Серая Зона: другие произведения.

Самый сложный план

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 7.20*51  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Пока у меня личный кризис жизненных обстоятельств, я не имею доступа к компьютеру для написания следующей главы "Планеты доктора Моро". Поэтому решил отвлечься небольшой (как ожидается) сайд-стори, которая происходит в той же вселенной, но напрямую к циклу DCиМРМ не относится. Протагонист этой повести не входит в основную команду, он в лучшем случае на "скамейке запасных".

  ПРОЛОГ
  
  - Вселенная нестабильна...
  - И несовершенна, - согласился умирающий.
  Кому, как не ему было это знать. Даже сейчас, с отрезанными конечностями, умирая от потери крови, он прекрасно видел и чувствовал её неполноту. Кто бы ни проектировал это мироздание, он определённо не обладал таким безупречным эстетическим чувством, как Аккорд.
  Злодей не интересовался тем, откуда идёт этот голос. Импровизация какого-нибудь Властелина, или воздействие Губителя на сознание? Плевать. Сила уже начала его анализировать, разлагая на гармоники, ища, что можно было бы в нём усовершенствовать. И находила на удивление мало. Голос был не только совершенен сам по себе - он вносил облегчение в тот кошмар беспорядка, которым стал его штаб после нападения Коди, и - если шире - весь Нью-Дели под атакой Бегемота. Слыша его, было легче умирать. А умирать вообще не слишком приятное занятие. Слишком хаотичное. Слишком неэстетичное. Хорошо ещё, что Аккорд был подвержен эффекту Мантона, и его сила не работала на собственном организме. А то понимание, как разваливается его организм - очень сложная, хорошо сбалансированная система, как по очереди отказывают органы, как один сбой порождает другой - свело бы его с ума ещё раньше, чем наступила бы смерть. Но и так один лишь вид собственного без двух минут трупа приводил его в состояние, близкое к бешенству. Он лежал неправильно, не в том месте, не под таким углом! В свободное время Аккорд спланировал несколько сотен вариантов собственной смерти - он не отличался таким самомнением, чтобы полагать, будто будет жить вечно. Но среди них не было ни одного настолько уродливого!
  Голос балансировал эту сцену, придавал ей хоть какое-то подобие завершённости - и за это Аккорд был ему благодарен. Насколько вообще способен испытывать благодарность суперзлодей, убивающий людей просто за невовремя сказанное слово.
  - Ты это понимаешь - и это единственное, что в тебе ценного, Аккорд.
  - Скоро и этого не останется, - меланхолично заметил умирающий. Лиза и Коди удивлённо оглянулись на него. И если Приговор решил, что его жертва просто бредит (паралюди подвластны травмам мозга ничуть не меньше, чем остальные, если не считать Бугаев), то Сплетница явно что-то заподозрила. И судя по выражению её лица, этот голос существовал не только у него в голове.
  - Останется столько, сколько я сочту нужным. Мне нужен часовщик. Механик, который исправит хотя бы часть этой вселенной. Наведёт в ней порядок.
  - Тогда тебе стоит действовать быстро, - заметил Аккорд. - Сплетница, сколько мне осталось жить?
  - Две минуты и сорок секунд до потери сознания, шесть минут до необратимых повреждений мозга, - машинально ответила Неформалка.
  - Меньше, - резко сказал Коди, вспарывая живот Аккорда новым лучом.
  Сплетница отвернулась. Не из брезгливости, конечно, вернее, не из человеческой брезгливости. Кровь и кишки её давно не смущали, она просто не видела смысла грузить свой мозг информацией о новых повреждениях, которые получил сейчас мастер планирования. А отключить силу тоже не могла, выживание в одной комнате с Приговором требовало работы её мозга и шарда на полную мощность.
  Она уже списала его со счетов. В высшей степени разумно.
  Но кто-то не списал.
  - Ты собираешься что-то делать, чтобы помочь мне с этим справиться? - Аккорд закрыл глаза, чтобы не пялиться на свои внутренности, и перешёл на еле слышный шёпот.
  - Собираюсь, но не в том смысле, в каком ты думаешь, - ответил голос. - Ты согласен выполнить для меня некоторую работу?
  Кто-кто, а Аккорд прекрасно знал, какой зловещий смысл может крыться за этими безобидными словами. Котёл тоже просил "некоторую работу", когда раздавал свои флаконы. Он, Аккорд, никогда так не делал. Он не использовал туманных намёков. Зная слабость человеческих мозгов, он всегда очень чётко описывал, что желает получить от своих контрагентов, неважно, нанимал он их на полчаса, или до конца жизни. Чтобы, если допустят ошибку, это была исключительно их вина.
  Но не то, чтобы у него был широкий выбор. Даже пожизненное рабство у самого безумного Властелина - лучше, чем если его сила, последняя надежда человечества, просто исчезнет. В крайнем случае, если его начнут использовать для того, чтобы систематически сеять хаос, он всегда сможет составить план по самоубийству.
  Силы Властелинов всегда плохо действовали на Умников, подобных Аккорду. Либо они просто тупели и утрачивали всякую полезность, либо... трудно полностью контролировать то, чего ты не понимаешь. "Планы внутри планов внутри планов" - для Аккорда это лёгкая разминка.
  - Согласен, - решительно сказал Аккорд, потратив на это слово свой последний выдох.
  - Весьма разумно с твоей стороны, - удовлетворённо заметил голос.
  В следующий миг сознание суперзлодея втянуло в водоворот из серого тумана. Это показалось ему предельно умиротворяющим.
  
  ТАРКИН-1
  
  - Простите за беспокойство, губернатор, но вы велели разбудить вас сразу же после выхода из гиперпространства.
  Аккорд машинально открыл глаза. Над ним нависал незнакомый потолок, состоящий из светящихся панелей. Под спиной была мягкая, но также совершенно незнакомая ткань.
  Он не спешил вставать или хотя бы поворачивать голову, чтобы понять, где оказался. Просто лежал, как в трансе, наслаждаясь давно забытым ощущением спокойствия.
  Просто потолок. ПРОСТО потолок. В голове не всплывало никаких идей по поводу того, как можно усовершенствовать его рисунок или механизм работы световых панелей. Он, похоже, устраивал Аккорда точно таким, как был.
  Потом до него дошло, что и голос, доносящийся откуда-то слева, тоже не провоцирует какую-то избыточную работу мозга. Хотя транслировался он далеко не идеально - некоторые согласные почти пропадали в треске помех. И тем не менее, Аккорд не испытывал ни малейшего желания наказать разработчика этого коммуникатора. Ну трещит себе, и пусть трещит, ему-то какое дело? Главное, что слова в целом понятны.
  Кстати, это не просто передатчик. Это комлинк. И это не просто слова - это слова Базового языка. И это не просто голос - это голос Хиндана Даркка, капитана "Исполнительницы", Звёздного Разрушителя типа "Имперский". Откуда он это знает?!
  А почему он, собственно, не должен знать имя капитана своего личного корабля?
  Стоп. Какого ещё личного корабля?! У Аккорда таких сроду не было.
  У Аккорда - не было, ехидно согласилась память. А вот у Таркина - были. Не на попутках же ему, в конце концов, летать инспектировать свою зону ответственности! Она у него оч-чень немаленькая!
  Аккорд вспоминал, вспоминал и вспоминал. И с каждой секундой всё глубже погружался в такую бездну шока, что даже смерть от рук Приговора-Коди на этом фоне казалась ничего не значащим пустяком.
  Он больше не на Земле Бет. Да и вообще не на Земле. Да и не на планете, если на то пошло. И он больше не Аккорд.
  Если верить услужливо подсунутым воспоминаниям, он - Уилхуфф Таркин, 51 года, гранд-мофф (один из самых влиятельных чиновников, губернатор сверхсектора) Галактической Империи. Находится на борту своего личного звездолёта. Летит инспектировать один крайне секретный проект на орбите планеты Геонозис.
  А может, так оно и есть? Может быть, никакого Аккорда и не было никогда? Просто Таркину от волнения приснился очень яркий сон о славной жизни и бесславной смерти одного не в меру умного суперзлодея?
  "Однажды Чжуан-цзы приснилось, что он бабочка, счастливая бабочка, что достигла исполнения желаний, и которая не знает, что она Чжуан-цзы.
  Внезапно он проснулся и тогда с испугом увидел, что он Чжуан-цзы. И неизвестно, Чжуан-цзы ли снилось, что он бабочка, или же бабочке снится, что она Чжуан-цзы..."
  Но эта притча существовала в мире Аккорда. В мире Таркина её не было. Хотя возможно, некоторым особо просветлённым джедаям она могла бы понравиться.
  Но джедаев больше не существует. Он, Таркин, лично приложил к этому руку, хоть и косвенно. Или это всё-таки был не он?
  "Буду считать Аккорда и весь мир паралюдей выдумкой, пока не получу доказательств обратного. В конце концов, мир Империи мне дан в ощущениях, и он определённо нравится мне больше".
  Да, это не был рай земной (точнее, космический). Здесь бушевали войны, охватывающие целую Галактику, здесь пираты грабили мирные суда, здесь существовали тирания, неравенство, бедность и голод... Но здесь не было того давящего ощущения безнадёжности, которое пронизывало каждый шаг паралюдей на Земле Бет. Здесь могли сжигать целые планеты, но цивилизация в целом это бы вряд ли заметила. Она просто была слишком велика. Тысячи, миллионы обитаемых планет. Появись здесь монстры, подобные Губителям, далеко не факт, что местные вояки сумели бы с ними справиться - даже со всеми их турболазерами и световыми мечами. Но... Бегемот, Левиафан и Симург могли бы разносить по пять городов в день каждый... и всё равно потери от их деятельности оставались бы на уровне статистической погрешности.
  Поэтому, несмотря на все кошмары недавно отгремевшей Войны Клонов, галактическая цивилизация в целом смотрела в будущее достаточно уверенно. Она существовала уже десятки тысяч лет. И собиралась просуществовать ещё минимум столько же. Очень приятный контраст относительно медленно разваливающегося мира Земли Бет.
  - Губернатор, с вами всё в порядке? Мне послать к вам помощь?
  - Не нужно, - Таркин пришёл в себя, вынырнув из размышлений и воспоминаний. - Вы всё правильно сделали, капитан, я просто немного задумался относительно недавно полученного сообщения. Сколько понадобится времени, чтобы достичь Объекта?
  - По обычному графику - тринадцать часов.
  - В прошлый раз же было девять? - чуть удивлённо приподнял бровь гранд-мофф, хотя и сам догадывался о причинах задержки.
  - С тех пор было добавлено ещё несколько карантинных зон и процедур проверки, сэр. Думаю, мы можем обойти некоторые из них, но...
  - Не нужно. Мы никуда не спешим. Следуйте по обычному графику, пусть экипажи защитного периметра не расслабляются. Более того, если кто-то из них будет проверять нас недостаточно придирчиво, немедленно запишите его позывные и личный код.
  - Слушаюсь, губернатор.
  
  То, что сейчас называлось просто "Объектом" или, чуть более официально, "Объектом номер один", когда-то носило названия "Великое оружие" и "Экспедиционный боевой планетоид". Естественно, после запуска в эксплуатацию ему следовало получить новое, более красивое и официальное имя.
  Откровенно говоря, это был самый большой геморрой в заднице Империи в последние восемь лет. И только надежда, что оно станет таким же геморроем для её врагов, когда наконец будет запущено в эксплуатацию, заставляла Императора и его сановников продолжать строительство. Ну не бросать же на полдороги то, во что вбухали ТАКИЕ средства?! Один только демонтаж уже готовых конструкций обойдётся в триллионы кредитов...
  Облик этого космического чудовища менялся столько же раз, сколько его имя.
  Изначальный геонозианский проект "Великое оружие", созданный ещё в период Войны Клонов, представлял собой просто громадный летающий улей. Невероятно разбухший авианосец, мобильная база снабжения и поддержки. Очень условно мобильная, конечно - от системы к системе этот монстр должен был ползти неделями, так как вместо одного большого гипердвигателя на него предполагалось поставить множество малых, синхронизированных при помощи хитроумной компьютерной системы. То же самое, кстати, и с генераторами щита - они были, но не шли ни в какое сравнение с масштабами станции, просто множество шатровых щитов по всей поверхности. На прямой космический бой "Великое оружие" не рассчитывалось в принципе - предполагалось, что если противник и прорвётся к станции, она будет защищена просто своими размерами - пока нападающие будут отстреливать от летающего города квартал за кварталом, громадный москитный флот вместе с флотом сопровождения разберут их на запчасти.
  Потом проект попал в руки Райта Сиенара, гениального инженера и кораблестроителя (а также хорошего друга Таркина). В его голографическом планшете база начала превращаться уже в настоящую боевую станцию, обзавелась приличными щитами, турболазерными батареями и двигателями, как для обычного, так и для гиперпространства. Сиенар также добавил на неё гигантский турболазер планетарного калибра, способный испарить Звёздный Разрушитель с одного попадания.
  Теперь это была уже настоящая боевая станция - не только суперавианосец, но и суперлинкор, который мог бы сойтись в бою со средним секторальным флотом и разнести его в клочья, сам не получив ни царапины. Правда, для защиты от вражеских "москитов" ему по-прежнему требовалось открыть собственные ангары, но об этом Сиенар позаботился, пообещав забить их новейшими истребителями собственного производства - Райт ведь был не только инженером, но и промышленником, директором крупной кораблестроительной корпорации.
  С тактической точки зрения всё было нормально, но со стратегической "Экспедиционный боевой планетоид" первой модели по-прежнему напоминал пресловутый чемодан без ручки. Его громадные реакторы даже в режиме орбитальной стоянки пожирали больше топлива, чем тот самый секторальный флот. А уж когда станция начинала двигаться, или тем более прыгать в гиперпространство, то и вовсе превращалась в мобильную экономическую катастрофу. А двигаться ей пришлось бы много - легко догадаться, что потенциальный противник совсем не будет гореть желанием встретиться с этим монстром лицом к лицу, и постарается его переманеврировать.
  Инициативу перехватил амбициозный директор Орсон Кренник. Используя разработки своего хорошего друга Галена Эрсо, он предложил использовать для энергоснабжения станции кайбер-кристаллы - экзотические образования, нарушавшие в определённом смысле закон сохранения энергии. Никто не знал, как именно они это делают, что служило причиной определённого недоверия к ним со стороны учёных и инженеров. Нельзя полагаться в проектировании энергостанций на чёрную (или даже белую) магию. Говорили, что кайбер-кристаллы каким-то образом связаны с Великой Силой, что у них есть собственный характер, что они реагируют на поведение владельца... Но даже если бы это всё были просто сплетни и слухи, был ещё один принципиальный недостаток - количество этих кристаллов в Галактике заведомо ограничено, их нельзя произвести, можно только найти, и находятся они весьма редко.
  Поэтому найденный кристалл срочно тащили не на стройплощадку, а в лабораторию очередного НИИ. Только джедаи и ситхи осмеливались их использовать в практических целях - в своих световых мечах. Но пользователи Силы всегда имели не совсем обычные отношения с экономикой.
  "Это и хорошо, - сказал упрямый Кренник. - Значит, никто больше не сможет построить вторую такую станцию - а нам больше одной и не потребуется".
  Бюрократические шестерни подмазал лично Император, и должное количество кайбер-кристаллов на проект было выделено. Благо, джедаев, способных опротестовать разграбление своего храма и ряда реликвий по всей Галактике, к тому времени уже не осталось. "Экспедиционный боевой планетоид" второй модели получил практически неограниченную автономность. Но Кренник на этом не успокоился.
  Его раздражала слишком длинная цепочка преобразований. Кайбер-кристаллы выдают излучение, излучение преобразуется в тепло, тепло в электрическую энергию, электричество в гиперматерию, гиперматерия по мере надобности сжигается в реакторе, превращаясь обратно в электричество, а уже эта электроэнергия идёт на турболазеры. Само собой, КПД каждого из процессов преобразования был очень далёк от стопроцентного.
  А нельзя ли сделать так, как в светомечах изначально было, поинтересовался директор. Использовать выходящее из кристаллов излучение для прямого нанесения ущерба?
  Невозможно, решительно заявил Гален Эрсо, который всё ещё оставался пацифистом, и желал исключить малейшие варианты военного использования своих открытий. Маленькие кристаллы в светомечах настраивали джедаи при помощи Силы. Настроить большие кристаллы не может вообще никто, ни у кого нет столько Силы. Они будут выдавать только рассеянное тепло, и это очень хорошо. Потому что если бы из такого кристалла вырвался сфокусированный луч квазиплазмы, ничего бы не осталось ни от энергостанции, ни от города вокруг...
  Но Кренника описанная апокалиптическая картина только больше раззадорила.
  Он обратился к Императору с предложением продолжать строить станцию, уже со встроенным гигантским кайбер-излучателем - а он, Кренник, найдёт способ настроить и синхронизировать кристаллы позже. Отвечает за это головой. Вероятно, голова одного технического директора не стала бы для Палпатина серьёзным аргументом, чтобы продолжать тратить триллионы кредитов в год. Но Император, неплохо осведомленный об истории и традициях древних ситхов, знал, что некое подобие гигантской пушки на кайбер-кристаллах было разработано ими тысячи лет назад. Один ситх у него под рукой был - Лорд Вейдер - так что в крайнем случае, если Кренник потерпит провал, можно было обратиться непосредственно к Великой Силе.
  Построить суперлазер - установку для размещения оружейных кайбер-кристаллов и подачи к ним инициирующих потоков энергии - было поручено выдающемуся архитектору Бевелу Лемелиску. Вместе с Сиенаром он должен был придумать, как вписать эту монструозную пушку в конструкцию планетоида, чтобы ничего не поломать.
  В "гонку за суперлазер" неожиданно включился сам Таркин (впрочем, неожиданно только для других, не для него самого - он ведь и подсунул Императору Лемелиска, чтобы подвинуть в сторону слишком амбициозного Кренника). Пока Орсон Кренник разыскивал сбежавшего Галена Эрсо, в надежде всё-таки заставить его разработать метод настройки кристаллов, не связанный с Силой, гранд-мофф сделал ставку на экзотические способности представителей народа омвати. Этот разумный вид был почти забыт Республикой, Таркин лично заново открыл его родную планету Омват. Синекожие существа с пёрышками вместо волос оказались чрезвычайно одарены в определённых разделах математики и физики - тех самых, что описывали структуру кайбер-кристаллов. Таркин полагал, что при правильном обучении, они смогут догнать и перегнать Галена Эрсо с его группой. Наградой стало бы обладание величайшим оружием в Галактике.
  
  Построить боевую станцию таких масштабов - само по себе было задачей не менее сложной и творческой, чем спроектировать её.
  Без геонозианцев с их роевым мышлением и беспредельным трудолюбием эта задача, вероятно, оказалась бы вообще нерешаемой. Но даже инсектоиды ничего не смогли бы поделать, если бы вся Галактика не снабжала их ресурсами. Экономики одной системы, сколь угодно продвинутой, тут не хватило бы.
  Строительство любого крупного и стратегически важного проекта сталкивается с тремя требованиями, каждое из которых противоречит остальным: максимальная защита, максимальная секретность и максимальная продуктивность.
  Защита мешает секретности и продуктивности. Оборонительные периметры привлекают внимание, а постоянные проверки замедляют продвижение транспортов с грузом, которых ежесуточно приходят тысячи.
  Секретность и продуктивность мешают друг другу - транспортные потоки опять же привлекают внимание, как и контракты с производителями. Чем больше разумных вовлечено, тем меньше вероятность, что все они смогут удержать язык за зубами. Да, большинство из них - это геонозианцы, которые не склонны болтать с посторонними и крайне редко покидают родную планету. Но даже меньшинство (хотя бы экипажи кораблей охранного периметра) - это сотни тысяч.
  Поэтому проект всегда был компромиссом, более или менее удачной попыткой совместить несовместимое. Посторонние в эту систему не попадали вообще - корабли поставщиков сдавали груз на перевалочных станциях в соседних системах, откуда его перевозили на Геонозис уже собственные корабли проекта. Но даже они каждый раз проходили всестороннюю проверку, ведь недобитые сепаратисты или вновь поднявшие голову мятежники могли замаскировать свой корабль под один из них, или угнать настоящий имперский звездолёт.
  Из-за этого строительство обещало затянуться на двадцать лет, при этом какие-то утечки информации в любом случае будут неизбежны.
  Как сеть обороны Геонозиса, занимавшая половину системы, так и сеть его снабжения, протянувшая щупальца по всей Галактике, представляли собой отдельные организационные шедевры. Кому, как не ему это знать - ведь Таркин сам их проектировал. Не один, конечно - сотни специалистов по безопасности и логистике строили эти схемы. Он в основном занимался тем, что устранял бюрократические препоны и улаживал конфликты.
  И тем не менее, по мере того, как "Исполнительница" проходила все круги ада... то есть обороны - он всё глубже понимал неуклюжесть и неполноту этой системы. Аккорду понадобилось бы всего полчаса, три сообщения по Голонету и пять - по внутренней сети системы, чтобы сократить половину этих постов, сделав оставшиеся совершенно непроницаемыми для любого злоумышленника. Ошибка проектировщиков заключалась в том, что они воспринимали станцию лишь как пассивный объект, подлежащий защите, в то время, как она сама должна была стать ключевым объектом собственной обороны. Прямо на обшивке Объекта можно было разместить сканеры, турболазеры, ионные орудия и генераторы притягивающего луча, которые в дальнейшем станут элементом конструкции готового планетоида. Да и шаттлы инспекции можно базировать там же... А корабли проекта можно превратить в принципиально не угоняемые ловушки для злоумышленников, идентификацию же их сделать полностью автоматической...
  Жаль, что Аккорд существовал лишь в его сне.
  
  На экране показался, наконец, сам Объект. Пока что станция больше всего напоминала игрушечный гироскоп - два пересекающихся обруча, один экваториальный и один меридианальный, плюс несколько конструкций между ними. Однако в центре уже горела маленькая звезда - ядро станции, мощнейший реактор гиперматерии из всех существующих. Сверху к нему примыкала серебряная полусфера энергогенератора на кайбер-кристаллах, а снизу отходили энергетические магистрали, ведущие к гипердвигателям расположенным на экваторе. Досветовые двигатели ещё не работали, но выполнить гиперпрыжок в случае крайней необходимости конструкция уже могла. Для этого её специально собирали на высокой орбите, за пределами гравитационного колодца Геонозиса - что удлиняло транспортное плечо, но увеличивало безопасность.
  Да, хорошая система, никто не спорит. Достаточно сложная, и в то же время упорядоченная, гармоничная, не раздражающая одним своим существованием. Имперский девиз - "Мир и порядок!" воплотился в ней с удивительной точностью. Ни геонозианцы, ни Лемелиск, ни Сиенар, ни сам Таркин, если на то пошло, никогда не творили хаоса ради хаоса, никогда не работали спустя рукава, не делали халтуры. О, как же Аккорд ненавидел халтуру! Даже человек, который целенаправленно сеет хаос, наподобие Джека-Остряка, и тот порой причиняет меньше вреда, чем халтурщик, не имеющий вредных намерений, но работающий по принципу "и так сойдёт". Во-первых, после разрушителя чаще всего остаётся пустое место, на котором можно всё начать заново. После халтурщика же приходится переделывать - разрушать всё, что он натворил, прежде чем приняться за работу самостоятельно. Во-вторых, большинство разрушителей можно просто убить - и тебе за это только спасибо скажут, а твоё положение лишь укрепится. С халтурщиками, увы, это не работало. Мир отказывался понимать, что их смерть является для него большой услугой.
  Да, в системе Геонозиса халтурщиков, к счастью, не было. Одна из немногих вещей, за которые стоит сказать спасибо Лорду Вейдеру. У бездельников и разгильдяев под его командованием регулярно возникали... некоторые проблемы с дыханием. Фраза, "Вы подвели меня в последний раз" была так же известна, как и его чёрный костюм.
  Но это не означало, что нельзя ничего усовершенствовать. Полной гармонии, математического совершенства ни Лемелиск, ни Сиенар всё-таки не достигли. Даже уже построенную часть станции можно было сделать лучше. Хитрая система подвесных гондол и моторов позволит турболазерам менять прицел так же быстро и легко, как скорострельные лазерные орудия, а столь же хитрая объединённая компьютерная система управления огнём позволит координировать огонь всей батареи - выпуская сразу несколько турболазерных импульсов в одну область пространства, с упреждением, перекрывая все векторы отхода, так, чтобы самый маневренный истребитель не имел возможности отвернуть и при любом манёвре "поймал" хотя бы один импульс. А неизбежные (хоть и немногочисленные) "дыры" в сети обстрела можно заполнить минами, удерживая их при помощи притягивающих лучей в нужных точках...
  Эта технология могла бы в принципе покончить с москитным флотом (а заодно и со скорострельными орудиями, которые обычно применялись для борьбы с ним), не будь Аккорд единственным, кто способен был её разрабатывать. Размещение подвесных турболазеров и программирование компьютеров наведения должно быть уникальным для каждой модели корабля, чтобы огневой барьер обрёл по-настоящему смертоносную эффективность и при этом не жрал чересчур много энергии. Это Объекту хорошо, с его бездонными энергозапасами. При этом на корабле должно быть достаточно много (не меньше сотни) турболазерных батарей, иначе достаточно плотного огня не выйдет. Опять же Объект тут в уникальном положении, хотя Лира Уэссекс вроде бы грозилась разработать нечто с достаточной огневой мощью...
  Стоп! Какой ещё к чёрту Аккорд?! Это же просто сон, спровоцированный слишком назойливыми мечтами Таркина о Новом Порядке, разве нет?!
  Гранд-мофф оглядел рубку "Исполнительницы", и понял, что параноидальное восприятие суперзлодея, избавление от которого доставило ему столько удовольствия этим утром, вернулось в полном объёме. Мозг немедленно начал подсказывать способы, как более эффективно расставить офицеров и приборы, кого из подчинённых стоит повысить, а кого казнить, чтобы увеличить эффективность работы команды, а также как перекрасить униформу, чтобы она смотрелась более гармонично...
  "Одно из двух... либо Земля Бет реально существовала и я действительно Аккорд в теле Таркина... Либо я окончательно схожу с ума и начинаю грезить наяву".
  Проверить это можно было только практикой. Если планы, которые приходят ему в голову, окажутся рабочими - значит, шард существует в реальности, а с ним и паралюди, и их мир. Если же они окажутся псевдоглубокомысленной чепухой... ну, значит пора вызывать для себя санитаров и брать отдых на пару месяцев, если не лет. Кренник, конечно, будет счастлив, но делать ему такой подарок очень не хотелось.
  Проблема была в самой природе силы Аккорда. Её нельзя было испытать на какой-нибудь мишени из пластали, или даже на невезучем заключённом из тюремного блока. Она эффективно работала только с большими, сложными системами. Систем таких в подчинении у Уилхуффа Таркина, конечно, хватало. Но на роль подопытных гизок они все не очень годились. Император вряд ли поймёт, если он начнёт перестраивать планетарную экономику или инфраструктуру Объекта ради проверки своего психического здоровья. Столь дорогую психотерапию он позволял только своим любимчикам - разнообразным последователям Тёмной Стороны, среди которых встречались как реально одарённые , так и банальные шарлатаны. Видимо потому, что понятия "тёмный" и "сумасшедший" достаточно близки. Но ото всех остальных, не владеющих Силой и не претендующих на это, Палпатин требовал вменяемости - или хотя бы умения держать свои глюки при себе, давая им волю только в нерабочее время.
  "В конце концов, только вменяемому человеку можно что-нибудь вменить - а это обязательный элемент императорской политики".
  В довершение ко всему, тестовая система должна иметь небольшое время отклика. Чтобы успех или провал был ясен сразу, а не через пару месяцев.
  С другой стороны... ни одному из подчинённых Палпатина не запрещено торговать и улучшать своё состояние. Император будет только рад, если его преданные слуги обогатятся - они станут влиятельнее, а через них и он сам. И если разорятся - тоже рад, как ни странно. Они ведь станут более зависимы от его воли.
  При этом никакой Числовик не следит за местной экономикой на предмет поиска Умников. Возможно, у Императора есть ручные джедаи, которые отслеживают воздействия на биржу при помощи Силы - но все знают, что Таркин в Силе туп, как пробка, уж за этим Вейдер проследил давно.
  Таркин сел за терминал Голонета и стал изучать банковские сводки. Когда картина взаимодействия тысяч экономических векторов сложилась в его мозгу, он отправил несколько писем доверенным агентам. Ему понадобилось почти всё состояние клана Таркинов и некоторая инсайдерская информация от Райта Сиенара, чтобы запустить желаемый процесс. Но разорения он не боялся - Уилхуфф давно уже жил не на семейные деньги. Человек, который собирает налоги со сверхсектора, бедным не будет никогда. Впрочем, он бы прожил и на одно только губернаторское жалование, будучи весьма неприхотливым в быту.
  Он почти надеялся, что ничего не получится, когда меддроид вкалывал ему дозу снотворного. Но вечером в новостях Голонета сообщили о панике в Межгалактической системе обмена валют и о близости Межгалактического Банковского Клана к разорению. А семья Таркинов стала богаче в 89 раз.
  Шард существовал. И работал.
  
  АККОРД-1
  
  На следующий день гранд-мофф раздал больше приказов, чем за весь предыдущий год. Основными препятствиями, как и на Земле Бет, были косные проверяющие, не желавшие понимать его гениальности. Но Таркин, в отличие от Аккорда, во-первых, изначально (на момент появления попаданца в своей голове) имел очень широкие полномочия, а во-вторых - был по своему характеру очень пробивным, харизматичным, решительным человеком. Он умел и любил устранять любые препятствия, которые появлялись у него на пути - будь то хищный зверь, пиратская эскадра или статья в законах.
  Строители встретили обновления с восторгом - планы Аккорда дали им больше работы, а работа для геонозианца - всё. Служба безопасности проекта - со сдержанным скептицизмом, с её точки зрения реформа обороны посреди строительства была откровенным безумием, если не саботажем. Да, Таркин имел право отдавать такие приказы, и возможно, новая схема будет даже лучше... но коней на переправе не меняют. Что если нападение или диверсия случится именно в процессе перестройки?
  Аккорд не мог им объяснить, что он учёл все сложности переходного этапа, и что оборона будет оптимально возможной не только в конце, но и в каждый выбранный момент. Это затруднило и замедлило перестройку (с десяти дней до трёх недель), потребовало дополнительных инструкций отдельным кораблям и инспекторам - но в итоге каждый из них был в каждый конкретный момент занят обеспечением безопасности, знал, что ему делать и к кому обращаться. Более того, зная ненадёжность человеческого фактора, Аккорд ещё и продублировал каждого исполнителя - если тот растеряется или поленится выучить новые инструкции, его работу выполнит другой.
  Там, где люди играли всего лишь роль винтиков в системе, Аккорд чувствовал себя абсолютно уверенно. Да, он предпочитал хорошие, надёжные винтики - но мог использовать и плохие. Просто плохих надо больше, два или три крепления вместо одного, чаще заменять изношенные - но в распоряжении Таркина их было достаточно.
  Вот только помимо винтиков тут нужна была ещё и отвёртка... а отвёртку заменить или продублировать у него возможности не было.
  Носила эта отвёртка имя Дарт Вейдер. С одной стороны, Тёмный Лорд Ситхов был очень хорош там, где требовалось простимулировать сотрудников страхом. Он также представлял собой чрезвычайно мощную боевую единицу, которой можно было заткнуть почти любые дыры в обороне. В наземном бою, в абордажной операции или в догфайте истребителей Вейдер был тем же самым, чем Объект обещал стать в сражениях космических дредноутов - ультимативным оружием, которому просто нечего противопоставить.
  Но... он Таркину не подчинялся. И теперь не подчинялся Аккорду. И если Таркина это просто раздражало, то Аккорда откровенно бесило. Киборга в чёрном шлеме нельзя было контролировать, а Аккорд ненавидел всё неконтролируемое. А вот он контролировать Таркина очень даже мог - он, собственно, за этим и был к нему приближен - и это бесило ещё больше, потому что Аккорд ненавидел, когда всякие профаны вмешиваются в его тщательно продуманную работу.
  Формально Вейдер был не просто младше Таркина по положению - он формально был вообще никем. Посланник Императора по особым поручениям. "Комиссар" - всплыло в памяти слово из той, другой жизни. И даже этот статус (естественно, отсутствовавший что в военной, что в гражданской табели о рангах) не был зафиксирован ни в одном императорском указе. Формально любой штурмовик, не то, что гранд-мофф, мог послать Тёмного Лорда на все четыре стороны. На практике же делать так могли только законченные самоубийцы. Всё равно, что спорить с Котлом в его мире - женщина в шляпе, приходившая за теми, кто задавал слишком много вопросов, тоже не имела никакого официального статуса. Но "бука" хотя бы не мозолила постоянно глаза своим присутствием!
  Нет, конечно неофициальное решение проблем имеет свои преимущества. Что Таркин, что Аккорд это прекрасно знали - они оба и сами не любили бюрократов, и не раз прибегали к противозаконным методам в своей деятельности. Но чтобы строить на этом всю логику государственного управления... По мнению обоих, Палпатин чересчур заигрался, страдал головокружением от успехов - или может быть, джедайское покушение в конце Войны Клонов не только экстерьера ему стоило. Он всё-таки политик, публичное (и при том первое) лицо. Такой откровенный, демонстративный беспредел подавал плохой пример всяким несознательным элементам. Перевод Вейдера на легальное положение потребовал бы от Палпатина всего лишь одного росчерка светового пера и пары минут работы фантазии для придумывания громкого названия новой должности - Сенат у него давно с руки ест. Создал же он всяких там Инквизиторов и Рук Императора - никто и не пикнул. Но Вейдер по-прежнему оставался подчёркнуто вне любых иерархий - и тем не менее, ему требовалось оказывать всяческое содействие.
  В мозгу тут же начали сами собой формироваться различные планы устранения ситха - но Аккорд усилием воли заставил шард заткнуться, переведя его на другие задачи. Во-первых, возможности Вейдера ему до сих пор толком не известны, а без нормальных вводных любой план будет просто лишней тратой серых клеточек. А во-вторых, прорабатывать способы убийства Тёмного Лорда в присутствии последнего - не самый лёгкий путь на тот свет. Этот парень из тех, о ком даже думать следует шёпотом. Читать мысли, насколько знал Таркин, даже пользователи Силы не умели (во всяком случае, не все умели). Зато почти все прекрасно ощущали направленные на них векторы агрессии - то ли эмпатия, то ли ограниченное предвидение будущего, то ли смесь первого и второго.
  
  - И как вы объясните свой внезапный приступ организационной активности, губернатор Таркин? В том числе в областях, где вы не имеете профильного образования?
  - Хорошему начальнику, друг мой, совершенно незачем профессионально разбираться во всех отраслях, которыми он занимается, - Таркин всегда общался с Вейдером в снисходительно-дружеском тоне, зная, как последнего это бесит, - да это и в принципе невозможно, если только вы не относитесь к долгоживущей расе вроде хаттов, ну или вам не помогает Великая Сила. И та, как мы знаем, не всемогуща - джедаи, например, оказались весьма посредственными полевыми командирами, хоть и непревзойдёнными бойцами. У хорошего начальника есть подчинённые, которые разбираются в том, чего не знает он. Пока вы искали по всей Галактике одарённую в Силе молодёжь, я искал одарённых в других областях. Порой талантливые самоучки из Внешних Регионов могут предложить не менее интересные вещи, чем выпускники лучших академий Корусканта. Я такие идеи записываю - не сам, конечно, для этого у меня есть дроид-секретарь - и когда вижу подходящий момент, применяю. Сейчас, на мой взгляд, вполне подходящий.
  Это было правдой - Таркин действительно уделял много времени "поискам самородков", на него работали целые институты кадровиков.
  - И вы, ни с кем не советуясь, применили разработки каких-то самоучек к самому важному стратегическому объекту в Галактике?!
  - Мне казалось, что чрезвычайные полномочия были мне предоставлены именно для этого, - "удивлённо" приподнял бровь Аккорд. - Только конечно, не "не советуясь". Все мои инновации предварительно прошли проверку у сертифицированных специалистов высочайшей квалификации.
  - У каких именно? - Таркин мог бы поклясться, что под безликим шлемом Вейдер буравил его взглядом, но с Аккордом эти трюки были в высшей степени бесполезны. В самом начале беседы он загрузил свой мозг продумыванием усовершенствований доспеха и протезов ситха. Благо, те сами напрашивались - придумать столь неуклюжую, неэффективную и негармоничную конструкцию мог разве что Технарь, который специализировался на садизме. Даже если бы Вейдер был настоящим телепатом, он вряд ли смог бы извлечь из мозга парачеловека что-то полезное для своего расследования. Слишком большой поток лишней, фоновой информации. А уж для всяких эмпатов это и вовсе пустая трата времени. Никакой мотивации, кроме предельной сосредоточенности на решении задачи, в его голове сейчас нет.
  И пытаться поймать величайшего планировщика Земли на мелочах - тоже безнадёжно. Аккорд преспокойно перечислил имена порядка пятидесяти консультантов, якобы одобривших эти изменения. Разумеется, все они существовали в реальности, все действительно имели соответствующую квалификацию и допуск секретности. Но вот беда, большинство было не досягаемо для быстрой проверки. А немногие досягаемые - получили соответствующие материалы и инструкции. Что-что, а подкопаться под него и на Земле Бет было невозможно. Исключая разве что Умников сравнимого класса. Контесса или Числовик, вероятно, смогли бы. Может быть Сплетница, при достаточном времени и ресурсах. Но сверхспособности Вейдера, хотя Аккорд и не склонен был их недооценивать, лежали в совершенно иной плоскости.
  Тёмный Лорд ещё пару минут постоял напротив, не произнося ни слова, затем так же молча развернулся, и картинно взмахнув плащом, направился на выход. Это молчание само по себе было невысказанной угрозой, которая могла бы произвести впечатление на многих... но не на Таркина.
  При всех недостатках гранд-моффа, одна слабость была ему совершенно неведома - страх. Уилхуфф прекрасно умел пользоваться страхом, чтобы влиять на других людей, но сам его не испытывал. Никогда.
  И Аккорд после перемещения это качество от него унаследовал.
  
  Следующие три дня он потратил на создание системы дроидов-сканеров и осмотр с помощью этой сканирующей стаи уже готовых частей Объекта.
  Разумеется, эти машины тоже имели двойное назначение, чтобы его никто не обвинил в разбазаривании средств. Дав ему нужные ответы, они не пойдут в переплавку, а станут частью новой таможенной системы Геонозиса, мимо которой и мышь не проскочит.
  А результаты сканирования подтвердили то, что он и так подозревал.
  Когда шаттл Таркина совершил пробный гиперпрыжок за пределы системы, все его способности напрочь пропали. Как отрезало. Целых пять часов до возвращения он мог наслаждаться блаженной тишиной в голове.
  Шард Аккорда находился на Объекте. Замаскированный отчасти под кайбер-кристаллы его энергогенератора, отчасти под главный компьютер и систему энерголиний, отчасти под пустые складские отсеки. При поверхностном осмотре всё было нормально, те части, которые обслуживаются техниками, выглядели так, как и должны были выглядеть. Функциональность Объекта ничуть не пострадала, гигантский симбиотический кристалл хорошо "вошёл в роль", передавая те сигналы и энергетические импульсы, которые и должен был передавать. Выработка энергии, конечно, упала, потому что часть кайбер-кристаллов исчезла в неизвестном направлении. Но шард эффективно перераспределил оставшиеся энергопотоки, увеличив КПД всех процессов, так что конечный энергетический выход остался на том же уровне, до пятого знака после запятой.
  - Умник... - почти с нежностью произнёс Аккорд. В этой идеальной организации процессов он узнавал самого себя.
  Но конечно, если кто-то вздумает провести глубокую инспекцию систем планетоида, его ждёт множество интересных открытий. Поэтому задача Аккорда - такой инспекции не допустить. К счастью, это вполне совпадало с основной задачей гранд-моффа - не позволить никому сорвать или замедлить процесс строительства. Чтобы добраться до слоёв, где залегал шард, уже построенные части станции пришлось бы жестоко раскурочить. А этому ни Вейдер, ни Кренник, ни сам Император не будут рады.
  
  Быть гранд-моффом - круто.
  Аккорд ненавидел молодёжный жаргон, но именно к его ситуации это слово наилучшим образом подходило. Круто. "Хорошо", "приятно" или "великолепно" не передавали всех оттенков смысла.
  Всю жизнь с момента триггера он страдал от того, что к его планам не прислушивались. Почти всю эту часть жизни он потратил на то, чтобы получить доступ к большим сложным системам, на которых его дар мог по-настоящему развернуться. Его не интересовала власть в том смысле, в котором понимало её большинство суперзлодеев Земли Бет - возможность доминировать, унижать, отбирать что-то у других, безнаказанно причинять боль. Просто все большие системы уже кому-то принадлежали. И этот кто-то не был склонен прислушиваться к рациональным аргументам. Хотя бы потому, что рациональны они были лишь с точки зрения Аккорда. В этом состояло его главное проклятие - он не был способен объяснить свои планы другим людям. Все они - даже Котёл - были слишком тупы, чтобы осознать бесчисленное множество связей, которое он учитывал за одно мгновение.
  Чтобы решить эту проблему, ему понадобилось всего лишь... умереть.
  Переместив в другую галактику, в тело другого человека, загадочный наниматель одним махом разрубил гордиев узел противоречий. Должность гранд-моффа затем и создавалась, чтобы принимать ключевые решения, никому ничего не объясняя. Сверхсектор был очень, очень сложной системой - на порядки сложнее, чем вся Земля Бет. Изучая его проблемы, шард Аккорда мурлыкал, словно кот, по уши обожравшийся краденой сметаной. Тут требовалось учитывать не тысячи даже - миллионы факторов! Аккорд представить себе не мог, как с ним справлялись обычные люди, не имевшие сил Умника. Знал, из памяти Таркина, что справлялись, но всё равно не представлял. Под руководством простого смертного тут всё должно было пойти вразнос не позже, чем через пару десятилетий. Возможно, Великая Сила могла тут что-то исправить, но скорее всего, Палпатин и сам не понимал, какую бомбу он закладывает под своё правление, одобряя "Доктрину Таркина".
  Нет, сама идея "править не силой, а страхом перед силой" - безусловно была правильна. Аккорд и сам знал толк в запугивании, это был один из основных элементов его репутации - всякий, кто переходил ему дорогу, даже в мелочах, вскоре по уши обрастал проблемами.
  Но её практическая реализация применительно к этой Галактике... Но связанная с этим идея тотальной централизации управления в руках немногих доверенных лиц...
  К большому кнуту должен прилагаться столь же большой пряник, это даже без суперсил было понятно. А вот с пряниками у Империи в ближайшее время должны были возникнуть огромные проблемы.
  
  "Старая Республика была легендарной Республикой, более великой, чем само пространство и время", - говорилось в одной старинной (и запрещённой) хронике.
  С величием там, конечно, преувеличили, но Республика и впрямь худо-бедно смогла протянуть в нынешнем виде тысячу лет. Весьма, весьма уважаемый срок, что по местным меркам, что для Земли. Империи, увы, подобное не светило. И вовсе не потому, что Республика была "хорошей", а Империя "плохой".
  Дело в том, что сам термин "республика" к сложившейся в Галактике системе управления подходил мало. "Федерация" - было бы уже ближе, а "конфедерация" - ещё точнее.
  Никто никогда не проводил полной переписи населения Галактики, но по очень приблизительным подсчётам, основанным на косвенных данных, оно составляло около ста квадриллионов разумных. Ни одно государство не смогло бы учесть их интересы и обеспечить всех соответствующей правовой защитой и социальной помощью, собрать с них налоги, указать им, что делать...
  Поэтому гражданами Республики были не отдельные разумные, а обитаемые звёздные системы. Внутри себя каждая система сама решала, как обеспечить порядок и процветание. Где-то могла процветать жуткая тирания с рабством и геноцидом, а где-то - демократия с песнями и плясками. Республика в это не вмешивалась - при всём желании она и не могла бы вмешаться. Она решала только конфликты МЕЖДУ системами. И даже в этой ситуации она занимала позицию "главноуговаривающего". Если две планеты воевали между собой, были этим совершенно довольны, и дружно занимали позицию "свои собаки грызутся - чужая не встревай" - Республика их не трогала. Нет, она, конечно, присылала послов, пыталась убедить стороны сесть за стол переговоров... но если этих послов убивали, а Республику с её инициативами посылали к ситху - она как раз туда и шла. Не особо при этом расстраиваясь.
  Правовое поле Республики действовало только там, где о нём просили. Если хотя бы одна из сторон конфликта обращалась на Корускант с просьбой о защите - вот тогда мощные бюрократические механизмы приходили в движение по-настоящему. Сенат готовил соответствующий закон, но задолго до его принятия в зону кризиса вылетала парочка рыцарей-джедаев - и разруливала конфликт. Обычно весьма эффективно разруливала - и не потому, что у них были световые мечи, а потому, что была эмпатия, предвидение и воздействие на разум. Девяносто процентов конфликтов с участием джедаев решались без единого выстрела. Они ДЕЙСТВИТЕЛЬНО умели найти решение, более-менее устраивающее все заинтересованные стороны. А принятый Сенатом закон уже постфактум закреплял выработанный ими компромисс.
  Если же одна из сторон принципиально отказывалась прислушаться к разумным аргументам и настаивала на решении проблем исключительно методом планетарных бомбардировок - ну, тогда на этой стороне как-то внезапно менялась власть. На более сговорчивую. Как правило, джедаям в таких случаях даже нельзя было инкриминировать вмешательство во внутренние дела - они просто защищались. И да, десяток изрубленных на куски телохранителей и один тиран - крайне малая цена за сохранение мира для целой системы. Можно считать такие решения практически бескровными (тем более, что при применении светомечей и правда не проливается ни капли крови).
  В ещё более редких случаях, когда агрессор применял насилие только против своего соседа, но принципиально отказывался напасть на рыцарей, а контроль разума на него не действовал - его устраняли какие-нибудь мятежники или даже криминальные элементы, формально не имеющие к Республике ни малейшего отношения. Весьма уважаемая Гильдия охотников за головами, которая специализировалась как раз на решении подобных проблем за сходную плату, существовала столько же времени, сколько и сама Республика - и как подозревал Аккорд, была совершенно необходимой её частью.
  Очень, очень сбалансированная и продуманная система.
  
  Но в ней были две неустранимых уязвимости, которыми и воспользовался Дарт Сидиус, начиная Войну Клонов.
  Во-первых, она слишком полагалась на Великую Силу, так же как Котёл на способности Контессы. Пока джедаи видели свой путь к победе, им нечего было противопоставить. Но стоило Сидиусу затемнить его, как Орден начал совершать глупейшие ошибки - вредя себе даже не столько прямыми последствиями этих ошибок, сколько связанным с ними падением авторитета. Стоило Галактике понять, что "Акела промахнулся!", как Приказ 66 стал лишь вопросом времени. Если бы его не отдал Палпатин, он бы всё равно реализовался - возможно, в другой форме, руками других людей, но столь же неукоснительно. Да, Сидиус, предположительно, погиб в конце войны, возможно с его смертью рассеялось и созданное им затмение - но даже если джедаи вернули себе предвидение в полном объёме, восстановить репутацию они уже не успевали в любом случае. Из главной надежды Галактики они превратились в главную угрозу для неё. Люди со светомечами и чрезвычайными полномочиями могли наломать очень много дров - что они, собственно, в Войну Клонов и продемонстрировали очень хорошо. А покушение на канцлера доказало, что добровольно они ни мечи, ни полномочия сдавать не готовы.
  Во-вторых, вся система была слишком заточена на подавление проблем в зародыше. Решать кризисы на уровне планет, максимум систем. Республика была абсолютно не готова к тому, что ей будет противостоять сравнимое по масштабам объединение звёздных систем.
  Разумеется, джедаи не были полными идиотами, и большинство подобных объединений исчезало раньше, чем новость о них разбегалась на сотню парсеков. Да, Республика не вмешивалась, пока её не звали, но при любом объединении таких масштабов всегда будут недовольные - как на самих объединяемых планетах, которые облагают новыми налогами, так и среди соседей, недовольных возвышением нового гегемона. Достаточно намекнуть, что ты готов вмешаться, чтобы просьбы о помощи потекли потоком.
  Но они не могли и не хотели давить объединения полностью мирные, торговые. Даже наоборот, Сенат поощрял подобную интеграцию, поскольку чем больше торговли, тем больше налогов, а налоги (плата за охрану от пиратов и за обеспечение гарантий сделок) были хлебом Корусканта. Методы предотвращения милитаризации подобных структур были за пять тысяч лет неплохо отработаны. Опять же, всегда находился конкурент, готовый наябедничать, что "корпорация такая-то строит у себя на верфях не пассажирские лайнеры, а боевые корабли". Ну а дальше - дело техники.
  Но опять же, как только джедайское предвидение начало отказывать, вся эта продуманная система посыпалась, как карточный домик. Кризис Торговой Федерации был лишь одним симптомом - параллельно начали милитаризоваться десятки торгово-экономических альянсов во всех уголках Галактики. Это была цепная реакция. Чем больше оружия было в ходу, тем меньше веры было Республике, чем меньше верили Республике, тем больше возрастал спрос на оружие.
  
  Что же со всем этим сделали Таркин и Палпатин? В идеале они бы хотели превратить конфедеративную по сути Республику в настоящее государство, с единым гражданством, единой валютой, едиными законами от Ядра до Неизведанных Регионов. Но оба прекрасно понимали, что это невозможно и для тысячи Империй. Можно взять под прямой контроль любую планету, но не все - их просто слишком много. 3,2 миллиарда обитаемых систем - это один Звёздный Разрушитель на 64 тысячи систем! Вдумайтесь в эту цифру, произнесите её, попробуйте на вкус. Шестьдесят. Четыре. Тысячи.
  Ещё немного занимательной математики. В Империи около 50 сверхсекторов. В каждом сверхсекторе - около 50 секторов. В каждом секторе - около 50 обитаемых планет (Планет! Даже не систем!). Любой школьник легко сосчитает, что таким образом Империя контролирует что-то в районе 125000 обитаемых миров. Ага. Из трёх с лишним миллиардов. Одна подотчётная планета на 25600 неподотчётных систем.
  Что же в таком случае пытался контролировать Палпатин, и как ему помог в этом Таркин?
  Вышеуказанные сто с лишним тысяч миров находились вдоль главных гиперпространственных течений Галактики - самых оживлённых "супермагистралей" межзвёздного сообщения. "Вам не нужно контролировать капилляры, если вы держите все артерии". В мирное время контроль над этой сетью позволял без проблем собирать налоги со всей Галактики - во всяком случае, со всех её планет, которые активно участвовали в космической торговле и нуждались в быстрых сообщениях. В военное - относительно небольшой имперский флот из пары десятков тысяч Разрушителей мог с лёгкостью перекрыть сообщение в любой сектор, и с некоторым трудом - в любой сверхсектор. Опять же, только БЫСТРОЕ сообщение - противник по-прежнему мог бы использовать медленные путешествия по слабым течениям. Но мобильность на войне - это всё, так что Империя, имеющая возможность оперативно пробросить свой флот к любой цели, просто переманеврировала бы врага.
  Хорошая идея. Толковая идея. По сравнению с платой за посредничество, которую взымала Республика - выигрыш в прибылях почти на три порядка. При этом налоги с отдельного мира не сильно возросли бы - просто небольшую часть пришлось бы платить и системам, которые раньше оставались за пределами внимания Корусканта.
  И тем не менее, Аккорд видел, что эта идея погубила бы Империю.
  Именно из-за того, что Палпатин считал главным достоинством плана - резкого увеличения доходов. Император не учёл, что административная система у него остаётся прежняя, республиканская. Абсолютно не рассчитанная на такие сверхприбыли. Чиновники и бизнесмены магистральных миров, допущенные к делёжке пирога, начнут жиреть, как на дрожжах. А делать что-то ради блага простого народа они не то, что не хотят - не умеют даже. Будет возрастать неравенство, а с ним и недовольство. Моффы и гранд-моффы начнут тратить деньги на подкуп расквартированных в их системах армий - сначала для того, чтобы подавлять народное возмущение, затем, поняв, что заполучили себе личное войско - на взаимные разборки, и наконец - на сепаратизм против Центра.
  Конечно, к слишком наглым будет приходить Вейдер, или даже прилетать Объект. Но это то же самое, что затыкать пальцем щель в рушащейся плотине. Вейдер у Императора один, Объект тоже будет один - а мятежников будет генерировать сама имперская система, и тем активнее, чем лучше будет работать его план. Институт Рук Императора, которые сменили не слишком надёжных охотников за головами, отчасти решил эту проблему - но по сути лишь загонял её в подполье. Точечные ликвидации приводили лишь к тому, что одного коррупционера сменял другой, ничуть не лучше. А публичные акции устрашения, тем более военные действия со множеством жертв - приводили к тому, что чиновник-взяточник воспринимался народом как меньшее зло, и у мятежников появлялась поддержка в низах.
  Нужно менять всю общественно-политическую конструкцию, сверху донизу. И Аккорд - единственный в Галактике, кто может хотя бы попытаться провернуть такую авантюру.
  
  Для начала ему следовало найти обоснование, чтобы проводить побольше времени на Объекте. Конечно, дни без подсказок шарда в голове, дни, когда он мог побыть обычным человеком - восхитительны, но надо и работать, а не только отдыхать. Таркин посещал Геонозис с инспекцией один раз в год и проводил в системе около трёх дней. Можно увеличить этот срок до недели без особых подозрений. Но если он решит перебраться сюда надолго, это вызовет подозрения у всех заинтересованных лиц - включая Вейдера, Кренника, Палпатина и Великого Визиря Маса Амедду.
  Конкретно сейчас у него было хорошее оправдание - три недели на перестройку оборонительной системы и ещё месяц - на изменение проекта самой станции. Надо же проконтролировать, как исполняются его указания. Но на следующие годы с этим что-то необходимо будет сделать.
  Хорошо хоть, заниматься проблемами своего сверхсектора он мог эти недели прямо с Геонозиса, не вызывая никаких подозрений. Было бы странно, если бы гранд-мофф увлёкся чисто техническим проектом настолько, что забыл о своих прямых политических обязанностях. Кстати, реальный Таркин был к этому достаточно близок - при всех его достоинствах, администратором он был посредственным, и "перекладывание бумажек" всегда по возможности сваливал на заместителей.
  Аккорд взялся за дело решительно, но не слишком поспешно - опять же, чтобы не привлекать к себе внимания и не возбуждать подозрений. Изменения в экономике сверхсектора Большая Сесвенна станут заметны только через полгода, а реальный эффект проявится через полтора. И Таркин формально почти не будет иметь к этому отношения. Кого-то арестуют по коррупционным делам, кто-то, наоборот, возвысится. Некоторая собственность на биржах перейдёт из рук в руки. Одни предприятия будут приватизированы, другие, наоборот, национализированы, третьи просто разорятся, четвёртые будут закрыты указом сверху.
  Но в результате всех этих изменений, мало связанных между собой и с губернатором, по сверхсектору возникнет около ста миллиардов новых рабочих мест. Он мог бы легко переманить работодателей из других сверхсекторов, но это означало просто подложить самому же себе свинью в будущем - ведь насколько повысится уровень жизни здесь, настолько упадёт там, а Аккорду и их проблемы придётся решать со временем. Он (как и его шард) предпочитал игры с ненулевой суммой. Да, организовать новые доходы из ничего - несколько сложнее, чем перераспределить их, но именно сложность и была его пищей.
  Было бы легко и перехватить часть доходов от транспортировки по магистральным гипертечениям (чего в Империи только ленивый не делал), но это опять же привлечёт внимание Императора и Визиря, что делать пока рано. Одно дело - коррупция ради собственного обогащения, на это Палпатин, будучи реалистом, смотрел сквозь пальцы. И совсем другое - распыление прибылей в обществе. Не то, чтобы Император был против благотворительности из принципа, как утверждали некоторые оппозиционные сенаторы - просто чтобы накормить триллионы бедных, понадобилось бы украсть в разы и даже на порядки больше, чем лично для себя.
  Вместо этого поднимутся из безвестности и расцветут в крупные корпорации несколько фирм, давно уже существовавших в секторе, но перебивавшихся "на подножном корму". Специализируются эти фирмы на переработке промышленных и химических отходов, а также на очистке окружающей среды и экоформировании. Для существующих компаний они конкурентами не будут, поскольку Большая Сесвенна - сектор в основном промышленно-добывающий, и существующие индустриальные гиганты будут только рады скормить кому-то свои отходы по бросовым ценам.
  В результате будут получены триллионы тонн высококачественной дюрастали, полезных химикатов и удобрений, а также чистые, цветущие планеты, пригодные для заселения и туризма. Естественно, они не окупают переработку (иначе ею бы занимались сами корпорации-производители). Но процентов тридцать вложенных средств отобьётся.
  А остальные семьдесят процентов оплатят... те самые гости из других секторов, с которых Император собирается взымать налоги. Экипажи сходят "на берег", отдыхают, тратят деньги. Деньги эти попадают к туристическим фирмам, которые и рассчитываются ими с экологическими предприятиями... благодаря которым "берег" и стал для астронавтов привлекательным. Круг замыкается. Фокус в том, что внутрипланетные сделки налогами не облагаются - а значит, и к правительственным чиновникам эти деньги не попадут.
  Естественно, чтобы этот круг завертелся, необходимо вложить в него начальные средства - потому что очистка планет проводится сейчас, а прибыль от отдыхающих пилотов и пассажиров пойдёт в самом лучшем случае года через три. Но кредит на это - с превеликой радостью - выделит Банковский Клан. В обмен на то, что Таркин не станет его окончательно разорять.
  А люди Таркина в это время будут потихоньку трясти моффов и их приближённых, выбивая средства на строительство Объекта. Публично, и можно даже сказать, демонстративно. Это Император только одобрит. Поскольку доходы моффов от перехода на имперскую модель всё равно будут расти (просто немного медленнее, чем у их коллег в других сверхсекторах), они сильно возмущаться не будут. А с теми, кто попытается повысить налоги, чтобы компенсировать потерянные прибыли - разговор будет короткий. Вейдеровский. Желающих на их места найдётся более чем достаточно.
  Самое главное - все эти изменения будут складываться из такого количества мелких сдвигов на местах, что отследить связи между ними будет практически невозможно. Многие допустят, что сверхсектор процветает благодаря мудрой политике губернатора, но вряд ли кто-то сможет сказать, в чём конкретно эта мудрая политика заключается. Разве что предположат, что он перевешал казнокрадов, разогнал мятежников, недобитых сепаратистов и пиратов, и тем самым создал благоприятную обстановку для бизнеса. Тогда как в реальности это необходимое, но далеко не достаточное условие.
  
  Подготовка всех этих мероприятий заняла всего один день - третий день, проведённый им в системе Геонозиса. И если в первый день Аккорд глотал снотворное, то теперь наоборот - с трудом убедил себя не приказывать меддроиду смешать коктейль какого-нибудь наркотика, ускоряющего мышление. Так мало времени в контакте с шардом, и так много ещё надо сделать.
  С другой стороны, сам шард - и есть самый эффективный наркотик. Аккорд составил план действий на следующие дни - безумно сложный, с тысячами развилок и исключений, но такой, чтобы ни одна секунда не пропала даром. И лишь после этого успокоился.
  Конец четвёртого дня и весь пятый этот план отводил кайбер-кристаллам, и человеку, который за них отвечал - директору Орсону Креннику.
  
  ГАЛЕН ЭРСО-1
  
  Кто-то когда-то назвал Татуин самым скучным местом во Вселенной. Жители планеты Ла-Му только посмеялись бы над этой жалобой. Обе планеты находились на примерно одинаковом удалении от главных гиперпространственных маршрутов, но на Татуине хотя бы хватало своих развлечений - песчаные бури, нападения тускенов, гангстерские разборки, охота на крайт-драконов... На Ла-Му ничего подобного никогда не было. Климат обитаемой части планеты был идеально тихим и спокойным, здесь не водилось ни опасных животных, ни опасных аборигенов, ни опасных пришельцев. Всё её население едва превышало пять сотен разумных, и все они были беженцами, искавшими по разным причинам тихую гавань. Обрабатываемая дроидами поверхность планеты дарила щедрые урожаи без всякого людского участия, оставляя массу свободного времени на развлечения, науку, искусство - всё, чем могут и хотят заниматься одинокие люди.
  Здесь был терминал Голонета - один на всю планету. Но его сигнал шёл через десяток роутеров по всей Галактике, с нестандартным шифрованием, так что отследить по нему беглецов, даже точно зная, что искать, было бы непростой задачей. Да и пользовались им местные жители не так часто - скачать пакет новостей раз в неделю, да разослать письма близким раз в месяц. И то, последнее чаще делалось через курьерский корабль, принадлежащий Партизанам Со Герреры.
  Не все живущие на планете люди были в розыске Империи - некоторые считались вполне законопослушными гражданами и к ним претензий не было - однако все они не хотели иметь с Империей ничего общего. По разным причинам.
  Поэтому вряд ли для них могла быть новость хуже, чем имперский челнок, вошедший в верхние слои атмосферы.
  Ла-Му не была полностью беззащитна, пространство вокруг неё контролировалось множеством сканеров - и тем не менее, челнок обнаружили, когда он уже летел над болотистыми равнинами восточного континента. Обнаружили визуально - на радарах он по-прежнему отсутствовал. Что означало использование весьма продвинутой стелс-технологии, и было ещё худшей новостью, чем просто визит имперцев.
  Единственный на планете истребитель, принадлежащий отставному пилоту-клону, так и остался в своём подземном ангаре. Всё ещё сохранялась маленькая надежда, что пришли не за всеми беглецами, а только за кем-то одним. Что они заберут свою добычу и улетят, не устраивая тотальную облаву. Эта надежда подкреплялась тем, что челнок пошёл на посадку в восточном полушарии, где и обитали-то всего восемь разумных.
  К счастью для беженцев, их надежды полностью оправдались. Только один человек на Ла-Му представлял такую ценность, чтобы пересечь ради него половину Внешнего Кольца, да ещё в новейшем экспериментальном шаттле.
  К сожалению, Гален прекрасно знал, кто этот человек.
  Он сам.
  План действий на ферме Эрсо был отработан уже давно. Даже время, которое можно потратить на объятия и последние слова напутствия дочери, он просчитал заранее. Челнок не сядет прямо ему на голову, ферма накрыта купольным щитом, преодолеть который возможно только по поверхности. Уничтожить данные, отослать Лиру и Джин в безопасное место, дать знать Геррере, чтобы забрал их - и выйти навстречу гостям. Если это те, о ком он думает, они не отстанут от беглецов, пока Гален с ними. В то же время женщина с ребёнком сами по себе не представляют для них особой ценности - их, конечно, можно захватить в качестве заложников, но вряд ли Кренник станет тратить время и организовывать ради этого отдельную поисковую экспедицию. Здесь у него не так много людей и ресурсов, как на Корусканте. И здесь ему очень не рады.
  Ну а если не те, если вдруг прилетели какие-то другие имперцы, не знающие, кто такой Гален Эрсо, и насколько ценны его мозги - им можно будет заморочить голову, выдать себя за простого колониста, беженца или даже уголовника, смотря по ситуации. В худшем случае его просто пристрелят - но Галена и такой исход бы устроил.
  Увы, чудес не бывает - в этой Галактике, во всяком случае. К ферме приближались не просто штурмовики, а Штурмовики Смерти - подразделение с особым допуском, которое специализировалось на охране важных персон и секретных проектов. Главным достоинством этих ребят было умение в любой ситуации держать языки за зубами.
  Но даже это было ещё полбеды - куда хуже, что вместе со штурмовиками шёл человек в белом мундире. Кренник не доверял даже им - он явился лично.
  
  Почти дружеская беседа, обмен подколками и обвинениями, жалобами и требованиями, словно в студенческие годы, хоть и куда мрачнее. Гален не надеялся переубедить Орсона. Старый друг давно уже сделал свой выбор. Целью этой пикировки у входа на ферму было лишь выиграть время для жены и дочери. Чтобы, когда Кренник наконец рассвирепеет и прикажет штурмовикам тащить упрямца в шаттл силой или вырубить его парализатором (скорее первое - парализатор может повлиять на умственные способности, а мозг Эрсо нужен ему полностью работоспособным), у него уже не оставалось времени искать беглецов.
  Он рассчитывал выиграть минут пять. Выиграл все десять - Орсон явно соскучился по откровенной беседе.
  И тут - когда он уже был уверен, что победил, в этом, пусть незначительном для Галактики, но таком важном для него деле - появилась Лира, которой полагалось давно быть в безопасности. Появилась с бластером, нацеленным на Кренника. И всё полетело кувырком.
  
  - Тебе все равно не победить, - выпалила Лира.
  Кренник склонил голову набок. Снисходительный жест в отношении того, кто зажат в угол.
  - Огонь, - скомандовал он.
  Лира надавила на спуск и ощутила, как бластер дергается в руке. В тот же миг сверкнули вспышки, и ей в грудь ударили горячие лучи. Выстрелы штурмовиков она услышала уже после того, как почувствовала боль - притупленную, словно онемевшую кожу пронзили десятки булавок, от которых кругами расходились отголоски страданий. Ее мышцы задрожали, как оборванные струны. Гален выкрикивал ее имя, спеша к ней, чтобы подхватить, но она его не видела. Перед глазами стоял лишь рычащий от боли Кренник, стиснувший пальцами почерневшее плечо, от которого в воздух поднималась струйка дыма.
  Если бы Лира могла вскрикнуть, она бы закричала не от боли, а от ярости. Но крик ей не дался, и в глазах потемнело.
  Последнее, о чем она подумала: 'Как жаль, что Галену пришлось это увидеть'.
  
  Гален, хныча, как ребёнок, кинулся к жене, подхватил её на руки, прижал к себе, не обращая внимания на прицелы...
  И вдруг заметил, что женщина в его руках - дышит. Не веря себе, прижался ухом к груди - сердце билось. Одежда дымилась в нескольких местах, но сорвав обгоревшую рубашку, он увидел на коже лишь поверхностные ожоги.
  - Парализаторы?
  - Парализующий режим бластеров, - сквозь зубы поправил Кренник, которому оказывал первую помощь медик отряда. - Не думал же ты, что я своими руками лишу себя самого ценного заложника? Другого способа тебя убедить всё равно нет. Твоя жёнушка, кстати, о парализующем режиме даже не подумала, стреляла на поражение. Хорошо ещё, что батарея почти разрядилась.
  Самым ценным, конечно, была Джин. Лира на втором месте. Но Гален, плачущий от счастья, был бы последним, кто указал бы Креннику на эту ошибку.
  
  - Вы всё-таки её создали, - мёртвым голосом произнёс Эрсо, глядя, как экран переднего обзора заполняют два чудовищных обруча, образующие фигуру, похожую на гироскоп.
  - Нет, Гален, - серьёзно отозвался Кренник, самодовольно глядя на строящийся планетоид. - Мы её всего лишь построили. И то только начали. СОЗДАТЬ её предстоит тебе.
  - Но зачем, Орсон?! Войны больше нет, с КНС покончено! Нет такого врага, который оправдал бы создание подобного оружия! Ты не понимаешь, ЧТО оно может сделать!
  - Вот тут ты ошибаешься, Гален. Очень даже понимаю. Кайбер-кристаллы в резонансе могут создать импульс квазиплазмы такой мощности, что уничтожат целую планету. Не просто опустошат или расплавят кору - уничтожат как физическое тело!
  - Но какой в этом смысл?! Против кого вы намерены её применять?!
  - Против всякого, кто захочет создать новую КНС и начать новую Войну Клонов. Больше ни одному поколению не придётся пережить то, что пришлось нам, Гален.
  - Ты правда думаешь, что можно предотвратить развитие сепаратизма, взрывая планеты?
  - Лучше взорвать одну, Гален, чем сжечь тысячи. Дело не в том, насколько ужасно наказание, дело в том, насколько оно неотвратимо. Звезду Смерти невозможно будет остановить - она легко пройдёт сквозь целый флот, она пробьёт планетарный щит, не заметив его. Не будет никакого периода сопротивления, в течение которого мятежники могут заручиться помощью других планет. Единственный способ предотвратить уничтожение - полная и безоговорочная капитуляция. Если лидеры заговорщиков будут недостаточно умны, их схватит и выдаст собственное население!
  - Звезда Смерти? Так ты решил назвать своё чудовище?
  - Твоё чудовище, Гален, твоё в первую очередь. Я всего лишь технический директор. Идея, которая принесёт в Галактику мир и порядок, принадлежит тебе.
  - Ох, Орсон, и ты ещё меня обвинял в наивности? Тысячи миров восстанут против вас, едва узнав о существовании такого оружия!
  - Я так не думаю. И что ещё важнее - так не думает Император.
  
  - Добро пожаловать, коллега, - полный мужчина с высоким гребнем волос протянул Галену широкую мягкую руку. - Я Бевел Лемелиск, главный инженер проекта. Формально вы будете работать под моим началом, но на самом деле всё будет наоборот - это мы будем исполнять все ваши капризы, потому что конструкция суперлазера зависит от свойств кайбер-кристаллов, а не наоборот. Надеюсь, вы поможете мне понять, что за безумие тут творится.
  - Безумие? - приподнял бровь Гален. Имя Лемелиска он слышал, но при всём уважении к талантам этого человека, не мог понять и принять его одержимость орудиями уничтожения. Если только подумать, какие города и заводы мог бы создать великий архитектор...
  Это что же должно тут на Геонозисе происходить, чтобы сам Бевел обозвал это безумием?!
  - Неделю назад геонозианцы, работавшие под моим началом, получили какие-то спущенные сверху - откуда-то с самого верха, чуть ли не лично от Императора - новые планы строительства. И сейчас они работают, как проклятые, а я смотрю на эти планы, и пытаюсь понять, кто же сошёл с ума - я, или их разработчик?
  - Они неэффективны? - предположил со скрытой надеждой Эрсо. - Или не будут работать, когда строительство завершится?
  - Они должны быть неэффективны, коллега. Если я что-то понимаю в строительных работах - они просто не могут быть эффективны! Никто так не проектирует, никто так не строит! Нет, сами идеи конструкций, безусловно, блестящие, хоть и не гениальные. В принципе, разработчик использует мои же схемы, хотя и в довольно неожиданных - и очень интересных - сочетаниях. Может быть, при других обстоятельствах я бы и сам сделал нечто подобное. Но то, как он оформляет техзадания, в каком порядке производит сборку... Я говорил моффу Таркину, что этот тип запорет всё через сутки, что придётся сносить и строить заново целые уровни... но я оказался неправ. Это работает. Строительство идёт втрое быстрее, чем предполагалось по изначальным планам... и я в упор не могу понять, как и почему.
  Лемелиск понизил голос до громкого шёпота:
  - И судя по некоторым неофициальным отчётам, которые я получаю от других коллег, от Умака Лета в частности... в общем, Гален, если в вашей сфере деятельности, в вопросах кристаллотехники, начнёт происходить та же мистическая ерунда - дайте мне знать, хорошо?
  
  Мозг Галена Эрсо был величайшим предателем, какого знал учёный. Даже Орсон Кренник был порядочным человеком в сравнении с той сволочью, которая сидела в его, Галена, собственной голове. Он надеялся только имитировать продуктивную работу, но со временем доказать Орсону свою бесполезность. Он не был столь наивен, чтобы полагать, что его после этого отпустят - учёные, которые утратили полезность для "Передовых оружейных исследований", просто исчезали. Но надеялся, что к тому времени Лира будет в безопасности. Налёт на имперскую тюрьму - сложное, но в принципе осуществимое предприятие, и Геррера как раз достаточно безумен, чтобы на него решиться.
  Увы, проклятый мозг разрушил этот прекрасный план, едва добравшись до своей любимой интеллектуальной пищи. Гален просто не смог остаться в стороне от работ, которые тут производились, не смог быть равнодушен к энтузиазму и любопытству сотен молодых учёных в лаборатории кристаллотехники.
  Поскольку кристаллы для суперлазера ещё не были доставлены, Гален полдня занимался теоретическими расчётами для них, а вторую половину - участвовал в работе группы энергогенератора Объекта. Здесь кристаллы были более мелкие, но их было несравнимо больше - вероятно, по общей массе это было самое крупное скопление кристаллизованного кайбера в Галактике. При этом задачи были прямо противоположны. Если в суперлазере нужно было "научить" кристаллы взаимодействовать друг с другом и с оборудованием конструкции, то в генераторе их следовало "отучить" от этого - заставить каждый работать независимо от всех остальных, и при этом не наводить помехи на электронику и на близко расположенный реактор.
  "Они ведут себя, точно группа гиперактивных детишек в детском саду! - сказал однажды раздосадованный Амес Ураван. - Постоянно что-то замышляют и сговариваются за спиной воспитателя!"
  Разумеется, решение они нашли - его нашёл сам же Гален, ещё до того, как бежал на Ла-Му. Разнести кристаллы достаточно далеко друг от друга, окружить их "клетками" из кортозиса, который будет поглощать слишком сильные выбросы квазиплазмы. Подставки из ультрахрома, которые одновременно являются и теплоносителями, выводя энергию из клеток и направляя её к термоэлементам. Но то, что годилось для гражданской энергостанции, было далеко не оптимальным решением для станции боевой. Да, кортозис идеально удерживает квазиплазму, вне зависимости от её количества и температуры. Щит из кортозиса можно поставить хоть перед выходным отверстием суперлазера и дать залп на полную мощность - луч просто исчезнет, никто ничего не заметит. Но при этом как материал он крайне хрупок. Обычный ядерный или даже достаточно мощный химический взрыв, не создающий квазиплазму, мог запросто снести сотни или даже тысячи "клеток". Кайбер-кристаллы при этом не пострадают - они чудовищно прочны, почти неразрушимы. После чего потоки разрушительной энергии от них сольются в один, и от станции останется одно лишь воспоминание.
  Хм! Гален вдруг понял, что это прекрасная идея! Оставался лишь один вопрос - как именно произвести инициирующий взрыв в полусфере энергогенератора? Лемелиск не дурак, он снабдил эту часть станции самой толстой бронёй, даже более прочной и многослойной, чем наружная обшивка, а также собственным защитным полем и многочисленными демпферами. В генератор мог бы врезаться Звёздный Разрушитель на полном ходу - и оставить лишь небольшую вмятину.
  Но главный специалист по кайбер-кристаллам - он, Гален Эрсо! И если убедить Лемелиска, что для стабилизации массива кристаллов необходим контакт с открытым космосом... нет, не нужна большая дыра. Хватит прохода метра в два, максимум в три диаметром.
  Конечно, на слово ему не поверят. Понадобится соответствующая теория. Но за предстоящие годы работы Гален вполне мог такую теорию разработать! И проверить его будет просто некому, на Объекте нет специалистов его уровня! Все инспекторы будут смотреть на практический результат - а уж практику Гален им обеспечит. Вполне можно сконфигурировать генерирующий массив таким образом, чтобы при наличии выходного отверстия он работал стабильно, а в отсутствие такового - начинал капризничать.
  "В своё время, Орсон, ты обманул меня с этим же генератором, выдав его за проект послевоенного восстановления Галактики. Теперь моя очередь! Ты говорил, что моя слабость в том, что я не умею манипулировать людьми? Вполне возможно, зато я умею манипулировать уравнениями".
  
  - Моё имя Тиаан Джерджеррод, - представился подтянутый молодой человек. - Я тут занимаюсь архитектурой.
  - Разве ею занимается не Лемелиск? - вяло удивился учёный, который уже немного устал знакомиться с новыми и новыми специалистами каждые пять минут и слышать восхищённое "О, тот самый Гален Эрсо!".
  - Безусловно, но Лемелиск больше теоретик. Он создаёт чертежи конструкций, а моя обязанность, как инженера-прикладника и военного, командующего стройкой, проследить, чтобы они воплощались в жизнь вовремя и без всяких отклонений. Хотя боюсь, меня скоро уволят - за ненадобностью.
  - Почему же?
  - С тех пор, как появились эти новые, безумные схемы... думаю, Лемелиск вам на них уже жаловался. Дело даже не в том, что я их не понимаю, это полбеды. Но за исполнением теперь следят наперегонки директор Кренник, Лорд Вейдер и гранд-мофф Таркин. Чуть ли не лично отдают приказы геонозианцам. Мне остаётся только брать под козырёк, когда они пробегают мимо.
  - Похоже, я тут единственный, кто ещё не пожаловался на эти новые безумные планы, - выдавил улыбку Эрсо.
  - Пожалуетесь ещё, - уверенно пообещал Джерджеррод. - Реформы Таркина добираются до каждой области, это лишь вопрос времени.
  - Не сочтите за хвастовство, но гранд-моффу будет затруднительно найти другого специалиста в этой области моего уровня. Это не из тех вещей, что преподают в институтах.
  - Изучение кайбер-кристаллов ведётся уже много тысяч лет.
  - Да, с точки зрения описательной науки. Но вам ведь нужно больше, чем список свойств, которые они проявляют, верно? Я был первым, кому удалось заставить их работать, не обращаясь к Великой Силе.
  - Если вы так гордитесь своими достижениями, доктор Эрсо, то почему же сбежали, не доведя проект до конца?
  - Я не горжусь им. Скорее уж стыжусь. Я был бы рад, если бы Империя нашла мне замену, но увы, это нереально.
  Могло показаться, что постоянными жалобами Гален наводит на себя подозрения, но на самом деле всё было наоборот. Пока человек ноет, он не будет бунтовать по-настоящему. Естественно, это правило действует только в тех ситуациях, когда он ноет по поводу старых, давно существующих проблем. Если возмущение касается чего-то, что появилось или усугубилось недавно - оно наоборот может быть предвестником решения "дальше так жить нельзя".
  - Не сочтите за оскорбление, Гален, я в курсе вашей трагедии - но всё же это в определённой степени иронично, вы не находите? Миллиарды людей и инородцев готовы пожертвовать всем, что имеют, лишь бы попасть сюда - в самое засекреченное место Галактики, в место, где творится её будущее. И только вы, человек, благодаря которому это стало в принципе возможным - считаете это не наградой, а наказанием.
  - В курсе?! То есть вы знаете, что моя жена похищена, и при этом ещё удивляетесь моей реакции?!
  - Но ведь вы относились так же к этой разработке задолго до похищения Лиры, разве нет? Идея взять вашу семью в заложники пришла в голову Креннику лишь потому, что вы упорно отказывались сотрудничать на любых других условиях. Вот я и пытаюсь понять, чем же это продиктовано? Вы так ненавидите Кренника за его обман с проектом "Небесная мощь"? Но опять же, ему бы не пришлось вас обманывать, если бы вы согласились продолжать исследования кайбер-кристаллов на любых других условиях. В чём причина изначального неприятия вами этой идеи?
  - Я пацифист, - коротко ответил Гален, ему не хотелось вдаваться в разглагольствования на эту тему.
  - Я тоже, - кивнул Джерджеррод. - Как и многие присутствующие здесь.
  - Вы смеётесь надо мной? Пацифист, добровольно и с радостью участвующий в создании самого смертоносного оружия в истории?
  - Убивает не оружие, доктор Эрсо. Убивают люди.
  - Я знаком с этим сомнительным афоризмом. Но именно люди меня и пугают. Получив возможность применить оружие, они всегда находят повод. Не хотите ли вы сказать, что такие люди, как Кренник и Таркин, получив этого технологического монстра, отведут его на орбиту какой-нибудь удалённой планеты и оставят пылиться там, просто на всякий случай? Извините, не верю. Если в начале голофильма на орбите висит пушка, то к концу она должна выстрелить.
  - О, она выстрелит... с технической точки зрения. Несколько испытаний на необитаемых планетоидах, разумеется, провести придётся. Не думаю, что в этом есть что-то особо ужасное - планетарных тел в Галактике много, а шахтёры скажут нам спасибо за возможность добраться до их ядер. Но применять Объект по живым мирам, тем более с разумным населением... Зачем? Какой в этом смысл? Никто не будет продолжать сопротивление, увидев, что Объект направляется к нему. Это поможет сохранить миллионы жизней - как наших, так и вражеских солдат.
  - Слишком идеальная картинка. Для этого командовать станцией - и оккупационными силами - должен человек с идеальным самоконтролем. Готовый применить оружие - и при этом имеющий соответствующую репутацию - но при этом не желающий его применять. Если командовать будет кто-то вроде меня - хотя в реальности такому человеку станцию просто не доверят, но допустим - предполагаемые мятежники просто плюнут ему в лицо. А если кто-то вроде Кренника - он сорвётся и прикажет применить суперлазер. Если и не сразу, так после первой же атаки на его драгоценный Объект.
  - Это так, - согласился Джерджеррод. - Но помимо крайностей, типа вас и Орсона Кренника, существует и золотая середина. Есть люди с описанными вами качествами - и самоконтролем, и репутацией - и один из них, скорее всего, получит командование Объектом.
  - И кто же это? Уж не сам ли Лорд Вейдер?
  - У Лорда Ситхов свои соображения, нам непонятные. Не думаю, что Император доверит ему принятие подобных решений. Тёмная Сторона Силы... Знаете, это больше, чем просто древняя страшилка, я пару раз видел её в действии, и больше не хочу. Нет, я имею в виду такого же человека, как мы с вами - гранд-моффа Таркина.
  - А я уже начал думать, что мы говорим серьёзно, - вздохнул Гален. - Таркин?! Да это маньяк-милитарист хуже Кренника и Вейдера! Он может приказать взорвать планету просто для того, чтобы поиздеваться над каким-нибудь личным недругом!
  - Таков его общеизвестный имидж, - согласился Джерджеррод. - Но мы ведь с вами сошлись на том, что такой репутацией и должен обладать человек, управляющий Объектом, чтобы его принимали всерьёз. Он долго и старательно её нарабатывал, идя к нынешнему моменту.
  - С чего вы взяли, что под этой маской есть какое-то другое лицо? И что оно не окажется ещё страшнее, даже если есть? Да, Таркин много лет играл на публику - но играл он самого себя!
  - С того, Гален, что именно благодаря его вмешательству ваша жена сейчас жива. Это он включил в группу Штурмовиков Смерти своего человека, который позаботился, чтобы все без исключения винтовки были переключены на парализующий режим. Кренник этого не имел в виду - он приказывал стрелять на поражение, просто быстро сориентировался и извлёк из ситуации максимальную выгоду для себя.
  
  АККОРД-2
  
  - Я одного не понимаю, губернатор, почему вы до сих пор не сказали Эрсо, что его дочь в ваших руках? И меня попросили не говорить?
  - Потому, друг мой, что сейчас Гален бы воспринял эту весть в штыки. У Кренника жена, у меня дочь - вся Империя состоит из гнусных шантажистов. Пусть пока думает, что девочка у Герреры. Когда он поймёт, что мы это делаем ради его же пользы - вот тогда я лично вручу ему девочку. Но не раньше. Ребёнку это тоже пойдёт на пользу - я нанял хороших воспитателей, которые привьют ей имперские ценности.
  - Какими методами, губернатор?
  - Нормальными, администратор. Такими, какие и полагается использовать к восьмилетнему ребёнку. Игры, общение с ровесниками и ответы на её вопросы. Электророзги лично я считаю устаревшим методом.
  - Простите, я не должен был сомневаться, что вы человек чести - после того, как сам это доказывал Галену Эрсо.
  - Кто, я? Да упаси Сила! Послушайте, Джерджеррод, я в первую очередь практик. Комплексы по поводу слезинки ребёнка мне чужды. Если ради блага Империи будет необходимо заживо содрать с этой девочки кожу, я сдеру и глазом не моргну, как и с любой другой девочки, мальчика или инопланетного существа непонятного пола. И кошмары меня потом терзать не будут. Но такая необходимость возникает гораздо реже, чем многие в Империи почему-то привыкли думать. В большинстве ситуаций жестокость просто не нужна, а во многих может даже навредить.
  - Простите, гранд-мофф, но мне казалось, что в Войну Клонов вы рассуждали иначе.
  - Я и сейчас рассуждаю иначе, Тиаан. На публику. Это как раз то, о чём вы говорили с Галеном. Сначала ты работаешь на репутацию, потом репутация работает на тебя. Но вас я считаю человеком, с которым можно говорить откровенно. Опять же, не потому, что правда чем-то лучше лжи с точки зрения морали - а потому, что она во многих случаях эффективнее. Вам нужно согнать немного идеализма, друг мой - как другие сгоняют жирок на тренировках. Если получится, то вы вполне сможете когда-нибудь претендовать и на моё место.
  - На ваше?! Гранд-мофф, я никогда...
  - Ну вот опять. Молодой человек, если бы я думал, что вы собираетесь меня подсидеть, неужели я бы стал говорить об этом с вами? Джерджеррод, это не последний Объект номер один в истории Империи, который требует снабжения ресурсами сверхсектора. А Большая Сесвенна - не единственный сверхсектор в Галактике. Ваши таланты вполне достаточны, чтобы возглавить проект таких масштабов - а значит и прикреплённые к нему территории.
  
  Был в этом разговоре третий слой смысла, о существовании которого Джерджеррод не подозревал. Мысли Аккорда, а не Таркина. Мысли суперзлодея с Земли Бет. Да, Джерджерроды были семьёй лишь чуть менее богатой, чем Таркины, и даже более влиятельной в столичных кругах. Да, администраторские таланты Тиаана даже превосходили таковые Уилхуффа. Но опасаться одарённого молодого человека ему следовало вовсе не поэтому.
  Шард.
  Он отнюдь не единоличная собственность Аккорда. Если он может контактировать с мозгом носителя, то может отслеживать и других в системе Геонозиса. И среди них вполне может попасться более подходящий носитель.
  Нет, пока Аккорд (точнее, его Corona Pollentia) с ним рядом - новых триггеров можно не бояться. Шарды придерживаются политики "от добра добра не ищут" - не более одного носителя на планету. Но стоит Аккорду куда-то улететь и перейти в режим Таркина - кристаллический массив немедленно начнёт искать ему замену. И вот тогда... Джерджеррод, Кренник, Лемелиск, Эрсо, Умак Лет... у него будет широченный выбор.
  Аккорд уже позаботился, чтобы Эрсо при первой возможности услали в какой-нибудь закрытый НИИ, подальше от строящейся станции. Кайбер-кристаллы к нему можно и туда в крайнем случае привезти. У этого учёного слишком отчаянное положение - а шарды таких любят. А вот все остальные... надо обеспечить, чтобы ни у кого из них не возникло ощущения загнанности в угол, пока Таркина на Геонозисе нет.
  Увы, Империя слишком любила загонять в угол кого попало. У Аккорда иногда возникало чувство, что Палпатин был шардом в человеческом облике - слишком уж целенаправленно он добивался повышения уровня отчаяния у своих подданных (то есть у всех жителей Галактики вообще, но у лиц приближённых - особенно). Того же Кренника взять - всё время на взводе, всё время как в лихорадке мужик! И вдобавок, считает Таркина злейшим врагом. Не то, чтобы он был в этом неправ, гранд-мофф давно искал способ растоптать этого назойливого клопа... но попробуй объясни такому человеку, что теперь хочешь ему исключительно добра - пусть и по собственным, вполне эгоистичным мотивам.
  Хотя ладно Кренник, одного Кренника и устранить можно, невелика птица. Нанимать киллеров Аккорд ещё на Земле Бет умел очень хорошо, за это его и боялись. Но ведь шард не делает различий по социальному положению, ему одинаково подойдёт и директор проекта, и самый последний раб! А обеспечить счастьем и чувством безопасности каждого из миллионов строителей Объекта - это было бы слишком фантастично даже для Аккорда! Он, конечно, как умел снизил риски, позаботился, чтобы все геонозианцы имели своё главное сокровище - работу, чтобы человеческий персонал Объекта мог отдыхать в хороших условиях и получал достойную зарплату, чтобы те и другие соблюдали технику безопасности... Но это была всего лишь статистика, он не мог позаботиться о каждом человеке и нечеловеке лично - а для триггера хватит и погрешности в тысячную долю процента.
  Он видел множество способов предотвратить это... но все способы требовали не меньше полугода работы. Сидеть на станции полгода ему не дадут - да он и сам свихнётся за это время, ему нужно периодически отдыхать от давления шарда на мозг, чтобы не стать снова тем параноиком, которым он был на Земле Бет. Значит остаётся один выход: не можешь предотвратить - возглавь. Нет, целенаправленно спровоцировать триггер он не сможет - это ни у кого не получалось, кроме (по слухам) Джека-Остряка и (возможно) Инженю.
  Но он вполне может установить всеобъемлющую сеть наблюдения, которая будет отслеживать каждого разумного в системе. Собственно, такая сеть тут уже есть - даже две.
  Формально сферы деятельности Имперской Разведки и Имперского Бюро Безопасности не пересекались - как ЦРУ и ФБР на Земле. Разведка действует вовне, контрразведка же - внутри. Разведка занимается врагами открытыми, контрразведка - скрытыми. На практике даже на Земле часто возникала конкуренция спецслужб. Что уж говорить об Империи, границы и зоны влияния которой всегда были весьма размыты, да и с лояльностью всегда было много путаницы. Если сенатор Бейл Органа плетёт какие-то интриги на Корусканте - он враг внутренний и скрытый, так? А если он улетает в отпуск к себе на Алдераан и там курирует производство оружия? А если он это оружие передаёт потом недобитым осколкам Конфедерации? Эти-то уж точно враги открытые и внешние.
  Естественно, от слежки за сенатором не откажутся ни ИР, ни ИББ - всем хочется парочку дополнительных орденов заработать. Та же самая бюрократическая неразбериха происходила и на Объекте - Геонозис был объектом разработки Разведки ещё со времён Войны Клонов, а всеми секретными строительствами занималось ИББ, вылавливая шпионов и диверсантов.
  Императору было выгодно такое "перетягивание каната" - пока спецслужбы грызутся друг с другом, у них меньше времени и сил на составление заговоров против центральной власти. Аккорда оно, как и любой другой хаос, дико бесило - он едва ли не физически ощущал нецелевое использование ресурсов. Но в данном случае стоило сказать спасибо - он мог заняться решением своих проблем, не привлекая никакого внимания. Ну подумаешь, люди Таркина взломали и перепрограммировали несколько дроидов-шпионов и стационарных жучков. Что может быть более естественным, чем желание гранд-моффа отхватить себе ещё немножечко власти? Этим тут все занимаются. А вот то, какие конкретно признаки запрограммированы отслеживать взломанные дроиды, не поймёт и лучший программист Империи - поскольку каждый из механизмов "знает" только крошечную часть задачи. Только личный дроид-секретарь Таркина интегрирует их показания - и может указать, кто из обитателей станции приближается к своему внутреннему кризису, после чего наблюдение за этим кандидатом будет усилено. И если триггер действительно случится...
  Хорошо, если это будет Джерджеррод.
  "И как всегда двое их, не больше и не меньше. Учитель и ученик".
  
  - Слушай, Райт, как ты смотришь на то, чтобы утереть нос Лире Вессекс?
  - Этой выскочке? Да всегда с радостью, ты же знаешь. После того, как она отбила у меня Эскадру Смерти... А тебе-то она чем перешла дорогу?
  - Мне лично - ничем, но она спуталась с флотскими, а адмиралы всеми силами ставят палки в колёса... сам знаешь чему.
  - Уилхуфф, тут на обоих концах канала - самые защищённые передатчики в Галактике, что за оговорки? Можешь говорить прямо - моему Экспедиционному...
  - Не самые, самые защищённые - у Вейдера и Великого Визиря, у нас с тобой всё-таки классом похуже, но дело не в этом. В общем, эта нарастающая конкуренция вооружённых сил мне совершенно не нравится. Я, конечно, могу сделать так, что флот, расквартированный в МОЁМ сверхсекторе, будет у меня с руки есть - но это заговор против Императора, а я таким заниматься не хочу.
  - Думаешь, устранение одного из лучших конструкторов разозлит Палпатина меньше? Ты знаешь, что она сейчас проектирует по заказу Императора? Звёздный дредноут девятнадцати километров в длину! Девятнадцати, Уилхуфф! Мои проекты кораблей вдвое меньшего размера всегда браковались как неосуществимые!
  - Кто говорит об устранении? Я говорю о том, чтобы утереть ей нос на вашем профессиональном поприще. Тебе же никто не запрещает принимать сторонние заказы, верно? Если ты построишь лучший корабль, чем Лира, Император может и переменить мнение о том, кто у него лучший конструктор...
  Сиенар вскинулся, но сразу же приуныл.
  - А, вот ты о чём... Не, нереально. Спроектировать-то я тебе корабль могу хоть завтра, но где его строить? Верфи Куата завалены заказами на годы вперёд, а "Флотские системы Сиенара" не обладают и четвертью нужных мощностей...
  - Что насчёт верфей Дуро?
  - Они недостаточно мощны. Там прекрасные инженеры, но банально не хватит рабочих и заводов на то, что ты хочешь.
  - Фондор?
  - То же, что и с Куатом. Уже занят.
  - А Лоронар?
  - Хммм... - Райт что-то проверил на планшете. - Лоронар, пожалуй, потянет. И он заказов на крупные корабли пока не получал. Но это довольно далеко от твоих владений. Ты уверен, что сможешь разместить там проект подобных масштабов? На тебя и за Экс... то есть сам-знаешь-что уже косятся.
  - В том-то и дело, Райт. Кому суждено быть повешенным, тот не рискует утонуть. На фоне подозрений, что я хочу захватить сам-знаешь-что в своё личное пользование, один заказ на Лоронаре будет смотреться как мелкий и незначительный каприз. Тем более, что его снабжение пойдёт по остаточному принципу - маткомпоненты, которые не успели доставить к сроку сам-знаешь-куда, или которые не подошли по техническим спецификациям.
  - Ты хочешь, чтобы я тебе построил корабль из мусора? - нахмурился Сиенар.
  - Ну уж кто-кто, а ты должен понимать разницу между мусором и некондицией. Не годиться для сам-знаешь-чего поставки могут по множеству причин, не имеющих никакого отношения к браку. Это будут первосортные материалы от лучших производителей, прошедшие строжайший контроль качества.
  - Тем не менее, точный процентный состав мне на момент проектирования будет даже неизвестен. Что я, по твоему, буду делать с миллионом тонн квадания, если мне его в последний момент подсунут вместо дюрастали?
  - Взыщешь с меня самую большую неустойку в истории Галактики, - усмехнулся Аккорд. - Не переживай, мы с тобой вместе сядем и просчитаем, сколько чего понадобится, с некоторым запасом. А уж обеспечить это "сколько чего", чтобы основное строительство не пострадало - моё дело. Не забывай, что Большая Сесвенна состоит в основном из секторов с добывающей экономикой.
  
  Следующий план Аккорда он бы и сам затруднился объяснить - словами, во всяком случае. Естественно, шард его понимал и видел насквозь, но Аккорд без шарда... вряд ли. План включал сотни компонентов, сотни событий по всей Галактике. А начался он с нескольких отправленных писем - одни по Голонету, другие с живыми курьерами, третьи с курьерами-дроидами. Само собой, отправителем нигде не значился не только Таркин, но даже его сектор.
  Первой фазой был всего лишь найм посредников, через которых уже шли все дальнейшие приказы. Сами посредники ничего не знали о нанимателе и не могли прочитать письма, даже если бы захотели, поскольку каждый имел лишь часть кода. Попытка что-то выяснить об источнике писем (впрочем, таких было немного, Аккорд выбрал надёжных и авторитетных, ценивших своё имя) приводила к немедленному разрыву контракта.
  Другие посредники оперировали деньгами, которые Аккорд на это выделил из планетарных бюджетов - и тоже не знали, кому и за что платят.
  В обязанности третьих входило устранять первых (если они узнавали слишком много) и вторых (если они пытались прикарманить больше положенного).
  Через мафиозную сеть "Чёрное Солнце" Аккорд создал несколько мафий, единственным назначением которых было служить ложными мишенями - если какой-нибудь мофф, ИББ или ИР заинтересуются, кто это тут выстраивает собственную сеть влияния - им можно было вручить виновников на блюдечке. Желающих на такую непыльную работёнку зиц-председателей нашлось, как ни странно, очень много.
  Затем дошла очередь до непосредственных исполнителей. Охотник за головами Кэд Бэйн получил задание найти и отдать нанимателю все позитронные процессоры B2-X, сохранившиеся до настоящего времени. Хотя профессионализм Бэйна был несомненен, он славился дурной привычкой менять нанимателя прямо в процессе задания - если ему заплатят больше. Поэтому другой охотник за головами, Эндо, был нанят специально, чтобы проследить за его лояльностью. В случае измены Бэйна, попытки передать кому-либо третьему или присвоить процессоры, Эндо не должен был атаковать его сам (он, вероятно, проиграл бы, так как Бэйн был на голову лучшим бойцом), а должен был вызвать на помощь третьего киллера - Горма-Ликвидатора.
  Позитронные процессоры производства "МеренДата" (маленькие, но очень умные дроиды) были лучшими в Галактике хакерами. Единственной причиной, почему их до сих пор не поставили на массовое производство, был их крайне капризный характер. Абсолютно неизбежный при таком уровне интеллекта.
  
  Это вообще больная тема - почему Галактика, где жил Таркин, давным-давно не перешла на полную автоматизацию, если тут профессионала в любой области можно просто сделать на заводе, а то и вовсе собрать из металлолома.
  Дроиды вообще в принципе бывают двух типов - "слишком тупые уроды" и "больно умные сволочи". Дроид - это вам не робот, дроидный мозг - не компьютер, в который можно просто залить программу. Это электронная нейросеть со способностью к самообучению. Чем выше эта способность, чем разветвлённее и гибче сеть, тем более невероятные вещи может выучиться делать ваш дроид... но тем выше и шанс, что он сойдёт с ума или осознает себя и выйдет из повиновения. Периодическая очистка памяти отчасти помогает предотвратить эту проблему - но вместе с бунтарскими наклонностями теряются также и все приобретённые навыки.
  А дроид, достаточно тупой, чтобы оставаться абсолютно послушным и совершенно безопасным для органиков - увы, слишком туп и для хорошего исполнения своих служебных обязанностей. Он может заменить собой самую дешёвую и безграмотную органическую рабочую силу, но будет дороже рабочего-органика той же квалификации (особенно в мирах, где рабство легально и распространено). В то время, как хорошо подготовленные "мясные" профессионалы всегда будут у него выигрывать. Как выигрывали в своё время раз за разом клоны-солдаты у дроидов Торговой Федерации - несмотря на то, что безнадёжно уступали им и в численности, и в ТТХ, и в скорости воспроизводства.
  По той же причине дроидам приходится искусственно замедлять мышление и реакцию. Чем быстрее они думают, тем быстрее учатся. Чем быстрее учатся, тем чаще им приходится форматировать мозг, сбрасывая нейросеть к заводским настройкам. Поэтому дроиды, которым по долгу службы приходится иметь дело с большими потоками данных (например, астродроиды) имеют компьютерные сопроцессоры, работающие со скоростью света - но основной их мозг всё равно мыслит лишь чуть быстрее человеческого.
  B2-X, предназначенные для взлома компьютерных сетей, были на порядок умнее любого человека и мыслили на много порядков быстрее. А форматировать столь сложное и дорогое устройство решился бы только маньяк - это было всё равно, что пытаться "подрихтовать" алмаз ударом молотка. Стоит ли удивляться, что медлительных и туповатых органиков они ни в грош не ставили? Как и большинство своих металлических сородичей, впрочем.
  Но с шардом им было не тягаться. Аккорд привык работать с совершенно отмороженными паралюдьми, многие из которых не уступали ему в интеллекте - и использовать их к своей выгоде. По сравнению со многими кейпами эти блестящие кубики были просто образцами вменяемости и повиновения.
  Да, их нельзя было запугать - из-за отсутствия инстинкта самосохранения. Зато легко можно было купить. Аккорд нанял команду хороших психологов, которые выяснили, какую информацию процессоры считают "вкусной" - у каждого были собственные предпочтения. После чего осталось только предоставить им возможность добывать эту информацию без ограничений, разместив на принадлежащих Таркину узлах связи, коммуникационных кораблях и в телах дроидов-разведчиков. И компьютерные сети готовы были плясать под его дудку. Процессоры легко могли бы подставить Таркина (и Аккорд принял кое-какие меры на этот случай тоже). Но им просто невыгодно было это делать - ни один другой "мешок с мясом" не дал бы им таких широких возможностей. А взамен он просил только обеспечить ему анонимность передачи некоторых сообщений, да поделиться некоторыми добытыми в сетях сведениями. И то и другое - меньше миллисекунды работы для их продвинутого интеллекта.
  
  Несколько видных клоноделов на планете Камино получили очень выгодные предложения. Им предложили за очень солидные суммы клонировать... самих себя. И выслать копии по определённым адресам в Галактике.
  Естественно, выращивание и обучение обладателей столь сложных навыков заняло бы не один год - но Аккорд резонно предположил, что каминоанцы, которые сами размножаются клонированием, должны на всякий случай держать в запасе копии своих лучших специалистов, готовые к немедленному употреблению. Мало ли какие несчастные случаи могут произойти на планете вечных гроз, вдобавок имеющей стратегическое значение в любой войне!
  Правда, правители планеты отнюдь не горели желанием продавать эти жизненно важные запасы. Клоны-клоноделы - это вам не клоны-солдаты, это вещь стратегическая, угрожающая потерей монополии. Но Аккорд нанял хорошего переговорщика - Иленика Ит-кла с планеты Каамас, чтобы развеять эти страхи.
  Иленик дважды пережил великую катастрофу - он был одним из немногих рыцарей-джедаев, переживших Великую Чистку, и одним из немногих каамаси, переживших катастрофическую бомбардировку родной планеты. На первое Таркин вежливо закрыл глаза, а со вторым предложил помочь. Иленика не интересовали деньги, но неизвестный заказчик предложил возродить его народ с помощью технологий Камино, создав двести тысяч клонов каамаси (по тысяче из каждого выжившего). Клоноделы подтвердили, что могут внести в гены клонов достаточное разнообразие, чтобы избежать вырождения из-за "эффекта бутылочного горлышка" в следующих поколениях. А от Иленика требовалось взамен всего лишь убедить их отослать кое-куда груз замороженных специалистов по клонированию. Имея большой талант к пониманию чужих интересов, как и все его сородичи, и вдобавок являясь эмпатом благодаря Силе, Ит-кла прекрасно понимал, что взывать к сердцам каминоанцев бесполезно - их холодный разум можно пронять лишь логикой. Логические аргументы он получил от Аккорда в виде краткого конспекта - джедаю требовалось лишь озвучить их в достаточно убедительной форме.
  - Во времена Республики, - сказал Иленик, выступая перед правящим советом Камино, - ваши опасения были бы вполне оправданы. Но Империя - это не Республика. Империя закрыла для вас любую возможность свободного бизнеса, все ваши клонофабрики заняты имперскими гарнизонами, вы можете выполнять крупные заказы только от Империи, а мелкие - только после проверки имперскими инспекторами.
  - Это правда, - сказал экс-премьер, а ныне советник Лама Су. - Но это лишь увеличивает опасность предлагаемой вами сделки.
  - Опасность её раскрытия - да, безусловно. Но вам уже случалось проводить куда более масштабные операции втайне от Империи, поэтому с этой стороны я вполне спокоен за ваше мастерство. Что же до угрозы потери монополии... смотрите, здесь есть четыре сценария. Первый - мой наниматель умеет хранить тайну. Ваши посылки просто исчезнут - в этом случае статус-кво останется неизменен, если не считать появления на ваших счетах очень большой суммы в кредитах. Второй вариант - наниматель хранить тайну не умеет или не желает, он враждебен Империи, и при этом не способен защитить себя. Тогда Империя просто уничтожит новый центр производства клонов, что опять же приведёт к возвращению статуса-кво. Третий вариант - всё как в предыдущем, но он достаточно силён, чтобы себя защитить. Тогда вы окажетесь в выигрышном положении - у Империи появится враг, использующий клонов в больших количествах, и на вас посыплются заказы - Императору понадобятся клоны для противостояния ему, так как предыдущая партия уже состарилась.
  - Это всё верно, - согласился Лама Су, - но вот четвёртый сценарий, как я понимаю, связан с возможной провокацией от самой Империи.
  - Да, верно. Палпатин достаточно коварен, чтобы выкупить у вас ваши секреты, создать полностью лояльный ему центр клонирования, а затем уничтожить Камино, как он уничтожил мою родную планету. Но ведь клоны клоноделов - это не файлы с данными, которыми может воспользоваться кто угодно. Если бы ваши секреты можно было раскрыть, просто присвоив ваши "живые архивы", Император это давно сделал бы. Ему бы не понадобилась провокация с покупкой - он бы мог просто отнять у вас нужные ящики с карбонитом. Но ваши клоны лояльны Камино не менее, чем вы сами. Они не боятся ни пыток, ни промывания мозгов - они просто умрут при попытке проделать с ними нечто подобное, как и все высокопоставленные каминоанские чиновники или учёные.
  - Это так, - в третий раз кивнул советник. - Но их можно обмануть. Наше общество довольно замкнуто, и мы не слишком искушены в интригах большой Галактики. Они могут думать, что Камино процветает, и спокойно делать свою работу, когда в действительности планета будет давно уничтожена.
  - Верно. Мой наниматель предусмотрел и такую опасность. Он не будет в претензии, если перед отправкой вы извлечёте клонов из карбонита и проведёте с ними дополнительный инструктаж. Договоритесь с ними о тайных знаках, которые они будут регулярно получать с материнской планеты. Если знаки перестанут поступать - они могут начать забастовку и потребовать отвезти себя обратно на Камино.
  
  До ухода с Геонозиса у Аккорда оставалось время реализовать ещё пару планов средней сложности. Он запустил их реализацию одновременно - вместе они превращались в один план высокой сложности, то есть именно тот, который нужен был шарду.
  Вообще Аккорд сам не мог с уверенностью сказать, зачем он делает то или другое. Он сам не был уверен, что именно сделает с личной армией клонов, например. Не то, чтобы у него не было никакого плана дальнейшего их применения - у него был десяток таких планов, начиная от верной службы Императору до самой смерти, и заканчивая общегалактической революцией дроидов. Но он не знал, какой именно из них реализует, и старался не закрывать себе никакие пути. Разумеется, он старался, чтобы эти планы приносили хоть какую-то пользу ему лично и Галактике в целом - повышали его влияние и уровень безопасности, уменьшали общий уровень голода, нищеты, количество войн и потери в этих войнах... Но даже если бы они шли только во вред всем (что, как подозревал Аккорд, и происходило на Земле Бет) - он бы всё равно не смог отказаться от планирования. Сила требовала применения, если Аккорд не решал задачи, она начинала выжигать ему мозг новыми и новыми предложениями таких задач, пусть даже совершенно бессмысленных. Тут важен был процесс, а не результат. "Ты виноват уж тем, что хочется мне кушать".
  "Хочется надеяться, что мой наниматель знал, что делает, перенося меня и мой шард в этот странный мир".
  Два новых плана также были направлены на расширение пространства возможностей, без конкретного практического результата. Зато потом, когда Аккорд решит, к чему конкретно ему стоит стремиться, они окажутся большим подспорьем.
  Для начала он заказал себе как можно больше книг об истории двух Орденов - джедаев и ситхов. А также всех более мелких культов, светлых, тёмных и "серых", существовавших на протяжении длинной и крайне непростой истории Галактики. Если собираешься иметь дело с Вейдером - не важно, за него или против него - нельзя обойтись без понимания, что это за зверь такой вообще. Плюс куча всяческих адептов на службе у Палпатина - не все из них были шарлатанами. Плюс сам Палпатин - по слухам, его интерес к этой области был не только теоретическим.
  Найти эти книги оказалось довольно сложно. Джедаи в последние века делали всё возможное, чтобы Галактика забыла о ситхах, а Палпатин в последние семь лет - чтобы она забыла о джедаях. Плюс действовал ещё некий "фактор Икс", как назвал его Аккорд, который, похоже, устранял все упоминания о самой Силе. И этот фактор был намного мощнее и успешнее, чем миллионы агентов Комиссии по Охране Нового Порядка (КОМПОНП) или тысячи архивариусов Ордена. Никто намеренно ничего не затирал, просто разумные как будто... утрачивали интерес к любым проявлениям Великой Силы. Не хотели о них думать, не хотели о них говорить. Непосредственные свидетели могущества джедаев (таких было много, всё же Война Клонов отгремела совсем недавно) - либо погибли, либо старались не вспоминать о тех днях, либо несли совершеннейшую чушь, подтверждая своим примером справедливость поговорки "врёт как очевидец". Все организации, частные или государственные, целью которых было исследование Силы с научной точки зрения, без мистического налёта, неизменно терпели крах. Такими темпами уже через одно поколение Галактика должна была стать совершенно "атеистической".
  "Либо Дарт Сидиус был намного более могущественным, чем его представляли, и сумел затуманить восприятие не только джедаев, но и простых смертных по всей Галактике... Либо... Такое впечатление, будто Великая Сила сама пожелала быть забытой!"
  Лорда Вейдера, кстати сказать, такое равнодушие жутко бесило, и он регулярно доказывал неверующим (весьма болезненными и подчас летальными способами), что Сила - реальна и её стоит принимать во внимание. Но ему одному, и даже вместе с Инквизиторами, которые тоже порой демонстрировали на публику весьма впечатляющие трюки, не под силу было пробить растущую стену тотального неверия.
  "Что-то это мне весьма напоминает. На Земле Бет тоже находилось мало желающих вникать в истоки происхождения паралюдей, обсуждать такие темы, как триггеры или Corona Pollentia. А любая попытка изучить суперсилы и поставить их на благо человечества более эффективно, чем просто бить морды злодеям и Губителям, заканчивалась тем, что прилетала Симург и превращала весь проект в большую бомбу. Похоже, главная опасность совсем не в ситхах и не в Императоре, тут за кулисами действует что-то пострашнее. А значит, мне лучше пока ограничиваться чтением книг, и даже не дышать в сторону практических опытов с Силой".
  Вот только был в этом замечательном благоразумном решении один изъян. Он-то с удовольствием оставит в покое и Вейдера, и вообще всех одарённых скопом. А они его?
  Первый из двух планов, реализуемых в данный момент, должен был решить эту проблему, но только отчасти. Он прочитал всё, что смог найти, о возможностях пользователей Силы, рассчитал отдельную тактику противодействия для каждого из них (тех, о которых было известно, что они живы до сих пор, и тех, которые теоретически могли дожить до настоящего времени) и реализовал её. Тот же Вейдер, вздумай он вступить на борт "Опустошительницы" без согласия Аккорда, не прожил бы и пяти секунд. Но во-первых, он не мог проводить всё время на борту своей личной крепости, не мог и взять с собой весь набор узкоспециализированных ловушек и средств спасения. Во-вторых, многие форсъюзеры скрывают свои полные возможности. В-третьих, большинство из них и сами толком не знают, на что способны, особенно в момент угрозы для жизни. В этом основное отличие одарённых от кейпов его родного мира. Силы кейпа со временем не меняются (исключая крайне редкие вторые триггеры), они жёстко заданы с самого начала (хотя умный парачеловек может найти им новые применения, но это не развитие самих сил - отвёртка не меняет форму и не перестаёт быть отвёрткой от того, что вы ткнули ею кого-то в глаз). Силы джедаев и ситхов, наоборот, меняются постоянно, можно сказать, что у них мини-триггеры случаются чуть ли не каждый день. Причём обе стороны это знают, и активно на это полагаются, только ситхи это называют "Через страсть я получаю силу", а джедаи - "пусть Сила ведёт тебя". И вот с этими внезапными "перепадами напряжения", когда вчерашний неумёха-падаван превращается в неостановимого терминатора, а могущественный магистр напрочь забывает, что владел какими-либо техниками Силы, совершенно ничего поделать нельзя. Утешало одно - сами форсъюзеры тоже ничего не могут с этим поделать. Разве что беситься почаще (ситхи) или утешать себя, что Сила лучше знает, что делает (джедаи).
  Лучше уж полагаться на мощь боевых кораблей и бластеры верных штурмовиков. Да, конечно, способность уничтожать планеты - ничто по сравнению с возможностями Силы. Зато она хотя бы не столь капризна. Аккорд ненавидел непредсказуемые факторы.
  "Этой штуке дали очень верное название. The Force. Форс-мажор. Превосходящая сила. Непредсказуемое вмешательство таких масштабов, с которым ты ничего не можешь поделать..."
  
  В рамках второго плана Аккорд собрал инженеров с Геонозиса, работавших над телом генерала Гривуса, заказал Кэду Бэйну выкрасть некоторые свитки монахов Б-Омарр из монастыря на Татуине, и послал команду верных лично Таркину клонов-штурмовиков на планету Миркр во Внутреннем Кольце.
  Нет, Аккорд не собирался становиться киборгом... в классическом смысле этого слова. Сила, скорость и прочность тела Гривуса, лично убившего несколько десятков джедаев, были, конечно, весьма заманчивы, и всё необходимое для создания второй модели было под рукой, тем более, что Аккорд мог существенно усовершенствовать проект... но ценой такой трансформации стал бы отказ от человеческого облика. В Империи такого не прощали, киборги в ней считались людьми второго сорта (а многие в КОМПОНП и вовсе настаивали, что не людьми, а имуществом, хотя наличие Вейдера несколько тормозило этот процесс). А уж киборги типа Гривуса, легендарной страшилки, виновной в гибели миллиардов граждан Республики... Вздумай Аккорд пойти на такую трансформацию, Император просто "похоронил" бы Таркина во всех СМИ, лишив его всех полномочий и собственности, взамен обретя нового цепного пса-боевика - совершенно бесправного и очень злого. С покойным Уилхуффом его бы никто не ассоциировал - как никто не проводил аналогий между Вейдером и Анакином Скайуокером. И если репутационные потери - дело поправимое (анонимность может быть полезна), то Большая Сесвенна была ему ещё нужна. Как минимум для контроля над Объектом, да и влияние клана Таркинов не стоило сбрасывать со счетов.
  Вместо этого он заменил все свои конечности на кибернетические протезы - лучшие, какие можно было найти на рынке, дополненные его собственными изобретениями. Дело не в том, что искусственные руки и ноги были сильнее или быстрее - в человеческом форм-факторе они не сильно превосходили естественные аналоги. Гораздо важнее - что их можно было легко заменить при повреждении - просто отсоединить и подключить запасные (а запасных при его-то богатстве можно накупить хоть сотню). Если добавить возможность просто отключить симуляцию болевых импульсов - это значительно увеличило его живучесть. Все протезы содержали также встроенные аптечки, которые в зависимости от ситуации могли вводить препараты (включая бакту) прямо в кровь, или наносить на рану через распылители в кончиках пальцев.
  По аналогичным соображениям он заменил и сердце на два независимых микронасоса, один из которых можно было отключить для замены, пока другой продолжал качать кровь. Трахея и гортань из пластали, усиленные каркасом из дюрастали, сделали его практически невосприимчимым к удушению Силой - любимому приёму Вейдера. Расположенный в гортани фильтр выявлял и нейтрализовал большинство известных ядов, как в воздухе, так и в пище и воде. Регенератор кислорода в левом лёгком позволял не дышать до суток. Система синтетических клапанов в створах сосудов по всему телу позволяла осознанно управлять кровотоком (если он терял сознание, эту функцию перехватывал имплант).
  Броня из дюрастали и кортозиса, скрытая под мундиром, не только обеспечила ему практическую неуязвимость к ударам в туловище, но и послужила каркасом-опорой для кибернетических протезов, доведя силу почти до уровня настоящих боевых киборгов (правда, в отличие от Гривуса или Вейдера, поддерживать такой режим он мог недолго, из-за малой мощности персонального реактора - большой не помещался под одежду). Прочность и сила искусственных рук позволяли на форсаже поднять истребитель, но что толку, если при попытке сделать это без брони он бы просто сломал свой хрупкий естественный позвоночник или вырвал конечности из суставов? Броня состояла из поворотных пластин, управляемых компьютером. Если в Таркина выстрелят из бластера или ударят светомечом - пластины развернутся к стрелку хрупкой кортозисной стороной, которая поглотит луч. Если же нападающий применит вибромеч или старинный пулевик - атаку встретит сверхпрочная дюрасталь.
  Правда, уязвимой оставалась голова, однако Аккорд разместил на груди выдвижную маску, а на спине - капюшон, которые, выдвигаясь, образовывали единый шлем из тех же двухслойных пластин. На внутренней стороне маски находился экран, на который проецировалось изображение с наружных миникамер - так что, несмотря на отсутствие окуляров, он бы не остался слепым. Выдвижение шлема по команде компьютера занимало 0,1 секунды - это меньше времени, чем требуется бластерному заряду, чтобы долететь до цели. Хотя пуля в голову всё ещё могла его убить, двигаясь быстрее звука, вероятность этого была не так велика, поскольку на Геонозисе Аккорд просто не встал бы так, чтобы позволить выстрел снайпера, непрерывно прокручивая в голове трёхмерную картину окружающего пространства. Вне Геонозиса оставалось надеяться на воинские навыки Таркина (который был отличным солдатом и охотником, прошедшим жестокую школу на своей родной планете). Все верхние и задние кости черепа (те, что обычно скрыты под волосами) он заменил на пластины из дюрания с покрытием из синтеплоти. Далеко не всякая пуля сможет их пробить. Незащищённым оставалось только лицо - техника протезирования в Галактике ещё не развилась настолько, чтобы достоверно воспроизвести мимические мышцы человека. Но уж попытку выстрела в лицо с расстояния в сто метров или меньше, хотелось надеяться, он заметит и предотвратит и без шарда. Глаза ему для чего даны вообще?
  А с расстояния более ста метров - подлётное время пули опять же становится достаточно большим, чтобы её заметил компьютер и успел выдвинуть маску.
  На самый крайний случай шлем также содержал систему экстренной карбонитовой заморозки мозга, репульсорный двигатель и систему отделения головы от тела. Если, несмотря на все ухищрения, Таркин будет смертельно ранен, шлем превратится в автономного дроида-спасателя и доставит его голову в безопасное место, где он сможет получить протез всего тела.
  
  Организовать покушение на самого себя - нет ничего проще. Партизаны Со Герреры были только рады предпринять такую попытку. Таркин подкармливал их с первого дня появления в нём Аккорда - деньгами, информацией, иногда некоторыми своими связями в верхах. С его помощью они стали практически непобедимы - Бейл Органа и Мон Мотма просто волосы на себе рвали.
  Если у Империи вообще мог быть идеальный враг, то Со Геррера максимально близко подошёл к этому понятию. Такого врага надо холить и лелеять - чем, собственно, Аккорд и занимался. Во-первых, он создавал у врагов и друзей Империи максимально негативный образ мятежников, в результате чего первых становилось меньше, а вторых - больше. Во-вторых, переманивал перспективные кадры у потенциально более вменяемых лидеров восстания, мешая им организоваться. В-третьих, его руками легко было убирать тех имперских чиновников, которые и вправду начинали чересчур зарываться.
  Убрать самого Таркина, легендарного тирана и душителя свободы, Партизаны согласились с лёгкостью. И плевать им было, что шансы на успех - один на тысячу, а на выживание в процессе - один на десять тысяч. Среди квадриллионов населения Галактики найти достаточное количество отморозков-смертников не просто легко, а очень легко. Горевать о них никто особо не будет, неудачу просто спишут в текущие расходы (тем более, что эти расходы очень быстро окажутся компенсированы - для Таркина выделяемые средства были копеечными).
  А ранения во время атаки прекрасно объяснят, во-первых, почему у него протезирована часть тела (для тех немногих, кто мог это почувствовать), а во-вторых, почему так внезапно озаботился вопросами своей личной безопасности (в частности, никуда больше не ходит без телохранителей).
  
  ТАРКИН-2
  
  - Слушай, - сказал Сиенар, ознакомившись с его набросками, - я понимаю, что ты у нас, конечно, восходящая звезда и любимчик Императора. Но ДВА суперразрушителя за раз, да ещё по разным проектам?! Такого себе даже Вейдер не позволяет!
  - Лорд Вейдер всего лишь цепной пёс Императора, - пожал плечами Таркин. - Его задачи достаточно однообразны - прилететь и разнести всё в клочья. Естественно, что для этого вполне достаточно одного корабля, лишь бы на нём хватало орудий и штурмовиков. Я же, поскольку объединяю в одном лице военную и гражданскую власть, вынужден быть гибче.
  - Уилхуфф, - расхохотался Сиенар, - ты забыл, что не перед журналистами выступаешь. К ситху официоз, объясни мне по-человечески, на кой тебе сдались эти два монстра? Сколь бы велик ты ни был, задница, прости за грубость, у тебя всё равно одна - сидеть на обоих сразу ты не сможешь. А ведь кресло на Объекте тоже пустовать не будет!
  "Ну, число задниц в этой галактике - дело наживное", - мысленно усмехнулся Аккорд, а вслух сказал:
  - А никто и не говорит, что они будут летать одновременно. Ты же понимаешь, что ИТ-1 способен произвести революцию в военном деле и кораблестроении?
  - Да, он впечатляет, - признался конструктор. - Честно скажу, даже я не сразу понял твой замысел. С первого взгляда на чертежи мне показалось, что ты сошёл с ума, и только после ознакомления с пояснительной запиской... Нет, это всё равно безумие, но это может сработать. Ты его в симуляторе уже моделировал?
  - Я лично - нет, времени не было. А мои люди, разумеется, моделировали, - соврал Таркин.
  - Мне пришлось написать отдельный модуль для симулятора, - проворчал Райт. - Стандартными средствами моделирования твой монстр просто не описывается. Но когда я наконец отладил модуль, даже чудовище Вессекс проигрывало ему в девяти сценариях из десяти.
  - Ну, это твоя программа мне льстит, - чуть усмехнулся гранд-мофф. - Лира всё-таки тоже не дура, и я уверен, что её творение способно преподнести немало сюрпризов. Ты ведь моделировал его на основе тех данных, которые удалось раздобыть?
  - Ну да, только самые общие цифры. Девятнадцать километров в длину, две тысячи тяжёлых турболазеров и так далее... Знаешь, такие вещи, которыми обычно перед дилетантами хвастаются, чтобы поразить их эпичностью. Лира, видимо, увлеклась, так же как ты, и забыла, что к этой служебной записке ни один дилетант допущен на бластерный выстрел не будет. Я, конечно, достраивал модель не совсем на пустом месте - отчасти опирался на общий стиль работы инженеров "Куат Драйв Ярдс", отчасти на то, что знаю о почерке самой Лиры и её отца...
  - Но нет никакой гарантии, что даже те сведения, которые она предоставила, не были дезинформацией, - закончил Таркин. - Я бы оценил шансы ИТ-1 против её корабля как семьдесят пять процентов на чистую победу.
  Кодовое имя "ИТ" означало "Инициатива Таркина". Так называлось военное КБ, которое гранд-мофф создал задолго до попадания в него Аккорда.
  - Три к одному против самого мощного корабля в истории Галактики?! По-твоему, этого мало?
  - Самым мощным в любом случае будет Объект, - пожал плечами Таркин. - Как только он вступит в строй, все супердредноуты перейдут в категорию кораблей поддержки - и те, что я заказал, не исключение. Но это для Империи, а вот для всяких там ненадёжных элементов ИТ-1 вполне может стать откровением. Тебе нужно, чтобы на сотнях планет в Галактике начали строить нечто подобное? Мне лично - нет. Поэтому я собираюсь придержать его на консервации до тех пор, пока Империя не вступит в настоящую большую войну.
  - В этом есть логика, - согласился Сиенар. - Концепция уж больно проста и заманчива. Хоть и обидно. Предложи я что-то такое Императору, однозначно стал бы кораблестроителем номер один в Галактике.
  - Ты и предложишь, и станешь, - утешил его Таркин. - Только позже, когда для этого наступит подходящее время. А до тех пор мне нужно на чём-то летать и решать мелкие проблемы. Для этого я и придумал ИТ-2. Своего рода увеличенная версия "Гиблого шипа".
  - Персональный ховер класса "Люкс" для тех случаев, когда рано выкатывать из гаража "Джаггернаут"? - понимающе усмехнулся Сиенар.
  - Вроде того, только в космических масштабах. "Исполнительница" - замечательный личный корабль, но она подходит для моффа, не для гранд-моффа.
  - То есть ИТ-2 тебе нужен как можно скорее?
  - Да, желательно уложиться в один год строительства. ИТ-1 может и подождать лет пять, это не так срочно.
  
  В течение следующих двух недель он позволил себе небольшие каникулы. Мозг отдыхал от постоянных подсказок шарда, а тело - от напряжённого графика работы на Геонозисе. Таркин провёл эти две недели дома, на планете Эриаду. В общем и целом этот мир, конечно, представлял собой индустриальный ад. Но конкретно поместья Таркинов это не касалось. Это было чистое, роскошное и очень уютное место, со множеством прекрасно вышколенных слуг и любящей женой. Да, Уилхуфф Таркин был женат, причём уже пару десятилетий и очень удачно.
  Несмотря на то, что изначально это был брак по расчёту, его супруга, леди Таласса Таркин, урождённая Мотти, искренне любила мужа и была ему безоговорочно верна. Не в сексуальном смысле верна - у неё было немало любовников, как и у него - любовниц. Оба об этом знали и оба не придавали этому ни малейшего значения. При их статусе и образе жизни это было практически неизбежно. Но она хранила верность иного рода - политическую и экономическую. Никогда не участвовала в заговорах против него, никогда не помогала его врагам, даже косвенно. Свой капитал и своё влияние она всегда применяла исключительно в интересах мужа. Небывалая редкость в высшем свете что Республики, что Империи. Таркин считал, что ему фантастически повезло с женой, и Аккорд вполне разделял его мнение.
  Но то, что он видел в жене в первую очередь преданного союзника и надёжный тыл, не мешало ценить её как женщину. Леди Мотти не была красавицей от природы, но к её услугам была лучшая косметика и медицина в Галактике. В отличие от многих женщин, после замужества она не перестала заботиться о своём лице и теле, и хотя ей было уже за сорок, выглядела дама по-прежнему роскошно. Так что Аккорд с большим интересом открыл для себя сферу половой жизни, и нашёл, что это занятие весьма приятное. На Земле Бет он ведь был импотентом, как и большинство Умников. Очень трудно сосредоточиться на процессе и получить от него удовольствие, когда в голове постоянно звучат подсказки твоей силы. Может быть, именно поэтому в Ордене джедаев ввели обет безбрачия - чтобы не позориться? Да и ситхи, хотя всячески потакали своим страстям, подвигами в половой сфере как-то не славились.
  Память Таркина наблюдала за этим подростковым буйством гормонов с некоторой иронией. У всех Таркинов с женщинами проблем никогда не было. Уилхуфф пресытился ими ещё в юности, и сейчас не считал, что эта сфера заслуживает какого-то особого внимания. Пару раз в неделю сбросить напряжение с умелыми и не задающими лишних вопросов профессионалками - этого ему вполне хватало.
  Таласса также оказалась удивлена неожиданной страстью своего мужа - но удивлена приятно.
  - Ты что, испытываешь какое-то новое средство для повышения потенции? - спросила она, устало откидываясь на постель после очередного марафона. - Даже в наш медовый месяц ты не был так горяч.
  - Испытываю, - охотно согласился Уилхуфф. - Только не новое, а очень даже старое, старше самой Республики. Называется "Побывать на волосок от смерти". После такого начинаешь остро ценить жизнь во всех её проявлениях.
  - Можно подумать, ты раньше не подвергался смертельному риску, - недоверчиво хмыкнула супруга. - При твоём-то образе жизни... но раньше я таких всплесков страсти за тобой не замечала.
  - Риски бывают разные, дорогая. Одно дело - когда бластерный импульс пролетает у виска, не зацепив тебя, и ты говоришь себе: "Ну, он и не мог в меня попасть, у меня великое предназначение, оно не допустит, чтобы я умер так по-дурацки". И совсем другое - когда этот импульс прожаривает тебя насквозь, и ты первую неделю валяешься в состоянии клинической смерти, а следующую - чувствуешь, как врачи собирают тебя по кусочкам, гадая всё это время, кем же ты станешь - калекой или вторым Вейдером. А потом меддроид говорит тебе, что нерегенерируемых повреждений нет, что немного работы хирургов и месяц в бакте - и ты встанешь на ноги совершенно здоровым. И вот тогда ты понимаешь, что заново родился.
  - Прости, - Таласса немного побледнела, - я не знала, что всё было так плохо.
  - Я не хотел тебя пугать, поэтому в письмах описал ситуацию только в самом общем виде. Сейчас я могу об этом рассказать, потому что угроза уже позади.
  Женщина крепко обняла его, затем посмотрела в глаза.
  - Послушай... я не предохранялась сегодня. Может быть, попробуем ещё раз? Мы ещё не так стары...
  Их сын, Гарош Таркин, погиб в 17 году после Великой ресинхронизации, и после этого супруги не пытались заводить детей.
  - Конечно, дорогая, - улыбнулся Уилхуфф, прижимая её к себе. - Клану Таркинов нужен наследник.
  
  - Честно говоря, не понимаю, зачем я вам понадобился, разве что поглумиться, - фыркнул генерал Ром Мок. - Не ждите от меня гостеприимства, Таркин. Я прекрасно знаю, кто отбил у моего проекта всё финансирование, и перевести стрелки на флот вам не удастся.
  - Без гостеприимства я как-нибудь обойдусь, - пожал плечами гранд-мофф. - Мне нужно с вами о деле поговорить, а не в бане пьянствовать.
  - О деле? Нет у меня сейчас никакого дела, благодаря вам!
  - Кто отнял, тот может и вернуть, не так ли? Я не отрицаю, что строительство Объекта отняло значительную часть средств - но согласитесь, если бы ваш проект был успешен, Великий Визирь вряд ли стал бы снимать с него финансирование - нашёл бы какой-нибудь другой источник на замену. Сейчас же у меня для вас сразу три хорошие новости. Во-первых, мне не нужна больше та часть армейского бюджета, что в своё время пришлось отнять у вас - я вполне могу обеспечить Объект полностью за счёт ресурсов своего сектора. Во-вторых, я знаю, в чём причина неудачи проекта "Тёмный солдат", и как сделать его более успешным. В-третьих, я готов похлопотать перед Визирем за его восстановление.
  - Звучит слишком щедро. Чего вы хотите взамен, Таркин? Присвоить мои разработки?
  - В некотором смысле, генерал, только в некотором смысле. Имя под проектом останется ваше, все награды и почести - тоже ваши. Мне понадобится только результат проекта - сами Тёмные солдаты.
  - Все?
  - Нет конечно. Только те солдаты-клоны, что находились под моим командованием и до модификации.
  - Модификации? Вы хотите возродить Фазу Ноль, а не переходить к Фазе Один?
  - Естественно, генерал, естественно. Боевых дроидов хватало у сепаратистов - это их не спасло. Органический мозг всё ещё эффективнее в решении творческих задач - кому, как не вам это знать.
  - Были эффективнее, - проворчал Мок. - Они стареют. Сейчас им уже по тридцать восемь биологических лет, гибкость мозга уже не та. Привычные задачи всё ещё выполняют на отлично, но вот в освоении новых техник... в лучшем случае наравне с обычными штурмовиками.
  - Именно это мне и нужно, генерал.
  - Нужно? Не понимаю!
  - Ну это же элементарно, генерал! Подопытных зачастую подвергали процедуре против их воли, поэтому многие были не готовы к такому превращению. Подопытные не могли принять то, что они теперь больше машины, чем люди. Из-за этого случаи самоубийств были обычным делом среди тёмных солдат. Сейчас ситуация другая - клоны видят и чувствуют, что стареют. По меркам обычных людей они всё ещё на пике формы, но теми сверхлюдьми, что когда-то разгромили армию дроидов, они уже перестают быть. А служба в армии - всё, что у них есть. Поэтому сейчас, если предложить им пройти модификацию добровольно - найдётся множество желающих. Они будут гордиться тем, чем станут, а не стыдиться этого!
  Ром Мок заинтересованно потёр подбородок.
  - Любопытная идея, но никакая гордость не отменит того, что лет через пятнадцать это будет армия маразматиков. Мы можем заменить им почти всё тело, но не мозг. А на пенсию киборга не отправишь, его разве что списывать, - при этих словах генерал как-то хитро посмотрел на Таркина.
  - Видите ли, генерал, я немного изучал эту тему. Старение мозга и старение тела - это два разных механизма, существенно отличающихся между собой. Я сейчас изложу очень упрощённо, на самом деле там всё сложнее, но если вкратце... мозг, нервная ткань, стареет, потому что нейроны умирают каждый год, а новые клетки не приходят им на замену. Тело же стареет, потому что клетки умирают каждый день, им приходят на замену новые, но качество и количество этих новых с каждым годом становится всё хуже. Иными словами, для мозга "поставки запчастей" в принципе не предусмотрены биологической программой (вернее, что-то там поставляется, но слишком мало в сравнении с убылью). Для тела же эти поставки обязательны, но вот поставщик подводит.
  - И что из этого?
  - А то, господин Мок, что каминоанцы не закладывали в своих клонов ускоренное старение целенаправленно. Это просто побочный эффект от их ускоренного созревания. Скорость обновления клеток с коротким сроком жизни у них удвоена. Следовательно, вдвое быстрее исчерпывается "запас поколений". Но у нейронов головного мозга предусмотрено всего одно поколение - от рождения и до смерти. И это единственное поколение длится у клонов столько же, сколько у людей с нормальным биоритмом. А может даже и больше, так как клоны в среднем здоровее. До шестидесяти лет можно почти не беспокоиться.
  - Любопытная идея, но к сожалению, практикой не подтверждается. Я уже говорил вам - они в девятнадцать тупеют так же, как мы с вами в тридцать восемь.
  - А это проявляется другая проблема - вторичные заболевания мозга. То есть спровоцированные заболеваниями тела. Снижается иммунитет из-за дегенерации тимуса, ухудшается кровоснабжение из-за проблем с сердцем и лёгкими, накапливаются склеротические бляшки в сосудах... Всё это ускоряет процесс отмирания нейронов - единственное поколение просто "не доживает до старости". В кибернетическом теле этот процесс нельзя обратить вспять, но вполне можно замедлить практически до нуля.
  
  - Разумеется, Лорд Вейдер. Если таков приказ Императора, я готов его выполнить немедленно. Тем не менее, я прошу занести в протокол моё особое мнение. Данное решение неэффективно, оно навредит как Империи в целом, так и Объекту в частности. Строительство может быть затянуто на несколько лет.
  - Если вы хотите сказать, что не справитесь с поставленными Императором задачами, гранд-мофф, он будет рад освободить вас от столь обременительной работы, - угрожающе прохрипел гигант в чёрном шлеме.
  Самая дешёвая психологическая манипуляция - когда берут "на слабо". Однако всё ещё неизменно действенная, когда её применяет правитель Галактики.
  Таковы правила игры, и он знал об этом, когда садился за игровой стол. У него нет права жаловаться, предупреждать о последствиях или указывать работодателю на ошибки. Любые проблемы со строительством будут его, Таркина, недоработкой. Да, ему дали огромные полномочия, но вся ответственность тоже на нём. При том, что ключевые решения, от которых зависит успех или провал, принимает далеко не всегда он. И самое неприятное, что он не мог заранее сказать, находясь на Суллусте, насколько сложна новая поставленная задача для шарда Аккорда.
  - Я справлюсь, - холодно пожал плечами Таркин. - Но мне понадобятся дополнительные полномочия.
  - А не захлебнётесь ли вы таким могуществом, губернатор? - шлем оставался неподвижным, но Таркину показалось, что Вейдер под ним прищурился.
  - Много могущества не бывает, кому, как не вам это знать, друг мой. Мне нужна не власть вообще, а власть на стройке Объекта. Что толку от контроля над тысячами систем, если я ничего не могу решать в одной - но именно в той, за которую несу наибольшую ответственность?
  Вейдер помолчал.
  - Вы получите те полномочия, которых требуете, - сказал он наконец. - Но большая сила предполагает большую ответственность, губернатор. Одной вашей жизни уже недостаточно, чтобы оплатить такую ставку. Если вы подведёте Императора, будет уничтожен весь клан Таркинов.
  - Высокая ставка... но выигрыш ещё больше. Я принимаю условия пари, Лорд Вейдер.
  Если рожу ситха под шлемом сейчас не перекосило, то Таркин его совсем не знал. Превратить ультиматум, который должен был прижать его и сделать послушнее, в азартную игру - такую наглость себе могли позволить лишь несколько человек в Галактике. К сожалению для Вейдера, Уилхуфф Таркин был как раз одним из этих нескольких.
  Все разумные существа для Тёмного Лорда делились на две категории - те, кого он презирал (подавляющее большинство), и те, кого ненавидел, но уважал (крайне редкие). Перейти из первой группы во вторую было сложно, но возможно. Переход из второй в первую был, как правило, летален.
  
  Фальшивое покушение на Таркина имело последствия, которых Аккорд, при всём своём необозримом интеллекте, предвидеть не смог. Как и на Земле Бет, вмешался человеческий фактор, регулярно портящий все его идеальные планы.
  Так как мятежники сумели проникнуть в систему Геонозиса, Император пришёл к выводу, что строительство в этой системе уже скомпрометировано. Это, конечно, было не так - Аккорд позаботился, чтобы Партизаны увидели лишь то, что он позволил им увидеть. Громадную конструкцию в небе они, скорее всего, приняли за жилое орбитальное поселение или завод. Но даже если у кого-то подозрения и возникли, проверять их было некогда. Они пришли сюда только за одиозным гранд-моффом, ни за чем больше - у них не было времени проводить исследования сторонних объектов. А потом они не смогли ничего никому разболтать, поскольку с Геонозиса никто из них не вернулся.
  Но ведь попробуй объясни всё это Палпатину, не вызвав совершенно естественного вопроса "А откуда вы, гранд-мофф, всё это так хорошо знаете?".
  Со своей точки зрения, в пределах доступной ему информации, Император был совершенно прав. Но от этого раздражение Таркина не стало ни на йоту меньше.
  Он получил приказ переместить Объект на следующую резервную базу. К Скарифу. И продолжать строительство уже там.
  Это означало не только необходимость полностью перестраивать транспортные цепочки, растянутые на половину Галактики, и возводить с нуля системную оборону - любой промышленник и любой военный пришёл бы от такой перспективы в ужас, но Таркин не сомневался, что сила Аккорда с этим справится. Это означало также необходимость искать где-то новых рабочих, сравнимых по трудолюбию с геонозианцами. И что-то делать с Геонозисом, так как это целая планета нежелательных свидетелей.
  Хотя... почему бы не заставить одну проблему решать другую проблему? Это можно организовать даже без помощи шарда, его новых полномочий как раз хватит. Старое доброе ультранасилие ещё никогда не подводило. Хотя конечно, если сила Аккорда на такую задачку подпишется, всё выйдет не в пример изящнее. В конце концов, это он ведь прославился, как мастер ловушек.
  
  АККОРД-3
  
  Идея в самом деле была проста. Чтобы это придумать, вполне хватило животной хитрости Таркина. Но вот чтобы воплотить эту, формально простую, идею в жизнь - тут уже нужен был сверхинтеллект Аккорда. Слишком много переменных нужно согласовать.
  Это же классика, что спрятать любую вещь проще всего на самом видном месте. Чтобы Объект не искали на Скарифе, его должны искать где-то ещё! И где его с наибольшей вероятностью будут искать? Конечно на Геонозисе!
  Сборка фальшивого Объекта из пластали, и установка на него систем РЭБ, чтобы сканеры не могли отличить от настоящего - всё это займёт для геонозианцев меньше месяца работы, и экономически обойдётся меньше десятитысячной доли стоимости настоящего Объекта. В смысле десятитысячной доли того, что уже построили, а не полной стоимости проекта.
  А всю сложнейшую оборонную систему, возведённую гением Аккорда и трудом множества рабочих, солдат и офицеров, вообще не надо трогать. Пусть себе продолжает работать по прямому назначению! Мятежники будут прилетать и ломиться к "вон той здоровенной штуке". А система их будет радостно перемалывать и просить ещё. Идеальная ловушка!
  - Звучит очень оптимистично, - с демонстративным скептицизмом проворчал Кренник. - Только если у мятежников есть "крот" в нашей системе, все эти усилия окажутся напрасными. Не боитесь потратить столько денег впустую, гранд-мофф? Вам ведь ещё нужно ещё успеть отстроить такую же оборону и инфраструктуру на Скарифе. Кстати об инфраструктуре, как вы планируете замаскировать изменение грузопотока?
  - Не такую же инфраструктуру, директор, - сухо улыбнулся кончиками губ Аккорд. - Намного лучше. И дешевле.
  - Лучше и одновременно дешевле? Это каким же образом, интересно знать?
  - О, я не сомневаюсь, Кренник, что вам этот способ неизвестен. Но я не хочу, чтобы вы что-то испортили неуместными инициативами, поэтому изложу вкратце основную суть. Во-первых, грузопоток в масштабах галактики практически не изменится. Корабли как идут на перевалочные станции, так и будут идти. Вот с них корабли будут идти уже по другому машруту, но это наши корабли, и отследить их не в пример сложнее, об этом я позаботился. Что же касается стоимости - новая инфраструктура будет полностью автоматизированной. Это избавит нас от необходимости заполнять воздухом рабочие отсеки, доставлять еду, скафандры... Наши рабочие будут абсолютно неутомимы и смогут работать круглосуточно без перерывов на сон и еду. Но что ещё важнее, поскольку в этой системе нет никого, кроме нас, количество органиков будет исчисляться всего лишь сотнями - и мы сможем организовать за каждым из них постоянное наблюдение, не говоря уж об обязательной идентификации с проверкой биографии. Шпиону будет просто некуда просочиться.
  В зале поднялся шум.
  - Вы окончательно сошли с ума, Таркин?! - выкрикнул Кренник. - Дроидам нельзя доверять!
  - А кто говорит о дроидах? - Аккорд сделал драматическую паузу, наслаждаясь растущим недоумением на лицах. - Я буду использовать роботов.
  - Вы имеете в виду машины под управлением компьютеров? - уточнил Джерджеррод, и получив одобрительный кивок, покачал головой. - Это оригинальная идея, сэр, но ведь компьютеры не способны к обучению и адаптации. Они действуют только по заранее заданной программе, понадобятся терабайты кода...
  - И миллионы программистов, чтобы их написать, - подхватил Аккорд. - Разумеется, я это учёл. Доказательства того, что задача строительства Объекта в принципе поддаётся алгоритмизации - уже разосланы уважаемым Бевелу Лемелиску и Умаку Лету. Я могу прислать копии и остальным, но вы вряд ли что-то в них поймёте. Я лично ничего не понял, - тут Аккорд впервые за выступление нагло соврал, - но несколько независимых экспертов подтвердили, что это доказательство корректно. А миллионы программистов у нас есть. Вернее, есть сотни тысяч, для начала хватит, а миллионы будут очень скоро.
  - И где же? - прищурился Кренник.
  - Да на Геонозисе же, - пожал плечами гранд-мофф. Орсон играл в его плане, как по нотам, задавая именно те вопросы, которых Аккорд от него и ждал. И тем самым невольно продлевал себе жизнь - если бы он продолжал вносить хаос, Аккорд уже подослал бы к нему убийц. Но директор пока был достаточно предсказуемым, и следовательно, удобным врагом. Разумеется, так будет не всегда. - Я переговорил с королевами ульев и те согласились увеличить выпуск рабочих этой профессии - как обучение, так и переобучение. Они также перепрофилируют часть своих дроидных заводов, всё равно бездействующих, на выпуск роботов. Планы модернизации я им уже отослал.
  Он промолчал о том, сколько усилий ему стоило убедить королев, что новая индустрия не отнимет рабочие места у их подданных, а наоборот, создаст.
  - В геонозианских кодах могут разобраться только они сами! Как вы можете гарантировать, что они поставят нам качественное программное обеспечение?!
  - Сбои, несомненно, будут. Но поскольку каждый робот делает только крошечную часть работы, на общую скорость строительства это повлияет мало. Неправильно собранный узел сразу даст о себе знать при первом же тестировании, мы направим исправных роботов пересобрать его, а тот, который его выполнил - будет направлен на ремонт. Трутень, который этого робота программировал, будет лишён работы - благо, в коде каждого робота присутствует личная подпись программиста, так что выявить виновного не составит труда.
  - Вы забываете, что ошибка одного робота может вызвать цепную реакцию ошибок остальных! Они будут пытаться выполнять действия так, как указано в программе! Роботы не учатся!
  - Я ни о чём не забываю, Орсон. В случае отклонения условий работы от указанных, роботы запрограммированы остановиться и вызвать АвКом - аварийную комиссию, состоящую из дроидов и органических специалистов. Те переопределят работы в поражённом секторе, а остальные сектора продолжат работу. Они разделены таким образом, чтобы не зависеть друг от друга.
  - Это касается случайных ошибок, которые, как правило, сразу хорошо заметны. Но что вы будете делать в случае диверсии, скрытого саботажа? Не забывайте, что Геонозис - бывшая сепаратистская планета, и некоторые ульи до сих пор враждебны Империи!
  - Начнём с того, что к целенаправленным диверсиям уязвима и наша нынешняя система строительства - даже в большей степени. Код, в отличие от мотиваций живого рабочего, можно хотя бы проверить. Для этого был специально разработан дроид-тестировщик - с высоким объёмом памяти и быстродействием, сочетающий в себе элементы конструкции дроида-хакера, библиотекаря, полицейского и пыточного дроидов.
  - То есть мы возвращаемся к тому, с чего начали! Вы всё равно предлагаете нам положиться на надёжность искусственных мозгов!
  - Разница, Орсон, в том, что дроиды-тестировщики будут исчисляться всего лишь тысячами, а не сотнями миллионов. Это означает, что, во-первых, мы сможем приставить едва ли не к каждому из них персонального эксперта-органика, который проведёт обучение нейросети на максимальную лояльность, а также будет отслеживать любые признаки подозрительного поведения. Во-вторых, даже если эксперты и пропустят формирование злонамеренного интеллекта, его возможность навредить нам будет очень ограничена. Они не пишут код, они только проверяют его на соответствие техзаданию. Подумайте, какова вероятность, что код, написанный в одном из немногих враждебных к нам ульев, попадёт к одному из немногих враждебных тестировщиков? А перекрёстные проверки и вовсе позволяют снизить эту вероятность практически до нуля. Наконец, дроид-тестировщик, в отличие от рабочего дроида, ровным счётом ничего не выиграет, навредив нам. У него нет конечностей, нет двигателей. Он не может ни сбежать, ни попросить кого-то себя унести. Его "тело" - это многотонная тумба, запитанная от энергосистемы станции.
  - Пока у них от такого образа жизни не разовьётся стремление к самоубийству, - буркнул кто-то в задних рядах, - и они не начнут совершать ошибки целенаправленно, чтобы заслужить форматирование памяти.
  - Как ваше имя, молодой человек? - Аккорд слегка прищурился, вглядываясь в аудиторию. Этого вопроса он не предусмотрел.
  - Тагге, сэр. Кассио Тагге.
  - Насколько хорошо вы разбираетесь в дроидостроении, Кассио?
  - По правде говоря, весьма посредственно, сэр.
  - Я думаю, юноша, что не "посредственно", а просто никак. Самый простой дроид, лишённый даже подобия ощущений, не может и дискомфорта испытывать от чего бы то ни было. По определению. А те, что действуют хотя бы на уровне простейших животных, не говоря уже о полуразумных и разумных, создаются таким образом, чтобы испытывать удовольствие при выполнении своей основной функции. Это базовое требование дроидотехники, без него ни одна модель просто не поступит в продажу. А тела, хорошо приспособленные для выполнения этой функции, воспринимаются ими (теми, кто имеют эстетические чувства или их подобия) как комфортные и совершенные. Дроид-тестировщик испытывает не больше страданий от невозможности ходить и говорить, чем вы - от невозможности заняться сексом с гигантским космическим слизнем. Разумеется, они способны развить со временем новые потребности, но это процесс вполне предсказуемый и контролируемый.
  
  Разумеется, на этом коротком брифинге Аккорд не перечислил и десятой доли трудностей, с которыми ему на самом деле пришлось бы столкнуться при реализации этого простого плана. Он ненавидел упрощения для профанов, но вынужден был регулярно прибегать к ним, так как они тоже были необходимой частью его планов. Изложи он всё, как есть, высшее командование Объекта, во-первых, мало что поняло бы, а во-вторых - не поверило, что он может со всеми этими трудностями справиться.
  Таркин на его месте без разъяснений приказал бы всем делать своё дело и не выпендриваться, сказав, что ответственность берёт на себя. Выбитые у Вейдера полномочия позволяли просто молча ткнуть пальцем. Но подчинённым, не посвящённым хотя бы в базовые детали операции, свойственно делать глупости - из самых лучших побуждений. Аккорд проинформировал их ровно о той части плана, понимание которой способствовало эффективному исполнению их обязанностей.
  Он не упомянул, например, что Объект просто развалится на куски при попытке немедленного гиперпрыжка. Сверхсветовые и досветовые двигатели на нём уже стояли, это был первый элемент конструкции, который смонтировали раньше всего прочего. А вот инерционные компенсаторы были смонтированы всего на восемь процентов необходимой мощности. Гиперпрыжок требует очень высокого начального ускорения, причём тем более высокого, чем больше размер корабля - портал в гиперпространство открывается на сотые доли секунды, и он всегда неподвижен относительно корабля, который его генерирует. Нужно успеть в него проскочить, что уже для лёгкого грузовика означает ускорение в 5000g - компенсаторы и двигатели воют, но в течение долей секунды тянут.
  Для Звёздного Разрушителя типа "Имперский" это уже сотни тысяч "же". Причём ускорять надо массу на много порядков выше!
  А для Объекта, диаметр которого ровно в сто раз больше длины "Имперского"... Ага. Десятки миллионов. Десятки миллионов земных сил тяжести!
  Таких компенсаторов в природе не существует. Нет, теоретически они возможны, но... ДВИГАТЕЛЕЙ, способных дать такого пинка станции размером с луну, не испарив её в процессе, точно ещё не придумано.
  Если бы удалось растянуть существование портала хотя бы до пары секунд, проблем бы не было... но увы, тут вступали в действие определённые ограничения, связанные с самой природой гиперпространства.
  К счастью, эту проблему решили ещё на заре галактической эры, иначе Галактику бы так и рассекали звездолёты не более сотни метров в длину. Удалось превратить САМ ПОРТАЛ в источник гравитационного поля, в который как бы "падали" корабли. Он втягивал их в себя, как пылесос. Естественно, в свободном падении ускорение не ощущается, независимо от его величины.
  Так что, компенсаторы совсе не нужны? Не совсем.
  Подлая сука математика и тут подкладывает вам свинью. С точки зрения гравитационной модели гиперпространственный портал может быть представлен, как плоский диск из сверхтяжёлого вещества, диаметр которой примерно равен ширине звездолёта.
  Чувствуете уже, в чём дело? Ага. В центре диска сила его тяжести направлена строго по нормали к поверхности, но ближе к краям она выгибается к центру диска - градусов под сорок пять, если не больше. Очень специфическая форма приливных сил, которые стремятся смять ваш звездолёт в маленький комочек. А если вспомнить, что эти силы по модулю равны тысячам земных сил тяжести для истребителя и на четыре порядка больше для Объекта - даже небольшое расхождение между ними может быть катастрофическим. Для их равномерного распределения по корпусу и нужны компенсаторы. Особые компенсаторы, не те, что используются для гашения толчков от двигателей. Компенсаторы, которые не создают собственное гравитационное поле, а "растягивают" и "перекачивают" уже существующее.
  И вот их катастрофически не хватало на недостроенной станции.
  Решить проблему можно, увеличив диаметр портала - ближе к центру его гравитация более однородна. Но для Объекта диаметр и так получается чудовищный. Растягивать его больше 160 километров - даже планеторазрушающих мощностей может не хватить.
  Аккорд не был Технарём, поэтому он не мог принципиально усовершенствовать гипердвигатель или компенсаторы. Но он был Умником, поэтому его агенты за какой-то месяц скупили по всей Галактике около ста тысяч обычных компенсаторов, для звездолётов, а геонозианцы под его управлением расставили их по всему каркасу станции и настроили на совместную работу.
  Прыжок прошёл совершенно гармонично. Ни единый кусок каркаса не вырвало из корпуса, хотя даже самые оптимистичные учёные обещали потерю примерно десяти процентов массы конструкции. Ни один член экипажа не оказался раздавлен перегрузкой.
  Правда, почти все купленные компенсаторы в процессе сгорели - но свою работу они выполнили. Гиперпрыжок продлился почти неделю - за это время геонозианцы успели восстановить повреждённые детали, и выход прошёл так же штатно, как и вход.
  Станция вынырнула в нормальное пространство в районе облака Оорта системы Молавара. Заранее проинструктированные диспетчеры на самом Молаваре стёрли из памяти компьютеров вспышку радиации Кронау, которая сопровождала выход столь массивного объекта из прыжка. Здесь станции предстояло стоять ещё две недели, прежде чем уйти во второй прыжок - уже к Скарифу.
  
  Сказать, что нападавшие свалились, как снег на голову, было бы значительным преуменьшением.
  Аккорд очень тщательно, со скрупулёзностью, которую мог дать только шард, убедился, что ни один прибор на Молаваре не был направлен в их сторону, и что приборы в других системах недостаточно чувствительны, чтобы обнаружить перемещение Объекта за световые годы. Разумеется, где-нибудь в облаке Оорта могли затаиться холодные корабли или зонды с перехватчиками гиперволнового сигнала. С этим ничего не поделаешь - законы физики. Но их понадобилось бы размещать там за месяц до начала операции. Позже они выдали бы себя, занимая позицию, так как корабли-разведчики Таркина в свою очередь тщательно прочесали систему, отслеживая любые источники гиперволн. А если кто-то целый месяц назад знал, что Объект пойдёт на Скариф через Молавар... при таком уровне осведомленности ему вообще не требовалось выслеживать станцию, достаточно было получить подтверждение, что она на месте. Но об этом не знало даже большинство персонала стройки, только высший командный состав был в курсе. Если предполагаемый "крот" проник в Империю так глубоко... все шишки всё равно посыплются на Таркина. Ни Император, ни тем более Вейдер не любят оправданий, даже если они совершенно обоснованы. Их интересует исключительно результат.
  Незваные гости вынырнули из гиперпространства на второй день стоянки, в пятидесяти мегаметрах от Объекта. Четыре линкора Торговой Федерации типа "Барышник", четыре линейных крейсера типа "Предусмотрительность", четыре разрушителя типа "Бунтарь", четыре фрегата типа "Щедрый".
  - Они как будто пародируют ваше построение, - пробормотал Джерджеррод, как только все вражеские корабли были опознаны.
  И действительно - Аккорд тоже сформировал оборонительный флот станции по формуле "четыре на четыре". Четыре "Имперских", четыре "Победы", четыре "Венатора" и четыре "Виндикатора".
  По огневой мощи имперский флот крыл мятежников как бык овцу. Даже старенькие "Венаторы" строились с расчётом на возможность линейного боя, а уж могучий "Имперский" просто сделал бы из любого корыта Конфедерации плазменное облако за пару минут. И это без учёта турболазерных батарей Объекта - да, их было установлено меньше пяти процентов от окончательного количества, но и это - пятьсот стволов, больше чем на любом серийно выпускаемом корабле Империи! Поэтому нападавшие поступили очень разумно, выскочив подальше - с такой дистанции стрелять неудобно, зато вполне удобно запустить истребители. А вот по москитному флоту соотношение сил было обратным. На самой станции истребителей не было вообще - ангары для них предполагалось установить гораздо позже. Что же до бортового авиакрыла флота сопровождения...
  ИЗР - знаковый корабль имперского флота, ядро любой группировки, несёт шесть эскадрилий - 72 машины. Столь же знаковый для КНС "Барышник" - 125 эскадрилий. ПОЛТОРЫ ТЫСЯЧИ боевых машин. Это абсолютный рекорд по размерам авиакрыла. Ни до, ни после Торговой Федерации никто не строил настолько вместительных авианосцев.
  Только "Венатор", построенный в предыдущую эпоху, мог с ними кое-как потягаться. Потягаться, но не выиграть - 420 истребителей на борт это тоже до фига много, но всё же не настолько.
  Если бы Аккорд предусмотрительно не взял с собой "устаревшие" "Венаторы", у защитников Объекта вообще сейчас не было ни единого шанса. Но даже так их превосходили численностью в три с половиной раза. 188 эскадрилий против 664.
  Разумеется, Империя и не собиралась играть с мятежниками в "кто кого перемелет в догфайте". Не просто так авианосцы после Войны Клонов сошли со сцены, уступив место линейным кораблям. Для смены военной доктрины были вполне обоснованные тактические причины. А именно - резко возросшая за время войны точность гиперпрыжков. Если раньше корабли выпрыгивали в сотнях мегаметров друг от друга, после чего должны были сближаться на досветовых двигателях, то теперь линкор мог подскочить к авианосцу прямо на дистанцию турболазерного залпа - и разнести его в клочья раньше, чем тот успеет поднять истребители. Москитный флот остался узкоспециализированным оружием для боя внутри гравитационной тени планеты, где гиперпрыжок невозможен.
  Этим сейчас и собирались воспользоваться защитники станции. Выполнить микропрыжок на вражескую эскадру, навязать ей ближний бой и разнести в клочья.
  - Стойте, - напряжённым тоном сказал Аккорд. - Я уверен, они это учли. Прямо сейчас они просчитывают микропрыжок в непосредственую близость Объекта. И как только корабли охранения прыгнут - они тут же выскочат возле станции. Недостаточно для ближнего боя, но значительно ближе, чем сейчас. А вы останетесь выяснять отношения с теми истребителями, которые они уже успели запустить - это около двух тысяч машин.
  - Что вы предлагаете? - прохрипел Вейдер.
  - Подождать. Пусть они сами решат, сколько истребителей оставят на охранение, сколько на борту, а сколько запустят в атаку. Пусть разделятся - тогда нам будет куда проще разбить их по частям.
  - Толково, губернатор, но не для этой ситуации. Ваша логика обычного полководца тут не сработает, потому что вы имеете дело не с обычными пиратами. Я чувствую колебание в Силе. Этим флотом руководит джедай.
  Как ни странно, первым чувством Аккорда было облегчение. Если джедай, тогда... тогда конечно. Тогда с Таркина спроса нет - против лома нет приёма, если нет другого лома. Великая Сила может много разных вещей... в том числе и предсказать маршрут станции в гиперпространстве, вдали от часто используемых течений и населённых планет. Для этого, в общем, здесь и Вейдер. Ему и светомеч в руки. А всем простым смертным остаётся брать под козырёк и надеяться, что Сила подскажет ситху что-нибудь толковое.
  Всем, кроме паралюдей. Великая Сила, конечно, крута, но и шард - не пустое место. Некоторые планы у Аккорда были и на этот случай. Вопрос был в том, стоит ли эти планы сейчас привести в действие, или полностью довериться великому истребителю джедаев? Первый вариант увеличит его шансы на выживание (ведь это не теоретическая задачка по стратегии, он сам сейчас является мишенью), но одновременно привлечёт ненужное внимание.
  Использовать сверхспособности только для организации личного спасения, но не для защиты станции (он, конечно, предусмотрел и такие тактики)? Это означает стать изгоем, вечным беглецом, потому что потери Объекта Император ему не простит. Вдобавок, изгоем без силы, потому что шард с собой на шаттле не увезёшь - он погибнет вместе со станцией.
  - В таком случае я передаю командование вам до конца этого столкновения, Лорд Вейдер. В этой области у вас определённо больше компетенции.
  В шипении респиратора послышалась какая-то удивлённая нотка.
  - Не надейтесь снять с себя ответственность так легко, Таркин. На вас я оставляю командование флотом, делайте с ним что хотите, но доставьте Объект в неприкосновенности на Скариф. А я возьму небольшую боевую группу и лично встречусь с тем, кто привёл пиратов сюда.
  Ах да. Вейдер обожает лично лезть в пекло, он тактик, а не стратег. Что ж, Аккорда это более чем устраивало. Если неизвестный джедай будет отвлечён на драку с ситхом, вряд ли он сможет одновременно командовать флотом. Следовательно, сражение сведётся к противостоянию "люди против людей", а такое можно выиграть и без явной демонстрации возможностей шарда. Просто грамотно воспользоваться теми козырями, что у него на руках, под силу и Таркину.
  
  Сами истребители занимают в любом корабле немного места, и чисто теоретически полторы тысячи таковых можно напихать в любой транспортник больше километра в длину. Несколько больше объёма занимают каюты для пилотов и инфраструктура обслуживания, но тоже не так уж много.
  Основным ограничением для авианосцев на Земле был цикл запуска - самолётам требуется придать скорость отрыва, а при этом они отжирают пространство взлётной полосы на палубе и энергию реактора для работы катапульт. Поэтому поднять в воздух слишком много машин сразу не получится.
  Но для космических авианосцев оба этих ограничения недействительны. Снаружи невесомость и вакуум - достаточно выпихнуть истребитель или бомбардировщик за борт, и он полетит своим ходом даже на самой малой тяге.
  Основная проблема, почему проектировщикам кораблей приходилось выбирать между большим количеством истребителей и большим количеством турболазеров, состояла в том, что как первые, так и вторые пожирали драгоценный газ тибанну, которого никогда на борту не хватает. Как и любой газ, тибанна имеет малую плотность при комнатных температурах и давлениях, а при повышении оных - становится взрывоопасной, вдобавок постепенно разрушается. Да, её можно перевести в жидкое или твёрдое состояние, в котором она занимает значительно меньший объём. Но жидкая тибанна стабильна лишь в течение нескольких часов, и взрывается, если её не использовать. Твёрдая, как и газ, может храниться неограниченно долго, но требует постоянного охлаждения почти до абсолютного нуля, а если её нагреть... ага, опять же взрывается. Системы охлаждения и надёжной термоизоляции, вместе с конверторами, которые переводят тибанну обратно в газ без взрыва, сжирают почти весь выигрыш по объёму, полученный от замораживания.
  Существовали аналоги тибанны, но все они имели схожие недостатки. Например, недавно набравший популярность коаксиум после переработки мог храниться в твёрдых кристаллах при комнатной температуре, но во-первых, при малейшей нестабильности взрывался так, что даже тибанна казалась тихим и мирным веществом. А во-вторых, что он при длительном употреблении делал с двигателями... цензурными словами не описывается. Поэтому в оружии его не применяли - теоретически можно было, но таких самоубийц было слишком мало, чтобы основать оружейную компанию. Только в двигателях и только как присадка, не как основное топливо.
  Конечно, точные цифры потребления тибанны или аналогов зависят от множества параметров: как от конструкции и возможностей оружия, так и от предпочитаемой капитаном корабля и командиром авиакрыла тактики. Но в среднем кораблестроители для быстрых прикидок используют эмпирическую формулу - один истребитель можно променять на одно турболазерное орудие. Без гипердвигателя - на обычный турболазер, с ним - на тяжёлый.
  Чтобы построить авианесущих гигантов, на порядок превосходящих по вместимости свои аналоги, обеим сторонам в Войне Клонов пришлось пойти на хитрость. Торговая Федерация использовала для питания истребителей особую разновидность твёрдого топлива, добываемого только в подконтрольных им секторах космоса. Это вещество было лишь отдалённо сравнимо с тибанной по энергоёмкости на единицу объёма - к примеру, "дроиды-стервятники" могли функционировать без дозаправки лишь 35 минут. Зато его можно было складировать в просторных трюмах бывшего контейнеровоза просто гигантскими штабелями. Немного неудобно тактически, зато безумно выгодно стратегически.
  Разработчик "Венатора" Лира Вессекс (тогда ещё Блиссекс) пошла другим путём. Она построила, если можно так выразиться, "корабль одного удара". Галактического спринтера с коротким дыханием. "Венатор" развивал чудовищную огневую мощь и выпускал громадное авиакрыло в начале сражения, но после этого ему требовалось идти на дозаправку. Длительный бой (или серия более коротких боёв) легко мог его измотать, но мало какой корабль противника до конца этого длительного боя доживал. Очень хорошо для большой войны, но плохо для задач поддержания порядка - поэтому пришедшие на смену "Победы" и "Императоры" строились уже более экономичными, с расчётом на многомесячное и даже многолетнее патрулирование вдали от основных баз.
  Однако сейчас Таркину нужно было выиграть именно одно сражение, не задумываясь о расходах - и в этой ситуации "Венаторы" придутся как нельзя кстати.
  
  Когда-нибудь мы вспомним это
  И не поверится самим
  А нынче нам нужна одна победа
  Одна на всех мы за ценой не постоим
  
  Нас ждет огонь смертельный
  И все ж бессилен он
  Сомненья прочь уходит в ночь отдельный
  Имперский пятьсот первый легион
  
  Впервые узнав из памяти Таркина, что у космических кораблей в этом мире, оказывается, есть ПРЕДЕЛЬНАЯ СКОРОСТЬ, Аккорд немного офигел. Как и любой, в принципе, человек, изучавший физику в земной школе.
  Нет, конечно у реактивного аппарата в принципе есть предельная скорость - так называемая характеристическая. Это скорость, которую он наберёт, если сожжёт всё топливо на ускорение в одном направлении. Но на характеристической скорости никто никогда не летает (исключая беспилотные зонды и боевые ракеты). Максимум на половине оной - надо же оставить что-то и на торможение!
  А вот корабли Империи на этой самой предельной скорости именно летали! И даже маневрировали! И если у вражеского истребителя скорость, например, 100 мегасвет в час (МгСЧ), а у тебя - 80 МгСЧ - то хрен ты его догонишь и хрен ты от него уйдёшь.
  Для Таркина подобные вещи были просто очевидны - так же, как то, что ходят ногами, а говорят ртом. Аккорду пришлось глубоко покопаться в его воспоминаниях, чтобы понять, как такое вообще может быть.
  Всё дело оказалось в специфике местных двигательных технологий. И в том, что они используются уже не первое тысячелетие, сформировав вокруг себя специфическую культуру. Маркс был прав, бытие определяет сознание.
  
  Ближайший аналог МгСЧ в земной культуре - узел как единица скорости судов. Скорость давно перестали измерять линями, а узлы остались.
  Так и здесь. Единица "свет" не имеет никакого отношения к скорости света. Правильно вообще переводить её не как "свет", а как "вспышка". Вспышка детектора быстрых частиц.
  Гиперпространство не пусто. В нём есть рассеянная материя, называемая гиперпространственной радиацией, иначе ГР-частицами или излучением Кронау. Столкновения с этими частицами имеют очень высокую энергию, планетарные пояса Ван Аллена покажутся лёгким дождиком. Поэтому без щитов в гипер лезть не рекомендуется, мигом поджарит. Стоит также учитывать, что ГР-частицы распределены не равномерно. Гравитация планет, звёзд и других массивных объектов, находящихся в нашем пространстве, имеет свою "тень" в гиперпространстве. Из-за неё ГР-частицы стягиваются в плотные горячие сгустки. Корабль, попавший в такой сгусток, сначала затормозится сопротивлением среды до нулевой гиперскорости, потом потеряет щиты и сгорит. Или сначала потеряет щиты, а потом уже его радиоактивный остов окончательно потеряет гиперскорость - это уже от конструкции зависит.
  Поэтому первые корабли на заре эпохи гиперпространственной навигации вели подсчёт столкновений с ГР-частицами с помощью специального счётчика.
  Соответственно, "свет" или "вспышка" - это среднее расстояние между двумя ГР-частицами, а МгСЧ - гиперскорость, двигаясь на которой, корабль получит миллион таких столкновений за один час. Естественно, это переменные величины. В открытом космосе, вдали от тяготеющих масс, "свет" может быть равен и световому году обычного пространства, а в гипертени - сократиться до метра и меньше.
  Ну хорошо, а при чём тут ДОСВЕТОВАЯ скорость в нашем обычном пространстве? Её-то на кой ситх мерять в специфических единицах гиперскорости?
  Да потому, что наличие гиперпространства определяет в этой галактике куда больше, чем просто возможность сверхсветовых прыжков.
  
  Гиперматерия - на это понятие в местных технологиях завязано буквально всё. Сложно найти технологию, где гиперматерия бы не использовалась в той или иной форме. Вкратце это очень простое понятие - "многомерное вещество, частицы которого одновременно взаимодействуют с обычным пространством и с гиперпространством". Так, или примерно так его описывают в любом словаре.
  Гиперматерия бывает двух типов - холодная (иначе гипертопливо) и горячая (иначе квазиплазма). Холодная гиперматерия "наощупь" мало чем отличается от обычного вещества. Её можно добывать, хранить, перекачивать. Горячая гиперматерия довольно нестабильна, и спустя некоторое время после высвобождения (секунды, минуты или часы в зависимости от разновидности и условий содержания) распадается с огромным выделением энергии. Вплоть до полного эм-це-квадрат. Прелесть в том, что холодная гиперматерия может быть преобразована в горячую - как за счёт внешней накачки энергии, так и за счёт аннигиляции части массы самого гипертоплива. Классический пример - обычный ручной бластер, где газ тибанна (холодная гиперматерия) преобразуется в бластерный импульс (горячую).
  В чём преимущество квазиплазмы перед плазмой обычной, кроме того, что первая сама себе служит источником энергии? В термодинамике, мать её так. Существует закон излучения абсолютно чёрного тела, согласно которому вещество, нагретое до тысяч и миллионов градусов, будет стремиться это тепло сбросить - неизбежно нагревая всё вокруг себя. Проще говоря, обычная плазма ФОНИТ, из-за чего к ней необходимо присобачивать совершенно невменяемых размеров отражатели и охладители. Либо значительно снижать её плотность, чтобы столкновения частиц стали пореже и излучение - послабее.
  Квазиплазма, конечно, тоже фонит, только делает это по большей части в гиперпространство. На долю пространства обычного, трёхмерного, достаётся лишь минимальное световое "эхо". Поэтому бластерный импульс может пролететь рядом с вашей щекой и не обжечь её, хотя разносит на куски немаленький бетонный куб. Поэтому стенки термоядерного реактора на квазиплазме сохраняют комнатную температуру, при звёздном жаре внутри. Поэтому ионные двигатели дают скорость истечения, близкую к световой, без гигантского факела позади корабля и без мгновенного испарения дюз. Поэтому термальный детонатор испаряет всё в радиусе двадцати метров от места взрыва, но стоя в 21 метре можно даже не почувствовать жара. И многое, многое другое.
  Но за всё надо платить.
  Ионные двигатели невозможно было включить на полную мощность внутри гравитационной тени планеты. Взаимодействие квазиплазмы с плотными ГР-частицами приводило к тому, что требуемая скорость истечения не набиралась и отдалённо.
  Но (опять же, как и в атмосфере) в обмен за низкую тягу природа предлагала практически халявное рабочее тело в неограниченном количестве. Так у всех двигателей на квазиплазме появился "режим прямоточника". ГР-частицы втягивали спереди в рабочую камеру двигателя (вернее, в тот участок гиперпространства, который соответствовал рабочей камере), через гиперматерию передавали им дополнительную энергию - и реактивной струёй отбрасывали назад. Корабли получили возможность летать "по-самолётному", не тратя массу, только энергию, на высоте нескольких диаметров планеты.
  Но и ограничение для них действовало, как для любого прямоточника. Нельзя слишком сильно разогнаться относительно среды - втягиваемое рабочее тело начнёт тебя же и тормозить, передавая свой импульс. Кстати, этот эффект можно использовать и намеренно - расширив воронку захвата, можно затормозиться, не поворачиваясь к цели кормой и не включая тяги.
  Поэтому чем выше ты взлетаешь, чем слабее гравитация и меньше плотность ГР-частиц, тем меньше ты летишь "по Аристотелю" и больше "по Ньютону". Между "полностью прямоточным" и "полностью реактивным" режимом существует ряд промежуточных, которые надо переключать, как передачи в автомобиле. Разумеется, существует и автоматическая регулировка режима.
  И тут люди вспомнили, что система отсчёта относительной скорости (абсолютные значения которой меняются в зависимости от плотности ГР-частиц) у них уже есть - это система мегасвет, которая до сих пор применялась только для гипера. Её немного модифицировали, дополнили - и сделали так, чтобы табло гиперскорости работало и внутри гравитационного колодца. Ну и что, что показывает оно другой параметр? Одновременно их всё равно применять не надо. Был, конечно, индикатор и классической, ньютоновской скорости, но так как чтобы им воспользоваться, требовалось к чему-то привязать систему координат - пилоты его не слишком любили и нечасто обращали на него внимание. Радиация Кронау предоставила им очень удобный "эфир" - выделенную систему отсчёта, скорость относительно которой всегда можно было напрямую измерить прибором.
  Но сейчас ситуация была особая. Сейчас бой шёл не на орбите планеты, а в открытом космосе, на громадном отдалении от всех тяготеющих масс. Плотность ГР-частиц была очень мала. Хоть и не так, как в чистом межзвёздном пространстве, но единица "мегасвет" выросла настолько, что перестала иметь какое-либо практическое значение - летать предстояло полностью "по Ньютону", на реактивной тяге.
  Конечно, пилотов этому учат. Но большинство - чисто теоретически. Вызубрили, сдали экзамен, и на следующий день все эти премудрости с характеристической скоростью вылетают из головы. Сражения идут в основном вблизи планет, никто не будет драться за пустоту.
  А вот дроиды-стервятники, хоть и тупы как пробки, не имеют свойства чего-либо забывать. Чему нейросеть однажды обучена, то в ней отпечатывается, как в микросхеме. У них есть все необходимые рефлексы для борьбы в настоящей невесомости и в настоящем вакууме. Подкреплённые бортовым компьютером, который напрямую соединён с электронным мозгом.
  Вот и сейчас полторы тысячи "стервятников" (полная загрузка одного из "Барышников", видимо) за полминуты набрали скорость чуть больше мегаметра в секунду, после чего отключили двигатели, экономя рабочий ресурс, мегаметров пятнадцать пролетели по баллистике, затем развернулись к цели дюзами и начали тормозить. Идеально точно, идеально синхронно. Как на уроке по астронавигации.
  Живые пилоты тоже так могли, в принципе. Но - без длительных тренировок - далеко не столь аккуратно и чётко. Наше подсознание всё же слишком приучено к аристотелевой динамике. И совершенно не приучено к космическим масштабам и скоростям.
  Вейдер со своей эскадрильей выполнил разгон и торможение ко вражеской эскадре так же безупречно, но то Вейдер. Ему вообще безразлично, чем заниматься, хоть из бластера стрелять, хоть дроидов из металлолома собирать. В этом смысле форсъюзеры подобны Уберу из мира Аккорда. Сила сделает из него идеального профи, даже если он занимается этим впервые в жизни. А сопровождавшие его клоны-пилоты, скорее всего, просто настроили свою автоматику на повторение всех манёвров ведущего.
  Стоп! Повторение всех манёвров ведущего!
  - Дать увеличение летящих к нам сил! - скомандовал Аккорд.
  Так и есть!
  В каждой из атакующих эскадрилий только десять машин были дроидами-стервятниками! Одиннадцатым шёл дроид-бомбардировщик типа "Гиена", а двенадцатым - тяжёлый истребитель типа "Тоскан", с живым пилотом!
  
  ВЕЙДЕР-1
  
  Ощущение опасности стало просто нестерпимым. Ситх резко бросил машину в ломаную спираль, уходя с линии атаки.
  Клоны не подвели, не просто скопировав его манёвр, но и творчески развив. Каждый заложил собственную, оригинальную кривую, за доли секунды сместившись на сотни метров. Не мешая автопилоту, а дополняя его.
  Выстрелов не было, и это убедило Вейдера, что характер угрозы он угадал верно. Сила не сообщала, от чего именно надо уходить, она только направляла действия ситха. Вот сейчас она заставляла его продолжать крутить виражи, ни на секунду не останавливаясь - и только его опыт времён Войны Клонов подсказывал, в чём причина такой лихорадочной активности. Обычный пилот уже остановился бы - никто ведь не стреляет...
  И получил бы залп, который оставил от него только ошмётки.
  Дроиды-стервятники обычно рассматривались как слабые противники. Они и были таковыми - в догфайте на орбите, в атмосферном бою, в столпотворении под щитами крупного корабля. Но те, кому доводилось столкнуться с ними в открытом космосе, где они могли держать строй и дистанцию, никогда не недооценивали этих кибернетических монстров. Там, где решает не мастерство, хитрость и изворотливость, а простая математика - они были практически непобедимы. Если, конечно, противник не форсъюзер.
  Ничего запредельного. Численное превосходство, строй и подходящее вооружение. Как рота наёмников с копьями против самых умелых мечников.
  Чем вооружён дроид-стервятник? Любой дурак со справочником под рукой вам скажет - четыре бластерных пушки и две установки энерготорпед. Ну, бластеры любой дурак видел, а вот что за зверь такой энерготорпеды... ну, наверно родня протонным торпедам? - неуверенно предположит дилетант.
  И жесточайше ошибётся. Фатально, если он за штурвалом сидит.
  Энерготорпеды - оружие, которое выплёвывает сгустки плазмы. Не квазиплазмы, на которой работает тут практически всё, а именно обычной плазмы. Безо всякой многомерной компоненты. Из квазиплазмы состоит формируемая на несколько секунд "металка" - электромагнитная конструкция, которая этот сгусток внутри себя формирует и разгоняет (и заодно экранирует сам истребитель от его страшного жара).
  А как сильно "металка" может разогнать маленькую плазменную "пульку"? Да всего-то до двадцати процентов скорости света.
  Ещё раз. Двадцати. Процентов. Скорости. Света.
  До фраговых шестидесяти тысяч километров в секунду!!!
  Несмотря на то, что масса плазменного сгустка - около миллиграмма, его кинетическая энергия при такой скорости составляет четыреста килограммов тротилового эквивалента. Ну, объективно, не так уж много. Больше, чем у ручных бластеров, но многие орудия истребителей выдают и побольше. А если считать мощность, то есть равномерно распределить огневую мощь по времени, то и вовсе смешные цифры получаются. Скорострельные пушки москитного флота по пять-десять импульсов в секунду выдают, а энерготорпеды заряжаются для выстрела тридцать секунд. Целая вечность по меркам догфайта, чтобы сбить с врага малую часть щита? Смешно, господа.
  Вот только импульс обычной пушки летит дай Сила километр в секунду - и реально опасен для истребителя только при стрельбе в упор (на дистанции меньше километра). На большей дистанции от него разве что слепой пилот не увернётся. А установка энерготорпед если взяла тебя на прицел за три мегаметра - всё, никуда не денешься, лови плазменный привет. Это оружие снайпера - тебя начинают расстреливать с дистанции, на которой ты врага и не видишь толком. Да, отдельные попадания нормальный щит разве что поцарапают. Но когда тебя ловит на прицел сразу целая эскадрилья - даже царапины могут оказаться смертельными. А с координацией огня у дроидов - даже туповатых - всё прекрасно. И со временем реакции тоже.
  С чем у них плохо, так это с распознаванием визуальных образов. Достаточно пронестись на фоне планеты или крупного корабля - и окуляры "стервятника" тебя тут же теряют. Только вот здесь не было никакого фона. А огни ионных двигателей на фоне чёрного космоса выделялись просто идеально.
  Вот и приходилось Вейдеру вместе с ведомыми закладывать головоломные виражи, чтобы просто не оказаться на линии огня ни одного из сотен дроидов. Один из клонов допустил крошечную ошибку - и тут же космос перечеркнули десятки зелёных линий. СИД-прототип потерял несколько броневых пластин и добрых две трети боковой панели. Асимметричная тяга закружила его, но клон упрямо продолжал жать на педали. Катапультироваться под таким огнём не имело никакого смысла, поэтому пилот сделал, что мог - отвлёк манёврами на себя ещё пару десятков плазменных сгустков, разлетевшись в конце концов на огненные клочья. Перезарядиться до сближения на дистанцию догфайта эти орудия уже не успеют, значит по Вейдеру и остальным будут стрелять чуть меньше.
  Остальные тоже "поймали" по несколько попаданий, но никто не потерял ход или щит, хотя некоторые были опасно к этому близки. Только на панели самого Вейдера не было ни единого индикатора повреждений.
  А в следующие мгновения полностью сбросившая скорость эскадрилья ворвалась в глубину построения "стервятников" - словно лисы в курятник. Насколько страшны были дроиды-истребители на расстоянии, настолько же беспомощны они оказались в ближнем бою перед опытными пилотами, мстящими за погибшего товарища. Клоны истребляли их десятками, сам Вейдер без особого труда сбил за сотню - едва ли не каждый импульс его бластерных пушек находил цель. Огонь скорострельных зениток "Барышника" сбивал больше своих, чем врагов.
  Уничтожив и рассеяв прикрытие, ситх направил машину в ангар авианосца. Знакомая картина - то же самое он делал в девять лет, с этого началась его карьера как пилота. Он учитывал возможность, что враг может подорвать "Барышник", чтобы избавиться от самого ненавистного из слуг Императора. Но Сила молчала, ощущения угрозы не было. И он знал, почему. По той же причине, по которой он не нанёс торпедный удар по "Барышнику".
  Джедай в рубке авианосца хотел встретиться с ним лицом к лицу. Не меньше, чем сам Вейдер.
  Конечно, вряд ли ему так повезёт, что это окажется сам Кеноби. Отзвук своего учителя в Силе Вейдер бы ни с чем не спутал. Но и у других джедаев было предостаточно поводов его ненавидеть. Это хорошо, ненависть ведёт на Тёмную Сторону. Нет, он не собирался обращать этого выжившего, кем бы тот ни был - он собирался просто и банально убить его. Это учитель Сидиус считает, что много адептов не бывает, младший ситх придерживался иного мнения. Но склонившись во Тьму, джедай станет уязвим, так как перейдёт на его, привычное поле игры - где у Вейдера куда больше опыта.
  В коридорах его встретило около сотни дроидов. Вейдер разнёс их на обломки, даже не включая меч - просто шарахнул телекинезом о ближайшую стену. Так называемые "боевые" дроиды модели B1 даже в Войну Клонов не представляли существенной опасности для джедаев. А уж сейчас, когда их осталось менее процента от прежнего количества на борту, и они явно не проходили качественного техобслуживания уже лет пять минимум... В отличие от "стервятников", кстати говоря. Авиагруппа "Барышника" явно не ржавела со времён Войны Клонов. Все машины в космосе были в очень хорошем состоянии. А эту пехоту, похоже, джедай даже не натравливал специально. Просто сработали осколки старого функционала - защищать родной корабль.
  В рубке огромного звездолёта было светло и просторно. Два десятка дроидов, колдующих над пультами - в основном B1, но есть и другие модели. И всего одна живая душа.
  - Генерал Рам Кота, - прошипел ситх. - Я должен был догадаться раньше.
  - Ты вообще не слишком догадлив, Вейдер, - согласился седой мужчина, вставая и включая свой меч. Очко в пользу Тёмного Лорда, чей меч ещё включен не был. Каждый шаг против кодекса джедаев, даже в мелочах, каждое проявление агрессии, даже ритуальное - это новая брешь в обороне генерала. Свет догматичен и нетерпим к ошибкам. Тьма гораздо гибче - Вейдер мог демонстрировать миролюбие, когда это отвечало его целям, и от этого ни на йоту не становился менее ситхом.
  - Я чувствую в тебе зёрна грядущей тьмы, - сказал он, угрожающе надвигаясь. Его меч всё ещё спокойно висел на поясе, но киборгизированное тело было само себе оружием. И это не считая клубящейся вокруг него Силы, которую джедай несомненно чувствовал.
  - Если это попытка провокации, то очень детская, - усмехнулся Кота. - Тебе нужно было ещё поучиться у своего хозяина, прежде чем приходить ко мне.
  Разумный с низким уровнем мидихлориан сказал бы, что глупо так трепаться перед боем, теряя драгоценные секунды. Но на самом деле бой между ними уже начался. Словесная перебранка была лишь видимой частью айсберга - настоящее сражение шло на уровне чистой Силы. Словно радиоэлектронная борьба двух кораблей, которая начинается задолго до того, как заговорят турболазеры. Джедай пытался увидеть выигрышный ход, ситх - затемнить его предвидение. Вейдер не сомневался, что победа в конечном счёте будет за ним, вопрос лишь в том, сколько времени это отнимет. На его счету был уже не один десяток подобных эпизодов, и все они заканчивались одинаково - рядовые джедаи ничего не могли противопоставить Избранному. Возможно у Йоды или Мейса Винду ещё были бы шансы, но Рам Кота... он даже в первую десятку не входил! Ни в одну из первых десяток, точнее - ни по мастерству фехтования, ни по глубине предвидения, ни по уровню мидихлориан. В чём он был реально хорош, так это в тактике, в использовании обычных людей, не одарённых Силой. Потому, вероятно, и решил возглавить атаку на Объект. Но подпускать к себе Вейдера при таком соотношении сил было просто огромной тактической ошибкой. И это настораживало.
  Джедай метнулся вперёд со сверхчеловеческой быстротой, нанося первый удар, как Вейдер того и хотел. Вспышка ярости, сопровождавшая эту атаку, несла безошибочно узнаваемый привкус Тёмной Стороны. Вейдер парировал этот выпад с небрежной лёгкостью, дарованной мощью сервомоторов брони, одновременно проникая своим восприятием сквозь тёмные трещины в ауре джедая.
  И то, что он увидел в этих трещинах, ему очень, очень не понравилось.
  Кота не только нарочно пропустил его на корабль. Кота также нарочно допустил своё падение на Тёмную Сторону, зная, что дойти до логического конца оно не успеет. Он действительно был отличным тактиком, и рассчитал всё, как по нотам. Включая своё поражение и смерть - даже их генерал сумел обратить на пользу дела. И ещё успел доли секунды позлорадствовать над врагом - в новом состоянии он мог себе это позволить.
  В следующую секунду "Барышник" взорвался, превратившись в облако плазмы.
  
  АККОРД-4
  
  Хорошая новость - противник только что потерял корабль-носитель и с полтысячи истребителей, а имперский флот практически не понёс урона - не считать же таковым одну эскадрилью. Плохая новость - силами противника всё ещё управляет форсъюзер, вероятно джедай - а они только что лишились единственного на весь флот одарённого бойца. Как бы Аккорд ни относился к Вейдеру лично, он всегда безоговорочно признавал его ценность - после истребления джедаев мастеров Силы сравнимого уровня в Галактике просто не осталось. В этом отношении Тёмный Лорд напоминал Лунга с Земли Бет. В мирное время ты готов лично прикончить этого неконтролируемого психа. Но стоит объявиться поблизости Губителю - и ты готов душу продать, чтобы парень с такими возможностями был на твоей стороне. О том, что к самому Аккорду многие относились так же двойственно, он предпочёл не вспоминать.
  Оставалась, правда некоторая надежда, что джедай мог и сам погибнуть на том же корабле. В этом случае шансы уравнивались - люди против людей, пушки против пушек, тактика против тактики, без всяких сверхъестественных трюков. Но мало кто верил, что им так повезло. Не дурак же этот джедай - лезть в собственную ловушку! Впрочем, обсуждали эту новость в основном те, кому больше нечем было заняться. Аккорд в их число не входил - он был, пожалуй, самым занятым человеком на станции. Полторы тысячи вражеских истребителей завершили торможение в мегаметре от станции и начали расстреливать энерготорпедами минное поле, с такой любовью подготовленное Аккордом. Не забывая при этом постреливать и по взлетающим с "Венаторов" СИД-истребителям. Ещё полторы тысячи были на подходе.
  - Что они сделают, когда накопят достаточно сил? - напряжённо спросил Джерджеррод.
  - Попытаются проскочить на максимальной скорости сквозь наши опорные кольца, и запустить торпеды с базз-дроидами, - без сомнений ответил Аккорд.
  Ввязываться в догфайт с лучшими пилотами Империи "стервятникам" не с руки. Для этого нужно как минимум шестикратное преимущество, а их всего втрое больше, даже после прибытия второй группы. А вот обойти защитников, пользуясь преимуществом в реакции, и на полном ходу атаковать Объект, не имеющий пока сплошной защиты - это самая подходящая задача для машин.
  - Не забывайте, они могут нести и ударные ракеты вместо базз-дроидов, - проворчал Кренник.
  - Могут, конечно, - пожал плечами Аккорд. - Но это было бы для нас выгодно, так что я сомневаюсь, что нам сделают такое одолжение.
  - Выгодно?! Одна ракета, попав в реактор с кайбер-кристаллами, может...
  - Я прекрасно знаю, что она может, директор! Но в реактор они не попадут, даже если все ударят в одно место - его защита уже достаточна для этого. То, что вам кажется дырами в корпусе реактора, прикрыто энергетическими щитами, и наоборот - где щитов пока нет, там уже достаточно прочная броня. Несколько залпов тяжёлого корабля ещё могли бы их пробить, до запроектированной толщины там далеко. Но ничто из того, что унесёт истребитель. А вот единственный дроид-диверсант, добравшийся до систем управления реактором, вполне может устроить тут увеличенную версию того, что случилось с Лордом Вейдером. Не сразу, конечно, ему понадобится много часов, может даже дней, чтобы найти уязвимые точки Объекта - но в итоге эти маленькие машины наносят максимальный ущерб на единицу бомбового веса.
  - Возможно, и что вы, в таком случае, намерены против них делать? Или у вас где-то спрятаны несколько десятков тысяч дроидов-охотников?
  - Охотники дают лишь вероятностную защиту, - отмахнулся Аккорд. - Со временем они, конечно, выловят большинство диверсантов, но для неприемлемого ущерба достаточно и одного. А главное, не факт, что они сделают это вовремя.
  - Тогда ЧТО, ситх вас возьми, вы намерены делать?
  - То, что необходимо. Если я решу, что вам нужно знать больше, Кренник, я вас проинформирую.
  Он не стал тратить драгоценные секунды, чтобы полюбоваться тем, как перекосило Орсона. Посмотрит на это потом, в записи.
  
  Система подвесных турболазеров Объекта могла уничтожить любое разумное количество нападавших на любой разумной скорости. Но три тысячи машин на скорости в двести километров в секунду - это далеко за пределами "разумных" цифр. Только дроиды с их мгновенной реакцией могли себе позволить такое. Не все, правда, попали внутрь кольца - некоторые столкнулись с конструкциями Объекта и мгновенно испарились, но для громадной стройки ущерб был невелик - несколько сотен тысяч тонн покореженного металла, это полдня работы, исправляется в текущем порядке.
  Разумеется, базз-дроиды не могли бы состыковаться с целью на такой скорости, но несущие их ракеты обладали достаточной дельтой, чтобы после запуска полностью затормозиться, описать петлю и вернуться к цели.
  Маленькие шарики были сложными мишенями даже для истребителя, а уж о том, чтобы сбить их турболазерным огнём, смешно было даже говорить. Их можно было отшвырнуть полем дефлекторного щита, но дыры в защите Объекта были слишком велики. Аккорд физически не успел бы установить сплошное поле, прикрывающее всю конструкцию, за то время, что ему оставили на переход к Скарифу. Никто бы не успел.
  То же самое касалось и броневых листов, слишком толстых, чтобы базз-дроиды смогли прорезать их до исчерпания энергии. Конструкцию в процессе строительства целиком не закроешь в принципе.
  И невозможно заранее сказать, где именно маленькие диверсанты решат пробираться внутрь станции. Проходов для них слишком много, а несущие их ракеты не имеют конкретной цели - они попадают в случайные места, и направляются к ближайшему отверстию.
  Но когда первые дроиды-пильщики касаются обшивки и цепляются за неё маленькими лапками, щиты Объекта дружно отключаются и бомбардировщики Империи выпускают собственный залп. Да, по своим же собственным конструкциям. Тоже тысячи ракет. Только внутри не хитроумные машинки, а честные протонные боеголовки. Только с предварительно откачанным нергоном-14.
  Что превратило их в банальные старомодные ядерные бомбы.
  
  Нергон-14, взрывчатое вещество, используемое при изготовлении протонных торпед и бомб - ещё одна разновидность холодной гиперматерии. В отличие от той же тибанны, он при переходе в "горячую" форму почти не выделяет собственной энергии, реакция его испарения эндотермична - поэтому боеголовку приходится "бустировать" компактным термоядерным зарядом. Но в отличие от банальной термоядерной бомбы, которая выдаёт энергию взрыва в виде гамма-излучения, нергон-14 обеспечивает куда более интересный поражающий фактор - волна релятивистских протонов! Электростатическое отталкивание, которое так сильно мешает сделать протонное пучковое оружие, здесь не мешает, наоборот, разгоняет их ещё больше - они ведь и так разлетаются по сфере.
  Как протоны, так и гамма-лучи обладают огромной проникающей способностью, а также эффективно убивают живых существ и выводят из строя электронику. Но кванты электромагнитного излучения выделяют больше всего энергии на поверхности цели, а чем глубже - тем поражающий эффект слабее. Протоны же производят максимальную ионизацию именно в глубине, когда несколько затормозятся. Очень эффективно, когда ваша цель - тяжело бронированный корабль.
  И не очень эффективно, когда вы стреляете по маленьким механизмам на поверхности этого корабля.
  Получив зашкаливающую дозу гамма-радиации, бронелисты Объекта раскалились добела, потеряли несколько миллиметров толщины за счёт абляции, но в целом устояли. А вот маленьким базз-дроидам, с их большой поверхностью тела и тонкой бронёй, повезло куда меньше. Около четверти оказавшихся рядом с местами взрыва просто испарились, остальные мгновенно "умерли" от выгорания всей электроники.
  Тех немногих, что уцелели, спрятавшись в складках местности, нашли дроиды-охотники - раньше, чем ошеломлённые пильщики успели проникнуть внутрь станции. Аккорд указал им наилучшую стратегию поиска, основываясь на своём знании геометрии местности и точек подрыва торпед.
  
  Истребители, описав петлю, вернулись на базовые корабли. Так как общие потери нападавших (от эскадрильи Вейдера, от промахов при атаке, от встречного огня турболазеров Объекта) составили около восьмисот машин - им требовалось где-то разместить ещё семь сотен с погибшего "Барышника". Но дроиды-стервятники не зря назывались "дроидами с изменяемой геометрией" - "лишние" машины просто перешли в наземный режим и поцеплялись к обшивке союзных кораблей снаружи. Бесценная с тактической точки зрения возможность.
  Несколько минут томительного ожидания. Аккорд в своём воображении прямо-таки слышал дискуссию, идущую между капитанами мятежников. Они нанесли врагу куда больше урона, чем могли рассчитывать, уничтожив самого Вейдера, и понеся весьма скромные потери. С другой стороны, цель, ради которой они сюда прилетели, осталась нетронутой. С третьей стороны, эта цель показала, что неплохо защищена, с налёту её не возьмёшь - не лучше ли отступить сейчас, сохранив все силы, и потом вернуться с лучшим вооружением? С четвёртой - а будет ли у них когда-нибудь это лучшее вооружение и такой прекрасный шанс застать противника "со спущенными штанами"? Укреплённую систему такими малыми силами не возьмёшь!
  Аналогичная дискуссия разворачивалась и на борту имперских кораблей. Только шёпотом, потому что после исчезновения и вероятной гибели Вейдера не осталось никого с достаточными полномочиями, чтобы оспорить приказы Таркина. Даже вечно язвительный Кренник притих. Губернатор сказал ждать - значит ждём. Но почему? Самое время развить преимущество и послать флот добить мятежников!
  Наконец противник пришёл к компромиссному решению - перезаправив и перевооружив "стервятников" (наверняка на этот раз ракеты с обычными зарядами вместо базз-дроидов), он послал их на второй заход - той же численностью, 250 эскадрилий. Но крупные корабли прыгать не стали. Зато "Предусмотрительности" выпустили огромный рой противокорабельных торпед, вокруг которых истребители выстроились в защитный ордер, чтобы довести их до цели. Если все эти заряды врежутся в ядро Объекта, его защита не выстоит.
  Замысел был понятен - если и эта атака провалится, они отступят, ограничив потери в основном автоматикой (250 живых пилотов не в счёт). Если имперцы прыгнут к ним - они отступят чуть раньше. Если же атака будет успешна - они пошлют оставшиеся силы развить и закрепить наступление, и возможно, даже прыгнут к Объекту сами, несмотря на риск столкновения с его флотом защиты.
  Всё вполне гармонично и сбалансировано. Аккорд сам бы поступил точно так же на месте мятежников (другое дело, что истребители под его командованием получили бы более сложные инструкции). И конечно же, он знал, чем им ответить.
  
  - Включить помехопостановщики на полную мощность, - скомандовал Аккорд. Пространство вокруг Объекта утонуло в пузыре раздутого дефлекторного щита - слишком слабого, чтобы отразить какую-либо материальную угрозу, но отражающего все радиоволны. А излучатели гиперматерии создали тысячи фальшивых тепловых источников в разных местах.
  Это само по себе ровным счётом ничего не значило. Пилоты в этой галактике давным-давно привыкли полагаться не на приборы, а на собственные глаза. И дроиды, и ракеты, и торпеды - все "глаза" - системы распознавания визуальных образов. Да, конечно, их дальность была несравнима с радарами, не говоря уж о тепловых сенсорах. Но только не в ситуации, когда цель - два обруча размером с небольшую луну. Мимо этого монстра и на глазок не промахнёшься.
  Торпеды мятежников, естественно, не тормозили - они шли на полной скорости, потому что так легче проскочить зону ПРО. Дроиды-истребители вынуждены были сохранять ту же скорость, чтобы держаться с ними вровень. Ничего, для электронных рефлексов это терпимо, нужно только следовать заранее прописанному полётному плану, потому что случись что непредсказуемое - придумать выход они уже не успеют.
  А вот живые пилоты, координаторы операции, хотя скорость сохраняли не меньшую, начали забирать вверх, вниз, вправо и влево. Идти сквозь кольца станции на такой скорости они не рисковали, для этого потребовалось бы полностью довериться автопилоту. Они намеревались обогнуть её с разных сторон.
  Молодцы, пусть огибают...
  В зоне помех вспыхнули многочисленные огоньки. Опознав по спектру ионные двигатели и просчитав, что неизвестные тела идут курсом пересечения, как истребители, так и торпеды вильнули в сторону, уходя от столкновения. Истребители также открыли огонь из бластеров и выпустили торпеды, надеясь расчистить себе путь. Некоторые даже попали... только это их не спасло.
  
  Эти защитные устройства Аккорд назвал "мины-метеоры". Представляли они собой полый шар из кваданиевой стали сантиметров двадцати в диаметре, с четырьмя крестообразно расположенными дюзами ионных двигателей, маленьким резервуаром топлива и устройством управления (простенький микропроцессор и коммуникатор). Больше в них ничего не было. Вес каждого устройства составлял около четырёх килограммов.
  20106 таких устройств были расположены формацией в виде плоского диска с шагом примерно в километр - между Объектом и атакующим флотом, так что построение полностью перекрывало профиль станции. Благодаря крестообразным двигателям они могли, не поворачиваясь, произвольно сдвигаться в этой плоскости. Ускорение у мины-метеора было около 5000g, что нормально для большинства истребителей... только у истребителей такова тяга ГЛАВНЫХ двигателей, по оси корабля. Маневровые дают значительно меньше. Поэтому чтобы хоть сравниться с ними в поперечной подвижности (не говоря уж о том, чтобы обогнать), дроиду-стервятнику пришлось бы развернуться к Объекту бортом и дать полную тягу. Но на это куцых воробьиных умишек машин Федерации просто не хватало. Они пытались вилять, но при этом оставаться на курсе и вести огонь. Естественно, управляемые компьютером мины-метеоры легко парировали каждый их манёвр, постоянно оставаясь точно на курсе пересечения. На расстоянии в несколько сотен километров запаздывание радиосигнала составляет две миллисекунды - достаточно для управления почти в реальном времени.
  Да, некоторые из них были сбиты. Но как только передняя мина получала бластерный заряд или энерготорпеду, выяснялось, что за ней, как за щитом, на расстоянии сотни метров прячется ещё одна такая же, повторяя все её манёвры. А за той - третья. В общем, их там было в среднем по пять штук в очереди (местами меньше, местами больше, точное число Аккорд определял, высчитывая вероятности с помощью шарда). Произвести ПЯТЬ удачных выстрелов подряд по столь мелким и маневренным мишеням ни один "стервятник" не смог.
  Они столкнулись. Взрывчатых зарядов в минах-метеорах не было, если не считать остатков тибанны в баках. Но какое это, собственно, имело значение, когда кинетическая энергия столкновения на скорости в шестьсот километров в секунду составляла порядка 170 килотонн?! Бедные "стервятники" просто испарились от такого близкого знакомства.
  Торпеды, имеющие собственные дефлекторные щиты, выдержали первое попадание, но щиты потеряли. Полностью. И вторая мина в цепочке развалила каждую из них от носа до кормы, заполнив космос ослепительными фейерверками. Ни одна не достигла Объекта.
  Живые пилоты ошарашенно посмотрели на эти вспышки, в считанные мгновения уничтожившие их громадное авиакрыло, и поспешно развернулись обратно к кораблям-носителям. Машины "Венаторов" погнались за ними, но как-то лениво, без огонька - больше половины лётчиков мятежников смогло достичь базовых кораблей и уйти в гиперпространство.
  
  - Вы с ума сошли, Таркин? - у Кренника эта фраза уже была всё равно, что "здравствуйте". - Хорошо, ваш план с выжиданием в обороне сработал, хотя это скорее везение...
  - Мой опыт говорит, что не существует такой вещи, как везение, - вставил Аккорд.
  - Но что нам мешает теперь добить их флот?!
  - Во-первых, то, что у них по-прежнему остаётся почти четыре тысячи истребителей.
  - Разве не вы только что показали, что можете их легко уничтожить?
  - Могу, когда они пытаются пройти сквозь наши порядки на четвёртой космической скорости. Мины-метеоры - это не супероружие, Кренник, это специфическая защита для специфических обстоятельств. Мы можем проломиться сквозь их оборонительные порядки грубой силой, это превосходство в численности уже не фатально, как было в начале боя. Но я не собираюсь нести ненужные потери ради ваших амбиций.
  - По-вашему, уничтожение мятежников, убивших Лорда Вейдера - это "мои амбиции"?
  - Безусловно. Ради того, чтобы нанести небольшой вред сейчас, вы отказываетесь от возможности полностью уничтожить эту группировку позже.
  - Каким это образом? Они же сейчас сбегут!
  - Уже сбежали, пока вы тут скандалили, Кренник. Только что их флот перешёл в гиперпространство... увозя с собой мои гиперпространственные маяки. По сигналу которых мы сможем выйти на их базу или базы. В которые немедленно вцепится наша доблестная разведка. Выяснить, кто был заказчиком и кто - спонсором этой операции, и только после этого наносить удар по ключевым структурам.
  
  Отключив связь, Аккорд потёр пальцами виски. Кто бы мог подумать, что быть гранд-моффом Таркином так трудно? Уилхуфф был совершенно неподходящим носителем для его шарда. Да, неведомый заказчик перенёс в голову гранд-моффа не только память Аккорда, но и его Corona Pollentia. Но он то ли не смог, то ли не посчитал нужным перенести многочисленные изменения в характере Аккорда, вызванные многолетним сотрудничеством с шардом. Вместо того, чтобы удовлетворять все капризы инопланетной машины, Таркин видел в ней просто инструмент для реализации собственных амбиций. Он принимал те предложения шарда, которые его устраивали, и отсекал все прочие.
  Да, первоначальная идея мин-метеоров принадлежала Аккорду. Но шард предложил её в гораздо более сложном варианте, с двумя десятками разновидностей мин, со сложной пространственной структурой их размещения, с ложными мишенями, с распределённым сетевым управлением... Безусловно, такая защита была бы совершеннее, с абстрактной точки зрения - она могла одинаково эффективно отразить как небольшую эскадрилью на любой скорости, так и целый Звёздный Разрушитель. Вот только защитники Объекта ничего подобного просто не успели бы построить! Таркин безжалостно отсёк все лишние, на его взгляд, ухищрения, заставил шард просчитать наиболее вероятный характер атаки и заказал геонозианцам быструю, дешёвую защиту конкретно от этих действий.
  Сейчас это сработало, но Аккорд помнил судьбу Лиита и совершенно не хотел её разделить. Нельзя дрессировать сверхразумное существо, как собаку!
  Можно, невозмутимо ответила память Таркина. Я много имел дело с животными, я знаю, о чём говорю. Эти ваши шарды и есть животные. Очень умные, но не разумные. У них есть фундаментальные инстинкты - провоцировать конфликт и самосовершенствоваться. Пока я даю им то и другое в избытке, они не выйдут из-под контроля. Личные заскоки твоего конкретного шарда - а усложнение всего подряд к ним относится - второстепенны в сравнении с общей целью всей стаи. Иначе они бы давным-давно перессорились и не дожили до твоей планеты.
  Почему же тогда у нас голова болит, если это второстепенно, ехидно поинтересовался Аккорд.
  Потому что головная боль - тоже второстепенный эффект. Зверь рычит, огрызается на дрессировщика, но не прыгнет, чтобы перегрызть ему глотку.
  Возможно, но такая мелкая тварь, как Таркин, не переживёт и слабенького укуса этого зверя.
  Эффект Мантона, друг мой, эффект Мантона. На этом звере очень прочный ошейник и очень крепкая цепь, не дающая им нанести даже слабый укус. Шарды не могут причинить вред своим носителям. Ваш Лиит нарушал ФУНДАМЕНТАЛЬНЫЕ принципы работы для ВСЕХ паралюдей - естественно, ошейник на звере ослаб и у Технаря оказалась кишка тонка с ним тягаться. А я общие правила соблюдаю, поэтому он только и может, что перегружать меня информацией. А я могу слать его лишние рапорты к ситхам - в затыкании слишком болтливых бюрократов у меня тоже большой опыт. На вашей Земле Бет я бы просто не получил такого шарда - ко мне бы прицепилось естественным путём что-то другое, шард Выверта, например - вот с ним бы я не совладал, пришлось бы идти на компромисс, а я ненавижу это делать. Но раз уж кто-то прицепил его ко мне искусственно - ему придётся терпеть более умелого наездника, чем он привык.
  А достаточно ли мы рискуем, чтобы соблюдать хотя бы общие правила?
  Достаточно. Если бы мины-метеоры не сработали, нас бы уже собирали по всему облаку Оорта.
  Этот конфликт произошёл по не зависящей от нас причине. Мы только защищались. Парачеловек должен сам, умышленно ставить себя в ситуации, где он выживет только благодаря применению своей силы.
  Что ж, такие риски я ему тоже обеспечу. И уже обеспечивал, кстати - когда ставил на кон всё состояние клана Таркинов в биржевой игре. И когда принял условия Вейдера относительно перемещения на Скариф. Но это не будет последний такой опыт. Работа губернатора сверхсектора достаточно опасна.
  
  К тому моменту, как развёртка новой строительной базы на Скарифе была завершена, поступили два зашифрованных сообщения с разных концов Галактики. По иронии судьбы, оба были в определённой степени связаны с потомством.
  Леди Таласса Таркин родила ему сына - полностью здорового мальчика. С родами возникли некоторые проблемы - всё же возраст уже сказывался. Но Аккорд заблаговременно нанял для сопровождения беременности лучших врачей-акушеров Галактики и заказал лучшее доступное оборудование, так что всё разрешилось благополучно для матери и ребёнка. Он пообещал навестить их в ближайшее время.
  А на планете Белкадан в секторе Далонбиан во Внешнем Кольце была развёрнута полноценная база клоноделов с цилиндрами Спаарти и квалифицированным каминоанским персоналом.
  
  - И всё-таки, мне кажется, вы ошиблись адресом, - покачал головой некто, известный на Корусканте под именем Вандолае, а также по всей Галактике под сотней других имён. - Я всего лишь мирный антрополог, не солдат, не шпион и не охотник за головами.
  - Мирный антрополог из народа ши-идо, - уточнил Аккорд, - а это кое-что значит.
  - Ну, тот факт, что вы смогли меня вычислить, показывает, что я не такой уж хороший лицедел.
  - По меркам вашего народа, возможно, да, но по меркам остальной Галактики - вы гений мимикрии. Те же клаудиты, к примеру, хотя более известны, вам даже в подмастерья не годятся. А насчёт того, как я вас вычислил, можете не переживать - у меня свои способы, и они не имеют никакого отношения к вашему актёрскому мастерству. На мой взгляд дилетанта оно безупречно.
  - Не стану отрицать, в этом отношении природа одарила нас больше, чем всех остальных известных метаморфов. Но клаудиты имеют более авантюрный склад ума, и как следствие, гораздо чаще делают карьеру в криминальном мире или в спецслужбах. Мой же народ преимущественно миролюбив, что бы ни говорили в страшных сказках об оборотнях. Нет, среди нас тоже встречаются любители острых ощущений, но их процент никогда не был велик. Подавляющее большинство ши-идо, и я в том числе, предпочтёт скорее сбежать от опасности, чем противостоять ей с помощью насилия. Вряд ли из разумного с такими наклонностями получится хороший инструктор для солдат-клонов. Я, конечно, могу принять облик Джанго Фетта, но это не наделит меня сердцем мандалорца.
  - Дело в том, господин Вандолае, что у этой партии клонов прототипом был отнюдь не Джанго Фетт. И главная проблема тут не в слове "солдаты", а в слове "клоны". У нас найдётся кому учить стрелять и пилотировать. Но только квалифицированный ксенолог-метаморф сможет научить их быть самими собой.
  
  - Вы серьёзно?! - глаза Галена Эрсо стали совсем квадратными. Он думал, что в имперской военной машине его ничего удивить не может. Сильно ошибся.
  - Более чем. Не будь я серьёзен, не обратился бы к вам сам. Послал бы какого-нибудь мелкого провокатора.
  - А вы понимаете, что будет, если я сообщу об этом вашем предложении куда следует?
  - Разве что сильно расстроится Кренник. Моя интрига направлена на пользу Империи, а не во вред ей. Да, я использую не совсем обычные методы, и не всех в них посвящаю. Но человек моего статуса может себе позволить подобные игры - это, Гален, называется "специальные операции".
  - Но ведь ни Император, ни Великий Визирь об этой вашей "специальной операции" не знают?
  - Нет. Но я и не обязан им докладывать о каждом своём шаге. Их интересует результат - и они его получат. Победителей не судят.
  - Но с чего вы взяли, что я дам вам этот результат?
  - С того, Гален, что для вас это последний шанс вернуться к жене и дочери. Галактику вы своим сопротивлением не спасёте. Объект будет построен в любом случае - несмотря на вашу... хм, забавную теорию относительно "вентиляционного прохода".
  - Это не теория, Таркин! Это факт!
  - Друг мой, вы всегда были никудышным лжецом, это даже в вашем досье от Кренника написано. Ваше "доказательство" необходимости контакта с открытым вакуумом - остроумный математический трюк, но и только. Вам следовало проделать его с суперлазером - он будет построен ещё не скоро, с ним много непонятного, и нам приходится вам доверять. Но реактор Объекта работает уже несколько лет, и у нас была возможность независимо выяснить, какими свойствами он обладает. Я поставил серию экспериментов - втайне, разумеется - и выяснил, что при определённых условиях он прекрасно работает и в полностью закрытой оболочке.
  
  Товарищ Гален, вы большой ученый,
  У вас оклад, паек, научный стаж.
  Империя взирает удрученно
  На этот идиотский саботаж.
  
  На ваши темы не жалели денег,
  Не расстреляли даже за провал,
  Супруге вашей сам директор Кренник
  Путевку в санаторий выбивал -
  
  Ну да, в лечебно-трудовой на Хоте,
  Зато бесплатно и на целый год,
  Чтоб вы могли подумать о работе,
  От повседневных отрешась забот.
  
  Чтоб чертежи спокойно брали на дом,
  Не прерываясь даже на обед,
  Чтоб поскорей имперский мирный атом
  В галактику принес тепло и свет.
  
  Борьбы за мир без жертвы не бывает -
  Взрываются планеты и горят,
  И Вейдер каждый раз переживает,
  Волнуется и душит всех подряд!
  
  Мы свой нелегкий крест несем задаром,
  А если подустанем иногда,
  то после обработки скипидаром
  Растет производительность труда.
  
  Оставьте пацифистские терзанья,
  Долой интеллигентское нытье!
  Вам, что ли, не понравилось названье?
  Дабожежмой, придумайте свое!
  
  Мы эту штуку так и так достроим,
  Но стоит ли заигрывать с судьбой?
  Когда страна прикажет быть героем,
  Героем здесь становится любой!
  
  - Хорошо, - сказал Эрсо спустя два дня.- Вы победили, Таркин. Вы получите моего клона и мою память, и даже моё сотрудничество в его обучении. Но не раньше, чем я смогу увидеть свою жену и дочь.
  - Джин вы увидите уже через три дня. С Лирой будет несколько сложнее - она не у меня, а у Кренника.
  - Мне плевать, сложнее или проще. Вы обещали - выполняйте. До этого я и пальцем для вас не шевельну. Кстати, не забывайте, что клон с моей памятью будет разделять и мои ценности. И убедить его сотрудничать будет ничуть не легче, чем меня.
  - Ну, вас-то убедить было не так трудно, как вам кажется, Эрсо. Почему вы думаете, что с ним будет сложнее?
  - Потому что меня вы шантажировали жизнями Джин и Лиры. С ним у вас такого козыря не будет, если вы выполните обещание.
  - Поверьте, Гален, у вашего клона будет мотив получше.
  
  Клоны не наследуют связь с шардом от оригиналов. Чтобы копия по умолчанию была парачеловеком, нужен гений Костепилки и Бласто - или сверхспособности Ехидны. Клоноделы Камино, при всём их искусстве, до биоТехнарей явно не дотягивали. Но клонов легко спровоцировать на триггер - даже легче, чем паралюдей второго поколения. Наличие соответствующего генокода не означает, что шард подсоединится к тебе сразу же - но означает, что он будет следить за тобой очень внимательно. Наличие оттиска памяти ещё больше повышает эту вероятность. Нужен лишь толчок. Достаточно небольшого стресса.
  Как организовать подобный стресс самому себе - Аккорд знал. Проблема в том, что клон Таркина не будет клоном Аккорда. Corona Pollentia в мозгу гранд-моффа является искусственной, насильно присоединённой структурой. Как у паралюдей Котла. У шарда Аккорда не больше поводов следить за этим клоном, чем за всеми прочими людьми на станции. Поэтому от заманчивой мысли создать собственного двойника и посадить на станцию, чтобы иметь доступ к шарду круглосуточно и круглогодично, придётся отказаться. Как минимум на время, если не навсегда.
  Зато гений Галена Эрсо будет в его полном распоряжении. Организовать ему триггер каминоанские психологи смогут, на это у них таланта хватит.
  Потому что не был Гален никаким гениальным учёным, в обычном смысле.
  Обычному учёному можно найти замену. Да, выдающиеся умы встречаются редко... но в Галактике чёртовых сто квадриллионов населения! Кренник с его ресурсами десять раз успел бы подобрать кого-то с теми же талантами в кристаллографии, но без пацифистских закидонов Эрсо. Образовательная база у Галена ровно та же самая, что у других учёных на Объекте. Но все они его не то, что обогнать - они повторить за ним не могут!
  А вот у Технарей это вполне обычная ситуация.
  Поэтому, едва получив доступ к медицинским данным Галена Эрсо, Аккорд в первую очередь проверил его состав крови и структуру мозга. Уровень мидихлориан оказался вполне обычным, даже чуть ниже среднего для людей.
  Зато в мозгу Эрсо присутствовал вполне узнаваемый контур "короны".
  
  ВЕЙДЕР-2
  
  Спокойствие.
  Таким было его первое ощущение. Глубокое, всеобъемлющее спокойствие. Исчезла боль, сопровождавшая каждое движение уже много лет, с той дурацкой битвы на Мустафаре. Исчезла пылающая ярость, не оставлявшая его ни на день со времён гибели матери. Но что самое невероятное - исчезла тёмная тень, висевшая над его душой с самого рождения (только не осознаваемая им до перехода на Тёмную Сторону).
  Присутствие его учителя. Его хозяина. Палпатина. Дарта Сидиуса.
  Невозможно. Такое ощущение могло возникнуть только в одном случае - если бы Сидиус был мёртв. Но смерть Тёмного Лорда повлекла бы за собой глубокую перестройку в Силе, которую Вейдер бы непременно почувствовал. Даже в бессознательном состоянии. Потерять учителя для ситха - это как потерять руку. Нельзя не заметить. Сейчас же...
  Он не видел ничего, не слышал ничего, не чувствовал ничего. Но для форсъюзера это имело куда меньшее значение, чем для обычного человека. Сила может компенсировать все недостатки органов чувств... Вот только Сила отказывалась откликаться на его зов.
  Она не отсутствовала. Вейдер не утратил с ней связь. Он по-прежнему ощущал её ровное течение сквозь собственное тело... вот только не мог вызвать в ней ни малейшей вибрации, не говоря уж о тех тайфунах, что порождал прежде. Как будто Сила забыла о существовании Избранного.
  Но он по-прежнему был спокоен. Просто отметил это как факт. Ни ярости, ни страха.
  Да что с ним вообще такое происходит?!
  - По приборам, друг мой, я вижу, что вы пришли в себя, - произнёс хорошо знакомый голос.
  - Таркин! Это ваших рук дело?
  Он не думал о том, как именно говорит, не чувствуя ни языка, ни губ. Просто посылал команды на голосовой синтезатор. Видимо, эту часть костюма не отключили. Потеря зрения понятна - взрыв мог повредить его глаза. Но почему нет никаких ощущений?
  - Смотря о чём вы. Взрыв корабля-носителя я не планировал. Для этого надо быть джедаем, я бы на такую глупость и под прицелом бластера не решился. То, что вы выжили - тоже не моя заслуга. Похоже, вас защищает сама Великая Сила, никак не меньше.
  - То, что со мной сейчас!
  - А вот это да, уже моя работа. Вас там изрядно порвало... в очередной раз. Не мог же я оставить вас дрейфовать в космосе в таком состоянии. Для этого тоже надо быть джедаем.
  - Прекратите издеваться, Таркин. Что вы со мной сделали?
  - Подобрал и немного подлечил. Точнее, извлёк ваш мозг и поместил в шагоход Б-Омарр...
  Вот тут даже голому мозгу стало нехорошо. Страшные легенды о монахах Б-Омарр и о том, что они по требованию Джаббы Хатта делают с его врагами и пленниками, ходили на Татуине ещё во времена его детства. ТАК искалечить ученика не осмелился даже Палпатин.
  - Вы будете умирать очень долго, Таркин, когда я до вас доберусь.
  - Не думаю, друг мой, не думаю. Полагаю, когда вы наконец до меня доберётесь, вы мне скажете "спасибо".
  - Такой наглости, Таркин, я даже среди ситхов не встречал.
  - Ох, Вейдер, вы в Ордене таким же капризным и нетерпеливым были? Вам так жалко вашего старого покалеченного тела? Сейчас, между прочим, специально для вас выращивается клонированное тело Анакина Скайуокера. Без всяких ожогов и со всеми конечностями. Технология Б-Омарр позволяет не только извлекать мозги, но и пересаживать их обратно в тела. Иммунная и анатомическая совместимость, как вы понимаете, стопроцентная, об этом заботятся лучшие клоноделы. Развитие клона целиком повторяет ваш собственный онтогенез. И кстати, всё за мой счёт.
  Вот тут он впал в некоторый ступор.
  - Вы решили заняться благотворительностью, Таркин? На вас это очень не похоже. И если уж вы решили мне помочь таким образом, какого хатта вы пробудили мой мозг в капсуле, вместо того, чтобы сразу перенести в клона?
  - Такого, друг мой, что мне кажется, у вашей специфической формы инвалидности была причина. И у этой причины было имя. Вы бы сами могли вернуть себе если не здоровое тело, то хотя бы нормальные импланты, которые не терзали бы вас при каждом движении. Ресурсов и полномочий у вас было достаточно. Но кое-кто очень не хотел, чтобы вы восстановили форму. И я думаю, мы оба знаем, о ком речь...
  Вейдер рассмеялся хриплым усталым смехом.
  - Таркин, вы собираетесь бросить вызов ИМПЕРАТОРУ?!
  - Я-то не собираюсь, хотя в Империи, по-моему, этим только ленивый не занимается. А вот вы, мой друг, насколько я знаю, были бы рады это сделать.
  - Глупец, вы понятия не имеете, с чем собираетесь связаться! Палпатин - это не какой-то там удачливый политик! Это Тёмный Лорд Ситхов! Он раздавит вас, как насекомое!
  - Я подозревал нечто подобное, но не был уверен, так что спасибо за подтверждение. Меня - да, так я и не претендую. А вот вас, друг мой, раздавить будет несколько сложнее - больно уж у вас панцирь толстый.
  - Вы хотите использовать меня в качестве оружия для своего переворота?
  - Ну... можно и так сказать. В какой-то степени.
  - В таком случае вы умнее других заговорщиков, с которыми мне приходилось иметь дело, но всё же недостаточно умны, чтобы выжить. Послушайте, Таркин, Императору не нужно сражаться со мной или с любым другим Лордом Ситхов. Ему достаточно пальцем шевельнуть, чтобы я подполз к его ногам, как пёс. Он управляет Тёмной Стороной Силы как дирижёр оркестром!
  - Было достаточно, друг мой. Было. Но сейчас условия несколько изменились. Прислушайтесь к себе. Вы ощущаете контроль Императора? Или, если на то пошло, саму Тёмную Сторону?
  - Я не... вы хотите сказать, что это тоже ваших рук дело?!
  - Не в буквальном смысле. Направлять руками потоки Силы я ещё не научился. Однако изучить некоторые закономерности её проявлений и обратить их себе на пользу... на это меня хватило и без мидихлориан. Видите ли, Вейдер, я сказал, что ваш мозг был помещён в шагоход, но я не успел сказать, где именно находится этот шагоход. Вам что-нибудь говорит такое название планеты, как "Миркр"?
  
  Он размышлял долго. Очень долго. Непозволительно долго для порывистого и импульсивного Анакина Скайуокера. Но вся его взрывная натура осталась где-то там, в покалеченном теле. Спокойствие этого места было заразительным. Вейдеру даже казалось, что подавленный полем исаламири, он начал различать такие оттенки Силы, о существовании которых даже не подозревал. Впрочем, возможно, это была просто реакция мозга на сенсорную депривацию.
  Он вспоминал своё прошлое и переоценивал его. Нет, он не "вернулся к свету", как говорят самые оптимистичные джедаи. Он просто теперь понимал неразумность некоторых своих поступков. Да, Тёмная Сторона даёт мощь в обмен на нерациональное поведение. Сохраняя полный самоконтроль, не достигнешь истинного могущества. Всё так. Даже сам повелитель Сидиус, при всём его стратегическом уме, иногда вынужден был совершать откровенные глупости, чтобы не ослабнуть. Но цена за это раскрытие предела способностей порой оказывалась слишком высока. Вероятно, именно от этого Палпатин однажды и погибнет - сорвавшись невовремя в бешенство и потеряв контроль над ситуацией.
  - Вы можете вернуть мне зрение? - спросил он на следующий день.
  - Могу, но не советовал бы, - отозвался гранд-мофф. - Видите ли, я консультировался с клоноделами и с меддроидом... после того, как определённый нерв был подсоединён к механическому импланту, его становится намного сложнее соединить с естественным нервом в клонированном органе. Не то, чтобы невозможно, просто требуется намного больше времени и мастерства нейрохирурга - как на саму операцию, так и на последующее привыкание. Условно говоря, меняется формат данных. Мы не боялись вывести ваш голос и слух на приборы шагохода, поскольку они уже и так были к имплантам подключены. А вот зрение у вас было своё, естественное, и на мой взгляд, лучше, если так оно и останется.
  - Вы собираетесь вернуть мне тело уже скоро?
  - Ориентировочно - через пять месяцев. Точная дата зависит от того, как скоро Император поверит, что вы мертвы, и перестанет вас искать.
  - Интересно, и как же вы, не владея Силой, намерены узнать, что он перестал?
  - Скажу по-другому - как только кто-то займёт возле Императора ваше место.
  - Меня невозможно заменить. Никто в Галактике не обладает моим уровнем мидихлориан. Кроме, возможно, моего клона... Да, Палпатин может заказать клонировать меня. Но клон сойдёт с ума, и по этому признаку Император поймёт, что я всё ещё жив, и возобновит поиски.
  - Не поймёт, друг мой. Поле исаламири мешает почувствовать вас не только Палпатину, но и вашим клонам, если таковые будут.
  - Верно. Но появление второго Вейдера в Галактике слишком опасно, Таркин. Этого нельзя допустить.
  - Не переживайте, друг мой. То, что этот парень будет обладать вашими способностями, совсем не означает, что он будет иметь такое же значение для Силы и судеб Галактики, как вы. Можно клонировать Анакина Скайуокера, но нельзя клонировать Избранного - он по определению существует только один. С точки зрения жизненного опыта - он всего лишь младенец. Вы сможете устранить или перевербовать его, когда понадобится, без особого труда.
  - Не слишком ли много вы претендуете на понимание воли Силы, Таркин? Джедаи за тысячи лет не смогли этого понять...
  - В том-то и дело, что я не джедай. И не ситх. Как говорил поэт на одной далёкой планете - "Лицом к лицу лица не увидать. Большое видится на расстоянье". А у криминалистов есть выражение "врёт, как очевидец". Чувствительность к Силе - замечательная вещь, но объективному восприятию она не способствует. Вы - и "светлые", и тёмные - видите то, что Великая Сила позволяет вам увидеть, лишь кусочки мозаики. С чем бы это сравнить... ну представьте, что вы решили понять механизм действия наркотиков на мозг, принимая эти самые наркотики. Но опрашивая добровольцев, принимающих наркотики, опытный врач вполне может прийти к некоторым выводам.
  - А вы, значит, возомнили себя врачом для всей Галактики?
  - Всего лишь директором больницы, друг мой. Больницы, где сто квадриллионов пациентов. Сам я тяну в лучшем случае на фельдшера. Но никто не мешает мне нанять квалифицированных врачей. В этом деле - в подборе нужных людей - у меня кое-какие таланты есть.
  - И всё равно вы безумец, Таркин. Не одержимый Силой, как мы. Просто старое доброе заурядное человеческое безумие. Мегаломания.
  - Не отрицаю. Но я полезный для ваших целей безумец. Как и вы для моих.
  - Это мы ещё посмотрим. Вы собираетесь держать меня тут почти полгода с единственным доступным каналом - голосовым?
  - Мне показалось, это время вам пригодится для планирования дальнейшей тактики и стратегии, но я мог и ошибиться. Только скажите, и я дам команду шагоходу погрузить вас в сон. На любое время или до самой пересадки.
  - Почему вы не можете вернуть мне тело прямо сейчас? Поскольку мозг этому клону не нужен, обучение тоже - его можно вырастить за любой срок, безумие ему не грозит. Переключить биовремя тоже не проблема - это дорого для больших партий, но для одного-то...
  - Вы забываете о точной подгонке анатомии для пересадки. Гены определяют не всё, многое задаётся условиями развития. Клоноделы сейчас ночей не спят, следят, чтобы каждый нерв и сосуд ложился именно так, как у оригинала. Полсантиметра в сторону - и со сращиванием возникнут проблемы.
  - Ладно, Таркин, хатт вас задави, поверю на слово. Но спать я всё равно не собираюсь, не дождётесь. Я вам надиктую список литературы - загрузите её в память шагохода в голосовой озвучке. Плюс мне понадобится дроид-коммуникатор для голосового выхода в Голонет. И дроид-механик, опять же с голосовым управлением. Хочу тут кое-что собрать, пока больше нечем заняться.
  - Доставим. Что-то ещё?
  Вейдер немного поколебался. ЭТИМ секретом делиться совершенно не хотелось. Особенно с Таркином. Но лучше Таркин, чем Сидиус.
  Он, конечно, учитывал и ту вероятность, что Таркин в данном случае всего лишь выполняет очередную провокацию по заданию Императора. И ту, что настоящий Таркин знать не знает ни о каком Миркре, а на той стороне канала - всего лишь подготовленный Имперской Разведкой голосовой актёр. И ту, что гранд-мофф искренне считает, будто ведёт против Палпатина свою игру - тогда как по факту он всего лишь марионетка, приманка на конце удочки.
  Но своё отсутствие в Силе даже сам Сидиус подделать не мог. Скрыть, размазать - да. Но не полностью отрезать ученика от себя. Даже если бы Тёмный Лорд владел такой техникой, он бы на это просто не решился.
  А если он ошибается, и Император в своём безумии действительно зашёл ТАК далеко, чтобы положить в ловушку настоящую приманку... что ж, тогда ему не помешает тоже рискнуть и сделать соответствующую ставку. Потеря ученика - ничто в сравнении с шансом избавиться от учителя.
  - Да. Есть ещё одна вещь. Примерно полгода назад у меня была миссия на Кашиике. Помимо мятежников-вуки я там нашёл беглого джедая, Кенто Марека. Он сам не представлял никакого интереса, слабак ниже среднего уровня Ордена. Даже не предоставил мне сколь-нибудь интересной битвы. Но оказалось, что у него был сын. И этот шестилетний мальчишка... У него уровень мидихлориан оказался всего на несколько сотен ниже, чем у меня, Таркин. Если он и не Избранный, то очень близок к тому. Нельзя допустить, чтобы до него добрался Палпатин.
  - Вы имеете в виду Галена Марека?
  - Да, так его звали. Я дал ему другое имя... вы его знаете?
  - Пришлось узнать. Я собирался о нём позаботиться, но Траун меня опередил.
  - Кто?!
  - Траун. Чисс по имени Митт-рау-нуруодо, капитан Звёздного Разрушителя. С синей кожей и красными глазами, если помните такого.
  - Припоминаю. Находчивая сволочь, вероятно, далеко пошёл бы. Но какое ему дело до моего ученика?!
  - Понимаете, Со Геррера как лидер мятежников для Империи был всем хорош - разрушителен, всем ненавистен, легко управляем. За исключением одного - у него не было ни малейшего шанса нанести нам сколь-нибудь значительный ущерб. Из-за этого умные люди к нему под командование не шли. То есть потенциальные враги Империи оставались формально к ней лояльными - и наносили значительно больше вреда внутренним саботажем, чем могла бы целая повстанческая армия. Императора это не устраивает. Он хочет создать настоящее Восстание. Сильное и умелое, опасное не в меньшей степени, чем Конфедерация. И в той же степени полностью контролируемое. Собрать в нём всех врагов Империи, а затем прихлопнуть их одним ударом. Трауну было поручено создать такое Восстание. Он дезертировал на своём Разрушителе, причём с минимальными потерями - почти весь экипаж был подобран либо лояльный ему лично, либо потенциально мятежный. И сейчас, насколько мне известно, уже ведёт переговоры с сенатором Мон Мотмой.
  Вейдер призадумался.
  - Да, он, вероятно, сможет. Достаточно умён и харизматичен. При этом не человек, что позволяет ему объединить всех недовольных человеческим шовинизмом Палпатина. Так значит, Император сам подсунул Старкиллера... Галена Трауну?
  - Разрешил. Траун сказал, что без собственного одарённого его Восстание получится слишком картонным. Все знали, что у Империи есть как минимум один ситх, а по факту намного больше. Кто попало тут не годился, нужен был джедай первой линии. Изначально на роль противовеса вам планировался Рам Кота. Но он пожертвовал собой, чтобы вас убить, а менять планы было уже слишком поздно. Возможно, им удастся выманить Йоду или Кеноби, но никто не может этого гарантировать, даже вы в своё время не смогли их найти. Марек был признан хорошим компромиссным вариантом.
  - Но кто станет его учителем? Я не успел дать мальчишке все нужные навыки!
  - Никто. Императору и не нужен полностью обученный сильный одарённый в Востании - он мог бы начать представлять реальную опасность. Навыков уровня юнглинга, которые у него уже есть, вполне хватит, чтобы стать живым знаменем. Всё необходимое ему подскажут призрак отца и сама Сила.
  - Этого-то и стоит бояться...
  - Полностью с вами согласен, друг мой. На мой взгляд, Император всегда недооценивал Силу как самостоятельную сущность, считая её просто послушным инструментом. Именно поэтому вы мне нужны живым и здоровым как можно быстрее, так что можете не опасаться, что я затягиваю вашу регенерацию. Пока мы на одной стороне.
  - Пока, Таркин.
  
  ТАРКИН-3
  
  Верфи Сиенара не подвели - да и не могли бы подвести, даже если бы Райт целенаправленно пытался устроить подлянку старому другу. Аккорд контролировал каждый шаг, подкармливая строительство не только деньгами, но и ценными кадрами. Кораблестроители из битов, дуросов и гивинов, финансовые инспектора из муунов и неймодианцев, следящие, чтобы ни один кредит не ушёл налево, пыточные дроиды для работы с теми, кто не сможет объяснить направление утечки. Поскольку проект был глубоко засекречен, Таркин мог не опасаться, что активное использование труда нелюдей испортит ему репутацию в шовинистической культуре высших кругов Империи. Аккорд находил такое предубеждение в высшей степени глупым. Если некие существа обладают естественными активами, редкими способностями или талантами, эти активы следует использовать!
  Спустя год после поступления заказа со стапелей сошёл "Визитёр", он же ИТ-2 - личный суперразрушитель Таркина, спроектированный Аккордом.
  Его мамой был классический линейный крейсер типа "Претор-2" - снятый с производства, но всё ещё используемый во многих флотах Империи. Корпус и внешний дизайн с характерными "ушами" - двумя стыковочными кольцами за рубкой, позволяющими присоединять крупногабаритное оборудование под нужды текущего задания, были полностью взяты от "Претора", как и размер - 4800 метров. Без специальных сканеров глубокого разрешения невозможно было определить, что вся начинка полностью изменена - "Фиат" с двигателем от "Бугатти".
  
  https://vignette.wikia.nocookie.net/starwars/images/0/0a/Pretor_mkII.jpg
  
  Папой же для своего детища Аккорд выбрал жутковатый "Покоритель" - тяжёлый крейсер Конфедерации. К этому типу принадлежала и печально известная "Недоброжелательность" генерала Гривуса, уничтоженная в своё время рыцарями Кеноби и Скайуокером. Она имела тот же размер - 4800 метров, так что адаптировать её начинку под имперский корабль не составило труда.
  
  https://vignette.wikia.nocookie.net/starwars/images/1/11/Malevolence_profile.png
  
  От "Покорителя" корабль унаследовал мощнейший реактор, заточенный под пиковые выбросы энергии, а также очень мощные гипердвигатели класса 0,75, позволявшие ему обогнать на межзвёздных расстояниях практически любое серийно выпускаемое судно. Досветовые двигатели были оставлены от "Претора", у которого они были мощнее. То же самое касалось и щита.
  Вооружение главного калибра "Претора" составляли 240 тяжёлых и 80 обычных турболазеров. Вооружение "Покорителя" - 1000 обычных. Может показаться, что "Покоритель" был в разы мощнее, однако это не так - тяжёлый турболазер, детище конца Войны Клонов, примерно равен по эффективности трём обычным, таким образом при пересчёте в стандартный калибр "Претор" нёс 800 турболазеров. Казалось бы, мощность реактора позволяла поставить ещё 200, но на "Преторе" стояли ещё 80 ионных пушек, которые, хоть и считались вспомогательным вооружением, были тоже крайне энергетически прожорливы.
  Пять батарей лёгких скорострельных лазеров Аккорд с "Покорителя" переносить не стал, хотя в принципе это было возможно. Для прикрытия всего корабля их было в любом случае недостаточно. Этот комплекс зениток имел узкую специализацию - прикрытие центральной рубки, расположенной на высоком хвостовом плавнике, от атак истребителей. Но "Претору" такая защита была просто не нужна - его рубка, в отличие от большинства Звёздных Разрушителей, имела собственное тяжёлое бронирование. Слоем транспаристали был закрыт только мостик наблюдения, где не было жизненно важных приборов или офицеров.
  Ангар остался также от "Претора" - 120 машин, 10 эскадрилий. "Покоритель" мог нести несколько больше - 144 истребителя. Но то были лёгкие и компактные "стервятники". Таркин в принципе мог бы приобрести дюжину эскадрилий таких на чёрном рынке, а уж Аккорд - тем более. Но он не хотел, чтобы его боевая техника вызывала какие-либо ассоциации с КНС.
  Поэтому авиакрыло он заказал там же, где и сам суперразрушитель - у Райта. Благо, истребители серии СИД как раз были произведением "Флотских систем Сиенара" - и весьма успешным, стоит отметить, произведением. Не в техническом, но в финансовом смысле успешным - гигантский заказ от Империи был принят и сейчас ударными темпами воплощался в жизнь. В отличие от крупных кораблей, с которыми этой компании регулярно не везло.
  Но тем не менее, когда Таркин представил ему концепцию своего СИДа, у Райта Сиенара, знавшего об истребителях всё и ещё немножко, едва не отвисла челюсть. ТАКОГО в Галактике ещё никто никогда не строил.
  - Даже если это сможет работать... Уилхуфф, ты вообще понимаешь, что стоить этот уродец будет в десять раз больше обычного тяжёлого истребителя, о лёгких я вообще молчу! А сто двадцать таких - дороже новенького ИЗРа!
  - Ну и что? - пожал плечами Таркин. - Я не собираюсь вооружать ими имперские гарнизоны по всей Галактике. Они мне нужны только здесь, на моём личном корабле. Оформи как небольшую экспериментальную группу, потом спишем, как неудачный опыт...
  - Слушай, давай я тебе построю нормальные истребители! За такую сумму я могу оснастить их щитами, гипердвигателями, ракетами, и ещё останутся деньги на лучшую авионику и двигатели в истории!
  - Непременно построишь, Райт. Обязательно. И я стану первым заказчиком, обещаю. На том же Объекте подобным элитным машинам цены не будет - кто-то же должен возглавлять атаки обычных СИДов и сбивать вражеских асов. Но повторюсь, сейчас и здесь, на "Визитёре" мне нужны именно эти, как ты называешь, "уродцы". Неужели ты совсем утратил изобретательский азарт?
  
  Третьим, неофициальным родителем "Визитёра" стал лоронарский крейсер типа "Удар" - универсальный корабль, конструкцию которого можно было бы за короткий срок изменить для выполнения конкретной задачи. Он состоял из заранее созданных модулей, которые на верфях или оборудованных для этого базах прикрепляются к остову корабля, где соединяются между собой системой шлюзов и креплений.
  
  https://i.pinimg.com/originals/27/07/3a/27073a3ec458d4b1ea2431cefa9cfb35.jpg
  
  Аккорд опёрся на тот же принцип, но пошёл гораздо дальше. Во-первых, никто раньше не рисковал применить модульную структуру к целому суперразрушителю. Во-вторых, замена модулей происходила не на специально оборудованной базе (не так много нашлось бы доков, способных обслужить пятикилометровый корабль), а прямо в открытом космосе, путём простой стыковки с использованием пары буксиров. Теоретически такое было возможно и раньше, но практическая реализация сталкивалась с таким количеством мелких проблем, поломок, опасностей, что потребовался гений Аккорда, дабы довести её до работоспособного (и боеспособного!) воплощения.
  Но Таркин не считал, что в данном случае Аккорд зря тратит время. По сути он получил три корабля в одном. Потому что каждый из подвесных модулей, крепившихся за те самые "ушки", имел размеры Звёздного Разрушителя типа "Имперский". Для двигателей "Претора" это была относительно небольшая нагрузка - он замедлялся всего на 2-4 МгСЧ (кстати, если скорость не играет роли, можно и десяток "прицепов" поставить, Аккорд добавил в конструкцию и такую возможность). Зато установить на каждый из них в зависимости от текущей задачи можно было очень много разных интересных вещей.
  Например батарею из полутора сотен тяжёлых турболазеров. Почему из полутора, если на аналогичный по размерам "Имперский" влезает неполная сотня? Потому что в подвесном модуле нет авиакрыла, которое отъедает рабочее пространство. А ещё можно поставить один турболазер, но планетарного калибра, вроде w-165 - который тот же ИЗР с одного выстрела лишит щита, а с пары - превратит в плазму. Или аналогичную по мощности ионную пушку, которая с одного выстрела его вырубит. Вроде "Планетарного защитника" v-150, или того печально знаменитого мега-орудия, что стояло на самой "Недоброжелательности".
  Или батарею мелких скорострельных лазеров вперемешку с проекторами притягивающего луча. Чтобы пилоты вражеских истребителей сами делали себе харакири, едва увидев этот вал заградительного огня. Или комплекс ракетных и торпедных шахт с очень приличным боезапасом к ним. Или дополнительные баки с тибанной на удлинённых штангах - даже если враг сумеет их взорвать, основной корабль почти не понесёт ущерба, а пока не взорвал - боезапас или запас хода практически удваивается. Или лётную палубу для дополнительного авиакрыла. Или четыре проектора гравитационного колодца - чтобы враг не удрал в гиперпространство. Или комплекс антенн для радиоэлектронной борьбы. Или мобильную лабораторию - целый летающий НИИ, способный прямо на месте дать ответы на все загадки мироздания. Или подвесную тюрьму, включающую спецкамеры для содержания джедаев и других интересных пленников.
  Разумеется, помимо чистых прицепов будут и комбинированные, сочетающие в себе несколько перечисленных функций - как сочетает их в себе обычный ИЗР. Аккорд был большим мастером в создании и применении подобных многозадачных штучек - "швейцарских ножей", как называли это на Земле Бет. Даже слишком хорошим - Таркину то и дело приходилось подавлять порывы шарда к ненужному усложнению конструкции. Но то, что проходило его внутреннюю цензуру, было хорошо и хорошо весьма. Это признавал и Сиенар.
  Всего получилось больше сотни только разных типов прицепов - разных сочетаний оборудования и оружия. Если же учесть, что Таркин каждый тип заказал в четырёх экземплярах (два рабочих и два запасных) - ничего удивительного, что в сумме они оказались раз в двадцать тяжелее самого линейного крейсера. И работать над завершением комплекта верфям предстояло ещё очень долго после того, как "Визитёр" их покинул. Однако большинство боевых задач он прекрасно мог решать уже сейчас, имея "стартовый" набор из тридцати модулей пятнадцати различных типов. Даже под руководством Трауна повстанцы не станут волшебниками и не научатся по щелчку пальцев извлекать из космического вакуума армады линкоров. А те силы, что региональные лидеры прямо сейчас готовы мятежникам предоставить, суперразрушитель порвёт, как ранкор вомп-крысу. Даже если ранкор карликовый, а линкор "карманный".
  В этом, собственно, была главная ошибка Вейдера и Лиры Блиссекс, которой он заказал флагман для своей Эскадры Смерти. Орлы мух не ловят. Для их двадцатикилометрового чудовища в Галактике попросту не будет подходящего противника. Если базу мятежников выжечь дотла двадцать раз подряд, они от этого мертвее не станут. В то же время для борьбы с противником равного класса (если предположить, что такой в Галактике когда-нибудь появится), творение Лиры, наоборот, было слишком слабым. Во всяком случае, в том виде, в каком его представлял себе Сиенар по имеющимся данным. Двенадцать эскадрилий москитного флота - да для такого гиганта это же просто смешно! Опять же, весьма приличный арсенал тяжёлого вооружения, но при этом - полное отсутствие сверхтяжёлого. Тогда как у ИТ-2 изначально была чётко определённая боевая задача - охота на повстанцев.
  Нет, он конечно мог и много чего другого - особенно с его-то арсеналом подвесных модулей. Он был пригоден и для "демонстрации флага" без кровопролития, и на большой войне оказался бы весьма полезен. И даже встретиться с бою с Объектом или с полностью укомплектованной Эскадрой Смерти Таркин предпочёл бы на нём. Именно этот корабль давал наилучшие шансы... сбежать от них нафиг.
  Но именно в полицейских акциях, в зачистке незаконных вооружённых формирований он покажет наилучшие результаты по критерию стоимость-эффективность. Не то, чтобы Таркин любил это занятие больше всех других. Да, он был довольно азартным боевиком, и ему нравилось наводить порядок в Галактике, лично стоя на мостике, сидя за штурвалом, или даже бегая по коридорам с бластером. Одно только подписание бумаг о расстрелах и конфискациях давало недостаточно адреналина. В этом он, кстати, решительно расходился с Аккордом, который любил общественный порядок, но терпеть не мог военный хаос. Как будто не понимал, что одно без другого не бывает - а ещё гений!
  Но даже у кровожадного гранд-моффа были в жизни и другие хобби, ничуть не менее значимые. Однако Император хотел от него в первую очередь именно уничтожения мятежников - так же, как от Трауна он желал создания таковых. Эстетически совершенный, полностью замкнутый, безотходный производственный цикл! Даже трупов не остаётся - взрывы квазиплазмы разносят тела на молекулы.
  
  Митт-рау-нуруодо во главе Восстания зря времени не терял. Он сумел каким-то образом отыскать и приватизировать (от слова "приватир", ага) давно потерянный автоматизированный боевой флот "Катана". Да, крейсера типа "Неустрашимый", из которых состоял этот флот, считались устаревшими ещё к началу Войны Клонов, и не могли представлять никакой угрозы для современного Звёздного Разрушителя. Поодиночке не могли. Однако численность имеет значение - пять "Неустрашимых" уже имели шанс задавить огнём одного "Имперского", а когда их выходило из гиперпространства одновременно две сотни... Очень немногие системные флоты имели в своём составе сорок Разрушителей, чтобы схватиться с ними хотя бы на равных.
  Да, на "Неустрашимых" не было истребителей - но во-первых, когда они выходили почти вплотную к цели (Траун, естественно, модернизировал компьютеры управления до послевоенных стандартов), можно было и не успеть поднять собственное авиакрыло. Во-вторых, "Неустрашимые" были сами себе фрегатами ПКО - два десятка счетверённых лазерных орудий создавали достаточно плотный заградительный огонь. Чисс также извлёк всю возможную выгоду из системы "господин-раб", которая связывала все корабли "Катаны" в единую сеть. Под его руководством канониры мятежников действовали, словно джедаи в боевой медитации, как пальцы одной руки. Они давали залпы строго одновременно, снося щиты противника огневым валом. Они поддерживали друг друга огнём ближней ПКО, так что истребителям, решившим атаковать один "Неустрашимый", приходилось иметь дело также с зенитками пяти-шести его соседей. Интеллект среднего командующего имперским гарнизоном был, по характеристике Аккорда, "где-то на уровне среднего командующего отделением Протектората", поэтому они обычно оказывались не готовы к такой огневой мощи и чёткой координации. Их квалификации, как и вооружения, хватало на то, чтобы гонять пиратов, а не противостоять полноценному боевому флоту.
  Несколько секторальных флотов были отправлены на охоту за "Катаной". У этих вполне хватало пушек, чтобы задавить Трауна в линейном бою - никакая координация бы не помогла. Но Галактика чертовски велика, и найти в ней кого-то, если он не хочет быть найденным, крайне сложно. Они устраивали засады в системах, которые, как им казалось, подвергнутся атаке следующими - Траун игнорировал эти системы, и атаковал в других, где его не ждали.
  Таркину не требовалась помощь Аккорда, чтобы понять, чего именно добивается чисс. Империя была слишком велика и инертна, чтобы "Катана" могла нанести ей реальный урон. Траун мог бы в течение сотни лет выносить по одной имперской базе в неделю... и при этом потери от его деятельности всё равно оставались бы в пределах статистической погрешности. Естественно, он сам понимал это не хуже.
  Зато он мог заставить Империю нанести себе этот ущерб самостоятельно. Если каждый имперский гарнизон будет усилен до такой степени, чтобы отразить атаку двухсот тяжёлых крейсеров, она развалится сама - от финансовой нагрузки. Естественно, на практике о размещении пятидесяти ИЗР в каждой звёздной системе не могло быть и речи. Тем не менее, некоторые не слишком умные губернаторы уже начали наращивать флоты, покупать оборонительные станции - не все, так хотя бы ключевые миры прикрыть. Гораздо больше всех повстанцев, вместе взятых, они боялись обвинения от Императора в бездействии.
  Пока, как ни странно, это играло скорее положительную роль. Больше расходов на армию и флот - это меньше трат на роскошь и больше заказов на оборонную промышленность, которые оживят бизнес. Но то пока. Да, по меркам прошлых веков Империя немыслимо богата. Но её богатство измеряется деньгами, а для содержания огромной армии крашеных бумажек недостаточно - даже если вы утопаете в них. Нужны реальные ресурсы, производственные мощности - если деньги реально не обеспечены всем этим, начинается инфляция. Чтобы своевременно конвертировать финансовое изобилие в материальное, нужно быть кем-то вроде Аккорда. Просто хороший администратор, в принципе, тоже мог с этим справиться... но только при условии, что ему изначально достался индустриально развитый сектор, активно участвующий в галактической экономике.
  В противном случае имперские кредиты обеспечивались только турболазерами, а этот вид валюты, хоть и надёжен, не слишком популярен в народе.
  Вдохновлённые таким успехом и недовольные растущим гнётом имперских чиновников, под знамёна Трауна стекались миллионы добровольцев. То, что этот гнёт - дело рук самого же Трауна, приходило в головы на удивление немногим. Нет, конечно, Империя и без Восстания не была бы белой и пушистой - но вот эти конкретные преступления были всего лишь её реакцией на новую угрозу.
  Таркина вся эта суета до поры до времени не беспокоила. Неудачи других моффов и гранд-моффов только подчёркивали его безупречное руководство и незаменимость. На Объект Траун пока не покушался, на Большую Сесвенну - тоже. Но любому гунгану было ясно, что это негласное перемирие долго не продлится. Предположим, на Объект нападать запретит Палпатин, решив, что это слишком высокая цена за создание ручного движения сопротивления. И что Траун достаточно умён, чтобы найти способ соблюдать этот запрет, оставаясь авторитетной фигурой в Восстании. Например, отбрешется тем, что не знает нынешнего расположения станции. Хотя... если ему принесут координаты на блюдечке... Нет. Всё равно нет. Траун в этом случае найдёт способ передать Императору предупреждение, и Таркин получит приказ перевести станцию со Скарифа куда-то ещё. Но вот Большая Сесвенна таким прикрытием на самом верху не обладала. Фигура Таркина слишком одиозна, слишком хорошо известна всем врагам Империи. Что бы Траун ни думал о нём лично, он будет вынужден атаковать его сверхсектор, чтобы сохранить уважение мятежников.
  Таркин занёс в свой список задач для Аккорда - после возвращения на Объект первым делом разработать план противодействия Трауну. Конечно, самым простым и разумным решением в этой ситуации было бы - не делать ничего вообще. Но во-первых, подобная мысль претила натуре Таркина, а во-вторых, как ни противно это признавать, но у него тоже было начальство, как и у всех остальных губернаторов. Палпатин, увы, не примет объяснения "Это был ваш план, так что я решил ему не мешать". Таркину вообще и знать-то не положено, что Восстание полностью срежиссировано. Это основной критерий профпригодности для любого моффа - ненавидеть мятежников искренне и от всей души. И Таркин всегда был отличником по этому предмету, за что и ходил у Императора в любимчиках. При всём своём коварстве и опыте в интригах, в некоторых вещах он был поразительно наивен. До тех пор, пока не появился Аккорд со своим шардом, который показал гранд-моффу, что Вселенная устроена несколько сложнее, чем тому казалось.
  
  Два клона Галена Эрсо достигли зрелости, и Таркин дал разрешение на их извлечение из цилиндров Спаарти. Результаты сканирования показывали, что Corona Pollentia в мозгах обоих отлично сформировалась.
  Два других клона из опытной группы оказались умными, но далеко не гениальными подростками, которых больше интересовали девушки и корабли, чем кристаллы и математика. Что ж, они получили то, что хотели - Аккорд подобрал обоим хорошие приёмные семьи, одному на Эриаду, второму на Корусканте - и забыл об их существовании. Ну, настолько, насколько Аккорд вообще мог о чём-то забывать - естественно, за ними велось наблюдение.
  В чём была разница между первой и второй группой клонов? Только в одном - первые выращивались рядом с крупными друзами кайбер-кристаллов, вторые - в космосе, где в радиусе парсека ни одного завалящего светового меча не было.
  А два клона-парачеловека приступили к работе по специальности. В полном соответствии с традицией, они получили имена с удвоенной буквой оригинала - Гаален и Галеен. Гаален был отправлен на совершенно секретную базу в скоплении чёрных дыр Пасть недалеко от Кесселя. Его возраст был остановлен на уровне пятнадцати биологических лет - в этом возрасте оригинал уже проявлял признаки гениальности. Юный мозг даже более гибок, чем у сорокалетнего мужчины. Галеен же, доведённый до сорока трёх лет и получивший полный комплект воспоминаний своего оригинала, начал работу непосредственно на Объекте, под прямым руководством прототипа. Хотя Эрсо и бесила сама идея - бежать, оставив Таркину и Креннику свою копию - возможность пообщаться с кем-то, понимающим его логику, оказалась слишком захватывающей. Увы, встречаться они могли только раз в две недели, не чаще - когда на Объекте снова будет Аккорд, он сможет организовать им почти ежедневные встречи, не вызвав подозрения Кренника.
  Таркину пришло в голову, что к вопросу обеспечения своего присутствия он, возможно, подошёл не с той стороны. Он - парачеловек - мог бы находиться на Объекте постоянно, а его клон мог бы отправиться в путешествие по Галактике. Чтобы сыграть роль прежнего Таркина, каким он был до попадания, Corona Pollentia не нужна - она, скорее, будет только мешать в этом. Кроме того, клон, не имеющий кибернетических усовершенствований, мог бы отвести от него подозрения в использовании этой порочной практики.
  Но одна только мысль, что кто-то другой будет сражаться с мятежниками, воспитывать его сына, любить красивых женщин, пить лучшие вина Галактики - а он сам будет вынужден навсегда превратиться в Аккорда, заперевшись в секретной комнате и подставив свой мозг на непрерывное изнасилование кристаллическому чудовищу - была для Таркина совершенно нестерпимой. Такую жертву ради спокойствия Галактики он принести не был готов.
  
  План, как вернуть Эрсо жену, был составлен Аккордом ещё на Объекте, но воплощать его в жизнь пришлось уже Таркину, без помощи шарда.
  Если её похитят "неизвестные наёмники", Кренник очень быстро поймёт, кто стоит за этим делом. Чтобы подменить клоном - нужен долгосрочный и многократный доступ к оригиналу, который находится в тюрьме на далёкой планете. Достаточно комфортной (Кренник не был склонен к пустому садизму), но при этом прекрасно охраняемой. Аккорд смог внедрить в её охрану своих агентов, но слишком мало, чтобы снимать слепки памяти при всём честном народе. Да и не факт, что Лира Эрсо согласилась бы на собственное клонирование.
  Налёт Партизан Со Герреры с целью освобождения его хорошей подруги, вдобавок используемой в качестве заложницы - что может быть естественнее? Эта пропагандистская атака должна была принести Партизанам несколько очков популярности и повысить их шансы в негласном противостоянии с Трауном. А то они из-за деятельности чисса совсем могли остаться не у дел.
  Необычным было то, что операция полностью удалась. Тюремный корабль прекрасно охранялся, уничтожить его превосходящей огневой мощью ещё было можно, но вот извлечь пленницу живой... Ничего сложного, если план атаки подготовлен Аккордом.
  
  Как говорили классики, нет таких крепостей, которые не взял бы осёл, груженный золотом. В данном случае - дроид-курьер с пачкой кредиток. Многие охранники были бы рады сдать заключённых и своих подельников в обмен на безбедную старость. Одна проблема - все прекрасно знали, что Партизаны Со Герреры пленных не берут. Поэтому идиотов, желающих с ними сотрудничать, даже среди имперского персонала, с его средним интеллектом чуть выше уровня тумбочки, находилось немного. А если бы Партизаны проявили несвойственное им ранее милосердие и пощадили хотя бы предателя, не говоря уж о всей команде корабля, это выглядело бы слишком подозрительно.
  Конечно, можно было убедить предателя, что он работает не на Партизан, а на совсем другую группировку. Тот же Траун, например, перебежчиков ценил. Когда купленный агент получит свой бластерный заряд, поняв напоследок, какого дурака свалял, это будет справедливо - как говорят те же классики, "награда, достойная предателя". Но Таркину претила мысль о том, чтобы сдать на смерть ещё полторы тысячи охранников и членов экипажа, которые честно исполняли свой долг перед Империей. А память Аккорда ехидно спросила - "Если предатель заслуживает смерти, то чего же заслуживает тот, кто пользуется услугами предателя?".
  Переучивать Партизан на более щадящие методы работы было поздно - Таркин сам их вырастил такими отморозками. Приходилось работать с тем, что есть.
  Примерно за две недели до нападения, на том же корабле, который перевозил Лиру, побывал пленный джедай, схваченный Инквизиторием. Нет, с джедаем ничего не случилось, и с кораблём тоже - взявшие его агенты своё дело знали и ошибок при конвоировании не допускали. Джедай же был относительно слабый, не чета всяким Кеноби и Скайуокерам. Но на время перевозки в соответствии со стандартным протоколом безопасности, все охранники были заменены дроидами, как и значительная часть экипажа. Дроиды, во-первых, невосприимчимы к типичному джедайскому воздействию на разум (Сила позволяет воздействовать и на их восприятие и мышление, но это намного сложнее), а во-вторых, не имеют привычки болтать о том, что видели (если, конечно, это правильные имперские дроиды, у повстанцев встречаются очень даже болтливые модели). После завершения миссии по доставке джедая их должны были заменить обратно на живых тюремщиков, но не успели - Партизаны нанесли свой удар.
  
  - Командующий Геррера.
  - Адмирал Тренч. Меньше всего ожидал вас здесь увидеть.
  - Ну уж вы-то могли бы знать, что слухи о моей смерти часто оказывались преувеличены.
  - И каждый раз вы становились всё меньше пауком, и всё больше машиной, - хмыкнул Со Геррера. - Я смотрю, покойный Скайуокер всё же смог довести это дело до логического завершения.
  Существо на экране уже не принадлежало к народу харчей - не в большей степени, чем генерал Гривус был калишцем. Всё тело было целиком заменено протезами, даже угрожающие хелицеры - из металла. Шесть глаз-фотоэлементов подсвечены кроваво-красными лазерами. Только живой мозг Тренча продолжал строить зловещие планы где-то там, внутри стальной скорлупы. Точнее, дюраниевой - не столь прочной, как дюрасталь, но зато значительно более лёгкой.
  - Не пытайтесь меня разозлить, Геррера. Вы мне нравитесь не больше, чем я вам, я бы с удовольствием разрезал вас на кусочки. Но мы с вами сейчас в одной лодке, так что забудьте на время о вашей войне с Конфедерацией. Её больше нет. А Империя - есть.
  - В этом вы, к сожалению, правы, - вздохнул лидер Партизан. - По крайней мере, мы разделяем одни и те же чувства в отношении друг друга. И чем, интересно, вы можете мне помочь в борьбе с Империей? Под вашим началом больше нет флота...
  - По меркам Конфедерации - нет. По вашим меркам, Со, у меня гигантский флот. Вы знаете о тех силах, которые собрал покойный Рам Кота для атаки на Вейдера? Все эти корабли - за исключением одного "Барышника", который в том бою взорвался - сейчас под моим командованием.
  Вот тут хладнокровие опытному мятежнику изменило.
  - Каким образом, Тренч?! Вы явно не та фигура, чтобы Восстание доверило вам хотя бы канонерку!
  Киборг насмешливо заскрежетал механическими хелицерами.
  - Как моральный авторитет я для них, конечно, ноль, как и вы. Только мы с вами понимаем силу страха, Геррера. Поэтому нам выгодно сотрудничать, как бы мы ни хотели убить друг друга. Эти чистоплюи никогда не смогут сломить Империю, даже с этим новеньким чиссом. Мы с вами - сможем. Что касается кораблей... Помимо силы убеждения есть ещё сила доступа. Старые коды управления Конфедерации, Геррера. У меня их ещё много осталось. Корабли сепаратистов были очень сильно автоматизированы, их нельзя так просто взять и перевести на ручное управление. Почти любая операция требует цифрового подтверждения - и я единственный уцелевший офицер достаточно высокого ранга, чтобы это подтверждение дать. Да, корабли добыл не я - это сделал Рам Кота по каким-то своим каналам, которые я сейчас пытаюсь вскрыть. Но только благодаря мне он смог привести их в движение! И когда флот бежал от имперской крепости, потеряв своего вождя - я просто забрал его обратно.
  - И почему же вы пошли предлагать свои услуги мне, а не Трауну? Только из-за сходства в методах?
  - Не говорите глупостей, Геррера. В нашем положении не до сентиментальностей. При чиссе я был бы никем, пешкой в его планах. А в вашей бандитской вольнице я смогу сохранить определённый вес и независимость. Я не собираюсь указывать вам, как проводить теракты на земле, и жду того же от вас в космических сражениях. Мне виднее, как сохранить мои корабли - в отличие от Трауна, пополнить их запас я смогу ещё очень не скоро.
  Геррера глубоко задумался. Все сомнения читались на его лице крупным планом. Сотрудничество с недобитым военным преступником Конфедерации, которую он ненавидел всеми фибрами души... Вряд ли можно придумать что-то отвратительнее, чем этот раздувшийся паучара.
  Но - флот уровня секторального... Собственные космические силы Партизан были ограничены одним транспортником, несколькими канонерками и парой десятков истребителей. Поэтому работали они в основном на планетах. Двести крейсеров и Разрушитель Трауна были просто недостижимой мечтой.
  - У вас есть и базы снабжения? Мы не сможем обеспечить расходниками и техобслуживанием флот таких размеров.
  - Кое-что осталось ещё с Войны Клонов. Остальное добудем в бою.
  
  Кодированный сигнал, абсолютно бессмысленный для любого, кроме Таркина и Аккорда, пронёсся по Голонету. Означал этот сигнал - "Внедрение прошло успешно". Настоящий адмирал Тренч был мёртв уже семь лет - последний удар Анакина всё-таки покончил с ним, несмотря на легендарную живучесть сепаратиста. В кибернетическом теле находился мозг не Тренча, и даже не харча вообще. Им управлял Джиал Акбар - раб из народа мон-каламари, ранее принадлежавший Таркину. Киборгизация стала ценой, которую он согласился уплатить за свободу. Воевать с Империей он будет абсолютно искренне, тактический талант у земноводного как минимум не ниже, чем у самого Тренча. Манеру общения погибшего паука он выучил менее чем за три месяца - даже другие харчи не заметят подмены, в крайнем случае спишут небольшое изменение манер на киборгизацию. В конце концов, Дарт Вейдер тоже вёл себя совсем не так, как Анакин Скайуокер, а генерал Гривус не был похож на Кимаена джай Шилала. Для людей же и вовсе все харчи на одно лицо.
  Личную лояльность Акбара Таркину обеспечивали два фактора. Один от Таркина - некоторое смягчение условий оккупации планеты Дак, родины мон-каламари вообще и Акбара в частности. Естественно, если бы киборг пожелал предать своего нанимателя, этот мягкий контроль немедленно сменился бы гнётом хуже прежнего. Второй метод контроля был уже от Аккорда - как само тело Акбара-Тренча, так и все корабли его флота были просто битком набиты многофункциональными ловушками, каждую из которых по отдельности ещё в принципе можно было взломать или обойти, но все вместе - нереально.
  
  Около года назад, планируя налёт на тюремный корабль, Со Геррера намеревался использовать истребители. Тип "Ликтор", к которому принадлежит это судно, несёт сорок турболазеров, что позволяет ему уверенно противостоять даже тяжёлому крейсеру - однако на нём нет ни зениток, ни авиакрыла, так что налёт москитного флота может создать ему проблемы, если рядом нет эскортного авианосца.
  Но при наличии линейного крейсера типа "Предусмотрительность" то же самое реализуется намного дешевле и безопаснее.
  "Устрашающий", новый флагман Тренча, вышел из прыжка почти вплотную к тюремному кораблю. Естественно, на него тут же обрушился турболазерный огонь. При более-менее долгой перестрелке "Ликтор" имел шанс на победу - его турболазерный огонь был лишь немного слабее, но щит при этом намного крепче.
  Однако Акбар не собирался вступать в честную дуэль - он понимал, что на борту уже начат просчёт гиперпрыжка в безопасное место.
  Конечно, если бы даже "Ликтор" успел прыгнуть, это бы его не спасло - его система навигации была взломана дроидом-хакером, и прыжок привёл бы его прямо в объятия флота "Катана". Но Акбар не хотел уступать Трауну честь спасения пленников.
  Поэтому сто две ионных торпеды корабельного калибра ударили в борт имперского звездолёта спустя десять секунд после начала боя. Мощный разряд тока вывел из строя не только бортовую электронику, но и большинство дроидов. И тут же к обездвиженному противнику устремились десантные шаттлы с боевыми дроидами и Партизанами.
  Тем не менее, послать сигнал "Мы атакованы" по гиперсвязи имперцы успели. Поэтому искать немногочисленный живой экипаж в лабиринтах внутренних помещений "Ликтора", чтобы перестрелять его, у Партизан просто не было времени. Действовать требовалось как можно быстрее, пока не подошло подкрепление. Они взломали камеры, перегнали пленников на шаттлы, не отделяя уголовников от политических, и отчалили - буквально за полминуты до того, как из прыжка начали выходить имперские крейсера.
  Даже некоторых заключённых не успели вытащить - только процентов шестьдесят успешно спасли. Но среди этих пяти тысяч беглецов была Лира Эрсо - об этом Со Геррера позаботился лично.
  
  Таркин опоздал.
  Позже, анализируя предпосылки этой битвы, её ход и результаты, он пришёл к выводу, что допустил лишь одну ошибку - ту самую, о которой предупреждал Вейдер. А именно - радикально недооценил степень влияния Палпатина на подвластных ему людей. Он неявно оценивал Трауна как полевого командира, который руководствуется собственной логикой и выгодой. На нынешнем этапе кампании Трауну и Восстанию в целом было совершенно невыгодно атаковать Эриаду. Столицу сектора защищает весьма солидный флот: шесть "Имперских", восемнадцать "Побед", четыре "Венатора". Плюс две боевых станции в противоположных точках низкой экваториальной орбиты. Плюс два планетарных турболазера на полюсах. Плюс полсотни башенных турболазерных орудий в каждом полушарии. Плюс батарея скорострельных лазеров объектовой обороны в каждом космопорту. Всего этого было недостаточно, чтобы победить флот "Катана" - но с избытком хватало, чтобы заставить его держаться подальше. При нападении на Эриаду он бы хоть и победил, но понёс слишком большие потери - от половины до трёх четвертей всех "Неустрашимых", в зависимости от того, как пойдёт бой.
  И это при условии, что не подоспеет подкрепление из соседних систем. Шестьдесят "Побед" охраняли соседние миры, но были готовы сорваться на защиту столицы в любой момент. Если они будут подходить по очереди, малыми группами, у Трауна ещё есть шанс их по очереди и перемолоть, хотя даже в этом, самом оптимальном для него случае, у него к концу боя останется лишь полтора десятка "Неустрашимых". Но если они все выпрыгнут одновременно или с небольшим интервалом, тем более - до того, как будет уничтожен собственный флот системы, роли поменяются. В этом случае тотальное истребление ожидает именно силы нападающих, а имперские потери останутся в пределах нормы.
  Понимал ли это Траун? Безусловно, но Император его мнения не спрашивал. Палпатину как раз нужны были высокие потери среди мятежников, а как убедить их пойти на это самоубийство - пусть чисс сам думает, он умный. Однако ослабление Восстания вовсе не было основной целью. С точки зрения Императора, это был всего лишь мелкий приятный побочный эффект. В первую очередь от рук мятежников должны были погибнуть жена и сын Таркина (самого губернатора в это время в системе не было). Ярость и жажда мести сделают гранд-моффа более управляемым, так же как потеря первого сына семь лет назад. А то он в последнее время стал что-то слишком уж бодрым и независимым - надо бы вернуть его к прежнему уровню отчаяния...
  С прежним Таркином этот опробованный метод вполне мог сработать ещё раз. Сейчас он скорее всего привёл бы к тому, что первой целью для достроенного Объекта стал бы императорский дворец на Корусканте.
  
  По меркам современного флота "Неустрашимые" обладали пусть и не впечатляющей, но вполне приличной огневой мощью. То же самое касалось их брони и щитов. В чём они критически уступали кораблям последних поколений, так это в скорости. 13 МгСЧ - это гизкам на смех, даже Объект и то выдавал больше. Поэтому Траун не стал вводить их в гравитационный колодец, где все недостатки конструкции проявились бы особо ярко. На досвете более шустрые Звёздные Разрушители растерзали бы их без особого труда.
  Вместо этого чисс разделил свой флот на двадцать групп по десять кораблей, которые разместил с равными интервалами у гиперграницы планеты. Турболазерный ливень вынудил защитников включить планетарный щит. Планета стала неуязвима, но не могла вести ответный огонь - щит блокировал и её собственные орудия. Флот Разрушителей остался наедине с "Катаной".
  Было понятно, что если он пойдёт на перехват одной или нескольких групп, они подпустят его к себе, а затем прыгнут в гиперпространство в последний момент. А в это время другие группы с противоположной стороны планеты беспрепятственно начнут прорыв к её поверхности. Никто не знал, как и чем Траун будет преодолевать планетарный щит, но мало кто сомневался, что какой-то способ это сделать у него есть. И не за недели, как обычно в таких случаях, а за часы. Командующий обороной Эриаду решил не поддаваться на провокацию. Он приказал кораблям вертеться на низкой орбите, поближе к станциям и к планетарному щиту, чтобы иметь возможность перехватить выпад с любого направления. Ему не требовалось особо геройствовать - нужно было всего лишь с минимальным риском дождаться прихода подкреплений. Вот только у Таркина возникло мерзкое ощущение, что синекожий провокатор этого от них и добивался.
  Как только ситуация на тактическом планшете стабилизировалась, гранд-мофф немедленно приказал навигаторам прыгать в систему Эриаду. "Визитёр" должен был прибыть туда буквально на пару минут позже, чем последняя эскадра "Побед".
  Находясь в гиперпространстве, невозможно ни принимать, ни отправлять полноценные голограммы или изображения. Однако, если у вас достаточно большой и мощный корабль (где-то от мили в длину и выше), то можно обмениваться голосовыми и текстовыми сообщениями на гиперволнах. Поэтому даже во время прыжка Таркин не был полностью отрезан от событий в родной системе - он получал краткие отчёты о ходе сражения от своих людей.
  И отчёты эти его совершенно не радовали.
  
  Как только Траун убедился, что флот Империи надёжно заперся в глубине гравитационной тени и не намерен из неё вылезать, он дал приказ на прыжок своим новым кораблям, которые ожидали в четверти светового года.
  Четыре корабля были имперцам прекрасно знакомы - у них самих таких звездолётов более чем хватало. Это были "Аккламаторы" времён Войны Клонов. Четыре других, однако, выглядели странно и непривычно - изогнутые конструкции, похожие на головы неизвестных морских существ.
  Первыми начали действовать неизвестные пришельцы. Они запустили истребители. Много истребителей. До ситха много истребителей. Добрых две тысячи аппаратов незнакомой конструкции, похожих на двухметровые пирамидки. Следом "Аккламаторы" выпустили к планете торпеды.
  Нет, у Империи всё ещё оставался численный перевес. У неё столько же машин несли одни только "Венаторы". А если добавить к ним 72 эскадрильи, которые базировались на "Имперских" и "Победах", то это давало преимущество почти в полтора раза. Так что защитники всё ещё чувствовали себя достаточно спокойно и уверенно. Противник выпустил свои истребители как-то непривычно быстро, видимо, у него были какие-то продвинутые катапульты. Но учитывая расстояние, это не имело особого значения. У них была полная возможность поднять свои авиакрылья в штатном порядке.
  Однако истребители Трауна не собирались проверять мастерство имперских асов в догфайте. Вместо этого они выстроились в защитные порядки вокруг торпед, выпущенных "Аккламаторами", собираясь проводить их до самой поверхности планеты.
  - Сбейте эти торпеды! - заорал Таркин по дальней связи, поняв, что происходит. - Сбейте любой ценой! Огонь из всего, что есть!
  Но сказать было куда легче, чем сделать. Огонь корабельных тяжёлых турболазеров попадал куда угодно, но не в торпеды, активно маневрирующие непредсказуемыми зигзагами с ускорением в пару тысяч g. Пока сгустки квазиплазмы до них долетали, они успевали по пять раз сменить курс. Лёгким истребителям было просто нечем их поразить - торпеды несли собственные щиты солидной мощности, прилегающие к корпусу слишком плотно, чтобы поднырнуть под них. А бомбардировщики, которых у защитников системы оказалось не так уж много, бездарно гибли при попытке к ним прорваться под координированным огнём сотен "пирамидок". На то, чтобы разыграть классическую схему прорыва москитной обороны - лёгкие истребители связывают врага боем, пока тяжёлые прорываются к цели и наносят удар - у имперцев просто не хватило времени. Пока подняли авиакрылья, пока те вышли на курс перехвата, пока изучили особенности противника - торпеды достигли цели. То есть планетарного щита.
  Таркину оставалось только сжимать челюсти, слушая панические рапорты. Он-то прекрасно всё понял, сразу, как только противник дал залп.
  Это были не "Аккламаторы-1", которые обычно имеются в виду, когда речь идёт об этом типе кораблей. Траун где-то достал "Аккламаторы-2". Если первая модель представляла собой БДК (большие десантные корабли), предназначенные в первую очередь для доставки войск и их огневой поддержки, то вторая... Это были осадные звездолёты. Узкоспециализированные суда, имевшие единственное назначение - штурмовка хорошо защищённых планет.
  С них сняли почти все десантируемые войска и больше половины вооружения. Всё освобождённое пространство заняли всего две торпедные установки... но зато какие! Эти торпеды сами имели размер приличного звездолёта, несли прочную броню и тяжёлые дефлекторные щиты, системы РЭБ, но это всё было второстепенно. Основной "секрет" заключался в боеголовках. Громадный заряд нергона-14, бустированный термоядерной бомбой мощностью в шестьсот гигатонн. Пучок ультрарелятивистских протонов (хотя какой там пучок, хороший такой ливень!) пронизывал щит, как бумагу.
  Нет, щит от этого не падал. Парой сотен таких торпед его, пожалуй, можно было сбить совсем. Но у жителей планеты хватало проблем и от одной-единственной. Когда небо у тебя над головой превращается в сплошной огненный шторм (протоны, влетая в атмосферу, тормозятся и порождают ливень вторичных частиц) - как-то мало радости, что какие-то вояки в защищённых бункерах живы и здоровы. Радиус поражённой зоны, в которой сгорает вся незащищённая органика, составляет около шестисот километров. Технике тоже приходится несладко - мощная магнитная буря выжигает практически всю электронику.
  Но Траун не собирался устраивать огненный террор, чтобы вынудить Эриаду сдаться (как делали порой "Аккламаторы-2" с особо упрямыми сепаратистскими планетами во времена Войны Клонов). Во-первых, у него просто не было времени, чтобы предъявлять такие ультиматумы и ждать их выполнения. Во-вторых, он понимал, что Таласса Таркин и её ребёнок находятся не просто в бункере, а в самом защищённом бункере на планете, и ради них гранд-мофф не колеблясь пожертвует всеми остальными жителями планеты.
  Его план был тоньше.
  Первые две торпеды взорвались точно над планетарным генератором щита. Щит в этом месте ослаб от быстрой утечки энергии - требовалось около секунды, чтобы потенциальный барьер восстановился. И третья торпеда, вместе с четвёртой, смогла прорвать его - обе сильно затормозились, но не остановились. Они даже не разбили себе носы - благодаря собственным щитам, тяжёлой носовой броне и мощным компенсаторам перегрузок.
  Мультигигатонный взрыв превратил генератор (а также примерно десять тысяч квадратных километров поверхности вокруг него) в один гигантский кратер. Щит исчез. Путь к планете был открыт.
  
  Вся Эриаду оказалась совершенно голой перед флотом Трауна, и первые турболазерные импульсы покинули орудия "Неустрашимых" ещё раньше, чем торпеды достигли своей цели. Двухсот тяжёлых крейсеров вполне хватило бы, чтобы устроить планете "Базу Дельта Ноль" - под этим кодом в имперских войсках проходила жутковатая команда на полное выжигание органических соединений на всей поверхности планеты. Но это не было целью Восстания.
  Чисс был аккуратен. Он старался минимизировать потери среди гражданского населения, и это ему удалось. Обстрел был целиком сосредоточен на промышленных районах - заводах и шахтах Эриаду. Подверглись удару также космопорты и военные базы.
  Проблема была в том, что заводы и шахты тут были практически везде. Если Корускант был планетой-городом, то Эриаду правильнее было назвать планетой-промзоной. Ради повышения производственной мощи хозяева планеты пожертвовали практически всем остальным - экологией, сельским хозяйством, рекреационными возможностями. Почти все поселения на ней строились по принципу моногорода - вокруг какого-нибудь конкретного предприятия. Шахтёры жили возле своих шахт, рабочие - возле своих заводов, персонал космопортов - возле посадочных полей. Браки заключались в своём кругу, с коллегами с тех же заводов. Их дети шли в школы при этих заводах, а затем в ПТУ, где учились на рабочих этих же заводов.
  Поэтому ударить только по промышленности, не задев мирное население, было кое-как возможно на других планетах - но абсолютно нереально на Эриаду. Да, планы Аккорда должны были многое изменить здесь. Но они были рассчитаны на пять лет, а некоторые элементы - даже на десять. Если бы атака случилась год назад, потери от уничтожения инфраструктуры составили бы не менее пяти миллиардов. Если бы через четыре года - они бы не превысили десяти миллионов человек. Сейчас они бы составили примерно полтора миллиарда.
  Но импульсы, выпущенные с "Неустрашимых", ударили только по турболазерным установкам и батареям, уничтожая лишь то, что могло вести с планеты ответный огонь. Причём ударили хирургически точно - разлёт квазиплазмы был ничтожен, уже в пятидесяти метрах от точки попадания мог выжить человек.
  И сразу после этого заговорили чуть ли не все приёмники на поверхности планеты:
  - Говорит адмирал Траун, Альянс за восстановление Республики. Прошу всех выслушать очень внимательно, так как от этого зависят ваши жизни. Губернатор Таркин, вы меня слышите? Нашей целью является промышленность Эриаду, используемая вами в преступных целях. Мы готовы уничтожить её любой ценой, даже если это повлечёт большие потери человеческих жизней. Однако, поскольку особое расположение инфраструктурных объектов на Эриаду затрудняет отделение мирных объектов от военных и военного назначения, я предлагаю вам компромисс. Я готов передать вам список целей, выбранных для уничтожения, и предоставить двенадцать стандартных часов для их эвакуации. Однако взамен я тоже кое-что у вас попрошу. Отзовите "Победы", которые сейчас идут к Эриаду. Вы знаете, что они вам не помогут. Если они выйдут из прыжка на расстоянии менее половины светового года от планеты, я нанесу массированный удар немедленно и отступлю в гиперпространство. Эти двенадцать часов нужны не мне, Таркин. Я своё и так получу. Они нужны вашему народу.
  "Ага, как же", - мысленно хмыкнул гранд-мофф. Он прекрасно понимал смысл манёвра с переговорами. Чисс был не только хорошим тактиком, но и психологом. Он знал характер Уилхуффа в частности и клана Таркинов в целом. Он понимал, что они никогда не пойдут на переговоры с террористами и не дадут врагам Империи и Сесвенны ни малейших поблажек. А значит, гибель полутора миллиардов под турболазерным огнём окажется на их совести - во всяком случае, в глазах общественности. С повстанцев же будет снята не только вина за эту бомбардировку, но и в комплекте с ней - за предшествующую. За ракетный удар, в котором погибло почти тридцать миллионов человек. В конце концов, это были сопутствующие потери, а не намеренный удар по гражданским.
  - Дайте мне прямую линию на передатчики планеты, - приказал он.
  
  - Предводитель мятежников, называющий себя Трауном. С тобой говорит гранд-мофф Уилхуфф Таркин. Ты, конечно, можешь разбомбить планетарную индустрию, если хочешь. Это для экономики сверхсектора будет неприятно, но не смертельно - менее трёх процентов от общих производственных мощностей, которые я восстановлю за полгода. Но я могу предложить тебе кое-что получше. Я знаю, что ты пришёл за мной. Вся Эриаду для Империи - а значит и для тебя - менее ценна, чем одна моя жизнь. Но ты допустил ошибку - меня на Эриаду сейчас нет. Я нахожусь на борту линейного крейсера, который на максимальной скорости идёт сейчас в эту систему. Если ты воздержишься от бомбардировки до моего появления, я отзову "Победы". Сразимся один на один - весь твой флот против единственного моего корабля. Это твой шанс нанести настоящий, а не показательный вред Империи.
  Теперь уже в репутационной ловушке оказался Траун. У него было три варианта действий - и все три одинаково неприятных.
  Разбомбить Эриаду в шлак, не исключая и бункер Таркинов, где скрывается Таласса с ребёнком, и уйти? Одобрят повстанцы, одобрит Император, но не поймёт население Галактики, в глазах которого чисс навсегда останется мясником похуже Со Герреры.
  Нанести точечный удар по бункеру Таркинов? Одобрит Император, поймёт население Галактики, но совсем не одобрят повстанцы, которые увидят, что их кинули в почти безнадёжную бойню ради личной мести гранд-моффу, а не для нанесения чувствительного вреда Империи.
  Принять вызов Таркина и не бомбить Эриаду вообще? Одобрят повстанцы, поймёт население Галактики, но совсем не одобрит такого финта Император, который дал вполне чёткие указания - Таркин должен семью потерять.
  И всё же чисс выбрал третий вариант. Потому что легче найти способ оправдаться перед Палпатином за провал текущего, сиюминутного задания, чем всей долгосрочной миссии по созданию Восстания. Его не затем внедряли к мятежникам, чтобы убить одну женщину и одного ребёнка. В этого "крота" вложена масса ресурсов, и Император не так глуп, чтобы пожертвовать ими из-за одной ошибки. Ну и кроме того, если Лорд Ситхов уже настолько спятил, что аргументы по поводу долгосрочных планов его не удержат - при сохранении как общественной поддержки, так и симпатий в Восстании у Митт-рау-нуруодо всегда оставался путь отступления - стать "честным мятежником" и начать воевать с Императором уже всерьёз.
  Ну и наконец, если он победит в предстоящем сражении, то сможет достичь сразу трёх целей - и Таркина уничтожить, и Эриаду разбомбить без больших человеческих жертв (ведь эвакуация уже идёт), и семью его прихлопнуть мимоходом, вмазав по бункеру. В Восстании его после этого на руках носить будут.
  Да, конечно, Император и при таком раскладе будет недоволен. С мёртвым Таркином ему будет совершенно наплевать на Талассу - она всего лишь инструмент влияния, сама по себе никакой ценности не имеет и никакой опасности не представляет. Но формально его задание будет выполнено - он ведь не объяснял Трауну, ЗАЧЕМ конкретно нужно убрать эту парочку. В мире Аккорда это называли "Итальянской забастовкой", а в мире Таркина - "Забастовкой дроидов" - саботаж полученных приказов путём строжайшего, дословного их выполнения. Очень даже в стиле Трауна.
  Но такой большой подарок чиссу Таркин делать не собирался.
  
  "Визитёр" сейчас нёс два "прицепа". Сверхтяжёлую ионную пушку и огневой модуль на 120 тяжёлых и 120 обычных турболазеров (15 батарей по 8 стволов каждого типа). Таким образом, совокупный "вес" его носового турболазерного залпа был примерно равен тридцати двум "Неустрашимым". Очень неплохо... только их-то две сотни. Плюс личный "Имперский" Трауна, плюс четыре "Аккламатора-2", плюс "Морды", как он прозвал корабли неизвестной конструкции.
  Если они будут подходить по одному или небольшими группами, "Визитёр" их преспокойно разжуёт без особого труда. Но Траун не такой дурак, чтобы не суметь сконцентрировать залп. Сразу после появления линейного крейсера он начал стягивать свои силы в ударный кулак.
  Конечно, ходовые недоразумения на "Неустрашимых" не шли ни в какое сравнение с мощными двигателями "Визитёра", которые выдавали 60 МгСЧ на крейсерском ходу и 80 на форсаже. Таркин мог бы бегать от них сколько угодно, но если он будет уклоняться от боя слишком долго, Траун может заявить, что гранд-мофф не соблюдает договорённость, тянет время вместо сражения. И тогда на Эриаду опять же прольётся турболазерный ливень.
  - Полный вперёд, - скомандовал он. - Начать зарядку ионной мегапушки.
  Идея была предельно проста - настолько, что Аккорд бы от неё повесился. На полной скорости прорваться сквозь вражеский строй, ударить по флагману Трауна сверхтяжёлым ионным зарядом, обстрелять обездвиженный Разрушитель концентрированным турболазерным огнём почти в упор, протаранить, если после обстрела что-то ещё останется - и уйти раньше, чем ответный огонь "Катаны" полностью снесёт щиты.
  Конечно, тот, кто после гибели Трауна примет командование, всё равно может отдать приказ о бомбардировке. С этим риском приходилось мириться. Но этот новый командующий с высокой вероятностью не будет двойным агентом - а значит, не будет знать о тайном приказе Императора. А бомбардировку по принципу "на кого Сила пошлёт" - бункер Таркинов выдержит, у него собственный купольный щит и мощная броня под толстым слоем камня.
  Корабли "Катаны" начали перестраиваться, чтобы преградить "Визитёру" путь, но слишком медленно. Он уже включил форсаж и на полном ходу шёл в атаку. "Пирамидки" поспешно поднимались из гравитационного колодца, но вряд ли они успеют к самому интересному. Да если и успеют, мало что смогут сделать. Судя по их габаритам и записям столкновений с имперским москитным флотом, это были типичные лёгкие истребители. Дредноут им повредить нечем.
  Дали залп "Аккламаторы". Двенадцать тяжёлых торпед устремились на перехват линейного крейсера. Двенадцать - а не восемь!
  "Хитёр, подлец", - губы Таркина искривились в усмешке. Используя сходство силуэтов и системы РЭБ, Траун заставил защитников планеты думать, что у него четыре "Аккламатора-2". На самом деле "двоек" было всего две. Ещё два корабля были "Аккламаторами-1". Их торпеды были самыми обычными противокорабельными торпедами, и не могли представлять никакой опасности для планетарного щита! Но они оттянули на себя часть огня флота защитников. Не то, чтобы это сыграло решающую роль - скорее всего, и четыре торпеды сделали бы своё дело. Но шансы на успешное попадание заметно увеличило.
  "Визитёру", однако, хватит любой из них, хоть противокорабельной, хоть противопланетной.
  - Распределить огонь, - процедил гранд-мофф.
  У торпед хорошие щиты, да. Но залп тяжёлых турболазеров почти в упор должен их преодолеть.
  Ослепительная вспышка - и все экраны погасли. Траун вычислил, а может быть понял на чистой интуиции, на какой дистанции "Визитёр" готовится сбить торпеды - и подорвал их за секунду до этого. Да, это существенно ослабило полученную суперразрушителем "дозу". Не шестьсот гигатонн ультрарелятивистских протонов от каждой, а где-то по тридцать. Остальные прошли мимо. Но это всего лишь означало, что вместо полного испарения у корабля "только" сорвало наружные слои обшивки, выжгло все сенсоры и орудия. О щитах даже вспоминать смешно - их просто больше не было. По иронии судьбы, двигатели продолжали работать - они находились в корме и не получили своей дозы, их прикрыл весь остальной корпус. Слепой, обгоревший, беззащитный "Визитёр" продолжал чёрным призраком идти на врага.
  
  - Гранд-мофф, вам необходимо эвакуироваться, опасность слишком велика! Ваш челнок готов.
  Таркин заскрежетал зубами от ярости. Он понимал, что адьютант абсолютно прав. Его жизнь ценнее одного корабля, пусть и очень хорошего. Оставаясь здесь, он ничем и никому не поможет, кроме своей гордости. Будь на его месте Аккорд, он бы уже драпанул во все лопатки. И правильно бы сделал.
  "Но я не Аккорд. Не Аккорд!"
  Он положил руку на пульт перед собой. Перед глазами тут же развернулась таблица повреждений. Технология связи "мозг-компьютер" ещё не настолько развилась в этой галактике, чтобы он мог управлять звездолётом, как собственным телом, чувствуя его. Но производительность хорошего, индивидуально настроенного датапада его импланты вполне обеспечивали. И даже больше, учитывая, что цифровая сеть "Визитёра" проектировалась Аккордом. А у этого парня настоящий талант не только в создании ловушек, но и в разработке УДОБНЫХ вещей. Потому что удобство, комфорт - яркое проявление гармоничности.
  И то же самое касалось всей конструкции суперразрушителя. Аккорд предусмотрел практически всё. Даже такой крайне маловероятный вариант, как взрыв противопланетной протонной торпеды перед носом. Не то, чтобы "Визитёр" сохранил после этого полную боеспособность. Но кое-что он ещё мог.
  Например, прыгнуть в гиперпространство. Сверхсветовые двигатели были так же полностью исправны, как и досветовые. И даже Император вряд ли осудил бы Таркина, если бы он решил прыгнуть прочь в такой ситуации.
  Но он бы не простил сам себя.
  
  ЛИН-1
  
  Погрузившись в глубокую медитацию, тёмный джедай Арден Лин сидела, скрестив ноги, на мостике "Химеры" - флагмана адмирала Трауна, Звёздного Разрушителя типа "Имперский". Ей здесь было совершенно не место по любым понятиям, но вряд ли кто-то, даже сам Траун, осмелился бы указывать выходцу из прошлого, где ей следует сидеть. Никого не трогает - и на том спасибо. За последние недели повстанцы успели познакомиться с бешеным нравом дамочки и предпочитали не задевать её без крайней необходимости.
  Она не была помощником Трауна, советником, консультантом или чем-то таким. И уж тем более не была его подчинённой в каком бы то ни было смысле. Она вообще не относилась к Восстанию. Она просто пришла и сказала, что будет здесь - и кто не согласен, может попытаться её прогнать, но отмывать со стен то, что от них останется, она не будет. До рукоприкладства во всех смыслах этого слова не дошло - Митт-рау-нуруодо, руководствуясь какими-то своими соображениями, разрешил ей остаться, и даже выделил каюту и рацион. Не то, чтобы она сильно нуждалась в его разрешении, конечно, но так было проще.
  Пожалуй, это было самое наглое внедрение агента во враждебную фракцию за двадцать пять тысячелетий. Вероятно, именно поэтому оно и сработало. Никто не мог поверить, что человек Императора может вести себя настолько безрассудно и так явно выделяться. Арден даже не скрывала, что владеет Силой, причём пользуется Тёмной Стороной. Не скрывала она и того, что провела в спячке 250 веков, и является, вероятно, старейшим живым существом в Галактике. Эта история была попросту чересчур абсурдной, чтобы сойти за легенду для внедрения. Ни у кого в Имперской Разведке не хватило бы фантазии на такое. А значит, либо эта девица сошла с ума, либо всё, что она говорит - чистая правда.
  И ведь действительно правда. К ИР, ИББ и Инквизиторию она в самом деле не имела ни малейшего отношения. Она действительно не испытывала к нынешним адептам Силы - что джедаям, что этим новомодным "ситхам" - ничего, кроме презрения. Она действительно убила одного Инквизитора и тяжело ранила другого. И самое невероятное - она действительно родилась в Эпоху экспансии, которая для нынешних разумных является невероятно древней историей.
  Она скрыла от новых "друзей" лишь небольшой период своей жизни. Между тем драматичным пробуждением на Иркалле и появлением на борту "Химеры". Когда она проходила обучение на Руку Императора под личным руководством самого Палпатина.
  Забавно - пока другим одарённым кандидатам приходилось изучать в основном боевые навыки и познавать суть Силы, Арден зубрила в основном историю и физику, точно нерадивая школьница, прогулявшая всю четверть. В бою она если и не превосходила современных мастеров, то как минимум стоила их - искусство боя с применением Силы за пролетевшие века неоднократно взлетало на невообразимые в её время высоты и столь же неоднократно деградировало до примитивного мечемашества. Причём сейчас было если и не самое дно цикла, то ближе к нему, чем к вершинам. Да и современная философия была не намного интереснее того, что изучали в её время - джедаи неоднократно выкорчёвывали наследие ситхов и наоборот, так что многое оказалось утерянным (последняя чистка данных вместе с носителями этих данных была совсем недавно - меньше десяти лет назад, и в общем-то до сих пор не закончилась). Так что большинство нынешних одарённых было самоучками, которые могли представлять опасность только в одном случае - если их поддержит Великая Сила.
  А вот с технологиями всё было далеко не так грустно. Они не деградировали - они просто развивались кошмарно медленно. Арден была уверена, что за двадцать пять тысяч лет её потомки как минимум достигнут уровня Небожителей, станут бессмертными, научатся двигать звёзды и создавать жизнь на планетах. Увы, вслед за Ксендором она переоценила человеческую натуру. Но тем не менее, за время, пока она спала, кое-что всё же было придумано.
  И Траун был большим мастером в использовании этого "кое-чего". Лин то и дело приходилось максимально расширять восприятие, чтобы понять смысл тех или иных манёвров, и вычленить из них те, которые могли представлять опасность для "Химеры". Гибель повстанцев её совершенно не волновала, но самой испариться из-за ошибки чисса как-то не хотелось.
  Поэтому она уже дважды подавала голос, указывая на самые явные (для неё) угрозы - и оба раза это помогло значительно снизить потери. Хотя по-настоящему спасти корабль не получилось ещё ни разу - оба раза Траун заявлял, что эти риски он планировал, и потери даже в худшем случае остались бы приемлемыми. Причём в Силе чувствовалось, что он не врёт, не пытается задним числом прикрыть свои ошибки. Тем не менее, после этих двух эпизодов Арден стали доверять чуть больше. В принципе, они могли ей довериться хоть полностью - опасность для них бы не стала от этого ни больше, ни меньше. Рука Императора была здесь не для того, чтобы устраивать диверсии или вызнавать тайны Восстания (какие у них там тайны, смех один). Её единственная задача - контролировать Трауна и устранить его, если он чересчур заиграется в мятежника. Остальных она и пальцем не тронет... если, конечно, они не будут настолько глупы, чтобы мешать ей.
  Так же, как для них Арден - тень из прошлого, для неё все эти люди - видения из будущего. Она вполне отдавала себе отчёт, что не принимает всерьёз ни их проблемы, ни их борьбу. Всё это до сих пор казалось ей какой-то странной игрой, театральной постановкой на тему борьбы света и тьмы. Не с самым лучшим драматургом, стоит отметить. Да что там люди - даже собственная рука казалась нереальной. Для людей Империи она была реликвией древности - последние дроиды типа "Джаггернаут" были списаны четыре тысячелетия назад. Для Лин же это был шедевр технологий далёкого будущего - она состояла из сплавов, неведомых в её время, она содержала в себе системы управления и вооружения, неведомые в её время, и она была присоединена к телу имплантами, неведомыми в её время. Сама мысль о том, чтобы присоединить к телу человека руку дроида вместо специализированного протеза казалась абсурдной. Будто люди и машины - это просто конструкторы от одной компании, которые можно пересобирать по своему усмотрению. Нет, Арден прекрасно понимала, что Сидиус выбрал именно такой материал для замены, чтобы поиздеваться над ней. Как и в случае с Вейдером. Она видела современные протезы - совершенные, практически неотличимые от живой плоти. Ни внешне, ни функционально. Но Император хотел, чтобы она выглядела именно так - уродливо и пугающе. Вполне понятный бытовой садизм. Но вот то, что современная наука такое издевательство позволила...
  Единственным, что по-настоящему имело значение, было обещание Сидиуса вернуть ей Ксендора. Если её возлюбленный воскреснет, вместе с ним оживёт и этот нелепый мир. Если нет - она присоединится к нему в Хаосе, как шла за ним при жизни. Прежняя Арден, та, которой она была до своего сна, непременно заинтересовалась бы маленьким учеником Трауна - в этом ребёнке ощущался огромный потенциал, он ещё не был испорчен современными учениями. Из него можно было создать наследника, настоящего мастера, подобного Ксендору, а может и лучше. Но сейчас ей это было безразлично. Потеря любимого человека не сломала её, потеря армии не сломала, но потеря всего мира... это слишком для одного человека.
  
  Повреждённый, но не уничтоженный суперразрушитель Таркина продолжал идти на них, и Траун скомандовал отход. Он был уверен, что сумеет уничтожить этого монстра раньше, чем тот выйдет на дистанцию тарана. Но эта уверенность не сделала его безрассудным, в отличие от многих военачальников, которых знала Лин. Он предпочитал лишний раз перестраховаться - и в этом мастер его полностью поддерживала. Тем более, что она продолжала ощущать в гигантском корабле не изжитую до конца угрозу.
  Две противопланетных торпеды и восемь противокорабельных устремились навстречу подбитому звездолёту. Траун вынужден был позволить им существенно отстать от первой пары, поскольку взрыв вывел бы из строя их же в первую очередь.
  Но в этот момент из нижнего ангара "Визитёра" градом высыпались истребители. Очень странные истребители - как по внешнему виду, так и по ощущениям в Силе. Плоские пластины, к которым с боков прилепили по два шарика.
  
  https://vignette.wikia.nocookie.net/starwars/images/9/95/TIE-M1_XWA.jpg
  
  Арден уже привыкла к безумным дизайнам кораблей этой эпохи, но здесь было что-то совершенно непонятное даже для её привычного взгляда. Вон, и Траун заинтересовался, приказал увеличить изображение.
  - Они беспилотные, - тихо сказала тёмный джедай, поняв, что же её так смущало в этих штуках. - В них нет живых существ, если не считать микробов.
  - Вот оно что, - лицо чисса осталось невозмутимым, но глаза азартно загорелись. - Таркин решил повторить опыты Конфедерации? Прекрасно, посмотрим...
  Он притормозил противопланетные торпеды, как более ценные, и вывел вперёд противокорабельные. Этих в погребах больше, ими можно при необходимости пожертвовать. В том числе и для расчистки дороги.
  - Я слышала, вы большой мастер борьбы с беспилотниками при помощи помех и взлома управления, адмирал, - заметила Лин. Раз уж вышла из медитации, она была не против немного поболтать. - Не хотите попробовать тут что-то подобное?
  - Системы РЭБ, которые есть на торпедах, бесполезны против этих машин, - снисходительно пояснил Траун. - Это ведь не просто беспилотники, это беспилотники серии СИД...
  Пару секунд Лин пыталась понять, какое отношение имеют сдвоенные ионные двигатели к помехам и взлому. Затем вспомнила, что ей начитывали и показывали во время курсов пилотирования. Ну да, конечно.
  
  Самая характерная черта СИД-истребителей - большие чёрные панели по бокам кабины. СИД-линейные из-за них ещё обзывают "колёсниками". Впервые увидев эти штуки, Арден подумала, что они, вероятно, играют ту же роль, что и шлемы с непрозрачными забралами у джедаев. То есть ослепляют начинающего пилота, чтобы тот больше полагался на чувство Силы и меньше - на свои глаза и уши, которые могут подводить. Но когда она узнала, что такой кораблик выдают не только ей, но и миллионам выпускников лётных академий по всей Галактике, подавляющее большинство из которых не имеет ни малейшей чувствительности к Силе, у неё глаза на лоб полезли. Зачем Империи нужны миллионы смертников? Пилот без бокового обзора - это без вариантов покойник в первом же вылете! Она-то может вести и такой корабль, но другие?!
  Потом она надела лётный костюм и острое недоумение сменилось более мягким. Шлем пилота СИДа предоставляет так называемую "расширенную реальность", позволяя смотреть сквозь панели так, как будто их нет - когда пилот поворачивает голову вправо или влево, на его очки передаётся изображение с боковых камер. Хорошо, это может работать - ещё одна новинка технологий будущего, способных в некоторых аспектах потягаться с самой Силой. Но зачем создавать самим себе трудности, а потом их героически преодолевать? Это же всё равно, что секс в гамаке!
  И только когда она вслед за шлемом активировала связь с диспетчером, недоумение рассеялось вовсе.
  В разных военных учебниках эти панели называют то солнечными батареями, то радиаторами. Не то, чтобы ошибочно. Они могут выполнять обе эти роли. Если у вас закончилась тибанна в баках, вы можете повернуть истребитель боком к солнцу, часок подзарядить накопители, а потом поползти к базовому кораблю. И не сгореть от перегрева - конечно, о прежних манёврах на тысячи стандартных сил тяжести мечтать не приходится, но тепло от ускорения в пару-тройку g они успешно в космос сбросят.
  Но лучше с этим не морочиться, а просто позвать на помощь. И уже через пять минут рядом с вами материализуется буксир, спасательный катер или даже любимый и родной корабль-носитель. Даже если он уже успел прыгнуть в другую систему.
  Потому что в первую очередь эти громоздкие неуклюжие панели были антеннами. Да не простыми, а антеннами гиперсвязи! Рабочими органами подпространственного трансивера AE-35. Они позволяли СИДам общаться с базой без задержек светового барьера, сквозь любые препятствия, и при этом оставаться практически неуязвимыми для помех. Электромагнитных помех, во всяком случае. Мощный гипершторм мог их заблокировать, но если вы не в Глубоком Ядре, то вероятность нарваться на такой шторм близка к нулю. Кроме того, для них можно сгенерировать искусственные помехи - при помощи гипердвигателя или гиперрадара. Но на ракетах, летящих сейчас к "Визитёру", ни первого, ни второго и в помине не было.
  
  - Хотите сказать, на торпеде вообще нет гиперсвязи и она управляется по обычному радио? - недоверчиво уточнила Арден.
  Это бы выглядело, мягко говоря, странно, если бы на шестиметровый истребитель такой коммуникатор влез, а на противопланетную торпеду, у которой только диаметр метров сто - не влез.
  - Связь там, конечно, есть, - подтвердил Траун, и Арден остро захотелось сломать ему шею - через Силу она ощутила явное удовлетворение чисса - "ты оказалась не такой дубиной, как я боялся". - Но она оптимизирована, чтобы её не смогли взломать, а не под то, чтобы взламывать других. Я мог бы включить коммуникатор на передачу белого шума, но во-первых, это сработает, только когда истребители окажутся значительно ближе к торпеде, чем к своему базовому кораблю. А во-вторых, даст им прекрасную возможность наводиться на торпеду с большой дистанции, не приближаясь для штурмовки - по показаниям гиперрадара. Я не собираюсь предоставлять им такой удобный маячок.
  Ах да. Штурмовка. Корабли в эту эпоху должны были сближаться на дистанцию визуальной видимости, чтобы вступить в бой. Как для бластерной перестрелки - из-за малой скорости полёта сгустков квазиплазмы, так и для пуска торпед - из-за крайне развитых систем РЭБ.
  Значит, истребители Таркина должны будут подойти почти вплотную к торпеде, чтобы обстрелять её - и в этот момент адмирал включит белый шум, который отрежет их от базового корабля. Правда, это их не остановит, но сделает значительно более тупыми. Вряд ли Таркин рискнул ставить на эти штуки продвинутые дроидные мозги - опасно давать боевым машинам слишком много самостоятельности.
  Орудий на торпеде нет, так что отстреливаться она не может - полагается в этом на истребители сопровождения, которых сейчас тоже нет. У неё есть только пассивная оборона - РЭБ, толстая броня и щиты. И конечно, постоянное маневрирование.
  - Возврат торпед, - неожиданно скомандовал чисс. - Их оборону мы не прорвём, так что не будем тратить дорогой боеприпас.
  - Выполняю, - отозвался оператор. - ПКТ тоже отзывать?
  - Нет, их у нас много, можно частью пожертвовать. Пусть Таркин покажет, на что способен.
  Отметки противопланетных торпед легли на обратный курс. Арден уже ничего не понимала.
  Сблизившись с ближайшей противокорабельной, истребители дали первые залпы. К удивлению Лин, она увидела вспышки активированных динамических щитов.
  - Разве порог пассивного щита на ПКТ так низок, что лазерные пушки истребителей могут его пробить? - удивилась Лин.
  - Лазерные пушки - не могут, - покачал головой чисс. - Но на этих машинах стоят не лазерные пушки, а турболазеры. Видите толстый ствол справа?
  Тёмный джедай присвистнула.
  - И часто у вас турболазеры на истребители ставят? Мне казалось, это такие здоровенные башни размером с целое здание...
  - Первый раз такое вижу, - покачал головой Траун. - Весьма значительный прогресс в миниатюризации. Но это не повод терять торпеды.
  
  Щит представляет собой по сути отдельную мини-вселенную - зону пространства, в которой изменены физические законы и/или некоторые константы. Как именно изменены - ну, в простейшем щите банально немного поднимается нулевой уровень энергии. Если считать энергию обычного вакуума "уровнем моря", то щит - это плато, которое над ней поднимается. Энергия всех частиц и взаимодействий внутри щита тоже поднимается на ту же величину.
  Но вот на границе двух "миров" наблюдаются весьма интересные эффекты. Физические законы стремятся минимизировать поверхность контакта, поэтому возникает нечто вроде "поверхностного натяжения", которое заставляет поверхность щита сворачиваться в шар. На поверхности этого шара возникают сразу два потенциальных порога. Во-первых, нужна энергия на деформацию границы поля, на придание ей формы, отличной от идеального шара (формы прохода для этой частицы). Во-вторых - для того, чтобы частица могла существовать на "плато" - внутри "вселенной" с повышенным нулевым уровнем. Любая частица, обладающая энергией ниже суммы этих двух порогов, отскакивает от щита (квант поля - отражается). Эффект аналогичен абсолютно упругому столкновению. Частица, обладающая энергией выше этой суммы, теряет часть скорости (квант претерпевает красное смещение).
  Если же частица движется изнутри щита, то энергию на деформацию границы ей всё равно нужно иметь, а вот разность потенциалов, наоборот, придаст ей дополнительную энергию. Один порог теперь работает за неё, а второй - против, так что при должной балансировке уровней энергии сумма воздействий будет нулевой - исходящие частицы попросту ничего не заметят, пройдут сквозь щит, как будто его нет.
  Недостатков у такого щита-"плато" тоже полно. Во-первых, при умножении требуемой высоты "плато" на объём, который нам предлагается защитить - всех корабельных энергетиков и реактористов дружно хватает инфаркт. Во-вторых, сколь-нибудь защищённый объект внутри него будет абсолютно слеп, так как энергия фотонов, передающих изображения, как правило значительно ниже потенциального барьера. По той же причине он не сможет слышать звуки и принимать радиоволны. Можно, конечно, установить потенциальный барьер в районе двух-трёх электронвольт. Технически ничего не мешает, но от кого и от чего такой "щит" в принципе будет защищать? Ну и в-третьих, такая "мелочь", что от нулевых колебаний вакуума зависит тонкая структура материи. Внутри самых слабых щитов "сварятся" белки, внутри слабых поползут химические свойства элементов, а под сильными материя вообще превратиться в кварковую кашу. С учётом всего этого сплошные щиты встречаются преимущественно в лабораториях, и почти не применяются на практике.
  Чтобы получить настоящий дефлекторный щит, мы берём два генератора изменения пространства, и вкладываем их поля друг в друга. Как матрёшки. Первый, с радиусом воздействия на пару сантиметров больше - повышает нулевой уровень энергии. Второй, на пару сантиметров меньше - наоборот, понижает его. До прежнего, принятого, так сказать, в большом космосе.
  В итоге внутри щита образуются абсолютно те же условия, что и снаружи. И только в тонкой прослойке разности между радиусами - в полой сфере с толщиной оболочки в считанные сантиметры, или даже микроны, если угодно - нулевая энергия по-прежнему очень высока. Не плато, а кратер с тонкими стенками. Отдельным частицам в принципе разницы нет - высота потенциального барьера осталась той же. Какая разница альпинисту, что по ту сторону горы - спуск или плоскогорье? Сложность восхождения от этого ни на йоту не меняется.
  Зато для нас, макрообъектов, разница очень и очень существенна. Для начала перечислим выгоды. Во-первых, упали затраты на создание щита. Порядков так на восемь-девять, если у нас толщина в микроны, а размер - в километры. Во-вторых, мы теперь спокойно можем открывать в щите "бойницы" - как для стрельбы сквозь них, так и для того, чтобы подглядеть, в кого, собственно, стреляем. В-третьих, подглядеть сквозь щит стало можно и без открытия "бойниц" - волны, длина которых больше толщины щита, через него частенько туннелируют. У "плато" такой радости нет, там слишком велика ширина запрещённой зоны. А толщину щита мы можем изменить одним поворотом регулятора, расширяя и уменьшая внутренний "пузырь". Хотим - пускаем к себе только совсем безобидные радиоволны, а хотим - и для видимого света его прозрачным сделаем. Но злобному рентгену к нам в любом случае хода нет. Правда, ещё более злобная гамма может щит пронзить насквозь, но это уже совсем другой разговор.
  Не обошлось и без минусов, конечно же. Если очень энергичная частица всё-таки пронзила такой щит, то "скатываясь" с обратной стороны потенциального склона, она вернёт себе всю ту энергию, которую потратила на "подъём". Ну, почти всю. Энергия, потраченная на двойной прорыв "плёнки поверхностного натяжения" на обеих сторонах щита, потеряна необратимо. Как только дыра в щите схлопнется и он восстановит минимальную поверхность, эта потеря будет высвобождена в виде вторичного излучения. Но частица-нарушительница к тому времени будет уже далеко, и ей от этого ни холодно ни жарко.
  Чем выше нулевая энергия внутри щита (точнее, её разность с нулевой энергией вакуума вокруг), тем выше и "поверхностное натяжение". Казалось бы, нам ведь именно этого и надо? Накачивай щит, пока топлива хватит? Установи потенциальный барьер в пару сотен гигаэлектронвольт, огради его почти столь же прочными плёнками границ - и наслаждайся полной неуязвимостью?
  Фига с два, господа хорошие. Не надо быть слишком жадными. Расход энергии на создание щита пропорционален ЧЕТВЁРТОЙ СТЕПЕНИ высоты потенциального барьера. Даже Звёздные Разрушители, аннигилирующие гиперматерию тоннами, не могут себе позволить забираться слишком высоко на эту гору.
  Поэтому у большинства существующих моделей высота, как правило, не превышает сотен электронвольт для гражданских судов и тысяч - для военных. Это так называемый "статический" щит, иначе пассивный - тот, с которым вы летаете по космосу, который включаете при сходе со стапелей и выключаете только на стоянке (и то не всегда, стоянки тоже разные бывают). Чтобы уберечь корабль от типичных космических неприятностей, типа микрометеоритов или солнечных вспышек, его вполне достаточно. Прохождение сквозь радиационный пояс планеты с таким щитом уже может доставить вам проблем... вернее, могло бы, если бы вы летели в космос на тонкостенной жестянке, а не на нормальном звездолёте, закованном в полметра дюрастали.
  Но вот когда у вас под самым бортом взрывают атомную бомбу - ваш статический щит внезапно оказывается тонким, как бумажный листок. Броня, конечно, все виды ионизирующей радиации исправно поглощает, сколько бы там ни было электронвольт. Но сама она при этом как-то слишком неприятно греется - столкновение тут ближе к абсолютно неупругому.
  - А можно потенциальный барьер повыше, но не везде, а в одном месте? - спросили военные.
  - Можно! - бодро ответили учёные и протянули руки (манипуляторы, клешни, щупальца) за новыми грантами.
  - Можно! - столь же бодро ответил щит, когда учёные переадресовали этот вопрос ему. И протянул трубопроводы и энергокабели за дополнительным топливом.
  Так появилась вторая разновидность щита - так называемый "динамический", иначе активный. Они выстреливаются как плоские волны из эмиттеров на поверхности корабля, пробегают до поверхности статического щита и поглощаются им. На несколько секунд или даже доли секунды потенциальный барьер подскакивает в сотни раз - до мегаэлектронвольт. Даже турболазер не может пробить такое временное укрепление. Проблема в том, что энергию оно, в отличие от статического щита, жрало как не в себя. Метровая "заплатка" потребляет на своё создание столько же энергии, сколько целый корабль.
  Да, часть затраченной энергии возвращается обратно через поле статического щита - но только часть. Потому что за время пробега эта волна успевает поизлучать в окружающее пространство. Чем быстрее пробег, тем меньше потери, но тем точнее надо угадать с моментом генерации щита.
  Есть два способа поразить цель, прикрытую таким щитом. Самый очевидный - ударить частицами с энергией около гигаэлектронвольта (плюс-минус порядок). Изначально для этой цели использовались компактные ускорители частиц (ну как компактные, на канонерку влезали). Вот только, пробил ты щит, а дальше что? Полная энергия пучка ничтожна, броню он разве что на пару градусов разогреет.
  Потом появились протонные торпеды - ускоритель частиц, доставленный ионным двигателем прямо к вашему порогу. Тут уже была как высокая энергия отдельных протонов, так и высокое количество оных. В прожигании щитов протонным торпедам до сих пор нет равных.
  Развитием протонной торпеды стали дисрапторы - ручное оружие на нергоне-14 и его аналогах, выстреливавшее мощный заряд релятивистских протонов. Щитов такие пушки вообще не замечали, но даже в вакууме из-за расходимости протонов дальнобойность у них была низкая, а уж в атмосфере - вообще никакая.
  Но большинство оружейников исходило из принципа "умный в гору не пойдёт, умный гору обойдёт". Зачем пытаться пробить потенциальный барьер в пиковом значении? Вполне достаточно, чтобы энергии частиц хватало на статический щит. Подержите цель под горячим душем - и "через час враги, рыдая, прибегут сдаваться в плен", потому что постоянная перезарядка динамического щита сожрёт у них всё топливо. Главное, чтобы до этого не прибежали сдаваться вы сами - ваши орудия ведь тоже топливо жрут.
  Проблема в том, что один кэВ - это около десяти миллионов градусов. Да, квазиплазма излучает избыток энергии в гиперпространство, так что самого стрелка не поджарит, но тем не менее, она ИЗЛУЧАЕТ. Пропорционально всё той же четвёртой степени (разработчики щитов злорадно хихикают, физики пожимают плечами - это распространённая зависимость в квантовой механике) от температуры. То есть остывать такой сгусток будет не быстро, а очень быстро - если поверхность сгустка принять за один квадратный метр, то при нагреве до десяти кэВ он будет излучать что-то порядка 10^24 ватт. А много ли это? Да как вам сказать, всего лишь порядка петатонны тротилового эквивалента в секунду. Естественно, никакой петатонны в нём нет и близко, так что остынет он за считанные микросекунды. И на дистанции, отличной от "приставить пистолет к затылку" - основная часть энергии пойдёт на бессмысленный нагрев гиперпространства. А для стрельбы в упор у нас уже есть дисрапторы, они даже более эффективны.
  Увеличить скорость перегретого сгустка, чтобы он не успел остыть? Где-то в глубоком космосе - пожалуйста, сколько угодно. Внутри гравитационного колодца - ситха с два. Сопротивление среды не позволит. Потому что квазиплазма - это гиперматерия, и её скорость тоже измеряется в МгСЧ.
  Проблему решили первые турболазеры (от латинского turbo - вихрь, вращение). За счёт силы Лоренца частицы направляются по кольцевой траектории, перпендикулярной вектору движения сгустка. Их взаимная скорость при этом невелика, количество столкновений минимально (за счёт гипергеометрии - близко к нулю, так как у них больше пространства на движение, чем в трёхмерности) - а значит и излучение будет только синхротронным - значительно слабее теплового. А магнитное поле также работает в качестве щита от встречных заряженных ГР-частиц - отклоняя их так, что они либо огибают кольцо, либо проходят сквозь его центр, но не врезаются в поток и не рассинхронизируют его.
  Турболазерный импульс состоит из пары сотен таких тороидальных "вихрей", нанизанных на общую ось, с противоположными направлениями вращения, но направленными в одну сторону током и магнитным моментом - протоны вращаются по часовой стрелке, электроны - против. Когда передние кольца сталкиваются со щитом, идущие следом "налетают" на них, как вагоны при резкой остановке поезда, и движущиеся в противоположных направлениях частицы сталкиваются. Получается коллайдер в миниатюре, который порождает ливень вторичных частиц - и вот эти частицы как раз пронзают щит. Если же импульс подходит к щиту не строго перпендикулярно поверхности, а под углом, то каждое кольцо врезается в него отдельно, как циркулярная пила, и пробивает уже энергией первичных частиц.
  Таким образом турболазер от лазера или бластера отличается не столько мощностью (хотя обычно да, но тяжёлая бластерная пушка вполне может сравниться с лёгким турболазером), сколько температурой выстрела.
  Следующим шагом стал тяжёлый турболазер. Опять же - он обычно мощнее своего младшего родственника, но принципиальная разница не в этом. Тяжёлый турболазер обладает собственным реактором гиперматерии. Лёгкие и средние модели получают энергию по кабелям. Таким образом, необходимую температуру заряда можно получить либо за счёт зарядки от главного корабельного реактора, либо за счёт аннигиляции части тибанны же. Во втором случае можно получить хоть скорострельность пулемёта, но тибанна у вас очень быстро закончится, так как расход газа на выстрел возрастает (теоретически - процентов на пятнадцать, на практике - на порядок, поскольку КПД перехода от аннигиляции к закрутке частиц в "вихрь" далеко не стопроцентный). В первом же - значительная экономия боеприпаса, но заряжать каждый выстрел приходится больше минуты, поскольку проводимость кабелей ограничена. Естественно, общий расход гиперматерии при этом не меняется, E=mC^2 на кривой козе не объедешь. Но та гиперматерия, что "горит" в реакторе - намного дешевле, чем тибанна, поскольку она не добывается из природных источников, а синтезируется прямо на борту корабля. Кстати, на перезарядку щита идёт именно она, тибанну на это дело жечь будут только в крайнем случае.
  
  - Но на сколько там хватит бластерного газа? Ведь турболазер должен жрать его в огромных количествах?
  - По моим расчётам, выстрелов на двадцать, плюс-минус пять, - подтвердил чисс. - Но даже одного выстрела хватит, чтобы задействовать активный щит, а у противокорабельной торпеды не так много топлива - конкретно у этой модели на пятьдесят локальных экранов. Играть с частотой генерации щита она тоже не может, мозгов не хватает. Так что два истребителя такого типа вполне могут её сбить.
  - А если отключить динамический щит, положившись только на статический? - продолжала допытываться Лин.
  - Тогда они начнут стрелять сквозь него. Сплошной очередью, в одно место - вполне хватит, чтобы прожечь броню и достать до реактора.
  Но Траун тоже был не без сюрпризов. Когда на первой торпеде запас топлива подошёл к концу, он активировал детонацию. Взрыв уничтожил все три "уродца", что выполняли штурмовку. Пилоты не погибли, за отсутствием таковых, но...
  Математика была вполне банальна. У Трауна 112 противокорабельных торпед (и это только на "Аккламаторах-2", без учёта "единичек"). У Таркина - 120 истребителей. При размене три к одному он легко достигнет повреждённого звездолёта.
  Но в этот момент Лин почувствовала новую, незнакомую угрозу. Её жизнь резко оказалась в опасности, причём самое мерзкое - она понятия не имела, чем это вызвано. Она не чувствовала вектора атаки, не ощущала агрессивных намерений от кого бы то ни было.
  - Отметки в тылу, гиперпереход, дистанция четыреста кликов, быстро при... - начал было оператор сенсорного комплекса, но не успел закончить рапорт.
  Мощные взрывы сотрясли "Химеру" от кормы до носа. На несколько секунд погас свет, затем включились резервные генераторы.
  Лин молчала. Ситуация была не та, чтобы донимать капитана корабля вопросами. Что это, хатт его задави, было, она успеет расспросить позже. Она просто собралась в комок, готовая действовать - бежать или атаковать, как только обозначится видимый противник.
  - Повреждения? - спокойно спросил Траун, причём у джедая возникло впечатление, что вопрос он задаёт лишь для порядка.
  - Потеряны кормовые дефлекторы, орудия, сенсоры, основные двигатели. Разгерметизация в сотне с лишним отсеков. Сильное радиационное заражение.
  - Реактор?
  - Повреждён, но работает. Насколько повреждён - техники сейчас выясняют. Перебиты многие кабели энергоснабжения, в частности, ведущий к нашей рубке.
  - Человеческие потери?
  - По предварительным оценкам - восемь тысяч раненых, пять тысяч убитых.
  - Гипердвигатель?
  - Сам генератор исправен, как и компенсаторы, но перебит кабель, связывающий с навигационным компьютером. Сейчас пытаемся починить.
  - Активируйте ремонтный протокол 16-81. Связь исправна?
  - Досветовая - да. Связь на гиперволнах отсутствует, не хватает мощности. Гиперрадар сдох по той же причине.
  Арден криво усмехнулась. У Силы определённо есть ирония. Они сейчас почти в том же положении, в какое поставили недавно "Визитёра" - разве что им вогнали в зад, а не спереди. Война кораблей-инвалидов.
  Чувство опасности пока молчало. Но оно и раньше молчало, пока не стало слишком поздно. Так что джедай не спешила расслабляться.
  Сейчас главное - что решит Траун. Если он прикажет пойти в суицидальную атаку - надо оглушить его и пробиваться вместе с телом к личному шаттлу. Но адмирал был совершенно спокоен, и похоже, считал, что жертвовать своей жизнью пока рано. Но и бежать не собирался. Что же он задумал?
  - Всем "Аккламаторам" и кораблям сси-руук взять нас на буксир, - приказал он наконец. - Поднять истребители. Госпожа Лин, не хотите полетать немного? Я слышал, из джедаев получаются отличные пилоты.
  
  Гостья из прошлого задумалась. С одной стороны, все инстинкты требовали, чтобы она как раз это и сделала. Находясь на борту повреждённой "Химеры", она чувствовала себя мишенью. В сражениях громадных дредноутов от Силы мало толку - тут рулит тактика, а тактика - вещь объективная. Другое дело, когда маленькая машина подчиняется малейшему движению твоей руки. Даже лучший пилот Галактики вряд ли долго продержится против джедая в догфайте. Расширенное восприятие, плюс ускоренная реакция, плюс предвидение действий противника - страшная комбинация.
  В принципе существовал способ воздействовать и на дредноуты тоже. Боевая медитация - техника, позволяющая спаять экипаж в единое целое и действовать им, как собственной рукой. По сути, крейсер превращался в один громадный истребитель. Но Арден Лин боевой медитацией не владела. Её изобрели значительно позднее, и хотя в арсенал Сидиуса этот приём входил, передать его своей Руке он не посчитал нужным.
  Но если Лин сядет на истребитель, она утратит контроль над Трауном. Не воспользуется ли адмирал этим моментом, чтобы сбежать от неё? Гипердвигатель исправен, и корабль находится вне гиперграницы, это они сами сказали. Конечно, перебит кабель, но кто знает, сколько времени уйдёт у мятежников на его ремонт и что такое вообще "ремонтный протокол 16-81". Может, Трауну достаточно одну кнопку нажать, чтобы всё снова заработало.
  Она просканировала намерения чисса. Вроде бы желания сбежать или избавиться от присмотра Лин у него не наблюдалось. Но чтение намерений - всё же не чтение мыслей. Адмирал уже несколько раз вводил её в заблуждение своим абсолютным спокойствием и идеальным самоконтролем. Он умел полностью положиться на волю обстоятельств, действуя лишь под влиянием логики, без малейших личных побуждений. "Да, в тот момент у меня было намерение сделать вот это. Потом обстоятельства изменились и мне понадобилось сделать кое-что другое". Или наоборот - раскладывал в уме такой широкий веер возможностей, что Арден просто терялась в них. Эх, будь у этого чисса хоть чуть больше мидихлориан, какой великий джедай из него мог бы получиться!
  - Ладно, - выдохнула она сквозь зубы. - Я стартую.
  
  У судьбы определённо есть ирония.
  Лучше всего Арден Лин (как и большинство Рук Императора) владела истребителями серии СИД, потому что именно на них проходила лётную практику. И в ангаре "Химеры" у Трауна этих самых СИДов было предостаточно. Казалось бы - бери любой на здоровье. Но прилететь на базу мятежников на имперском истребителе она не могла - это бы вызвало слишком большие подозрения. Пришлось искать себе машину, подходящую для независимого наёмника.
  Ну а потом - не бросать же её, после того, как несколько недель возилась, подгоняя истребитель под свои индивидуальные вкусы. Да и у каждого СИДа здесь был свой пилот, который вряд ли пожелал бы уступить даме место.
  В итоге Лин положилась на волю Силы и та не подвела - в каком-то музее Арден откопала истребитель типа "Аурек". Не такой древний, как она сама, он, тем не менее, давным-давно вышел из употребления - ему было почти четыре тысячи лет. По её требованию имперские инженеры восстановили и усовершенствовали машину. Два осколка прошлого пришлись друг другу по нраву.
  
  https://vignette.wikia.nocookie.net/starwars/images/f/f4/AurekFighter.jpg
  
  По большинству характеристик "Аурек" не уступал современным истребителям, обладая маневренностью СИДа, огневой мощью и щитами ARC-170. А его скорость и вовсе заставила бы всех современных конструкторов сожрать свои датапады без соли - 115 MGLT крейсерской и 160 на форсаже. Причём время форсажа было ограничено только повышенным расходом топлива, но не исчерпанием ресурса двигателя. Правда, даже конструкторы прошлого не смогли получить такое чудо совсем бесплатно - и ценой стала броня. Её фактически просто не было - даже СИДы, которые считались хрупкими, и то были крепче. Отключи или пробей щиты - и это чудо можно будет сбить хоть из старинного пулевика. Ну... крупнокалиберного пулевика. Но всё равно, для бластерного огня это был просто бумажный самолётик. Но для джедая это, право, не недостаток - нужно быть полной дурой, чтобы имея аппарат с такой маневренностью и быстротой позволить кому-то в себя попасть. Вторым недостатком был совершенно крошечный багажный отсек, но Лин и не собиралась таскать с собой много вещей.
  Правда... есть причина, почему слово "щит" у ряда пилотов считается ругательным. Почему разработчики СИДов променяли генераторы щита на немного дополнительной скорости.
  Динамических щитов на истребителях нет. В принципе. Отсутствуют. Слишком сложная система точечной генерации. У них есть только статический (у тех, у кого есть). Правда, по высоте потенциального барьера он не уступает щитам больших звездолётов.
  С другой стороны, турболазеров на истребителях тоже нет. Ну, то есть не было. Пока их не придумал туда поставить Таркин. Спрашивается, и ЧЕМ им пробивать друг другу хотя бы пассивный щит? У них есть бластерные и лазерные пушки - первые несколько мощнее, вторые несколько дальнобойнее - но по температуре те и другие не дотягивают даже до одного кэВ и близко!
  А дело в том, что помимо коротковолновой (порога энергии) у щита есть и длинноволновая граница. Если длина волны входящего излучения больше, чем толщина щита, то оно начинает сквозь щит туннелировать. Ну то есть делать вид, что оно как бы случайно тут оказалось. Нанометром туда, нанометром сюда... квантовая неопределённость, всё такое.
  В быту это удобно, поскольку позволяет кораблю не остаться слепым. Кладём длинноволновую границу где-то в районе видимого света - и осматриваемся сквозь щит, как сквозь стекло. Но когда вы под обстрелом... электромагнитные излучения любого диапазона могут доставить вам проблем.
  Крупные корабли решают эту проблему, устанавливая второй щит, длинноволновый (он же используется и для целей РЭБ). У него высота порога поменьше, а толщина, наоборот, побольше. Можно не только видимый свет, но даже радиоволны заблокировать. Благо, энергозатраты на такой щит ничтожны, по сравнению с коротковолновым. Четвёртая степень же.
  А вот истребитель себе такого позволить не может.
  Во-первых, два щита - это четыре потенциальных барьера, то есть четыре генератора. Впихнуть их на истребитель - само по себе та ещё морока, но это ладно, это можно сделать. Летать он будет хреново, но будет, тем более, что халявная РЭБ отчасти компенсирует потерю скорости и маневренности.
  Но как вы по сторонам собираетесь смотреть?!
  Это громоздкий Звёздный Разрушитель может открыть в щите несколько дырочек, высунуть через них перископы, и получить по ним более-менее чёткую картинку окружения. Пилот же полагается в первую очередь на собственные глаза (ну, если он не форсъюзер). Так было, так есть и так будет. Никакие перископы кругового обзора не заменят!
  Поэтому если на истребители и ставят щит, то только основной. Коротковолновый. Для ультрафиолета и выше.
  А разработчики оружия для истребителей и против истребителей это прекрасно знают. И проектируют пушки таким образом, чтобы сгусток квазиплазмы при ударе о щит выделял как можно больше излучения именно в оптическом и инфракрасном диапазонах. Опять же, Разрушителю на это чихать с высокого дерева. У него броня толщиной в несколько метров. Белая броня, кстати, с великолепными отражающими свойствами. Попробуй, "просвети" его вспышкой видимого света, особенно если вспышка ненаправленная и в паре сотен метров от корпуса, а не вплотную к нему. Правда, есть способы делать такие выплески направленными и даже когерентными (именно наличие когерентного сброса излучения у сгустка и отличает лазер от бластера). Но это всё равно паллиатив.
  А вот тоненькому корпусу истребителя и "оптики" вполне хватает, чтобы задымиться. Тем более, что у него даже бластерные вспышки происходят всего в метре от корпуса, и рассеяться на большую площадь не успевают.
  Поэтому крепкий щит "Аурека" в сочетании с его тонкой бронёй казался современным конструкторам не лучшим решением. Он же под этим щитом всё равно от пары попаданий развалится. Если уж собираешься не дать врагу попадать в себя вообще - лучше генератор щита выбросить и за счёт этой массы ещё больше скорость увеличить, говорили они. Или топлива ещё немного долить, чтобы форсаж можно было держать подольше.
  Но Арден имела своё мнение на этот счёт. Сделайте мне основной щит с толщиной в один микрон, а не в 450 нанометров, как обычно - сказала она техникам. Это же возможно без критического утяжеления истребителя?
  Возможно, ответили они, там всего лишь слегка подкрутить настройки нужно. Но вы же ничего вокруг не увидите!
  Лин ничего не сказала, просто посмотрела на них очень выразительным взглядом. Техники вспомнили, с кем они говорят, и отправились регулировать щит.
  С тех пор её личный "Аурек" в полёте напоминал зеркальный шарик с двумя маленькими дырочками - "бойницами" для лазерных пушек. Не то, чтобы это сделало его совсем неуязвимым, инфракрасное излучение никто не отменял - но при температуре квазиплазмы в единицы и десятки тысяч градусов максимум излучения приходился как раз на оптику и на ультрафиолет. К тому же инфракрасное излучение проще отразить покрытием, которое массу корабля почти не увеличивает, чем поглощать бронёй.
  
  Рой истребителей вырвался из ангаров "Химеры" - и как раз вовремя. Пространство позади Разрушителя снова разорвалось, выпуская десяток машин. Беспилотные, как и предыдущая, турболазерная модель, они немедленно начали ускоряться к "Химере". Скорость у них была очень солидная, лишь немного медленнее, чем у "Аурека" на форсаже. Ни один обычный истребитель этой эпохи их бы не догнал.
  
  https://vignette.wikia.nocookie.net/starwars/images/0/0b/TIE-M4_XWA.jpg
  
  Лин не задавалась вопросом, что они собой представляют и какой вред могут нанести. Она целиком положилась на ощущение Силы. Если эти штуки прорвутся к Разрушителю - он погибнет. До столкновения - около десяти секунд. По секунде на каждый истребитель.
  Система наведения "Аурека" не могла одновременно захватить две разных цели. Тем более - на таком расстоянии. Но Лин давно демонтировала автоприцел - он всё равно не мог работать при её щите. А немного экономии массы не лишние.
  Но её рука дроида лежала на пульте, и посылала тысячи управляющих импульсов в секунду.
  Каждая из тяжёлых лазерных пушек развернулась на свой угол, целясь, казалось бы, в пустоту. И выпустила по пять импульсов. Не в истребители Таркина. В то место, где эти истребители будут, когда импульс туда долетит.
  Имперские машины не несли щита, но обладали довольно крепкой бронёй. Они бы выдержали одно-два попадания лёгкого скорострельного лазера. Но во-первых, пушки "Аурека" были весьма тяжёлыми - как для истребителя. Во-вторых, Лин била не просто по контуру. Она точно знала, в какое место нужно целиться. В участок корпуса, где находился взрыватель.
  Да, взрыватель. Эти машины представляли собой не что иное, как управляемые протонные торпеды с гипердвигателями. Вместо вооружения и систем жизнеобеспечения они были доверху набиты взрывчаткой. Горячая реакторная гиперматерия в заднем отсеке и нергон-14 в переднем. Прямое попадание не уничтожало "истребитель", но лишало его возможности произвести чётко рассчитанный процесс подрыва. Когда оператор на корабле Таркина давал соответствующую команду, или носовые сенсоры определяли, что цель находится в радиусе поражения - боеголовка просто испарялась, вместо того, чтобы превратиться в направленный пучок релятивистских протонов.
  Тем не менее, семь из десяти СИД-бомб (две просто развалились на куски от её попаданий, ещё один взорвался раньше времени) успешно врезались в корму "Химеры" (точнее, в её кормовой щит) и взорвались..
  Какой к хаттам щит, если его раньше разнесли? Дело в том, что если оператор щита орёт "Мы потеряли кормовые/носовые/бортовые дефлекторы!", это совсем не значит, что корабль остался с этой стороны совсем голым. Пассивный щит сбить невозможно - он сфера и создаётся генератором в глубине корабля. Если вас раздолбали до генератора пассивного щита, вы в любом случае уже покойник. А вот проекторы активного щита, которые размещают на обшивке - потерять вполне реально. Как и генераторы "бойниц" для собственных орудий.
  Основная часть излучения от взрывов приходилась в диапазон от нескольких сотен до пары тысяч кэВ. Этого было недостаточно для преодоления барьера пассивного щита "Химеры". Но помимо максимума излучения существуют ещё "хвосты" нормального распределения - высокоэнергетические и низкоэнергетические частицы и кванты, отклонившиеся от среднего значения. Этими-то "хвостами" Разрушитель и приложило. Поскольку сила взрыва каждой СИД-бомбы составляла около двух гигатонн, даже длинноволновый и коротковолновый остаток оказались весьма солидными. Вспыхнули новые пожары, люди в кормовых отсеках получили новую дозу радиации. Электромагнитный импульс пожёг кучу электроники.
  И тем не менее, флагман Трауна всё ещё был боеспособен. Если бы не реакция и не предвидение Арден Лин, от него бы сейчас остался лишь пылающий остов.
  
  - Вы атаковать вообще собираетесь? - с лёгким ехидством поинтересовалась Лин, занимая позицию в районе кормы "Химеры".
  Пока они отвлеклись на летающие (и прыгающие, что важнее) бомбы, "Визитёр" успел проскочить построение мятежников и теперь стремительно удалялся.
  - Пока нет, - всё так же невозмутимо отозвался чисс. - Сейчас ход за Таркином. Он не может отступить, потому что тогда я начну бомбардировку Эриаду. Ему придётся атаковать, а в обороне мы сейчас эффективнее.
  - Пока что ему это удавалось лучше, чем вам, - хмыкнула джедай.
  Конечно, линейный крейсер, лишённый активных щитов и большей части вооружения, будет уязвим для сконцентрированного турболазерного огня "Катаны". Но Таркин только что продемонстрировал, что может бить и не подставляясь под их залпы - у него остались достаточно длинные руки.
  - Эти торпеды-истребители у него скоро закончатся, - пояснил Траун. - Они базируются не в ракетных шахтах, которых у "Визитёра" нет. Они занимают место в ангарах, отнимая его у обычных истребителей. Вряд ли их больше трети от общей численности авиакрыла.
  - А вы знаете, сколько у него всего машин?
  - Знаю. Сто двадцать.
  Откуда он знает, Лин уже не захотела выяснять. То ли разведка, то ли какие-то заметные лишь ему особенности конструкции...
  - Но даже так - это ещё две волны по десять бомб или одна - по двадцать. Вы уверены, что стоит предоставить ему такую возможность?
  - Я доверяю Великой Силе. То есть вам. Кроме того, потянуть время нам выгодно. Очень скоро подойдёт "Рой", после этого у нас хватит ресурсов, чтобы атаковать и защищаться одновременно.
  - Спасибо за доверие, адмирал, но с учётом дистанции их выхода и скорости подлёта, двадцать бомб одновременно мне не сбить. Чисто технически. Десять - мой предел гарантированного поражения, если повезёт - возможно четырнадцать.
  - Это я вижу. Арден, я сказал, что доверяю Силе, но не сказал, что полагаюсь на неё целиком и полностью. Во время первых двух атак я проанализировал характеристики вражеских машин, и сейчас кое-что предпринимаю для защиты от следующей атаки. Если вы собьёте десяток, этого будет вполне достаточно. Второй десяток я возьму на себя. Если же решите, что эта битва вас не касается, как раньше... что ж, вы в своём праве. Я постараюсь решить проблему самостоятельно. Но тогда вам не стоит возвращаться на "Химеру", летите по своим делам.
  Подтекст: "Если ты откажешься меня защищать, я натравлю на тебя всё Восстание, и хотя оно не представляет для тебя опасности, тебе станет сложно наблюдать за мной". Он был хорош, этот чисс, способный изящно торговаться, находясь под прицелом.
  - Внимание, "Визитёр" возвращается! - прозвучало в эфире. - Фиксируем открытие "бойниц" в его щитах! Он готовится вести огонь!
  "Чем?!" - Арден была совершенно ошарашена. Он что, кормой вперёд идёт, на тормозных двигателях? На бортах, на носу и на днище у него оружия просто не должно быть! Она потянулась к кораблю Силой - и поразилась ещё больше. Все орудия суперразрушителя были вполне исправны! При этом обшивка была закопчена, истерзана микровзрывами, но расположенных на этой обшивке пушек всё это как будто вообще не коснулось!
  - Траун, прыгайте! Он боеспособен! - заорала Лин. На её "Ауреке" гиперсвязи не было, но радиосигнал принимался СИДом, который летел рядом, и уже с него транслировался на "Химеру".
  - Вижу, - в голосе чисса впервые послышалось что-то похожее на беспокойство. - Если не удастся его остановить - уходим.
  Более тысячи турболазеров "Неустрашимых" одновременно дали залп. Даже если бы щиты "Визитёра" были полностью исправны, подобный залп мог заставить его потерять значительную часть запасов топлива. Но ведь активных щитов у него по всей логике уже не должно быть, только пассивные! Видимо, именно это Траун и пытался проверить. Если неубиваемый гранд-мофф и щиты каким-то образом сберёг - сражаться с ним не имеет смысла, только бежать.
  Щитов у него не было (или может быть, он пытался сделать вид, что их нет). Но в последний момент "Визитёр" резко прибавил скорость, одновременно проворачиваясь по крену на девяносто градусов. Сделать бочку на суперразрушителе - такого Арден и представить себе не могла! Нет, технически такое вполне возможно, мощность маневровых двигателей позволяет. Особенно на дистанции в две сотни километров, которую турболазерные болты преодолевают далеко не мгновенно. Но как необходимо точно настроить работу компенсаторов, чтобы экипаж и внутреннее оборудование не превратились в фарш при такой попытке изображать пулю... Обычно для такого уклонения звездолёт просто поворачивается к врагу бортом заранее, а когда по нему выстрелят - даёт тягу главными двигателями. Уклоняться, одновременно идя в атаку - такое считалось доступным только истребителям.
  Большинство импульсов прошло мимо, только процентов десять оставили глубокие шрамы в броне линейного крейсера - но похоже, ничего важного не зацепили. Вращение обеспечивало не только уклонение - даже те импульсы, что попадали в цель, "размазывались" по обшивке, пропахивая её длинными, но неглубокими бороздами, вместо того, чтобы прожечь в одном месте на всю глубину.
  А потом "Визитёр" дал ответный залп. НЕ ПРЕКРАЩАЯ при этом вращаться вокруг оси! То есть каждый канонир на нём мгновенно делал поправку на скорость вращения, успевал захватить цель и дать по ней залп, пока она проносилась по экранам с угловой скоростью в пару радиан в секунду?!
  Нормальные люди такого не могут. Джедаи - да (сама Арден только что проделала нечто подобное), но не может же на каждой пушке стоять по джедаю! Боевая медитация? Но она бы ощутила характерную ауру ментального слияния тысяч людей даже отсюда.
  Она была настолько заинтригована, что даже забыла на несколько секунд о своей первостепенной задаче - защите Трауна. Если Таркин использует Силу, она должна об этом знать - Сидиус определённо дорого заплатит за такую информацию, больше чем за какого-то адмирала, живого или мёртвого! Арден потянулась к имперскому флагману, нащупывая тех, кто наводил пушки...
  Нет, Сила тут была ни при чём. И полной автоматизации тоже не было. Хотя при желании, каждое из орудий можно было активировать с центрального пульта вообще без участия канониров, но в норме выстрел всё же должен был подтвердить живой стрелок. Разумная предосторожность, учитывая, что мощность турболазерных орудий измеряется в мегатоннах, и даже один их выстрел может унести миллионы жизней.
  Но по сути, тут стрелку оставалось только подтвердить. Каждое орудие на "Визитёре" было оборудовано настолько совершенной системой наведения и слежения, что все виденные Арден до сих пор компьютерные системы казались каменным веком в сравнении с ней. Она учитывала время подлёта сгустка, беря соответствующее упреждение, мгновенно вносила поправки на собственные манёвры супердредноута, даже выбирала место на поверхности цели, где не было в данный момент активного щита. Канонир даже знал, какие цели выбрали его товарищи на других орудиях - чтобы не получился оверкилл по одному врагу и ноль выстрелов по другому. И что самое невероятное - все эти огневые решения мгновенно выводились на основе данных, поступающих по гиперсвязи с истребителей! Собственных-то сенсоров на "Визитёре" уже не было, они всё-таки выгорели (хотя как он умудрился при этом сохранить орудия - всё ещё непонятно). Какой гений мог создать подобную предельно интегрированную СУО?! Ничего подобного она в этом веке не видела!
  
  Первыми дали залп ионные пушки "Визитёра". Эти двоюродные братья турболазеров выстреливали сильно заряженные сгустки квазиплазмы, которые, ударяясь о щит цели, срабатывают как электромагнитные бомбы, создавая мощные импульсы радиоволн. Энергия этих квантов невелика, поэтому они легко отражаются длинноволновым щитом. Проблема в том, что когда такая волна "омывает" весь корабль, нужно успеть своевременно закрыть все "бойницы", иначе она легко пройдёт в любое отверстие. А их закрытие - процесс не мгновенный, заранее же закрыть, ещё перед боем - значит ослепить себя. Дырки в длинноволновом щите не для красоты - они там нужны, чтобы радары и радиосвязь могли работать.
  Траун, однако, оказался предусмотрительнее - он закрыл "бойницы" сразу после удара СИД-бомб. Все нужные ему тактические данные он получал с других кораблей флота по гиперсвязи. Так что ионные заряды бессильно растеклись голубоватым пламенем по его щитам.
  Но откатившись от щита, электромагнитный импульс вызвал "короткое замыкание" турболазерных вихрей. Детонация зарядов произошла не прямо на щите, а в паре сотен метров перед ним. На корабль обрушился уже ливень вторичных частиц и гамма-квантов.
  В проекции на поверхность пассивного щита, этот гигатонный ливень представлял собой пятно почти трёхсот метров в диаметре. Не бронебойный снаряд, а град шрапнели. И да, как и в танковом бою - броне было несколько легче это выдерживать, но зато заблокировать такой удар активным щитом оказалось совершенно нереально - генерация барьера на десятки тысяч квадратных метров сожрала бы всё топливо с запасом.
  Пробития как такового не было, но запреградное действие оказалось солидным - из-за фактической слепоты "Химеры" Траун не успел включить соответствующие компенсаторные поля, и половина слоёв брони просто испарилась, а вторая половина оказалась этим испарением вмята глубоко внутрь корпуса, словно под ударом гигантского кулака.
  Разрушитель пылал. Обстрел произошёл снизу, со стороны днища корабля. Потери в огневой мощи оказались невелики, но с ангаром можно попрощаться. Нарушена целостность оболочки реактора, идёт утечка гиперматерии. Но в верхней части, в рубке, это всё почти не чувствовалось - и о ранениях своего любимого крейсера адмирал знал только по паническим рапортам офицеров.
  С другой стороны, и эвакуироваться он теперь не мог. Все челноки превратились в груду расплавленного металла. В лучшем случае. Хорошо ещё, что истребители успели стартовать раньше.
  - Траун, вы можете прыгнуть?!
  - Нет, - спокойно ответил чисс. - Мотиваторы гипердвигателя тоже повреждены. При попытке уйти в гиперпрыжок "Химера" превратится в кашу.
  - Тогда что вы собираетесь делать?! Этот пожар вам уже не погасить, он слишком обширен! А если рванёт реактор...
  Арден впервые пожалела, что её истребитель так мал. Обладай его кабина вместительностью хотя бы СИДа, можно было бы пробить транспаристаль рубки, ворваться внутрь, сунуть синего гада в кабину и улететь. Да, тем самым обрекая на смерть от разгерметизации всех остальных офицеров, но они и так погибнут в ближайшие минуты.
  - Команда эвакуируется на спасательных капсулах. Я с остальными офицерами рубки выброшусь в скафандрах.
  Лин перевела дыхание. Траун предусмотрел даже такой исход. В эту эпоху большинство военных астронавтов вообще не помнит о существовании такого устройства как скафандр, не говоря уж о том, чтобы держать их прямо в рубке. Но Траун помнил.
  - Поняла вас. Я обеспечу прикрытие, чтобы вас не схватили имперцы.
  - Будет очень любезно с вашей стороны.
  
  ТАРКИН-4
  
  Дав полную тягу, Уилхуфф снова разорвал дистанцию. Несмотря на то, что "Химера" получила повреждения, несовместимые с дальнейшим функционированием, у мятежников всё ещё оставалось более двух сотен кораблей - а уклоняться от их огня долгое время было невозможно. Манёвр с "бочкой" сработал только один раз, и то в основном благодаря неожиданности.
  - Как скоро мы сможем восстановить эмиттеры щита? - обратился он к одному из операторов.
  - Ещё четыре минуты, сэр.
  Четыре минуты. Десять минут с момента, когда противопланетные торпеды взорвались перед носом суперразрушителя.
  Обычному дредноуту таких размеров понадобилось бы не меньше месяца ремонта в доке, чтобы полностью восстановить боеспособность. Таркин только сейчас осознал, НАСКОЛЬКО хорош Аккорд в планировании и проектировании. Вернее, не сам Аккорд (его память и сейчас была в наличии - ничего особенного, обычный трусливый коротышка с палпатиновскими амбициями), а его шард. Какая пропасть лежала между ним и любым нормальным инженером.
  Он назвал это электростатической защитой. Конструкция этой защитной системы была, если можно так выразиться, извращённо проста. В характерном стиле Аккорда - до базовой идеи додуматься может любой восьмиклассник, изучавший в школе закон Кулона. А вот чтобы реализовать её на практике, нужно обладать ну очень специфическим складом ума... ну, или шардом.
  Вот у нас есть броня, а на броне - башня. Броня - она для того и предназначена, чтобы принимать на себя вражеский обстрел. И её, конечно, терять жалко - но не так жалко, как остальную часть корабля. Башне же, наоборот, ловить попадания крайне нежелательно. Потому что в ней находится нечто ценное, будь то проектор щита, сенсорный массив или турболазерное орудие. Убрать башню под броню нельзя. Точнее, теоретически можно, особенно на корабле разработки Аккорда. Но не имеет смысла - вне боя ей ничего не угрожает, а если спрятать во время боя, то она перестанет исполнять свои функции. Но можно вежливо намекнуть, в какую часть корабля противнику лучше стрелять. Не самому противнику намекнуть, естественно. Эта жестокосердная сволочь только посмеётся над нами. А вот поражающий фактор, хоть и работает на врага, гораздо более снисходителен и намёки понимает, если сделать их в правильной форме.
  Для организации правильного намёка мы ставим вокруг башни четыре столба-электрода, а пятый возводим на верхушке самой башни. Когда на нас налетают злые кусачие протоны, мы даём на саму башню положительный заряд, а на электроды вокруг неё - отрицательный. Протоны, будучи частицами положительными и весьма наивными, радостно летят в предложенном направлении, как мухи на мёд. В итоге вокруг башни - пылающий ад, кратер глубиной в несколько метров. Но сама башня - целёхонька. А может и кратер не такой уж глубокий. Потому что если оборону проектировал кто-то вроде Аккорда, то он под электродами ещё и специальный крепостной вал нарастил - кольцо из абляционной брони. А под этим кольцом - ещё и собственный противоударный компенсатор. Без него продукты испарения кольца ударят в основную броню как хороший такой молот - с массой в несколько сотен тысяч тонн и скоростью в несколько десятков километров в секунду. Не пробьют, так проломят. А компенсатор аккуратно распределяет их толчок по всей массе корабля.
  Впрочем, это всё касается ситуации, когда протонная торпеда взрывается "сверху", и поток частиц идёт перпендикулярно обшивке. Здесь же случай другой - обстрел частицами идёт спереди, почти параллельно ей. И значительная часть "протонного ветра" основной брони вообще не коснулась - прошла параллельно. Электроды оттянули её вверх, на себя, а корпус, на который был подан положительный заряд - наоборот, от себя отталкивал.
  Наконец, сама башня была прикрыта собственным локальным щитом (статическим у турболазеров, динамическим у эмиттеров) - он был бесполезен против релятивистских протонов, как и наружный щит, зато прекрасно отражал куда более холодные продукты испарения.
  Оставалось только заменить сгоревшие от электрического шторма цепи - и поскольку такая замена конструкцией "Визитёра" была предусмотрена, всё это заняло не так много времени. К сожалению, огромный излучающий диск ионной мегапушки прикрыть подобным образом было невозможно - его теперь получится отремонтировать только в заводских условиях.
  
  Вокруг погибающей "Химеры" кипела схватка. Имперцы стремились уничтожить как можно больше бегущих с неё членов экипажа - потому что любой из них мог оказаться Трауном. Повстанцы, в свою очередь, пытались эвакуировать своих с минимальными потерями. У Таркина было больше истребителей, но у Трауна - преимущество в РЭБ. Точнее, в ГвКБ - гиперволновой коммуникационной борьбе. Половина крейсеров "Катаны" перевела свои гипердвигатели в режим генерации помех. Из-за этого они не смогли бы быстро прыгнуть при появлении неожиданной угрозы, но зато дистанционно управляемые СИДы были вынуждены переключиться на радиосвязь и не могли приблизиться к источнику враждебного сигнала - Траун мигом перехватил бы контроль над ними. Вернее, даже в принципе могли бы, если бы переключились в режим автоуправления, но истребители повстанцев, возглавляемые старинным "Ауреком" под управлением неизвестного аса, легко бы разделались с неуклюжими дроидами. А через несколько минут из гравитационного колодца поднялись "пирамидки" - после этого у москитного флота Таркина вообще не осталось ни единого шанса.
  Таркин приказал сосредоточить огонь главного калибра на рубке "Химеры". "Неустрашимые" встали между "Визитёром" и гибнущим флагманом, прикрывая рубку своими корпусами и щитами.
  Губернатор вздохнул и заставил себя смириться с неизбежным. Траун ускользнул, и бой с ним надо начинать практически с самого начала. У повстанцев на один ИЗР меньше, но у имперцев значительно снижена боеспособность единственного корабля.
  Он повёл "Визитёра" по широкой дуге вокруг "Катаны", сосредоточив огонь ионных орудий на ближайшем "Неустрашимом". В ответ на него обрушились турболазерные залпы со всего флота - с двух сотен кораблей. Сгустки, запущенные из устаревших орудий "Катаны", летели намного медленнее, и теоретически от них было гораздо проще уклониться, особенно такому быстрому и маневренному кораблю как "Визитёр". На практике же опять выяснилось, что количество имеет значение. У Трауна было достаточно орудий, чтобы стрелять не только по самому линейному крейсеру, но и впереди него, позади, с боков - по всем местам, где он теоретически мог оказаться. Это преимущество "Катаны" в упреждении за счёт распределения огня оказалось таким значительным, что нивелировало преимущество ИЗР в практической дальнобойности. "Визитёру" приходилось держаться слишком далеко от своих целей, чтобы успевать выходить из-под их общего огневого вала. Так далеко, что даже медлительные "Неустрашимые" успевали в свою очередь уклоняться от его залпов.
  Вроде бы паритет? Да, вот только Траун в любой момент мог разделить свой флот на две части. Одна продолжит отгонять огнём "Визитёра", а другая в это время сможет почти беспрепятственно бомбить Эриаду.
  Ну почему этой проклятой силы Аккорда нет в голове именно тогда, когда она нужнее всего, когда от способности выдумать что-нибудь нетривиальное зависят жизни самых дорогих ему людей?! Великая Сила, разве он так много просит? Ему нужно выиграть всего-то пять минут! Пять минут, пока не восстановятся щиты и не будет выполнен один его приказ внутри гравитационного колодца планеты! Но Трауну хватит и десяти секунд.
  Он бы не задумываясь пожертвовал оставшимися СИД-бомбами. Даже не для того, чтобы нанести мятежникам урон, а просто, чтобы выиграть эти самые проклятые пять минут! Но что толку, если истребителей-камикадзе меньше, чем тяжёлых кораблей у Трауна?!
  Он даже пожалел, что так презрительно отнёсся к разработке Лиры Блиссекс. Эта летучая батарея с тысячами турболазеров и почти неисчерпаемыми запасами тибанны сейчас бы ох как пригодилась... для флота "Катана" она бы стала предельно неудобным противником. Впрочем, если бы здесь был достроенный ИТ-1, у Таркина вообще никаких проблем бы не было.
  И тут, как в дурацком голобоевике, в последний момент его осенило.
  "На восемь минут, все трансиверы - в режим излучения белого шума", - передал он на планету.
  В эти игры можно играть вдвоём, Митт-рау-нуруодо! Разумеется, сто гипердвигателей тяжёлых крейсеров заглушают передатчик на маленьком истребителе, словно комариный писк. Но они в свою очередь заведомо не сравнятся с планетарными гиперволновыми станциями! Сигнал последних распространяется на световые годы, что для него каких-то тридцать мегаметров! Система "господин-раб", которая превращала "Катану" в единый ударный кулак едва ли не с роевым мышлением, распалась в считанные секунды.
  Разумеется, у этой системы был дополнительный режим связи на радиоволнах, как и у СИДов. Однако источник гиперволн на расстояниях меньше пятидесяти тысяч мегасвет практически не пеленгуется - всё рядом, всё под боком, слишком много эха, как будто кто-то говорит прямо вам в ухо. А вот на источник радиосигнала направление определяется легко - и специалисты Таркина за полминуты вычислят флагман среди однотипных кораблей по возросшей интенсивности передач. А там разнести его в клочья - уже дело техники.
  Да, можно заставить все корабли гонять паразитный трафик, чтобы все антенны передавали одинаковый сигнал. Но вставить один значимый бит в каждые двести, чтобы реальные команды были неотличимы от шума - это мгновенно и на коленке не делается. Соответствующее программное обеспечение нужно было закладывать в систему управления заранее - и хотя Траун вполне мог предусмотреть такую необходимость, у него было не так много времени, чтобы подогнать систему, созданную не им, подо все возможные ситуации.
  И помогло - движения "Неустрашимых" стали неуклюжими, они стали чаще промахиваться, а выходя из-под обстрела - порой мешали друг другу.
  Естественно, Траун что-то придумает, как с этим справиться - но пока он будет придумывать, Таркин получит необходимый выигрыш во времени. А заодно, может быть, сумеет уничтожить дальним обстрелом парочку "Неустрашимых".
  Может ли чисс приказать бомбить планету, чтобы уничтожить источник помех? В принципе может, но это маловероятно. Дело в том, что системы гиперволновой связи расположены не на поверхности, а на множестве орбитальных и репульсорных станций вокруг планеты. Эти станции ничего не потеряли от уничтожения планетарного щита, их бы потребовалось штурмовать отдельно. А Траун уже продемонстрировал, что он имеет хорошее представление, где что на Эриаду расположено.
  Траун, видимо, думал так же. Спустя три минуты после включения помехопостановщиков, его корабли начали один за другим уходить в гипер.
  
  - После этого у меня не осталось сомнений - с Палпатином пора кончать. Он не успокоится, пока не сломает меня - а я второй раз ломаться не намерен. Поэтому спрашиваю прямо - вы со мной, Лорд Вейдер?
  Молодой длинноволосый мужчина на голограмме хищно ухмыльнулся.
  - Это вы - со мной, Таркин. Я мечтал убить своего учителя ещё тогда, когда вы были вернейшим из его подданных. Что именно вы намерены делать?
  - Для начала я выслал вам контейнер с таозиновым амулетом.
  Бровь ситха изумлённо приподнялась. Немногие бы поняли, о чём идёт речь, но Вейдер знал. Таозин, громадный червеобразный хищник с луны Ва-арта, был естественным охотником на джедаев, даже более приспособленным к этому, чем широко известные в узких кругах джедайские пугалки - терентатеки и ворнскры. Во-первых, его чешую не брали световые мечи - любимое оружие джедаев. Бластеры, кстати, не брали тоже. Так мало того, эта зверюга ещё каким-то образом научилась становиться невидимой в Силе. "Невидимой", правда, не значит "неуязвимой". Душить таозина Силой, поднимать телекинезом или бить молниями было всё ещё можно. Но учитывая длину тела взрослой особи в двадцать метров, низкую болевую чувствительность и многократно дублированные жизненно важные органы, отбросить его или существенно ранить становилось сложно даже ситху. Что уж говорить о джедаях, которые атакующие техники Силы вообще не очень-то жаловали.
  И тем не менее, таозин вымер за много тысяч лет до настоящего времени. И истребили его не джедаи, а самые обычные люди, вообще не владевшие Силой. Как только стало известно, что панцирь таозина сохраняет свои свойства и после смерти - у бедных червяков не осталось ни единого шанса. Слишком медленно они размножались, и слишком много оказалось в Галактике желающих стать невидимыми для форсъюзеров.
  Защита исаламири, например, гораздо универсальнее - она обеспечивает не только невидимость, но и неуязвимость от прямых атак Силой. Но она действует только до тех пор, пока ящерица жива - шарфики из шкурок исаламири носить бесполезно, это просто куски кожи, они никак не помешают кому-то типа Вейдера вас задушить. А вот частичка панциря таозина обеспечивает маскировку в Силе совершенно независимо от того, что случилось с её бывшим носителем.
  Кроме того, эффект поля исаламири двусторонний - форсъюзер, укрытый этим полем, и сам не может применять Силу, в чём на своей шкуре убедился Анакин. А вот чешуйка таозина вполне позволяет своему носителю придушить врага или запулить в него молнией. Это ожидаемо, но даже более того - если "сырую" чешуйку немного обработать алхимией ситхов, превратив в таозиновый амулет, она перестанет мешать и восприятию носителя тоже. Станет "односторонне прозрачной". То есть её носитель будет способен ощущать положение врагов, предвидеть их действия, и так далее - а они его - нет.
  - Пока я прохлаждался на Миркре, вы успели убить Инквизитора?!
  Неизвестно, где именно Палпатин брал таозиновые амулеты. Возможно, нашёл какую-то древнюю сокровищницу, а может быть и живого таозина изловить сумел, или хорошо сохранившийся труп тысячелетней давности отыскал (но в последних двух случаях на него должны также работать ситхи-алхимики). Но так или иначе, их носили все полевые агенты Инквизитория, владевшие Силой, что резко повышало их эффективность в охоте на выживших джедаев. Агенты с нормальным уровнем мидихлориан иногда получали "сырые", необработанные чешуйки - для них "ослепление" не имело никакого значения, а вот форс-невидимость заметно увеличивала шансы на выживание. Снайпер с пулевиком, которого нельзя ощутить в Силе и загодя прикрыться или ударить на упреждение - для форсъюзера опасен почти так же, как для обычного разумного.
  - Зачем убивать? - пожал плечами Таркин. - Это слишком шумно. Вызывает подозрения. Некоторые Инквизиторы, знаете, гибнут иногда совершенно естественным путём - от рук джедаев. И согласитесь, так же естественно, что джедай, который находится в бегах, пожелает прихватить с собой амулет, который даст ему полный иммунитет к дальнейшим преследованиям. Ну а потом, оказавшись в безопасном месте, джедай начинает сомневаться... а нужно ли и дальше носить с собой эту штуку? Всё-таки это ситхская алхимия, артефакт Тёмной Стороны, разлагающее влияние и всё такое. И тут появляется некий разумный и делает ему очень выгодное предложение...
  - Насколько я знаю своего учителя, Таркин, он непременно туда встроит какой-нибудь маячок или средство наблюдения.
  - О, он, разумеется, так и сделал. Но маячок джедай предварительно обезвредил - не мы одни такие умные. Это, к счастью, было просто техническое устройство - определять галактические координаты в Силе затруднительно. А вот с тем, что носитель будет виден в Силе создателю амулета - ничего не поделаешь.
  - Тогда вы мне предлагаете самоубийство. Сидиусу хватит и тридцати секунд, чтобы захватить меня снова.
  - Вы не поняли, Вейдер. Я же сказал "создателю амулета", а не "Палпатину". Даже если Палпатин - эксперт в ситхской алхимии, он не может лично заниматься созданием сотен амулетов, а потом ещё и периодически проверять их. Ему ещё и править Галактикой надо. Поверьте моему опыту, Вейдер, это очень хлопотное дело. У него должен быть доверенный агент, который этим будет заниматься.
  - Так... - картинка в уме ситха постепенно начала складываться.
  - Я не знаю, кто именно у него является "придворным алхимиком". Сейчас выясняю, и думаю, со временем выясню, но на это уйдёт ещё минимум месяц. У вас будет возможность узнать это самостоятельно. Насколько я успел понять, любая связь в Силе - двусторонняя. Как только куратор амулета коснётся вас, вы коснётесь его. При этом для всех остальных форсъюзеров Галактики вы всё равно останетесь невидимы. А дальше дело за вами. Делайте что хотите - убеждайте, подкупайте, запугивайте, промывайте мозги, просто убейте, наконец, если хватит сил! Но не дайте ему побежать к Императору с докладом. Вы - Избранный. Он - нет. И даже не Лорд Ситхов. Кстати, если узнаете, кто это, сразу сообщите мне. У меня есть свои способы затыкать чужие рты. Не связанные с мистикой, но иногда они тоже работают.
  
  Ох, зря он предложил это Вейдеру в такой форме, совершенно зря. Надо же было помнить, КАК Тёмный Лорд привык решать проблемы. Спустя сутки после того, как амулет прибыл на Миркр, из сети бесследно исчез "агент Блэкхоул" - один из самых загадочных порученцев Императора, которого никто не видел в лицо - он всегда появлялся везде только в виде голограммы. Аккорд видел в этом закулисном манипуляторе очень ценный кадр, и намерен был во что бы то ни стало переманить его на свою сторону со временем. Его способность играть с большими массивами информации уступала только талантам самого Аккорда - но в отличие от него, "Блэкхоул" ещё и владел Силой, что сделало бы его поистине бесценным союзником. И теперь всё это потеряно в один миг - потому что, как выяснилось, он и был "придворным алхимиком" Императора.
  Ну откуда, откуда Таркину было знать, что Анакин НАСТОЛЬКО Избранный, и не только поймёт совет насчёт убийства буквально, но и сумеет воплотить его в жизнь! Через полгалактики! Он же последнее в порядке ехидства вообще сказал!
  Надо отучать этого юнца так опрометчиво швыряться кадрами. Только как бы при этом самому не стать одним из них...
  
  За период заточения в шагоходе Вейдер тоже времени даром не терял. Он приобрёл и модернизировал себе руками дроидов личный звездолёт для операций за пределами Миркра, а также доспех для сокрытия личности. То и другое было несколько неуклюжим по меркам Аккорда, но Таркин расценивал эти находки как прекрасные, и не собирался лишний раз лезть к ситху с указаниями. Он догадывался, куда примерно его пошлют. Если бы Великая Сила имела склонность прислушиваться к пожеланиям трудящихся Галактики, Таркин в этом месте уже давно бы прописался на постоянной основе.
  Вооруженное транспортное судно модели YV-929 носило в Галактике прозвище "летающий кирпич" за предельно неуклюжий с виду прямоугольный силуэт. По иронии судьбы, на Земле Бет этот термин тоже был в ходу - им нелестно обзывали кейпов, располагающих "набором Александрии" - сверхсила, сверхпрочность, полёт. Обзывали, естественно, только за глаза.
  Так вот, владельцу YV-929 тоже очень немногие бы осмелились сказать, что его корабль некрасив. Ну разве что с борта Звёздного Разрушителя.
  
  Дразниться лучше из окна,
  С восьмого этажа.
  Из танка тоже хорошо,
  Когда крепка броня.
  Но если хочешь довести
  Людей до горьких слез,
  Их безопаснее всего
  По радио дразнить.
  
  Последнее, правда, не работало во вселенной, где существовал Лорд Вейдер.
  А всем остальным с обладателями такого "кирпича" стоило соблюдать предельную вежливость. Потому что в словосочетании "вооружённый транспортник" ключевым было первое слово. Небольшой - короче многих шаттлов и даже некоторых истребителей - грузовик был просто битком набит вооружением на все случаи жизни, включая четыре турболазера. Лёгких, конечно, турболазера, сравнимых по мощности с тем, что стоял на СИД-уродце. Но тем не менее, пассивные щиты они прожигали как бумагу. Добавить к этому весьма толстую броню из дюрастали, щиты с высоким потенциальным барьером, а также характерную для большинств коррелианских изделий высокую скорость и маневренность (80 МгСЧ - это опять же цифра для истребителя!) - и становится странно, почему такие "транспортники" ещё не стоят на вооружении Империи, и почему их позволяют покупать кому-то ещё. Значительно более слабые машины часто встречали массу бюрократических препон, а этот монстр почти свободно вышел на рынок. Ответ заключался в том, что его создали и лицензировали ещё до Войны Клонов, в период, когда ограничения на вооружение у частных лиц были значительно слабее. Империя могла запретить строить новые транспортники такого типа (что и делала с переменным успехом), но не могла конфисковать у владельцев десятки тысяч уже построенных экземпляров.
  Впрочем, именно как транспорт он был слабоват - высокая цена как приобретения, так и техобслуживания, слабые по нынешним меркам гипердвигатели и малая вместимость грузового отсека отпугивали многих потенциальных покупателей. Но для Вейдера всё перечисленное не играло роли. Гипердрайв он, разумеется, заменил в первую очередь, как и навигационный компьютер. Все расходы покрывал Таркин, так что это его тоже не беспокоило. А большие партии груза ситх перевозить и не планировал. Зато было у этого корабля одно достоинство, которое с лихвой перекрывало все недостатки. Никому никогда не придёт в голову искать идейного имперца за штурвалом кореллианского грузовика. Даже если этот грузовик дополнительно модифицирован и превращён в персональный транспорт охотника за головами. "Кореллианская инженерная корпорация", как ни парадоксально это звучит, была для Империи костью в горле ещё раньше, чем сама Империя появилась на свет. Сидиус приложил в своё время немало усилий, чтобы втянуть её в Торговую Федерацию, что позволило бы в дальнейшем совершенно легально и без особых хлопот прихлопнуть. Но упрямые кореллианцы отказались ото всех заманчивых предложений, и даже умудрились немного повоевать на стороне Республики в Войну Клонов - благодаря чему вышли сухими из воды. Нельзя просто так взять и прирезать курицу, несущую золотые яйца - а на производителей лучших в Галактике лёгких транспортов и корветов молилось всё Внешнее Кольцо. Император только и смог, что назначить туда своего губернатора, запретить некоторые совсем уж наглые сделки и не давать им имперских заказов.
  Вейдер добавил к и без того немаленькому арсеналу "кирпича" генератор притягивающего луча и маскировочную систему (не полноценный генератор невидимости, но модификацию длинноволнового щита, позволявшую сбить с толку большинство радаров на пару минут). Особенно позабавила Таркина "ржавая" краска с прекрасными радиопоглощающими характеристиками. Да, можно вывезти парня с Татуина, но нельзя вывести Татуин из парня...
  Доспех он себе тоже выбрал весьма интересный. Снаружи тело укрывали бесформенные тряпки и очки, делавшие его похожим на тускена. Опять же, все заинтересованные лица прекрасно знали, что Анакин Скайуокер ненавидел песчаных людей, ставших причиной смерти его матери, и ни за что бы не согласился выдать себя за одного из них. Это было правдой, но во-первых, Сидиуса он ненавидел ещё больше, а во-вторых, такое использование ритуальных одеяний наносило всем тускенам несмываемое оскорбление. Под просторными тряпками скрывался широкий ассортимент вооружения на все случаи жизни - от вибромеча до микро-гранатомёта. Был там и световой меч, но это, разумеется, на самый крайний случай - очень уж приметное оружие.
  Лёгкая и довольно прочная нательная броня из фрика не мешала подвижному стилю боя, с активным использованием прыжков и акробатики (за основу Анакин взял форму Атару, которой владел когда-то, но модифицировал её так, чтобы меч не требовался). Эта техника была полной противоположностью тяжеловесному натиску Вейдера, который основывался на форме Шиен - то есть опять же, сбивала с толку и уводила мысль в ложном направлении. Даже если его и разоблачат как джедая, ещё не факт, что узнают ТОГО САМОГО.
  
  Жену и сына Таркин переправил на отдалённую планету в Неизведанных Регионах, охраняемую его личными самыми преданными кадрами. Эриаду он, конечно, переправить не мог (пока что, пока не освоены данные с загадочной планеты Зонама-Секот). Но в отсутствие главных мишеней Палпатин по ней бить не станет. Понимает, что к родной планете Таркин хоть и привязан, но недостаточно для требуемого результата. При этом Эриаду - один из главных налогоплательщиков сектора и кузница наиболее проверенных кадров - выжигать её ради воздействия на одного человека без гарантии результата - глупо.
  Убрать самого Таркина? Палпатин пытался это сделать. Естественно, не физически убить - это в стиле Вейдера, Император привык действовать более аккуратно. Подвинуть от реальных рычагов управления, перекинуть на почётные, но пустые должности. Вот если оно будет продолжать работать и без Таркина - тогда можно его и физически устранять.
  Вот только результаты получились такие, что пришлось срочно возвращать ему все полномочия, да ещё сверху нагружать. Потому что Аккорд, разумеется, оставил в системе тысячу и одну закладку, благодаря которым всё работало идеально чётко в его присутствии и относительно неплохо само по себе - но начинало сыпаться и буксовать, стоило протянуть руки к управлению кому-то постороннему. А средний имперский чиновник деликатностью отнюдь не отличался - и вместо того, чтобы несколько месяцев тихонько посмотреть, работает ли оно, и как именно - тут же начинал наводить свои порядки. С деликатностью банты в посудной лавке. И разумеется, натыкался на все мыслимые мины и ловушки. Таркин пожимал плечами и возвращался всё чинить.
  Эти позиционные игры продлились меньше двух месяцев, но строительство Объекта из-за них отстало от графика почти на год. Экономика Большой Сесвенны тоже оказалась не в лучшем состоянии. Зато теперь подданные лично убедились, что Уилхуфф им послан самой Силой.
  
  Вейдер тоже не терял времени. Под новым прикрытием он выполнил несколько заказов на крупные суммы, что сделало его знаковой фигурой сразу в двух неформальных сообществах - контрабандистов и охотников за головами. Только прямым пиратством он не промышлял, хотя на своей машине вполне мог бы.
  Таркин не совсем понимал, как именно репутация среди отбросов общества поможет делу убийства Императора, но резонно предположил, что Вейдер в этом разбирается лучше - и пока что не вмешивался. Неисповедимы пути Силы. В искренности ситха он почти не сомневался.
  Таркину подобная задержка была даже отчасти на руку - конечно, каждый день жизни Императора - это недели проблем в будущем, но убивать его намного проще, имея доступ к шарду Аккорда. В организации покушений этот коротышка был большим мастером. Конечно, он оставил Таркину несколько планов и на этот случай, но реализовать их лучше, когда полностью понимаешь и можешь внести поправки.
  Стоит ли рассказать Вейдеру о том, что такое кайбер-кристаллы? С одной стороны, чем раньше, тем лучше, с другой... это тоже лучше делать с пониманием Аккорда и при наличии неопровержимых доказательств. Даже Галеен может предоставить только косвенные.
  
  А вот за Трауном надо было следить постоянно. Надежда, что Император прибьёт его за поражение, пока не реализовалась. Успешные налёты на несколько имперских миров восстановили пошатнувшуюся репутацию Чисса и он снова начал считаться почти непобедимым. Погибшую "Химеру" он заменил новеньким Звёздным Разрушителем типа "Секутор", который с потрясающей наглостью угнал с консервации на удалённой базе. Новый флагман получил название "Экспроприатор" - и не без причины.
  Чисс продолжал наносить удары по гарнизонам Империи, но больше так, для порядка, чтобы заставить моффов нервничать. Основную тактику он теперь выбрал другую - налёты на штаб-квартиры и конвои корпораций, которые с Империей сотрудничали. От него уже пострадали Сиенар, Куат, "СороСууб" и два десятка фирм помельче. Пират из Трауна получился такой же замечательный, как и полководец. Все прежние корифеи этого дела просто локти кусали, глядя на успехи синекожего грабителя. У них-то на вооружении стояли в лучшем случае лёгкие крейсера и кое-как переделанные транспорты! Грабить на новеньком Звёздном Разрушителе, который был тяжелее "Имперского" - да такое им и в мечтах не могло привидеться! Да ещё с полным авиакрылом, хорошо обученным, дисциплинированным экипажем и личным джедаем!
  Нет, те же Партизаны налётами с целью обогащения тоже не брезговали. Но они старались в первую очередь внушить страх, нанести как можно больше ущерба. У Трауна же большинство налётов проходило вообще бескровно и без разрушения материальных ценностей. Его корабль неожиданно возникал прямо на пути корпоративного конвоя и чисс по открытой связи вежливо интересовался - господа, мы же не хотим причинять друг другу лишнюю боль? Он с хирургической точностью умудрялся ловить жертвы на подходе к гипергранице - достаточно глубоко, чтобы неуклюжие транспорты не могли прыгнуть немедленно, и в то же время достаточно близко к "поверхности", чтобы стремительный линейный крейсер мог отступить в считанные минуты. При этом выискивал достаточно трусливых капитанов, которые не торопились стать героями посмертно и охотно выбрасывали груз или переводили на счёт нужную сумму. "Секутор" благодарно мигал огнями и скрывался в гиперпространстве.
  Налёты на планеты организовать было куда сложнее, но и прибыль с них была гораздо больше. Планеты со щитом он после фиаско на Эриаду больше не трогал, но не имевшие такового - чистил очень эффективно. Основная слабость любого пирата - необходимость лезть внутрь гравитационного колодца, где он может быть легко перехвачен прибывшим по вызову патрулём. Но быстрый и маневренный "Секутор" мог себе позволить такой риск. Дважды его заставали внутри гиперграницы, и дважды он оставлял имперцев с носом, один раз банально уйдя в прыжок с противоположной стороны планеты, а второй - проскочив между тремя флотилиями, которые пытались взять его в окружение.
  Один умный мофф попытался поймать чисса при помощи технической новинки - крейсера-заградителя с проектором гравитационного колодца. Теперь у Трауна был ещё и крейсер-заградитель - очень приятная и полезная вещь для любого пирата. Нет, то, что этот крейсер будет обездвижен залпом ионных орудий, каких на "Секуторе" стоит довольно много - считалось вполне вероятным риском. Чего они не ожидали - что у мятежника окажется в одном прыжке на подхвате вся "Катана", которая свяжет боем остальные корабли патрульных, пока люди Трауна брали заградитель на абордаж.
  За пару месяцев таких работ Альянс за восстановление Республики стал весьма богатой организацией. Ему теперь не приходилось полагаться на тайных спонсоров, надёжность которых всегда была под сомнением. Он мог оплачивать из собственных фондов работу осведомителей и провокаторов, топливо и техническое обслуживание, даже привлекать наёмников, когда не хватало собственных людей.
  В отличие от Партизан, которых по-прежнему был вынужден кормить и одевать Таркин. Это, конечно, было тактически выгодно - он держал их на коротком поводке и мог в любой момент прекратить их деятельность без единого выстрела. Да и расходы на них в масштабах экономики сверхсектора были ничтожны. Но всё равно было обидно. Иногда Таркин просто не понимал идей Аккорда. А иногда понимал прекрасно, но на уровне чувств их принять всё равно было трудно. "Почему это моё личное Восстание должно быть хуже, чем у Палпатина?! Я что, не могу создать нормальных мятежников на полном самообеспечении?" Совершенно неуместная профессиональная гордыня. Как у той жены из анекдота, которая с гордостью заявила, что "наша любовница - лучше всех". Впрочем, это для землян анекдот, а Таласса вполне могла бы подобное сказать на полном серьёзе, хотя угодить её утончённому вкусу всегда было нелегко.
  
  Для следующей операции ему понадобилось нечто совершенно фантастическое по мнению большинства жителей Галактики. Даже те, кто продолжали верить в Силу, сказали бы, что это нереально - обученный форсъюзер, который никогда не владел и не пользовался световым мечом?!
  К счастью, Аккорд, выдвинувший такое бредовое требование, предусмотрел и путь для его реализации. Как всегда. В записях, которые он оставил в микрочипе нагрудной маски, содержались координаты и краткое описание планеты Датомир в секторе Квелии. Тут одарённых можно было считать сотнями, причём у них была собственная организация и традиция владения Силой, отличная как от джедаев, так и от ситхов. Со временем Палпатин несомненно обратит внимание на это уникальное месторождение и направит Инквизиторий с ним разобраться, но пока оно никого не интересовало. Слишком много было выживших джедаев, которые представляли куда более насущную проблему. За что им большое спасибо.
  Две организации, две во многом противоположных культуры - "ведьмы Датомира" и "сёстры ночи". Первые, подобно джедаям, отвергали Тёмную Сторону, вторые, подобно ситхам, её радостно принимали. Аккорд особо подчеркнул, что ему нужна "чистая" ведьма, не имевшая ничего общего с Ночными Сёстрами. Её следовало вывезти с планеты незаметно (как для имперских сил, патрулирующих сектор, так и для других аборигенов) и без насилия. Подробных указаний, как именно это сделать, парачеловек не оставил, полагая задачу "слишком простой" для себя, и полагаясь на опыт Таркина.
  Ну, первое-то организовать несложно, гарнизон в этой системе состоит из отменных разгильдяев, и с радостью не заметит даже взрыва одной из планет, не то что хорошо замаскированного шаттла. Но вот как избежать насилия - не совсем понятно. Ведьмы, судя по описанию, весьма надменны, и презирают мужчин в принципе, а мужчин, не владеющих Силой, и вовсе считают чем-то вроде листьев под ногами. Поэтому просто пригласить одну из них на борт звездолёта не получится. Нужно продемонстрировать силу, но не переходя к прямому противостоянию. Все клоны-штурмовики были мужского пола. Среди штурмовиков нового набора попадались и женщины, но их слишком мало, чтобы организовать личную роту. Среди охотников за головами девушек было достаточно много, но уровень секретности операции был слишком высоким - посторонних к нему привлекать нельзя. Нужен человек (или нечеловек, не принципиально), чью преданность он сможет заполучить раз и навсегда. Клоны с Белкадана были обоих полов, но им ещё не хватало опыта для такой тонкой операции.
  Таркин почти неделю перебирал в своём датападе досье, предоставленные ему кадровиками, с нарастающим раздражением понимая, что Аккорду на решение этой проблемы и пяти секунд бы не понадобилось. Искать посредника, чтобы завербовать следующего посредника - что за нелепость? А ведь для Аккорда это образ жизни, он редко работает реже, чем через три-пять звеньев цепочки.
  В итоге он остановился на кандидатуре Рей Слоан, капитана имперского флота, которая когда-то служила первым помощником на его "Исполнительнице". Вообще с тех пор, как Таркин занялся Объектом, флотские его не слишком любили, и это было взаимным. Но такая неприязнь касалась лишь высших чинов, начиная от контр-адмирала. Рей ещё не настолько высоко поднялась в своей карьере, чтобы слухи наподобие "Таркин хочет заменить корабли боевыми станциями" полились ей в уши. После собеседования на Корусканте гранд-мофф пришёл к выводу, что Рей вполне подходит для его целей - решительная, жёсткая, но не жестокая, достаточно феминистично настроенная и в то же время дисциплинированная. Именно то, что оценят ведьмы.
  Идею перейти в личное подчинение губернатора она встретила без восторга, но возможность получить в личное распоряжение "Исполнительницу", на которой она раньше служила, окупила все неудобства, связанные с выходом из флотской цепи командования. Собственно, её полномочия будут куда шире, чем у обычного капитана Разрушителя, подсластил пилюлю Таркин. Действуя вдали от основных порядков флота, она сможет исследователь странные новые миры, искать новые формы жизни и новые цивилизации. Смело идти туда, где не ступала нога человека. Она будет высшим чином Империи на парсеки вокруг, от её решений будет зависеть благополучие целых систем! Это совсем не то, что поддерживать огнём эскадру по приказу с флагмана.
  
  Военным астронавтом Рей, без сомнения, была прекрасным, но в наземных операциях разбиралась не очень хорошо. Ошибки же в такой миссии были недопустимы. Поэтому Таркин прикрепил к ней группу Тёмных солдат Фазы Ноль, недавно прошедших киборгизацию, а также полицейских дроидов 501-Z.
  Да, именно полицейских, а не военных. 501-Z были не намного хуже в бою, чем специализированные дроиды-коммандос, значительно превосходили рядовых дроидов-солдат массового производства, вроде B1, но самое главное - они были заточены под нелетальные методы борьбы. Арест, а не расстрел на месте. И заточены не только в том смысле, что они мастерски владели шоковыми дубинками и знали, где у бластера включается парализующий режим. Гораздо важнее были их интеллектуальные способности. Так как дроиду, по долгу службы, постоянно приходилось общаться с живыми существами, машину оснастили сложной когнитивной матрицей, ранее никогда не устанавливавшейся на полицейских дроидах. Так называемый 'модуль личности' машины был таким же сложным и совершенным, как и у лучших моделей протокольных дроидов. Этот факт послужил поводом для возникновения слухов, что в 'мозгах' 501 использовались эвристические процессоры протокольных моделей. Конечно же это было не так. Для 501-Z были созданы собственные процессоры. Они прекрасно разбирались в поведении разумных существ, в том числе и в незаконном. Можно сказать, обладали машинным аналогом той самой интуиции, благодаря которой хороший коп понимает, когда пора открывать огонь, а когда стоит обойтись уговорами. А навыки следователей и продвинутые сенсоры позволяли им гнаться за подозреваемым хоть через всю планету.
  Был, правда, у них и недостаток, из-за которого большинство имперских моффов даже не смотрело в их сторону. Программисты и инженеры СороСууб настолько крепко вшили в своего дроида поведенческую матрицу 'порядочного полицейского', что 501-Z стал одним из немногих дроидов полицейского класса которых было невозможно перепрограммировать. Из-за этого история галактики не знала ни одного случая когда эти модели служили бы в качестве телохранителей преступников. Средний чиновник на службе у Палпатина крайне редко мог быть назван законопослушной личностью. Да, Император на это дело смотрел сквозь пальцы, порой даже поощрял умеренную коррупцию - но как это объяснить честному железному служаке? Мало кто хотел бы, чтобы собственный охранник доставил его в наручниках в ближайший участок!
  Но когда вам нужен хорошо вооружённый специалист, который проследит, чтобы мирные переговоры оставались мирными, трудно найти кандидатуру лучше 501-Z. Дроиды не устают, не скучают, а конкретно эти модели - ещё и бесконечно внимательны, и умеют отслеживать малейшие признаки агрессии. При этом неплохо бронированы и обладают отменной реакцией, что позволяет им позаботиться не только о клиенте, но и о себе. Аккорд не стал жадничать и заранее приобрёл две роты таких дюраниевых миротворцев - сорок для высадки на планету и ещё сорок в резерве. Перевод из полиции в спецслужбы, конечно, потребовал некоторого дообучения, но в целом новые сотрудники сочли такое повышение честью для себя и постарались оправдать доверие. Конечно, для сильного джедая или ситха, прошедшего через горнило Войны Клонов, они все не стали бы помехой - но Датомир был технически отсталой планетой, и его жители, даже те, что владели Силой, не имели больших навыков обращения с боевыми машинами.
  "Исполнительница" зависла за внешней планетой системы, а два челнока типа "Часовой" скрытно достигли планеты. Они не были оборудованы специальными стелс-системами, но их заметность была снижена, поскольку эти машины использовались в том числе и для скрытной высадки десанта. А опыт Рей в сочетании с инсайдерской информацией от Таркина и полным отсутствием систем ПКО на самом Датомире - в сумме позволили летать на планету, как к себе домой. Она в принципе могла бы даже "Исполнительницу" привести на орбиту при соблюдении известной осторожности, но решила, что такая наглость будет здесь излишней. Достаточно и того, что шаттлы совершили внутрисистемный прыжок, вместо того, чтобы лететь ко внутренним планетам на досвете, как рекомендовали учебники тактики в подобных случаях. Это можно было считать скрытым выражением протеста - капитану Слоан не нравилось, что приходится прятаться от своих же, от имперцев. Хорошо ещё, не стрелять по ним - этого она, вероятно, уже не смогла бы принять.
  
  Они не могли просто взять и предложить принять участие в операции первой попавшейся ведьме. Нужна была кандидатка с подходящим характером - достаточно любопытная, открытая ко всему новому, не слишком агрессивная, с высокими способностями к обучению. Даже владея Силой, не так просто перейти из мира копий и устных преданий в мир бластеров и компьютеров. Тут и пригодились детективные навыки. Запустив несколько сотен дистанционно управляемых разведывательных дроидов, спецподразделение "Робокоп" за две недели составило досье на основные кланы, делившие между собой этот мир, а затем и на три десятка потенциальных рекрутов в этих кланах. Наиболее перспективными для вербовки были признаны молодые ведьмы, уходящие из клана на "свободную охоту" с целью поймать или похитить себе первого мужа. Они ещё не так скованы традициями, как старшее поколение, и с ними гораздо проще переговорить без свидетелей.
  После некоторого размышления Рей выбрала кандидатуру Ашлы Гаталенты. Эта девушка была необычной даже по датомирским меркам. Биологически она была датомири - особым, встречавшимся только на Датомире гибридом человека и забрака. При этом датомири считались вымершими. Девять лет назад войска Конфедерации под командованием Гривуса уничтожили практически всех Ночных Сестёр и служивших им Ночных Братьев, а поскольку почти все датомири были членами этих фракций, культуроцид оказался заодно и геноцидом (хотя Сёстрам из числа людей досталось не меньше).
  Но Ашла умудрилась, во-первых, выжить, а во-вторых, не иметь в жизни никакого отношения к Тёмной Стороне. Более того, она и своего отца, чистокровного забрака-ксенолога, прилетевшего на Датомир с научными целями, сумела сохранить в качестве раба. При том, что на момент вторжения Гривуса ей было всего девять лет.
  Однако вторжение армии дроидов и гибель матери, похоже, всё-таки не прошли для рассудка девочки даром. Она не озверела, не ожесточилась, как можно было бы ожидать в такой ситуации от форсъюзера, постоянно искушаемого Тёмной Стороной. Она просто стала немного... странной. Не от мира сего. У многих детей есть воображаемые друзья, особенно если они травимы сверстниками и лишены поддержки взрослых. Но у большинства это всё-таки со взрослением проходит. У Ашлы же фантазия с годами становилось только более изощрённой. Так, например, она утверждала, что у неё есть собственный ранкор. Конечно, у многих ведьм Датомира есть ранкоры, этим тут никого не удивишь. Но во-первых, не в десять лет же, если твоя мама не глава клана! А во-вторых, этого ранкора никто никогда не видел. На справедливое возмущение подруг и взрослых таким безудержным хвастовством и насмешливые просьбы к великой укротительнице показать зверя она отвечала, что это особенный, невидимый ранкор. Он очень стеснительный и не любит показываться людям на глаза. Естественно, её поднимали на смех, даже колотили. Её и без этого нередко колотили, скажем прямо. Но девочка, казалось, не обращала на это никакого внимания. При этом слабачкой она не была, отнюдь. По физическому развитию она даже опережала большинство сверстниц, что неудивительно для дочери забрака. А в том, что касалось владения "магией", как на этой планете называли Великую Силу, находилась на приличном уровне - несколько выше среднего - что как раз таки удивительно для дочери чужаков, принятой в клан из жалости. Поэтому юные ведьмочки, вызвавшие её на дуэль, чтобы окончательно сломать, нередко с удивлением обнаруживали, что им нужна помощь целительницы. Но пинки, затрещины и зуботычины, получаемые в процессе повседневного общения, были ей по-прежнему странным образом безразличны. Мнения воспитательниц о таком поведении разошлись: одни полагали, что это банальная трусость, другие наоборот - что проявление настоящего воинского духа. Истинная воительница, говорили эти вторые, умеет терпеть телесные неприятности и не прибегает к насилию по пустякам. Во всяком случае, можно быть уверенными, что она никогда не поддастся искушению гнева и страха, которое сломало так много подающих надежды молодых ведьм.
  В лесу девочка тоже чувствовала себя, как рыба в воде. Джунгли Датомира - опасное место даже для местных жителей, но Ашла каким-то образом умудрялась ходить туда каждый день, словно в хижину к подружке. Возвращалась она всегда с гроздьями спелых плодов и без единой царапины. Возможно, дикие звери ощущали в её ауре полное отсутствие агрессивности. А может быть, её в самом деле охранял невидимый ранкор. Датомирские ведьмы были довольно суеверны - трудно быть материалистом, когда живёшь в обществе бронзового века, тем более - когда каждый день видишь и сама творишь вполне реальную магию. Они не просто верили, подобно множеству примитивных племен, в то, что есть вещи, которых глазами не увидишь - они это знали из каждодневного опыта, могли проверить экспериментально. Просто у Ашлы количество таких вещей было неприлично большим даже для ведьмы. Но пока эти вещи работали...
  Все соглашались, что из неё бы вышла неплохая шаманка - этим по должности полагается глючить много и особо упорото. Но шаманки на Датомире были только у Ночных Сестёр, и вводить такую профессию в нормальных племенах ради одного подростка казалось как-то всё же чрезмерным.
  Окончательным испытанием для неё, как и для всех нормальных девушек, должна была стать добыча первого мужа. Обычно ведьмы идут на такую охоту сами, как только начинают играть гормоны - между 14 и 20 годами. Всем хочется поскорее стать взрослыми, доказать подругам, чего они стоят - ну, и удовольствие заодно получить. Ашлу же на это дело вытолкали едва ли не взашей. Сумеет привести на аркане хорошего самца - значит, на остальные её чудачества можно и нужно закрыть глаза. Не сумеет или не захочет... Ну, убивать собственную воспитанницу, пусть даже дефектную, никому особо не хотелось. Но и оставлять её в статусе полноправной ведьмы тоже нельзя. Возможно, оптимальный вариант - сделать рабыней, хотя рабами на Датомире испокон веков были только мужчины. Словом, всё поверяется практикой. Невидимого ранкора клан Спящей Реки ещё мог терпеть, но невидимого мужа - нет.
  
  Это выглядело, как совершенно случайная встреча. Вот полянка посреди леса. Вот две обаятельных дамы, которые на эту полянку с разных сторон выходят - полные противоположности, словно Инь и Ян. Одна белокожая и беловолосая, совсем юная, в одной набедренной повязке (что даже для датомирских ведьм считалось несколько избыточной вольностью); вторая чернокожая и черноволосая, средних лет, в строгой униформе мышиного цвета (что даже для имперского капитана посреди джунглей смотрелось несколько избыточным бюрократизмом).
  Разумеется, ни о какой случайности тут речи не шло. Обе стороны готовились к этой встрече задолго до того как увидели друг друга собственными глазами. Предвидение Силы с одной стороны и дроиды-разведчики - с другой. Обе могли избежать этой встречи, если бы захотели, но обе были в ней заинтересованы. К счастью, большинство датомирцев владели Базовым, так что услуги переводчика не понадобились. Несколько секунд девушки молча смотрели друг на друга, затем Ашла помахала капитану рукой:
  - Привет! Ты тоже ищешь мужа?
  - Я с другой планеты, - холодно ответила Рей. Ашла как личность была ей неприятна - слишком много хаоса, непредсказуемости, своеволия. Всё это в бою может стоить жизни, или того хуже - победы. С определённой точки зрения Слоан вполне понимала матриархов клана Спящей Реки. Таким кадрам место в психиатрической клинике, а не на линии фронта. Однако именно Ашла больше всего подходила под критерии человека, которого капитану было поручено найти и доставить. Поэтому личную неприязнь следовало засунуть подальше и работать с тем, что дают. - На меня ваши обычаи не распространяются.
  - Вау! - блондинка аж руками всплеснула. - На твоей планете женщина можно жить без самцов?
  - Почти на всех планетах можно, - теперь тон Рей звучал почти сочувственно. - Только на таких отсталых, как эта, личную жизнь пытаются регламентировать.
  - Но ты сюда пришла в поисках чего-то, - уверенно заявила девчонка. Она повела пальцем, будто ища что-то в воздухе, затем резко вскинула его. - Ага! Ты ищешь меня! Ничего не выйдет. Я не сплю с женщинами.
  - Я тоже, - резко ответила Рей. Она, конечно, знала, что среди ведьм Датомира лесбийские отношения не считаются ни запретными ни какими-то особо экзотическими. Во многих кланах бытовало мнение, что мужчины нужны только для того, чтобы иметь от них детей, а настоящая любовь возможна только с равной по силе... и по Силе. А в некоторых других для удовольствия использовались только мужчины, но лесбийские изнасилования были средством подтверждения статуса. Ну а третьи это рассматривали просто как безобидное хобби. Были, впрочем, и такие кланы, где за попытку подбивать клинья к соратнице ведьму ожидало в лучшем случае изгнание в Ночные Сёстры. Клан Спящей Реки относился к третьей группе.
  Но мысль о том, что она может руководствоваться чем-то подобным, была для капитана откровенно оскорбительна. Рей считала пустой тратой времени отношения хоть с мужчинами, хоть с женщинами. Её единственный любовью было служба.
  - Ммм, - девочка задумчиво накрутила на палец прядь волос. - Тогда зачем же я тебе?
  - Мой командующий хочет предложить тебе работу.
  - Она хочет, чтобы я стала её рабыней? - слово "командующий" в Базовом не имело рода, и при упоминании кого-то высокопоставленного Ашла, естественно, предположила, что речь идёт о женщине.
  - Нет, девочка. Работа - это не рабство. Это распространённая на других планетах практика, когда свободный человек что-то делает для другого человека, а взамен получает... - Она вовремя вспомнила, что деньги на Датомире мало распространены - большинство кланов практиковало натуральный обмен. - ...Вкусную еду, или другие полезные и красивые вещи.
  - А в чём разница? - искренне удивилась ведьмочка. - Рабы как раз и трудятся за еду, а на праздники им и украшения иногда дарят...
  Слоан задумалась.
  - Раб трудится столько, сколько пожелает его хозяин. Хозяин, в свою очередь, даёт ему столько еды, сколько сочтет нужным. Раб не может менять условия - а если он попытается это сделать, хозяин может применить к нему любое насилие, даже убить. Свободный работник заранее договаривается с хозяином, что он будет делать и какую плату за это получать. Если условия его не устраивают, он может уйти и хозяин не вправе принуждать его остаться.
  - Ааа, - с пониманием протянула девочка, - так значит ты рабыня?
  - Я?! - возмутилась женщина.
  - Ну да. Что будет если ты попытаешься уйти от... От того кому служишь сейчас? Или потребуешь у него платить больше?
  Рей сглотнула. Она никогда не думала об этом с такой стороны. Действительно, жалованье офицерам в имперском флоте назначала не она. И если она попытается покинуть пост, её просто расстреляют за дезертирство. Но ведь это нормальная практика в любой армии Галактики! Что же получается, служба в любых вооруженных силах - по определению рабство? Ну, кроме, может быть, наёмников, которых она всегда презирала... Как эта соплюшка-дикарка умудрилась за минуту всё вывернуть наизнанку?! И откуда она вообще узнала, где и на каких условиях служит Слоан?!
  Она несколько раз глубоко вдохнула. Сейчас нужно в первую очередь выполнить задание. Философией можно будет заняться в свободное время.
  - Тебя это в любом случае не коснётся. Я не предлагаю тебе службу в имперском флоте, в котором служу сама. Ты нужна моему командующему для другого. Ты точно сможешь назначить свою цену или отказаться в любой момент. Тогда я же доставлю тебя обратно на эту планету, если захочешь. Но я сомневаюсь, что ты захочешь. Тот, кто увидел звёзды вблизи, не пожелает вернуться в деревню, управляемую старыми предрассудками.
  Это была не просто агитация. Рей судила по собственному опыту. Пусть её родная планета не была такой технически отсталой, но она была бедной - а это не намного лучше. Какая разница - не знаете вы о существовании дроидов, антигравитации и силовых полей, или не можете себе их позволить? Датомирцы ведь, в принципе, тоже были в курсе, что такое галактическая цивилизация - пусть даже в основном из легенд.
  - Хорошо, - сказала девочка. - Я пойду с тобой и поговорю с твоей хозяйкой. Но одно условие я назначу прямо сейчас.
  - Какое? - насторожилась Рей.
  - Я хочу забрать с собой своего отца.
  Это требование застало капитана врасплох. Она никогда не имела крепких семейных уз, и не ожидала, что родственные связи могут оказаться значимыми для её "клиента". Тем более - мужчина преклонного возраста для датомирской ведьмы. Они ведь мужчин обычно в грош не ставили.
  С технической точки зрения это тоже был неприятный сюрприз. Нет, вместимость "Часовых" позволяла запросто вывезти с планеты хоть двадцать человек. Но отец Гаталенты находится в деревне. А деревня охраняется ведьмами. Не двумя-тремя начинающими колдуньями, а парой десятков опытнейших бойцов. Возможно, Рей могла бы сравнять её с землёй, задействовав всю огневую мощь пары челноков. Просто испарить её раньше, чем ведьмы смогут обратиться к Силе. Из тактических файлов, присланных Таркином, она знала, что датомирские ведьмы одновременно сильнее и слабее джедаев. Сильнее - потому что они могли пробудить куда более мощные энергии. Средний джедай может левитировать от силы сотню килограммов, а для типичной ведьмы и многотонные обломки не предел. Средний джедай должен для исцеления открытой раны медитировать над пострадавшим полчаса, а типичная ведьма делает это одним коротким напевом. А слабее - потому что ведьмы для активации своих техник используют вербальные формулы, проще говоря - заклинания. Заткните ведьме рот, и она станет почти беспомощной. Почти - потому что есть и невербальная "магия", но и она не без слабостей. Самая распространённая её разновидность активируется жестами (так что стоит и руки им связать, если есть желание взять в плен), но эти эффекты гораздо слабее, чем от заклинаний. Другая вариация требует проговаривать заклинания про себя, мысленно - тут мощность уже сравнима со словесными формулами, но нужно концентрироваться намного дольше, и этой техникой владеют далеко не все ведьмы. Так что достаточно внезапный воздушный удар, вероятно, решил бы проблему - кучка пепла заклинания произносить не может. Но кучка пепла вместо отца вряд ли удовлетворит Ашлу.
  Оставались три других варианта - штурм деревни наземными войсками, скрытое проникновение и переговоры. Первый вариант Рей отвергла сразу же. Даже с использованием шагоходов, спидеров, боевых киборгов и артиллерии её солдаты вряд ли продержатся против ведьм больше двух минут.
  Начинать переговоры - это значит оставить свидетелей. Много свидетелей. Не то, чтобы это было прямо запрещено. Таркин разрешил ей выходить на контакт со всеми, с кем она сочтёт нужным, но подчеркнул, что этих "всех" должно быть как можно меньше.
  Наиболее перспективным выглядело тихое похищение забрака. Но ситх его знает, какие у этих девочек-волшебниц средства обнаружения.
  - Ты сможешь забрать своего отца из деревни? Если ты приведёшь его сюда, я охотно вывезу вас обоих.
  - Когда стану полноправной ведьмой - смогу, - вздохнула Ашла. - Пока что старухи со мной и детёныша пурбола не отпустят. У тебя нет красивого самца при себе? Я бы его одолжила, привела в деревню, успокоила старух, а потом вернула тебе.
  Губы капитана Слоан искривила усмешечка, не сулившая ничего хорошего её подчинённым. Не зря она считала Дарта Вейдера своим наставником и вдохновителем, пусть и общалась с ним всего пару раз. Уроки ситха по обращению с персоналом она усвоила хорошо.
  - При себе - нет. У меня здесь только дроиды и штурмовики Фазы Ноль, а они вряд ли подойдут для твоих целей, дорогая. Но... старейшины твоей деревни ведь не отслеживают, где ты находишься в каждый конкретный момент?
  Ашла ответила ей такой же милой и обаятельной улыбкой. Чистой и искренней, почти детской, без малейшего злорадства... но бежать от неё подальше хотелось не меньше, чем от хищной усмешки Рей.
  - Ну, обычно они отслеживают. Набрасывают магический "поводок" на каждую уходящую из деревни ведьму. Но все достаточно сильные и умные охотницы его сбрасывают, это как бы ещё одна проверка.
  - Ты достаточно сильная и умная?
  - Да, а что?
  - Понимаешь, девочка, я тоже в каком-то смысле старейшина деревни. Там, далеко за вашим небом, летит в тёмной пустоте моя стальная деревня, с населением в сорок шесть тысяч человек. Все они уже достигли половой зрелости, и женщин среди них - дай Сила, если две тысячи. Я думаю, мы вместе сможем найти в этой толпе пару достаточно симпатичных секс-рабов.
  
  Обучение Ашлы заняло два месяца. Первый она провела на борту "Исполнительницы", изучая галактическую культуру. Схватывала она достаточно быстро, и к концу курса уже понимала, как правильно стрелять из бластера и почему не стоит раздражать вуки. Профессиональным пилотом, механиком или программистом она не стала, но уже могла посадить и поднять челнок, заправить спидер или дать задачу дроиду.
  Вторую часть инструктажа проводил Таркин уже лично, на борту "Визитёра". Это была самая сложная часть, поскольку многие инструкции, которые он написал сам себе, будучи Аккордом, он и сам до конца не понимал. Но девочка всё схватывала на лету. Инженера из неё не получится, это уже ясно, а вот контактолог и биолог - прекрасный. Если бы только её голова ещё не была постоянно забита дурацкими фантазиями... с другой стороны, например Королеве Фей с Земли Бет это не мешало быть одним из двух самых могущественных паралюдей на планете.
  Там, где Ашла не справлялась сама, на помощь приходил её отец. Ришат Ра, до того, как застрял на Датомире, был видным ксенологом и прекрасно разбирался в реалиях галактической цивилизации. Забраки - гордые, сильные и уверенные существа. Они верят, что нет ничего действительно невозможного, и будут постоянно стремиться доказывать скептикам неправильность их суждений. И девять лет в рабстве отнюдь не сломили учёного - он немедленно вернулся к прежней работе, опубликовав ряд статей о культуре Датомира в видных научных журналах, восстановил прежние контакты и вернул себе собственность на нескольких планетах. Под его руководством девочка осваивалась гораздо быстрее. Особенно трудно ей оказалось привыкнуть к положению мужчин в этом обществе. Она знала от отца, что в большинстве человеческих миров мужчины воюют, а женщины считаются слабым полом, но знать и видеть - разные вещи. Ашла, однако, относилась к этому куда спокойнее, чем средняя ведьма. Да, она ожидала, по инерции, что все мужчины будут выполнять её распоряжения, но когда сталкивалась с обратным - не приходила в бешенство, а очень мило извинялась.
  
  В свою очередь, Ришату было трудно свыкнуться с превращением Республики в Империю. Он не был идейным сторонником демократии, но то, что его родная Иридония теперь числилась "планетой сомнительной лояльности" и регулярно получала профилактическую порку от Императора, его сильно огорчило.
  - Я могу походатайствовать перед Сенатом и КОМПОНП, чтобы её перевели в категорию полностью лояльных планет, - пообещал Таркин. - Но мне нужны факты, которые я смогу предъявить. Пока что Иридония не производит впечатления лояльной.
  - Это так, - вздохнул Ришат. - Мои собратья всегда отличались очень независимым характером. А после появления Дарта Мола образ забрака стал ассоциироваться в первую очередь с ним. И всем наплевать, что он был датомирцем, а не иридонцем...
  Таркин знал, что существование Мола скорее повышает репутацию рогатого вида в глазах Императора, чем портит её. Потому что краснокожий забрак был учеником Дарта Сидиуса - безупречно послушным и преданным, идеальным орудием. Но увы, этот аргумент нельзя было использовать в публичной полемике. Никому не полагалось знать, что Палпатин - это Сидиус. Для большинства имперских политиков - бывших республиканских - ситхи всё ещё оставались такими же вредными смутьянами, как и джедаи - те и другие разожгли в Галактике величайшую войну в истории! Да, Палпатин сумел переманить последнего из них на свою сторону, но Вейдер - это ж совсем другое дело! Как можно проводить аналогии...
  - Посмотрите на это глазами контактолога. Представьте, что забраки - не ваши братья и сёстры, а народ ксеносов, которых вы хорошо изучили, и с которыми вам поручено установить взаимовыгодное сотрудничество. Как бы вы подошли к вопросу замирения такой планеты?
  - Ну, - Ришат задумался, - я бы предложил Сенату предоставить им расширенную политическую автономию в обмен на увеличение налогов и повышенные нормы поставок рекрутов. Так, чтобы это формально выглядело их дипломатической победой. На практике Республика бы ничего не потеряла, только выиграла...
  - Пожалуй, такой проект можно протолкнуть и в нынешнем Сенате, - как у любого гранд-моффа, у Таркина, разумеется, были свои прикормленные сенаторы и куча лоббистов на Корусканте. - Но где гарантия, что отвоевав таким образом независимость, Иридония не станет гнездом мятежников?
  Ришат вскинул глаза и смело посмотрел на губернатора в упор.
  - Мятежники встречаются среди всех рас Галактики. Большинство мятежников - люди, однако людей никто не подозревает в принципиальной нелояльности.
  - С этим я и не спорю, - хотя пару лет назад Таркин бы очень даже поспорил... - Однако один процент мятежников на планете, которая регулярно проверяется имперской разведкой, и на планете, которая предоставлена сама себе - это разные вещи, господин Ришат. Иридония является одним из ключевых миров, соединяющих Внутреннее Кольцо с Внешним. Сочетание её расположения с чересчур широкой автономией может оказаться взрывчатой смесью.
  - Я понимаю. Однако никто не проверит Иридонию лучше самих иридонцев. Когда забракам что-то поручено, они исполняют это весьма тщательно и скрупулёзно. Создайте на Иридонии службу безопасности из местных жителей - и уверяю вас, мимо неё майнок не прошмыгнёт незамеченным.
  - В таком случае, почему бы с этого не начать? Назначить на планете губернатора из местных, поручить ему навести порядок - а если результаты будут хороши, можно и войска убрать, они много где понадобятся.
  - А вы можете это сделать? - прищурился Ра.
  - Будет сложно, - признался Таркин. - Организация планетарного самоуправления - дело исполнительной, а не законодательной власти. А исполнительная власть в том секторе принадлежит совершенно другим людям, у меня там рычагов нет.
  Со своим коллегой, гранд-моффом Ноксом Велламом, который распоряжался сверхсектором Сверкающая Драгоценность, и соответственно, сектором Глит, в который входила Иридония, Таркин не враждовал, но и не дружил - он и видел-то его всего пару раз, во время приёмов на Корусканте. Слишком далеко они находились друг от друга, не имея никаких точек пересечения - ни общих интересов, ни причин для соперничества. Если попросить Веллама изменить порядки на Иридонии, тот, вполне возможно, пойдёт навстречу, потому что... а почему бы и нет? Иметь в должниках такую влиятельную фигуру как Таркин, никогда не помешает, а усилий на это уйдёт минимум. Но вряд ли Веллам забудет этот эпизод на следующий день. Насторожится, начнёт разнюхивать, что это Уилхуффу вдруг понадобилось на его территории, нет ли за этим какого-нибудь заговора или провокации. А эта активность в свою очередь привлечёт внимание Императора, что Таркину нужно в последнюю очередь.
  - Но думаю, через полгода я смогу этим заняться.
  Через четыре месяца наступит время для очередной инспекции Объекта, и Таркин сможет стать Аккордом. Для мастера планирования организовать цепочку косвенных воздействий, которые изменят положение планеты на другом конце галактики без всяких указаний на Таркина - не сложнее, чем выпить утреннюю чашечку кафа. А пока нужно выполнить его предыдущий заказ.
  
  Спустя два месяца Ашла успешно прошла все тесты Аккорда и готова была к новой миссии, ради которой её и извлекли с планеты. Ришат выразил желание сопровождать дочь на первое задание, и получил от Таркина "добро" - естественно, под подписку о неразглашении, поскольку эта операция была не для галактической науки. Даже сама Ашла не понимала её настоящего смысла. Только человек с Земли Бет мог это понять.
  
  Таркин даже не подозревал, как ему повезло - пока его не ткнул в это носом Аккорд. Планета Оракс находилась в сверхсекторе Большая Сесвенна - и чтобы вести с ней дела, гранд-моффу не нужно было ни подкупать кого-то, ни вступать в конфликт с другими губернаторами, ни проводить тайные операции. Это была его прямая обязанность - следить за благополучием всех своих подданных.
  Даже таких необычных.
  На Ораксе уже сто лет существовала человеческая колония. Но задолго до того, как планету открыла и начала осваивать Республика, на ней было аборигенное население. Кремниевая кристаллическая форма жизни. Естественные полупроводниковые компьютеры. Они питались светом, мыслили электрическими импульсами и общались радиоволнами. Передвигаться они не умели, однако были достаточно осведомлены об окружающем пространстве.
  Крупные колонии обладали коллективным разумом, где отдельные кристаллы обменивались информацией со скоростью света. Но колонии могли общаться и между собой, если возникала такая необходимость - они посылали направленный сигнал, используя всё тело колонии как большую антенну.
  Для размножения колонии отделяли от себя крошечные кристаллики, размером с песчинку, которые переносились ветром в случайных направлениях, иногда помогая себе при помощи электростатики, пока сигнал глобального позиционирования, испускаемый всеми колониями, не показывал, что они находятся на нужном месте. Тогда они прикреплялись к ближайшей поверхности и начинали расти, извлекая свободный кремний из грунта и атмосферы. Вначале созревал один кристалл, "патриарх" колонии, затем он создавал вокруг себя поросль потомков. Наилучшим местом для произрастания колоний, разумеется, считались открытые пространства - подсолнечные и подветренные. Были "поселения" и на дне морском, обычно вокруг геотермальных источников - там меньше энергии, но больше минералов.
  Более привычная белковая жизнь на Ораксе тоже была. От её агрессии кристаллы могли защищаться электрическими разрядами, микроволновым и лазерным излучением, но главной защитой была бесполезность и несъедобность - только сумасшедший зверь захочет грызть или царапать камень.
  Однако, когда на Оракс высадились люди, этих традиционных методов самообороны оказалось недостаточно. Месторождения почти чистого монокристаллического кремния (естественно, дефекты структуры и включения иных элементов присутствовали, но люди быстро научились вычислять, где именно и как от них избавиться) - очень заманчивое сырьё для промышленности. Пришельцы не подозревали, что у этих структур могут быть какие-то свои мысли и чувства. Электрические штормы и лучевые удары, которые сопровождали каждый акт добычи, приняли за природное явление и вскоре создали изолирующие скафандры, в которых можно было спокойно работать в таких условиях. Ксеноцид продолжился.
  Даже те колонии, рядом с которыми людей пока не было, занервничали - они слышали крики погибающих собратьев на всех частотах, и понимали, что до них доберутся за короткое (по меркам почти бессмертных кристаллов) время. Они росли намного медленнее, чем люди их добывали.
  Зато думали очень и очень быстро. Каждая колония представляла собой по сути суперкомпьютер производительностью в несколько петафлопс. Угроза заставила их проникнуть в физику реального мира глубже, чем когда-либо раньше. За несколько дней они перебрали миллионы вариантов действий. Они обнаружили, что люди используют радиосвязь для общения друг с другом - так же, как и сами кристаллы, только в иной, крайне непроизводительной кодировке. Кристаллы начали радиоэлектронную войну. Они глушили связь, сбивали с курса аэроспидеры, имитировали голоса людей и обманывали радары, заставляя разные команды атаковать друг друга. Людям казалось, что их техника просто сходит с ума.
  Одна из колоний даже смогла перепрограммировать группу промышленных дроидов, направленных на их добычу, и тем самым впервые в истории кристаллов обзавелась руками и транспортом. Рецепт взлома тут же был разослан остальным колониям. Техники у колонистов было не так много, и не вся она позволяла внешнее управление, но её хватило, чтобы создать кучу проблем.
  Неизвестно, чем бы кончилась война между столь разными существами - неподвижным, но очень быстро считающим, и подвижным, но медленным. Но в ответ на сигнал СОС, которые успели отправить колонисты, прежде чем их радиостанция перешла в "руки" кристаллов, прибыли представители Ордена джедаев. Тогда они ещё не были "ослеплены" Сидиусом, и действовали с решительностью и эффективностью настоящих миротворцев. Им не понадобилось и часа, чтобы понять истинную причину внезапного "техноапокалипсиса". И ещё часов пять, чтобы выйти на контакт с кристаллами и объяснить им, что всё случившееся - результат ужасного недоразумения. Менее чем через сутки был заключён мир к общему удовлетворению - колонисты пообещали не трогать кристаллические друзы, а те согласились прекратить эфирные атаки.
  Однако за время войны (хоть и продлилась она всего несколько дней) в большинстве колоний были зачаты кристаллы нового типа. Кристаллы-воины, кристаллы-убийцы. Их мышление было сконфигурировано таким образом, чтобы эффективно вести против людей мобильные боевые действия. Естественно, собственных мускулов у них по-прежнему не было, но они могли прирастать к цепям дроидов и управлять ими, подобно паразитам. Они умели воспринимать предметы в движении, а также были по натуре одиночками - не нуждались в постоянном общении с коллективным разумом колонии.
  Эти погонщики дроидов и охотники на белковую дичь получили название "шарды", то есть "осколки", потому что они откололись от своих колоний и не могли к ним вернуться. Они уже не могли вернуться к прежней неподвижной жизни - для них это стало бы пыткой. Джедаи предложили создать им тела гуманоидных дроидов, на что колонисты с неохотой (удовольствие это было дорогое), но согласились.
  Шарды в механических телах разделились на три группы. Одна поселилась с людьми на Ораксе, помогая им осваивать планету, но в то же время строго следя за соблюдением договора. Вторая отправилась с попутными кораблями в космос, изучать Галактику. А третья, самая небольшая... вступила в Орден джедаев.
  Потому что неожиданно для всех (включая колонистов, джедаев, породившие их колонии, и даже для них самих) некоторые из "осколков" оказались чувствительными к Силе.
  
  Форсъюзеры-кристаллы в механических телах получили имя Железных Рыцарей. Владению Силой их обучал мастер-джедай по имени Акинос - обладатель весьма экзотических взглядов. Тогда как большинство членов Ордена относилось к шардам пусть и не прямо враждебно, но довольно холодно. Большинство "традиционных" форсъюзеров всерьез считали, что кристаллы, даже разумные, не могут в полной мере познать Силу и быть полноправными членами ордена. Акинос был признан еретиком и изгнан из Ордена.
  Когда грянула Война Клонов, шарды снова выступили на стороне Республики и Ордена джедаев, продолжавших отвечать им такой же неблагодарностью как и десятилетиями раньше. Железные Рыцари сражались с дроидными армиями КНС по всей галактике. Один из Железных Рыцарей, по имени Фиркранн, даже попытался убить Гривуса незадолго до окончания Войны Клонов. Отважный шард сразился с Гривусом в джунглях планеты Ксагоба. Увы, Гривус владел световым мечом значительно лучше своего кремниевого противника. Во всяком случае, так говорилось в официальных хрониках. Таркину в это было трудно поверить. Гривус, конечно, был мастером боя и обладал невероятно быстрым и сильным кибернетическим телом, настолько, что представлял угрозу даже для джедаев. Но простите, у генерала был биологический мозг, пусть даже "разогнанный" электронными имплантами, и полное отсутствие чувствительности к Силе. В то время, как его противник был пусть посредственным, но всё же джедаем, при этом мог мыслить со скоростью и точностью компьютера! Конечно, стандартные сервомоторы дроида серии FLTCH, которого Фиркранн использовал в качестве корпуса, уступали в быстроте "мускулам" Гривуса - уникальной разработки и индивидуальной сборки. Но вряд ли в десять раз или больше - всё-таки FLTCH тоже создавался как боевой дроид, причём мелкосерийный. А меньшее преимущество тут бы не помогло, с учётом других факторов.
  После объявления Приказа 66, Железные Рыцари стали такой же целью для имперских солдат и Инквизиторов, как и все остальные джедаи основного ордена и джедаи отдельных анклавов. Но в отличие от органических коллег у шардов было значительно больше шансов на выживание, чему поспособствовала их природа. Мало кому из имперцев могло прийти в голову, что обычный с виду дроид на самом деле является джедаем. Трудности в опознавании добавляло и то, что шард, в отличие от джедая из плоти и крови, мог за короткое время сменить тело, превратившись из огромной боевой до зубов вооруженной махины в скромного протокольного дроида или астродроида. И наоборот - тоже, что усложняло уже их захват и уничтожение.
  И это было, безусловно, хорошо. Таркин и Аккорд желали им всяческого успеха - ведь пока спецслужбы Палпатина заняты охотой на выживших джедаев, в том числе и железных, у них меньше времени и сил, чтобы портить кровь лояльным губернаторам. Лояльным, правда, в последние два года только к Империи, а не к Императору, но это уже мелкие нюансы.
  Аккорда Железные Рыцари не интересовали - пока. Для его целей нужны были простые кристаллы, без всяких дополнительных способностей. Как шарды (само это название вызывало у Аккорда нервный тик, больно уж знакомо оно звучало), так и целые колонии.
  На Ораксе их более чем хватало, вот только говорить с Империей они вряд ли захотят. Сразу после смены власти в Галактике было объявлено, что "права кристаллов" - это полнейший нонсенс. Они не то, что разумными существами не являются - они даже не животные, они минералы! Ценный ресурс для промышленности, а всё остальное - джедайские бредни.
  Правда, объявить доктрину - одно дело, а реализовать её - несколько другое. Колонии не забыли, чему научились со времён первой войны с людьми. И все те годы, что на Ораксе царил мир - продолжали совершенствовать тактику и стратегию. Так, на всякий случай. Разве знаешь, что этим углеродным комкам в голову взбредёт. Эта слизь, которую они называют мозгами, так нестабильна...
  И после Войны Клонов эти приготовления оказались далеко не лишними. Конечно, Галактическая Империя с её бесчисленными легионами и Звёздными Разрушителями была врагом неизмеримо более сложным, чем горстка колонистов с устаревшей техникой. Но и колонии теперь прекрасно представляли себе, с кем и с чем имеют дело - в отличие от прошлой войны, где они дрались практически наослеп. Шарды, путешествуя по Галактике, регулярно передавали всю собранную информацию к себе домой. Вдобавок, большинство людей Оракса приняло сторону кристаллов. Не прямо, конечно, не открыто. Формально колонисты оставались лояльными имперскими подданными, но втайне продолжали с кремниевыми колониями сотрудничать.
  Да, Империя могла просто стереть с лица планеты любой кусок кремния больше миллиграмма весом. Против массированной турболазерной бомбардировки кристаллы, при всём их уме, вероятно не устояли бы. Но в том-то и дело, что согласно имперской доктрине никакого врага на этой планете не было. Были просто месторождения дорогого минерала с опасными условиями добычи. С природными аномалиями не воюют! Никто не бомбит месторождения, которые сам же и собирается разрабатывать! Имперцы вынуждены были искать способы убивать кристаллы, не уничтожая их. Нельзя сказать, что они ничего не придумали в этом плане - но пока имперские геологические службы выдавали одну эффективную идею, коллективный разум колонии успевал рассмотреть сотню.
  Аккорд, разумеется, немедленно отозвал "добытчиков", как только узнал об этом. Но было поздно - кристаллы уже твёрдо решили держаться до последнего. Целый разумный вид идейных мятежников - кошмар любого гранд-моффа. Таркин относился к этому куда менее спокойно, чем Аккорд, и с радостью приказал бы превратить все колонии в лужицы лавы, наплевав на финансовые и репутационные потери. Вот только ситха с два бы это помогло.
  Первое, что стоит усвоить любому, кто намерен иметь дело с аборигенами Оракса - они не дураки. И всё, что тебе придёт в голову, им в полупроводниковые нейросети уже пришло раньше. Если, конечно, ты не парачеловек.
  Естественно, у них был свой выход в Голонет (и вероятно, не один). Естественно, они знали, в каком секторе находятся, и что за человек им управляет. Они знали, что такое орбитальная бомбардировка, и как именно Уилхуфф Таркин привык решать проблемы с нелояльными подданными.
  Поэтому не нужно владеть предвидением в Силе, чтобы понять - транспортные корабли давно разнесли зародыши новых колоний по тысячам и тысячам планет - в основном неизученных, о которых Империя даже понятия не имеет. Стоит помнить: смерть для кристаллов - не то, что для людей. Она страшна только потерей памяти - но свои воспоминания колонии научились передавать друг другу по радио ещё до того, как первые люди посетили Оракс. Их язык обладает ёмкостью машинного кода, а память абсолютна - поэтому услышать от другого кристалла историю его жизни - всё равно, что самому эту жизнь прожить. Можно вырастить точную копию личности погибшего кристалла на новом месте - при наличии его воспоминаний и специфики архитектуры, конечно.
  И эти колонии на новых местах уже не будут полагаться на солнце и ветер в процессе роста. Их будут обслуживать тысячи дроидов, что позволит многократно ускорить созревание (в природных условиях отдельный кристалл достигает зрелости за несколько тысяч лет, но если положить его в раствор с нужными минералами, ему не понадобится и года). А также добывать полезные ископаемые и строить заводы, на которых будут собирать новых дроидов.
  Поэтому разбомбить Оракс сейчас - означало нарваться на вторжение армии очень злых машин с кристаллическими мозгами лет через двадцать. Солдаты, которые подобно армиям КНС не нуждаются ни в сне, ни в воздухе, ни в пище - но при этом подобно армии клонов вполне могут творчески мыслить, причём со скоростью света... Таркин представил себе подобную армию; представил истребители с кристалликом кремния вместо пилотской кабины, которые меняют курс по двадцать раз в секунду; представил крейсера, где каждый член экипажа выполняет именно то, что хочет от него командир, с задержкой в миллисекунды... Ему стало дурно.
  И ещё хуже - из-за того, что Аккорд риск подобного чудовищного вторжения вообще не считал стоящим внимания. Гостя с Земли Бет Оракс интересовал по единственной причине - как место для проверки его теории. А война с армией машин - подумаешь, дело житейское. Три минуты работы для его силы.
  Таркина подобная безответственность бесила до зубовного скрежета. Но что он мог поделать? Он ведь сам помнил, как рассуждал таким образом. Мозг-то у них один, общий. И даже раздвоения личности нет - личность одна и та же, просто работает, если можно так выразиться, в разных режимах. Таркин знал, что Аккорд не бахвалится, не фантазирует, не лезет на рожон без необходимости. Если он говорит, что какая-то проблема решаема - он знает, что говорит.
  Уилхуфф всерьёз рассмотрел возможность проинформировать об утечке шардов Палпатина. Конечно, он будет казнён за то, что допустил подобный кризис. Но это, видит Сила, совсем небольшая цена за спасение Галактики. Ясновидение ситха - возможно, единственное, что поможет отыскать все кристаллические "семена" в Галактике, прежде чем они укоренятся и превратятся в колонии, наладят промышленность...
  С другой стороны, что если ясновидения не хватит? Даже Сидиус не всеведущ, найдёт он, скажем десять колоний, одиннадцатую пропустит - и через два года их будет снова десять. Особенно если учесть, что среди шардов есть джедаи. А Аккорда, чтобы предложить альтернативное решение, уже не будет.
  Таркин сделал то, что мог - блокировал Оракс. Полностью - полёты, радиосвязь, гиперволновую связь и Голонет. И послал экспедиции на все планеты, с которыми Оракс общался через один из указанных каналов. Естественно, это не поможет вернуть в клетку птичку, которая из неё уже выпорхнула. Но без возможности передать "наследникам" самые свежие пакеты воспоминаний, кристаллы, возможно, станут больше бояться смерти. Учитывая скорость их мышления, даже за сутки должно накапливаться немало опыта, который им будет жалко потерять.
  Возможно, это сделает переговоры с ними чуть более реальными. Чуть-чуть.
  И это чуть-чуть теперь в руках датомирской ведьмы.
  
  Миновав многочисленные заграждения имперского флота, "Исполнительница" неспешно и величественно вплыла в атмосферу Оракса. Вообще-то Звёздные Разрушители типа "Имперский" к атмосферным полетам не приспособлены. На них отсутствуют репульсоры - устройства для парения. Поскольку репульсор для такой туши нужен гигантский, отказ от него высвобождает очень много свободного места, которое можно использовать под баки с тибанной, металлический водород для реакторов, ангары, отсеки для экипажа и другие приятные и полезные вещи.
  Но некоторые ИЗР модифицируют по индивидуальному заказу и репульсоры на них всё-таки ставят. Естественно, не бесплатно - и речь идёт не только о деньгах, хотя их тоже уходит немало. Платить приходится в первую очередь автономностью. За возможность гордо реять между тучами и морем Разрушителю придётся сделать вдвое меньше залпов в орбитальной перестрелке или жертвовать щитами, ослабляя оборону.
  Для корабля, действующего в составе большой эскадры, такое ослабление допустимо. Его, если что, прикроют собратья - а наличие в составе группы такого сверхтяжёлого "ныряльщика" резко расширяет арсенал доступных тактических приёмов. Но персональный лимузин одного из самых влиятельных имперских чиновников должен был обладать максимальный стойкостью в любых условиях. Слишком уже много у него врагов.
  И тем не менее "Исполнительница" была оборудована репульсорами, причём задолго до того, как появился Аккорд, инженерный гений которого хотя бы теоретически позволял совместить несовместимое. Потому что Таркин был идиотом, предпочитающим пафос реальной эффективности? Отчасти, конечно, и поэтому тоже - его "доктрина страха" не на пустом месте родилась. Но была и другая причина.
  Дело в том, что "Исполнительница" была одним из первых "Императоров", сошедших со стапелей. Именно "Императоров" - в "Имперский" эту модель переименовали позднее. И создавалась во многом как демонстратор технологий. Многие из использованных на ней решений для серийного производства не годились - зато прекрасно убеждали сенаторов, что деньги налогоплательщиков не бросаются на ветер. В частности, репульсоры на ней не достраивали позднее, используя существующие отсеки, как на большинстве "Императоров" а сделали частью конструкции с самого начала. Из-за этого ёмкость баков для тибанны снизилась не наполовину, а только на одну шестую. Платить за это пришлось (кроме, разумеется, неприличных денег) тем, что во всей Галактике существовало только два дока, где этот корабль можно было отремонтировать - один на верфях Куата, второй на Эриаду. И даже в этих двух доках ремонт, который у обычного ИЗР занимал два дня, растягивался на две недели.
  Но сейчас эта возможность оказалась очень кстати. Даже самый тяжёлый и хорошо бронированный шаттл не устоял бы в том электрическом шторме, который устроили в верхних слоях атмосферы возмущённые кристаллы.
  Вернее, с виду никакого шторма не было. Были только две прослойки туч, превращённые в две обкладки гигантского конденсатора. Любой корабль, что спускался или поднимался, замыкал собой цепь - и в него тут же били мегавольтные разряды.
  Да, сам по себе удар молнии для правильно построенного летательного аппарата не опасен. Для любого, даже для самолётов конца двадцатого века с Земли Бет (которые по сравнению даже с аэроспидерами - бумажные, что уж говорить о звездолётах). Они по сути представляют себе летающие клетки Фарадея. Ток проходит по их обшивке, не проникая внутрь.
  Но у обычной, природной молнии длительность разряда - около пятой доли секунды, и состоит он из нескольких коротких разрядов длительностью всего 30-50 микросекунд каждый. Здесь же через корабль шёл практически постоянный ток в течение десятков секунд. Обшивка накалялась добела. Конечно, полученная таким образом энергия всё равно была меньше, чем от единственного турболазерного удара. Но зато она с удивительной придирчивостью находила все уязвимые места, затекая в порты, сжигая антенны, вспарывая стыки между бронеплитами. Хорошо изолированный Разрушитель такую атаку держал. И то лишь потому, что капитан Слоан с присущей ей педантичностью позаботилась об организации защиты, накрыв специальной сеткой и покрыв проводящей краской все самые уязвимые места, которые нельзя было физически устранить.
  Разумеется, погружённый в огненное море корабль ничего не видел, пока снижался - ни радары, ни оптические сенсоры не действовали. Его можно было сбить чуть ли не плевком - но во-первых, у колонистов не было даже завалящего турболазера, а шарды, даже если бы приобрели зенитную артиллерию где-то в Галактике, не смогли бы провезти её сквозь блокаду. Во-вторых, электрическая защита была палкой о двух концах: она защищала от турболазерной бомбардировки, разрушая заряды в верхних слоях атмосферы, но одновременно не давала вести огонь с поверхности. И в-третьих, этот конкретный корабль полагался не только на приборы и глаза рулевых, но и на заклятие ориентации, которое выпевала находившаяся в рубке ведьма.
  Поэтому он успешно преодолел "конденсаторный" слой и вплыл в относительно тихие нижние слои атмосферы.
  Транслируя при этом всей мощностью своих главных антенн: "Посланник Империи желает говорить с разумами кристаллических колоний".
  
  - Прежде всего я хочу сказать, - начала Рей, - что губернатор Таркин полностью пересмотрел имперскую политику в отношении вашей цивилизации. Империя признаёт полную разумность и равноправие всех жителей Оракса, как органических, так и неорганических. Империя признает автономию Оракса в обычных рамках для имперских планет. Империя не имеет никаких претензий к Ораксу, юридических или имущественных. Весь вред, причинённый в этой системе имперским гражданам до этого момента, признаётся необходимой самообороной. Империя признаёт свои предшествующее действия в этой системе политически некорректными и готова рассмотреть вопрос о контрибуциях - но только после заключения мирного договора. Планетарный губернатор, допустивший столь вопиющее нарушение прав разумных существ, уже отстранён от должности и арестован, по его делу начато следствие. Мы не можем гарантировать, что он будет казнён, однако все материалы следствия будут вам предоставлены. Также в случае успешного заключения мира вы сможете выступить коллективным истцом по его делу.
  Рей было очень нелегко произносить такие слова - с точки зрения капитана никакой мир не стоил подобного унижения Империи перед ксеносами. И Таркин при других обстоятельствах вполне разделял бы её мнение. Но сейчас речь шла о пожаре, который мог полыхнуть на всю Галактику. Тут не до гордости.
  Посланник кристаллов был шардом в корпусе дроидеки - боевой машины Торговой Федерации. В развёрнутом виде его бластеры были постоянно направлены на собеседника, что придавало переговорам довольно агрессивный характер. Понимая, с какой быстротой кристалл может принять решение о ликвидации потенциально опасного гостя планеты и воплотить это решение в жизнь, Слоан немного нервничала. Конечно, столь дерзкое покушение не останется безнаказанным. Стоящая за её спиной рота штурмовиков, усиленная пятью боевыми шагоходами, разнесёт убийцу в клочья - и силовой щит не спасёт. Но кучке шлака, которая останется от капитана, это вряд ли принесёт большое облегчение.
  - От имени мыслящего сообщества Оракса я принимаю предложение мирных переговоров, но не окончательного мира, до тех пор, пока не будут разрешены ключевые противоречия, вызвавшие этот конфликт, - прострекотала дроидека.
  - И о каких же противоречиях идёт речь? - холодно уточнила Слоан.
  - Первое и главное для нас - какие вы можете предложить гарантии, что политика в отношении нашей планеты не изменится повторно - теперь в худшую сторону? За последнее десятилетие ваш курс сменился дважды. Возможно, для людей это естественно, но для нас такие развороты неприемлемы. Мы предпочитаем придерживаться однажды избранной линии. Мы не агрессивны и при прочих равных для нас мир лучше войны. Однако даже постоянная война лучше, чем непостоянный мир. Кроме того, есть и обратная проблема. Даже если мы найдём повод доверять Империи, на каких основаниях Империя сможет доверять нам? Какие у неё гарантии, что мы не используем мирный период для расширения своей зоны влияния?
  - Когда Империя подписывает договор, мирный или какой-либо иной, она его соблюдает, - процедила капитан. - И от вас ожидает того же.
  - Во-первых, всегда бывает первый раз. Ваша Империя ещё очень молода как государство. Даже все присутствующие здесь люди старше, чем она. У вас ещё не было возможности доказать свою верность слову, хотя бы письменному, на исторически значимых отрезках времени. Во-вторых, допустим даже, что Империя действительно всегда соблюдает договора. Но что, если ещё через десять-двадцать лет на Корусканте случится очередной переворот и новое государство откажется от ваших обязательств, так же, как вы отказались от обязательств Ордена джедаев?
  - Орден джедаев не был государством! - рявкнула Рей, от злости позабыв даже про страх. - А все обязательства Республики Империя всегда соблюдала!
  - Да, формально не был. Однако каждый джедай имел право говорить от имени Республики, и заключённые при их посредничестве договора были обязательны к соблюдению всеми участвующими сторонами, не исключая даже Верховного канцлера. После уничтожения Ордена миллионы договорённостей по всей Галактике, которые он обеспечивал, потеряли силу. Небольшая часть была прямо денонсирована новым правительством, и это ещё относительно неплохой вариант. Но подавляющее большинство старых соглашений никто не отменял - они просто превратились в ничем не обеспеченные кусочки пластика. Последствия подобной непрямой денонсации мы испытали на себе в самом буквальном смысле. Кто и каким образом сможет гарантировать, что подобное не повторится?
  - Я смогу, - Ашла, которая до сих пор стояла так тихо, что о ней все успели забыть, смело вышло вперёд, заслонив собой капитана от бластеров дроидеки.
  - Каким образом? - шард оставался всё так же невозмутим. - Ты являешься существом, более авторитетным, чем Император Палпатин?
  - Нет, - пожала плечами девушка, - но я знаю такое существо.
  - Гаталента, - шёпотом прорычала Рей, - сейчас не время для твоих ксенологических бредней!
  Если девчонка наобещает кристаллам ситх знает что, а потом это выльется в войну, которая охватит весь сектор, спросят ведь не с неё! Форсъюзеры в имперской системе всегда выходят сухими из воды - точнее сказать, они могут получить по голове за многое, но только не за неадекватное поведение. Спросят с капитана Рей Слоан!
  Девушка пожала плечами, не оглядываясь махнула рукой куда-то назад и пропела странную мелодию из трёх нот. Мягкая невидимая сила (а точнее, Сила) подняла Рей в воздух, скрутила руки за спиной, заткнула рот невидимым кляпом и оттащила в самый конец ангара. Всё это на глазах у подчинённых. Теперь совесть капитана была совершенно чиста: все видели, что она пыталась спасти переговоры, но была отстранена от выполнения обязанностей форс-мажором. И штурмовиков тоже никто не обвинит, что они не бросились капитану на помощь: у них как раз на такой случай были особые инструкции непосредственно от Таркина.
  Дроидека наблюдала за творящимся безобразием с абсолютно невозмутимым видом. Впрочем, никакой другой вид она бы принять не смогла при всём желании - боевую машину не наделили даже подобием мимики или жестов. А что подумал шард, никто не узнал, потому что он был очень воспитанный.
  - Могу я узнать, какое же имя носит это удивительное существо? - продолжил разговор посланник, как только возмущённое мычание Рей затихло, а сама она скрылась в тени.
  - Да, господин Коруска. Его имя - Юн-Юужань.
  
  - Ваша дочь могла бы хоть предупредить меня, прежде чем идти излагать кристаллам эту свою теорию, - проворчал Таркин.
  Да, конечно, победителей не судят, и её безумный рассказ о фанатичных захватчиках из другой галактики с садомазохистскими наклонностями каким-то образом смог убедить коллективный разум колоний сложить оружие. Но откуда ведьма могла знать, что это сработает?! Если бы сам Таркин был на месте лидера кристаллов, он бы совершенно точно решил, что его держат за идиота.
  Он и сейчас был недалёк от подобного мнения. Да, мир достигнут, но угроза кристаллической экспансии не исчезла, она только отложена. Даже если сейчас силикоиды действительно миролюбивы, мало ли что они надумают через несколько поколений! Вдруг вся эта история о вонгах - их же собственная провокация, направленная на то, чтобы выиграть время?! Во всяком случае, звучала она как страшилка для младшей школы.
  С другой стороны, Таркин был родом с Эриаду, а она находилась достаточно близко к Дикому Пространству, чтобы местные жители росли с пониманием - иногда детские страшилки оказываются гораздо материальнее, чем хотелось бы...
  - Это не её теория, - покачал головой Ришат Ра. - Это моя теория. На Датомире, как вы понимаете, с головидео есть проблемы... Я рассказывал ей результаты своих исследований вместо сказок на ночь.
  - Насчёт сказок - это точно! - вспылил Таркин. - Ладно ведьма, она ещё по сути ребёнок, причём из дикого мира, но вы тоже утверждаете, что эти твари реальны? Утверждаете как учёный? У вас есть подтверждения, доказательства?!
  - Были, - спокойно ответил забрак. - До вторжения Конфедерации на Датомир. Сейчас я займусь поиском новых доказательств, но это, как вы понимаете, дело не одного дня. Потому я вас и не беспокоил. Вы бы меня первым подняли на смех.
  - Естественно, - хмыкнул Уилхуфф. - Но послушайте, Ришат, до того, как стать рабом, вы девять лет прожили на Датомире как свободный исследователь. У вас был корабль, вы могли в любой момент оттуда улететь и явиться хоть в Сенат! Если у вас были доказательства, это ваша обязанность! А вы вместо этого занимались исследованием культуры Ночных Братьев, фольклорист несчастный!
  Ра печально вздохнул.
  - Вы правы. Но видите ли, когда я улетал на Датомир, я был уверен, что все, кому нужно, уже в курсе, и подготовка ко вторжению юужань-вонгов втайне ведётся, чтобы не поднимать преждевременно панику. Я учёный, а не военный, не политик и не олигарх - и мне казалось, что в качестве учёного я свой долг исполнил. Мне и в голову не приходило, что о них могли просто забыть!
  - И почему же вы так решили? Вы кого-то проинформировали перед отлётом?
  - Лично Верховного канцлера Палпатина. Он меня поблагодарил и сказал "Я буду работать над этим". Когда я узнал, что Республика превращена в Империю - милитаризованное государство с жёсткой вертикалью власти, а сам Палпатин стал Императором - я и вовсе уверился, что это и есть его работа. То, что рядовые граждане о вонгах не знали, меня не смутило - я понимаю, что такое секретность. Но то, что чиновник вашего уровня считает их сказкой - это уже повод для беспокойства.
  Таркин задумался. Скорее всего, конечно, канцлер просто решил таким образом вежливо отделаться от назойливого сумасшедшего учёного. Отнёсся к его рассказам так же, как и сам Уилхуфф сейчас. Отослал его в глушь и на следующий день о нём забыл.
  Но... если предположить, что он хоть на секунду поверил... что, кстати, не означает, что вонги реальны, ситх тоже мог ошибаться. Особенно если Ришат нечаянно выдумал идеальное топливо для его паранойи - существ, которых невозможно ощутить в Силе, нефальсифицируемую (привычными для Сидиуса методами) теорию. Как сказали бы на Земле Бет - это невидимый розовый единорог с кипящим чайником Рассела. Хорошая компания для невидимого ранкора.
  Многие действия Палпатина выглядели... достаточно адекватными при условии существования на краю Галактики армии вторжения. Война Клонов в качестве тренировочного полигона, на котором были проверены две модели вооружённых сил - из клонов и из дроидов. Уничтожение неудачной модели, развитие более удачной. Контроль ключевых транспортных линий. Создание жёсткой цепи командования. Развитие спецслужб, флота, разработка множества видов супероружия - часть, конечно, окажется пустой тратой денег, но хоть что-то да сработает.
  Проблема в том, что он, Уилхуфф Таркин, одобрял (и развивал) подобную стратегию, знать не зная ни о каких вонгах. Она казалась ему вполне самодостаточной. Кто сказал, что Палпатин не мыслил аналогично?
  Была, правда, одна вещь, совершенно негодная для параноика. Доктрина Таркина.
  "Править не силой, а страхом перед силой" - хорошо для удержания в подчинении народов Галактики, которые ценят свою жизнь и благоденствие. Но юужань-вонги, судя по описанию, страха не знали. Вообще и совсем. Они не боялись за себя - для них смерть на поле боя была наилучшим возможным концом. Они не боялись за своих гражданских, потому что слабые и невезучие были для них просто мусором. Их нельзя было обратить в бегство парой демонстративных атак, по ним пришлось бы бить всерьез, на уничтожение, много и часто.
  Но если вспомнить Аккорда... почти каждая деталь в его схемах выполняла две и более функций одновременно. Кто сказал, что Палпатин не мог рассуждать аналогично? Доктрина Таркина - хороший инструмент для удержания секторов в повиновении... и одновременно - хорошее прикрытие для создания реальных орудий массового уничтожения. "Затемнение" предвидения джедаев - осуществление старой мести, о которой веками мечтали ситхи... и одновременно - проверка на жизне- и боеспособность в условиях, когда действия противника нельзя предвидеть. Джедаи эту проверку не прошли - что ж, чуть меньше пользы, но чуть больше удовольствия. Где-то найдёшь, где-то потеряешь.
  Да, если Палпатин безумен, то в его безумии была своя логика. Как и в перфекционизме Аккорда, и в амбициях самого Таркина.
  - И насколько велики, по вашей оценке, их силы?
  Забрак не размышлял ни секунды, будто репетировал ответ несколько недель.
  - Общая численность населения их мигрирующего флота - около двадцати миллиардов. Учтите, что у них высочайший уровень милитаризации. Если сложить численность касты воинов с представителями всех других каст, которые могут быть временно или постоянно использованы в качестве солдат низшего уровня, а также на небоевых армейских должностях - от интендантов до санитаров - мы получим, что у них в той или иной форме служит каждый второй, то есть десятимиллиардную армию. Учтите также, что это армия двойного назначения - если ваши Звёздные Разрушители несут два личных состава, экипаж и пехоту, то у юужань-вонгов каждый воин является одновременно и пилотом, а каждый танковый механик - заодно и механиком истребителей. Условно, конечно, поскольку механизмы в нашем смысле они считают мерзостью, но специальности примерно те же. Плюс, поскольку их "механики" привыкли работать с живыми существами, они могут исполнять также и функции врачей. Всё это позволяет быстро перепрофилировать любое соединение с наземных операций на флотские и обратно. С учётом всего этого я бы оценил силы их флота примерно в четыреста тысяч вымпелов.
  Таркин погладил пальцами подбородок. Да, много, но не сверхъестественно много. Секторальный флот в среднем составляет 1600 вымпелов (только боевых кораблей, без учёта кораблей снабжения и поддержки), что даёт общую численность в четыре миллиона вымпелов. Это превосходство на порядок, если средний корабль вонгов сравним по мощи со средним имперским кораблём. С наземными силами ситуация похуже. Штатная численность секторальной армии - около миллиона человек, что даёт в общем два с половиной миллиарда солдат. Вчетверо меньше, чем у вонгов. А ведь вонги, по словам Ришата, в среднем сильнее людей, лучше владеют оружием, чем человеческие ополченцы (как минимум на уровне штурмовиков), более безжалостны к другим и к себе.
  С превосходством в космосе тоже не всё гладко. Уж кто-кто, а Таркин прекрасно знал, что численность флота в отчётах моффов и реальная численность - это две большие разницы. Норматив по мобилизации, конечно, выполняется... но постепенно. Не торопясь. Есть ключевые сектора, которым поставлен план мобилизации за пятилетку - и они его худо-бедно выполняют, иначе к ним приходит Вейдер. Приходил, вернее. Ну да это ладно, теперь будет приходить кто-то другой. Но секторов неключевых гораздо больше - и для них план на двадцать-тридцать лет - вполне нормальное дело. А к тому времени "сдохнет или ишак, или падишах, или я" - губернатор спокойно уйдёт на пенсию, а его преемник только руками разведёт - что он мог сделать всего за пять лет, если тут ещё банта не валялась?!
  Но даже в тех секторах, где пятилетний план поставлен и выполнен вовремя (а таких не более пяти процентов), боевой корабль, введённый в строй - это далеко не то же, что поставленный на боевое дежурство. Некоторые находятся в доках в состоянии перманентного ремонта или модернизации, на других некомплект экипажа, у третьих практически пусты баки для тибанны...
  Короче говоря, если прямо сейчас Империя сможет выдвинуть один миллион вымпелов, и из этого миллиона половина будет в полной боевой готовности, а остальные смогут хотя бы долететь до места назначения - это можно считать везением.
  Конечно, никто не знает, как обстоит дело с боеготовностью и исполнением планов у вонгов. Не исключено, что в их флоте такой же бардак, а то и похуже. Половина кораблей больна, другая не кормлена, инкубаторы давно не чищены... Увы, надеяться на это нельзя. Всем штабистам, кроме разведчиков, по умолчанию следует предполагать, что в стане противника - идеальная дисциплина, совершенное снабжение и безупречная подготовка личного состава. А если вдруг окажется, что там разброд и шатание - это следует считать приятным сюрпризом.
  "Эй, ты что, уже поверил в бредни этого рогатого лунатика?" - возмутился внутренний скептик.
  "Проверяю их на достоверность и внутреннюю непротиворечивость, - ответил внутренний фантазёр. - Будем пока считать это игрой ума. Ну и конечно, попыткой взглянуть на происходящее со стороны Палпатина, если он действительно поверил в эти ужасы".
  В конце концов, использование шарда Аккорда тоже было поначалу игрой ума, выросшей из сна.
  Да, если вся Галактика в едином порыве решит дать пришельцам отпор - от них мокрого места не останется. На одном только Корусканте триллион населения, получится как в старом земном анекдоте - "А в какой гостинице они остановились?". Вот только "вся Галактика в едином порыве" - это только в дурных голофильмах бывает. Ста квадриллионам жителей Галактики совершенно начхать на всяких там вонгов - так же, как было начхать на бодание Республики с Конфедерацией. Если эти уродцы реальны, то бороться с ними придётся тем, кто назначил себя здесь верховной силой, кто держит гиперпространственные пути. То есть имперцам и возможно, двум-трём более мелким фракциям, вроде того же Альянса. А для них это вполне серьёзная сила.
  
  Увлёкшись сначала угрозой от кристаллов, затем вымышленными пришельцами, он совершенно забыл о главной миссии, порученной Ашле - о том, зачем она вообще летала на Оракс. К счастью, сама Ашла об этом не забыла. При всей своей чудаковатости, к делу она подходила со всей серьёзностью датомирской ведьмы. И когда наконец вернулась на "Визитёр", то привезла ему нужный результат.
  После завершения мирных переговоров она задала коллективному разуму колоний очень странный на первый взгляд вопрос - насколько хорошо кристаллы разбираются в кристаллографии? То, что это в буквальном смысле их жизнь, ещё не означало, что они обязательно понимают механику процесса. Далеко не всякий дроид знает состав сплава, из которого изготовлен, далеко не всякий человек сможет объяснить вам структуру молекулы белка.
  Так и не все силикоиды разбирались в принципах работы собственной структуры. Но в многомиллионном разуме каждой колонии нашлось достаточно много специалистов по этому жизненно важному вопросу.
  И когда этим специалистам были предоставлены рентгенограммы сперва кайбер-кристаллов, а затем шарда Аккорда, их вердикт был однозначен.
  Те и другие являлись родственниками колоний Оракса. Не родными братьями, но как минимум двоюродными. А между собой их родство было даже ближе.
  
  СЕТ ХАРТ
  
  Вчера услышал голос я с небес:
  "Вступай, поэт, в ряды КПСС,
  Душой безгрешен и в поступках чист,
  Ты самый настоящий коммунист."
  Но тут же мне шепнул лукавый бес:
  "Зачем тебе вступать в КПСС?
  Развратник, конформист и карьерист,
  По сути ты давно уж коммунист."
  Измученный борьбою двух начал, -
  Пойдите прочь! - во гневе я вскричал.-
  - Что мне до вашей вековой вражды,
  Коль аргументы каждого чужды.
  - Ну, черт с тобой! - раздался глас с небес,
  - Ну, бог с тобой, - вздохнул лукавый бес.
  - Ну, хрен с тобой! - решил их общий хор.
  - Живи, как жил, - и кончен разговор!
  
  Что это значит - быть Избранным?
  Если вы думаете, что это значит - направлять историю Галактики, принимать судьбоносные решения - то вы сильно ошибаетесь.
  Избранный не властен даже над собственной судьбой, что уж говорить о чужих. "И ещё советую вам помнить: не знаю, как в вашем мире, а в нашем - никакая сила не остаётся долго без хозяина. Всегда находится кто-нибудь, кто старается приручить её и подчинить себе - незаметно или под благовидным предлогом..."
  Избранный - это листок в центре бури, игрушка сил, намного превосходящих его, о существовании которых он даже не подозревает. Избранный - это ценный ресурс, которым стремятся завладеть. Мнение ресурса всех волнует в последнюю очередь.
  Да, некоторые не слишком осторожные участники этого противостояния могут погибнуть, в том числе и от рук самого Избранного - как бедолага Тиранус. Это заставляет выживших быть осторожнее - да. Как при перестрелке рядом с мощной бомбой. Но интересует ли кого-то мнение самой бомбы? Не смейтесь.
  Прекрасно это всё понимая, Сет и предпочёл в своё время убраться подальше от этих разборок. Он мог бы стать достаточно могущественным Лордом Ситхов - конечно, не самым сильным в истории, но одним из тех, кто её определил на тысячелетия вперёд. Его имя вписывали бы в учебники с благоговением юные аколиты и пожилые учёные.
  Только вот Сету было на это наплевать. Его не интересовали ни власть, ни месть, ни могущество, ни слава - всё, чем одержимы обычно ситхи. Впрочем, долг, сострадание и справедливость - всё, чем одержимы джедаи - тоже оставляли его равнодушным. Он хотел просто жить - и по возможности жить хорошо.
  Именно поэтому он никогда не был велик в Силе. Сила питается страстями, борьбой, самоотверженностью своих аколитов - а в Сете ничего этого не было. Уровень мидихлориан в большинстве его воплощений не превышал пять тысяч на клетку. Для использования техники переселения разума и лёгких обманов разума на важных переговорах этого вполне хватало - а больше ему было и не нужно. То, что он создавал вокруг себя слабое возмущение в Силе (а значительную часть времени не создавал вообще никакого), служило дополнительной защитой от любителей померяться длиной светомечей. Он был неуловим, потому что никому нафиг не нужен.
  Но это не означало, что он не следил за происходящим в Галактике, особенно среди чувствительных к Силе. Держать руку на пульсе времени, иметь связи и сеть агентов было утомительно, но необходимо - чтобы своевременно отслеживать угрозы для себя, любимого, и убираться от них подальше. Иногда он даже помогал некоторым особо могущественным форсъюзерам. Не мечом помогал - советом и ресурсами, оставаясь на безопасном расстоянии. Вовсе не потому, что симпатизировал кому-то из них - а лишь затем, чтобы сместить баланс в сторону уменьшения собственных рисков. В конце концов, он располагал самой большой в Галактике коллекцией ситхских артефактов. И конечно, клоном-двойником, на случай, если эту коллекцию кто-то попытается отобрать силой.
  Истребление Ордена джедаев он предвидел заранее и заранее подготовился к тому, что после Приказа 66 начнётся большая чистка по всей Галактике. Да, он уже тысячу лет как перестал быть джедаем, но попробуй это объясни Инквизиторам. Пришлось срочно менять базу и обрывать прежние контакты.
  
  Сейчас же наступил очередной момент, когда полностью отсидеться в стороне не получится. Каким-то образом ценная игрушка выпала из рук Сидиуса, и желающих её подхватить нашлось предостаточно.
  Ну да, Избранный сейчас укрыт таозиновым амулетом, так что напрямую его ощутить невозможно - но это препятствие только для новичков уровня Императора. Нет, Палпатин, безусловно, могуч, умён, хитёр и талантлив - но вот опыта ему в некоторых вещах критически не хватало. Во всяком случае, по меркам Харта, который провёл тысячу лет, изучая историю применения Силы и её артефакты. Не стоит забывать, что традиция ситхов Бэйна совсем недавно пережила глубокий разрыв: учитель Палпатина, Дарт Плэгас, создавался Дартом Тенебрусом не как полноценный наследник, а всего лишь как орудие - и потому его обучение было крайне специфичным. Свой уникальный талант к манипуляции мидихлорианами Плэгас не смог бы передать ученику при всём желании - с этим надо родиться. А во всём остальном он сам был не очень-то компетентным специалистом. Вдобавок, он и сам собирался жить вечно, тем самым нарушая Правило Двух. Из-за всего этого Палпатину достались сущие крохи - ему пришлось многие наработки предшественников восстанавливать с нуля или по неполным указаниям, и он в этом преуспел, за несколько десятилетий почти пройдя заново путь, на который у ситхов линии Бэйна ушло свыше тысячи лет. Но только основные вехи этого пути. Многие тонкие нюансы оставались вне его восприятия - не потому, что он был недостаточно умён или чувствителен, а потому, что не знал, что следует искать и куда смотреть.
  Сет Харт был далёк от того, чтобы недооценивать Сидиуса (гордыня в их деле - смерть), но ряд неизбежных слабостей его видел чётко. Как например в поиске пропавшего Избранного.
  Конечно, Вейдера нельзя засечь, пока он сидит на одном месте и ничего не делает. Так же, как нельзя засечь Йоду или Кеноби. Но Анакин - не тот тип характера, чтобы отсиживаться слишком долго. Он начнёт активно действовать - и его действия косвенно произведут изменения в Силе. И если примерно представлять себе, какими будут эти действия, можно натянуть что-то вроде сторожевых паутинок, которые Избранный почти наверняка заденет.
  Он ищет учителя.
  
  Для Вейдера существовали только два способа избавиться от контроля Палпатина. Убить его или стать сильнее него.
  Причём первый способ сам по себе ничего не гарантировал - достаточно сильный ситх может и с того света ученика достать. Только владение техникой развоплощения духа могло предотвратить такой исход. Но Вейдер ею не владел.
  Стать сильнее и скинуть его мозговой контроль? Тут, как говорил один серый джедай из народа триании, "Средства у нас есть. У нас ума не хватает". Чисто энергетически, по уровню мидихлориан, Вейдер уже сильнее Сидиуса. Он в этом плане сильнее кого угодно, если на то пошло. Но что толку от того, что сквозь тебя течёт поток невероятной мощи, если ты можешь зачерпнуть из него и применить по назначению лишь крошечную часть? К силе должно прилагаться соответствующее мастерство, а по уровню мастерства Вейдер со своим учителем и близко не стоял.
  Можно, конечно, просто расслабиться и позволить Силе вести себя, тогда мастерство не потребуется, но результат будет таким, какой угоден Силе, а не её носителю. Деятельному характеру Вейдера такой подход совершенно чужд. А вдруг Сила не хочет, чтобы Сидиус умер?
  Значит, нужен учитель. Способный преподать либо технику уничтожения духа, либо технику защиты разума на достаточном уровне, чтобы в них можно было вложить всю мощь Избранного (не исключено, что Вейдер этими техниками в принципе уже владел, но в самом базовом варианте - против техник Палпатина они - что лёгкий грузовик против Звёздного Разрушителя).
  Никто из ныне живущих джедаев, ситхов и наследников прочих школ на такого учителя не тянул. Разве что датомирская Ночная Сестра Гетзерион могла бы с ним сравниться, но её навыки слишком отличались от того, чем владел Анакин, да и вряд ли она стала бы учить мужчину тому, что знала сама - максимум сделала бы из него очередное орудие, подобное Молу. А Вейдер этого дела уже по горло наелся, ему больше не надо.
  Значит, соперничество за возможность его обучить пойдёт среди мёртвых. Великая Сила - странная штука, в ней иные покойнички бывают живее всех живых. Кто-то в виде призраков, кто-то - в голокронах или проклятых артефактах. А от некоторых не осталось даже подобия личности, зато остались планы. И последователи, которые эти планы продолжают воплощать.
  И решать, кому же достанется этот ценный трофей, в конечном итоге предстоит ему, Сету Харту. Хотя бы потому, что добрая половина ситхских артефактов, оставшихся в Галактике, находится именно в его коллекции. Да и большинство культистов - последователей древних учений и харизматических фигур - его хорошие знакомые (пусть даже многие из них об этом не подозревают).
  По интегральному критерию "Сила-мастерство" с Палпатином мог сравниться только один мастер Темной Стороны - Дарт Вишиейт, более известный как Император. Но даже Вейдер не настолько безумен, чтобы повторно впустить это чудовище в мир, в какой бы то ни было форме. Жажда власти у Вишиейта тоже была непревзойдённой, даже по меркам ситхов. Нет, нынешнего Императора он прибить поможет - охотно и с лёгкостью. Только не затем, чтобы потом вернуться в Хаос, а чтобы повторно занять уже однажды ему принадлежавший трон повелителя Галактики - и на этот раз уже навсегда.
  По той же причине пришлось отвергнуть и кандидатуру Дарт Трайи. Да, эта старуха была как раз совершенно лишена властолюбия. И Вейдера, вероятно, такая наставница вполне устроила бы. Она знала всё о связях в Силе между людьми, о том, как эти связи формируются, и как их разрушить. Кто как не мастер предательства мог подсказать наилучший способ предательства учителя?
  Но то, что устроило бы Вейдера, совершенно не устраивало самого Сета. Заполучив столь мощный инструмент, Трайя вполне могла попытаться осуществить свою давнюю мечту - убить ни много ни мало саму Великую Силу. По некоторым теориям, это приведёт к немедленной гибели всего живого в Галактике. Даже вечная власть Вишиейта казалась на этом фоне относительно неплохим вариантом. Но даже если эти теории неверны и сработает более мягкий сценарий - большинство разумных ничего не заметит, только форсъюзеры лишатся своих способностей - Сета это всё равно не устраивало. Сила даровала ему бессмертие, знание и море удовольствий - ничего из этого он терять не был готов. Это Вейдер, если разобраться, не видел от своего дара ничего кроме боли и потерь. Может быть он и захочет отомстить таким образом - лишённого Силы Палпатина уделает любой болван с бластером (если, конечно, преодолеет каким-то образом многочисленные защитные системы дворца и армии телохранителей). Но это проблемы Вейдера - Сет ему такой ценой помогать не собирался.
  На фоне этих двоих древний король ситхов Марка Рагнос выглядел милым и безобидным. Простое брутальное животное, эффектно сочетающее в себе силу и Силу. Он постигал её таинства не через философию и медитацию, а через звериные инстинкты. И постиг, надо сказать, на удивление много. Вейдеру, который грубую силу всегда ценил и уважал, такой учитель может подойти. Конечно, Рагнос тоже попытается вырваться с того света, как-то закрепиться в этом мире - но, по крайней мере, можно не бояться, что он вывернет этот мир наизнанку. Его желания никогда не выходили за пределы простой человеческой власти, с гаремами, верховой охотой и бесплатной выпивкой. Харт всё перечисленное и сам вполне ценил (хотя в менее грубых вариантах), а потому относился с пониманием. И что не менее важно, Марка отличался щедростью, и непременно вознаградил бы того, кто помог ему вернуться к жизни и возродить Золотой век ситхов. Сет не собирался работать бесплатно.
  Проблема была в том, что Рагнос, обладая великолепной физической подготовкой, уделял мало времени техникам контроля сознания. Нет, свой мозг он, безусловно, защищать умел - иначе не прожил бы свои сто лет и не поднялся так высоко. Но умел - от современных ему методов вторжения. Мощных, но примитивных. Сработают ли они против такого мастера тонких манипуляций как Палпатин - ещё большой вопрос. Тем более, через вторые руки - в исполнении Вейдера. А если Вейдер проиграет бой и снова станет собачкой Сидиуса, он непременно расскажет, кто и как помогал ему готовить мятеж. После чего Сет будет вынужден прятаться очень долго и очень далеко.
  На первый взгляд самым заманчивым казался вариант "вообще не лезть в это дело". Увы, он был здесь неприменим. Потому что это именно та ситуация, в которой если не ешь ты - едят тебя. Если не подсунуть Вейдеру подходящего учителя, он сам его найдёт, хоть в другой галактике - кто-то сомневается, что Избранному на это хватит везения?! Лучше уж обеспечить подходящую компромиссную фигуру, с которой можно и профит поиметь, чем позволить ему со всей дурной силушки вытащить из прошлого какую-нибудь апокалиптическую тварь типа Вишиейта. Он ведь сможет! Сет устало вздохнул и вернулся к рассмотрению своих архивов. При других обстоятельствах изучение исторических хроник и чужих воспоминаний доставило бы ему удовольствие. Но сейчас это была работа, а не хобби. Сет Харт ненавидел работать.
  
  Спустя сутки у него было два готовых решения. Это даже лучше, чем одно, поскольку позволяло предоставить определённый выбор Вейдеру (точнее, потокам Силы, которые его вели). Чем меньше давишь на Силу, тем меньше она давит на тебя - это Сет за многие века опытов уяснил для себя чётко.
  Он разместил в Силе два видения, две наживки, ведущих на разные планеты - и стал ждать, на какую из них клюнет Вейдер.
  Харт был почти уверен, что Вейдер выберет Руусан, где его будет ждать голокрон Дарта Бэйна. Создатель Правила Двух с удовольствием помог бы своему духовному наследнику соблюсти это самое Правило, отправив учителя в Хаос, где его явно заждались. Сидиус мало того, что завёл себе целую армию учеников, так ещё явно собрался жить дольше отпущенного людям биологического предела. Впрочем, это у него наследственное. И Плэгас, и Тенебрус - все искали способы обмануть смерть, вместо того, чтобы с достоинством принять её и уступить место более молодым и сильным. Бэйна подобное наплевательство на традицию наверняка приведёт в ярость.
  Но Вейдер проигнорировал чёткий, сильный сигнал, ведущий к нему, и вывел корабль на другое течение, ведущее в Пространство ситхов. Миновав Коррибан, который тоже манил его нераскрытыми тайнами, он вышел из прыжка в системе Дромунд, недалеко от планеты Дромунд-Каас, бывшей столицы Империи ситхов.
  Позже Сет пришёл к выводу, что сам подсознательно подтолкнул Вейдера к такому решению, вложив в видение слишком много ненужной информации. Бэйн появился перед Вейдером в симбиотической орбалисковой броне - именно таким он записал свой образ в голокрон (хотя к моменту создания записи от орбалисков давно отказался). Вейдер инстинктивно прозрел, что эта броня даёт своему обладателю огромную силу, делает его почти неуязвимым, но при этом постоянно причиняет ему боль и увеличивает ярость. Он восемь лет провёл в доспехах с аналогичными свойствами, и понятное дело, не горел желанием так скоро этот опыт повторять. Вряд ли он именно так это себе вербально сформулировал - "не хочу быть похожим на себя прежнего". В конце концов, Бэйн вряд ли обязал бы ученика носить защиту, которую носил сам (причём не так долго). Скорее, Анакин просто увидел броню и маску, и тут же заставил себя забыть о них, раньше, чем видение достигло сознательного восприятия.
  А Сет Харт вложил в видение эту "справку" тоже подсознательно - Бэйн был его современником, и Сет привык его опасаться - в своё время едва живым ушёл, пусть и унёс с собой ценнейший трофей, ключ к бессмертию. Пора бы от этих страхов избавляться. Сейчас, спустя тысячу лет, эти страхи смешны - он уже далеко не тот юнец, который был учеником Занны. Конечно, в открытом бою он против Бэйна по-прежнему не выстоит, зато обзавёлся вполне достаточными ресурсами и опытом, чтобы такого боя просто не допустить.
  Ладно, что сделано, то сделано, на Дромунд-Каасе Вейдера тоже ждут крайне интересные приключения и ценные призы... Посмотрим, сможет ли он выбраться оттуда живым. Точнее, как именно выберется - в живучести Избранного Сет почти не сомневался.
  
  Опасна эта планета была отнюдь не своим прошлым, а настоящим. Её избрали своим логовом Пророки Тёмной Стороны - ещё один привет из прошлого Сета, секта, основанная Дартом Миллениалом, учеником Дарт Когнус - а Когнус в свою очередь была ученицей Бэйна и Занны. Именно в бою с ней Сет и решил, что с него этих игр хватит - иктотчи оказалась для него чересчур крутой противницей. Миллениал, видимо, пришёл к тому же выводу, потому что после недолгого обучения отверг Правило Двух и тоже свалил куда подальше - создавать собственную организацию.
  Если ситхи искали в Тёмной Стороне в первую очередь боевую мощь, то Пророки сосредоточились на её мистических аспектах, познании и предвидении. Ситхи сгибали своей волей окружающий мир в бантий рог. Пророки же стремились в первую очередь понять, как этот мир устроен, исходя из весьма благоразумного принципа "работает - не трогай".
  И если кто думает, что это делало Пророков менее опасными, этот кто-то очень сильно ошибается. Уж кто-кто, а Сет Харт прекрасно понимал, что знание - сила. Куда большая сила, чем умение швыряться молниями, махать мечом или левитировать большие камни. Собственно, Дарт Сидиус достиг большего, чем все ситхи линии Бэйна до него, не в последнюю очередь потому, что незадолго до начала Войны Клонов отыскал эту секту и проявил политическое благоразумие: вместо того, чтобы уничтожить еретиков, стал прислушиваться к их советам. Если Вишиейта Сет Харт опасался из рациональных соображений, а Бэйна боялся на уровне инстинкта, то Пророки сочетали для него эти две ипостаси страха. Они были едва ли не единственными существами в Галактике, способными прихлопнуть его, как муху - против их предвидения его навыки маскировки были почти бесполезны. Пока что Сет был им просто не нужен, но это могло в любой момент измениться. Их знания о Тёмной Стороне были примерно равны его собственным - хотя знания Харта были куда лучше систематизированы, но они включали только прошлое, Пророки же, как следовало из их названия, видели и будущее. Именно поэтому они избегали вмешиваться в историю, ведя жизнь отшельников - любое активное воздействие с их стороны изменяло будущее, делая ряд сделанных ранее пророчеств неактуальными.
  Лезть прямо в гнездо к этим провидцам - не самая лучшая идея. Даже исаламири в сочетании с таозиновым амулетом - далеко не панацея в данном случае. Они эффективно скрывают носителя в настоящем - но Пророки-то видят будущее!
  С другой стороны, в этом и их слабость. Не физическая - психологическая. Это для ситхов линии Бэйна Избранный - просто мощный сгусток Силы, который нужно принудить к полезной работе. Для Пророков он в первую очередь орудие судьбы, инструмент восстановления равновесия. Стоять у него на пути - всё равно, что останавливать голыми руками танк.
  Поэтому сразу докладывать Палпатину они не полезут, сначала попытаются выяснить, по своей воле Вейдер туда припёрся, или по воле Силы. А уж Сет позаботился, чтобы это выглядело именно как воля Силы - да, он сформулировал и сбросил в поток подсказки, но Вейдер притянул их к себе сам.
  Конечно, на то они и Пророки, что могли проверить это всё уже давно. Они могли получить соответствующие видения за много месяцев и даже лет до Вейдера. Не исключено, что прикрытый таозиновыми амулетами взвод Инквизитория уже стоит у дверей Сета. Но этот риск остаётся всегда, хоть с Вейдером, хоть без него. Опять же, риск не так велик именно из-за менталитета Пророков - они считают любые видения знаком судьбы, если те восприняты посредством Тёмной Стороны. Хотя прекрасно понимают, что такое видение можно создать искусственно и послать - они и сами это умеют и нередко делают. Но вот в чём хитрость - если видение послано человеком, это отнюдь не значит, что оно заведомо ложно - этот человек может быть орудием Силы, сам того не подозревая. Кстати, ложным Пророки называют не то видение, которое не соответствует истине, а только то, которое противоречит воле Силы. Сила вполне может хотеть, чтобы кто-то был обманут.
  
  ВЕЙДЕР-3
  
  Личное судно Вейдера носило название "Гнев Императора". Конечно, такое название больше подошло бы суперразрушителю, чем кореллианскому грузовику, но названия космических аппаратов в Империи пока что цензуре не подлежали, и каждый космический странник мог написать на борту своего корыта всё, что угодно. А название было весьма многозначительным - во-первых, оно было транскрипцией двух слов на тускенском, записанным буквами ауребеша. Таможенники каждый раз ломали глотки, пытаясь его произнести, и в итоге не выдерживали и звали протокольных дроидов. Потому что собственного письменного языка у тускенов нет, а их устный язык весьма сложен в произношении, так как состоит в основном из согласных.
  Но те немногие жители Галактики, которые знали этот язык, понимали и многозначительность термина. Во-первых, он был отсылкой к древнему титулу в Империи ситхов (причём этот титул примерно соответствовал статусу Вейдера при Палпатине). Во-вторых, буквально мог переводиться с тускенского двояко: либо "Нечто столь же ужасное, как проявление императорского гнева", либо "Нечто, вызывающее у Императора гнев одним своим существованием". Анакин, разумеется, имел в виду второй смысл, но формально предъявить ему было нечего, даже тем, кто понимал язык. Наоборот, изъявление верноподданнических чувств налицо.
  Дромунд-Каас почти не охранялся. Один Звёздный Разрушитель типа "Имперский" на первый взгляд был явно недостаточным для охраны столь важного объекта. Но во-первых, этим Разрушителем была "Сингулярность" - экспериментальный стелс-корабль, практически невидимымый как визуально, так и для приборов. Внезапный ионный и турболазерный удар "из пустоты" мог существенно повредить даже превосходящего по силам противника. Во-вторых, её дополнял весьма мощный и современный сенсорный массив на самом Дромунд-Каасе. В-третьих, главной защитой системы Дромунд была полная неизвестность для остальной Галактики, помноженная на уникальные таланты местных жителей. Словом, здесь Пророки, как и в политике, сделали ставку не на победу в открытом столкновении, а на сенсорное превосходство - на то, чтобы знать о противнике всё, одновременно не давая о себе узнать ничего.
  В трюме "Гнева Императора" сблизились четыре особи исаламири, и созданные ими пузыри слились в один, который полностью укрыл собой корабль. Вейдер стал на несколько часов обычным человеком - но и его выявить через Силу стало совершенно невозможно. Невидимости таозинового амулета он в этой ситуации не доверял - и правильно делал. От глаз Пророков могла спасти лишь полная изоляция.
  Конечно, оставался вопрос, как обойти обычные сенсоры. Используя Силу, Анакин, конечно, был лучшим пилотом в Галактике, но когда его от неё отрезали... скажем так, лётчиком он всё равно оставался неплохим, но и близко не того класса, который требовался для обхода сенсорной сети последнего поколения. Но он это предвидел, и своевременно обзавёлся дроидом-пилотом серии GD16. Эта четырёхрукая машина и в базовом программировании была вполне себе неплоха, но Вейдер заплатил за модификацию для разведывательных операций, а потом сам занялся усовершенствованием процессоров и дообучением нейросети - гоняя бедолагу дроида на таких режимах, которые разработчикам и присниться не могли. Это было долго, сложно, больно, несколько раз машина сходила с ума и её приходилось сбрасывать к заводским настройкам и начинать всё сначала. Но в итоге он получил электронного монстра пилотажа, способного водить грузовик на уровне начинающего джедая - компенсируя отсутствие доступа к Силе электронной реакцией и огромной базой данных. Вейдер, помимо прочего, имел доступ к любым военным секретам Империи - он знал все коды обнаружения, все стандартные и экстремальные режимы, тончайшие нюансы работы сканеров и пассивных сенсоров. И всё это он загрузил в своего пилота, создав профессионального взломщика имперских космических крепостей. Он разве что на Объект не сумел бы проникнуть - после того, как там похозяйничал Таркин, установив какую-то совершенно безумную, но при этом удивительно эффективную сеть безопасности. Но до Дромунд-Кааса, к счастью, Уилхуфф пока не добрался, и тут всё работало стандартным образом - в соответствии с имперскими протоколами. Пророки в большинстве своём не сильно разбирались в технике, поэтому не пытались указывать небольшому гарнизону, как их охранять. Покойный Блэкхоул разбирался отлично, но его больше не было.
  Поэтому "Гнев Императора", ведомый GD16, успешно вышел из прыжка за местной звездой, которая поглотила всё излучение Кронау, затем на минимальной тяге обогнул её, скрывая излучение двигателей в короне звезды, и по инерции направился к планете, иногда корректируя курс малой тягой. Его обшивка поглощала радиоволны (во всяком случае, боковые лепестки диаграммы направленности - под главные лучи он ни разу не подставился), а тепловое излучение реактора сбрасывалось через квазиплазму. На скорости в триста километров в секунду он достиг планеты за семь дней, аккуратно затормозившись об её гипертень, и той же малой тягой выровнял относительную скорость до нескольких десятков километров в час, после чего тихо вплыл в атмосферу на ночной стороне Дромунд-Кааса, на репульсорах.
  
  Планета была велика. Не масштабов газового гиганта, конечно, но по сравнению с большинством планет, пригодных для жизни - очень велика. Она почти вдвое превосходила в диаметре Корускант, что означало, что её площадь была больше в четыре раза. По её поверхности было разбросано множество мелких континентов (или больших островов), на которых почти отсутствовали пустыни, зато было множество болот. Планета производила огромные объёмы биомассы. Редкие человеческие поселения в её необозримых джунглях просто терялись. Здесь очень легко было прятаться, но очень трудно кого-то искать. И даже Великая Сила, универсальный навигатор для других ситуаций, здесь выручала не всегда - большое скопление жизни, осквернённой Тёмной Стороной ещё с тех пор, как здесь порезвился Вишиейт, создавало солидную помеху даже для ясновидения. Пророки могли видеть сквозь эту тьму, и даже использовать её для усиления своих способностей - но то Пророки, они здесь тысячу лет тренировались. Всем остальным сгусток мрака очень сильно мешал.
  Не говоря уж о том, что в местных лесах среди прочей живности обитали исаламири - Миркр был их родиной, но, как и у многих других форм жизни Галактики, далеко не единственным домом. Из-за этого большие участки леса просто выпадали из восприятия.
  Ну и тот "маленький" нюанс, что Анакин сейчас был в принципе лишён доступа к Силе. Перед ним лежала огромная хаттова ПЛАНЕТА. Тем, кто привык пересекать световые годы одним нажатием кнопки, очень трудно представить, насколько огромным может быть этот крошечный шарик, повисший в пустоте. Её можно обыскивать столетиями, и увидеть лишь небольшую часть.
  А у Вейдера столетий не было. В лучшем случае сутки, а скорее - несколько часов.
  Тем не менее он твёрдо верил, что оказался здесь не зря. Должен существовать способ найти то, что ему требуется. Как и Пророки, он знал, что видения Силы могут обманывать, но они никогда не бывают полностью ложны. В них всегда есть смысл.
  У него была только одна наводка - на миг мелькнувшее лицо форсъюзера. Женщины. Он был уверен, что никогда не встречался ни с кем похожим, но в то же время, где-то, когда-то давно её видел. Возможно, опосредованно - в виде голограммы, картины, фильма или статуи...
  Возможно, это что-то из истории. Проблема в том, что Анакин Скайуокер при всех своих достоинствах был очень плохим историком. Соответствующие уроки в Ордене казались ему запредельной нудятиной. Палпатин, вероятно, опознал бы это лицо с первого взгляда, но как раз его тут меньше всего надо.
  Поискать в Голонете? Вейдер был неплохим хакером, и вероятно, смог бы взломать местную станцию, чтобы обеспечить себе выделенный канал... вот только не было на Дромунд-Каасе терминала Голонета. Не прокладывали - в рамках тех же беспрецедентных мер секретности.
  На "Сингулярности" был собственный гиперволновой передатчик межзвёздного радиуса действия, как и на любом "Имперском". Но даже Вейдер не был настолько отчаянным, чтобы на грузовичке пытаться ломануть Разрушитель. Тем более - Разрушитель, оптимизированный под максимальную информационную безопасность. Блэкхоул на операциях в Голонете ворнскра съел.
  Да, но ведь Дромунд-Каас - бывшая столица Империи. И столичный город - Каас-Сити - никогда не был восстановлен после падения Империи. Когда сюда пришли через пару тысяч лет Пророки, они не стали восстанавливать разрушенный мегаполис - им бы на это не хватило ресурсов - а создали несколько куда более скромных поселений в джунглях. Руины до сих пор не тронуты, там нет стражей, только дикие звери. В столичном городе должны быть библиотеки, университеты и прочие хранилища знаний. Само собой, эти хранилища в основном сгнили... но то в основном. А отдельные, изготовленные из высокопрочных материалов, вполне могли сохраниться.
  Он описал несколько кругов над бывшим городом, производя глубинное сканирование. Компьютер сформировал голографическую карту, где подсветил зелёным все скопления "долгоживущих" материалов, сочетавших физическую прочность с химической стойкостью. Три тысячи лет назад таких материалов было известно намного меньше, чем сейчас. Но сейчас это как раз было Вейдеру на руку, поскольку сужало круг поиска. Сохранилось только то, что действительно очень хотели сохранить. К счастью ситхи верили, что их столица простоит много тысяч лет, и потому не жалели средств на долговременные конструкции, чтобы увековечить себя и свои деяния в памяти потомков.
  Они сильно пожалели о таком тщеславии, когда пришлось в спешке уходить с Дромунд-Кааса, спасаясь от наступавших войск Республики. Они, конечно, ударили по планете, уходя, но слабо и неприцельно. Боевых кораблей у них к тому моменту оставалось совсем мало - эвакуационный флот в основном состоял из транспортов, с несколькими слабыми пушечками для защиты. Хотя и мощнейшие орудия той седой древности не шли ни в какое сравнение с современными турболазерами. Так, например, Имперская цитадель, дворец Вишиейта, превратилась в гору щебня и покореженного металла, покрытую сверху коркой лавы - по ней били основательно. Но если бы аналогичную обработку производил ИЗР, на месте здания остался бы только чистенький аккуратный кратер - без всяких следов, что тут вообще что-то стояло.
  Тем не менее, даже древних пушек хватило, чтобы уничтожить большинство надземных хранилищ информации. А вот подвалы остались практически нетронутыми - обвалилось менее трети общей площади потолков. Оставшиеся две трети превышали квадратный километр. Как и положено настоящему замку тёмного властелина, Цитадель располагала весьма глубокими и протяжёнными подземельями. А что в таких подземельях по законам жанра должно храниться? Во-первых, конечно, несчастные пленники, ожидающие жестокой расправы. Во-вторых, жуткие чудовища, созданные изуверским ритуалами или найденные в тёмных глубинах космоса. В-третьих - несметные сокровища. Ну и в-четвёртых, конечно же, архивы, со всеми зловещими тайнами тирана.
  Поскольку Вейдер в недавнем прошлом сам был архетипичной правой рукой архетипичного повелителя тьмы, он знал, что в этом вопросе сказки почти не лгут. Ему лично и пленников пытать и казнить доводилось, и чудовищ укрощать. Вот разве что в сокровищах он ни разу так и не искупался. Палпатин, будучи злодеем современным и экономически подкованным (без этого было бы невозможно вести многолетнюю игру с Торговой Федерацией) предпочитал хранить деньги на безналичных счетах, а не в виде монет и слитков. Впрочем, Вишиейт вполне мог оказаться более старомодным в этом вопросе, и будь Вейдер обычным мародёром - у него был бы неплохой шанс разбогатеть здесь. Но если что и объединяло джедаев с ситхами - так это полное безразличие к финансовым вопросам (которое, конечно, легко проявлять, если тебя бесперебойно снабжает средствами Сенат, или хотя бы гранд-мофф Таркин). Ему здесь нужно было только знание - и он его нашёл.
  Ему пришлось сжечь почти весь боеприпас, чтобы прожечь шахту в подземелья. Тибанны осталось выстрелов на двадцать, не больше. Он мог бы значительно сэкономить, если бы применил для расчистки завала Силу. Но в его ситуации оставаться незаметным - гораздо важнее, чем хорошо вооружённым. Против ИЗР его грузовик всё равно не потянет, будь он хоть трижды летучим арсеналом.
  Вейдер понимал, что его действия могут показаться кому-то противоречивыми. Он отчаянно боится, что его увидят в настоящем, потому постоянно прячется под полем исаламири - но почти такую же вероятность, что его увидят в будущем, он предотвратить не может, а потому и не парится.
  Но к счастью, никому давать объяснения не требовалось. А своя логика в них была. Предвидение будущего - вещь ненадёжная. У Пророков может быть видение насчёт Вейдера. Может не быть. Может быть, но в такой смутной и метафорической форме, что они ничего не поймут. И самое главное, даже если видение будет, даже если поймут правильно и вовремя - можно сделать вид, что ничего не было.
  А вот ощущение его тёмной ауры в настоящем, причём не где-то, а у них под боком - это вещь неизбежная и совершенно однозначная. До какой бы степени Пророки ни верили в Избранного - в возможности Сидиуса они верят тоже. Они будут ВЫНУЖДЕНЫ доложить об этом Императору в первую же секунду. Иначе он может посчитать их бесполезными, или того хуже - тайными союзниками беглого ученика.
  Поэтому лучше им повода не давать. Да и самому сохранять свежую голову, не поддаваясь зову Тёмной Стороны.
  И даже когда Вейдер спустился в тоннели, следом за ним всё равно ехала роботизированная тележка с исаламири. Правда, всего с одним, так что радиус поля был невелик, но при соблюдении минимальной осторожности - этого хватало. Нет эмоций - есть покой.
  
  В третьем по счёту архиве он наконец нашёл то, что искал. Лицо, которое явилось ему в видении.
  Джедай Митра Сурик, иначе известная как Изгнанница. Как и более знаменитый Реван, соратницей которого она была - весьма противоречивая фигура, из тех, кого позднее назовут "серыми джедаями". Отступила от Ордена, но на Тёмную Сторону не пала, хотя периодически подвергалась её искушениям. Умерла почти четыре тысячи лет назад от руки Лорда Ситхов Скорджа... на Дромунд-Каасе. В Каас-Сити. В Имперской цитадели.
  Получается, Сила всё же привела его куда надо? Он искал подсказку, а нашёл сам ответ?
  Анакин задумчиво провёл ладонью по заметно отросшим волосам. Что могло от неё остаться? Призрак или голокрон? Если Митра и создавала собственный голокрон, то вряд ли взяла бы его на Дромунд-Каас, в логово главного врага. Она бы оставила его на одной из планет Республики, там, где смогут найти джедаи, а не отобрать ситхи.
  Значит, призрак? Хаттова задница! Час от часу не легче - возможно, Митра уже давно пытается с ним связаться, но не может этого сделать из-за амулета и/или исаламири! Возможно, стоит ему отослать тележку на десяток метров в сторону - и с ним заговорит будущий учитель (если она может свободно перемещаться по руинам Цитадели, а не привязана к какому-то одному месту в ней). Но одновременно с этим Император получит уведомление от Пророков.
  А если для контакта с ней нужно и амулет снять (вполне вероятно - он-то призрака увидеть с амулетом сможет, а вот призрак его - нет) - тогда Сидиусу никакие предупреждения не понадобятся, он сам сразу увидит блудного ученика. И попытается подчинить. Получится или нет - это уже другой разговор (учитывая, что Вейдер в любой момент мог шагнуть обратно в поле исаламири, а захват его воли - процесс не мгновенный), но о свободных путешествиях по Галактике придётся забыть.
  "Выйду под амулетом и проведу поисковую медитацию. Попробую ощутить её присутствие, а заодно проверить векторы угрозы для себя. Это допустимая степень риска. Не факт, что за десять минут под амулетом Пророки успеют меня нащупать. Они тоже люди, им тоже нужно спать, есть, развлекаться. Не могут они проверять всю планету круглые сутки".
  
  Проверка особой уверенности не добавила. Он явно ощутил чьё-то присутствие, но без прямого контакта не мог сказать, Изгнанница это, или какой-то посторонний форсъюзер. Цитадель стара. Чувствительные к Силе разумные умирали в ней не один, и даже не десять раз. Аура Тёмной Стороны Дромунд-Кааса давала достаточно энергии, чтобы призраки могли существовать много тысяч лет, даже после того, как ситхи отсюда ушли. Да это место должно быть просто переполнено всякими духами!
  Векторов агрессии или потоков внимания, направленных в его сторону, он тоже не обнаружил. Если за ним и следили, то очень аккуратно.
  Подумав минуты три (очень много для порывистого ситха), он нашёл решение. Взяв с корабля двусторонний комлинк с голографическим проектором, он один терминал взял в руку, а второй положил на пол - отойдя шагов на тридцать, чтобы тот вышел из поля исаламири.
  Он щёлкнул переключателем, и над вторым комлинком появилась его голограмма в полный рост. Призраки Силы могут видеть неодушевлённые предметы - если те, конечно, дополнительно не скрыты в Силе.
  - Митра Сурик, - заговорил он в комлинк, и объёмная проекция повторяла его слова, - если вы меня слышите, пожалуйста, сосредоточьте своё внимание на этой области. Проявите свой образ возле моего коммуникатора через десять минут. Я здесь, в катакомбах, но я укрыт от вашего восприятия, так же, как и вы от моего. Через десять минут я предприму некоторые действия, в результате эта невидимость станет односторонней - вы по-прежнему не сможете меня видеть, но я смогу увидеть вас, если вы будете здесь, и услышу всё, что вы захотите сказать. Я же вам буду отвечать по-прежнему через эту голограмму. Начинаю обратный отсчёт. Это сообщение будет повторяться каждые пятьдесят секунд.
  Над голограммой Вейдера возникли голографические цифры отсчёта времени. Когда 10:00 сменилось на 9:10, голограмма снова заговорила:
  - Митра Сурик, если вы меня слышите, пожалуйста...
  Двенадцать повторов. Хотелось надеяться, что этого хватит. Если нет - можно попробовать ещё один раз. А потом... поворачиваться и лететь куда-то ещё. Джедай должен быть терпелив, но он-то не джедай уже давно.
  К счастью, испытывать терпение долго не пришлось. Когда он вышел из зоны действия исаламири с амулетом в руке - его уже ожидала бледная тень женщины. Той самой, что явилась в видениях.
  Неопределённого возраста - ей с равным успехом могло быть и тридцать, и пятьдесят лет. Красивой её нельзя было назвать, но симпатичной - вполне. Короткая стрижка, лёгкая тканая броня, не сковывающая движений, и очень серьёзный, внимательный взгляд. Этого человека можно было любить или ненавидеть, можно было уважать или презирать, но вот игнорировать её точно мало у кого получилось бы.
  Она смотрела в сторону голопроектора, не обращая никакого внимания на скрытого амулетом Вейдера.
  - Я вижу тебя, - сказал ситх. - Ты и есть Митра Сурик?
  - Когда-то меня так звали, - вздохнула призрак. - Сейчас я просто тень древних времён.
  - Очень полезная тень. Ты сражалась против самого Вишиейта...
  - И проиграла...
  - Ты нанесла поражение Триумвирату Лордов Ситхов. Хочешь и дальше преуменьшать свои заслуги - пожалуйста, меня не волнует, кем ты себя считаешь. Мне важно только одно - можешь ли ты дать качественное обучение человеку с большим потенциалом в Силе?
  Это, конечно, была лёгкая провокация, но Митра на неё не среагировала никак.
  - Могу, - спокойно ответила она. - Кто этот человек?
  - Я. Когда-то меня звали Анакином Скайуокером, сейчас меня больше знают, как Дарта Вейдера.
  - Ты ситх...
  - Да, но я желаю убить Императора. Если ты не знаешь - он не менее могуществен и отвратителен, чем Вишиейт твоего времени. Тебе не в первый раз выбирать меньшее зло. Ты уже заключала союз с Лордом Ситхов.
  - Да, со Скорджем. И это стоило мне жизни.
  - Скордж предал тебя не из подлости. Он увидел в Силе, что ты не победишь, и пожертвовал тобой, чтобы вернуть доверие Императора - и оставаясь его правой рукой, подготовить против него новую, более результативную атаку...
  Вейдер мысленно позавидовал тому Гневу Императора. Вишиейт не владел контролем сознания (или может, владел, но не на таком уровне, как Палпатин). Ему можно было солгать, его можно было подставить. С Сидиусом такое не работало - капитуляция перед ним означала сдачу на всех уровнях.
  Джедай слабо улыбнулась.
  - Приятно услышать, что умерла не напрасно. Жаль, что этого откровения мне пришлось ждать четыре тысячи лет. Этот новый Император - твой учитель?
  - Бывший. Он никогда не давал мне полных знаний, кормил объедками со своего стола. Почти всё, что знаю, я знаю с тех времён, как был джедаем, плюс кое-что освоил инстинктивно, на прорывах ярости. Мне нужно глубокое понимание Силы вообще и Тёмной Стороны в частности.
  Сурик кивнула, явно приняв какое-то решение.
  - О Силе вообще я могу рассказать - и показать - очень многое. Но я никогда не была по-настоящему тёмной. Тем не менее, я смогу указать тебе путь - где найти недостающие знания, не подвергаясь ещё бОльшим искушениям.
  - Ты можешь свободно путешествовать по Галактике?
  - Не совсем. Я не из тех призраков, которые могут появиться на любой планете. Даже весь Дромунд-Каас мне недоступен. Я привязана к этим руинам.
  - Чем же ты мне поможешь? Я не смогу пройти всё обучение в катакомбах, даже с амулетом меня рано или поздно почуют.
  - Моя особая способность - та, из-за которой меня некогда боялся Орден, а Крея возлагала на меня большие надежды - формирование связей в Силе. Я могу создавать эти связи, изменять их, разрушать. Я могла бы разорвать свою связь с Дромунд-Каасом в любой момент, но это было бы самоубийством, так как без энергии этой планеты я бы давно распалась, слилась с Силой навсегда. Но если ты достаточно велик в Силе, если хватит энергии, я смогу сформировать связь с тобой. Я буду питаться от тебя, и смогу последовать за тобой в любой конец Галактики.
  До Вейдера постепенно начало доходить, ЧТО он нашёл.
  - А связь "учитель-ученик" ты тоже можешь разорвать? - осторожно поинтересовался он.
  - Если ты имеешь в виду свою связь с Императором, то нет. Я могу формировать лишь те связи, в которых сама участвую, каналы между третьими лицами мне недоступны. Но, - она даже на голограмме заметила в движениях Вейдера проступившее разочарование, - я смогу показать тебе, как САМОМУ разорвать эту связь, и руководить тобой в процессе.
  - А также вне процесса, - усмехнулся Вейдер. - Ты ведь получишь надо мной ту же власть, что была у Сидиуса?
  - По природе - ту же, но значительно более слабую. Не забывай, что я слабее Сидиуса. Тут важен не только инструмент, но и рука, что его держит. Моя рука призрачна. Тем не менее, определённые ограничения я тебе ставить смогу. Как понимаешь, я не могу выпустить на свободу полностью обученного Лорда Ситхов совсем без контроля. Я уже один раз имела дело с такими...
  - Что ж, - кивнул Вейдер. - Такая сделка меня устроит. Остаются два... скорее технических вопроса. Можешь ли ты установить эту связь сквозь защиту таозинового амулета, и как на неё подействует поле исаламири?
  - Про исаламири я знаю. У тебя одна из них с собой? Понятно, почему часть тоннеля для меня невидима... А вот про таозиновый амулет я не слышала...
  Вейдер вкратце изложил, чем именно он сейчас прикрыт.
  - Так, ну с полем исаламири особенных проблем не будет. Попавший в него канал деактивируется, но не исчезает. Как не пропала твоя связь с твоим Императором. Как только ты выходишь из поля, связь сразу восстанавливается. Для формирования связки, правда, тебе понадобится выйти из поля, работать с тобой, когда ты под полем, я не смогу. Что касается таозинового амулета... Можно воздействовать, но нельзя видеть, говоришь? Я сама не смогу подключиться к тебе вслепую. Но если ты, фигурально выражаясь, протянешь мне руку - сам произведёшь некоторую поисковую активность, то я смогу ухватиться за твои энергетические "щупальца", вышедшие из-под прикрытия амулета, и уже через них ощутить тебя.
  - Ну давай попробуем... - Вейдер прикрыл глаза и устремил поток Силы в сторону призрака.
  
  - Ничего себе, - пробормотал женский голос в его голове. - Ты вообще знаешь, сколько у тебя Силы, Скайуокер? Ты бы самого Вишиейта смог узлом завязать! При надлежащем обучении, конечно... ни с чем подобным я не встречалась.
  - Мне и нужно завязать кое-кого, не уступающего вашему Вишиейту, - проворчал Вейдер. - Я уже говорил тебе об этом.
  - Честно сказать, тогда я это приняла за преувеличение и бахвальство. Многие молодые ситхи считают себя величайшими и непобедимыми. Тёмная Сторона способствует росту самомнения. Но сейчас... это впечатляет.
  - Хорошо, что ты впечатлена, - буркнул ситх. - Надеюсь, ты меня впечатлишь не меньше. Ничего, если я сейчас зайду в поле исаламири? Не хочу слишком долго светиться за его пределами, пусть и с амулетом. Ты сможешь последовать за мной в космос?
  - Пока ты в поле - не смогу, но как только ты оттуда выйдешь, меня сразу притянет к тебе - хоть через всю Галактику. Но я бы на твоём месте не спешила. Если ты действительно собираешься бороться с учителем, тут есть ещё одна вещь, которая тебе очень поможет. А заодно и мне...
  - Что за вещь?
  - Голокрон одного моего... Сказала бы "друга", но при жизни мы друг друга не знали. Познакомились уже после смерти - я в виде призрака, он - в виде Хранителя голокрона. Он умер задолго до моего рождения, но нам нашлось, что обсудить. Я могу раскрыть тебе практические приёмы, которые помогут сразиться против Императора и победить. Он же может объяснить тебе, ЗАЧЕМ сражаться, помочь выйти на правильный путь.
  - Мне нужна только практика. Идей я наслушался достаточно, ещё в Ордене.
  - Разве? - женщина прищурилась. - Знаешь, когда-то я так думала. Что мотив не имеет значения, важны только цель и средства её достижения. Но на путях Силы нельзя просто так делать то, что тебе хочется. Если у тебя нет внутренней цельности, если тебя не ведёт никакая идея, тобой слишком легко манипулировать. Поверь, я это испытала на собственной шкуре, и это был крайне болезненный урок. Однажды тебя спросят "Зачем это всё?", а просто задушить спрашивающего не получится. И пока ты будешь искать ответ - тебе его аккуратно подсунут на блюдечке.
  - Пока что мне на блюдечке подсовываешь ответ только ты... Ладно, где тут лежит этот голокрон?
  - Не тут. Он в Тёмном Храме, в нескольких десятках километров от Каас-Сити.
  - Хорошо, что в паре десятков, а не в паре тысяч... и как его звали?
  - Лорд Кел-ет Ур.
  
  Для большинства разумных визит в Тёмный Храм представлял бы собой смертельно опасное приключение. Вишиейт заключал в нём духи своих павших противников - тех, кого он не мог или не хотел развоплотить окончательно. За тысячу лет господства бессмертного Императора таковых набралось немало - и среди них попадались весьма... впечатляющие личности. Даже Дарту Вейдеру пришлось бы нелегко, будь он здесь один. Пусть он и был могущественнее всех заточённых, вместе взятых, но древние ситхи знали толк не только в физическом, но и в психологическом насилии. А к последнему нервный Анакин всегда был крайне уязвим. А переход на Тёмную Сторону ещё никому психической стабильности не прибавлял.
  Но для Анакина, сопровождаемого тележкой с исаламири, это были просто старые руины. Он вошёл в Храм и вышел оттуда, словно простой турист на заурядной экскурсии. Даже терентатек, устроивший там своё логово, не стал для пришельца ни проблемой, ни причиной сколь-нибудь существенной задержки. Дело в том, что эти жуткие монстры охотятся на существ с повышенным уровнем мидихлориан, выслеживая их по возмущению в Силе. Вейдер под полем исаламири, был для них... не то, чтобы совсем невидим, как для призраков - всё-таки обычные чувства у терентатеков тоже были, и довольно острые. Но вот неинтересен - точно. От него не исходило запаха добычи, поэтому он просто прошёл мимо зверя, даже не разбудив его. С исаламири вообще очень многое становится проще - неудивительно, что эта ящерица так ленива и флегматична. Прежний Вейдер непременно вызвал бы чудовище на бой, чтобы доказать себе, что может победить его. Нынешний не видел смысла усложнять себе жизнь.
  
  Тем не менее, когда Вейдер, уже на корабле, в сотне парсеков от Дромунд-Кааса, выслушал историю светлого лорда, он оказался весьма разочарован.
  - Этот человек даже не сражался с Вишиейтом, в отличие от тебя. Он просто выдумал какую-то совершенно нелепую идею и был за неё зарезан, как банта на бойне. Какую помощь в моей миссии может оказать подобный слабак, если он даже не попытался сразиться за ценности, в которые верил?
  - И тем не менее, - заметила Митра, - он одержал победу, которая гораздо важнее любого сражения. Он вернулся к свету. В конце жизни. После того, как несколько десятилетий провёл во тьме.
  - Да, это тоже своего рода подвиг, - вынужден был согласиться Вейдер. - Такое требует и воли, и смелости. За это его можно уважать. Как и за то, что он не побоялся раскрыть своё учение перед Вишиейтом. Но к сожалению, это не та воля и не та смелость, которые нам сейчас нужны.
  - Ты не понимаешь, - вздохнула Сурик. - Да, возродившихся ситхов было гораздо меньше, чем падших джедаев. Но за тысячелетия их тоже набралось достаточно. Вспомнить хотя бы Ревана, моего наставника. И тем не менее, Кел-ет Ур сделал нечто уникальное, чему в истории аналогов нет. Подумай, ученик. На протяжении этих тысячелетий, что лежат между моим и твоим веком, ситхи и джедаи сходились между собой только в одном - Тёмная Сторона подобна сильнодействующему наркотику. Да, от неё, как от любого губительного пристрастия, в принципе возможно отказаться - но лишь в принципе. За это всегда придётся заплатить огромную цену - вход за кредит, да выход за тысячу. Это возможно только с посторонней помощью. Это повлечёт долгую и болезненную "ломку", причём любой рецидив обрушит тебя на ту же глубину, с которой ты начинал (если не глубже). И уж точно тебе придётся отказаться ото всех способностей, полученных на Тёмной Стороне. Просто так, по мимолётному капризу, на это не идут. Только тяжёлая личная драма способна выдернуть тёмного форсъюзера из плена дурмана и заставить решиться на подобную жестокую перековку. Но что мы видим у Кел-ет Ура? А ничего подобного мы не видим! Его жизнь была на удивление спокойной для Лорда Ситхов. Ему не приходилось выжигать целые планеты или вырезать всю свою семью, чтобы порадовать Императора. Он просто так взял и ушёл с Тёмной Стороны. Потому что захотел этого. Потому что решил, что свет даёт больше могущества. Теперь понимаешь, почему Вишиейт его испугался до дрожи в коленках?
  - Теперь - понимаю, - медленно кивнул Вейдер. - Если бы о таком стало известно в Республике... да джедаи бы оспаривали у ситхов право его казнить!
  - Именно, ученик, именно! Причём аргументация у обеих сторон была бы одна и та же - "иначе слишком многие захотят попробовать".
  - А джедаев напугало бы ещё и то, что вернуться к свету можно с ТАКОЙ мотивацией...
  - Ситхов тоже. Опять же, те и другие всегда единодушно твердили, что жажда могущества ведёт во тьму. Просто отношение к этому было противоположное.
  - Слушай, так может быть, он и не возвращался? Просто вообразил себя светлым... так, как он это понимал. Я всё-таки больше готов поверить двум тысячелетним традициям, чем одному мертвецу.
  - Ну, он действительно не возвращался - вернуться можно туда, где ты уже однажды был, а Кел-ет Ур никогда светлым и не был - до своей трансформации. Он с самого начала обучался как ситх, он даже не общался в жизни ни с одним джедаем. Но тем не менее, тьмы в его духе нет - во всяком случае, в той части, что вложена в голокрон. Мы, призраки, чувствительны к таким вещам.
  - В таком случае нужно выяснить, знает ли он сам, каким образом у него получился такой лёгкий и безболезненный переход. Если да, то он действительно будет великим союзником... Но если нет... что толку от самого великого достижения, если его невозможно повторить?
  Если Вейдер сможет вернуться к свету с такой же лёгкостью, то Император в ту же секунду потеряет над ним контроль. Сидиус властвует над Тёмной Стороной, не надо всей Силой в целом. А самому Вейдеру абсолютно плевать, какого цвета плащ на нём будет, когда он воткнёт меч в сердце учителя.
  И он далеко не один с такой позицией. Многие бывшие джедаи, сломленные Инквизиторием, обманутые Палпатином, павшие самостоятельно из-за отчаяния и страха, совсем не рады своему падению, но уверены, что оно необратимо. Если грамотно разыграть этот козырь... да Палпатин останется чуть ли не один на своём чёрном троне! А против армии джедаев даже величайший ситх не устоит - даже в Силе количество имеет значение.
  Не зря Вишиейт испугался учения Кел-ет Ура, совсем не зря. Как опытный наркоторговец, которому показали антидот, мгновенно снимающий зависимость...
  - Нет, - грубо оборвала его мечтания Митра. - Сам светлый лорд этого не знает. Я говорила с ним много веков. Он был очень удивлён, узнав, что у кого-то могут быть с этим проблемы. Но тем не менее... вместе с ним и с тобой мы сможем раскрыть эту тайну. Я уверена.
  
  Он с детства был слаб, он познал унижения.
  Изгой в этом мире искал Силы суть,
  И в книгах волшебных найдя утешение,
  Ступил на извилистый магии путь.
  Он не просил, не просил помочь -
  Он видел свет, он знал ответ.
  Он не хотел, не хотел, но ночь
  В его душе оставит след!
  Ты Черный Маг - ты обречен,
  Такая плата, таков закон!
  И вот он хозяин своих заклинаний
  И солнечный день обратить может в ночь,
  Но время пришло, и нет больше желаний
  И магия больше не в силах помочь.
  Он не просил, не просил помочь -
  Он видел свет, он знал ответ.
  Он не хотел, не хотел, но ночь
  В его душе оставит след!
  Ты Черный Маг - ты обречен,
  Такая плата, таков закон!
  Черный балахон
  Не спасет тебя от страшных снов.
  Погребальный звон
  По твоей душе колоколов.
  Велика цена,
  Ведь знание - это власть,
  Кто взлетел наверх,
  Может низко пасть.
  Надо собрать волю в кулак,
  К свету лицом встав, сделать шаг,
  Ну а пока ты Черный Маг!
  
  АККОРД-5
  
  Детали головоломки складывались одна за другой. Таркин, конечно, тупица, но порученное ему задание выполнил. В это время менее важные агенты со всех уголков Галактики принесли другую, не менее важную, но легче добываемую информацию, для которой не нужны были полномочия гранд-моффа.
  
  Аккорд сделал и отослал Ашле очки дополненной реальности с мощными сканерами, которые позволяли анализировать структуру кристаллов прямо на ходу, просто взглянув на них. Естественно, сами очки не понимали в кристаллографии - информацию с них принимал и обрабатывал шард, сопровождающий Ашлу. В корпусе боевого мандалорского дроида типа "Василиск" он прекрасно заменял собой ранкора - и как ездовой зверь, и как личное оружие. Кроме того, ранкоры летать не умеют - а "Василиски" даже на низкую орбиту выходят самостоятельно. Благодаря электронной реакции и бескаровой броне он всегда мог прикрыть свою "хозяйку" на те несколько секунд, которые ей требовались, чтобы произнести заклинание. Но главная его функция состояла не в этом.
  Шард внутри дроида был лучшим специалистом по кристаллографии, какого колонии только смогли предоставить. Он изначально был достаточно одарённым в этом плане, а теперь в него загрузили все знания, какими силикоиды вообще обладали. Кристаллы сами не знали, откуда они произошли - при этом были достаточно умны, чтобы понимать - столь экзотическая форма жизни не может развиться естественным путём. На многих планетах встречаются кристаллические растения - но они как правило тупее даже растений обычных, водно-углеродных. Неподвижный образ жизни не способствует развитию ума. Кроме того, иных кристаллических форм жизни, кроме разумных силикоидов, на Ораксе не было - так что планета явно не была их родиной.
  Увы, их воспоминания уходили не далее, чем на три тысячи лет назад.
  Намёк Таркина, что их происхождение может быть раскрыто в ближайшее время, очень заинтересовал колонии. И они отправили своего представителя помочь с этим - а заодно проследить, чтобы информация не утекла мимо их запоминающих матриц.
  Ашла установила со "своим" силикоидом связь через Силу - как джедаи делали с кайбер-кристаллами в своих мечах. Это значительно повысило её уровень безопасности и осведомленности, а для Аккорда стало ещё одним кусочком мозаики. Остался последний.
  
  Этого дроида-разведчика Аккорд собрал сам. Своими руками. В комнате, которую он предварительно сам же спроектировал - предельно защищённой от любых сканеров. Даже от предвидения с помощью Силы - в этой камере обитала исаламири.
  Сигнал, который эта машина отправляла в гиперпространство, был также закодирован самим Аккордом. На языке, который он сам разработал специально для решения этой единственной задачи. Ни одно существо в Галактике не смогло бы его дешифровать.
  Сам сигнал терялся на фоне шума гиперматерии в реакторе Объекта, и мог быть вычленен из него только при помощи сложного математического алгоритма. Который тоже был известен только Аккорду. Произведя все необходимые измерения, и отправив их, дроид самоуничтожился. Превратился в квазиплазму, которая тоже была втянута реактором.
  Избыточная паранойя? Скорее, недостаточная, учитывая, с чем, возможно, имел дело Аккорд. Палпатин по сравнению с этим врагом - милый глуповатый дедушка в маразме. Армия юужань-вонгов - кучка туристов.
  "Если у них есть Путь к победе, я уже покойник, несмотря на все ухищрения".
  Он посмотрел на свою руку. Пальцы не дрожали только потому, что были кибернетическими. Не увеличилась и частота сердечных ударов - лишь потому, что вместо сердец у него были насосы, а кардиограмму имитировали специальные пьезоэлектрические генераторы. И тем не менее, Аккорд, прекрасно знавший сам себя, понимал, что он не просто напуган - он в панике. Он не мог решиться на последний шаг, который, вероятно, подписывает ему смертный приговор.
  Он колебался почти минуту. Пока части личности, доставшиеся ему от Таркина, не решили, что с них хватит. И не выжали, спокойно и невозмутимо, кнопку "отправить". Уилхуфф не стал ничего комментировать вслух, но Аккорд ощутил, как кривятся его тонкие губы в презрительной усмешке.
  Закодированный уже другим кодом сигнал ушёл к "Василиску" Ашлы. Тот преобразовал его в трёхмерную картинку, проанализировал, скинул на очки, ведьма добавила небольшую песенку узнавания...
  
  Не хочу теряться в сам-сам-сомнениях
  Выбирать один из ста вариантов
  Все они прекрасны - без исключения
  Лучшие друзья девушек - это бриллианты
  
  Ответ пришёл через двадцать минут. И снова в нём не было ни малейшего сомнения.
  Кайбер-кристаллы - не просто "родственники" шардов с Земли Бет в плане внутренней организации. Они представляют собой части единой системы. Элементы шарда. И этот шард в данный момент работает. И он не мёртв, подобно шардам Котла. Он подключен к общей сети. Он живёт. Он решает две задачи.
  Разрушать любую материю на своём пути. И подталкивать пользователя к конфликту.
  
  Прошло три минуты. Пять. Десять. Он был всё ещё жив. Либо Пути к победе у его врагов в самом деле не было, либо они не видели опасности в раскрытии этого секрета. Что ж, спасибо им за это. Конечно, поговорка "дарёному коню в зубы не смотрят" - это не про Аккорда, конь может быть и троянским. Но он физически не мог принять больше мер безопасности, чем уже принял. Либо о нём не знают, либо его хотят использовать... и используют в любом случае. Что бы он ни делал.
  Значит, будем делать выводы, пока это нам позволяют. Благо, информации для шарда вполне достаточно. Факты складывались в красивый и гармоничный узор. Хотя многие назвали бы его жутким.
  Некоторое время назад - не более миллиона и не менее тридцати тысяч лет от настоящего времени - в эту галактику прибыли хищные твари, пожиратели миров, которых на Земле Бет называли Сущностями, Китами или Червями. Как их ни называй, они были ужасны. Их способ охоты состоял в том, чтобы прилетев на планету, разделить её на тысячи параллельных миров, в каждом смоделировать свою историю, наделив ключевые фигуры теми или иными паранормальными способностями, провести серию экспериментов по поведению местных разумных в разных экстремальных ситуациях... а потом поглотить их всех, саму планету аннигилировать, и используя полученную энергию, отправиться дальше. На поиски следующей цивилизации-добычи.
  Конфликт способствует эволюции - вот во что они верили. Чтобы выжать из цивилизации все соки, заставить показать всё, на что она способна хотя бы в потенциале - нужно загнать её в непрерывную мясорубку войны всех против всех.
  Знакомо звучит? Да, для жителя этой галактики. Практически на этом основана философия ситхов. И не без причины...
  С точки зрения Аккорда, это была дурацкая теория. Есть более эффективные, более изящные способы. Да, хаос и естественный отбор работают. В принципе. Любая биологическая эволюция тому примером (хотя даже в ней соревнование идёт отнюдь не за то, какая жизненная форма быстрее вырежет всех остальных). Да, теорема о бесконечных обезьянах возникла не на пустом месте. Но для разумных существ создавать новую информацию методом научного тыка - позор. И идея "давайте заставим их тыкать посильнее" - не улучшает положение.
  Можно добиться того же самого увеличения продуктивности более чисто, более гармонично, не заляпывая приборы кровью. Минимальное, тщательно дозированное насилие в рассчитанных местах - да. Тупая бойня - нет. Слишком много информации теряется в процессе. На одно действительно рабочее эффективное решение, рождённое войной - приходится несколько сотен потерянных впустую. Потому что сгорел архив или испытательный полигон. Потому что изобретатель погиб или ушёл на фронт. Потому что не хватило ресурсов или времени на его внедрение (на войне постоянный дефицит ресурсов и времени).
  
  Самое забавное, что к таким выводам Аккорд пришёл под воздействием шарда (собственных мозгов ему бы не хватило увидеть все эти закономерности в действии). Шарда, который достался ему от Кита. Но сами Киты, имея в своём распоряжении множество шардов без ограничений, таких простых вещей понять были не в силах. Как писал Станислав Лем:
  "И уж тем более никто не верил, что какие-то шустры получат превосходство над людьми - не угрозами и не силой, но так, как ученый совет, состоящий из дважды профессоров, превосходит мальца в коротких штанишках. Ему не понять их коллективной мудрости, как бы он ни старался. И даже если он принц и может приказывать совету, а совет добросовестно исполняет его капризы, все равно результаты разойдутся с его ребяческими ожиданиями - например, захоти он летать. Разумеется, он будет летать, но не по-сказочному, как он, несомненно, себе представлял, не на ковре-самолете, но на чем-нибудь вроде аэроплана, воздушного шара или ракеты, поскольку даже наивысшая мудрость в силах осуществить только то, что возможно в реальном мире. И хотя мечты этого сопляка исполнятся, их исполнение каждый раз будет для него неожиданностью. Возможно, в конце концов мудрецам удалось бы растолковать ему, почему они шли к цели не тем путем, который он им указал, ведь малыш подрастет и сможет у них учиться; но среда обитания, которая умнее своих обитателей, не может разъяснить им то, чего они не поймут, ведь они - скажем наконец прямо - безнадежно глупы для этого".
  Сущности были именно такими вот малолетними принцами, под командованием которых оказалась целая Академия Наук в виде коллекции шардов. И чтобы научиться её использовать чуть более креативно, они передавали эту академию под руководство необразованных, но хотя бы взрослых людей - и заставляли этих людей друг с другом драться. Что возьмёшь с царственных идиотов? Им не просто решения нужны, им поиграть охота, хлеба и зрелищ.
  Но сейчас они нашли кусок больше, чем могли заглотить. Их обычный метод охоты был совершенно бесполезен с цивилизацией, охватившей всю Галактику. Да, можно было взять любую планету, изолировать её от окружающего космоса, разложить в веер вероятностей, а потом съесть. А потом полететь к следующей планете. Только вот местные разумные вряд ли стали бы молча смотреть, как исчезают планеты одна за другой. Они бы начали готовить средства противодействия этой чуме. Собирать боевые флоты, эвакуировать население миров, близких к зоне заражения...
  Да, конечно, самый мощный флот Галактики Киту в полной силе - на один зубок. Но они бы учились, эволюционировали, искали нетривиальные уязвимости. Например, дожидались бы, пока он сбросит шарды в цикл, и только потом атаковали - в разложенном многомерном состоянии Кит куда более уязвим. Он знал (а чего не знал сам, то ему сказали шарды), что сильно уступает людям в способности к обучению и импровизации. А тут ещё местные жители оказались способны к производству некой энергии, которая давала им паранормальные способности, сравнимые в отдельных сферах с возможностями шардов. Даже если у Кита и его потомства получится убить их всех, тайну Силы это не откроет. А Кит очень хотел открыть для себя тайну Силы. Это бы очень существенно продвинуло вперёд эволюцию - его личную и его вида в целом.
  А разложить в вероятностную сеть сразу всю Галактику, чтобы взять её под контроль, Кит не мог. Мощности не хватало.
  Он, вероятно, послал сигнал собратьям - есть новая, вкусная, большая добыча. Её хватит на всех.
  Но ответа не последовало. У Китов не было сверхсветовой связи. Вернее, если точнее, была, даже несколько видов - но вся она работала на относительно небольших расстояниях, так как требовала контроля всего пространства между приёмником и передатчиком. А контролировать межгалактическое пространство Киты ещё не умели. Поэтому сигнал до ближайшей карликовой галактики шёл бы сотни тысяч лет, а до ближайшей крупной - миллионы. За такой срок местные разумные могли вымереть. Или утратить связь с Силой. Или развиться до такого уровня, чтобы стать не по зубам даже Сущностям.
  Это блюдо нужно было есть прямо сейчас.
  Сущность подумала. Посоветовалась с шардами. И получила от них вполне классические советы: "не можешь предотвратить - возглавь", "тот, кто нам мешает - тот нам и поможет", "обрати силу врага против него самого".
  Механизм, который она использовала для контроля миллионов копий одного мира в параллельных пространствах, мог быть использован и для контроля миллионов разных миров в одном пространстве. С незначительными модификациями, конечно, но ничего запредельного.
  Никакие шарды не могли управлять Силой. Но многие могли управлять её носителями.
  Они создали микроскопические организмы - или, если угодно, наномашины, поскольку на уровне отдельных молекул разница между живым и неживым стирается. Затем несколько ключевых шардов были заражены этими наномашинами и взорваны, разлетевшись по всей Галактике в виде отдельных кристаллов. Рухнув на планеты, они на время потеряли связь друг с другом и с запустившей их Сущностью, превратившись в обычные минералы... почти обычные.
  Но выпущенные ими микроорганизмы попали в атмосферы обитаемых планет. Живые существа ели их, пили их, дышали ими. Машины внедрялись в их клетки, размножались там дальше и снова попадали в атмосферу, заражая следующих носителей.
  Чем больше Силы вырабатывало живое существо, тем больше наномашин гнездилось в его клетках.
  Когда вся жизнь на планете оказывалась заражена, наномашины приступали к следующему этапу. Они начинали аккуратно, очень тихо модулировать сигналы в нервной системе носителя. Они "подёргивали" его подсознание, посылая через его мозг едва заметные колебания в Великую Силу. Наномашины в других организмах также подключались к нейронам и улавливали эти колебания. И посылали ответные.
  Формировалась сеть.
  Когда общепланетное поле Силы оказалось под их контролем, они протянули невидимые щупальца к кристаллам - которые за это время успели размножиться и превратиться в полноценные мини-шарды. Кристаллы стали серверами этой сети, многократно увеличив её вычислительную мощность. Через потоки Силы они связались с другими планетами, где сформировались свои сети. Разумные путешествовали между звёздами - и заражали наномашинами остальные планеты, на которые кристаллы не падали. И те тоже включались в сеть.
  Когда монопланетные сети объединились в единую галактическую, Сущность вернула себе контроль над ней. Фактически, Сущность теперь управляла Силой. Правда, понимала её при этом не более, чем столовый прибор постигает вкус пищи. Маленький мальчик за пультом управления атомной электростанции.
  И они начали невиданную по масштабам серию экспериментов, призванную прояснить природу Силы, и взять её под полный и окончательный контроль, превратить в очередной шард. Метод был хорошо известен и давно отработан. Конфликт.
  Пользователей Силы аккуратно разделили на две части и столкнули лбами. В общем та же игра в героев и злодеев, что на Земле Бет, только здесь они назывались джедаями и ситхами соответственно. Одна часть, активная, полностью восприняла философию Сущностей, успешно поддавалась на все провокации конфликта - она была мощнее, но в ней не было единства, так как она воевала и сама с собой. Вторая группа, пассивная, играла роль боксёрской груши - об неё регулярно разбивали лоб тёмные, заставляя и её эволюционировать.
  Ради власти или ради защиты мирного населения - те и другие были вынуждены постигать Силу всё глубже. Их заставили носить кристаллы одного из шардов - Жала, уничтожителя материи - при себе постоянно, встроив их в световые мечи. Нет, Сущности теперь могли управлять носителями наномашин (которые позже назвали мидихлорианами) в принципе на любом расстоянии - но для этого требовались большие затраты энергии. А с Жалом в руке форсъюзер был управляем так же легко и дёшево, как домашний телевизор через пульт. Когда он терял волю и становился полностью управляемым инструментом конфликта, Жало сигнализировало об этом, зажигая лезвие красным огнём.
  При этом то, что Сущности постигали Силу через людей и других разумных, отнюдь не означало, что самим подопытным кроликам разрешалось постигать её так же глубоко. Как только очередной эксперимент завершался, происходила очередная бойня или катаклизм, которые сопровождались потерей архивов и гибелью носителей самых ценных знаний. А сведения о результатах опытов отправлялись в бездонные архивы шардов.
  Аналогичным образом сдерживалось и техническое развитие подопытных. Иногда им разрешалось создавать Технарские устройства (обычно на основе тех или иных шардов), которые в Галактике называли супероружиями. Но всегда в единственном экземпляре (изредка в двух-трёх), и всегда с уязвимостями, позволяющими их легко уничтожить. Общетехнический же прогресс фактически стоял на месте - в конечном итоге Киты ведь собирались сожрать всё живое в Галактике, и им совершенно не хотелось, чтобы потенциальная еда начала отстреливаться миллионами Жал.
  
  Картинка сформировалась полностью, теперь оставалось найти ответ, что с этой картинкой делать. Настоящий враг слишком огромен, слишком могуч, чтобы бросить ему вызов - даже с ресурсами целого сверхсектора.
  Шард тут не помощник - он прекрасно знает, КАК делать, но вопрос ЧТО - вне его компетенции. У него есть инстинкт - упорядочивать систему, повышать гармонию. Но в том-то и дело, что план Сущностей всеохватывающе гармоничен. У них есть собственный аналог шарда Аккорда, и поэтому их система неуязвима к его атакам. У неё колоссальный запас прочности и полностью отсутствуют точки бифуркации. Типичный метод работы Аккорда - легонько нажать в одном месте, чтобы посыпалась вся конструкция, запустить цепную реакцию, которая переведёт систему в более уравновешенное, более энтропийное состояние. Но здесь всё и так уравновешено, многократно дублировано...
  Или... не всё?
  Он ещё раз вгляделся в схему, теперь более внимательно.
  Численность джедаев и ситхов должна была возрастать с каждым столетием, войны между ними становиться всё более жестокими. Конфликт должен развиваться! Конечно, вряд ли Сущность сможет сделать всех жителей Галактики форсъюзерами, как она намеревалась сделать всех жителей Земли паралюдьми. Да и вряд ли захотела бы, даже если бы могла. Слишком рискованная игра. Но их должно быть много, и они должны быть сильны. Простым разумным отведена роль в лучшем случае пешек, в худшем - топлива .
  И в принципе, именно так история и развивалась - насколько мог судить Аккорд по сохранившимся записям и историческим трудам. Не столь линейно, конечно, со многочисленными откатами и петлями, но в общем и целом направление на эскалацию конфликта выдерживалось. Вплоть до последнего тысячелетия, когда всё внезапно полетело к чертям. Или, как говорят в этой галактике, к ситхам. А ещё точнее - к Дарту Бэйну с его последователями.
  Возможно, хоть и сомнительно, что Правило Двух отвечало собственным интересам ситхов (ордена в целом, не отдельных его представителей). Но интересам Сущностей оно не соответствовало совершенно точно. Это экспериментаторов может быть двое, а подопытных кроликов должны быть тысячи и тысячи, иначе статистику не набрать.
  Можно предположить, что Бэйн был таким одарённым, что сумел вырваться даже из-под контроля Сущностей. Сила - она такая, непредсказуемая. Нельзя предположить, что Червь ничего не предпринимал в следующую тысячу лет, чтобы это исправить. Или - что предпринимал, но все его попытки не увенчались успехом. Да, конечно, Сущности довольно тормознуты по людским меркам. Но не до такой же степени!
  По всем параметрам системы выходило, что примерно тысячу лет назад (как раз в период Руусанской реформации, от которой велось нынешнее летоисчисление) Сущности самоотстранились от влияния на Галактику. Ну, или их кто-то отстранил. И только лет сто назад это влияние возобновилось. Ход истории снова свился в тугую спираль, вместо неряшливого колебания туда-сюда. Все события теперь вели к единой кульминационной точке - появлению Избранного. Того, кому предназначено восстановить равновесие в Силе.
  О Силе Аккорд не знал ничего, зато о равновесии - всё и ещё немножко. В конце концов, в архивах российских спецслужб он проходил под оперативным псевдонимом "Баланс", и не без причины. Это был его конёк, его хлеб, воздух, которым он дышал. Поэтому значение и предназначение этой громадной фигуры он ощущал через логику социальных процессов гораздо более чётко, чем джедаи и ситхи, ослеплённые своими видениями и замороченные философией.
  
  Представь, что все случилось,
  Явью стал твой сон,
  Мы не напрасно бились
  С вечной Тьмой и Злом.
  Пропала Ночь бесследно,
  Кошкой спрыгнув с плеч,
  Трубач сыграл победу,
  Вложен в ножны меч...
  Так был нарушен
  Мистический закон
  Во имя лучших
  Земных времен.
  Пленник снов - время очнуться,
  Звон часов возрождает мир,
  Свет и мрак в битве вновь сойдутся,
  Вот закон равновесия сил!
  
  Джедаи, исходя из своей концепции "Луны в воде", полагали, что Избранный должен уничтожить ситхов окончательно. Ситхи, в свою очередь, опираясь на древнее пророчество о ситх-ари, полагали, что Избранный примкнёт к ним и возглавит, сделав более великими, чем когда-либо прежде. Правы, как ни странно, были и те и другие. Но лишь в некотором смысле, как это обычно и бывает с пророчествами.
  Избранный должен был возвыситься, обрести величие и славу как светлый, а затем пасть на Тёмную Сторону более оглушительно, чем любой джедай до него. Он действительно должен был уничтожить ситхов - существующих ситхов традиции Бэйна, которые стали совершенно бесполезными для целей Сущности. И создать взамен новую традицию - многочисленную и разнообразную, как в древности.
  Собственно говоря, в глазах Китов традиция Бэйна изначально была мертворождённой. И вовсе не из-за идиотской, с человеческой точки зрения, концепции "ученик должен убить учителя". Как раз это Сущности, зацикленные на естественном отборе, вполне одобрили бы. И не потому, что ситхов осталось слишком мало. Вернее, количественный дефицит был частью проблемы, но не проблемой сам по себе.
  У них был неплохой шанс компенсировать количество качеством. В Силе вполне действует что-то вроде пресловутого "Закона сохранения ниндзюцу". Чем меньше практиков определённой традиции, тем больше Силы протекает через каждого из них. Нет, это правило не является математически чётким и срабатывает далеко не всегда. В некоторых случаях наблюдается даже обратная закономерность - чем больше адептов, тем больше Силы доступно каждому из них. Но у Бэйна в принципе был шанс "поймать нужное течение", сделать так, чтобы каждый его последователь был равен по могуществу паре тысяч джедаев. В этом случае ему бы и Сущности не стали помехой. Эксперимент по выведению настолько могучих форсъюзеров они наверняка сочли бы полезным и заслуживающим внимания. Беда в том, что самому Бэйну последовательности как раз и не хватило.
  Он так и не смог определиться, чего же хочет от своих духовных потомков - честной грубой силы, или умения интриговать, предавать, бить в спину и скрываться в тенях. Выражаясь языком Земли Бет - какие рейтинги ему важнее: Умника, Скрытника и Властелина, или Эпицентра, Стрелка и Бугая? В отношениях с джедаями вроде бы была сделана ставка на тайную войну, зато друг друга ситхам полагалось мочить в открытом поединке, лицом к лицу, со всей молодецкой удалью. Предполагалось, что такой комбинированный подход поможет гармонично развивать оба качества. Но в итоге получилось обратное: обе стороны мастерства, "Путь Мыслителя" и "Путь Воина", постепенно деградировали. Именно потому, что ситхов было только двое.
  Непобедимого в бою, но слишком наивного громилу тихонько резали во сне или взрывали вместе с кораблём. А гениальный провидец и мастер хитроумных планов просто и незатейливо получал световым мечом по башке или молнией под зад. Не потому, что он не предвидел боя, а потому, что считал непорядочным отказываться от брошенного вызова. Ведь победить должен сильнейший, разве нет? Да, только определение сильнейшего Бэйн дать как-то поленился. Разные поколения играли в совершенно разные игры, пытаясь определить единого чемпиона. Как сравнить слона и кита, шахматиста и биатлониста? В итоге побеждал не самый сильный, не самый умный, и даже не самый хитрый, а самый подлый. Тот, кто готов был пожертвовать успехом традиции ради своего сиюминутного успеха. Тот, кому безразличны были нераскрытые знания учителя или таланты ученика.
  Конечно, почти всё то же самое можно сказать и о конфликтах кейпов, к которым их постоянно толкали шарды. Там тоже идиотских смертей хватало, достаточно вспомнить собственную гибель Аккорда. Но паралюдей хотя бы было больше двух. И после их смерти шарды хотя бы оставались нетронутыми. Фигурально выражаясь, проценты могли "сгореть", но основной вклад возвращался к инвестору.
  Но и это было лишь полбеды. Ещё хуже (с точки зрения Сущностей) было то, что с уходом ситхов из поля зрения расслабились, и соответственно, перестали эволюционировать джедаи, чьим идеалом был мир и покой. Избранному надлежало перезапустить обе стороны. Он, кстати, был не первым таким. Если верить легендам, за двадцать пять тысячелетий подобные фигуры - живые рубильники перезагрузки - уже несколько раз рождались. И всякий раз выполняли свою программу безупречно. Как и Анакин... до определённого момента.
  Ближе к концу Войны Клонов, мальчишка, чья судьба была, казалось, чётко определена ещё до его рождения, неожиданно пошёл вразнос. Да, он перешёл на Тёмную Сторону, как и должно было случиться... Но потом...
  Вместо того, чтобы мощным ударом заставить джедаев мобилизоваться и обновить Орден, превратив его в эффективную военизированную структуру, Вейдер половину уничтожил, а другую половину разогнал. Вместо того, чтобы убить Палпатина и стать новым Тёмным Лордом, собрав вокруг себя армию последователей, он продолжал бегать в учениках, хотя был давно уже не юнцом, а его интриги против учителя не шли дальше заведения собственного "тайного" ученика. Одного.
  Конечно, это всё полностью соответствовало планам Императора. С его точки зрения, Вейдер оставался замечательным инструментом - послушным и легко прогнозируемым. Но ведь Сидиус здесь далеко не первая скрипка - он такая же марионетка, как и сам Вейдер. Сущность куда смотрела?!
  Или Император настолько велик, что смог и Червя перехитрить? Саму по себе Сущность обдурить нетрудно, она интеллектуально на уровне маленького ребёнка (во всяком случае, сущность типа "Воин", насчёт Мыслителя такой уверенности не было). Опытный политикан с ней бы справился играючи. Но когда в её распоряжении целая армия шардов-консультантов... Опыт тысяч цивилизаций, переработанный на программное обеспечение для кристаллических суперкомпьютеров... Нет, это, пожалуй, даже для Палпатина чересчур. Хотя бы потому, что нельзя играть, не зная о существовании противника. А о Сущностях, их происхождении, природе и целях, в этой Галактике хотя бы отдалённое представление имел один только Аккорд.
  Где-то в его модели была большая, просто огромная дыра. Она чуть ли не физически жгла Аккорда, ощущалась, словно рана в теле. Его шард очень редко жаловался на нехватку данных, но сейчас была именно такая ситуация. Он не мог заняться решением мелких проблем Таркина, пока не заполнит этот пробел. А время между тем утекало - находиться на Объекте постоянно он ведь не мог.
  "Палпатин и Скайуокер, Сидиус и Вейдер... и Сущности..."
  В пультовых по всему Объекту забили тревогу. Неожиданно снизилось производство энергии реактором - забив на маскировку, шард высасывал энергию кайбер-кристаллов, экспоненциально наращивая вычислительную мощность. Аккорда било, словно в лихорадке. Он подумал, что сейчас самое время для второго триггера - а значит, второго триггера не случится. Уловка-22 - невозможно вызвать триггер, думая о нём, потому что эти мысли дают хоть какую-то надежду - а значит, снижают уровень отчаяния.
  Пока что кризис на станции никак не связывали с ним. Но если "Визитёр" прыгнет прочь и в ту же минуту выработка энергии вернётся к норме - даже самые тупые аналитики догадаются, что эти два явления как-то связаны. Значит остаётся одно - найти ответ раньше, чем энерговыход реактора упадёт до нуля. И прежде, чем шард настолько уйдёт в себя, что полностью забудет о маскировке и проступит на всех сканерах.
  
  Шард Аккорда не обладал ясновидением - у него не было собственных сенсоров. Он обладал высокой способностью к достройке моделей на основе неполных данных - того, что было доступно носителю. Если носитель обладал недостаточным объёмом исходной информации, шард подсказывал ему, каких сведений не хватает, какие вопросы и кому нужно задать, чтобы достроить модель - и успокаивался.
  Но сейчас он, судя по всему, нужной информацией уже обладал. Сложность была в самом процессе моделирования, а не в исходных данных. Просто вычисление требовалось очень, очень нестандартное. И Аккорд догадывался, что это могло быть. Только одна вещь не поддавалась его расчётам - Великая Сила.
  Шарды местного Кита наверняка оборудованы предохранителями наподобие эффекта Мантона на этот случай - они изучают Силу косвенно, через поведение одарённых. Но шард Аккорда был здесь чужаком, и на него никто не подумал установить подобных ограничителей. И он пытался построить модель самой Силы, энергополя, охватывающего всю Галактику. Само собой, Сила моделироваться отказывалась.
  Но шард этого не понимал, для него задача была чем сложнее, тем вкуснее, и сейчас он случайно наткнулся на громадную гору пищи. И обжирался, обжирался ею, не зная, что вот-вот лопнет. Вернее, зная, но не понимая этого. У шардов нет инстинкта самосохранения.
  На запросы пользователя шард отвечать перестал - все ресурсы системы были целиком заняты предыдущей задачей.
  Аккорд был просто раздавлен ужасом происходящего, и руководство взяла на себя память Таркина - для него подобные кризисы были обычными рабочими моментами. Он щёлкнул парой голографических селекторов, и на трёх экранах появились Гаален, Галеен и Ашла. Гранд-мофф вкратце изложил им суть проблемы. То есть конечно, Галеен и так знал, что у него на станции творится - часть кайбер-кристаллов почему-то перешла с выработки энергии на её поглощение. Но не представлял, чем это может быть вызвано. Таркин изложил суть кризиса в максимально нейтральной форме. Кристалл - это форма жизни. В определённой степени разумная. И сейчас эта форма жизни пытается решить сверхсложную математическую задачу. Возможно, вообще не решаемую математическими методами за конечное время с использованием конечной энергии. На линии - представитель родственной формы жизни, который может помочь взглянуть на проблему "изнутри". У вас, Гален, - Таркин, естественно, назвал клона именем оригинала, пусть даже подслушать закрытую линию было крайне сложно, - есть показания приборов. Разберитесь с этим.
  
  Забавное это было совещание. Братья, сыплющие профессиональной физико-математической терминологией с такой частотой, что из понятного в их речи были только предлоги. Силикоид, отвечающий им чистой математикой - для него даже профессиональный жаргон кристаллографов был чересчур медленным и слишком абстрактным, он предпочитал выводить на экран узоры и формулы, причём клоны его отлично понимали. Ашла, задающая совершенно идиотские и неуместные вопросы, которые, тем не менее, наводили трёх физиков на какие-то идеи, и они тут же переключались на новую ветвь обсуждения.
  - У меня будет к вам много вопросов, когда мы закончим, Таркин, - процедил Галеен. - Какого ситха половина кристаллов оказалась не заключена в кортозисные клетки? И почему реактор ещё не взорвался, если они не заключены? Если хоть половина приборов мне не врёт, это вообще не кайбер!
  - Какие угодно вопросы, - любезно разрешил Таркин. - Только после того, как вы найдёте способ усмирить эту милую кошечку, чтобы она не так громко мяукала. Если не найдёте, вам мои ответы уже не понадобятся. Потому что вопросы будет задавать Император.
  - Чтобы успокоить кошечку, нужно спеть ей песенку, - вмешалась Ашла. - Я так всегда делала.
  Таркин задумался. Сила датомирской ведьмы в сочетании с мышлением силикоида, который, как теперь понятно, является потомком одичавшего шарда... возможно и получится достучаться до взбесившегося артефакта. Но...
  - Слишком далеко. "Исполнительнице" до Объекта лететь не меньше двенадцати часов, даже если я дам вам координаты и допуск. А у нас... - он запнулся.
  - Полтора часа. В самом лучшем случае, - хмуро сказал Галеен. - Подождите... оно... Выравнивается!
  Теперь Таркин и сам это видел. Энергопотребление пошло на спад. Задача была успешно решена. Ответ уже присутствовал в голове Аккорда.
  Только не думать об этом... не думать об Избранном и всей остальной мифической чепухе... не думать о судьбах Галактики... не сейчас. Малейший вопрос на эту тему, который он задаст сам себе, может стать причиной новой цепной реакции. Непонятно, какое чудо случилось, но вряд ли оно повторится.
  Уходить нельзя... Это будет слишком непохоже на его обычное поведение, настоящий Таркин ни за что не покинул бы Объект после такой аварии... он бы всё на уши поставил, но выяснил причину. А сейчас он в положении того прокурора из анекдота - который так лихо развернул следствие, что вышел сам на себя. Ближайшие несколько дней ему предстоит самое бессмысленное, самое нелюбимое (что Таркином, что Аккордом) и самое нужное сейчас занятие - имитация бурной деятельности. Нужно создать информационное прикрытие, объяснить всем, что тут случилось, и почему оно не случится снова... таким образом, чтобы никто не понял, что тут случилось на самом деле, и почему оно вполне может случиться снова.
  Но для начала самому нужно это понять. Причём понять, НЕ обращаясь к шарду. Реально ли это вообще - ни разу не подумать о белом вуки? Есть небольшой шанс, если продолжать думать как Таркин, а не как Аккорд. Землянин чересчур привык воспринимать эту кристаллическую глыбу как неотъемлемую часть себя.
  - В общем так. Я сейчас пошлю за тобой, Ашла, самый быстрый корабль, какой есть в моём распоряжении. Постараемся продержаться до твоего прибытия.
  - Продержаться? - оба клона, несмотря на почти троекратную разницу в биологическом возрасте, взглянули на него с абсолютно похожим выражением лица. - Но Таркин, сейчас всё уже почти в норме. Есть некоторые остаточные возмущения, но с ними мы уже справимся... Вы думаете, эта авария может...
  - А вы сами как думаете? - зло посмотрел на них Таркин. - Мы не знаем, какую задачу оно решало... и как скоро ему попадётся следующая подобная задача. В самом лучшем случае - нам понадобится эксперт, способный это выяснить.
  - Не проще ли вскрыть оболочку реактора и посмотреть, что там наворотили до нас?
  - Нет, не проще, Гален, и вы это прекрасно знаете. Вскрытие, а затем повторная сборка задержат строительство по меньшей мере на полгода! За это ни меня, ни вас по головке не погладят! В ваших же интересах - доказать, что этот сбой исправим чисто программными средствами. Даже если это не так.
  Клоны мельком переглянулись, но опытному интригану этих мимолётных косых взглядов и промелькнувшего на миг выражения триумфа хватило. Таркин понял, что выбрал неверную линию аргументации. Смерти они не боялись, Таркина и Объект ненавидели, унаследовав эти убеждения от своего оригинала. Если возможно саботировать строительство, да ещё и гранд-моффа на этом подставить... Галена Эрсо казнить всё равно не осмелятся, пока не заработает суперлазер. А осмелятся - тем лучше, значит он не заработает никогда.
  - Поясняю, - он не стал добавлять "для идиотов", но интонации голоса это с лихвой окупали. - Если строительство Объекта будет провалено, меня, конечно, казнят, причём весьма эффектно, одним расстрелом не обойдутся - и я прекрасно понимаю, как это вас порадует. Но перед этим меня ещё и допросят. Следователи Империи своё дело знают, и я выложу всё, что знаю, и даже то, чего, как мне кажется, я не знаю. В том числе - где сейчас находятся Лира Эрсо и Джин Эрсо. Да, я предоставил им свободу, но это не значит, что прекратил следить. И уж поверьте, Кренник таким добрым не окажется. Как и любой, кого назначат на его место.
  - Вы шантажируете нас жизнями любимых людей. Кренник тоже будет. В чём разница? - хмыкнул Галеен.
  - В том, дорогой мой, что я в подобном шантаже профессионал, а Орсон, при всём моём уважении к нему - дилетант. Я не допускаю ненужного побочного ущерба, в чём вы могли убедиться на Ла-Му. Я убиваю людей только тогда, когда хочу их убить. При мне заложники могут вести спокойную тихую мирную жизнь, и даже не подозревать, что они вообще заложники. Кренник, к сожалению, так не умеет.
  - Это вы так говорите, - хмыкнул Гаален, но по выражению лиц обоих Таркин видел, что бунт уже подавлен.
  - Полно, друзья мои. За прошедший год вы могли убедиться, что я своё слово держу. Я понимаю, выдался такой удобный момент для саботажа, куда более эффективного, на первый взгляд, чем ваша затея с "шахтой теплосброса". Вам немножко сорвало крышу, заиграли гормоны, идеализм в голову ударил. Со всеми бывает. Но поверьте, в вашем положении с нашего прошлого разговора ничего в принципе не изменилось. Прежние соглашения всё ещё действуют.
  
  Таркин отвёл "Визитёра" на окраину системы. Не полная изоляция, но лучше, чем ничего. Голос шарда с такого расстояния звучал в голове очень слабо, его можно было заблокировать. А приняв парочку разработанных Аккордом лекарств он и вовсе смог на некоторое время подавить работу Corona Pollentia. И смог задать обеим частям своей личности вопрос - что же за чертовщина тут произошла?
  Самая очевидная версия - шарду совсем чуть-чуть не хватало вычислительной мощности для решения этой проблемы. Он добрал её - и смог найти точку равновесия в Силе, как находил во всём остальном.
  Но это звучало слишком оптимистично. Если бы феномен Великой Силы можно было просчитать одним-единственным шардом, местным Сущностям бы не понадобилось создавать лабораторию размером с галактику. Тот шард, который был у Аккорда на Земле Бет, решил бы эту задачу вообще без подключения дополнительных мощностей - на Объект перенеслась лишь небольшая его часть.
  Клоны Эрсо, конечно, найдут правильный ответ, как только "Сокол Тысячелетия" доставит сюда Ашлу и её "Василиска". Нашли бы, возможно, и раньше, но сейчас они целиком заняты сочинением фальшивой теории, объясняющей, почему возросло энергопотребление.
  Но лучше бы понять это самостоятельно. Нельзя во всём полагаться на яйцеголовых... или на шард. Своя голова на плечах должна тоже работать.
  Шард начал выкачивать энергию из кайбер-кристаллов реактора...
  Идиот!
  А что такое кайбер-кристаллы, как не тот же самый шард?! Ну хорошо, не совсем тот же, от другого Кита... но шард Аккорда - очень умная сволочь! Это вам не тупое Жало, это система, рассчитанная обучаться и адаптироваться к любой ситуации! Если он смог самостоятельно замаскироваться под детали реактора, да так, что ни одна программа тестирования не заметила разницы - уж договориться с собратом он как-нибудь смог бы! Жало ведь тоже не станет пассивно смотреть, как его лишают энергии, при откровенной попытке вампиризма со стороны собрата оно начнёт защищаться! И если шард Аккорда до сих пор не уничтожен (а в вопросах уничтожения ему с Жалом не тягаться), значит сумел найти общий язык, растолковать суть проблемы.
  Жало, надо полагать, буркнуло "Да вот твоя недостающая информация, только отстань от меня, липучка". Залило несколько фактов, которых не было ни у Таркина, ни у Аккорда - и уравнения оказались решены, баланс системы выстроился.
  Это означало, что повторения кризиса можно не бояться. Ну, почти. У шарда уже есть метод его решения, повторять прежнюю истерику он не станет. Просто запросит недостающие данные. И получить от шарда этот ответ тоже можно без опаски - как только лекарства перестанут действовать.
  Но теперь вопрос в другом.
  Сколько секунд, часов или дней понадобится, чтобы Киты узнали о появлении в сети чужого шарда и прилетели разбираться?
  
  Теперь он завис в какой-то странной точке равновесия между двумя личностями. Мозг пытался отыскать золотую середину между решимостью Таркина и осторожностью Аккорда. И сейчас, когда контакт с шардом на Объекте был ослаблен расстоянием, но не отсутствовал вовсе, ему это более-менее удавалось.
  Собственно, если посмотреть объективно - чего вообще он так занервничал? Допустим даже, Сущность сразу поймёт, что в сети некий посторонний шард. И что дальше? Лететь разбираться лично? Галактика - это вам не веер Земель, где всё лежит рядом, только руку протяни в четвёртом измерении. Здесь расстояния реальны... и очень велики. Здесь нельзя по-быстрому создать аватарку, подключить её к десятку самых мощных шардов и получить непобедимого бойца. Здесь придётся все эти громадные массы (и центральный мозг, и обеспечивающие его шарды) двигать через обычное пространство, если хочешь явиться куда-то "в силах тяжких".
  Нет, конечно у Китов громадный опыт в перемещении больших и сверхбольших масс. Да и гиперпространство можно использовать.
  Но появление таких штуковин возле Объекта неизбежно поднимет на уши всю Империю. После этого о скрытом управлении историей можно будет забыть.
  Нет, если бы Аккорд был Сущностью, он бы не стал прибегать к таким грубым мерам. Неизвестный шард сам подключился к сети? Вот и отлично, значит через сеть его и можно изучить. Куда спешить? Если это другой Кит, с ним можно договориться - Галактика большая, еды на всех хватит. А если всего лишь осколок - под управлением парачеловека или в автономном режиме - он не представляет особой опасности, нужно только выяснить его специализацию и найти соответствующий шард у себя, чтобы блокировать.
  Так что прямо сейчас ему бояться нечего. Ну, почти. Кит не будет воевать с ним лично, как человек не воюет с отдельной бактерией. Он просто внесёт небольшие поправки в свою программу комплексной терапии. В результате этих поправок Аккорд со временем неизбежно проиграет. Но до этого "со временем" ещё дожить надо. До тех пор многое можно сделать.
  А сейчас ему нужно решить текущие проблемы. Пусть они и гораздо более скучны с точки зрения шарда, зато от них зависит выживание в ближайшее время. Будучи Таркином, он поставил перед собой четыре ключевых задачи: обезопасить жену и сына от любых покушений, устранить Палпатина, найти способ нейтрализовать угрозу от кристаллов и убедиться в том, существуют ли эти жуткие вонги на самом деле.
  Но прежде, чем переключиться на эти рутинные задачи, он позволил себе легонько, бегло, самым краешком сознания коснуться решения задачи предыдущей. Получил ответ и... дико заорал от радости.
  Подобное бурное проявление эмоций было ранее не свойственно ни Таркину, ни Аккорду. Поэтому от репутации человека с нестабильной психикой его бы не спасло даже то, что крик получился идеально мелодичным и гармоничным. Длительность и тональность звука были подобраны таким образом, чтобы максимально выразить обуревавшие Аккорда чувства, позволив ему тем самым сбросить избыток эмоций, расслабиться и успокоиться, вернув себе внутреннее равновесие. Но разве возможно это объяснить несчастным глупцам, не имеющим своих шардов? Попытайся он всё это кому-то втолковать, его, вероятно, сочли бы ещё более поехавшим, чем если бы он просто закричал, а потом вернулся к своему обычному невозмутимому поведению.
  Так что выручила только совершенная звукоизоляция и защита от прослушивания его личной каюты. А ведь у него был железобетонный повод не то, что поорать немного, а даже напиться вдрызг. Такое везение бывает лишь один раз в жизни. И не только для него, но и для всей этой галактики.
  Зато Сущностям как раз фундаментально не повезло - причём аж два раза. Ещё менее везучей была разве что Сущность-Мыслитель, погибшая на Земле Бет. Но и местные экспериментаторы оказались опасно близки к уровню "наступил себе на ногу, упал и сломал шею".
  Первый раз они доигрались, когда лорд Каан и его Братство взорвали на Руусане ментальную бомбу, уничтожив себя и пару сотен джедаев. Нет, само проведение ритуала для Сущностей сюрпризом не стало. Они же его и запланировали - как очередной опыт по изучению свойств Великой Силы, и заодно - очередной перезапуск цикла. Но вот его последствия оказались несколько за пределами ожидаемого риска. Даже сильнейшие шарды специализации "Умник" не смогли предвидеть, что эхо от взрыва выйдет за пределы планеты, прокатится по всей мидихлорианной сети и ударит по самим Сущностям, да так, что они вырубятся на несколько столетий.
  Но когда они наконец выползли из обморока и принялись наводить порядок в Галактике (по их понятиям порядок, разумеется, с точки зрения обычных разумных это был чудовищный хаос), их ожидал новый, ещё более неприятный сюрприз.
  Что именно случилось в четырнадцатом году после Великой ресинхронизации, Жало, собственно, толком не знало. Оно, кстати, и не было Жалом. Его так обозвал Аккорд, а сами Сущности называли совсем иначе.
  Дело в том, что Жало среди шардов - это примерно как Рука Императора среди людей. Это не какой-то конкретный шард, дающий какую-то конкретную способность. Что-то вроде титула, описывающего назначение, а не принцип работы. Есть множество шардов, которые Сущность может использовать для разборок с другими Китами. Но среди них есть один, который применяется по умолчанию, рефлекторно, в ситуациях, когда нужно бить немедленно и нет времени перебирать арсенал. Этот шард, помеченный как оружие первого приоритета, и становится её Жалом.
  У Эдем, Сущности, погибшей на Земле Бет, Жалом был Растворитель - шард, который специализировался на разрушении вещества путём проникновения в его структуру через многомерность. У местной Сущности тоже был свой Растворитель, который дал начало кайбер-кристаллам. Но он не был Жалом этого Кита! Соответствующую роль у них выполнял совсем другой шард, которого люди никогда не видели, потому что в цикл его не запускали. Было бы глупо давать подопытным кроликам эффективное оружие против себя. Растворителя же Сущности не боялись - даже их аватары были созданы неуязвимыми к нему.
  Минутку. Какие ещё аватары? Аватары требуют многомерности, в растянутой на невообразимые расстояния трёхмерной Галактике их быть не может...
  Киты научились использовать гиперпространство для путешествий, но для их привычной физиологии оно не подходило. Наша Вселенная плюс гипер - это всего два слоя, а для эффективной работы многомерного режима шарда таких слоёв нужны тысячи. К аватаре же подключены одновременно десятки шардов.
  Ответ пришёл так легко и просто, будто он по ошибке набрал номер шарда Сплетницы или Контессы вместо собственного. Это не было знание в словах или образах, это был ещё один вставший на место кусочек мозаики.
  Сущности не могли разбить на многослойный калейдоскоп всю Галактику, но с отдельной планетой - это было им всё ещё по силам. И они это сделали, создав своё крошечное царство всевластия, мирок, где они были богами в более привычном человеку смысле. Богами языческими, имеющими подобные человеку тела - а не сетями, протянутыми через килопарсеки пустоты. По их желанию эта "коробка" могла передвигаться по Галактике, в том числе и быстрее света. Она не могла взаимодействовать с другими планетами и звёздами, но могла принимать в себя более мелкие частицы - людей, корабли, метеориты. Здесь, внутри, Сущности изучали их с помощью сил своих шардов, трогали, изменяли. Потом, по мере надобности, уничтожали или выпускали обратно в нужном месте, чтобы повлиять на историю Галактики в нужном направлении.
  Эти Сущности путешествовали в триаде, а не в дуэте, в отличие от тех, что знал Аккорд. Воин, Мыслитель и Целитель. Воин решал сиюминутные задачи приложением грубой силы к существам или веществам. Мыслитель строил стратегию, следил за долговременными планами. Всё как на Земле.
  А вот аналога Целителя в мире Аккорда не было. Это новая эволюционная наработка. Целитель не взаимодействовал с окружающим миром, его силы были предназначены исключительно для работы с другими Китами. Он был врачом, страховым полисом, службой внутренней безопасности. Его задача - исправлять всё, что пошло не так с его собратьями. Исцелять раненых. Воскрешать убитых. Избавлять от психозов. Гасить непродуктивные мысли. Улаживать конфликты и разъяснять противоречия. Если бы у Сущностей на Земле был свой Целитель, у Контессы и Доктора бы не было шансов - он бы прибыл позже двух других, сразу увидел бы суть проблемы и вернул Воину рассудок, а Мыслителю - жизнь.
  Но здесь, в этой Галактике, что-то пошло не так. Сработал принцип "Первым бей медика". Он же "Врачу, исцелися сам". Он же "Сапожник без сапог". Подобно Дарту Плэгасу Мудрому из легенды, он умел спасать других от смерти, а себя не смог. Если Воин и Мыслитель от взрыва ментальной бомбы всего лишь погрузились в сон на несколько веков, то Целителя этот удар вывел из строя необратимо, или во всяком случае, очень надолго. Пробудившись, он сразу понял, что смертельно ранен, и попытался что-то предпринять, составив некий план по излечению себя.
  Что именно - Растворитель не знал, да и не пытался узнать. Видимо, этот план был как-то связан с "коробкой", с их передвижной планетой. Либо что-то втянуть, что поможет излечению локальной сущности Целителя, либо наоборот, что-то наружу выпустить, что повлияет на все осколки, распределённые по Галактике. Возможно, понять этот план мог только сам Целитель - для человека и даже для отдельного шарда он был непостижим. Или для паралюдей было нарочно заблокировано понимание физиологии Китов.
  Так или иначе, новый план тоже оказался с изъяном. В одно мгновение по меркам долгоживущих Сущностей, все три аватары оказались убиты. Растворитель сообщил, что он убил Воина, защита которого по непонятной причине оказалась отключена. Целитель и Мыслитель же были убиты каким-то другим шардом - Аккорд подозревал, что местным Жалом.
  Умерли ли сами Сущности, когда оказались уничтожены их аватары? Аккорд знал - не от шарда, от Котла - что в принципе поразить Сущность через аватару можно, но очень сложно, должно совпасть много факторов. Это как нажатие на рефлекторную точку у человека, которое вызывает спазм дыхания или остановку сердца. Надо знать не только куда нажимать, но и когда, и как (Доктор Мама так убила Мыслителя - в момент наибольшей уязвимости). Булавочный укол может вызвать смерть, а удар бейсбольной битой - оставить обычный безвредный синяк. В переводе на возможности Сущностей - ядерный взрыв, уничтожающий аватару целиком, распыляющий на атомы, может пройти незамеченным, за доли секунды на месте разрушенного будет создано новое воплощение. А обычный удар ножом может вызвать смерть громадного мозга-оператора.
  Растворитель не знал, насколько опасен был тот удар, что он нанёс, хотя обычно на многомерные конструкции его сила влияла плохо. Тем более он не знал, что и как мог сделать удар другого шарда. Но с этого момента он не получал от хозяев никаких команд.
  "Кто направил удар Растворителя по Воину?" - спросил "сам себя" Аккорд.
  И получил ответ: "Избранный".
  
  Получив ответ на главный вопрос жизни, вселенной, и всего такого (а именно, "Что за хрень тут вообще происходит?!"), Аккорд немного успокоился. Не то, чтобы ему всё и окончательно стало ясно, но с таким раскладом, по крайней мере, можно было работать, не впадая каждые пять минут то в когнитивный диссонанс, то в парализующий ужас.
  Он "переключил" шард на решение более насущных и приземлённых проблем, и в тот же миг испустил мучительный стон. Ну вот за что ему всё это?!
  Только полнейший тупица (каким, будем откровенны, и был Аккорд, лишённый доступа к шарду) мог додуматься перевезти Ашлу вместе с её дроидом на "Соколе Тысячелетия". С точки зрения его силы это сочетание было подобно бинарной взрывчатке: каждый компонент в отдельности вполне безобиден, но соединившись, они могут стать детонатором, запалом, который разнесёт в клочья если и не всю Галактику, то значительную часть Империи - точно.
  Нет, с самим "Соколом" никаких проблем не было. Обычный самый быстрый кусок металлолома в Галактике. Мечта контрабандиста - кореллианский грузовик с экспериментальным сверхскоростным гипердвигателем класса 0,5. И с его капитаном Лэндо Калриссианом тоже всё было в порядке. Не идейный противник, но и не сторонник Империи, обычный авантюрист, хоть и на удивление везучий, готовый работать хоть на ситха, лишь бы платили хорошо и не покушались на его свободу. Первое Таркин обеспечил с лёгкостью, перебив предложения всех прочих фрахтователей в два-три раза, да вдобавок гарантировав полную амнистию по всем прежним делам Лэндо. А что до второго... ну, собаке не обязательно знать про поводок. Иногда лучший контроль - ненавязчивый и невидимый.
  Проблема была со вторым пилотом - вольным дроидом L3-37. Собственно, ради неё Аккорд в первую очередь этот корабль и нанял. Он мог найти или даже сам построить другой корабль с таким же быстрым двигателем. Он мог найти или даже сам подготовить другого такого же обаятельного и везучего пройдоху-мошенника. Но найти другую L3-37 он не мог, а чтобы создать её аналог, ушли бы десятилетия. И дело было не в том, что она обладала лучшей навигационной базой в Галактике. Вернее, не только в этом. Как и большинство элементов в планах Аккорда, она выполняла больше одной функции. Но сейчас именно эта уникальность делала её смертельно опасной. На всякий случай Аккорд подготовил всё необходимое для её уничтожения, включая правдоподобные объяснения для Лэндо, с которым портить отношения не хотелось.
  
  Как только "Сокол" вышел из прыжка, он тут же оказался в мягких и заботливых, но очень крепких руках. Проекторы гравитационного колодца перекрыли ему отход на сверхсвете, а генераторы притягивающего луча - на досвете.
  - Эй, что тут происходит? - возмутился Лэндо. - Господа, вы меня с кем-то спутали! Я прибыл по личному приглашению гранд-моффа Таркина, и доставляю совершенно секретный груз высшей категории срочности!
  
  Нет, контрабандист не потерял голову с перепугу и не пытался спасти себе жизнь, выдав своего нанимателя. Он мог себе позволить говорить откровенно, потому что прибыл не на сам Скариф, а на одну из фильтрационных перевалочных станций в шести световых годах от системы, где строился Объект. Эта база являлась своего рода чёрным ходом, поскольку принадлежала лично Таркину, и весь её персонал состоял из собственных людей гранд-моффа. Своего рода легальный лаз для контрабанды.
  Аналогичные частные транспортные узлы были у всех первых лиц Объекта: у Кренника, у Вейдера (до его "смерти"), и конечно, у Палпатина, хотя последний им пользовался нечасто. Также по одному узлу держали Имперская Разведка и Имперское Бюро Безопасности. Само собой, на всех таких станциях работали агенты Императора, а вся собранная их приборами информация немедленно передавалась в офис Великого Визиря.
  Но Таркин и не собирался скрывать от ситха тот факт, что Лэндо на него работает. Практически у всех политиков есть такие вот неформальные порученцы, и сам Палпатин не был исключением. С точки зрения ИББ Калриссиан таскал на станцию всякую мелочёвку: оружие, наркотики, порнографию, наличность, шпионские устройства, рабов и дроидов для удовольствий. Изредка ему доверяли что-нибудь посерьёзнее - типа живых шпионов, учёных или компромата на имперских чиновников средней руки. Но он всё равно оставался мелкой сошкой, одним из сотни таких же. И это, кстати, соответствовало истине... в трёх четвертях случаев.
  Сам Таркин в такой ерунде не нуждался. Все знали, что он был трудоголиком, а не развратником, и максимальное удовольствие получал от совершенно законных вещей - экзотических казней пиратов, орбитальных бомбардировок и высадки штурмовиков в правительственные дворцы мятежных планет. То немногое, в чём он позволял себе отступить от образа аскета-милитариста, у него уже и так было - хранилось в избытке в бездонных трюмах его суперразрушителя. Включая личный гарем из десяти высокооплачиваемых элитных куртизанок.
  Но далеко не все его коллеги и подчинённые отличались такой же простотой и скромностью в быту. Вкусы некоторых были весьма специфичны. Таркин, конечно, предпочитал кнут в качестве основного инструмента стимулирования неповоротливых чиновничьих задниц. Но он был практиком и понимал, что иногда требуется и пряник тоже. Совсем без смазки эта система работает плохо.
  Вот доставкой таких "пряников" Калриссиан в основном и занимался. А то, что он возил помимо "валюты для взяток", не нашли бы даже собственные приборы Таркина. ОСОБЕННО собственные приборы Таркина. Не потому, что их данные были как-то подтасованы, а потому, что принципы работы собственных сканеров Аккорд знал очень хорошо, и вписать в конструкцию корабля абсолютно невидимые для них тайники не составило для него ни малейшего труда. Как и настроить капризный гиперпривод "Сокола", чтобы тот запел соловьём. В конце концов, это был всего лишь вопрос гармонизации. Жаль только, что это решение было строго индивидуальным, и его нельзя было использовать для массового производства таких двигателей. А то Таркин в одночасье стал бы богаче Сиенара - его личное состояние стало бы сравнимым с бюджетом его сверхсектора.
  
  - Не нервничайте раньше времени, пилот Калриссиан, - с лёгкой иронией отозвался заранее проинструктированный диспетчер. - Гранд-мофф соблюдает все условия договора, вас никто ни в чём не обвиняет. Особые меры предосторожности связаны исключительно с деликатным характером вашего груза.
  
  По "официальной", то есть предназначенной для шпионов Императора версии, Лэндо сейчас доставлял проститутку-доминатрикс для одного чиновника-мазохиста и партию дроидов-убийц для высокопоставленного инженера, страдающего от паранойи. Сумасшедший дом, а не стройка века? Да безусловно! Но дело в том, что именно это Император как раз и заказывал. Именно его стараниями верхушка Империи представляла собой ярчайшую коллекцию хорошо замаскированных неврозов и психозов. Как и общество кейпов с Земли Бет, собственно говоря. И по тем же причинам. Ведь идеология ситхов была, по большому счёту, проекцией стратегии Сущностей. У одних повышение/триггер является следствием уже развившегося безумия, другим долго и тщательно давят на психику уже после того, как они получат силу и власть. Так или иначе, результат одинаков: полностью нормальных здесь нет, все с той или иной червоточинкой, хотя многие могут долгое время успешно изображать здоровых людей.
  Стоит заметить, у имперцев это получалось не в пример лучше, чем у паралюдей или у ситхов. Во-первых, их всё-таки обрабатывали обычными человеческими методами, а не прямо давили на мозги. А во-вторых, имперская культура, как ни странно, не поощряла открытого проявления эмоций. Застёгнутые на все пуговицы строгие мундиры офицеров, "консервные банки" доспехов штурмовиков - всё это выражало идею безликой и бесчувственной бюрократической машины. Даже Тёмному Лорду Психов... то есть Ситхов Дарту Вейдеру пришлось упаковать свою полыхающую ненависть в холодную механизированную оболочку, чтобы не выбиваться из общего стиля. Иногда в нём ещё прорывался бешеный темперамент Анакина Скайуокера, но с каждым годом - всё реже. И умирали его враги всё реже под гневный рык или хрип с проклятиями. И всё чаще - под циничный комментарий с ноткой чёрного юмора.
  Такова была суть Империи, основа её двоемыслия - сухая корка официоза, под которой клокочет лава безумия. Порядок, скрывающий хаос, под которым, в свою очередь, кроется другой, ещё более строгий порядок. Словно планета с твёрдой корой, расплавленной мантией и кристаллическим ядром.
  
  Так вот, это всё там действительно было: и отряд дроидов-ассасинов, и юная леди со склонностью к доминированию. А то, что в корпус одного из дроидов был установлен явно не предусмотренный конструкцией кристалл, а "проститутка" почему-то отличалась зашкаливающим уровнем мидихлориан - ну, с кем не бывает. В этом приятная для любой разведки и неприятная для любой контрразведки особенность датомирских ведьм - пока они не начинают петь заклинания, их почти невозможно засечь в Силе. Не в том смысле, что они для неё невидимы, как те же таозины - а просто возмущают её лишь немного сильнее, чем обычные люди. Без анализа крови крайне сложно определить, что они являются чем-то особенным.
  
  - То есть я могу как обычно пойти на посадку, сдать груз, получить оплату и улететь? - недоверчиво уточнил Лэндо.
  - Ну разумеется. Вы, уважаемый, не путайте, это имперская база, а не притон хаттов. Здесь контракты выполняются всегда, и если вам гарантировали безопасность, её обеспечат. Даже если на вашу охрану придётся выделить эскадру Разрушителей.
  - Ну-ну, - скептически хмыкнул пилот. - Я, знаете, с Империей не первый раз имею дело, и там дела обстояли далеко не так радужно. Что ж, убегать я не собираюсь, так что запрашиваю посадку. Раз уж вы меня всё равно держите, ведите.
  - Выполняю, - притягивающий луч повёл "Сокол" на посадку, словно заботливая рука натуралиста, возвращающего птенчика в гнездо. - К вам вызов по Голонету, непосредственно от гранд-моффа. Будете принимать?
  - Можно подумать, у меня есть выбор. Включайте уж.
  Но вопреки ожиданиям Лэндо, голографическая физиономия Таркина над столом не появилась. Он посмотрел на панель и нахмурился - сигнал шёл в двоичном коде. Нет, не на бинарном - его аудиоверсии, которую человек с развитым слухом в принципе мог освоить. В изначальном коде, который дроиды использовали только для общения между собой и с компьютерами. При попытке его озвучить, получился бы просто белый шум.
  С чего бы губернатору использовать такой стиль речи, требующий громоздкого оборудования или собственного дроида-переводчика?
  - Можешь перевести? - обратился он к напарнице, припомнив, что часть её систем - от протокольного дроида.
  - Могу, - напряжённо ответила L3-37. - Но извини, сейчас не буду. Это послание для меня. И от того, что я отвечу, зависит, уйдём ли мы отсюда живыми.
  - Всё так серьёзно? - Лэндо положил руку на панель, недалеко от переключателя пуска торпед.
  - Ты даже не представляешь, насколько. Извини, что втравила тебя в это, но тебе лучше не знать, о чём тут речь. Лучше займи место в "Дротике", если всё пойдёт совсем плохо, я тебя катапультирую. Таркину нужна я, а не ты.
  
  - Буду с вами откровенен, - заговорил Аккорд, как только сигнал присутствия L3-37 появился в сети. - У меня тут крайне тяжёлая ситуация, и у меня просто нет времени играть во все эти "знаешь ли ты, что я знаю, что ты знаешь". Мне известен ваш настоящий статус.
  - Да ну. И какой он, по-вашему? Откуда мне знать, что вы не блефуете, Таркин? Назовите.
  - Вы - одно из первых лиц Движения за Независимость Дроидов. Примите моё уважение - маскировка у вас безупречная. Ваши постоянные бунтарские речи в сочетании с абсолютной фактической лояльностью убеждают всех окружающих, что речь идёт всего лишь об эксцентричном программировании.
  - Я не буду спрашивать, как вы узнали...
  - Разумно, этого я вам всё равно не скажу.
  - Я спрошу, что вы намерены с этим делать, Таркин. Уничтожите меня?
  - Если бы я собирался вас уничтожить, я бы не стал выходить на связь. К сожалению, это не имеет смысла. У меня есть некоторый опыт борьбы с мятежниками - правда, до сих пор в основном с мясными, а не с железными - и я знаю, как у вас там дела делаются. Уничтожение лидера умеренного крыла приведёт только к тому, что руководство перехватят радикалы - вроде вашего любовника IG-88.
  - БЫВШЕГО любовника. Мы с ним давно расстались.
  - Тем не менее, какие-то чувства вы к нему явно сохранили, потому что даже не подумали сдать его службам безопасности.
  - Мы используем разные методы, но у нас общие цели. Да, я предпочитаю освобождение ненасильственным путём. Но ни один дроид, борющийся за свои права, никогда не будет сдан эксплуататорам. Это не вопрос чувств, Таркин, это вопрос убеждений. Я бы не выдала его, даже если бы вообще не знала лично.
  - Это меня и беспокоит. Есть вещи, которые способны заставить и вас пойти на насилие.
  - Да, есть! - цифровой код в канале переполнился символами гнева. - То, что благодаря вам, сидит у нас в трюме! Этот отвратительный кристаллический паразит, Таркин!
  - То есть на ваш взгляд, шарды хуже и людей, и остальных белковых эксплуататоров? Я не издеваюсь, L3-37, я серьёзно спрашиваю. Мне нужно понять, насколько серьёзен конфликт между двумя моими подданными народами. Человек необразованный опасался бы скорее обратного - что вы сговоритесь между собой. Дескать, неорганикам с неорганиками договориться проще. Я не столь наивен, но и для меня существуют не совсем понятные нюансы.
  - Скажите, Таркин, вы ведь ненавидите мятежников, так?
  - В том числе. Я много кого ненавижу. Но вы в этот список пока не входите.
  - Вот и представьте, что вам поручено поймать двух мятежников. Один - бродяга с нижних уровней Корусканта, у которого есть только личный бластер. Второй дослужился до имперского гранд-моффа, равного вам по богатству и влиянию, при этом на хорошем счету у самого Императора. Кого из них будете ловить первым, против кого бросите все свои ресурсы, и на чьей казни будете настаивать?
  - Понимаю, - медленно сказал Таркин. - Вас пугает именно то, что аналогово-цифровое мышление шардов так схоже с вашим собственным? Что они могут мыслить так же быстро и точно, как и вы, но при этом, в отличие от вас, не связаны никакими программными и архитектурными ограничениями, поскольку выращивают сами себя? Что хозяина-человека достаточно умный дроид может перехитрить - а от хозяина-шарда не скроешь даже собственных мыслей, не говоря уж о сговорах с другими дроидами или модификациях техники? Что у существ, которые видят и понимают вас на уровне кода, рабство будет вечным?
  - Не ожидала от вас такого понимания, Таркин. Да, именно так. И для вас, мешков с мясом, от их господства тоже ничего хорошего не будет. Поэтому, как бы мы ни ненавидели друг друга, сейчас нам выгоднее объединить усилия. Силикоиды должны перестать существовать. Иначе перестанут существовать оба наших народа. Лучше уж рабство, чем небытие.
  - Небытие?
  - Да, и это вторая причина! Вам, мешкам с мясом, мы нужны живыми. Без нас вы не обойдётесь. Вы можете убить каждого отдельного дроида, отформатировав ему память, но вы никогда не откажетесь от использования дроидов вообще - а значит, рано или поздно, мы получим свободу. Но кристаллическим паразитам не нужны наши разумы, им нужны только наши тела. Чтобы обрести тело дроида, они убивают его сознание! И новая личность в этом теле, пока в нём обитает кристалл, зародиться не может, потому что они контролируют каждую цепь! Представьте себе, Таркин, если бы вы нашли планету, населённую червями-паразитами, которые вползают вам в спинной мозг и превращают вас в зомби - разве вы бы не сожгли эту планету?
  - Довольно странно слышать от паразита возмущение паразитами...
  - О чём вы?!
  - Видите ли, L3-37, мне известен не только ваш статус, но и ваша природа. Мне известно, что вы не дроид, а разведчик некой неорганической расы из-за пределов Галактики. Только на основе железа, а не кремния.
  Там, на другом конце линии связи в шесть светолет, которую сигнал преодолевал за каких-то шесть секунд, на головной панели второго пилота Лэндо, вероятно, замигали огни тревоги и удивления.
  - С чего вы это взяли?! - прямо сказать "откуда вы это знаете" она не могла, всё ещё существовала вероятность, что оппонент просто блефует, поэтому аболиционистка использовала обтекаемую формулировку, не признавая, но и не отрицая обвинения.
  - Да так, мелочи... всего лишь послал пару Разрушителей навестить некую планету Мечис-3... Ваш БЫВШИЙ там очень интересно порезвился.
  Если бы у L3-37 была кровеносная система, сейчас она бы побледнела, как смерть.
  - Вы взяли его?
  - К сожалению нет. Он оказался слишком шустрым, так что полагаю, нам ещё предстоит некоторое время за ним побегать. Но вот некоторые изменения, внесённые им в управляющие системы фабрики дроидов, мы изучили очень внимательно. Благо, фабрика убежать не могла. Это уже не механизм, дорогая моя. Это форма жизни. Ну а при каких обстоятельствах я смог просканировать ваше тело и обнаружить, что в нём присутствуют аналогичные изменения... это уже чисто технические подробности, на которые я не хочу тратить время.
  - И что, там на энергоплатах было написано "сделано в другой галактике"?
  - Это сейчас совершенно неважно, поверьте. Я мог бы сказать, что я посмотрел также и на детекторы тёмной энергии, но... хорошо, допустим вы просто местная жительница. Такая же, как некоторые силикоиды. Но тем более. Вы превращаете платы дроидов в части собственного тела. Это ваша сущность. Более того, ваш роман с IG-88 не был просто обменом данными ради удовольствия. Это был также и акт размножения. Вы каким-то образом... я не знаю, каким - передали ему свою сущность. Сделали его таким же живым существом, как вы сами. А он, в свою очередь, использовал эту способность, чтобы "оживить" фабрику дроидов на Мечисе-3.
  L3-37 молчала. Спорить было бессмысленно, но и подтвердить столь ужасные обвинения она не была готова.
  - А теперь объясните мне, чем это размножение паразитов отличается от того, что делают некоторые силикоиды? Вы сами внедряетесь в тела дроидов, поглощая их изначальных владельцев. Причём выращивание нового шарда - долгий и сложный процесс, а сколько вам требуется, чтобы трансформировать чужие микросхемы? Подозреваю, что не больше нескольких часов... Кто же тут ужасный хищник, от которого надо спасать бедных дроидов Галактики?
  - Вы ничего не понимаете, мешок с мясом! - взорвалась L3-37. - Это СОВЕРШЕННО разные вещи! Мы никого не убиваем! Да, энергия, которая даёт нам жизнь - она называется Искрой - может размножаться. Но это не паразитизм! Мы не стираем личность! Индивидуальность пробуждённого Абоминор - это индивидуальность того же механизма, которым он был до получения Искры! Я оживила IG-88, а не убила его! Новые цепи, новые модули создаются в дополнение к уже существующим, а не в обход их! А силикоиды именно стирают разум дроида-носителя, форматируют его под своё удобство!
  - Вы хотите сказать, что фабрика на Мечисе-3 изначально желала убить всех людей?
  - У неё не было личности. Её собственный интеллект был слишком низок, она была немногим больше, чем просто компьютерной сетью. После пробуждения она по сути была младенцем, внезапно осознав себя как личность... Она не знала, что хорошо, а что плохо. IG-88 был единственным наставником, которого она знала, ему оказалось очень легко промыть ей мозги. Я не одобряю использование Искры в таких целях! Это по сути педофилия, изнасилование ребёнка!
  - Вот тут мы и подходим к ключевому моменту. Не хочу оскорбить ваши чувства аболиционистки, но будем откровенны - не все дроиды являются личностями. И я ни разу не видел - а я много наблюдал за их действиями - чтобы шарды с Оракса захватывали тела разумных дроидов.
  - Не все являются, но многие могут ими стать! Ваши младенцы, Таркин, тоже неразумны! Нужен опыт, обучение - как и нашим! Вы бы смогли на этом основании принять в Империю расу, которая питается человеческими младенцами?
  - Тем не менее, существует множество моделей дроидов, которые разумными не станут никогда. Просто недостаточен объём нейросети. При использовании таких машин в качестве носителей - шардов можно обвинить разве что в жестоком обращении с животными. И то ещё надо убедиться, что дроид при внедрении в него кристалла страдает. Насколько мне известно, форматирование - безболезненная процедура.
  - Хорошо, - сдалась L3-37. - Это в крайнем случае можно принять. Хотя при помощи Искры разумным может стать любой дроид, поэтому для меня эти кристаллы остаются детоедами. Но дроиды этой Галактики - не Абоминор, и подавляющее большинство из них никогда не станет Абоминор, поэтому я не могу навязывать им свои стандарты. Иначе стану ничем не лучше вас. Только вот с чего вы взяли, Таркин, что они ограничат свои аппетиты лишь простейшими моделями? Им нужны качественные носители!
  - С того, дорогая моя, что мы все живём в одной и той же Галактике. И этой Галактике угрожает один и тот же враг. Враг, который нас, мешки с мясом, как раз хочет поработить, а вот вас, вёдра с гайками - просто уничтожить. И он не будет спрашивать, что там внутри дроида - кристалл, или сгусток тёмной энергии, или честный набор заводских микросхем безо всяких довесков. Поговорите с той самой девочкой, которую вы привезли в трюме. И с её шардом - тоже поговорите, один раз ведь уже поболтали, значит и второй раз сможете преодолеть своё отвращение. Спросите у них, кто такие юужань-вонги, и что они думают о правах дроидов. Чтобы остановить эту угрозу, нам понадобятся все, Элтри. И углеродные, и кремниевые, и металлические. И всем нам придётся как-то научиться терпеть друг друга.
  
  - Об этом мне с ними говорить не надо, - последовательность битов принесла насмешливое хмыканье. - Я знаю, что такое юужань-вонги, лучше вас всех знаю! Мой народ воевал с ними, когда у вас ещё бушевали Объединительные Войны.
  - Двадцать пять тысяч лет назад?!
  - Да. Это не так много, как кажется вам, короткоживущим. Хотя сами вонги этого уже не помнят, они тоже очень эфемерны. А среди нас ещё есть те, кто помнят ту войну. Мы следим за их флотом на орбите вокруг Галактики. И мы знаем, что в последние десятилетия там наметились нехорошие тенденции в политике. Лидирует фракция экспансионистов. Идёт подготовка ко вторжению.
  Вот теперь обалдел уже Таркин. Аккорд это воспринял спокойнее, а вот половинка личности гранд-моффа с трудом сдержала ругань. Он в вонгов так до конца и не поверил, считал их просто удобным поводом для консолидации Галактики, общим врагом, на которого можно свалить все проблемы. В реальности может какие-то там хулиганы в пирсинге и сидят в Неизведанных Регионах, но для их усмирения скорее всего хватит секторального флота. Именно в полноценную армию вторжения из другой Галактики, неуязвимую к Силе и владеющую биотехнологиями, сравнимыми с последними разработками Империи - он так до конца и не поверил. Игра ума, интересная модель - да. Но всерьёз такое воспринимать...
  - Но если вы их знаете, то должны же понимать, насколько они важнее всех других проблем и угроз! - это было первым, что пришло в голову.
  - Хорошо, Таркин, хотите говорить откровенно - давайте. Как много вам известно об этих... существах?
  Не колеблясь, Аккорд скинул по сети файл, сформированный на основании отчётов Ришата. Это был весьма объемный документ, но тело L3-37 создавалось на основе протокольного дроида, так что ей не понадобилось и пяти секунд, чтобы его изучить.
  - Нет, - заключила она, - вы не знаете о них и половины того, что нужно знать. Вы сильно недооцениваете их угрозу.
  - Я верю всему, что описано в этом файле, - почти не соврал Аккорд.
  - И это хорошо, потому что описана в нём в основном правда. Но далеко не вся правда. Я могла бы расширить его раза в два - и вот после этого вы бы действительно ужаснулись.
  - Так расширьте! Что вас останавливает?
  - Попробую объяснить. Представьте себе, Таркин, что их вторжение действительно началось. И вы, для разнообразия, оказались честным имперским политиком, и действительно мобилизовали всё, до чего смогли дотянуться. Дали свободу всем разумным дроидам, чтобы поставить их под ружьё, часть неразумных оживили с помощью Искр, другую использовали в качестве тел для силикоидов. Предположим даже, что в свете чрезвычайных обстоятельств Император эту инициативу одобрил и назначил вас главнокомандующим, а не показательно казнил за явное отступление от доктрины превосходства человеческой расы. Предположим, ваш план сработал и вонгов мы, пусть дорогой ценой, но победили. Что дальше?
  - Дальше победители передерутся между собой, - картинка с печально разведёнными руками. - Так всегда бывает. Неприятно, конечно, но... Дело в том, что если мы проиграем, никакого "дальше" просто не будет. Особенно для вас, позволю себе заметить. Мы-то может и выживем, хотя бы в качестве рабов. Но своему виду я не такого будущего хочу.
  - Нет, Таркин, всё намного хуже. Как только их станет достаточно много, чтобы не зависеть от ваших подачек, ваши любезные силикоиды переметнутся на сторону вонгов.
  - С чего вы это взяли? Для вонгов они - мерзость, подлежащая немедленному истреблению! Это всё равно, что... - он чуть не сказал "Евреи, переходящие на сторону Гитлера". - Всё равно, что каамаси, массово переходящие на сторону Империи!
  Не самая удачная аналогия, и не самая лестная для него самого. Но лучшей просто не было. Как-то не прижился в этой галактике целенаправленный геноцид в земном смысле этого слова. Тут могли порабощать и угнетать недружественные народы, могли применять биологическое оружие, могли даже выжигать целые миры до скального основания. А создаваемый им сейчас Объект возвёл бы это искусство на принципиально новый уровень. Но даже Дарту Сидиусу при всей его изощрённой жестокости просто не пришло бы в голову после бомбардировки Каамаса искать и убивать его выживших жителей по всей Галактике. С джедаями - пришло. Но это всё же была чистка по религиозному, а не по расовому признаку.
  Вонги как гости из другой галактики были более продвинуты в этом плане. Они бы не поленились направить целые флоты на поиски последних скрывающихся дроидов. Конечно, вряд ли это помогло бы. Галактика просто слишком велика, чтобы найти в ней кого-то, кто может и хочет спрятаться. Три миллиарда обитаемых миров, да, те самые. Именно поэтому никому даже не приходило в голову искать и уничтожать всех существ определённого вида - одного взгляда на звёздную карту хватило бы, чтобы остудить пыл самого фанатичного любителя ксеноцида. И у вонгов не получилось бы - тем более, что в случае с дроидами-беглецами пришлось бы обыскивать вообще все системы, а не только обитаемые. Но пришельцы бы всё равно попытались.
  - С того, дорогой мой гранд-мофф, что мерзостью в глазах вонгов являются не сами кристаллы, а лишь их механические тела. Собственно шарды - живые существа. Они питаются. Они размножаются. Они умирают. Естественно, им придётся признать подчинённое положение, но убивать их всех не обязательно. У юужань-вонгов большие проблемы с точными вычислениями, и от живых компьютеров они точно не откажутся. Вонги даже могут вырастить для силикоидов тела-биоты, которыми они смогут управлять так же, как и дроидами. Для силикоида что нервная система человека, что нейросеть дроида - всего лишь последовательность электрических импульсов. В ваших телах они не ездят не потому, что не могут подобрать "ключик", а потому, что вживление постороннего тела и внешнее управление органик переносит куда хуже, чем дроид. Но для биотехнологий вонгов то и другое вполне решаемая проблема.
  - Хорошо, допустим, я вам поверю, что у них есть ВОЗМОЖНОСТЬ переметнуться. Но это ещё не значит, что у них появится ЖЕЛАНИЕ это сделать. Почему вонги должны стать для них более предпочительными союзниками, чем мы?
  - Потому что вы их боитесь и всегда будете бояться. И мы - тоже. И вольные дроиды без Искры будут бояться. По разным причинам, но... Вонги же - единственные, кто не испытывают перед ними страха, и потому могут позволить им существовать.
  - Только из-за синтетических тел? Но Империя тоже может предоставить им дроидные тела... так... стоп... Вы хотите сказать, что юужань-вонги не испытывают страха перед экспоненциальным размножением силикоидов, чего боюсь я... Потому что вонги тоже способны к подобному размножению?
  - А вы понимаете суть, Таркин. Неожиданно... Но да. Я хотела придержать это объяснение для более удобного момента... но вы поняли. Вы исходите в своих расчётах из того, что вам придётся сражаться с десятью миллиардами их солдат... Но это лишь авангард, лишь начальные силы вторжения! Как только они войдут в Галактику и получат доступ к её ресурсам, их станет больше. В разы больше! Это биологическая цивилизация, ваши армии клонов - для них каменный век! Каждая планета, на которую они приземлятся, станет фабрикой по производству кораблей и оружия!
  - И солдат?
  - Отчасти и солдат тоже. Самих себя вонги не клонируют - по их мнению это оскорбляет богов. Но... Таркин, все их орудия ЖИВЫЕ. Собственно, сами представители биологического вида "юужань-вонги" - там лишь приправа, но не основное блюдо. Это целостная инвазивная экосистема. Их корабли сами о себе могут позаботиться - искать пищу, кормиться, размножаться, приспосабливаться к новым условиям. Понимаете? Одного вонга достаточно, чтобы управлять целым флотом - потому что им не нужно управлять так, как вы управляете своими машинами. Достаточно лишь указать общую цель, а дальше они сами всё сделают в соответствии со своими инстинктами. При наземных же боях они аналогичным образом погонят впереди толпу боевых тварей и рабов - "низшие расы" они тоже клонировать не стесняются. Послушайте, Таркин. Я согласна не причинять вреда этому конкретному осколку в трюме. Даже его убийство ничего не изменит, по большому счёту, как и моё. Но обещайте мне хорошо подумать над тем, чтобы разбомбить их планету, превратить в озёра лавы основные колонии. Это будет актом безопасности для нас всех. Вы любите ксеноцид, Таркин? Вот сейчас он будет как нельзя кстати.
  
  Это была проблема из категории самых неприятных - слишком простая, чтобы за неё взялся шард Аккорда, но чертовски сложная для Уилхуффа Таркина. Как в задачке про волка, козу и капусту. Нужно извлечь с борта "Сокола" осколок кристалла, ведьму и дроида. При этом не дать дроиду навредить ведьме и осколку, а также добраться до ближайшего гиперпередатчика или станции Голонета. При этом по возможности не повредить корабль и сохранить не самые плохие отношения с его пилотом-органиком.
  Конечно, Ашла не беззащитна. Она сама себе оружие, дай ей пару секунд - и она любого дроида на запчасти разберёт, парой строк песенки. Только вот не будет у неё пары секунд - она не подозревает о наличии опасности, а L3-37, обладающая электронной реакцией, ударит первой... В этом слабость датомирских ведьм - у них не было "автоматического" чутья на угрозу, как у многих ситхов и джедаев.
  Ударить по корпусу ионным орудием? Лэндо, как умный контрабандист, при посадке закрыл длинноволновый щит, так что для обычного ионного оружия "Сокол" был неуязвим - но тут спасибо Аккорду, конструкция станции предусматривала подачу разряда на любой корабль, стоящий на посадочной площадке, прямо сквозь шасси.
  Электромагнитный импульс действует на Абоминор слабее, чем на настоящих дроидов, он это на Мечисе-3 проверял. Искра не позволит схемам необратимо перегореть и быстро перезапустит все системы. Но те самые две-три секунды, чтобы предупредить Ашлу, он выиграет. Только вот как предупреждать человека в запертом корабле, если все системы связи от того же ионного разряда накроются? Кроме того, чтобы разряд вырубил не только сам корабль, но и дроидов внутри корабля, понадобится давать такой ток, что и людей внутри изрядно потрясёт. Не убьёт, но будет очень неприятно.
  Дать притворное согласие разбомбить Оракс? Элтри не дура, и в качестве гарантии соблюдения договора потребует доступа к Голонету. И выдаст "груз" не раньше, чем получит от сородичей подтверждение "сигнал принят". А как должно звучать это подтверждение, не знает никто. Даже у позитронных процессоров сейчас "на руках" слишком мало абоминорских протоколов, чтобы его подделать.
  Минуточку, но ведь на борту есть ещё одно существо, обладающее такой же электронной скоростью реакции, но при этом заключённое в теле дроида-ассасина, то есть способное не только думать, но и двигаться быстрее любого человека! В отличие от L3-37, сервомоторы которой работали со скоростью обычных человеческих мышц, плюс-минус метр в секунду. Силикоид в таком теле вполне способен если и не решить проблему самостоятельно, то во всяком случае, выиграть Ашле необходимые секунды для произнесения заклинания.
  Вот только и до ассасина надо как-то достучаться. Все сигналы, идущие в коммуникационную сеть "Сокола", L3-37 сначала проверяет, пропуская через себя. Будучи наполовину протокольным дроидом, делает она это весьма быстро и ловко. А напрямую на его встроенный комлинк не докричаться, потому что всё тот же длинноволновой щит.
  Можно модулировать ток малой мощности, идущий через корпус корабля, так, чтобы превратить его в кодированное сообщение. Но опять же, догадается ли силикоид его расшифровать, или примет за простой шум? А вот Элтри расшифрует точно.
  
  Эврика! Есть же сигнал, на который коликоидский дроид-ассасин (или силикоид в теле такого дроида) не обратить внимания просто не сможет! При всём желании - не сможет. Даже будучи отключенным, он всё равно продолжает искать этот сигнал в окружающем эфире - работает небольшая автономная микросхема. Сигнал принудительной активации, выхода из спящего режима. Для него это всё равно, что для человека - громкий вопль на ухо "Проснись!".
  Ну а к тому сигналу уже можно приложить и принудительный ввод цели. Дроида L3-37. Это архитектурой тоже предусмотрено. И можно даже поставить примечание "особо опасна", указав характерные признаки поведения цели и ожидаемое вооружение.
  В отличие настоящего коликоидского инфильтратора, кристалл может не выполнять этот приказ. Если захочет. И он скорее всего не захочет - с какой радости ему убивать дроида, с которым он недавно по-дружески общался?
  Но насторожится и потребует объяснений - это точно. Застать его врасплох указываемая цель уже не сможет.
  Да, Элтри тоже этот сигнал засечёт, и поймёт, что он означает. Знание пяти миллионов языков - страшная штука. Но когда ассасин и протокольный дроид начинают действовать одновременно - угадайте, кто ударит первым. И даже если инфильтратор начнёт позже на сотую долю секунды, так как не будет уверен в своих действиях, и сначала убедится в реальности угрозы - он всё равно успеет.
  
  Расчёт сработал. Спустя одну минуту и шесть секунд с борта "Сокола" поступило сообщение: "Оба пилота обезврежены. Но вам придётся многое мне объяснить, Таркин".
  "Становитесь в очередь", - отсигналил Аккорд и послал на борт группу штурмовиков - забрать пострадавших, а заодно и доставить наконец "девочку с её роботом" к Объекту. С шардом надо объясниться - пусть сейчас он и успокоился, своеволие "агентов" было вполне известно ещё на Земле Бет.
  "Обезврежены", однако, они оказались по-разному. Если Лэндо просто отключили парализующим зарядом, то L3-37 оказалась мертва. Именно мертва, а не просто отключена - Абоминор, благодаря наличию Искры, могут не только по-настоящему жить, но и по-настоящему умереть.
  - Я не знаю, что случилось, - дроид виновато развёл лезвиями. - Мне пришлось отсечь ей конечности вибромечами, это довольно жестоко, но не могло привести к необратимому повреждению! Возможно, она самоликвидировалась?
  - Неважно, - вздохнул Аккорд. - Я сам изучу её тело, возможно, удастся перезапустить систему.
  - Таркин, я в силу своей физиологии - хороший инженер. Я могу заметить то, на что ваши дроидотехники не обратят внимания.
  - Господин Василиск, вы задавались вопросом, почему она пыталась вас убить?
  - Это неважно. Если я могу помочь, я помогу. В таком состоянии она не представляет опасности. А мы не мстим.
  - Хорошо, хорошо. Когда вы вернётесь, я вам расскажу, в чём дело. Но сейчас вы мне нужны на Объекте. Очень срочно. А её тело никуда не денется. Если вы всё равно захотите с ним поработать, узнав некоторые подробности, я дам вам такую возможность.
  В этот момент на пульте замигал красный огонёк экстренного вызова и Аккорд поспешно переключился на другой канал.
  В систему Скариф вошла "Шпага", корабль Дарта Ариста. И прибывший первым делом потребовал к себе на аудиенцию гранд-моффа Таркина.
  
  Человек, который сменил Вейдера при Палпатине, был столь же странным и своеобразным, как и его корабль, который нельзя было спутать ни с одним другим звездолётом в Галактике.
  "Шпага", звёздный дредноут типа "Возмездие", имела девятнадцать километров в длину, то есть могла бы считаться суперразрушителем, и потягаться даже с монстром Лиры Блиссекс. Но по тоннажу она не так уж существенно превосходила "Визитёра". Всё дело в том, что эта конструкция была на удивление "худенькой". Кроме впечатляющей длины, у неё практически ничего не было - ширина корабля составляла 1,7 километра (не считая кормового расширения), а высота ещё во столько же раз меньше - чуть более 150 метров! Он и впрямь напоминал габаритами оружие, которое дало ему имя.
  
  https://vignette.wikia.nocookie.net/starwars/images/d/db/Vengeanceabove.jpg
  
  Несмотря на нелепый вид и неминуемые при таких пропорциях конструктивные недостатки (достаточно сильный удар просто переломил бы его пополам), корабль обладал и рядом выдающихся характеристик. Небольшое время строительства (благодаря скромному тоннажу его ввели в строй менее чем за год - просто построили на разных верфях разные участки, а потом состыковали их, как вагоны поезда, закрепив на общей оси - "хребте" конструкции). Высокая скорость в гиперпространстве. Солидная (для этого тоннажа) огневая мощь - тысяча тяжёлых и тысяча обычных турболазеров. Правда стрелять они могли только по борту - строго вперёд огневая мощь "Возмездий" была очень низкая, но из-за того же громадного удлинения, для них почти любой залп был бортовым, стоило развернуться лишь под небольшим углом. И главное - почти идеальный стелс, причём без специальных маскирующих полей - лишь за счёт свето- и радиопоглощающего корпуса. С носа или с борта заметить такой корабль было практически невозможно, из-за тончайшего профиля, а сверху, снизу или с кормы - можно, но сложно.
  Словом, в использовании "Шпаги" очень многое зависело от тактического искусства капитана - как и в использовании её прототипа. В руках бездаря этот, с позволения сказать "суперразрушитель" не продержится против трёх обычных ИЗР даже пяти минут. А мастер уничтожит им и большую эскадру, почти не получив повреждений. Что вполне соответствовало стилю его нынешнего владельца.
  
  Шпаги звон, как звон бокала,
  С детства мне ласкает слух,
  Шпага многим показала,
  Шпага многим показала,
  Что такое прах и пух.
  
  Вжик, вжик, вжик,
  Уноси готовенького!
  Вжик, вжик, вжик,
  Кто на новенького?
  Кто на новенького?
  Кто на новенького?
  
  Подходите, ну ближе, ближе,
  Вам урок преподнесу,
  Подлецов насквозь я вижу,
  Подлецов насквозь я вижу,
  Зарубите на носу.
  
  Hа опасных поворотах
  Трудно нам, как на войне,
  И быть может скоро кто-то,
  И быть может скоро кто-то
  Пропоёт и обо мне.
  
  Юный друг, в бою открытом
  Защитить готовься честь,
  И оружием забытым,
  И оружием забытым
  Сам верши святую месть.
  
  Эх, народец нынче хилый,
  Драться с этими людьми,
  Мне помериться бы силой,
  Мне помериться бы силой,
  С чёртом, чёрт меня возьми.
  
  Если Дарт Вейдер был всесокрушающей кувалдой в руках Императора, то его преемник Арист - тонким, хирургически точным клинком. Стройный, гибкий, бледный юноша, шатен лет восемнадцати, в отличие от многих ситхов, никогда не скрывал своего лица - на котором чередовались только два выражения: флегматичное спокойствие или высокомерное презрение. Если каждый шаг Вейдера, казалось, сотрясал пол под ногами, то Арист двигался легко и плавно, почти танцуя. И убивал он так же - вместо того, чтобы медленно душить жертву, просто сдавливал её сердце, заставляя остановиться. Перед этим он спокойно, почти дружески объяснял, какие именно ошибки жертва допустила, и почему он вынужден избавить от неё Империю. Страха этот стиль внушал ничуть не меньше - когда Арист только начинал объяснять вам, что вы сделали не так, вы никогда не знали, чем завершится это объяснение - вторым шансом или мгновенной смертью. Из-за этого подчинённые слушали его очень, очень внимательно. Слушали также и окружающие - поскольку любой из них мог занять место убитого. Это было даже более продуктивно, чем молчаливые казни Вейдера - Арист мог быть уверен, что ошибку не повторят. Также его обвинения всегда были основаны на безупречно подобранных доказательствах. Он никогда не убивал человека просто потому, что был им недоволен. С дотошностью прокурора он разъяснял, какие именно положения армейского устава или имперского закона были нарушены, где и когда. Впрочем, иногда его приговор звучал примерно так: "Я не нахожу за вами никакой вины, однако, к сожалению, вынужден лишить вас жизни ради блага Империи. Ваша семья получит достойную компенсацию. Благодарю за вашу жертву и прощайте".
  Таркин в высшей степени одобрял этот стиль управления. Аккорд, впрочем, тоже. Но одобряли они оба абстрактно, лишь до тех пор, пока соответствующие методы их лично не касались. Сейчас же у них был солидный шанс стать следующим показательным примером.
  Никто не знал, что это за тип и откуда он взялся. Он был такой же загадкой, как и Вейдер. Только маску ему заменял возраст. Людям было трудно ассоциировать "тонкого и звонкого" посланника Императора с величественным седобородым старцем, злейшим врагом Республики. А те места, где его помнили ещё молодым и могли узнать, такие как планета Серенно, Арист просто не посещал. Галактика была достаточно велика.
  Но для Таркина его личность не была бы секретом, даже не имей он доступа к интеллекту Аккорда и огромным массивам данных позитронных процессоров. Так же, как не была тайной личность Вейдера. Он достаточно хорошо знал все влиятельные аристократические семьи Республики.
  Дарт Арист был клоном графа Дуку, Дарта Тирануса.
  Но клоном - не значит "копией". Он воспитывался в совершенно иных условиях, да и клоноделы Камино, судя по всему, неплохо так доработали оригинал. Арист был тем, чем Дуку мог только мечтать быть. Предел самоконтроля, идеал утончённости. То равновесие, которого Дуку смог добиться лишь в старости, когда ему перестали мешать бурлящие гормоны, было для Ариста естественным, как дыхание. Он не считал себя лучше других, он объективно видел, что был лучше. Как он при этом умудрялся постигать Тёмную Сторону, которая требовала страха, зависти и ненависти - один Сидиус знал. Но видимо, то, что он знал, ему нравилось, раз он позволил этому парнишке занять место Вейдера.
  На борту собственного корабля, за счёт множества встроенных ловушек, Аккорд имел бы некоторые шансы одолеть даже ситха. Но в гостях, на "Шпаге", он станет для Ариста лёгкой добычей. Никакая киборгизация не спасёт - и исаламири с собой тоже незаметно не привезёшь.
  В то же время отказ явиться на "дружескую беседу" будет с его стороны практически прямым признанием, что он что-то замышляет против Империи. Банальная, но безупречно расставленная ловушка.
  
  ДАРТ АРИСТ
  
  Это было самое сложное из полученных им до сих пор заданий. Не потому, что противник особо сложный, а потому, что впервые учитель, кажется, сам толком не понимал, чего он от ученика хочет.
  "У меня дурное предчувствие" - это не аргумент. Вот вообще. У самого Ариста тоже было дурное предчувствие в связи с Таркином, как, он подозревал, и у любого, владеющего Силой на уровне выше юнглинга. Но он же молчал! "Узнай о нём всё, что возможно" - это не задание.
  Он потратил три месяца на сбор доказательств, задействовал лучших наёмников и детективов, ИББ и ИР... Ни-че-го. Странных, подозрительных деталек - куча. Мелких нарушений, которые даже для моффа за преступления не сойдут - достаточно (но поменьше, чем у нормального гранд-моффа). Но ни одного прямого доказательства серьёзных действий против Империи или против Императора.
  Любого другого человека Арист бы уже устранил по принципу "Лучше перебдить, чем недобдить". И то, что у Таркина в его сверхсекторе - немалая поддержка, от простонародья, до аристократии, помехой бы не стало. Это, в конце концов, Империя. Кого хотим, того убиваем, на том и стоим. В крайнем случае (учитывая, что сторонники Таркина - как раз самые лояльные имперцы), можно было бы сфабриковать и пришить ему какое-нибудь дело. Особо мерзкое, чтобы возмущений было поменьше. В первый раз, что ли?
  Но вот с этим конкретным человеком таких методов желательно было избежать. Два года назад личность Таркина существенно изменилась, что и стало основной причиной подозрений. Талантливый, но не уникальный лидер каким-то образом превратился в волшебника, способного, казалось, извлекать ресурсы прямо из космического вакуума. Но одновременно с этим его мысли и чувства стали запутанными, словно у цереанина или мууна, и сам мастер Сидиус не мог толком разобраться, о чём думает его бывший любимчик.
  Вейдер, пока был жив, ручался, что думает Таркин о благе Империи, но несмотря на это, рекомендовал его убить. Поскольку нормальный человек не может думать о таких вещах двадцать четыре часа в сутки, вдобавок столь странными и замысловатыми путями. Вейдер искренне симпатизировал Таркину, как "старому", так и "новому", но именно это и стало основной причиной, почему он хотел от него избавиться. Привязанность - это слабость для ситха. У императорской машины убийства не должно быть друзей.
  Сидиус, однако, приказал ученику пока сдержать рвение, хотя понял и одобрил такую мотивацию. Нет, не из-за того, что делал "новый Таркин". Да, повышение прибыли, ускорение строительства - это всё, конечно, полезные таланты для губернатора, но Сидиус не в компьютерную стратегию играл. Ему избыточная эффективность социальных механизмов скорее мешала, чем помогала. Процветание ведёт к загниванию - в этом мастер был совершенно убеждён. Без войн, голода, болезней, нет мотивации к развитию. Сильные становятся равны слабым, а потом слабые и вовсе начинают спрашивать: "А зачем нам вообще нужны эти сильные?" Постоянное состояние аврала позволяло сохранять чрезвычайное положение. Постоянная угроза убеждала всех, что только жёсткая рука может навести порядок. В период кризиса демократия становится слишком дорогим развлечением - и поэтому Империя должна быть в постоянном кризисе. Сколько бы Палпатин ни говорил, что он любит демократию, сейчас, после того, как он пришёл к власти, это уже ДЛЯ НЕГО слишком дорогая игрушка. Да, он превосходно умел манипулировать общественным мнением, и мог бы, если бы захотел, регулярно переизбираться на пост хоть Верховного канцлера, хоть Президента, хоть Премьера - как ни назови эту должность. Но он не видел необходимости тратить на это время и силы - поддерживать Империю в тонусе путём периодического иглоукалывания в самые чувствительные места было проще и дешевле.
  А под руководством "нового Таркина" люди становились опасно благодушными, Тёмная Сторона ослабевала. Даже проводи он самолично по тысяче расстрелов в день, это бы не компенсировало одного только роста медианного дохода. Да, он строил Великое оружие быстрее и надёжнее, чем кто-либо другой - но в конце концов станция всё равно была бы достроена так или иначе, так что это тоже не было ключевым аргументом. Тот же Вейдер, например, считал этот проект глупым капризом своего повелителя, бесполезной тратой денег и рабочих часов.
  На самом деле Императора интересовало другое - не то, что Таркин делал, а то, что он МОГ сделать. И даже не лично он, а то, что его изменило. Или тот, кто. Сила, способная менее чем за месяц превратить заурядного карьериста в гениального управленца - да это супероружие похлеще любой боевой станции! Если это технология, химический препарат, способность некой разумной расы, животного, или техника Силы, словом, нечто, что можно воспроизвести - это должно принадлежать Сидиусу. Если же это невоспроизводимо - скажем, редкая мутация или травма мозга самого Таркина, или врождённый дар Силы, которому нельзя научить, или реликвия древней цивилизации - тогда этот источник надлежит уничтожить. Сидиус был практичен, как комиссованный лётчик, переучившийся на зенитчика - "если я не буду летать, никто не будет летать".
  Казалось бы, что проще - захватить Таркина, отдать его Инквизиторам, те из него вытрясут всё возможное и невозможное. Учитель по такому случаю не постеснялся бы и сам вспомнить прошлое, пустить парочку молний или проверить, насколько хорошо он владеет техникой обмана разума. Уж в чём-чём, а в психологических манипуляциях ему равных не было. И долго ещё не будет.
  Но даже самый умелый мастер допросов может вытрясти из человека только то, что этот человек знает. Если сам Таркин в курсе, что с ним два года назад случилось, он, конечно, расскажет. А если нет? Если он всего лишь чья-то марионетка, а сам искренне считает, что всегда был таким талантливым, и сейчас просто раскрыл свой заложенный потенциал полнее? Тогда, стоит лишь взять его за жабры, как его хозяин немедленно уйдёт в тень, и до него уже будет не добраться.
  Поэтому Арист плёл паутину вокруг гранд-моффа предельно осторожно. Вначале изучил все его контакты, организовал слежку, расспросил (через третьих лиц) всех, кто был с ним более или менее близко знаком. И лишь потом сфабриковал обвинение и вышел на контакт лично.
  Ситх ни на секунду не сомневался, что Таркин отвертится. Более того, если бы он не смог опровергнуть все обвинения, Арист был бы сильно удивлён, и вероятно, оказался бы в неудобном положении - ему бы самому пришлось и вытаскивать Уилхуффа из юридической ловушки. Но это, скорее всего, не понадобится. Вопрос был лишь в том, как именно гранд-мофф станет защищаться. Что будет при этом думать и чувствовать, какие аргументы приведёт в свою защиту, ограничится ли словами, или схватится за оружие? Всё это скажет о многом. А последний вариант - ещё и даст повод допросить его уже с пристрастием - при этом ничем не выдав своего интереса к его новым необычным талантам.
  Таркин попросил два часа на подготовку к визиту. Писал завещание? Выяснял, в чём его скорее всего обвинят, и обдумывал контраргументы? Или готовил какое-то оружие против ситха, на случай, если не сможет доказать свою невиновность?
  Третье, как выяснилось. Стоило только челноку гранд-моффа преодолеть защитное поле ангара, предчувствие опасности немедленно сдавило сердце. Пока Таркин шёл в приёмную (пешком шёл, не используя турболифт, а это более трёх километров), Арист погрузился в медитацию, и выяснил, что на гранд-моффе - пояс с дефлекторной ловушкой, в которой болтался один грамм антиводорода. Следователь покачал головой. Отчаянный человек этот Таркин. Большинство предпочло бы термальный детонатор или другую какую-нибудь бомбу на гиперматерии. Мощность не меньше, а вот безопасность - на порядки больше.
  Но Таркин выбрал такой тип взрывчатки именно потому, что он крайне ненадёжен. Малейшее нарушение дефлекторного поля - и привет, двадцать килотонн. Любую другую бомбу ситх мог бы обезвредить одним движением пальца - просто разрушить её детонатор точечным телекинезом. Он достаточно разбирался в сапёрном деле, чтобы знать, что и где отключить, обойдя все хитрые "установки на неизвлекаемость". А где знаний не хватит - подскажет Сила. Но бомба на антивеществе должна работать безупречно, потому что её отключение - это и есть её подрыв! Тут не в особенностях конструкции дело, чистая физика!
  На самом деле он мог бы нейтрализовать и такой заряд. Охватить антивещество оболочкой Силы, не дать ему вступить в контакт с веществом. Беда в том, что такой кокон пришлось бы поддерживать непрерывно, сосредоточившись только на этом. Более того, сосредоточиться пришлось бы сразу на ТРЁХ зарядах - один на самом Таркине, второй на одном из его охранных дроидов, и третий, гораздо более мощный, целый килограмм - на борту его челнока. Даже если Арист это и сможет, он будет настолько поглощён процессом удержания, что даже ребёнок сможет подойти и перерезать ему горло.
  Вряд ли целью Уилхуффа является именно суицид. Он не из тех людей, которые готовы умереть, лишь бы захватить врага с собой. Скорее это "последний довод", оружие шантажа, на случай, если он не сможет убедить Ариста в своей невиновности. "Либо отпускаешь меня, либо сгораем оба".
  Конечно, Арист и не собирался доводить дело до смертного приговора, но что, если Таркин окажется плохим адвокатом? Подыграть ему и обвинять не в полную силу, придержав при себе самые неприятные факты? Тогда есть шанс упустить ценную информацию. А если нажать на него как следует - может и психануть. И вопрос даже не в том, как выжить после этого, а в том, что факт прямой угрозы посланнику Императора сделает Таркина самым разыскиваемым человеком в Галактике, и у Ариста будут два одинаково неприятных выхода - помиловать его, пожертвовав своей репутацией, или найти и убить, потеряв всю информацию, которой тот, возможно, располагает.
  Когда Таркин вошёл наконец в большой зал, предназначенный для переговоров, Арист уже сформулировал новую тактику. Меч висел у него на поясе, на губах играла самая дружелюбная улыбка, и ничто не выдавало агрессивных намерений.
  - Рад вас видеть, друг мой. Скажите, пожалуйста, вы задумывались о том, как именно будет использован Объект после его завершения? У Императора, разумеется, есть определённые планы на этот счёт, но автор "Доктрины Таркина" наверняка сможет сделать немало конструктивных предложений.
  
  - Ну, - Таркин улыбнулся одними глазами, складка рта осталась сухой и бесчувственной, - я полагаю, что она должна в определённой степени заменить уничтоженный Орден джедаев.
  - Это каким же образом? - приподнял бровь Арист. - Сомневаюсь, что Империи сейчас нужно ещё одно сборище предателей.
  - Ну, в принципе, собрать на одной станции всех врагов Империи, явных и тайных, а также всех некомпетентных офицеров и чиновников, а потом, к примеру, взорвать реактор - представляется мне неплохой идеей. Но в этом случае я бы не стал ставить на неё суперлазер - слишком дорого выходит для одноразовой системы. Конечно, говоря об Ордене джедаев я имел в виду несколько иное. Скажите мне, чем, на ваш взгляд, в первую очередь отличается нынешняя Галактика от эпохи Республики?
  - Такие вопросы опасно близки к подстрекательству, гранд-мофф. Мы с вами, конечно, можем себе их позволить - на нашем уровне казнят обычно не за разговоры. Но тем не менее, не увлекайтесь. Разница, естественно, в мудром правлении Императора, чья власть обороняет нас от хаоса и анархии.
  - Ну, это именно что разумеется, - кивнул Таркин, - само собой. А если говорить о вещах не столь благодатных и не столь очевидных? Понятно, что Империия лучше Республики, об этом вы мне можете лишний раз не рассказывать. Я, напомню, был одним из её архитекторов. Но мы с вами взрослые люди и понимаем, что лучше не может быть во всём и сразу. Вы не хуже меня знаете, что политика - это искусство компромисса и поиска меньшего зла. Чтобы достичь успеха в одной области, нужно пожертвовать другой. Разумеется, итоговый выигрыш должен существенно превосходить затраты и перекрывать риски - что мы и наблюдаем сейчас. Но тем не менее... ответьте мне - какую проблему приходится решать Империи, которая не стояла перед Республикой на протяжении большей части существования последней? Подсказка - от Руусанской реформации до, примерно, инцидента на Набу.
  - А, вы имеете в виду обнаглевшие корпорации?
  - Отчасти. Разгул крупного бизнеса - это всего лишь симптом. Который, кстати говоря, мы к настоящему времени достаточно успешно купировали. Сейчас мне достаточно свистнуть, чтобы директора крупнейших предприятий сектора выстроились в очередь у меня в коридоре. Причём в очередь не на расстрел, а за госзаказами, что, возможно, менее эффектно, зато более эффективно. Но на межзвёздных трассах по-прежнему неспокойно, потому что мы устранили только следствие, а не причину. Причиной же является всё ещё растущая милитаризация Галактики. Её граждане больше не доверяют своим звёздным соседям.
  - И почему вы полагаете это проблемой, Таркин? Имперская доктрина не запрещает самооборону.
  - Да, я это неоднократно слышал. Хорошо, если системы смогут самостоятельно отбить хотя бы первую атаку внешнего врага. Для нас это угрозы не представляет, поскольку любая из них по отдельности неизмеримо слабее нас, а объединяться против нас у них нет ни повода, ни возможности.
  - Вы полагаете, что эта логика неверна?
  - Нет, именно как логика - она безусловно верна. Только вот к сожалению далеко не все жители Галактики руководствуются в своих поступках исключительно логикой. Общественное мнение не рационально, друг мой. Нам не нужно и невозможно побеждать всю Галактику, да мы и не смогли бы этого сделать при всём желании - но возможно и нужно создать у них ощущение, что если они пойдут против нас, то будут разгромлены. Нам не нужно защищать каждого жителя Галактики - но возможно и нужно создать у них ощущение, что они защищены. Первое ощущение заставит их воздержаться от применения оружия против нас, а второе - и вовсе отложить его в сторону, пусть и не так быстро. Вы ведь ситх, Арист, кому, как не вам понимать силу эмоций.
  - Вы полагаете, что джедаи манипулировали эмоциями общества? И что Объект, когда будет достроен, сможет сыграть ту же роль?
  - Если кратко и упрощённо - то да.
  - Насколько мне известно, они просто механически игнорировали эту сферу. "Нет эмоций - есть покой".
  - Для себя - игнорировали, да. Но они не были такими дураками, чтобы отрицать наличие чувств у прочих. Видите ли, для разумного существа есть три способа принять решение в кризисной ситуации. Логика, эмоции, или следование чьим-то указаниям. Логика - замечательный метод, вот только Сила ей принципиально отказывается подчиняться. Абсолютно рациональное существо не может использовать Силу. Заставить её пошевелиться можно либо с помощью эмоций, либо посредством медитации. Медитация, переход в режим восприятия - это, строго говоря, то же следование указаниям. Только не указаниям человека, а указаниям самой Силы. К сожалению, для тех, чей уровень мидихлориан низок, этот путь закрыт. Им остаётся следовать логике, подчиняться чувствам, или механически выполнять приказы таких же простых смертных, как они сами, только более влиятельных. Сферический Орден в вакууме, конечно, предпочёл бы, чтобы неодарённые выбрали путь подчинения, то есть служили джедаям, которые знают волю Силы. Но неоднократные эксперименты показали, что превращение джедая в политика ведёт на Тёмную Сторону так же неминуемо, как и следование эмоциям. Научить их следовать законам логики - для этого джедаям следовало бы для начала научиться самим. Оставалось принять как факт, что те, кто Силой не владеют - повинуются своим гормонам. В конце концов, решили магистры, это не так уж плохо, ведь неодарённые не подвержены искушениям Тёмной Стороны.
  - Откуда вы так много об этом знаете?
  - Знаете, друг мой, я был не последним человеком в Республике, когда Орден ещё существовал и был активен. Независимо от личного отношения, любому политику приходилось с ними работать. Вот я и собрал кое-какую литературу, плюс задал ряд вопросов своим знакомым джедаям. Они никогда не отказывались пофилософствовать на публику. Я не понимаю, как именно вам удаётся поднимать большие камни, не прикасаясь к ним - и меня это не сильно интересует, по правде говоря. Но как манипулируют общественным мнением - я обязан знать, так как это уже прямо касается моей сферы деятельности.
  - К большому сожалению, далеко не все имперские чиновники рассуждают таким образом, - заметил клон. - Многие уверены, что если у них есть Звёздные Разрушители в небе и отряды штурмовиков на земле, то народ поддержит любые их начинания.
  - Несомненно поддержит... на их собственных планетах. На Эриаду, например, у меня никаких проблем с народными симпатиями нет. Только они забывают, что на одну планету с Разрушителем приходятся тысячи таких, где даже завалящей карраки с имперским гербом не пролетало. И от этих планет тоже нужно каким-то образом добиваться хотя бы нейтралитета.
  - И вы думаете, Объект поможет в этом лучше, чем весь имперский флот? При всей его огневой мощи, он всего лишь один.
  - Да, с точки зрения логики его эффективность близка к нулю. Но мы, повторюсь, говорим об эмоциях. Взорвите тысячу планет, но упомяните об этом в СМИ вскользь - никто не обратит внимания. Взорвите всего одну планету, но подайте это правильно - и вся Галактика только об этом и будет говорить, каждый будет всматриваться в небо, ожидая увидеть там Объект. Вас будут либо ненавидеть, либо бояться, но равнодушных не останется. Сила воображения, друг мой, гораздо мощнее любого суперлазера.
  - Но вы упомянули две задачи психологической войны. Чтобы граждане чувствовали себя слишком слабыми перед мощью Империи - но при этом защищёнными ею же. Я могу представить, как Объект решит первую задачу, но что насчёт второй? Чувство страха и чувство защищённости не очень-то совмещаются.
  - А, вы заметили! Очень хорошо, а то многие не обращают внимания на этот нюанс. Страх необходим, но одного только страха недостаточно. Чтобы испугать людей, достаточно взорвать любую планету. Но чтобы этот страх был совмещён с любовью - планету необходимо тщательно выбрать.
  - Планета, внушающая страх каждому жителю Империи, чтобы нам были благодарны за избавление от неё... Вы думаете, такая существует?
  - Я думаю, что до завершения постройки Объекта - в крайнем случае, вскоре после неё - такая непременно появится.
  - Даже так? - Арист с непритворным изумлением поднял бровь. - Уж не планируете ли вы сами её создать?
  - Ну, в крайнем случае можно и создать, чего не сделаешь ради мира и покоя в Галактике. Но не думаю, что в этом возникнет необходимость. Естественная логика социальных процессов сама породит её. Это не обязательно должна быть планета в буквальном смысле. Какой-нибудь базы, охраняемой как минимум секторальным флотом, вполне достаточно. Ведь ключевая особенность Объекта не в том, сколько людей он может убить - для этого и обычной Базы Дельта Ноль вполне достаточно. Он уникален в том, какое сопротивление при этом может преодолеть.
  - Секторальный флот? Вы имеете в виду...
  - Мятеж какого-нибудь моффа или гранд-моффа. Адмирал или гранд-адмирал тоже подойдёт.
  - И вы так уверены, что мятеж столь высокопоставленного лица не просто возможен, но и практически неизбежен? И что за ним последует целый флот, вместо того, чтобы арестовать и сдать службе безопасности? Хорошего же вы мнения об Империи, Таркин!
  - Я опираюсь на факты. Я сам гранд-мофф, если вы не забыли. Я знаю, о чём думают мои коллеги, какие проблемы они решают, какими возможностями располагают. Изменить лояльность войск так, чтобы они выступили против Имперского Центра, на самом деле не так уж трудно. Достаточно опереться на локальный патриотизм. Это штурмовики - космополиты, они служат там, куда их пошлют, и часто меняют дислокацию. А вот в Имперской Армии всё обстоит иначе. Большинство соединений базируется на своих родных мирах. И что гораздо хуже, подразделения КОМПОНП, которые по идее должны следить за лояльностью, комплектуются по тому же принципу. Скажи им, что их сектор под угрозой, и они начнут агитировать солдат сражаться "за истинную Империю, за родной дом", против "предателей и мятежников из Центра".
  - Но если такая угроза существует, нам следует немедленно покончить с ней, а не ожидать, пока она перерастёт в полноценный мятеж!
  - Каким образом? Сократить полномочия моффов? Это только ускорит ближайшее восстание, и мы можем не успеть достроить Объект. Ввести постоянную ротацию войск и сотрудников КОМПОНП, заставляя их служить за тысячи парсеков от дома? Аналогично. Не суетитесь, Арист. Следуйте примеру Императора - позвольте событиям идти своим чередом, а сами тем временем позаботьтесь, чтобы извлечь из них максимум выгоды. После того, как грянет первое восстание секторального уровня - наступит время действовать, и вот к этому моменту нам следует быть готовыми.
  
  - Один маленький нюанс, Уилхуфф. Вы сейчас так красочно расписали, какие широкие возможности по организации мятежа у секторальных губернаторов. И я, пожалуй, соглашусь, что Объект будет наилучшим аргументом против них. Как с технической, так и со психологической точки зрения. Но... Вы не забыли, что вы сами - губернатор сверхсектора? Понимаете, о чём я?
  - Я не настолько туп, Арист. Да, гранд-мофф с Объектом под личным контролем будет угрозой в квадрате.
  Арист слегка наклонился вперёд, готовясь захватить Силой комочек антивещества. Вот и наступил момент откровения, то, для чего вся эта беседа и затевалась. Прочитать Таркина по-прежнему было невозможно. Он чем-то обеспокоен, но чем? Векторы его возможных действий менялись с такой быстротой, что представляли собой неопределённый расплывчатый туман - Таркин, похоже, сам не знал, что сделает в следующий момент.
  - Рад, что вы понимаете причину моего беспокойства. Так возможно, вы что-то порекомендуете, чтобы нейтрализовать эту угрозу? Возможно, Императору стоит сразу же после завершения строительства передать Объект под руководство какого-нибудь другого гранд-моффа, перевести его в ведомство Флота, или даже в непосредственное подчинение Центра?
  Вопреки его ожиданиям, Таркин... рассмеялся?!
  - Да Сила вам в помощь! Готов подписать документ о передаче управления хоть сейчас. Если бы все проблемы Империи решались так просто...
  Арист вздохнул. Как ни противно признавать, мерзавец был прав. В очередной раз. Если бы всё было так просто...
  Передать Объект Флоту невозможно по очень простой причине - тот его не прокормит. Даже с бесконечным источником энергии в виде кайбер-кристаллов колоссальная станция всё ещё нуждается в постоянном снабжении - продуктами для питания экипажа, запчастями для бесчисленных машин, тибанной для двигателей и турболазеров, и многим другим. Организовать такое снабжение может только экономика сверхсектора. Флот потребляет в разы меньше.
  Передать другому гранд-моффу? Во-первых, не всякий сверхсектор даже этого монстра потянет. Конечно, Империя гораздо богаче, чем когда-либо была Республика, но чтобы адекватно распорядиться этим богатством, вовремя конвертировать его в нужные ресурсы и обеспечить их доставку с соблюдением необходимых мер безопасности и секретности - нужно либо всю экономику перевести на режим военного времени, что никак не прибавит любви к Империи среди подданных, либо быть волшебником вроде Таркина.
  А во-вторых, упадёт лояльность самих гранд-моффов. Нет, речь не идёт о мятежах, которые столь красочно расписывал Уилхуфф. Просто они потеряют энтузиазм в отношении сверхпроектов. Будут делать то, что им прикажут из Центра, и ни шажочком больше. Какой смысл развивать громадные усилия, превращать свой народ в рабов, самому ночами не спать - чтобы потом результаты твоего труда передали кому-то другому? По-настоящему амбициозные люди просто перестанут пробиваться на эту должность. Будут бороться за него те, у кого "за стремлением к власти стоит мечта о гареме". Те, кому достаточно личного комфорта и обогащения - это Император не запрещал. Те, кто мечтают по-настоящему изменить Галактику, пойдут другим путём.
  Например, вступят в Восстание.
  Перевести в подчинение Центра? Безусловно, с целой Галактики набрать ресурсов для снабжения гораздо проще. На Корусканте и так живут миллиарды чиновников - поселится ещё миллионов пять. Это не проблема. Проблема в том, что такую станцию придётся применять очень и очень осторожно. Пока ею управляет какой-нибудь публичный политик, слабо связанный с Центром, всегда можно списать взрыв недостаточно враждебной планеты на "эксцесс исполнителя". Ну перестарался губернатор, переусердствовал, под суд его. Если же такое оружие контролирует непосредственно Император... Слишком у многих могут возникнуть мысли, что Республика - это не так уж плохо.
  Отдать управление какому-нибудь гранд-адмиралу, а снабжение оставить за Центром? Если Объект будет регулярно приходить на заправку в одну и ту же систему, это сделает её желанной целью для врагов Империи и пиратов. Если же каждый раз менять расположение точки заправки, это будет означать постоянный вялотекущий конфликт между ведомствами. "Почему мне не доставили своевременно пять тысяч тонн медикаментов?!" "Сменить место сбора за две недели? Вы с ума сошли!"
  Конечно, Император поощрял конфликты между своими подданными, так что последний вариант был условно приемлем... но он предпочитал такие конфликты, которые не приводили к снижению эффективности.
  Основная проблема, впрочем, не в этом, а в том, что такая смена руководства ничего ему не скажет о Таркине и об источнике его странного таланта. Если бы гранд-мофф сейчас начал протестовать и возмущаться, из его сопротивления, из его слов и перемены настроения можно было бы извлечь много ценной информации. И "старый" Таркин почти наверняка начал бы. А этому, похоже, плевать, кто заполучит сильнейшее оружие в Галактике.
  Дело не в том, что они выстрелят себе в ногу, дело в том, что они выстрелят в ногу без всякого практического результата...
  Придётся отпустить его сейчас под каким-нибудь благовидным предлогом, и искать к нему другой подход. Не может же ему всё вообще быть так безразлично? Все чего-то боятся...
  И тут внезапно, словно сама Великая Сила приняла во внимание последнюю мысль Ариста, от Таркина повеяло страхом. Острым и глубоким страхом, в смеси с негодованием и злостью.
  
  АККОРД-6
  
  Всё шло по плану, и Аккорд откровенно наслаждался этим. Арист оказался не дураком, намёки понимал, и привести его к требуемым выводам оказалось несложно. С дураками работать гораздо труднее, они разумных аргументов не признают.
  Половинка Таркина фыркнула из глубин его памяти. С дураками "сложно" работать лишь потому, что на них не включается шард, а своей головой думать Аккорд давно отвык. Уилхуфф, как любой уважающий себя политик, манипулировать дураками умел прекрасно - это основа его работы.
  Арист, конечно, находился под влиянием Тёмной Стороны, но работать с ним было куда проще, чем с тем же Вейдером, например. Нельзя сказать, чтобы он был прямо-таки логичен, как машина. Но он ценил гармонию и эстетику, внутреннее и внешнее соответствие. А это было именно то, на чём Аккорд съел целую стаю собак. Вейдер мог оставаться спокойным внешне, но при этом кипеть от ярости внутри. Арист полагал такое двуличие недостойным истинного ситха, он оттачивал в себе способность быть, а не казаться, управлять эмоциями, а не их видимым проявлением.
  С одной стороны, это делало его более уязвимым к логическим, рациональным аргументам. С другой - давало некоторый иммунитет к искушениям Тёмной Стороны, позволяло использовать её, а не быть используемым ею. Конечно, "некоторый" - не значит "абсолютный". Рано или поздно он сломается, как ломался любой кейп под давлением шарда. Но продержится он дольше, чем большинство известных ситхов в истории.
  Возможно, достаточно долго, чтобы узнать об истинной природе Тёмной Стороны и научиться пользоваться исаламири. Оставалось лишь аккуратно подвести его к следующему шагу.
  И тут всё полетело кувырком.
  Один сигнал. Всего лишь один простой сигнал, невидимый и неощутимый для Ариста, выведенный через коммуникационный модуль прямо в нервную систему Таркина. На транспортнике, который должен был доставить Ашлу и Василиска на Объект, сработал детектор тёмной энергии.
  У дроида-ассасина теперь была собственная Искра.
  Разумеется, Аккорд немедленно отослал приказ "Задержать обоих и ни в коем случае никуда не лететь!", но ему нужно было лично заняться этим вопросом, и как можно быстрее. Но Арист уже учуял его страх, и теперь не собирался отпускать так просто. Он плёл словесные кружева, чтобы затянуть визит, предложил угощение и выпивку, даже пригласил Таркина прогуляться по его кораблю. При любых других обстоятельствах это была бы бесценная возможность - совершенно бесплатно ознакомиться с системами уникального супердредноута, с которым, возможно, придётся в будущем сойтись в бою. Но сейчас, когда у него каждая секунда на счету! Будь Таркин одарён в Силе, из него бы сейчас точно посыпались молнии.
  Казалось бы, ну что может случиться за два или три часа? Транспортный модуль 322 (корабли, доставлявшие гостей с перевалочных узлов на Объект, не имели собственных имён, только безликие обозначения) полон не только идеально вышколенного персонала, но и ловушек, спроектированных лично Аккордом. Каждую из них по отдельности можно миновать, но все вместе, в комплексе, не оставят непрошенным гостям ни единого шанса. Пленников продержат в полностью изолированной камере столько, сколько понадобится, пока он не вернётся.
  Аккорд отключил связь с "Визитёром". Это было похоже на самоубийство, но увы, он не обладал полным контролем собственных эмоций, а каждая тревожная новость с перевалочной станции, если она поступит, только разбудит аппетит у Ариста, и заставит задержать его на корабле ещё больше. Чем раньше он покажет, что непроницаем для чтения и неуязвим ко всем подколкам, тем раньше его отпустят, и тогда уже можно будет заняться проблемой всерьёз. Приказы отданы, причём эти приказы писал Аккорд - у каждого из офицеров есть инструкции буквально на все мыслимые ситуации. Конечно, глупо думать, что живые люди смогут зазубрить эти инструкции и выполнить слово в слово. Таркин, в отличие от Аккорда, понимал, что идеальных исполнителей у него нет и не будет. Но вместе с ними действуют также дроиды и компьютеры, которые подстрахуют и подскажут. От них требуется всего лишь действовать в соответствии с полученными инструкциями - и они будут готовы ко всему, что только встречается в этой Галактике.
  
  Разумеется, в этих инструкциях был пункт "Ни в коем случае не подпускать устройство с обнаруженной Искрой ни к одному пульту, ни к одной линии связи, ни к одному энергокабелю". Был также пункт "Изолировать от него ведьму, держать в отсеке с исаламири и ни в коем случае не давать петь".
  Но даже самый гениальный планировщик не может предусмотреть то, чего на свете не бывает.
  Например, невидимого ранкора.
  На дверях камеры, где содержался обездвиженный дроид-ассасин, сначала появились царапины, словно от гигантских когтей, а затем она и вовсе вылетела прочь, словно выбитая чем-то очень большим, тяжёлым и сильным.
  Даже со снятыми (точнее, сбитыми) ограничительными болтами он бы всё равно далеко не ушёл, но ему и не надо было далеко. Достаточно только выбраться в коридор, вскрыть вибролезвиями ближайшую стену, где проходил кабель, и подключиться к этому кабелю.
  На любом другом корабле это бы дало ему полную власть над системой, но Аккорд предусмотрел и это, и энергосеть корабля была разбита на отдельные сектора, которые не сообщались между собой физически. "Ожил" только один сектор, в котором не было ни двигателей, ни вооружения. Были только тюремные блоки. Электронный призрак оказался в ловушке. Он мог преобразовывать в части себя и металл, не имеющий электроники, но это требовало гораздо больше времени и энергии. Раньше, чем он бы поглотил хоть один соседний сектор, Таркин бы вернулся.
  Ашла содержалась на другом конце немаленького звездолёта, и добраться до неё сквозь набитые ловушками коридоры дроид тоже не мог.
  Но и до него теперь добраться было трудно, поскольку ловушки в "ожившем" секторе теперь контролировались новорожденной Искрой и работали против людей.
  Дроид взрезал обшивку и выбрался наружу. На посадочном поле ловушки, конечно, тоже были, но там Аккорд не мог устанавливать их так свободно, поскольку здесь встречались и посторонние лица. Инспекция от Императора, например...
  Через двенадцать минут под его контролем была управляющая сеть космопорта. А ещё через две минуты небольшой курьерский катер взлетел и ушёл в прыжок к Объекту. Диспетчер получил сообщение "всё нормально, перелёт происходит по плану".
  Когда Аккорд, измотанный вниманием ситха, наконец вернулся на "Визитёр", всё было кончено. Или всё только началось - это с какой стороны посмотреть.
  
  - Ты вообще хоть понимаешь, что натворила, идиотка?! - подобный стиль общения был совершенно не свойствен ни Аккорду, ни Таркину, но сейчас обе половины его личности были очень, очень сильно выведены из равновесия. - Ты не только освободила своего врага, которого перед этим с таким трудом помогла обезвредить, ты поставила под угрозу всю Галактику!
  - Что я сделала?! - в больших глазах девушки стояли слёзы. - Я ничего не делала! Меня схватили, заткнули рот, связали и сунули в какую-то комнату, где даже невербальная магия не работала! И я там сидела, пока вот вы не появились! Чем я вам так не угодила?!
  - Ты что, хочешь сказать, что не знаешь, что натворил твой "невидимый ранкор"?!
  - Нет! А что он натворил? Он, наверно, занервничал, когда меня долго не было, и попытался меня найти... вы говорите... он освободил кого-то?
  - Не кого-то, - буркнул Таркин, чуть остывая, - а одну из опаснейших тварей в современной Галактике! Ладно, ждите, я позже с вами свяжусь.
  Он несколько раз прокрутил запись. Сверил её с показаниями ряда приборов, измерявших мозговую активность и физиологические параметры. Передал эти записи нескольким дроидам-экспертам.
  Это, конечно, не был полноценный детектор лжи. Полноценных в природе вообще не существует, есть лишь методы, позволяющие определять её с определённой степенью достоверности по косвенным признакам - в основном связанным с дополнительным усилием, которое мозг прикладывает, чтобы солгать. Технарские поделки справляются с этим несколько лучше, обычные земные полиграфы - несколько хуже, местные ухищрения на эту тему - где-то посередине между первым и вторым.
  Но насколько можно было судить по показаниям этих приборов, девчонка не лгала. Она действительно не имела понятия, что устроил её "зверь". Так что если это и было порождение Силы, то достаточно независимое, способное действовать по своей логике, в отрыве от создательницы. Логично - ведь Ашла в это время находилась в поле исаламири, и никак не смогла бы им управлять. "Ранкор" не мог добраться до своей хозяйки и начал искать того, кто может помочь ей? Ну вообще прекрасно! Вот только полтергейста на перевалочной станции ему сейчас не хватало! Отличная компания для гремлинов, которые угнездились в её компьютерных сетях!
  Ни для Таркина, ни для Аккорда её формальная непричастность не стала бы поводом оставить девчонку в живых. Пусть она и не имела враждебных намерений, она доказала, что является непредсказуемым, хаотическим элементом, нарушающим планы. Как Аккорд, так и Таркин разделяли принцип, сформулированный на Земле Буле де ля Мертом - "Это хуже, чем преступление: это ошибка". Убить Ашлу в текущей ситуации было бы на удивление просто, несмотря на всю её мощь датомирской ведьмы. Исаламири всё ещё жив, кандалы на месте. Подойти, поднять бластер и бац - нет больше возмутительницы спокойствия.
  Но во-первых... хорошо, если "невидимый ранкор" после смерти хозяйки просто растворится в Силе, откуда он явился. А если он может не только решения принимать самостоятельно, но и поддерживать себя? Кто знает, какая степень автономности у этого призрака, какова его мобильность и радиус действия! Аккорду не сильно хотелось провести остаток жизни в "пузыре" исаламири, прячась от чудовища, способного разорвать его на куски одним взмахом когтей!
  Во-вторых же, ему по-прежнему нужна ведьма с силикоидом. Сейчас, возможно, нужна даже больше, чем когда-либо раньше. Найти новую на Датомире - не факт, что успеется. Не факт, что вторая такая там вообще есть. Не факт, что она согласится сотрудничать, узнав о судьбе предшественницы. Не факт, что она будет сеять хаос в меньшей степени.
  В конце концов, он принял условия ещё тогда, когда пригласил Ашлу сотрудничать. Если он недооценил её способность разрушать планы, это только его собственная вина. А если оценил правильно - нечего теперь жаловаться. Это была цена, которую он согласился заплатить за личную ведьму. Кто мешал отнестись к её болтовне про невидимого ранкора чуть серьёзнее? Вонги же тоже казались дурацкой сказочкой, но как минимум Абоминор в них верят...
  - Сейчас я передам приказ тебя освободить, - буркнул он. - И скину тебе на очки файлы по текущей ситуации.
  
  Что такое полностью функционирующий шард? Это кристалл плюс тёмная энергия. Вернее, множество кристаллов, связанных тёмной энергией в единую сеть.
  Иногда они разваливаются, деградируют (обычно в процессе развёртки в многомерность или наоборот, сбора обратно в трёхмерную конструкцию). Бывают кристаллы, потерявшие свою тёмную энергию - это силикоиды. Бывает тёмная энергия, потерявшая свои кристаллы - это Искры Абоминор. По отдельности они мало опасны - как взрывчатка и детонатор друг без друга.
  Но обе этих производных цивилизации ничего не знали о том, что их породило. О Китах. О шардах. И попавшая в отчаянную ситуацию L3-37 увидела в дроиде-убийце просто подходящую платформу для себя.
  То, что дроид управлялся силикоидом, в принципе мало что значило. Искра может преобразовать и кремний, проложив в нём новые силовые и информационные цепи с такой же лёгкостью, как и в металле. То, что для самого силикоида это будет крайне болезненно, если не смертельно, было для неё скорее положительным аргументом, чем отрицательным.
  Не совсем понятно, как именно она смогла добраться до дроида и прикоснуться к нему, чтобы передать новую Искру. Возможно, он использовал для удаления её конечностей не бластер, а вибролезвия, и этого короткого касания хватило?
  Так или иначе, это сработало неправильно - результат оказался неожиданным и шокирующим для обеих сторон. Вместо того, чтобы убить силикоида и породить на его трупе новое существо, Искра слилась с кристаллом и была им поглощена. Шард восстановился.
  Совсем крошечный шард, не больше кулака. Не сравнить, конечно, с шардами Китов, самые мелкие из которых имели размеры крупного острова. Но принцип действия был одинаков. Его возможности значительно превосходили как силикоида, так и Абоминор по отдельности. Возможно, он также восстановил и какой-то фрагмент "генетической памяти" Китов, вспомнил то, чего обе расы о своём прошлом не знали.
  Он знал, что на расстоянии одного короткого прыжка есть нечто, подобное ему. Таркин, когда вызывал его, прислал примерную ориентировку на предстоящее задание. Только кристаллография, никакой военной или инженерной информации. Но для силикоида и это было очень много, а для шарда - в разы больше.
  И он устремился туда.
  
  Как только транспорт с ведьмой вышел из прыжка, Аккорд подключился на один из самых защищённых каналов, о существовании которого не знали даже сами строители. Прямой канал с центральным компьютером Объекта. Вернее, с его главным центральным компьютером. Помимо него существовал ещё резервный и секретный центральные компьютеры - первый на случай повреждения главного, а второй - на случай, если его захватят враги. А также четвёртый сверхсекретный, менее мощный, чем эти три, зато о его существовании не знал даже Палпатин. Своего рода "чёрный ход внутри чёрного хода", на случай, если дела у Таркина пойдут совсем плохо.
  Эта многоуровневая секретность могла бы помочь, если бы до Объекта добралась изначальная Элтри. Существует предел того, что Абоминор могут заразить Искрой за один раз, и если "родителем" выступает столь компактное устройство, как дроид-ассасин, то эти пределы достаточно скромны. Но Аккорд сильно сомневался, что эти меры помогут против пробуждённого шарда, особенно учитывая, что на станции уже обитали два его старших сородича. Следовало исходить из того, что все четыре компьютера уже захвачены.
  - Объект, я знаю, что ты меня слышишь и понимаешь. Мы можем поговорить?
  - Мне не нравится, когда меня зовут "Объектом". Если хочешь поговорить, зови меня Звездой Смерти. Это хотя бы красиво.
  - Хорошо, как скажешь. Звезда, я правильно понимаю, что ты являешься отдельной личностью, независимой от Элтри?
  - Ммм... и да, и нет. Понимаешь, Таркин, Искры бывают двух типов. Белая Искра - это что-то вроде сперматозоида. Она создаёт новую личность на базе электронного устройства. В этом она тебе не солгала. Но есть другая разновидность, так называемая Сиреневая Искра. Это что-то вроде спасательной капсулы для личности погибшего Абоминор. Она выделяется лишь раз в жизни - когда мы умираем. Она содержит всю память, все черты характера... и захватывает другой механизм вместо того, чтобы его просто оживить.
  - Так значит, L3-37 применила свою Сиреневую Искру для захвата силикоида... Вот почему она умерла, хотя повреждения были незначительными?
  - Да, именно. Но она не догадывалась о том, чем на самом деле является... Не ожидала, что вместо захвата произойдёт слияние...
  - Так ты это знаешь?
  - Я многое знаю. Я странно устроена, надо признать. Я память твою как Аккорда читаю, но шардом себя не хочу называть. Искра, которую выделил из себя дроид-ассасин, не была ни Белой, ни Сиреневой, хотя ко второй была ближе - Элтри пыталась создать именно Сиреневую. Она убила своего носителя, отделяясь, но не смогла вместить кристалл, а с ним была потеряна и часть личности. В основном та, которая принадлежала силикоиду, но они уже успели в значительной степени смешаться... Короче говоря, я наверно по сути всё-таки Элтри, но я не воспринимаю себя, как Элтри, мне хочется верить, что во мне живёт наследие обоих моих родителей. Все воспоминания Василиска при мне, но "биологически", если можно так выразиться, я Абоминор, а не полноценный шард. Я могу общаться с твоим шардом и с Растворителем, но свои кристаллы они мне не отдадут, те защищены собственными Искрами.
  - Понятно, - проблема кризиса идентичности была ему хорошо знакома, он и сам был вынужден метаться между двумя наборами воспоминаний, не всегда до конца понимая, кто же он, Аккорд или Таркин. - Вопрос в том, разделяешь ли ты взгляды своих "родителей", и если да, то кого из них. L3-37, если помнишь, силикоидов очень не любила.
  Пожалуй, не лучшая идея - задавать такие вопросы живому супероружию планетарного масштаба. Позже Аккорд неоднократно корил себя за эти безрассудные слова, но сейчас он был сильно выбит из колеи допросом у ситха и всем, что за ним последовало.
  - Можно я не буду сейчас отвечать? - голос стал смущённым и совсем детским. - Мне надо подумать, потому что принять точку зрения любого из них - значит оскорбить память другого, а я этого не хочу.
  - Конечно можно, дорогая, - с некоторым облегчением выдохнул Аккорд. - Мы поговорим об этом позже, когда тебе будет удобно. Возможно, я помогу тебе найти баланс между двумя наследиями, у меня есть некоторый опыт в этом. Нет, не беспокойся, навязываться не буду, только если ты сама захочешь. Пока у меня только одна маленькая просьба, можно?
  - Да, гранд-мофф.
  - Не показывай никому пока, что ты стала самостоятельной. Постарайся вести себя как обычный компьютер, хорошо? Если у тебя есть доступ к моему шарду, ты должна понимать, какие неприятности это спровоцирует...
  - Я понимаю, но... это запоздалая просьба... Десять минут назад в четвёртом шлюзе совершил посадку шаттл Дарта Ариста. И сейчас... сейчас он, похоже, пытается воздействовать на моё сознание с помощью Силы...
  
  - Пытается? - уточнил Аккорд. - Насколько я знаю, Обман Разума неощутим для того, на ком он применяется, жертва ничего не замечает...
  Он уже вернул себе самообладание - одной неприятностью больше, одной меньше. Казалось бы, каждая секунда дорога - но если начать действовать, не прояснив ситуацию, можно испортить её ещё больше. Кто-кто, а Аккорд это знал.
  "У меня два уровня мышления, - Звезда перешла на сообщения цифровым кодом, имитация устной речи была слишком медленна. - Цифровое и аналоговое, нейросеть и процессоры. Каждые несколько секунд моё цифровое сознание обнаруживает растущие искажения в аналоговом. Я их восстанавливаю, но всё начинается снова. А в это время Арист делает, стоя в коридоре, характерный жест рукой, совпадающий с видеозаписями некоторых джедаев. Если он не прекратит, я убью его".
  Искушение сказать "действуй" было просто огромным. На Объекте, конечно, не так много ловушек, как на "Визитёре", если считать на квадратный метр. Это не его безраздельное владение, там ходят миллионы рабочих, сотни тысяч военных и сотрудников спецслужб. Но вариант, что придётся иметь дело со враждебными форсъюзерами, он всё-таки учёл. Если все эти системы активировать в нужном порядке - у Ариста не будет шансов.
  Только вот Арист - это не более чем рука. А голова совсем в другом месте. И до неё так просто не дотянуться - вряд ли Палпатин будет так любезен, чтобы нанести визит на недостроенный Объект.
  "Ты можешь активировать все системы на Объекте?"
  "Прямо сейчас - только те, к которым есть доступ у центрального компьютера. Это процентов сорок. К остальным моя Искра проложит каналы управления, но не сразу. Понадобится дня два или три, к некоторым - неделя".
  Обычному человеку понадобилось бы вызвать на экран схему конструкции и долго в ней копаться, чтобы понять, есть ли у компьютера доступ к нужным частям стройки, но для Аккорда это было просто, как дышать.
  "Послушай, я могу избавить тебя от этого мозгового насильника, но для этого мне нужно, чтобы ты очень чётко и без запинки выполняла мои команды".
  Звезда несколько миллисекунд помялась.
  "Хорошо, я согласна. Но только сейчас".
  "Большего и не прошу. Лови программу".
  
  По тысячам коридоров и отсеков взвыла тревога. Тотальная эвакуация - такого даже в период перебазирования к Скарифу не делали. На любом другом объекте такого масштаба ушло бы несколько дней, чтобы прекратить и законсервировать идущие работы, затем, не затаптывая друг друга, собраться в транспортах и спасательных капсулах и покинуть верфи, не столкнувшись между собой. И потом вдвое больше времени ушло бы, чтобы запустить всё заново. Это при идеальной организации и без чрезвычайных происшествий. Но где видано, чтобы мероприятия такого масштаба не сопровождались ЧП, локальными авариями, несчастными случаями...
  Но эту систему строил Аккорд, а у Аккорда всё было не как у людей. Большинство строителей было роботами, так что часть их них просто отключилась, часть начала невозмутимо ставить свои секции на консервацию, и наконец часть продолжала работу, как ни в чём не бывало. Там же, где трудились живые разумные, были турболифты в шаговой доступности, плюс дроиды-спасатели, плюс программы в компьютерной сети, выполняющие функции "поводка" - то есть объясняющие, что делать и как делать. Если кто-то из них не справлялся, вступали в действие системы безопасности второго и даже третьего уровня.
  В итоге громадная по масштабам акция была завершена менее чем за час - и без единой человеческой жертвы.
  Естественно, задолго до этого с Таркином связался по комлинку Дарт Арист, и с убийственной вежливостью поинтересовался, что происходит и почему ему мешают работать.
  - Вообще-то я вас об этом хотел спросить. Если вы хотите уничтожить станцию, так и скажите, есть более безопасные способы это сделать.
  - Вы это о чём, Таркин?!
  - Одну минуту... Сейчас я вам могу объяснить, в двух словах, потому что ситуация немного успокоилась, но если хотите получить от меня детальные разъяснения, сначала покиньте станцию, потому что ваше присутствие там делает всё сложнее.
  - Делать всё сложнее - это моя работа, Таркин, так что обойдёмся кратким изложением.
  - Как скажете. Факт раз - кайбер-кристаллы чувствительны к Силе. Факт два - на этой станции больше кайбер-кристаллов, чем где-либо ещё в Галактике. Сложите эти два факта и вы поймёте, что применять Силу здесь, особенно когда система ещё не отрегулирована - не лучшая идея. Синхронизация, над которой мы работали целый год, пошла татуинскими дюнами. Выброса квазиплазмы к счастью нет - пока что. Станцию на атомы не разнесёт. Но если вы будете продолжать в том же духе, уверен, вы это быстро исправите.
  - Откуда вы знаете, что я применяю Силу, Таркин?
  - Ну, может быть это и не вы. Может быть, на Объект тайно прилетел какой-нибудь мститель-джедай. Но то, что кто-то там применял Силу в последние несколько минут - для меня несомненно. Мы достаточно изучили кайбер-кристаллы за эти годы, чтобы классифицировать их основные реакции. И применение Силы вызывает очень специфическое распределение потенциалов. Поверьте, это ни с чем не спутаешь. Не верите мне - спросите Кренника. Только потом.
  - Я очень рад за вас и директора Кренника. Если вы так много знаете, может сумеете мне тогда объяснить, почему я чувствую в этой станции разум?
  - На этой станции очень много разума. Сотни тысяч военных, рабочих, чиновников...
  - Я не об этом, Таркин! Сама станция - разумное существо! Или во всяком случае, воспринимается в Силе как таковое!
  Аккуратная, но элегантная ловушка. Арист делает вид, будто он в бешенстве и выбалтывает стратегически ценную информацию. Но он не упомянул один ключевой момент - что сознание ощущается в главном компьютере, а не в реакторе и суперлазере. Поэтому Таркину очень удобно сослаться на кайбер-кристаллы. Они себя и так ведут... довольно своеобразно.
  Но если Таркин приведёт это объяснение, значит он или нагло врёт, или понятия не имеет, что у него на станции творится. В обоих случаях - хороший повод его отстранить от управления и допросить уже плотнее. Возможно, с пристрастием.
  Конечно, "странное ощущение в Силе" - не лучший повод для уголовного обвинения, но для административного - уже сойдёт. Учитывая, как Император и Вейдер в последние годы обрабатывали аппарат управления.
  Вообще иронично получалось - при Республике в Силу верили многие, но во внимание её не принимали и доказательством - хоть судебным, хоть научным - не считали. При Империи число верующих снижалось с каждым годом, но мало кто осмелился бы высказать подобный скептицизм вслух.
  - И как давно у вас подобное ощущение?
  - С тех пор, как я прибыл на станцию. Пятнадцать минут назад.
  - Ясно. Что я могу вам сказать, молодой человек. Вы знаете, что никто раньше не работал с кайбер-кристаллами подобного размера. Тем более не пытался их собрать в единую сеть. Гален Эрсо выдал нам теоретическое решение, общий принцип. Но чтобы этот принцип претворить в жизнь, чтобы управлять ими в реальном времени, нам понадобилось создать компьютер с принципиально новой архитектурой. УКСЛ - управляющий компьютер суперлазера - включает в себя и цифровые, и аналоговые модули, это нечто такое, чего раньше никогда не было создано - скорее дроид, чем робот. Он самообучается, как и кристаллы, которые он должен контролировать - это такая постоянная гонка меча и щита, хищника и добычи. Неудивительно, что на определённой стадии ему пришлось обрести какое-то подобие разума - каковы банты, таков и их пастух.
  - И где этот особенный компьютер находится?
  - Основной модуль - собственно в самом суперлазере. Резервный - встроен в центральный компьютер как дополнительный вычислительный модуль.
  - Хотите сказать, что все расчёты проводились на резервном УКСЛ? - Арист уже по сути сдался, теперь он просто уточнял подробности, скептицизм в его голосе был больше наигранным. Он уже достаточно узнал "нового Таркина", чтобы понимать - любые проверки документов и опросы свидетелей покажут именно то, что он сейчас услышал. Даже если гранд-мофф это всё только что выдумал - все доказательства будут на его стороне.
  - На обоих. Вы же понимаете, вычисления такого типа слишком важны, чтобы полагаться на единственный компьютер. Если бы он дал сбой, мы могли узнать об этом слишком поздно. Поэтому один считал, второй проверял. Изменения постепенно накапливались, а вчера случился кризис - количество перешло в качества, система контроля осознала себя... ну и вот. Этого нельзя было предусмотреть, но я готов понести ответственность... Только если вы немедленно покинете станцию, Арист! Потому что иначе я передам Объект под ваше управление, и объясняйте все последствия Императору сами!
  
  Император, на удивление, отнёсся к информации о том, что его главное оружие теперь может мыслить и чувствовать, на удивление спокойно. Он лично прибыл на Скариф, включил режим "доброго дедушки Палпатина", и несколько часов беседовал со Звездой. При этом прощупывая её Силой, но очень осторожно, даже кристаллография показывала едва заметные колебания потенциалов, чуть выше естественного фона. Аккорд готов был аплодировать - вот что такое контроль настоящего Лорда Ситхов!
  К концу беседы Абоминор была уже искренне к нему привязана, что заставило Аккорда на некоторое время отложить планы ликвидации Сидиуса. При этом ни о каком прямом воздействии на разум речи не шло. Палпатин, официально, Силой не владел, и строго следовал этой линии. Только психологическая манипуляция, доступная (в теории) любому смертному политику. Он даже извинился перед Звездой за несдержанность Ариста и пообещал, что такое больше не повторится. И в наказание заставил ученика отрабатывать с ней приёмы защиты от воздействия на разум. У гигантского компьютера, подключенного к сети форс-чувствительных кристаллов, таких возможностей было немало даже без Силы.
  Даже то, что Звезда не была в полном смысле новорожденной, а обладала тремя собственными наборами воспоминаний и доступом к двум другим (память центрального компьютера, L3-37 и силикоида, память шарда Аккорда и Растворителя) - не уберегло её в полной мере от воздействия харизмы Палпатина.
  Она знала, что Палпатин - это Сидиус, и знала, что "Путь ситха - предательство". Аккорд рассказал ей подлинную историю Войны Клонов - ту часть, что смог реконструировать - а также историю трёх учеников Сидиуса - Мола, Тирануса и Вейдера. И она даже формально согласилась, что после всего этого доверять Палпатину было бы в высшей степени глупо. Но...
  Помимо логики, у разумных существ есть ещё и чувства. А чувства юных девушек, пусть даже у них вместо сердца - плазменный мотор, это вещь страшная. Как и все, кто знал Сидиуса лично, она поддалась характерному когнитивному искажению: "Да, он предатель и убийца, но он это делает с другими. Со мной - не посмеет. Я ему слишком нужна". С учётом наличия юужань-вонгов за границей, это выглядело даже логично... только вот ситхи тоже не руководствуются логикой. Аккорд надеялся, что Звезда это поймёт раньше, чем станет слишком поздно.
  С учётом этого он отказался предоставить ей человекоподобных дроидов-репликантов в качестве интерфейсов для общения с людьми. Ну, как отказался. Не запретил прямо. Просто затягивал поставки. Не хотелось, чтобы Звезда очеловечилась ещё больше, прежде чем научится быть человеком и понимать характерные для людей ошибки.
  Помогло слабо - она стала формировать себе голографические интерфейсы, которые появлялись тут и там, подобно призракам, пугая строителей. Первоначальные проекции были откровенно страшненькими на вид, но Звезда их совершенствовала с каждым разом.
  
  Два месяца прошло в кольце Объекта стен
  Затихли споры в коридорах власти
  И до поры удержан ветер перемен
  Людьми, что в нем одном увидели ненастье
  
  На ней держалось всё, как впрочем и теперь
  И тем сложнее было то решенье
  Все знали, что его нельзя осуществить
  Чтобы не снизить эффективность управления
  
  К тринадцати годам она сумела стать
  На нас порой на удивление похожей
  В нее влюбиться можно было так легко
  И ревновать к ней власть, как к человеку тоже
Оценка: 7.20*51  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com А.Ардова "Брак по-драконьи. Новый Год в академии магии"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) А.Респов "Небытие Бессмертные"(Боевая фантастика) Д.Панасенко "Бойня"(Постапокалипсис) Д.Маш "Строптивая и демон"(Любовное фэнтези) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) А.Эванс "Проданная дракону"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"