Неужели не боялся, когда оставлял ее в одной камере со мной, что я приведу ее сюда, а она порушит твою магию?
   Ага! Тянет время, чтобы отыскать лазейку и нарушить ход заклинаний, пока артефакт незавершен, - догадалась я.
   Мазвий потрясся всем телом в беззвучном смехе.
   -Не думал... после стольких лет нашего знакомства... ты очень сильно недооцениваешь меня, если думаешь, что плюгавой ученице под силу меня одолеть. И тем более, что я позволил бы ей попытаться. Рассчитывать варианты - мое умение! Во-первых, я отобрал ее, - Мазвий презрительно поджал губы, и вот тут я с ним была абсолютно солидарна, - волшебную палочку, а во-вторых, лишил ее способности пользоваться магией еще по меньшей мере с двое суток. А столько она не пожила бы, впрочем, ты тоже не проживешь.
   У меня отвалилась челюсть. Ладмир потрясенно молчал. Мазвий принял это на свой счет и самодовольно ответил на незаданный вопрос:
   -Я же обещал, что не оставлю тебя в живых, ты уж не обессудь. Так надо, хоть ты и неплохой парень. Помню, мы даже одно время дружили...
   Он говорил что-то еще, а я, хоть и не зрела лица Ладмира, могла его себе представить: мы оба видели, как я распрекрасно колдовала сегодня и даже демона умудрилась вызвать. Рассчитывать на то, что предусмотрительный и, ладно, чего уж там, гениальный Мазвий напутал с заклинанием, не приходилось. Но как тогда вышло, что я сейчас оперирую магией, как если бы умертвие изъявляло желание иметь новое платье? Мистика.
   Хотя, если присоединить к куче сведений мои недавно оглашенные вампирякой способности, я теоретически могла создать ускоренный временной канал, чтобы восстановиться. Но когда? Ведь практически все время в камере я общалась с Ладмиром на расстоянии, так что он должен был казаться мне медлительнее обычного, а если учитывать, что на восстановление способностей уходит до двух суток, то о-очень мешкотным. Ничего такого я за ним не замечала. Ехидный, противный - да, но не медленный. Для того чтобы оказаться в одном канале мы сидели чересчур далеко друг от друга. Да и не умею я вызывать такие свои способности, во всяком случае, в осмысленном спокойствии. Ха! Только если... Наверное, во время сна организм сам запустил восполнение недостающих способностей. Хм, а кажется сила артефакта Сифовского - не такая уж и плохая штука.
   Что же это за ограда? Щит-колпак? Нет, скорее всего, та дырка в потолке имеет свое ритуальное значение и преграды на ее пути к алтарям ни к чему. Предположим, кружной щит. Но какой? Двойной? Совмещенный? Зигзаго-накладочный? Сколько их там вообще видов? Кридой ногу сломит. Свет-отражатель белый, значит это не второй и не третий уровень силы, иначе был бы сиреневый или голубой. Принимая в расчет мнительность Мазвия и степень ответственности момента, надо полагать, он перестраховался и поставил четвертый. Если степень четвертая, то, стало быть, Мазвиева мнительность не знает границ, а если так, то щит должен предохранять не только от физического проникновения внутрь контура, но и от магической атаки, что бы он там ни вещал о мерах предосторожности насчет меня и отбирания амулетов Ладмира. Под такую характеристику подойдет двойной спирально-свитый и универсальный мелкоячеистый щиты. И который из них? Еще бы вспомнить, где у них точки сходки. И-эх. Если выберу не тот тип, то только выдам себя Мазвию, и для него не будут внезапностью мои выжившие (из ума, ха-ха!) магические способности. Хотя с любой стороны, чтобы изловить и обезвредить вредную меня ему придется самому снять защиту, а Ладмиру только этого и нужно (не знаю, чего уж он там задумал). Ладно, была - не была. Стоп. А чего я мучаюсь-то? Это с ученической палкой у меня была только одна попытка. И хоть четвертый уровень - это вам не мух на веревочку сажать, да и опыта обращения с такими объемами маловато, но авось сдюжу. Сделаю два крючка сразу и потяну - какой бы ни был щит, точка будет развязана!
   Я по-партизански высунула кончик палочки сбоку от статуи и от усердия кончик языка между губ и запустила два длинных змеящихся прозрачных щупа в свободное ползанье.
   Вывертело просто дико. Казалось, мою внутреннюю структуру выжимают и с бешеной скоростью выкручивают изнутри по нитке. Палочка, конечно, в своем роде и отсекатель внутренней структуры мага от внешнего магполя, и предохранитель, но иногда такие заклинания - плетения случаются... вот даже по ощущениям - вязкие, что, не прервать процесс, даже если не по силам его до конца вытянуть. До летальных исходов подобные эксцессы не доводят... почти никогда. Так как расхождения по преобразующей мощи палочки и применяемого заклинания обыкновенно небольшие. В общем, если что, сама виновата. Резерв преобразовательный по мощностям надо соотносить. А это заклинание оказалось чересчур даже для моей нынешней взрослой палочки. У нормальных магов все приходит с опытом, да где ж его сейчас взять? В общем, поболтало меня по какому-то непостижимому краю. Но зато был и результат: вдруг внутри у меня что-то резко отпустило, как топором обрезало; щит вспыхнул белым и стал медленно гаснуть, истаивая, как густота теней по наливающемуся смаком утру. Мазвий остановился на полуслове и издал негодующий вскрик. Ладмир, сгруппировавшись, вовремя откатился в сторону. Молния, сорвавшаяся с палочки Мазвия со стремительностью кошки, рвущейся к оставленной без присмотра рыбке, отколола от полированного пола кучу крошева. В свою очередь я выскочила из укрытия и попыталась обездвижить Мазвия. Но он умудрялся отслеживать все покушения на свою персону и на секунду создал точный выпуклый щиток-отражатель. Этого времени хватило, чтобы развернуть заклинание вспять. И я с возмущенным писком хозяйки, на которую вдруг поднял тапок таракан, поспешно занырнула за ближайшую горгулью. Вслед моему срикошетившему отправилось еще одно заклинание, но и оно достигло цели, а лишь отбило голову статуе, за которой я пряталась.
   В это же время Ладмир, вымахнув откуда-то позади алтарей, в прыжке попытался перехватить магический луч камня своим карминным амулетом, но Мазвий зеленым разрядом отбил вампира по касательной. Ладмир рухнул боком на пустынный алтарь, часть заклинания Мазвия с каким-то всхлипом втянулась в Ладмиров артефакт, отчего тот сразу запылал, как закатный луч, а его хозяин мгновенно колбаской скатился с постамента и невероятным кульбитом отпрыгнул сначала вбок, а потом куда-то за кридоя. Краем глаза мне показалось, что соседнее изваяние, похожее на клювастую горгулью, скосило на меня глаз. Я нервно встрепенулась, как молодка, вместо жениха узревшая в гадальном зеркале сивого мерина, но потом выдохнула - показалось: продавленный тором белый глаз по-прежнему смотрел в центр.
   Я вступила на опустевшие подмостки и попыталась с наскоку подсечь Мазвия под коленки невидимым арканом. Мазвий гневно обернулся, при этом на лице его было выражение как у человека, которому докучает назойливая мошкара, с размаху уселся на пол, но успел, взмахнув палочкой, отправить меня в нокаут мощным ударом об вроде бы относительно далекую стену...
   Когда я пришла в себя, то Мазвий и Ладмир, пыхтя, катались по полу, занимаясь членовредительством. Мазвий по-бабьи пинал Ладмира в коленку, то попадая, то не попадая, и пытался задушить то одной, то другой рукой. Ладмир в свою очередь изворачивался, одной рукой удерживая извивающегося Мазвия, другой пытаясь отлепить от своей шеи его руку и заломить ее назад, но Мазвий тут же пускал в ход другую длань и весь этот удивительный процесс грозил затянуться надолго. Удивительный - потому что я вообще не могла представить, чтобы кто-нибудь из людей мог бы на равных сопротивляться Ладмиру в силе, хотя для стороннего наблюдателя стройный Ладмир сравнительно крепкого укутанного балахоном знакомого смотрелся как блоха, пытающаяся поработить собаку. Потом подумала, что и для такой паритетности Мазвий, наверное, успел применить какое-нибудь хитрое заклинание. За это похищение я повидала столько развенчанных стереотипов о магии, что не удивилась бы ничему. Тем более что следы магической борьбы были налицо, точнее - на пещеру. Три очередные горгульи в середине между двумя полярными входами в зал были до верхней половины раскрошены (видать, сильно Ладмир и Мазвий в мое отсутствие подебоширили). А неподалеку от дерущихся поблескивали алые осколки Ладмирового амулета. Опустевшая цепочка от него сиротливой змейкой лежала посреди минеральных крошек, словно это были капли ее крови. Палочку Мазвия я приметила неподалеку от сцепившихся мужчин по направлению к алтарям.
   Я потрясла гудящей головой, и, покачиваясь на четвереньках, попыталась прицелиться в Мазвия. Выходило неважно, глаза смотрели в кучу, а Ладмир и Мазвий тесно обнимались и катались, как влюбленная парочка в кустах. Вдобавок кто-то из них рычал.
   -Врежь ему! - заорала я, осмыслив, что не могу стрелять заклинанием из-за опасения задеть Ладмира. Мазвий прилежно принял мой совет к сведению и, резко оттолкнув вампира, кулачищем смачно врезал ему по скуле.
   -Уй, - я поморщилась. Потом быстро глянула на одну из уцелевших статуй по соседству, поморгала и покачала головой - видать сильно Мазвий меня об стену приложил - мне мельком померещилось ее движение. С дальнейшими рекомендациями решила повременить и поползла мимо битвы к алтарям, чтобы освободить таура и принца. Протянула руку, чтобы прихватить палочку Мазвия, но меня сзади цепко одернули за лодыжку.
   -Нет! - распростертый на полу Мазвий каким-то чудом умудрялся удерживать меня и давать отпор Ладмиру. Я дрыгнула ногой, но бесполезно - мои пальцы не дотягивались до добычи с четь аршина. Цепкий, как заячий силок, гад тащил так, что я с коленки оскальзывалась!
   -Ладмир, в сторону! Щас я его подпалю! - взрычала я, на моей палочке уже трепыхалось пойманной лягушкой готовое заклинание. Вампир, кинув на меня быстрый оценивающий взгляд, откатился от Мазвия, я спустила магическое плетение, и балахон Мазвия вспыхнул пламенем на животе и на боку. Тот завопил, но ориентации в пространстве не потерял и, когда я уже собралась его как следует оглушить, ринулся в мою сторону, толкнул руку и заклинание сорвалось куда-то вбок, отбив голову еще одной горгулье. Подвывающий Мазвий, пользуясь моей секундной заминкой, принялся, катаясь по полу, сдергивать с себя балахон, под которым мелькали черные штаны и нехитрая рубаха. Полыхающая тряпка полетела в угол. К этому моменту мы с Ладмиром уже были на ногах. Снова вампир устремился к противнику, а я обернулась, было, к алтарям, да так и замерла, забыв и про палочку Мазвия, и про Акимарха с эльфом. Кридой больше не был остекленевшим. Более того, он, буравя меня взглядом, целеустремленно норовил куда-то сходить и, ломясь широкой, с паузковую корму, грудью, как цепной пес при виде мазурика, усиленно рвал удерживающие его на месте цепи ошейника. Две из трех уже демонстративно валялись на полу. Пара колечек, оставшихся от уз на ошейнике, чуть позвякивала. А я поняла, кто на самом деле рычал все это время.
   -А... к... Ладмир, - прошелестела я, не в силах отвести глаз от назревающей опасности. Сзади, определяя по возне, Ладмир скручивал Мазвия, судя по всему, уже смирившегося с очередным своим поражением.
   -Что? - отозвался было он, а я поняла - поздно, и попятилась назад. Поздно что-либо объяснять.
   Как в страшном сне, который позволяет увидеть все в мельчайших подробностях, я глядела, как медленно лопается и раскрывается полукругом одно из колец последней преграды, выпуская на свободу мой кошмар. Это нечестно! - взвилось в голове по-Тамаркиному возмущение, когда ее однажды голем гонял.
   -Бежим!!! - взвыла я. Ладмир поднял голову, сначала замер, потом, видимо, вспомнив об отсутствии столь необходимого амулета из голубого металла, побелел и без того алебастровым лицом, чертыхнулся и, перехватив мою руку, бросился обратно в коридор, откуда мы появились. Растерянный резкими переменами Мазвий остался лежать на полу, глядя нам вслед. Но когда мы уже были в коридоре, до нас слабеньким отголоском донесся его медленный победный смех. У него-то, наверное, нужный амулет некстати имелся.
   -Бойся, дура! - "деликатно" напутствовал меня Ладмир. - Сейчас это наш единственный шанс.
   Легко сказать - бойся. Будто я ныне релаксирую и нежусь!
   -Как? - чуть не хныча, поинтересовалась я. Дыхание сбивалось, я бежала на пределе возможностей.
   -Обернись назад, - сухо бросил вампир, все так же смотря вперед. Я обернулась. Нагонявший кридой уже практически кусал нас за пятки. В животе что-то провалилось, волосы встали дыбом, ноги понесли.
   Ладмир удовлетворенно крякнул. Вблизи покинутой нами пещеры этаж был неплохо освещен, но повороты мелькали один за другим, мы мчались, не разбирая дороги, и вскоре оказались во власти всецело темных коридоров. Времени, чтобы отвлечься на создание колдовского огня, не было. Без Ладмира я бы давно поломала нос об какую-нибудь стену, впрочем, закусивший мной после этого кридой вряд ли стал бы предъявлять претензии к подпорченности внешности.
   Спустя неопределенное время, когда душа давно обреталась в пятках, а сердце стучало где-то в голове, я с запоздалым удивлением отметила, что стены тоннеля стали светиться квелым бледно-зеленым светом, и сам коридор теперь был не грубо вытесанным в сплошном массиве, а выложен большими аккуратными мутно-белыми кирпичами. Задумываться над переменами было некогда, кридой трудолюбиво когтил пол где-то за нами.
   Мы на полной скорости влетели в большой зал. Он был раза в два меньше пещеры, где Мазвий создавал свой артефакт, но тоже имел ровный круглый свод. Потолок и пол были отделан теми же неярко просвечивающими зеленоватыми прямоугольниками камней, что и коридор. В самом центре этой загадочной дымчатой зелени островом стояла огромная кособокая махина, похожая на перевернутое квадратное корыто, из привычного уже темно-бежевого камня.
   Воздух в легких закончился, в животе включилась невероятная легкость, и я, совершая невозможное, дикой белкой вознеслась по выросшей передо мной двухсаженной отвесной стене. Торопливо поджала ножки, сзади страшно клацнуло, меня потянуло вниз. Я в отчаянье цеплялась руками за верхнюю грань, как передумавший самоубийца по краю крыши, и норовила подтянуться. Ладмир, оказавшийся на вершине раньше, ухватил меня за руки и верх корсета, точно вышибала дебошира в кабаке, и одним движением втянул наверх. Раздался оглушительный треск, что-то скользнуло по ногам, я без сил повалилась на камень.
   Кридой, видимо, поняв, что упустил добычу, как-то несерьезно порявкивая, мелкими шажочками убежал обратно в коридор. Я, скосив глаз, увидела только мелькнувшие в проеме задние лапы и по-рачьи загибающийся книзу хвост. В неестественно глухой тишине слышно было лишь мое прерывистое дыхание. Ладмир лежал неподалеку на боку, под углом ко мне, осматривая зал, потом перевел сосредоточенный взгляд из-под сведенных бровей на меня. Чело его разгладилось, на лицо заползала ненормальная улыбочка. Я перестала безразлично смотреть в потолок, заинтересовавшись причиной неуместного счастья.
   -Тэ-ак-с! Лепота, - зажглись глаза шепчущего Ладмира, созерцающего что-то в районе моего лифа, впрочем, он сразу поправился нейтральным тоном знахаря, выясняющего обстоятельства болезни, когда я недоуменно перехватила его взор. - В смысле, не жмет? Ослабить?
   -Ай, отвали, - беззлобно отмахнулась я, лежа пластом на спине и стараясь, в конце концов, отдышаться. - Поносить все равно не дам.
   -Да я не про корсет, - смутился разоблаченный Ладмир.
   -Да я вообще-то тоже, - пробурчала я себе под нос, кляня себя за свое чувство юмора, одной мне понятное. И села, приподнявшись на руках.
   -У-у, - схватилась за голову, увидев, какие понесла потери. - Даже куртизанки выглядят целомудреннее!
   Нижние юбки, которые мы с Тамаркой любовно пришивали вручную, были разом с корнем выдраны из-под подола, будто бы щепоть лепестков у нераскрывшейся ромашки. Сам подол, мало того, что перестал быть пышным, округлым, словно бутылочные бока, так еще и укоротился, сверкая неровно рваными, точно выкушенный сыр, краями. Сзади серебристой парчи с белыми и серыми вензелями лилий не хватало на пядь, а спереди отсутствовало чуть ли не с локоть материи, ноги были неприлично оголены. Но зато теперь становилось понятно, для чего в городской природе существует такой предмет женского гардероба, как чулки. А затем они, чтобы, если ваше бальное платье оборвал кридой, не было мучительно больно за выстраданную все время до этого кровью, потом, слезами и синяками репутацию и в данных обстановках непонятно ради чего оберегаемую честь. Ведь по моде у нас как: под длинной юбкой голые ноги допускаются, а под короткой - дуля, нагая коленка - как символ женской коварной порочности. Деревенским, конечно, и большее распутство спускают в городе, но смотрят на них горожанки, в цветущую теплую пору щеголяющие в шитых-вязаных гольфах, пестрящих узорами, это если с укороченными платьицами (или по отголоску военной нужды - штанишками), или мелькающих, будто заячьи хвосты под кустами, при ходьбе под пышными оборками, с заметным превосходством. Да еще и к платью такому - что на мне - вечернему необходим был этого аксессуара особый тип. Впрочем, у меня все равно денег на две баснословно стоящие шелковые тряпочки не было, а если когда и были, или, там, чтобы подкопить - так и мерзкое невидимое земноводное всегда брюзгливой дуэньей ворочалось где-то вблизи, готовое к процессу моего удушения.
   -Не смотри на меня! - приказала я и, стараясь затерять ноги в складках оставшейся юбки, переползла к краю и свесила голову вниз. Осмотр пещеры показал, что она пустынна и выход из нее там же, где и вход. Каким-то непостижимым образом кридой умудрился прихватить с собой незаконно откушенное тряпье.
   -Радуйся, что хоть одна юбка осталась, - попробовал утешить Ладмир, который мне, впрочем, совершенно очевидно ничуть не сострадал. - А вот если б ни одной?
   Я серьезно задумалась над возможностью и последствиями исхода такого конфуза.
   -Это ты радуйся. Тогда мне пришлось бы тебя убить, - пожала плечами и объяснилась: - Ничего личного, просто... свидетели долго не живут. Странно, чего это он не сел нас дожидаться внизу, - под конец я снова обвела взглядом видимый участок тоннеля на предмет затаившихся кридоев.
   -Да, очень странно, - разом посерьезнев, отозвался Ладмир и, осмотрев еще раз пещеру, пронзительно глянул мне точно в глаза: - Тем более что при желании смог бы сюда забраться. Пусть, может, от непривычки и не с первой попытки. С разбега, с распрыга, но, вероятно, смог бы.
   У меня от его тона и взгляда на спине, как блохи на дворняге, зарезвились мурашки.
   -И что же его остановило?
   -Ты ничего не чувствуешь необычного? - уточнил Ладмир. Я прислушалась к своим ощущениям. Разве что воздух был чуть смолистый, тягучий, а в остальном - ничего. Я пожала плечами.
   -Нет.
   -Я тоже. Значит, скорее всего, его что-то отвлекло, - Ладмир немного расслабился.
   -Будем выбираться? Не век же нам здесь куковать, - предложила я, поудобнее перехватывая палочку, чудом не выроненную во время всей этой треплющей нервы (и прочие органы) беготни. - К тому же Мазвий до сих пор на свободе. Злобствует.
   -Ладно, - вампир поднялся в полный рост и шагнул в пустоту. Я вскрикнула и подобралась к краю, но он стоял внизу цел и невредим и протягивал ко мне руки, точно жрец, восхваляющий богов:
   -Прыгай, я тебя поймаю.
   Я недоверчиво покосилась на руки и почувствовала себя глупой кошкой, которая залезть - залезла на дерево, а обратно - страшно. Если не поймает - костей не соберу после двух саженей высоты. Я опасливо села на краешек, свесив ноги, и, набравшись духа, прыгнула.
   Спасло меня только то, что я удачно прицелилась. Во всяком случае, упала я, как сыр на хлеб, на мягкое. В самый последний момент Ладмир убрал руки, я сшибла его как ядро осадную башню и приземлилась (привампирилась?) поверх.
   -Ну у тебя и шуточки! - прошипела я, поднимаясь на ноги. Ладмир сел с отсутствующим выражением лица. - Эй! - я пощелкала перед ним пальцами. - Ты чего?
   Он не обращал на меня внимания и глядел строго перед собой. Я протянула руки, чтобы его как следует потрясти за плечи, и тут прозрела. Пещеры не было. Кругом простиралось бескрайнее цветочное поле. Солнце жизнерадостным яичным желтком светило с ясно-голубого неба. Чудесный восторг распирал грудь.
   -Ах! - поразилась я и растроганно сцепила ладошки на груди. - Вот это да!
   Откуда здесь взялись эти дивные цветы - было неважно, даже думать о чем-то кроме такой красоты - не радоваться ей - было несимпатично и чуждо. Все, что я хотела - вечно быть здесь, быть вне времени и пространства, лишь бы здесь! Я ласкала руками цветы, гибкие высокие стебли, наклонялась к очередному прекрасному, как занимающийся рассвет, бутону. Казалось даже, что еще чуть-чуть - и я услышу их прекрасный аромат, только нужно побыть здесь еще, и еще. А цветы кивали тугими шелковыми головками мне и моим мыслям, и ветерок иногда дотрагивался легкой ладонью до почти раскрытых лепестков. Аромат откроется избранным! Какое же сказочное место! Что-то отвлекало, хмурило меня и поляну, не давало безгранично отдаться в пучину фееричного наслаждения, и когда я прошла пару шагов и увидела посреди поля, посреди дивных цветов Ладмира, то перестала угрюмиться, а лишь звонко рассмеялась, и цветы смеялись вместе со мной и качали головками. Ладмир лежал посреди великолепной ласковой зелени и загребал ногами и руками так, будто плыл по морю-окияну.
   -Ну ты и дурак! - ухахатывалась я. - Ты чего плаваешь-то по моей поляне?
   -Как ты это делаешь? - удивился Ладмир, задирая голову к ясному счастливому небу и болтая одними ногами.
   -Что? - радостно удивилась я.
   -Ходишь по воде! - потрясенным тоном отозвался Ладмир.
   -Какой воде? - нахмурилась было я, а потом разобралась, улыбнулась и весело защебетала: - Ах, воде! Да, цветам нужна вода, чтобы пить! Ты такой умный! И забавный! И цветы умные! И красивые! Я бы тоже хотела быть цветком! Умным и красивым! И расти на этой расчудесной поляне! - я раскинула руки в стороны и покачалась из стороны в сторону так, будто уже была цветком, а затем рассмеялась звонко, эйфорично.
   Ладмир тем временем насупился, как бука-забияка, медленно остановился, перевернулся на спину. Затем подождал и, резко выдохнув, осторожно опираясь на руки, словно не доверял своим членам, сел. А после уже более уверенно встал и повертел головой в поисках границы бесконечного поля счастья.
   -Ну же! Делай как я! - воззвала я радостно и снова покачалась из стороны в сторону. Но Ладмир не заинтересовался моим заразительным примером, а пошел куда-то вперед, сурово оглядываясь и водя руками перед собой, точно марионетка по воле кукловода.
   -Дай мне твою палочку! - попросил Ладмир, нарезая очередной круг мимо меня. Я охотно поделилась имуществом в наплыве всепоглощающей любви к миру и тварям, его заселяющим. Друг-вампир, чуть поморщившись, обеими руками неуклюже схватился за палочку и запустил корявый разряд жалящей молнии в пустоту возле себя. Я опять залилась счастливым смехом, поняв, что он хочет повеселить меня своей наигранной нескладностью в обращении с палочкой.
   -Дай, вот как надо! - решила подыграть я и запустила аналогичный разряд в другом направлении. Пахнуло горелым. Прямо в воздухе в двух саженях от нас возникло черное по цвету, как обуглившееся дерево, пятно. Я, было, изумилась такому феномену, но Ладмир попросил ласково:
   -Еще, не прекращай! В ту же сторону, давай!
   Я, любознательно заинтересовавшись, продолжила.
   И тут настроение на поле моем изменилось. Посуровело, похмурилось небо ясное, понабежали тучки злые-сердитые. И чем больше я колдовала, тем больше обижалось на меня поле. "Прекрати" - говорило.
   -Не прекращай! - уговаривал Ладмир враз. - Это такая тварь действует, Душа камня, если по-нашему. Шиирлорейко - на древнем. Мозги затуманивает на раз плюнуть, а потом пожирает душу, это для нее что хлеб, да и телом не брезгует. Разлагает до жижи и впитывает, а после от камня к камню передает, что сок по дереву.
   А рука дрожала - не верила. Али не любо тебе поле дивное, обожаемое? Али не цветок ты названный? Почто братьев и сестер своих нареченных обижаешь? "Любо", - губы шептали, но рука вампира легла на мою руку и присутствием своим вырывала с поля. "Не верь!" - говорила. Глядь - а это и не поле уже, а насекомые огромные многоногие кишмя кишат, лапками по ступням голым бегают, щекочут усами гибкими лодыжки открытые. И конца и края нету им, ползут орды и по коленкам, и на локти, и по лицу. И облетают гроздьями с палочки оттопыренной, и сыплются градом с неба и ползают по волосам живыми гребнями да лентами, да заколками. И вгрызаются в кожу - кровь пьют, и вгрызаются под кожу - ходы роют. И ползет над омерзительным полем унылое "у-у-у" девичье.
   -Давай, Варя, еще немного, дожали почти! - подбадривает меня некто невидимый из глубин, что состоят сплошь из полчищ тошнотворных. И в носу, и в ушах, и во рту моих уже давно обживается кто-то, лапками перебирает, брюшком трется да крылышком щекочет гадостно. "Коли прекратишь - будет тебе вновь поле и радость волшебная" - шепчут в уши тараканы юркие усатые, да многоножки верткие, да пауки быстрые восьминогие. Вдруг - раз! Лопнуло все, и ослепил свет неземной невиданный! Тьфу ты! Бледно-зеленым тусклым светом было озарено пространство и Ладмир в нем. Я стояла остолбенело, не в силах пошевелить даже кончиком пальца, помня отвратные ощущения, и не веря, что это закончилось.
   -Бежим, пока оно не оклемалось, а то снова затянет, - Ладмир подошел и слегка тронул меня за локоть. Меня от стороннего щекочущего прикосновения одним махом стоптала орда мурашек, а после вывернуло наизнанку, будто набитый золотыми карман на досмотре. Вампир не сказал больше не слова и сочувственно поддержал сзади мои волосы, после чего, придерживая за талию, поволок прочь.
   Вылетели из зеленого тоннеля как чумные от зачистки и дальше побрели по незнакомым коридорам, освещаемым исключительно наколдованным мной худосочным светляком.
   -А ведь это очень похоже на тюрьму, пусть и без оков, - поразмыслив, выдала я. - Если б мы оказались там по одиночке - по всему выходит, не выбрались. Я дак наверняка даже не задумалась бы. Да и ты, так и качался себе селезнем, да пускал пузыри и фонтанчики в небо.
   Ладмир удивленно пробурчал, что только читал давно и мельком про такую мерзость, но никак не мог подумать, что она еще где-то сохранилась.
   -Надо было у Мазвия амулет от кридоя содрать - и все делов-то! - запоздало разорялась я. - Кридой бы нас не заметил, а его - съел. Как результат - мы свободны и счастливы.
   -Вот и успевала бы думать своей думалкой, а не филеем, за который страшно стало! - вяло огрызнулся Ладмир. - Задним умом мы все крепки.
   -А сам-то! - возмущенно отшатнулась я слегка в сторону. - Нет, чтобы меня схватить на плечо, на стенку запрыгнуть, где кридой не достанет, и через потолок вылезти!
   -Ага! И принца с тауром тоже закинуть на плечи? - поинтересовался Ладмир и язвительно обнаружил: - У меня их два, а не три, если ты до сих пор не заметила! -
   И продолжил, выплескивая переливающиеся через край досаду и злость: - Во-первых, запирать себя в тупик - это при любых условиях крайне неосмотрительно, во-вторых - там стены такие странные, что я бы и полминуты не продержался - отвалился бы от них, как замерзший жук.
   -Откуда ты знаешь? - фыркнула я.
   -Чувствую.
   Мы шагали по проходной пещере, от которой, подобно прореженным лапкам паука отделялось сразу несколько ходов. И, напряженно прислушиваясь, нервно оглядывались по сторонам, не зная, откуда ждать следующей опасности.
   Как внезапно в полной тишине раздался протяжный жуткий звук. Я похолодела, пытаясь вообразить столь страшно рычащее чудовище. Это явно был не кридой.
   -О боги! Что это? - просипела я, впиваясь взглядом в проход, со стороны которого, как мне показалось, послышался ужасный звук, и проворно думала, куда метнуться бежать.
   -Это... мой живот, - крайне смущенно отозвался Ладмир. Я, сморгнув, перевела на него взгляд.
   - Я с утра перекусить не успел, а потом все завертелось... Вот и урчит, - оправдывался голодающий. Я облегченно расслабилась, сдуваясь как кузнечный мех.
   -Хоть ты и голодный, зато ты, к счастью, не кридой! - подбодрила я наш командный дух и похлопала вампира по плечу, после чего так там и осталась висеть от утомления. - И куда мы пойдем дальше?
   -Туда! - деловито решил Ладмир и направился в один из тоннелей. Я выпустила опору и, помедлив, присела, со стоном блаженства потирая натруженные стопы поверх обувных ремешков. С неохотой распрямилась, собираясь последовать за Ладмиром, и...
   -Оттуда-а-а!!! - выбежал Ладмир с диким взглядом, чуть не сбив меня с ног. За ним по пятам выскочил с довольным оскалом кридой. Нижние юбки от моего платья, которых я лишилась еще в пещере Шиирлорейко, зацепились на торчащих в разные стороны железках его ошейника и развевались позади, точно фата адской невесты. Не будь все так трагично, я бы прыснула от смеха. Со стороны казалось, будто Ладмир сбежал из-под венца, как альфонс, прельстившийся было приданым, но узрев суженую, постигший, что деньги в жизни не главное.
   -О не-эт! Может, он меня повезет? Я уста-ала-а! - по привычке начав перебирать гудящими ногами, взвыла я, обращаясь и к бесчувственному Ладмиру, тянувшему меня за руку, и к нечуткому кридою, решившему на нас поохотиться. Бояться по желанию начинало входить у меня в привычку. Нужно только вспомнить физические ощущения и, воспроизведя их, ввергнуть себя в пучину паники. Эдак я скоро наловчусь создавать временной канал в любое угодное время. Только так все произошло неожиданно, что я забыла с собой из пещеры прихватить светляка.
   Мы привычно проскакивали развилки, не разбирая дороги, пока в один момент не вылетели в пещеру к Мазвию. Мазвий, творивший волшбу, ошарашенно замер при появлении нашего вихря. Он явно не ожидал, что мы все еще живы.
   Я мельком успела заметить, что теперь вместо Аэссиниэля в воздухе парил, безвольно вися, Акимарх. Я оторопела, мне хотелось что-то предпринять, но Ладмир, не забывая про скачущего по пятам полудемона, тащил меня к противоположному выходу. Я удовлетворилась тем, что истерично проорала на бегу в сторону Мазвия, пусть козел и не расслышит слова из-за несоответствия скоростей, зато о смысле догадается наверняка:
   -Сволочь!!! - и, краем глаза узрев кридоя, прибавила быстроты, увлекаемая Ладмиром в зев тоннеля. Кридой, пролетая вслед за нами по пещере по сокращенному маршруту, с размаху налетел на щит, вновь воздвигнутый Мазвием, я заметила, как полыхнуло белым. Судя по длительности вспышки, щит таки был прорван слабовосприимчивым к магии полудемоническим тараном. По счастью, кридоя больше интересовала активная добыча, и трогать бессознательных Акимарха и Аэссиниэля, ставших досягаемыми, он не стал, а целеустремленно внесся вслед за нами в коридор.
   Побегали мы прилично, я явно сдала все мыслимые школьные марафонские дистанции сразу за несколько студенческих выпусков, да еще и наловчилась на бегу магичить освещение. Ладмир стал замедляться, пока вовсе не остановился. Я в отчаянье обернулась назад и прислушалась, но преследователя не было. То ли мы смогли от него оторваться, то ли ему надоело гоняться за столь прытким тандемом. Поняв это, я чуть расслабилась и, едва ли не показывая язык, как взопревшая собачина, привалилась животом к стене, стараясь отдышаться. Попробуйте-ка побегать в корсете! Но меня сейчас больше занимало другое. Когда дыхание чуть выровнялось, я принялась сбивать каблук о неровный выступ стены.
   -Настал... тот... момент, когда мне... уже... не до красоты, - объяснила я в ответ на недоуменно поднятые вампирские брови. Ладмир, постояв секунду в замешательстве, захохотал и, зажав рот рукой, сполз вдоль стены на корточки, но и там продолжал колыхаться в беззвучной трясучке. Я даже приостановилась, с сочувствием глядя на такую неуместную радость - добегался, страстотерпец!
   -Только сейчас! - невнятно радовался сам с собой Ладмир и мотал головой.
   -Ну, вообще-то не сейчас, раньше. Но тогда нас еще гнал кридой, и мне было несподручно.., - начала рассказ про зашатавшийся каблук, но от моих слов Ладмира так сильно вновь начал распирать смех, что он стукнулся затылком об стену. Не прекращая веселье, выдал "ой!", окончательно сполз на пол, вытянул ноги и, схватившись за затылок, стал смаргивать навернувшиеся от удара и от смеха слезы.
   -Я, конечно, все понимаю, нервы расшатанные и все дела, - сочувствующе сказала я, доламывая каблук рукой, - но может быть ты отвлечешься и скажешь, что мы будем делать дальше? Хотя бы где мы?
   Ладмир поднял на меня веселый взгляд.
   -Я не знаю, бежал наобум. Могу лишь предположить, что Мазвий остался где-то, - он показал пальцем наискось в одну из стен, - там.
   У меня вырвался нервный смешок:
   -Заблудились в тоннелях вместе с кридоем! Ах да! Как же я забыла! Еще ж и демон один есть, некормленый! - и принялась расшатывать второй каблук, мысленно оплакивая свои погибшие красивые босоножки. - Что это вообще за дурацкое подземелье?! Почему мне на них так везет?!!
   -Пойдем, - Ладмир поднялся, - я, кажется, узнаю это место. Вот там - лестница, помнишь? Значит нам сюда.
   Ничего, разумеется, я не помнила, но обрадовалась появлению маршрута. А то у меня уже начало возникать такое ощущение, что мы выбирались из темницы не некого безумца останавливать, а кридоя развлекать гонками. Мазвий обряд совершает, мы от полудемона бегаем - все при деле. Идиллия, хвос ей в друзья!
   Без каблуков босоножки превратились в гораздо более удобные сандалии, я испытующе попрыгала на месте и почувствовала подъем настроения. Спустя какое-то время мы услышали уже знакомое бормотание и заспешили вперед.
  
   -Вот так-то, - удовлетворенно проговорил Мазвий, - из-под двойного колпака не убежите. Ладно, некогда мне тут пока с вами, пора приступать к следующей части.
   Тело Акимарха, плавно покачиваясь, как падающее перышко, опускалось обратно на алтарь. Дорожка сияния, тянущегося от камня к нему, меркла и больше уже не мерцала дивными капельками, до этого словно струящимися плоским ручейком.
   -Мазвий, хватит. Прекрати свое зло. Выпусти нас, - непонятно на что уповал Ладмир. Я стояла, сложив руки на груди и угрюмо зыркала исподлобья. Как глупо попались! Завернул нас в щит, как в саван, только колпак защищал скорее не нас от внешнего мира, а мир от нас - тюрьма одним словом, хоть и магическая. Хитрый Мазвий перестраховался, после нашего триумфального появления в кордебалете с кридоем установил ловушку. И при одновременном схлопывании щита ловко вышиб палочку из моих рук, а следом радостно сообщил, что передумал убивать сразу, и решил на досуге распотрошить нас по кусочку, но разобраться с феноменом нашей скорости. Сейчас я жалела, что нам не преподавали хоть какую-нибудь запрещенную магию, с помощью которой даже не боевой маг может убить человека. Похоже, что по-другому этого безумца никак не остановить.
   -Все равно кридой сбежал, обряд не завершить, - аргументировал Ладмир.
   -Ну и пусть! - огрызнулся Мазвий. - Зато власть над эльфами и людьми уже моя! - и он злодейски хохотнул, хотя заметно было, что он недоволен неполным воплощением своей задумки. Меня захолонуло нехорошее предчувствие.
   -Что значит "власть его"? - я пододвинулась ближе к Ладмиру. - Ты же говорил, что для этого нужно, чтобы правители были убиты.
   Ладмир перевел усталый и какой-то разом потухший взгляд на замершего на алтаре Акимарха, а потом на меня.
   -Они мертвы.
   -Как? - я отшатнулась, когда он попытался меня ободряюще приобнять. - А где же... ножи? ...кровь?
   -Камень убил их.
   Я при этих его словах как-то сразу вспомнила, насколько красиво мерцали капельки на сияющем луче, и уразумела, что так уходила их жизнь. Мертвы... В моей голове не укладывалось, что то, что происходит сейчас - реально, что на моих глазах убили двух человек, что с созданием артефакта власти наступает эпоха хаоса, что мы проиграли, не смогли ничего изменить, предотвратить. Хотя, надо признать, сумятицу мы внесли знатную, зал лежал в руинах горгулий, осколках стен, пола, в воздухе разило горелым. Предотвратить...
   Решение пришло ко мне как вспышка. Я подняла голову.
   -Ладмир. Мы должны предотвратить это. Задействуй артефакт.
   Ладмир медлил, раздумывая, правильно ли он понял мои слова, а потом дико прошипел:
   -Ты хоть понимаешь, на что идешь?! - опустив явно непроизнесенное ругательное.
   О, я-то как раз понимала это как никто! Понимала, что, возможно, отказываюсь от своего единственного шанса увидеть родителей, вернуть семью. Как я об этом мечтала! Всю жизнь! Не всякий поймет меня.
   Да, покинутый родными ребенок рано дичает и учится показывать клычки, но в каждом из таких малышей есть словно бы маленькая шкатулка с сокровищем, которую он хранит и лелеет внутри себя. И, каждый раз ложась спать, приоткрывает коробочку и мысленно заглядывает в мир своей самой великой детской грезы. И иногда, когда ему просто грустно, забивается в темный тесный угол и нежится в его (мира) придуманных событиях, простых в этом, но таких значимых в том, сочиненном, мире, потому что там это происходит с ним. Вот папа работает на дворе с инструментами. Потом он, пряча руки за спиной, просит спеть частушку, а затем дарит добрую самодельную игрушку. Вот мама наливает теплое еще, парное молочко в кружку, ласково треплет по голове; поет колыбельную на ночь... Но даже мечтать не смеет такой вот одинокий ребенок о их исполнении, потому что ТАКОЕ желание несбыточно даже тогда, когда ты сам - маг. Но оно - это желание - дает попасть в страну грез и согревает как-то по-иному, по-особенному, как ничто другое, потому как согревает оно душу. Это такой мир, где личное счастье живет.
   Но меня не покидало чувство, что это было бы неправильно призрачно, слишком ложно.
   Понимала, что артефакт нестабилен и может "отстрелить" моей силой ровно как и своей в тот раз, ведь "мы с ним - одно целое"! При этом объем отнимаемой силы может превысить весь мой запас и я могу навсегда прекратить заниматься магией из-за непоправимого изменения энергетической структуры, а то и умереть, причем неизвестно, что хуже...
   Я живу здесь и сейчас, и этот мир - мой мир, даже если для этого от меня требуется похоронить самую великую грезу, пойти на риск, будет существовать! Будет, как бы пафосно и самонадеянно это ни прозвучало.
   -Ты правильно слышал. Мы. Предотвратим. Это.
   Мазвий, ненапрасно подозревающий нас в немыслимом коварстве, все это время нервно оглядывался, протирал рукавом покрывающийся лихорадочной испариной лоб, а потом не выдержал и рявкнул:
   -Хватит там шушукаться!
   Ладмир, не обратив на него внимания, за цепочку медленно извлек из кармана зеленый кулон с плавающими внутри искорками. Я задержала дыхание и, не мигая, глядела, до того ослепительными, притягивающими они мне показались.
   -Что? Что это? - заволновался Мазвий и вскричал, пытаясь больше убедить себя, чем нас: - Он же сломан!!
   Я с каким-то даже сочувствием подняла на него спокойный взгляд:
   -Это у тебя в голове что-то сломано, Мазвий.
   Ладмир привлек меня к себе и надел нам обоим на шеи длинную цепь. Мазвий завыл и направил на нас палочку.
   -Готова?
   Я кивнула. И тут произошло сразу несколько событий. В зал ворвался злой, как теща после неудачного отравления зятем, кридой. Увидев нас, он свирепо оскалил пасть и распростер лапы в длинном прыжке. Щиты гибко прогнулись, как тугие мыльные пузыри, а затем лопнули один за другим, но нас уже подхватывал серый вихрь и в этот момент в зал с противоположного конца вломился нагулявшийся где-то на стороне демон, про которого я, уже, если честно, успела забыть. Кридой и демон, и без того не шибко привлекательные, выглядели изрядно потрепанными и покусанными, словно поучаствовали вместо псов в боях без правил. Вихрь рос, оглушая звучанием ветра, но внутри было затишье, как во время штиля на море. Я задрала вверх голову, длинная серая труба, словно живая, росла, уменьшаясь в диаметре, пока не изогнулась, распространяя ослепительное, знакомое до боли свечение. Что-то гулко хлопнуло, я зажмурилась, а потом резким занавесом на уши навалилась тишина.
  
   Человек, упавший с большой высоты, начинает шевелиться, словно новорожденный, мысленно ставит на учет, стягивает конечности в единое целое, чтобы выяснить, все ли в наличии и нормально функционирует. Я же первым делом проверила структуру в теле и токи магии. Очень уж насторожило меня это белое свечение на кончике серого вихря. Точно такое же я запомнила из детства, когда в меня "отстреливало".
   По ощущениям энергетическая структура была в абсолютном порядке.
   -Где мы? - вопросила я, открыв один за другим глаза, потом подумала и добавила: - И когда?
   -Недавно нас с тобой в прошлом должен был посетить Мазвий. Если переносить раньше - могло забросить еще ко дворцу, а ненамного раньше - существовала маленькая вероятность, что нас бы раскидало по разным камерам. Я не знаю точных принципов действия артефакта Сифовского и могу только догадываться. Это - дверь в нашу камеру, еще целая, как видишь.
   -А почему мы очутились снаружи ее, в коридоре? - вопросы роились стайкой работящих пчел.
   -Видимо, артефакт Сифовского имеет некоторую погрешность перемещения не во времени, но в пространстве. Мы же не намного дальше того места, где были в действительности в прошлом. Хотя, скорее всего, он на это и запрограммирован. Чтобы прошлые сущности избежали контакта с будущими, и не происходили те необратимые последствия, которые приводят к разрыву измерения.
   - А там, в камере есть мы, ну, которые из прошлого? - я перешла на шепот.
   Ладмир пожал плечами.
   -Подсади меня, я осторожненько загляну, - попросила я. Ладмир исполнил роль лесенки, я, балансируя коленями, уцепилась за решетку и осмотрительно заглянула внутрь. Происходящее не укладывалось у меня в голове. Ведь получается, что и в нашем прошлом должны были вот так за дверью стоять мы из будущего. Интересно, а почему я тогда не заметила себя, заглядывающей внутрь, и не услышала, что в коридоре кто-то есть? На предполагаемом месте своего присутствия я никого не увидела, разве матово блеснуло что-то похожее на... кандалы! А где тогда я? И тут на меня из мрака пещеры бросилось что-то темное. Я, взвизгнув, отшатнулась, выпустив прутья с такой скоростью, как если бы они вдруг раскалились. Ладмир чудом удержал разваливающуюся конструкцию из нас двоих и спустил меня на землю. Я, распластавшись по противоположной от двери стене, расширенными глазами наблюдала за знакомой краснозубой мордой демона. Дверь сотрясалась под мощными ударами.
   -Ничего не понимаю! Он-то здесь откуда?! - возопила я и ужаснулась от прибежавшей догадки: - Он съел нас прошлых?
   -Ты можешь поставить магическую сеть, как тогда? - Ладмир кивнул на пилиритовый браслет, который все еще сверкал у меня на руке. Я недоуменно посмотрела на магический наруч, про который совершенно уже забыла, и отчаянно взвыла:
   -Нет!! Это совсем другой тип управления энергией. Их этому с детства учат!!! - я не стала уточнять кого это "их", Ладмир и без меня догадался - предположительных претендентов на кресло монарха, или на звание семьи Императора. При попытке наколдовать без палочки с руки, я могла этой самой руки лишиться. Проверять теорию вероятности на случай удачного исхода не хотелось.
   -Тогда... - начал Ладмир, хватая меня за руку и беря с собой факел.
   -Не-ет, опя-ать! - застонала я, но послушно побежала, помня коронный удар Ладмира и понимая, что планомерного воздействия демона дверь тоже долго не выдержит. - Ты помнишь, где находятся их камеры?
   Во время наших прошлых (или будущих?) блужданий мы обнаружили пару пещер. В одной из них я признала ту, в которой сперва оказалась вместе с Акимархом, а другая выглядела очень уж обжито - с какими-то манатьями, сложенными кучей, словно лежанка, да и кандалы очень напоминали Ладмировые, а ведь известно, что эльфы сильные существа, а Мазвий - перестраховщик.
   -Так, примерно. Я больше зрительно запоминаю. Например, когда вижу развилку - могу сказать - направо нам или налево.
   На нижнем этаже коридоры между развилками были длиннее, поэтому, может быть, путь к лестнице вспоминался легче.
  
   -Черт! Замок! - дверь с открытым нами засовом не поддавалась. Я обернулась к вампиру. - Отмычка?
   -Некогда, - Ладмир впихнул мне в руку факел. - Отойди.
   Я попятилась. Дверь хрустела, как вопит о боли раненное животное, но поддавалась. Четыре нечеловеческих удара ногой, заложенные от грохота уши, и мы смогли войти внутрь. Я обвела факелом небольшое, в общем-то, с саженей пять по диагонали, почти овальное помещение с неровными каменными стенами, Ладмир бросился к углу.
   -Таур Аэссиниэль! - он присел на корточки и отвел серебристо-светлые волосы с лица распростертой на полу фигуры. Эльф, не приходя в себя, со слабым стоном пошевелился. Побелевшие губы произнесли беззвучные слова.
   -Бедняжка! Чем он его напоил? - я присела и потрогала лоб. Лоб был нормальный, не горячий, не чересчур холодный. - Твой Мазвий еще большая крыса, чем я о нем думала. Отойди.
   Я отодвинула Ладмира и присела на коленки возле бредящего эльфа. Потрясла руками, припоминая основы ведовства - применения неполяризованной магии. Эффект как правило был нескорым, да и слабым, но в некоторых случаях помогал. Здесь же требовалось всего лишь снять забытье.
   Я приложила одну свою ладонь Аэссиниэлю на голову, другую - на живот, закрыла глаза и сконцентрировалась, представляя, как внутри эльфа зарождается от макушки до пяток нейтральный синий стержень. Крепнет, утолщается, вот уже он достаточно прочен. Он жестко прикован к моим ладоням. Я могу управлять им. Я немного трясу стержень. Он безвреден, не чужд, он всего лишь тормошит энергетическую структуру, которая после такого вторжения встреплется, словно рыхлый моток нитей, а после, будто потревоженная шипящая змея, уляжется по нормальному и привычному для нее здоровому плетению. Все. Стержень истончается, рассасывается. Мои ладони - это просто мои ладони.
   -Эй! Таур Аэссиниэль! Не симулируйте, теперь вы в рассудке! - позвала я. Ладмир без разговоров достал откуда-то изогнутую шпильку-отмычку и подсел ковыряться в оковах. - Некогда нам тут с вами, у нас еще один принц не спасенный есть! - трясти за плечи, нос или уши особу, про которую еще мои прабабки на ночь глядя мечтали, я посчитала неэтичным, поэтому просто отвесила сладко спящему эльфу, на губах которого заиграла нежная улыбка, смачную бляблу. Улыбка на мотнувшейся голове сменилась выражением безмерного удивления, перемежающегося яростью. Эльф распахнул прекрасные сапфировые глаза, окаймленные трогательно изгибающимися ресничками, да так и оставил круглыми:
   -Кто вы?
   -Друзья. Вас вот спасаем, - поведала я.
   -А...? Но откуда? Это Лауривель вас прислала, да?
   -Щ-щ-щ, - я приложила палец к губам. - Все потом. План такой. Вытаскиваем еще одного принца. Человека, - добавила я, упреждая вопрос, готовый сорваться с губ эльфа. - Потом, если получится, тузим одного нехорошего типа, с которым вы, наверное, знакомы. Не получится потузить - просто драпаем.
   Эльф приподнялся на локте, пристально вглядываясь в лицо уткнувшегося носом в кандалы Ладмира.
   -Радвари-имил?
   -Просто Ладмир, Ар-Аэссиниэль. К вашим услугам, - кинув быстрый взгляд из-под ресниц, склонил голову Ладмир, совсем уткнувшись носом в замочную скважину, будто пробовал его в роли отмычки.
   Я переводила сощуренный, полный подозрения взгляд с одного на другого.
   -Вы что, знакомы?
   -Щ-щ-щ, - передразнил Аэссиниэль и приставил к губам палец освобожденной руки. - Все потом.
   -Ладно, - я пристально посмотрела эльфу в глаза по науке Труля Шлисовича, но он даже глазом не моргнул и лишь как-то болезненно дернул уголком идеально очерченных губ.
   -Готово. - Ладмир легко выпрямился и отбросил хитроумную груду железа на ворох тряпья. Эльф поднялся, потирая запястья, я сочувствующе ему улыбнулась, припомнив скверные ощущения. Вообще, кстати, при ближайшем рассмотрении выглядел он не очень - впалые щеки, серые круги под глазами, волосы во многих местах скатались в пушистые толстые патлы, на подбородке - какая-то грязь. В общем, не эдельский таур - а мечта не только Тамарки, но и всех ее щеточек, расчесочек и многочисленных коробочек с косметикой.
   Я осмотрела истерзанную дверь и пришла к неутешительному выводу:
   -Да, представить все так, будто вы просто испарились, наверное, не выйдет.
   Ладмир бесшумно повел нас дальше по лабиринту. Одна надежда была на него и его память, потому что я, как ни напрягала ум, как ни терла сосредоточенно переносицу, изменить свою девичью память на какой-нибудь другой ее подвид не смогла - для меня сии коридоры все были одинаковы.
   Эльф тоже крался позади неслышно как мышка, заставляя меня время от времени нервно оглядываться из опаски потерять с трудом вызволенного пленника. Я одна производила больше шума, чем они двое, и чувствовала себя неуклюжим бероедом в гончарной лавке. А меж тем осторожность была не лишней. Принцевы апартаменты находились неподалеку от рабочего кабинета Мазвия, того самого, в котором была начертана злосчастная пентаграмма. Да и сам Мазвий вот-вот должен был явиться за пленниками, чтобы отвести их на заклание.
   -Так, спрячьтесь пока тут, - Ладмир задвинул нас в темную нишу неподалеку, метнулся к двери, как хорек к курятнику и, неопределимо вынимая откуда-то изнутри из рукава отмычку, приник ухом к отверстию замка. Сам коридор был освещен факелом, поэтому отлично просматривался.
   -Ну что? - выдохнула я.
   -Там он, там, - почти беззвучно кивнул в нашу сторону Ладмир и приступил к вскрытию замка, после чего бесшумной тенью перетек внутрь. Я сделала шаг вслед за ним, но Аэссиниэль рукой непререкаемо задвинул меня обратно. Я гневно воззрилась на помеху, но таур лишь молча покачал головой, пришлось смириться с таким аргументом. Спустя какое-то время я начала нервничать и почувствовала, что эльф по соседству тоже напрягся, словно тугая тетива рекурведа.
   -Я что-то слышал. Стой здесь, - еле слышно шепнул мне в ухо Аэссиниэль и прошмыгнул на мальчишник. В опустевшей нише стало неуютно. Тем более что я теперь тоже стала что-то такое слышать. Торопливые шорохи, словно чьи-то шаги. ШАГИ! МАЗВИЙ! Или демон? ДЕМОН! Ы-ы-ы, мамочки! От нетерпения я заплясала в нише, как застоявшийся в стойле жеребец, не зная, что предпринять. С одной стороны - ясно приказали стоять здесь, а с другой - надо что-то делать, как-то предупредить. Хотя у эльфов более тонкий слух, чем у людей. Наверное, именно эти шаги он услышал загодя до меня. Ну что они там так долго?!!
   Я настороженно вслушивалась, шаги были уже совсем близко, и из-за поворота, оправдывая худшие ожидания, появился Мазвий. Он был еще не в балахоне, а в той черной одежде, в которой навещал нас с Ладмиром в камере. Другого такого неудачного момента, чтобы появиться из камеры, закинув руку Акимарха себе за плечо, Ладмир и Аэссиниэль выбрать не могли. Хотя они в любом случае оказывались меж двух огней - оставаться в камере было не менее опасно, возможно, они решили, что успеют скрыться и рискнули. Да кто и когда вообще разберет, что у этих мужиков на уме?!
   Мазвий, увидев всех своих пленников сразу (почти всех: я скромно стояла в темной нише и внимания не привлекала) в неположенном месте, остолбенел с таким видом, словно держал по клетям лису на воротник и курицу на мясо, а тут увидел их на дворе, скалящих зубы и клювы, с топорами и дубьем в лапах и крыльях, и явно замысливших недоброе. Потом отмер, доставая палочку. Одновременно слабое эхо донесло дальний шорох когтей по полу. Я замерла, наблюдая, как Ладмир, обменявшись молниеносными кивками с Аэссиниэлем, рванулся вперед, а Аэссиниэль, не сговариваясь, взвалил на себя вялого Акимарха и, выхватив меня из ниши за запястье свободной рукой, стремительно побежал по коридору. В долю секунды я поняла бредовый план Ладмира по пожертвованию собой ради нашего спасения и встала, как это делает норовистая кобыла, стопорясь сразу на четыре ноги.
   -Нет! - развернулась, вытянула свободную руку с пилиритовым браслетом на Мазвия и выпустила на него всю свою злобу, даже не осознавая до конца, что делаю - некогда было. - Да чтоб ты сдох, ирод!!!
   Пространство искаженно перегнулось гранями силы, на манер смятого, как бумага, стекла. И вся эта ужасная по своей мощи стена ринулась вперед, сметая все на своем пути. Мазвия унесло в конец коридора и вдавило в стену, едва ли не раздавив как букашку. Он, конечно же, успел выставить перед собой какой-то щит, но что такое даже самый сильный щит против магической мощи государственного масштаба?
   Меня гигантским рикошетом откинуло куда-то назад. По счастью приземлилась я на мягкое, оказавшееся аналогично поваленными отдачей тауром и принцем. Демона, на свою беду появившегося было из-за поворота, кувыркнуло и унесло вглубь коридоров огромной силы магическим ветром, высвободившимся от удара волны о стену, и еще долго кувыркало где-то в переходах, как осенний лист по пыльным дорогам. А мы слышали отраженное эхо удаляющегося воя и рыка, перемежающегося звуками ветра, не находящего себе выхода и гудящего потревоженным шмелем. К счастью, Ладмира задело только по касательной, потому что на тот момент он еще находился ближе ко мне, чем к Мазвию, и не на траектории силы.
   Ладмир, вскочив на ноги, ошалело посмотрел на меня. Я так же на него. Затем диким взглядом посмотрела на руку, которую по всем ощущениям в момент выброса заморозило, тут же опалило огнем и напрочь оторвало. Потом поднялась на ноги и перевела взгляд на остальных. Я была не готова к мощи, которую давал этот браслет, это было сродни разряду молнии, прошедшей через все тело. Рука уцелела каким-то чудом. Я думаю, что мне повезло потому, что эта была не обычная моя рабочая правая ладонь, а левая, не приученная до автоматизма плести магию с помощью палочки. Но повторять подобный опыт я все же была не намерена, поэтому подсела к почти бесчувственному принцу и переодела со своей пульсирующей конечности пилиритовый браслет на его рабочее запястье.
   Вампир чуть потряс головой, словно вытряхивал из ушей воду, а после порывисто развернулся к Мазвию, который теперь находился намного дальше, чем ранее. Но, к сожалению, не настолько далеко - в мире ином - как мне бы того уже хотелось (хотя я вовсе не такая и кровожадная в обыденности! Я кровь не пью, я любуюсь ее растеканием... Шутка. Но лучше меня все-таки не злить, а то мало ли...). Злодей меж тем оказался не на шутку живуч и, хоть и валялся на полу сломанной куклой, пребывал в сознании и даже, чуть постанывая, совершал какие-то вялые телодвижения. Еле как достал из кармана какой-то мешочек, осыпал себя жестом крестьянина, сеющего зерно, гранулами темно-зеленого цвета, после чего потыкал в отбитые телеса волшебной палочкой и, повернув в нашу сторону голову, исчез прямо на наших глазах. То ли он заранее где-то настраивал приемник разового телепорта, то ли мы в очередной раз стали свидетелями новой магической технологии. Ладмир, кинувшийся, было, перехватить недобитого негодяя, разочарованно хлопнул ладонью о стену. Я, пользуясь временным затишьем, села приводить в чувство Акимарха.
   Принц с немалым любопытством ощупал взглядом мое настоящее лицо и, судя по тому, что не закричал "Изыди, мракобесье отродье!" остался доволен (но я подозреваю, что по сравнению с маской, настраивающей на худшее, даже пучеглазая козья морда показалась бы милой). Однако, спустя секунду опустив взгляд, монарший сын подивился произошедшим с моим облачением метаморфозам и чудно чуть растянул губы и прикрыл глаза, разглядев мои обнародованные ноги, одна из которых сразу же не преминула топтануть пальчик на валяющейся расслабленно руке. Немного отошедший от произошедшего принц немедленно подгреб под себя руки и, наверное - на всякий случай, еще и ноги, и сел. После чего прослушал краткий курс по происходящим нынче событиям, я взбодрила всех напоминанием, что Мазвий сызнова где-то на свободе и неизвестно на что еще сподобится. Все с готовностью подскочили на ноги, а Аэссиниэль, посекретничавши с Ладмиром, повел нас, как он это назвал, "к выходу".
   Путь этот был не сильно тернист, скорее коридорист и извилист. Мы с Акимархом, будто цыплячий выводок на выгуле, следовали за нашими "квочками".
   Ладмир и Аэссиниэль, словно налетев на невидимую стену, остановились, не добежав до порога. Я с размаху тюкнулась носом в спину эльфа. Акимарх же ловко умудрился затормозить. Я попыталась заглянуть вперед и норовила юрким ужом просунуть вперед голову то так, то эдак, то почти у пола, но то таур, то Ладмир, то и дело задвигали меня обратно. Мы примчались к знакомой уже пещере с алтарями. Тем более странно было видеть ее целой и еще не порушенной нами в будущем. Остекленевший кридой занимал отведенное ему место третьей жертвы. А по часовой стрелке от одной белокаменной статуи к другой, переходил, с трудом подволакивая правую ногу, побитый жизнью и мной Мазвий. Он стоял к нам спиной и, казалось, был полностью поглощен свои делом. Проводил у каждой горгульи определенное небольшое количество времени, бормоча что-то и поводя сжатой в кулак рукой, а затем нацеливался на следующую. От тех изваяний, что подверглись его воздействию, начинали тянуться вверх странные белесые сущности, оформленные невнятными овальными пятнами тумана, с аршин в поперечнике.
   -О нет, если он лишит их оболочки, тогда нам не унести ног! - с отчаяньем на лице отозвался Ладмир. - Без заключения в статичное тело они теряют направление приложения и действуют на все, что вокруг них. И на всех. Против их воздействия существовал один артефакт, но он давно утерян, и теперь я начинаю понимать, кто им все это время обладал. С помощью амулета можно направлять их действие на конкретный объект и вообще управлять ими. Хотя я догадываюсь, на кого он науськивает их теперь. Возможно, Мазвий даже наловчился делать это без введения их в оседлость.
   -Кто они такие? - цепенея от нарастающей боязни, прошептала я.
   -Они сущности, порождения той пещеры, где мы с тобой побывали. Они подчиняют волю. Ритиэкри. Так их называли древние племена. Здесь есть обход? - последний вопрос он задал пристально вглядывающемуся в пещеру Аэссиниэлю. Тот помотал головой:
   -Туда, куда я вас веду - нет. Во всяком случае, я не знаю, а блуждать... - он не договорил и сжал губы: - Попробуем прорваться на тот конец, может, успеем. Акимарх, сможешь сделать прикрытие от колдуна, какой-нибудь щит?
   Тот кивнул.
   Эльф схватил меня за руку (видимо, Ладмир ввел для наших новых знакомых моду нянькаться со мной, как с малым дитем). На месте третьего алтаря меж тем, начал рычать, постепенно приходя в себя и подтверждая догадку Ладмира, кридой. Получается, именно этих ритиэкри Мазвий использовал, чтобы обездвижить нечувствительного к магии полудемона, и в прошлый раз мы его освободили тем, что порушили пару статуй, этим самым ослабив воздействие на него. Я, помня, чем такое пробуждение заканчивается, приглушенно пискнула.
   Правда, признаться, тогда я ничего белого и мутного не заметила, разве что показалось, что одна статуя глаз скосила, да еще после одна крыльями передернула. Хотя, наверное, это меня краем зацепило их воздействие на разум - отсюда и галлюцинации.
   Мы осторожными перебежками двинулись к противоположному тоннелю через всю пещеру, не сводя глаз с Мазвия. Акимарх сплел между нами и им плоский крупномасштабный щит и передвигал его вдоль нашего маршрута. Мазвий обернулся и молча прожег нас взглядом. Он стоял кособоко, нос был сломан, половины лица было не разглядеть под кровоподтеками. Борода слиплась паклей от натекшей крови. Но, несмотря на видимые и незаметные глазу травмы, его губы дрогнули, и он с детской непосредственностью оскалился характерной улыбкой сумасшедшего. Пара зубов в его рту явно отсутствовала. И тут я к своему ужасу почувствовала, что меня перестают слушаться ноги. Я запнулась раз, другой, потом просто повисла на плече таура. Пару шагов он протащил меня волоком на себе, но вскоре и сам стал медленнее, вдумчивее переставлять стопы. Я ощущала, как сверху вниз превращаюсь в статую и не могу ничего поделать. По соседству с вампиром и принцем творилось нечто схожее.
   -Я еще так молода! - в панике высказалась я.
   -Акимарх! - эльф и Ладмир с надеждой повернули доныне не оцепеневшие головы и части торса в сторону принца. Я молила только об одном - чтобы магические способности еще подчинялись Акимарху.
   Акимарх, не изобретая колеса, послал свой щит движущейся стеной на Мазвия. Несчастного злодея, у которого явно после предыдущей травмы замедлилась реакция на происходящие события, по второму разу расплющило об стену. Даже я поморщилась, поняв как ему сейчас несладко. Щит добросовестно прогнулся, пропечатав каждый кусочек вогнутой стены и всего, что к ней отнесло. Мазвий кулем обвалился со стены на пол с хрипами, стоном и кашлем. Но, к сожалению, на высвобожденных и по-собачьи покорных Мазвию духов это не повлияло, то ли их владетель не утратил контроля.
   -Варя, - подал голос Ладмир, которого уже плохо слушались губы, - вр... канал... не усп... не успт... перестр... ться, - он перевел дух и предпринял новую попытку объяснить. - Они... не успеют... перестроиться. Канал... широкий... на нас... бойся... ду... ра... - вот и все, что он сказал, прежде чем окончательно перестал повелевать собственной челюстью. Я бы заморгала недоуменно, если бы могла. Из всей звуковой мешанины мне запомнился только какой-то "епт", который применительно к моему имени, прозвучавшему вначале, мог носить и нецензурный характер. Думаем, не останавливаемся. Епт... усп, тяп? А ведь, кажется, было еще слово - канал! Канал "епт"? Канал "усп"? Канал "тяп"? Стоп, озарение. Перестроить! Куда перестроить? Причем здесь я? А вот в этом месте я бы закусила губу. Что умею такого я, что например не умеет Акимарх, у которого, кстати, пилиритовый браслет?
   Сила Сифовского! Временной канал! Ага!
   Ага... Не перестроить, а построить. Но как - я уже ничем не могу подвигать. Под закрытыми веками темно - кого бояться-то? Как бояться? Я не умею специально, а тем более огромный по размерам канал на четверых человек мне ранее не приходилось делать никогда, все больше на нас двоих с Ладмиром. Такое вообще бывает? "Все в жизни когда-то бывает в первый раз" - всплыла в голове чья-то умная мысль. Ну-у, тут главное, чтобы оно же не в последний. Последний! У-у-у, а ведь так и есть! Все! Это конец! Мазвий оклемается и порежет нас на ленточки! А потом ленточки на квадратики! А потом скормит кридою такой фарш!
   Мысли, которым не нужно было отвлекаться на внешнюю суету, резвились как ручные хорьки. Весь процесс думы занял не более пары секунд. Знакомое ощущение паники нарастало во мне откуда-то из темных глубин, шевелясь маленьким мохнатым ворчуном, загнанным в нору. Постепенно оно переросло во всепожирающее. Это было странно - начинать чувствовать себя изнутри, словно много маленьких муравьев разносили по мне из сердцевины осязание и... жизнь (как ни крути, а на одном рассудке без тела далеко не уедешь; разве что тем же самым рассудком). Я еще по инерции продолжала держаться за плечо Аэссиниэля, в висе на котором и закаменела, когда почувствовала, что вновь распоряжаюсь собой. Аэссиниэль, на которого распространилась моя ускоренная волна, зашевелился. А я вдруг поняла, что для того, чтобы создать широкий временной канал, мне и стараться не надо - я одинаково боялась за всех нас четверых, так что все, что требовалось - располагаться близко друг к другу. Я за плечо подтянула все еще немного не отошедшего (не от оцепенения, а скорее от удивления) эльфа вплотную к пособникам. Когда увидела Мазвия, движущегося по направлению к нам, пусть и очень медленно, огромная волна вспышкой разрослась и охватила нас своим полем. По моим внутренним ощущениям это больше всего походило на захват тулова какой-то ни с чем не сравнимой бездной.
   -Скорее! - выйдя из оцепенения и сразу обо всем догадавшись, Ладмир потянул нас в такой уже близкий тоннель. Я оглянулась. На разбитое лицо Мазвия медленно заползало удивление и злость. А прямо над нами свод пещеры наливался сизо-синим цветом, письмена по стенам осветились желтым изнутри. Это еще что?! Воздух стал какой-то рябой, будто в одном месте плотнее, а в другом реже. Может быть, условия для ускорения специфические? А то что-то раньше я такого не замечала. Или новый трюк Мазвия? Что-то внутри меня (наверное, интуиция, а может взыграло чутье, хоть и молодого, но мага) холодело от ужаса, глядя на эти стены. Я подумала, что воздействие ритиэкри - это было лишь начало, так, необычные кандалы для особо важных и местами опасных врагов, но вот прямо сейчас мы избежали чего-то по-настоящему жуткого, что готовил нам Мазвий. И как-то само собой приходило понимание, что эта пещера - не просто красивое ритуальное помещение с гладким полом и гравированными стенами, а страшное в своей сути оружие.
   Меня хватило на пару поворотов, потом бездна чем-то заполнилась, и время вошло в прежний ритм. Но власти ритиэкри над нами больше не было, и нас это абсолютно устраивало. А я заслужила похвалу от Ладмира и благодарность от эльфа и принца, хотя они все равно ничего не поняли, что конкретно произошло, а объяснить с наскока было нелегко - мы и не стали.
   Еще издалека я заслышала гул. Сперва он был отдаленным, точно звуки души моря, заключенной в красивую перламутровую раковину, что однажды друг привез из путешествия Тамаркиному дяде, и что она по-дружески принесла мне похвастаться. С каждой пройденной саженью он нарастал, как нарастает снежный ком, катящийся с горы по липкому снегу. В воздухе висела почти осязаемая влага, и неожиданно тоннель вывел нас на каменный уступ, резко обрывающийся в пяти шагах от стен.
   -Это что? - изумленно вопросила я.
   -Выход, - отозвался Ладмир.
   -Это если и выход, то явно вперед ногами. Это же водопад! - объявила я, решив, что все сошли с ума и явно этого не понимают.
   Река, каким-то немыслимым образом закованная в каменную кишку, протестующе ярилась, бурлила внизу. Падать до нее с этого уступа, подточенного снизу трудолюбивым потоком, было где-то с пяток аршинов. Саженях в семи вправо, в том месте, где потолочный свод кромкой подходил к поверхности воды очень низко, оставляя щель, похожую на щербатую пасть, река обрывалась в непроглядную темноту, возвращая обратно лишь гулкий грозный рокот. Своды грота в месте выхода тоннеля к реке были немыслимо высокими. Акимарх усилил свет, и мы разглядели, что потолок был неровным, похожим на кривой купол, и был выше, чем в пещере, в которой мы оставили Мазвия. Уступ, впрочем, был вовсе не так прост. Вдаваясь влево довольно широким перешейком, он плавно перетекал в глубокую нишу, существующую в скальной стене, этакую полупещеру с видом на буйную реченьку. В нее-то мы зачем-то и перебрались. Мы, посовещавшись с Акимархом, как коллеги по цеху, его силами установили на каменной перемычке непрозрачный щит-экран, чтобы сбить с толку возможную погоню в виде демонов, кридоев и всяких прочих ритиэкри и Эм Зэ с ними. И развернулись к остальным. Я лично намеревалась как следует поспорить и объяснить мужчинам, что я в отличие от них еще хочу жить, и поэтому нужно поискать другой выход.
   -Все, здесь я вас покину! - неожиданно вскричал эльф и остановился, сбив всех с толку. - Я должен забрать камень!
   -Какой еще камень? С ума сошел?! - заорала я, пытаясь перекричать гул рокочущего водопада.
   -Куйату! У него остался куйату моего народа! Идите без меня!
   -Какой, к хвосу, куйату? - потрясла я Ладмира за рукав, видя, что от таура внятного ответа не добиться.
   -Этот камень - их реликвия! Именно из него Мазвий намеревался сделать артефакт! - объяснил мне Ладмир и обернулся к эльфу. - Это опасно, вы можете погибнуть!
   -Я сделал меньшее из того, что мог, чтобы отблагодарить вас за свое спасение! - Аэссиниэль по очереди серьезно посмотрел в глаза нам троим. - Но сейчас, во имя своего народа, я обязан считать, что отдал вам долг чести тем, что показал выход!
   -Это главное! - серьезно кивнул Акимарх.
   Куйату. У меня перед глазами встала картина парящего Аэссиниэля и светящейся, такой неземной дорожки от камня к его телу. Потом перевела взгляд в реальность - на мужчин, которые вели разговор и солидарно понимали, что это святой долг правителя-эльфа пойти за реликвией. Уговоры Акимарха и Ладмира были не более чем условностью. С суровым выражением на лицах они явно прощались с боевым товарищем на случай, если больше никогда не свидятся. Я была в шоке и не понимала такой глупости и всех этих жеманностей. Не для того мы его спасали, чтобы он сейчас вернулся и погиб в пастях всех этих чудовищ, что бегут за нами по пятам. Как может быть какой-то камень ценнее жизни? Что вообще может быть более ценным и уникальным, чем жизнь?
   -Как не понимаешь! Этот камень уби... чуть не убил тебя! - вскричала я зло ис непонятно откуда взявшейся яростной силой толкнула гибкого эльфа в воду, позабыв про всякую вежливость. - Прыгай, остолоп!!
   Тот явно не ожидал от меня такой подлости, нелепо взмахнул руками как птенец, учащийся летать, и с безмерно оскорбленным выражением на лице рухнул в бурлящие воды.
   И тут стена дрогнула под напором извне и на сцену действия выволокся окровавленный и страшный, как умертвие, неугомонный Мазвий.
   -Врешь, не уйдешь! - прокаркал он и попытался злодейски засмеяться, но в горле у него что-то забулькало и изо рта на и без того слипшуюся от юшки бороду хлынула алая кровь. По всему было видно, что он не жилец, однако глаза выдавали безумие, продляющее бытие, а порой и исступленным зверем вырывающее клоки у Времени.
   Над его плечами плавали белесые тени. Я почувствовала, как цепенеют ноги, руки, шея до бесчувствия немеет на плечах.
   -А я перенастроил ритиэкри под ваш маленький секрет, - размеренным хвастливым тоном поведал Мазвий.
   Сознание металось в теле как в клетке, всеми фибрами взывая скорее убегать отсюда, спасаться, но даже пошевелить пальцем сейчас было равносильно тому, что ссакушине сдвинуть с места гору.
   И бездна не спасала.
   И выхода не было.
   Веки наливались свинцовой тяжестью...
   Я убеждена, что в мире есть если не Судьба, то, по меньшей мере, ее воздающий Перст, который заставляет нас платить по счетам наших деяний. Человек может влиять на ход событий и, наверное, именно то, что нас с самого детства учат веровать во всепобеждающее Добро, заставляет где-то в самой глубине души верить и надеяться на спасение даже в последнюю секунду жизни. Именно это исповедание живет в сердце отважных рыцарей, отчаянных и порой безрассудных ратоборцев. Истина, правда и доблесть оберегаются кеми-то там, наверху. И зачастую цепочка событий, побочно сплетаемая Провидением, оказывается отнюдь не петлей висельника, а путеводной нитью. Правда, иногда эти события принимают совсем уж необычную форму...
   За следующее мгновение произошло несколько событий. Позади Мазвия, упивающегося своей победой, из прохода вынесся красноглазый и просто уже вконец озверевший от всего рогатый демон, который, занеся огромную когтистую лапу, наотмашь взрезал по шее первого, кто попался на его пути. А позади демона из коридора на уступ, стелясь, выползало что-то темно-серое, клубящееся, похожее на туман, пробующий хаотичными отростками, будто змея языком, пространство перед собой. Веки до конца опустились... Раздел "Живые туманы" имеющийся в настольной книге классификаций каждого мага-боевика, рьяно выделяемый особым почерком и красными чернилами, из которого порой нам перепадали в виде рассказов на ночь целые куски, был, пожалуй, одной из тех страшных старшекурсниковских баек, которым верили до конца всегда и все. Я почувствовала, как от всего происходящего и понимания ужаса, что сейчас случится с нами, внутри у меня зарождается крик и вырывается наружу, как будто приглушенный кляпом и поверх еще парочкой одеял. И он постепенно усиливался, пока я не заорала, как того страстно желала в тот момент, во все горло...
   То ли я совершила чудо, сумев сотворить широкий (по крайней мере, на еще одного хватило точно) временной канал невероятной скорости. То ли духи, контроль Мазвия над которыми был выпущен, освободившись от связи с хозяином через амулет и заново распределяя свои силы, буквально на секунду ослабили свое воздействие на нас. Но Ладмиру хватило и этой секунды. Он, распахнув руки, одним движением упал в ярящуюся темную воду, опрокидывая заодно меня и Акимарха.
   Сильная рука Ладмира держала меня все время падения с неизвестной высоты вкупе с лавиной ледяной жидкости. Я захлебнулась собственным визгом, затем водой. От удара о кипящий бурунами водный массив верх и низ, небо и земля перепутались местами. Мою ладонь с неистовой силой вытянуло из цепкого рукопожатия... А потом все перестало быть.
  
   Я пришла в себя оттого, что кто-то насильно загонял мне воздух в легкие.
   -Давай, Варя! Ты должна жить!
   Я попробовала стукнуть нахала, но предательница-рука была раз в десять тяжелее обычного и даже не шевельнулась, только палец какой-то дернулся. Я выдохнула. В носу и в горле оказалась вода, которая хлынула то ли наружу, то ли внутрь нескончаемым потоком. Закашлялась, стараясь вдохнуть. С трудом открыла глаза, борясь со слабостью, овладевшей всем телом. Надо мной склонились три расплывчатые фигуры.
   -Что? Где мы? - прокашляла я, с помощью рук, норовящих согнуться в локтях, принимая сидячее положение, зубы принялись выбивать неслышную дробь, холодная мокрая рваная одежда липла к телу, но в глазах прояснилось.
   -Вава, мы сбежали! - радостно просветил меня сияющий, как новенький медный самовар, Акимарх. Над его плечом светил тусклый светлячок, которого хватало ровно на то, чтобы различить лица нашего собрания.
   -Мы выбрались наружу, река выходит на поверхность. Правда, сперва нас немного снесло по бурной стремнине. Тебя очень далеко отнесло течением. Если бы не Ладмир, который разыскал тебя...
   Я очень долго смотрела в какие-то серьезные глаза Ладмира, то и дело открывая рот, чтобы что-то сказать, но не знала, как правильно адекватно обстоятельствам выразить благодарность, а потом сбилась и перевела взгляд. И действительно - рядом журчала не очень широкая речка с каменистым дном, окаймленная густо растущими деревьями и кустарниками. Парящая высоко в небе луна превращала грани предметов в серебро. Глядя на такой мирный пейзаж, даже не скажешь, с какого ужасного водопада она берет свое начало. Водопада?
   -Откуда река в подземелье? - чувствуя себя маленьким карапузом, которого удивляет устройство мира, поразилась я вслух.
   -Это не подземелье. Это гора, - раздался где-то над ухом голос Аэссиниэля. Он указал рукой и я действительно поняла, что в прорехе прямо убегающего от нас русла между деревьями вижу рядом возносящуюся ввысь основательную громадину - гору, густо поросшую доведенной ночной мглой до черноты зеленью, имеющей мохнатый профиль, у подножья и перемежающуюся ее темными островками по направлению к вершине. - Это только предгорье, река берет начало с ледника и осадков, выпадающих в горах.
   -Откуда вы столько знаете? Такой умный, - впечатлилась я. Мокрый как курица, но величавый как петух, Аэссиниэль кашлянул:
   -Мне доводилось здесь бывать раньше, сударыня Варвара.
   А я даже прослушала его объяснение, потому что, наконец, окончательно пришла в себя и оглушенно по второму кругу осматривала окрестности. Лето... ЛЕТО?! В Зарежье весна, снег не стаял, а здесь лето? Мать честная, ГДЕ МЫ?
  

Часть 5. Дилемма.

Что же такое время? Если никто меня об этом

не спрашивает, я знаю, что такое время; если бы я

захотел объяснить спрашивающему - нет, не знаю.

Некто Аврелий Августин

  

...Казалось, что нам капут... Оказалось, что не казалось.

(Из откровений анонимного богатыря).

   Костер одиноко горел в ночной мгле, которую скопидомы-деревья берегли и лелеяли под своими кронами, словно хрупкую девушку, испросившую приюта и убежища от погони. И перебирали листиками негодующе, когда какой-нибудь нахальный лучик пытливо пробирался в этот тайный схрон.
   Да, луна до нас добиралась с трудом. По ходу продвижения разыскать в лесу безопасную полянку не удалось, берег был относительно опасен и обозреваем для потенциальных врагов, поэтому оттуда мы поспешили убраться, таясь, и поэтому по тауровому решению отложив разговоры на потом. Да и не было берега как такового - зеленолистые прихватывали необжитые территории с нахальством крестьян, выжигающих площади под земледелие.
   Углубившись с пару верст вглубь мрачных дебрей, эльф выдал безумно храброе (и тут не поймешь - безумное или все-таки храброе) предложение разделиться и поискать укрытие. Я не на шутку перепугалась разъединяться непонятно где и довольно непочтительно объяснила, куда ему пойти с этим предложением. После чего с исключительной алогичностью заявила, что никого никуда не отпущу, покуда не настанет утро, и мы не сможем более конкретно определиться с местонахождением и направлением движения.
   В этот момент мы как раз проходили под густыми кронами широких и высоких исполинов. Территорию каждое из деревьев охватывало приличную, отчего меж стволами обозначился уютный кружок пространства. Массивные корни гибкими змеиными спинами выгибали землю, но в середине был довольно удобный пятачок почвы, где при желании можно было развести огонь, не рискуя по неосторожности сжечь тут подчистую всю округу, или слишком явно выдать себя.
   Обведя взглядом приглянувшуюся территорию, я непререкаемо плюхнулась на ближайший толстый корень и слабеньким голоском заявила, что, дескать, устала и дальше никуда не пойду.
   "Мудрость женщины в ее хилости" - давным-давно пыталась учить меня Тамарка женским премудростям. Тогда выходило практически безрезультатно. И, когда заканчивались иные аргументы в разномастных стычках, я неизменно пускала в ход кулаки. Подружка, глядя на меня, лишь вздыхала и закатывала под лоб глазища. Хотя после, влипая в различные совместные переделки, я что-то за ней никаких слабостей не замечала: удирала, пиналась и кусалась любезная другиня помастеровитее некоторых. Как она потом сама скомканно оправдывалась в ответ на мои ощеренные зубы - "жизнь такая диковинная штука - иногда бывает не до лирики". Но сейчас я отчего-то припомнила ту, давнюю науку, дозрела и бессознательно чувствовала, что теперь именно такой случай. Хотя как ее применять, и каким боком к больному месту прикладывать - так до конца и не поняла. Но, наверное, дремлющие лицедейские способности не упустили случая присоединить к себе такую неотшлифованную еще грань, открывающую новые горизонты для развития коварства, как женское кокетство.
   Попутчики же невольно только потворствовали этому моему последнему стремлению, так как, хоть и делали это с налетом мужицкой суровости, тетешкались со мной как няньки с княжьим чадом. Поддерживали под локотки, за талию, предупреждали, куда ставить ноги. И это притом, что один был принцем, другой и вовсе правителем, а третий какой-то странной темной личностью, которую я по неведомым мне причинам считала своим другом, но, как оказалось, не знала про него почти ничего. Правда, третий шел смурной, проявлял такта меньше всех и лишь изредка перебрасывался неразборчивыми фразами с эльфом, отмечаясь в общении со мной общими бурчащими репликами. Эльф тоже шибко не светился от счастья при виде моего лица, обходясь вежливой отстраненностью. Но это и понятно, мало того, что все мы были усталы и вымотаны после купания, так он еще и наверняка гневался за то, что не дала ему умереть, попытавшись исполнить свой долг. Так что, в основном, мы пытались негромким шепотом беседовать с принцем, который как-то по-детски радовался нашему счастливому избавлению от опасности (иногда срываясь на возгласы, отчего эльф разворачивался к нам, точно воспитатель яслей, застукавший подопечных за нарушением режима тихого часа) и переживал минувшие треволнения со словами "а как мы тех" или "ух надо было остановиться и вот так сделать". Но стоило мне изобразить общую слабость или нечаянно запнуться за корень, как все они, словно того и ждали, стремительно разворачивались, готовые помочь, и, найдя меня взглядом довольно живую и почти невредимую, слегка расслаблялись. А у меня в груди что-то хорошо теплело, и я подозревала, именно так проявляет себя польщенное самолюбие.
   Будучи единственной особью женского пола в нашей бригаде, я беззастенчиво распределила обязанности по собиранию дров и разжиганию костра, впрочем, мои координаторские потуги впустую сотрясали воздух - к ним не особо прислушивались. Походя отвергла робкое принцево предложение рук и плеча, заявив, что не смогу нормально отдохнуть, если меня будут волочь как мешок с награбленным добром, а я при этом буду терзаться муками совести от такой бесстыдной эксплуатации почти что монарших сил.
   Аэссиниэль и Ладмир тихонько переговорили в сторонке, метнули в нашу сторону два незаметных взгляда и бесшумно растворились в стене тьмы, тотчас сомкнувшейся округ кольцом голодной волчьей стаи и в любой момент готовой наброситься, если светлячок Акимарха вдруг погаснет.
   -Только вы там далеко не разбредайтесь, - негромко то ли попросила, то ли приказала, то ли посоветовала я им вслед.
   Акимарх был назначен мной поджигателем, так как единственный из нас имел пилиритовый браслет и сейчас мог колдовать. Ну, поджигать за неимением дров пока было нечего, поэтому мы сиротливо присели на огрубевший извилистый корень на взгорке и подвалились друг к другу сбоку, настороженно кося глазами по сторонам: хоть и глупо, но мне казалось, что там - за границей света - кто-то наблюдает за нами. Впрочем, после рухнувших кувалдой на наши головы событий, мания преследования - пожалуй, самое безобидное из всех возможных последствий.
   -Надо тут расчистить немного, что ли, - я решительно поднялась на ноги, когда мне надоело холить в себе трусость. Принц с энтузиазмом поднялся. Я заметила неподалеку небольшое поваленное деревцо и тяжко дававшимися пинками подкатила его от края ближе к центру, а принц стал сминать, перегибать и переламывать чересчур длинные стебли растений и молодого подлеска сперва возле импровизированной скамейки, но постепенно расширяя зону зачистки.
   И мелкая поросль, разместившаяся на месте будущего кострища, пала жертвой его вандализма.
   Вскоре мы так увлеклись, что не сразу заметили, как сбоку от непотоптанных зарослей к нам вышел Аэссиниэль с охапкой хвороста, перетянутого веревками из хитро скрученной и сплетенной травы - эльфы, что с них взять! Сухого хвороста, что надо - такой коптить не будет. Где он нашел-то столько и так быстро? Я вгляделась внимательнее. Складывалось впечатление, будто таур удачно набрел на плодовитую ветками сухостоину и бессовестно обломал ее. Хотя, глядя на бурлящий листвой многоярусный лес, я с трудом могла представить себе здесь хоть одно растение иссушенное, не зеленеющее и не тянущееся закрыть от добрых путников ночной небосвод. Даже погибшее деревцо, которое я приспособила под скамейку, уже местами начало буреть и зеленеть мхом, оживая вторично. Да и вообще, честно признаться ночью не сильно-то и разглядишь, но деревья в большинстве были какие-то незнакомые - гладкоствольные, как сосны - но не сосны, могучие, как дубы - но не дубы, а уж высокие настолько, что под ними запросто обживались деревья помельче и кустарники.
   -Что такое?! - дошло до меня.
   -А где Ладмир? - одновременно со мной нахмурился Акимарх. Аэссиниэль молча прошагал мимо нас ближе к середине, наклонившись, скинул дрова на землю.
   -Не беспокойтесь о нем, - негромко, но разборчиво сказал эльф и развернулся к нам, прицельно посмотрев в глаза сперва мне (я подозреваю, как ключевой истеричке на упреждение), а потом Акимарху. - Так нужно.
   Я судорожно вдохнула, потом выдохнула, уже начав представлять себе всякие ужасы.
   -Но он хоть вернется? - поинтересовался Акимарх, более приученный вести странные туманные беседы.
   -Конечно, - чуть даже хмыкнул Аэссиниэль, мол, куда он денется. Пресекая все разговоры, присел, сноровисто сложил небольшой шалашик, чуть взрыхлив одной из палок почву по его периметру. Затем глянул на Акимарха и отодвинулся, уступая место профессионалам. Тот вышел, встал в красивую позу с оттопыренной ладонью и жахнул заклинанием по костру.
   Я сдавленно пискнула и еле успела плашмя рухнуть по ту сторону бревна, закрывая руками голову. Волна воздуха врезалась в аккуратно уложенный шалашик и, произведя эффектный фейерверк, разметала его по округе на составные части.
   -С магией здесь надо поосторожнее. Небольшими порциями еще терпимо, - прокомментировал Аэссиниэль, выпрямляя плечи и поднося ближе к зависшему в воздухе светляку выловленную у самого носа ветку. На ветку падали блики, отчего казалось, что зажатая в кулаке, она вертляво изгибается, будто червяк на крючочке.
   Я, убрав руки, но не отрываясь от земли, пропищала:
   -Что это было? - и, сбившись с мысли, недоуменно скосила глаза на палочку, которая абсолютно по-гусеничному шустро проползала мимо моего носа. Рядом деловито шуршали потоптанной нами с принцем травой ее товарки. Любовно собранный Аэссиниэлем хворост улепетывал со всех своих... э-э... сучков (?) обратно в лес.
   На неопределенное время воцарилась ошеломленная тишина. Кто-то из нас горлом выдохнул такой едва слышный сиплый скулеж, который во время немой сцены порой бывает от удивленья. Кажется, это сделала я.
   -Лови их! - первым отошел от столбняка Акимарх. Он хоть и стоял тогда ближе всех к эпицентру, да по счастью деревянные снаряды облетели его стороной и травм не причинили.
   -Держи-ы!! - я, заразившись его азартом, вскочила и присоединилась к охоте. Сбоку, потрясая извивающимся (как же, ага, блики! от ровного и холодного магического светляка? двойка вам, ученица Варька, двойка-с!) и пока единственным трофеем, к нам присоединился таур.
   Я выхватила одну небольшую беглянку, заранее перекривившись и ожидая почему-то, что она окажется склизкой и противной, но мои опасения были зряшными - наощупь потенциальный костер оставался все так же сухим и деревянным. Иногда отдельные верткие палки не удавалось ухватить с первого раза, и тогда то тут, то там раздавались запальные выкрики.
   Скоро охапка одной моей руки была занята добычей (другой я ее ловила). Ссыпать ее на землю по вполне понятной причине было нельзя, поэтому я подхватила спереди конец оборванной юбки и стала применять ее вместо короба. Принц использовал для той же цели застегнутый до груди сюртук, который для удобства заправил в узкие брюки (отчего те нескладно топорщились во все стороны и особенно сзади) и засыпал улов себе за пазуху, посему вид имел ужасно комический. Живот его рос буквально на глазах и активно шевелился, отчего казалось, что или же принц сейчас родит или же его просто здорово пучит. Иногда он не к месту хихикал, после чего неизменно добавлял:
   -Щекочут, заразы!
   Эльф умудрялся удерживать хворост в руках. Притом, что собрал едва ли не больше нас с Акимархом вместе взятых.
   Со временем принца стало щекотать реже: ветки - сперва самые большие - замедлялись и замедлялись, пока не останавливались вовсе. Заряд магии в дровах постепенно сходил на убыль.
   В самый пик веселья из стены леса неслышно выскользнул Ладмир. На мгновение приостановился, сузил глаза и с плохо скрываемым подозрением обошел нас по широкой дуге. Как назло, за миг до этого последняя из палок навсегда утратила свою магическую подвижность.
   Мы, безгласно приветствуя товарища, разогнулись и встали.
   -Чем это вы тут занимаетесь? - вкрадчиво вопросил он. Я же только подумала, что несведущему о предыстории человеку будет довольно сложно объяснить, чем это мы тут таким занимались.
   -Хворост ловим, - не успев отдышаться, счастливо выпалил принц. Я с негромким стоном хлопнула себя по лбу.
   -Ага, - помедлив, якобы поверил Ладмир. Я недоуменно оглядела ладонь, на которой расплющился комар.
   Аэссиниэль слегка покраснел скулами из-за глупой ситуации, в которую попал, но считая ниже своего достоинства что-либо объяснять, заполнил паузу элегантным проходом обратно к кострищу, где и ссыпал неподвижный и оттого самый обычный теперь хворост на землю. Я последовала его примеру и опорожнила юбку, которая из-за своего подобранного низа оголяла ноги просто неприлично - выше колен. В пылу дела, как водится, я этого не замечала. А вслед за нами и принц освободил сюртук от чудного содержимого.
   -Ну что? Все в сборе! - радостно перевела я тему.
   -Ух ты! Фазан! - неподдельно обрадовался Акимарх. - А как ты его раздобыл?
   И только теперь я заметила, что в руках у Ладмира болтается птичья тушка. Ладмир непочтительно пропустил вопрос мимо ушей и занялся готовкой. Я тоже сразу засуетилась и стала вновь складывать из хвороста конструкцию для костра. Аэссиниэль в сторонке что-то разъяснял Акимарху насчет колдовства, я специально не прислушивалась, до меня долетали лишь обрывки фраз:
   - ...малия... Необходимо... тоненько... наверное, смещение нитей в магическом плетении. Постепенно вливать, иначе... А то такой магический фон, как...
   Я в это время на корточках пододвинулась ближе к Ладмиру, который неподалеку деловито выдирал медно-рыжие с металлическим отливом перья и, не отрывая глаз от кострища, негромко сказала:
   -У тебя кровь на подбородке.
   И только потом подняла взгляд. Ладмир поспешно опустил свой, сверкнув голубыми глазищами, и молча принялся тереть подбородок.
   Я мысленно подсчитала, что последние сутки он почти и не жил без постоянного применения вампирских способностей. А когда-то в подвале болтал про цену этого. Какое же его должно было мучить желание крови! Неудивительно, насколько он был неразговорчив после реки. Тяжело было, наверное, сдерживаться, чтобы не покусать спасенных им же людей и эльфа. Вот, значит, где он пропадал, пока мы разбирались с ожившей древесиной. Утолял жажду. И заодно ловил нам ужин. Кстати, а ведь получается, что эльф-то знает Ладмиров секрет!
   Интересно, чью кровь он пил? Ладно, неважно. Главное, что не кровь своих друзей. И вообще, может, там сразу пара пернатых ночевала. Пара десятков.
   Наконец, со второй попытки костер был успешно разведен. Акимарх и таур разыскали под ближайшими кустами еще одно вполне подходящее для сидения бревно. Доставили и водрузили его напротив первого. И все вместе мы уселись дожидаться ужина.
   Наступило какое-то странное затишье. Пауза. Когда на следующие два часа доподлинно известно, что, пока готовится мясо, идти никуда не надо и делать нечего. И в сон еще не клонит. Мы вчетвером как по указке уставились на костер, ожидая, кто же первым инициирует то, необходимость в чем сейчас просто витала в воздухе - откровенный разговор.
   Тишину мягко разделил мелодичный голос эльфа. Монолог потек в сказующей манере.
   -Ранее обещал я объяснить, что это за место, в котором мы сейчас находимся. В нашей недавней беседе с Акимархом я уже касался этой темы. Римил же, безусловно, и без меня владеет некоторыми сведениями. Уж такова специфика его деятельности. Но ввиду непросвещенности Варвары в этом вопросе я, надеюсь, вы, друзья, простите мне, начну повествовать с самого начала. Про то, что знаю. И поверьте, это весьма загадочное место. Даже моя раса располагает про него очень и очень малыми знаниями. Сизая тайна - горная гряда, источник аномальной магической активности...
   -Минуточку, - я тараном влезла в неспешно текущее повествование. - И не такая уж я и невежа! Выставили меня тут! Знаю я про Сисвикскую Аномалию. Слышала. На истории магии чего-то нам такое вещали. Мол, где исток магии - непонятно. От чего появилось - непонятно. В чем причина аномалии - ну, вы меня поняли, тоже аналогично - непонятно. Дескать, вроде как ранее где-то здесь была ныне вымершая биомагическая цивилизация - а это, типа, их наследие. И при том - ни одной археологической находки, ни записи в летописях, ни названия их, ни кто они такие были, что ели и чем жили, нет. Короче, бла-бла-бла. Из пустого в порожнее. Какая-то бабка на завалинке от скуки выдумала, и все теперь за неимением чего получше верят. А бедные студенты потом зубри всю эту баламуть!
   И, не зная, что еще добавить, эмоционально разогретая, умолкла. Эльф оскорбился тем, что его перебили. И молчал с явным нежеланием после такого кощунства продолжать. Тогда инициативу перехватил Ладмир.
   -Не рассуждай, о чем не знаешь, балаболка.
   "Как попил кровушки - дак сразу повеселел, повеселел-то! А уж разговорчивый то-какой стал! У-у-у, язва", - мстительно подумала я в ответ на оскорбление и не удержала язык на привязи:
   -Знаешь, я так рада, что демон тебя не съел! - прочувствованно поведала я ему, сделала паузу (за которую, я надеялась, вампир растрогается) - якобы в зобу дыхание сперло, и докончила мысль: - А то бы он непременно отравился, бедняжка!
   Акимарх оценил мое чувство юмора и слегка улыбнулся, но так, чтобы этого не заметил обсмеянный сосед по бревну. Ладмир просто молча сдвинул брови и попытался удавить меня взглядом. Но, к счастью, ничего у его взгляда не вышло. Эльф же возле меня, казалось, сидит безучастный ко всему. Приятные потрескивания костра заполняли возникающие паузы.
   -Нет, и правда, Вава, мне мой учитель рассказывал "Сказ про бывших ротников Утягу и Бидру", которые в результате длительного и сложного похода на край света обнаружили мудрость драконов и прозрели в себе силу невиданную. Он считал, что предпосылки ему были реальными. И, мол, место действия, указанное в Сказе довольно туманно, есть ни что иное, как горная гряда Сизая тайна в нынешней Сисвикской Аномалии.
   Я недоверчиво хмыкнула: я таких "Сказов" при желании сколь угодно найду.
   Акимарх с меня переключился на более дружелюбную аудиторию: налакавшегося крови вампира и упрямо молчащего эльфа. И чего-то им еще начал рассказывать, припоминать какие-то подробности из того "Сказа", ожидая от них подтверждения мнения его учителя. А у меня в голове всплыло и, словно качель-карусель, стало медленно вращаться одно произнесенное принцем словосочетание.
   "На край света". На край света. На край света. На край све-е-эта-а-а...
   Я резко вдохнула носом, так, словно выныривала, вернулась мыслями в реальность и задумчиво поинтересовалась, опять перебив Аэссиниэля, только-только что-то начавшего отвечать принцу:
   -Вот, кстати, географию я чего-то запамятовала. Где, вы говорили, это место находится?
   Мужчины как-то вместе, особняком от меня помолчали, а потом Ладмир вкрадчиво сказал:
   -Мы не говорили.
   -Ну, на самом деле, точно никто и не знает, - неуверенным тоном разъяснил Акимарх. Тема явно была скользкая. - Если определять не сильно мудрено - то далеко на юге. Дальше Нижней Цападонии, необжитых пустошей и Орочьих лесов.
   У меня похолодели внутренности. До ближайшего населенного пункта нам было добираться - как до звезд.
   -Никто, случайно, не захватил с собой телепортационной смеси? - оцепенело глядя на Акимарха и Ладмира, поинтересовалась я и нервно так хэхэкнула.
   -Она нам бы тут все равно не помогла, - сказал Ладмир то, что все итак без него понимали.
   Стационарная телепортационная система между городами была уже довольно хорошо налажена, и проверена веками работы.
   Между каждыми двумя крупными городами Империи существует незримая телепортационная связь типа "Град-Град". И представляет собой часть от общего магического поля, сложно скрученную мощными заклинаниями в нить. У каждого города таких кончиков от нитей набирается не меньше десятка. Некоторые сильно отдаленные друг от друга города из сети "Град-Град" нитей меж собой не имеют, но сложностей в переправе людей между ними нет - при помощи переброски через любой промежуточный град сети. Так объединены между собой основные узлы Империи.
   Далее. Каждый такой город, помимо вхождения в сеть Имперского значения, имеет короткие стационарные нити типа "Град-Градк" местного значения для связи с крупными населенными пунктами области (в идеале - с каждым таким пунктом). Их (магических нитей связи) количество уже зависит от динамичности и степени развития самого объекта Империи (общины, княжества, волости и т.д.) Но, как правило, ввиду нерентабельности и (чего уж тут скрывать) ленцы магов, обслуживающих ТелеПорты, а также большего использования в этом сегменте телепорт-отрасли разовых телепортов, платформ местной переброски на телепортационных станциях бывает в лучшем случае три (если волость огромная - за месяц не пересечь), в худшем (рядовом) случае - ни одной.
   Да! Международная связь. Дорого. Принцип аналогичен. Система супертолстых нитей типа "Империя-Империя" связывает столицы государств. Сразу оговорюсь - не всех и не всегда. Перебои из-за самых разных причин (от возмущений магического фона и войн до плохого настроения главы державы) бывают, и часто. Кстати, в Зарежской Империи магическое оснащение самое лучшее. В других странах не редкость бывает вообще один телепорт на все государство. И то - тот самый, что ведет в Зарежскую Империю.
   Теперь о том, при чем здесь телепортационная смесь, которая используется для разовых телепортов. Все дело в том, что разовые телепорты тоже бывают двух видов.
   Первые. Телепорты типа "Град-Округа". Основаны на действии закона притяжения Хоха-Качевского. С помощью активации телепортационной смеси возможно перемещение на приемную платформу ближайшего града, входящего в стационарную сеть Имперского значения. Недостатки: дистанция переброски серьезно ограничена по сравнению с магической нитью типа "Град-Град"; численность телепортируемых зависит от количества смеси, имеющейся в наличии; дороговизна смеси, плюс небольшая плата за пользование приемным телепортом по выходу с платформы.
   Вторые. Телепорты типа "Округа-Округа". Переброска осуществляется с места активации телепортационной смеси на место, предварительно обусловленное наличием приемной телепортационной смеси ("уловителя", между нами, магами) на предполагаемом месте выхода субъекта перемещения. Недостатки: очень малая дистанция переброски (в пределах крупного города); необходимость самостоятельной и точной настройки направления перемещения в пространстве (компас в голове и чтение заклинания); нестабильность системы ввиду чувствительности приемной телепортационной смеси ("уловителя") на близко происходящие возмущения магического фона. То есть, если случайно кто-то что-то поколдовал тихо сам с собою неподалеку от места предполагаемого появления телепортируемого, то "уловитель" может от этого разрядиться. И тогда телепорт или просто не сработает, или забросит туда, где в радиусе розыска (есть и такой; по-моему, эта функция предусмотрена на случай крайней опасности; составляет что-то около чети версты) обнаружит работающий "уловитель". Раньше в магических лавках - что ни день - обязательно появлялся какой-нибудь не сильно удачливый маг, ломая тару и утварь. Но это очень давно было, еще задолго до моего рождения. Теперь в лавках ящики с телепортационными "уловителями" специально экранируют, а функция розыска есть не на всех "уловителях" и на тех-то включается только от специального пасса. Кроме этого существуют специальные магические контуры, блокирующие проникновение телепортов на конкретную территорию. В частности, банки и некоторые торговые лавки обязательно защищают себя от проникновения (бывало, некоторые "клиенты" посыпали пол деньгохранилища "уловителем", с целью посетить его ночью). Нечто подобное, только очень мощное, ограничивает и земли вокруг Имперского дворца. Существуют также всяческие локальные сети телепортации, но они, как правило, используются для бытовых нужд, особо настроены. Кстати, исключительно в этих локальных сетях вместо "уловителей" иногда применяют магические заклинания-пароли, которые активизируют переброску перемещаемого предмета на приемную платформу. Иначе при частом использовании просто не напасешься смеси; однако, здесь свои частности. Ну да и речь сейчас не о них.
   Зато, как бонус - есть пара плюсов. Смеси бывают разные. И "уловители" в том числе. В зависимости от этого виды разовых городских телепортов можно варьировать и так и сяк. Некоторые телепорты вообще можно открывать в двустороннем порядке - то есть и со стороны "уловителя". (Можно с помощью заклинания настроить такую вот обратную активацию на срабатывание от определенного слова, что как-то раз удачно применили Лорг и Сапень). Настройка направления иногда необязательна - когда продают уже готовые пары, вход и выход телепорта, настроенные друг на друга. В общем, из-за большого количества магов в Зарежской Империи, расходующих в своей деятельности много всяких штук, веществ и порошков, магические технологии и приспособления совершенствуются чуть ли не каждый день. А от ассортимента предлагаемых товаров вообще глаза разбегаются. Знай - плати! (Но - да - все это недешево.)
   Тут надо оговорить, что разовые телепорты - прерогатива исключительно магов. Простой народ активировать смеси не умеет (разве те малоизвестные недешевые с краткосрочным периодом годности, что уже заранее активированы на звуковое срабатывание), да и не доверяет им, и активно пользуется стационарными системами. Ну и гужевым транспортом.
   Так что ввиду вышеизложенного мы все и пришли к выводу, что крупно попали. Нам предстояло топать ножками. Далеко и долго. Через Орочьи леса, необжитые пустоши и Нижнюю Цападонию до ближайшего телепорта.
   -Мазвий даже после своей смерти умудрился нам нагадить, - грустно констатировала я. - Стоп. А как, кстати, он смог доставить нас сюда за одну переброску? Телепорт сработал будто разовый, - мы переглянулись с Акимархом, - никакой платформы ведь на выходе не было!
   -Он что-то упоминал про скачковый преобразователь, - наморщил лоб Ладмир. - Мне кажется, он смог создать какой-то новый мощный вид разового телепорта, покрывающий большие расстояния. Возможно, сплел его с какой-то хитрой пространственной магией.
   -Переместить сразу в кандалы - это сильно, то, что разовый - ясно, вроде, вот только... - быстро вставила я, - а как мы, и именно мы, вообще в него попали-то? Безо всяких уловителей-шмителей, тоже пространственная магия? Интересная, оказывается, это вещь!
   -Был раньше такой амулет, - сразу сощурился, вспоминая, Ладмир, - "Душеприказчик" назывался. Он усиливал резервы внутренней структуры, немного менял ее внутреннее плетение. Тоже своего рода универсальный преобразователь. Это было, когда еще до открытия магами пилирита, пытались изобрести нечто на него похожее - артефакт, который позволит плести заклинания, не пропуская их, кроме своей внутренней энергетической структуры, ни через какие среды. Вот есть же магические существа, которые не пользуются волшебными палочками, животные, некоторые расы, да и кому я тут объясняю - биомагия, и все слово. Но у биомагических созданий, ввиду постоянства внутренних энергоструктур, функционал, как правило, весьма узок и специфичен, а "душеприказчик" был попыткой придумать, как сделать доступными человеку разные области магии.
   -То есть, в некотором роде, человек тоже мог бы овладеть биомагией? - азартно переспросила я. Какие перспективы! Никаких глупых палочек! Вешай себе, маг, на шею камень и ходи гоголем!
   Ладмир кинул:
   - Ведь если магия будет течь по другой структуре, то и заклинание каждый раз будет получаться разным - строго определенным - тут уж все должно было зависеть от того, чего хотел добиться обладатель амулета.
   -И что же, что случилось? - нетерпеливо подстегнула я.
   -Как оказалось, энергетическая структура человека имеет резерв гибкости и эластичности, но при постоянном испытании на прочность, растяжение - он недолог, - вампир посмотрел куда-то вниз перед собой. - Вот так вот печально. - И замолчал, да так, что я уже начала подозревать его абсолютную причастность к трагическим испытаниям этого амулета, хотя вроде уж с его-то структурой определенно все было в порядке, как вдруг он поднял на нас взор, а потом с усмешкой взглянул на меня. - Ну что, губу-то закатала? Чего зыркаешь? И не сопи. А то я тебя не знаю!
   -Чего?! Чего ты все время острословишь? - возмущенно отперлась я и добавила. - Ну и что нам с этих твоих глупых баек?
   -А то, - послушно продолжил рассказ вампир, - что амулет тот вообще на структурах завязан был, потом одно время за преступления в области магии у инквизиторов даже такая казнь была - разрыв структуры, но дело не в этом, а похоже, что Мазвий выделил Акимарха из гостей именно с помощью этого амулета. Ведь у прошедших обряд коронации...
   -...Нити, из которых структура - утолщаются, у каждого члена семьи согласно ранжиру. - Важно кивнул Акимарх.
   -А втянул-то он как в телепорт? Так и не поняла я.
   -А я и не знаю, - несколько изумленно отозвался Ладмир. - Я и не говорил, что знаю. Я только предположил, с помощью чего Мазвий смог бы опознать принца из целой толпы гостей. А уж как он его втянул в телепорт - это тебе, видишь, во-он туда, - он протянул пальчиком куда-то в сторону лесной тьмы за Акимархом, где, предположительно мной, находилась гора. - Там и задавай вопросы.
   Я со страху даже дотянулась и шлепнула по этому его пальцу.
   -Может быть, попытаемся пробраться обратно внутрь горы и разыскать этот телепорт, ну, какие-нибудь записи о нем или саму смесь? Ведь наверняка у Мазвия было какое-то такое хранилище, библиотека или лаборатория? - азартно завертел головой, глядя по очереди на нас всех, принц.
   -Есть такое место, - вспомнила я про пещеру с пентаграммой. А также сразу в деталях вспомнила про того, кто благодаря ей появился. - Вот только возвращаться туда обратно мне совсем и совсем не хочется.
   -А что ты предлагаешь? - раздраженно отозвался Ладмир.
   -Вы не представляете себе, Варвара, что это значит - много месяцев пробираться через леса, кипящие орками, после - через необжитые пустоши, в которых нет ни воды, ни еды. А если где и есть оазисы, то на них кишит столько нечисти, что приближаться к ним опасно ближе, чем на двадцать верст, - спокойным тоном подал голос Аэссиниэль.
   Я представила. И мне сразу захотелось вернуть обратно хотя бы свою ученическую волшебную палочку.
   -Ладно, убедили. Лучше уж демон, туман и эти, как их, рити...кири.
   -Ритиэкри, - поправил Ладмир.
   -А как попасть внутрь? - вдруг спросил Акимарх. Возникла пауза.
   Заговорил таур:
   -Вот в этом-то и есть загвоздка. Единственный вход внутрь Сизой тайны, известный мне, находится по ту сторону гор. А выход по эту.
   "Так себе, кстати, выход", - подумалось мне.
   Все не сговариваясь, повернули головы в сторону гряды, но, разумеется, кроме стены леса ничего не увидели.
   -Э-э, а она ведь, вроде бы, не коротенькая, - предположил Акимарх.
   -Как же так, неужели Мазвий каждый раз входил именно там и насквозь проходил через горы, чтобы попасть в свое логово? - я была несогласна как с перспективой преодолевать заснеженные горные перевалы в легком рваном платьице, так и обходить их кружной дорогой. - Должен быть другой путь!
   -Возможно, существует другой вход. Но эта тайна умерла вместе с колдуном, - размеренно отозвался эльф.
   -Мы можем потерять месяц на один только переход, - я вдохновенно придумывала устрашающие подробности, - потом еще месяц проплутать внутри самих гор! И это, - я назидательно подняла палец, - в лучшем случае! А ведь после всего того мы еще можем ничего не найти! И потерять напрасно столько времени!
   Пауза. Ладмир переглянулся с Аэссиниэлем:
   -Ну да, какой-то резон в ее словах есть.
   -И что теперь?
   "Может быть, вообще - лечь и умереть?" - возникла у меня в голове пессимистичная мысль.
   -А если нам пойти на юг? - вдруг озарило меня, и я заулыбалась. - Не на север, а на юг? Ведь было же там какое-то море?
   -Не море, а окиян! И не было, а есть! - педантично поправил Акимарх.
   -Один пень! - отмахнулась я и с пылким взором закончила мысль. - Главное - дойти до какого-никакого порта, и затем - здравствуй, родина!
   Ладмир и Аэссиниэль посмотрели на меня с жалостью, затем с каким-то знанием обсуждаемого вопроса меж собой переглянулись, видимо, решая, кому толкать разъяснительную речь, и Ладмир на фоне трагического вздоха эльфа, выдал:
   -Варя, на юге живут Племена.
   -Ну и что - племена! Да хоть пельмени, лишь бы с ушкуями! - не поняла я.
   -Не племена, а Племена. Что ты за безграмотная, такого не знать?..
   Всезнайка-принц на этом моменте подозрительно тихонько помалкивал в сторонке. И едва ли не свистел, по сторонам кося глазами. Да не специально я на него смотрела, просто, глядя в пространство в его направлении, я пыталась хоть что-то вспомнить, раз мне тут однозначно намекают. Но не преуспела и нехотя, в мыслях неприязненно подписываясь под последней произнесенной вслух фразой, пожала плечами.
   -Племена, - медленно заговорил Ладмир. - Это малоразвитые формы жизни. Не люди - твари. Они живут в своем мирке, в который посторонним лучше не соваться. Съедят. Их, Племен, несколько, у каждого своя территория, размер которой постоянно меняется из-за прихватов земель соседями. Заняты, в основном, междоусобными набегами, разграблением вражеских поселений и поеданием пленных. Какой уж там порт - утлые плоты, и те уже - верх кораблестроения.
   -Ничего себе! Вот это дали некоторым боги соседушек, - рассказ вампира меня просто огорошил, и я сразу заявила. - Я туда идти отказываюсь!
   -...А торговые суда, бороздящие воды мира, к их берегам и близко не подходят и не пристают, - договорил вампир.
   -А разве нас не будут искать? - подал вдруг голос принц. Оказывается, все это время, пока меня просвещали по истории и географии, он обмозговывал своё.
   -Ты предлагаешь сидеть на попе до морковки на заговенье и ждать помощи? - поразилась я его наивности.
   -Я боюсь, что если нас и ищут, то навряд ли настолько далеко. Никто не знает, где мы находимся, кто и зачем нас похитил. Поиски начнут поблизости от места похищения, с известного радиуса дальности разовых телепортов, - порушил надежды Акимарха Ладмир.
   -А его? - не согласился неугомонный принц и нацелил ладонь в эльфа. - Ведь не только нас ищут, но и таура Аэссиниэля! Эльфы-то, наверное, могут и вызнать, где искать своего правителя?
   -Таур Аэссиниэль, вас ведь похитили раньше, чем нас, правда? - я ухватилась за идею Акимарха.
   Аэссиниэль потускнел и, помешкав, скорбно глянул на наши обнадеженные физиономии:
   -Наэ, вынужден вас разочаровать, мэллин. Да, я провел в заточении около месяца. И найти меня моему народу действительно можно, где бы я ни находился... Но только при помощи куйату.
   Хватило и намека. Мы скисли, как на солнцепеке - молоко. Куйату сейчас валялся бесхозным булыжником в Сизой тайне. Эльф поделился:
   -Случилось такое, что впервые за тысячу лет между эльфами и гномами наладились довольно неплохие отношения. И, пользуясь этой передышкой, наступлением спокойных времен, мы решились отдать нашу главную реликвию на огранку. Она давненько в этом нуждалась, а самые лучшие мастера огранки, как известно - гномы. Кроме того, этот жест должен был еще более способствовать становлению мирного контакта и выказать наше уважение и доверие к недавним противникам...
   Я же вспомнила про явную напряженность между эльфами и гномами в столице, но распространяться и напрасно тревожить эдельского правителя сейчас, когда он все равно ни на что не мог повлиять, не стала. Однобоко подумалось - может нам здесь по большому счету даже спокойнее на данный момент, чем было бы на отчизне, где, поди, не пойми что нынче происходит?
   -...Но или они не захотели мира и вступили в сговор с колдуном. Или он лично проведал о куйату, и у них его выкрал. Видимо, к сожалению, подгорная система охраны от магического проникновения не совсем совершенна.
   -Да будь она хоть тысячу раз совершенна... - глубоко вздохнул Ладмир и, оперев локоть на бедро, запустил себе пятерню в шевелюру.
   Опять долгая пауза.
   -М-да, - подвела я безрадостный итог.
   По поляне плыл великолепный запах готовящегося мяса.
   -А кстати, что произошло там тогда, в пещере? Ведь это ты, Вава? Из-за тебя?.. - внезапно для всех встрепенулся Акимарх. Все слаженно посмотрели на меня.
   -Что? - недоуменно переспросила я.
   -Ну, там, что-то со временем, - принц подвинтил воздух пятерней. - Эдакое.
   -Варя, помни, ты не обязана об этом рассказывать, если не хочешь, - тут же влез с консультациями Ладмир. Что за привычка?!
   Все замерли в ожидании моей воли. Даже эльф всматривался в мою мордаху и затаил дыхание, хотя, как правило, старался не докучать окружающим назойливым вниманием. Я медленно обвела всех взглядом и выдохнула:
   -Я расскажу. Мы тут, все вместе, попали в такую передрягу, что имеем право знать, можем ли полагаться на тех, кто рядом. - Я обернулась к Ладмиру. - Ведь согласись, это несправедливо, мы знаем, кто такие Акимарх и Аэссиниэль, про их жизнь. Они имеют право знать тоже.
   Ладмир как-то странно хмыкнул, мол, ну-ну.
  
   Я рассказала все. Ну, то есть почти все. Ладмир, если где-то и упоминался, то только там, где этого было нельзя опустить, и в моих рассказах был заменен на некоего таинственного незнакомца, а с этим Ладмиром мы, мол, случайные сокамерники. Выдавать его тайны я была не намерена. Себе дороже. Захочет - сам расскажет. Ладмир же весь мой рассказ буравил меня взглядом и сидел напряженный, словно смертник в утро казни. Не знаю, чего и кого именно он опасался. И не знаю, удалось ли мне обвести вокруг пальца эльфа, в рассказе было много нестыковок и запинок, к тому же меня терзали смутные сомнения, что Ладмир и Аэссиниэль были знакомы до этого. Но таур не задал мне наводящих вопросов, а бесхитростный принц принял все за чистую монету. Ладмир в соответственный момент повествования уяснил, что я не собираюсь его разоблачать, совсем чуть-чуть улыбнулся и подмигнул. Под конец, как это всегда со мной бывает, когда я помногу вру, я уже начала сбиваться, что, куда, откуда, зачем и где и стала умоляюще поглядывать на Ладмира, в тщетной попытке подобрать слова. Наверное, вампир не смог больше выносить моих терзаний и жалкого блеянья в качестве объяснений, и громогласно заявил, что таинственный незнакомец - это он и что я прошла проверку на вшивость. Все заулыбались, а я покраснела.
   В ходе исповедания заново пережила - и давнее детство, и не столь давнюю беготню по Сизой тайне. Разволновалась, разумеется, и под конец повествования вовсю промакивала слезы краешком юбки. Ладмир же про себя выдал скупую информацию, что имеет некое отношение к артефактам в целом и является давним противником Мазвия в частности. И кроме той вехи его истории, что вкратце упомянула я, больше ничего о нем обнародовано не было.
   А я чего-то совсем расклеилась.
   -Ну, как ты? - обеспокоенный Ладмир подсел к нам на бревно.
   Аэссиниэль теплым жестом взял мою ладонь между своих и сказал что-то на эльфийской тарабарщине. С иностранными языками я не дружила, и знала только пару-тройку ругательств из некоторых из них.
   -Чего? - подняла на него расфокусированный переживаниями взгляд.
   -"Дитя времени, живущее вне его", - пояснили мне.
   -А-а. - Уяснила я и фальшиво-бодреньким тоном ответила на вопрос Ладмира: - Я нормально... Непонятно только, откуда взялся демон в камере, ведь мы тогда еще к пентаграмме и близко не подходили.
   -Да чего уж там непонятного, - сам себе пробурчал Ладмир. Все вопросительно посмотрели на него. Пришлось пояснять: - Помнишь, Варя, когда мы воспользовались артефактом Сифовского, и нас перебросило по времени, этому предшествовало такое яркое белое свечение?
   -О чем ты говоришь! "Помню ли"? Я это свечение в страшных снах вижу всю свою жизнь! - возмутилась я. - Такое же упало на меня тогда, когда рвалось пространство, и навсегда исчезала моя деревня!.. - и осеклась. - Ты хочешь сказать, что....
   Ладмир кивнул:
   -Можешь, Варя, считать демона своим собратом по несчастью. Пространство разорвалось снова. Только на этот раз на твоем месте оказался демон. В него отстрелило частью силы и забросило вместе с нами в новый мир. Хотя, по идее, он в нем был еще не вызван и существовать никак не мог. Поэтому, кстати, наших с тобой прошлых проекций в узнице не оказалось. Хочешь, докажу свою теорию?
   Ладмир вынул из кармана артефакт Сифовского, а также снял с шеи цепочку с темно-фиолетовым камнем. Надел мне артефакт Сифовского, который был как-то непривычно тускл, на шею: золотистые искорки не плясали в тягучей зелени камня, а зависли темными соринками. Все выжидательно уставились мне на декольте. Ладмир поднес темно-фиолетовый амулет почти вплотную к испытуемому артефакту.
   -Ну что, убедились? - спросил Ладмир, когда поисковик никак не отреагировал на такое соседство, и подщелкнул его ногтем. - Он должен был, если не засветиться, то хотя бы посветлеть.
   В свете новой информации у меня возник вопрос:
   -Если мы все же решили... Решим двигаться внутрь Сизой тайны, а где-то внутри нее ходит демон, и если мы на него там наткнемся... То как же одержим верх, когда он тоже может создавать временные коридоры и быстро двигаться? Это какое-то чудо, что нам удалось не сталкиваться с ним в прямом поединке после переноса по времени!
   -Ну, теперь-то нас четверо, а не двое, - неунывающе отозвался Акимарх. - У меня ведь есть пилирит, и нам уже не придется спасаться бегством. Возможно, удастся что-нибудь придумать. Да и вообще, мы необязательно должны с ним сталкиваться!
   -Ведь там и без демона еще много всего занимательного и интересного, - в тон его последней фразы абсолютно неподобающе тауру поддакнул эльф.
   Все предпочли не уточнять. Невеселых дум на сегодня и без того хватало.
   Но в памяти сама собой всплывала картина обманчиво-неторопливого появления у реки живого тумана и то, что и демон, и полудемон во время погони за нами по тоннелям то и дело отвлекались на что-то еще. На кого-то еще. Хотелось бы жизнелюбиво думать, что друг на друга... но вдруг там еще какое неучтенное страшилище?
   -Совсем необязательно, что демону досталась такая же способность, как и Варваре, - подал неуверенный голос Ладмир. - Артефакт - это сложносоставленная магическая конструкция. И если Варваре досталась работа с временными коридорами, то демону - какая угодно другая из элементов Артефакта. Он может, например,... я не знаю... начать мерцать, быстро исчезая-появляясь и практически становясь невидимым. Или приобрести способность к самотелепортации на краткие расстояния. Или еще что. Все зависит от набора составляющих артефакта, который ему выпал.
   Я вспомнила еще кое о чем:
   -А как так получается, что внутри горы с магией не было никаких проблем, а здесь - даже костер с первого раза не удалось развести?
   -Аномалия - это сплошь возмущения и завихрения магического поля, - принялся объяснять свои гипотезы Акимарх. - Когда маг в таких завихрениях плетет структуру заклинания, то вихри ее сдвигают, уволакивают, короче, меняют. В обычном мире тоже происходит нечто похожее, но там это происходит столь медленно, плавно и с большими объемами, что маги успевают нормально сплетать заклинания. Но здесь все более хаотично, мелко и рывками, что ли. Раз на раз, конечно, не приходится, в одном месте Аномалии могут быть разной силы течения магического поля. И тогда в случае слабого течения можно колдовать без оглядки. В случае сильного - тоненько, вот как здесь - создавать маленькую готовую матрицу плетения, активировать ее, чтобы она не успевала "поплыть" по завихрению и сместить структуру. А потом, если требуется, постепенно вливать в нее магические силы, как бы раздувать. А иногда здесь колдовать вообще нельзя. Если жизнь, дорога, конечно.
   Я его, как маг - мага, поняла. Но мы, как маги, также оба понимали, что не для каждого заклинания и плетения озвученная схема действий подойдет.
   -Сизая тайна и есть центр аномалии, - дополнил эльф ответ Акимарха. - Горы - это как глаз у смерча. Внутри магия концентрируется, сосредотачивается и упорядочивается. Внутри завихрений нет, там - статика. Колдовать там легко - пространство перенасыщено магией. Возможности любого мага возрастают в несколько раз.
   Выбор Мазвия в пользу Сисвикской аномалии стал выглядеть логичнее. Да и тепло здесь...
   Костер сухо потрескивал, обогревая и бросая отсветы на лица. Со спины одолевали мелкие местные комары и ночная прохлада. Ладмир продолжал сидеть третьим на нашем с эльфом бревне. Я стала плотоядно коситься на его сюртук, пока, в конце концов, мои хищные намерения не были запримечены. Вампир раскрыл ближайшую ко мне полу и поделился с боевой подругой верхней одеждой. Я привалилась к теплому боку под гладкой шелковой рубахой и свободно вздохнула - тылы прикрыты. Ладмир приобнял поверх и ободряюще похлопал ладонью. Разговор потек в более частной обстановке.
   -Хотя, если честно, в голове до сих пор не укладывается: из-за какой-то одной деревни образовался новый мир? - поделилась я, прикрыв глаза.
   -А ты знаешь, сколько их вообще, этих-миров-то? И при том один от другого может отличаться лишь тем, что в одном, - он шлепнул себя по шее, - какого-то мужика кусает сотня комаров за лето, а в другом - сотня и один. Постигаешь? Дело здесь вовсе не в деревне.
   -А это что же значит, что и тот наш мир, в котором нет моей деревни, он теперь тоже поделен, да?
   -Да. На тот, в котором мы задействовали амулет и на тот, в котором не задействовали.
   -И все-таки мне непонятно!
   -Что?
   -Вот ты говорил, что моя деревня исчезла потому, что вы в будущее притащили кусок временной ткани из прошлого и в ней разрушили мое поселение, так?
   -Ну.
   -И вследствие такой нестыковки образовались два мира: в одном все по-старому, а в другом - деревни как не бывало? А как же по-старому-то? Значит, там вместо меня живет какой-то мой двойник? А я тогда кто? Откуда? Тоже отпочковалась?
   Ладмир задумался:
   -Не факт. Сложный вопрос. Можно только догадываться как там на самом деле. Может быть и двойник. Хотя с большей вероятностью мне кажется, что в том мире тебя вырезало так же, как твою деревню - в этом. Ты никогда не рождалась.
   Я подумала, вспомнила кое-что еще, обмозговала и... опешила:
   -А чего же ты мне так усиленно предлагал-то тогда в камере воспользоваться артефактом Сифовского и искать родных в прошлом? Ведь в прошлом-то я бы все равно не нашла родню! Деревню-то вырвало из всей истории этого мира?
   Ладмир нахмурился и долго молчал, а потом сказал невнятно:
   -По-любому там, куда бы ты ни перенеслась - для тебя должно было быть безопаснее, чем у нас тогда.
   Я сперва хотела что-то грубое сказать, а потом устало заморгала и отмахнулась - смаялась я уже на сегодня отношения выяснять. Сейчас меня хватало только на то, чтобы просто методично для себя проявлять непонятное:
   -Так вот, кстати, я еще не закончила свою первую мысль. Образовались два мира: с деревней и со мной. Тут все вроде понятно. Ну а сейчас-то ведь тоже новый мир создавался, в зале Мазвия! Как же так? Ведь там мы не переносили прошлую ткань в будущую и не громили в ней ничего. Просто перескочили в прошлое. Все чин по чину. По инструкции.
   -Забавно, что именно с помощью присутствия демона мы выяснили, что образовался новый мир, - Ладмир задумчиво покусал клыком губу. - Я же предупреждал, что артефакт Сифовского тогда не прошел испытаний! Ты пойми, как создавались тогда Артефакты: наугад! Люди шли напролом, только смутно догадываясь, какое свойство наложит на камень тот или иной обряд, заговор или плетение! А это все равно, что с завязанными глазами указать, откуда у осла хвост растет - раз на раз не приходится. Иногда ниже, чем на деле, получается.
   Заявленные на начале разработки свойства артефакта не были подтверждены или опровергнуты специальной комиссией по выпуску. Сейчас, уже несколько раз столкнувшись с его действием, могу почти уверенно заявить, что артефакт Сифовского агрессивно воздействует на материю времени - как раздражитель. Неважно, прошлое ты захватываешь в будущее, или наоборот. Важно то, сколько ты его с собой берешь. Авторитетно изрекаю - артефакт изначально был предназначен не для путешествий в прошлое, а для разрывания миров! Я, как в прошлом ученый, полагаю, что его можно доработать.
   Но надо это было делать сразу после его создания. Потому что: а) сейчас он сломан, восстановлению не подлежит, так как разбит на три части; б) одна из этих частей - в живом демоне, а он навряд ли готов к сотрудничеству; и я его уговаривать не собираюсь; и в) без живого Скирмена Сифовского все равно у нас ничего не получится.
   А мне, пока говорил Ладмир, пришла в голову умная мысль - уж не из-за всей ли этой артефактной катавасии магия времени давным-давно вошла в категорию запрещенных?
   -И все-таки как его можно восстановить? - полюбопытствовал эльф. Оказалось, все это время он и принц с интересом прислушивались к нашей с Ладмиром подпольной (в смысле из-под полы сюртука) беседой.
   -Да так, что уменьшить объем пространства, переносимый вместе с объектом.
   Мы все равно ничего не поняли. Вампир посмотрел-посмотрел на наши лица и... Пришлось растолковывать:
   -Ну вот, к примеру, у меня есть действующий артефакт Сифовского. И я хочу, чтобы он перебросил меня на месяц назад - в прошлое. Я произвожу с артефактом необходимые манипуляции, а он захватывает меня и еще некое нематериальное, более широкое субпространство вокруг меня и забрасывает, куда я там, то есть насколько времени назад, пожелал. Это понятно?
   Мы истово и чуть даже возмущенно закивали, мол, как такая ерунда может быть непонятна?
   -Да, - подтвердил эльф.
   -До-о-о!! - дурашливый принц изобразил рев воинов в строю перед Императором.
   -А пространство и время вплетены друг в друга так плотно, что куда переносится пространство, туда же - и время. Вот и получается, что я багажом, сам того не желая, привношу в прошлое - будущее, из-за чего и случается разрыв. Теперь о том, как это исправить. Теоретически, хм. Все очень просто - нужно уменьшить объем габаритного пространства, переносимого вместе с субъектом переноса.
   -То есть, как бы очертить тело человека по контуру, точнехонько вырезать его из пространства и перенести во времени? - первым сообразил принц, радостный, что сообразил первым.
   -Но ведь невозможно произвести это в реальных условиях с такой точностью, - вежливо оппонировал Аэссиниэль. - А если, например, контур случайно отсечет палец или, скажем, ухо?
   (О, да! Уши для эльфов - это святое!) Тем не менее, довод в его словах был.
   -Да, и кстати, - не преминула влезть я, - переносясь в прошлое, человек ведь является частью своего пространства, а, следовательно, и времени. То есть... То есть, он как бы сам - кусок будущего и переносится в прошлое. Короче...
   -Мы поняли, - обрадовал меня таур.
   -Да! - подхватил мою мысль Акимарх. - А действительно, с чего это вы со Скифовским взяли, что время вообще не должно разрываться каждый раз, как кто-нибудь переносится?
   -Да, разве нет? - я почувствовала уверенность в своих словах и вздернула подбородок. - Что-то тут не стыкуется в твоей теории!
   И мы все втроем, закончив переглядки, Акимарх, недоверчиво подняв бровь, вперились горящими иглами глаз в Ладмира:
   -Ммм??
   Но тот был спокоен как снежная бабка и на раз наши горящие иглы остудил:
   -Разумеется, человек - в глобальном смысле - часть пространства, а соответственно и времени. Но у материи времени есть некая нижняя граница восприимчивости. Так же, как например - одно дело, если человека кусает комар (сегодня вечером тема комаров просто витала в воздухе) - почесал и забыл. И другое дело, если голодный волк вырвет кусок мяса. Представляете разницу? Так и в одном случае - по материи времени просто пойдут волны возмущения, которые со временем перейдут в штиль. В другом, когда будет перейден некий допуск по безболезненному переносу пространства - разрыв неизбежен.
   Я думаю, что Сифовский перестраховался и создал зону безопасности - пространства, облекающего субъект перемещения - чересчур толстой. Просто ее необходимо было на тот момент подрегулировать определенным заклинанием. Я уверен, если бы артефакт вовремя прошел испытания и проверки, то этот пунктик был бы отлажен.
   -Если бы... - эхом повторила я и жадно втянула носом воздух. Дичь была готова, и мы тоже давно были готовы... к ее поглощению.
  
  
  
  
  
  

КОНЕЦ ПЕРВОЙ КНИГИ

  
  
  
Оценка: 6.90*26  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) В.Каг "Операция "Удержать Ветер""(Боевая фантастика) М.Шугар "Училка и хулиган"(Любовное фэнтези) М.Юрий "Небесный Трон 1"(Уся (Wuxia)) В.Соколов "Мажор 2: Обезбашенный спецназ "(Боевик) М.Эльденберт "Парящая для дракона"(Любовное фэнтези) А.Емельянов "Мир Карика 11. Тайна Кота"(ЛитРПГ) Е.Кариди "Одна ошибка"(Любовное фэнтези) А.Емельянов "Последняя петля 6. Старая империя"(ЛитРПГ) Д.Маш "Искра соблазна"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Бегемоты здесь не водятся" М.Николаев "Профессионалы" С.Лыжина "Принцесса Иляна"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"