Сердитый Коротыш: другие произведения.

Боцман и чертовка

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
Оценка: 5.07*40  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Продолжение истории про Боцмана и его "попугаев", происходящей на просторах Содружества. Я ушел сильно в сторону, поэтому к EVE это не имеет никакого отношения, единственное, что произведение связывает с ней - это слова нейросеть, корабли и Содружество.


   Замечание: для всех названий МОБ-платформ, кораблей, пиратских кланов, наемных отрядов и группировок, а также ручного оружия подобраны их земные аналоги, исключение оставлено для наименования химических элементов и сплавов на их основе, так как последние отсутствуют на Земле.
  
   Глава 1.
  
   Огромная транспортная десантная баржа, предназначенная для перевозки МОБ-войск и штурмовых пехотных подразделений, тихонько подползла к зеленой планете, чтобы не потревожить установленные мины и стационарные турели, используя системы маскировки на полную. Пилот, подключенный к системам управления корабля через нейроинтерфейс, одновременно следил за множеством параметров, положением защитных дронов в ближнем космосе и их проходящих мимо планеты маршрутов, чтобы ненароком не попасть в поле действия их сканеров. Маршрут был проложен до него, пилоту нужно только не отклоняться от пути и следовать четким указаниям, что он и делал. Федерал был уже стар, таких в бывшей "колонии-поселении" было большинство, дети, родившиеся на этой планете совершенно не были приспособлены к управлению высокотехнологичными штуками, но зато отлично умели выживать. Еще пара-тройка десятилетий, когда такие старики как он ушли бы на покой, поселок точно превратился бы в стойбище варваров. Пилот покачал головой - очень вовремя к ним пришла помощь, неожиданная, конечно, но явно вовремя. Переживал он не потому, что вынужден был прожить свои "лучшие" годы прячась от опасных тварей под защитой скалы, а потому, что его сын, родившийся уже в поселке сейчас где-то там, внизу, вместе с оставшимися заложниками. Он уже достаточно взрослый, ему 78, самый расцвет сил и энергии и он вправе сам принимать решения, но вот не посоветоваться с отцом... слишком упрямый и упертый, такой же как и он. Сам отец не смог с ним остаться просто потому, что некому было управлять этой штукой. Ручное управление присутствовало, но вот пилотов всего было двое - он и его напарник по летной школе. Обоих сбили в том последнем бою с инсектами, когда они прикрывали драпающие транспорты и пришлось добираться до МОБ-частей на своих двоих. Им повезло, что летунов подобрала техкоманда ваагри, направляющаяся к базе и вместе с ними они и прибыли к "разбитому корыту", когда персонал пусть и не весь, но успели эвакуировать, бросив тех, кто не попал в число счастливчиков. Инсекты тогда рвались к планете, на объекте "Амеба" вышла из-под контроля, все совпало так, что пришлось быстро принимать решение. Хотя некоторые решили свалить, потому что им собственная жизнь дорога. А спустя почти 150 лет прибыла "спасательная" команда инвалидов, из которых одному мозги свернули их "знахари" и он чуть их же и не перебил. И как такому мутанту доверить своего сына? Пилот вздохнул, вспоминая себя в молодости, и отдал мысленную команду искину идти на посадку - баржа вышла в заданный квадрат.
   Огромный корабль начал медленный спуск, тормозя в атмосфере. Маскировочные поля продолжали держаться, сканеры прощупывали эфир на предмет передачи сигналов защитных дронов друг другу. Пилот высмотрел уже почти поглощенную джунглями площадку, они отсутствовали не больше двух недель, а тут уже все заросло. В рубке управления кроме него присутствовала полукровка нишхов, которая и была главой той самой "экспедиции" и сейчас они летели за ее мужиком и остальными оставшимися. После того, как была найдена подходящая планета для переселения Амебы, жители поселка обосновали на небольшом планетоиде в соседней от нее системе с уже построенной базой, оставшейся со времен войны. У нишхинки было полно таких отметок и Совет выбрал самую удачную из них - рядом с территорией Пограничья, в тоже время густо усеянную минами и дронами, которых перевели под свой контроль, старина Коноп не подвел. Техник-ваагри был еще жив и передавал свое мастерство молодежи из ингеров и федералов, потому что только у них оказались особи женского пола. Была еще одна вехинка, моложе предыдущих двух, которые уже умерли, но вот она явно сопротивлялась естественному ходу вещей, хотя на нее и давил Совет, но на ее сторону всегда вставали нишхи, которых было мало, но лучшие бойцы всегда были среди рогатых и спорить с ними как-то не хотелось. Впрочем, нишхи даже тут всегда были в меньшинстве и при любом случае хватались за оружие - висящие на поясах тесаки, кинжалы, ножи и мачете. Варвары, что с них взять. Сам пилот всегда склонялся на сторону вехов, доверял Нару, считая суждения того более мудрыми, чем мысли этих тупоголовых военных вроде Кирка, хотя тот и относился к одной из рас, входящих в Федерацию. Позиции в Совете всегда распределялись почти поровну и лишь малейший процент перевешивал то или иное решение. И если в военную сферу Нар сотоварищи предпочитали не лезть, уступая это дело Кирку, то вот что касается вопросов мирного налаживания жизни, то тут уже вехи играли большую роль. Никто не допустил мысли бросить здесь оставшихся солдат и за ними решили вернуться сразу же как только выгрузили МОБов, запчасти к ним и прочее оборудование, которое больше напоминало хлам. Однако ж три МОБа техники-ваагри очень быстро восстановили, поменяв смазку, перезарядив элементы питания, выведя МГД-двигатели в не нагрузочный режим, чтобы не сломать преждевременно силовые установки и навешав на всякий случай кучу кинетического оружия, того, к которому нашлись патроны и сохранились до приемлемого состояния. Все три робота были тяжелыми - два "Тесака" и один "Скарабей", имели очень серьезную броню и неплохую маневренность, хотя и относились к классу штурмовых машин. Все же федералы и нишхи умели и умеют делать функциональную технику, не то что эти неподъемные ингеровские поделки, которые еле-еле сами себя таскают. Естественно, с роботами полетели и их операторы и с десяток десантников, которых Кирк отобрал для этой миссии лично - половина старых и опытных, половина молодых федералов, ни одного ингера или веха. Значит, наш военный эксперт им не доверяет. Пилот покачал головой - главное, чтобы с его сыном было все в порядке, остальное неважно.
   Корабль уже заходил на посадку, выжигая дюзами молодую поросль и деревца, которые начали захват бетонки и полуразрушенного здания комплекса. Встречающей стороны не было видно, также как и тварей, но пилот не расслаблялся, предполагая худшее. Амеба могла легко нарушить договор и просто сожрать всех оставшихся, о чем и предупреждал Нар, однако эти упертые военные стояли на своем, требуя немедленно вернуться, а полукровка так вообще заявила, что это ее корабль и она на нем полетит куда захочет. В общем, мнения как всегда разделились - Нар с остальными требовали возвращения в цивилизованное общество, предлагали обратиться в правительство, чтобы оно выплатило им компенсацию за все те годы, что они просуществовали в диком состоянии, подвергаясь опасности, но вот Кирк и остальные стояли на своем, совершенно не доверяя веху и официальным властям. Пилот разумом был согласен с Наром, но вот сердцем рвался обратно на планету, где остался его сын. Второй пилот был оставлен в резерве, хотя высказывал желание лететь, но Кирк отдал четкий приказ и тот подчинился. Нейросети были установлены только у них двоих и еще пяти старых операторов МОБов, а также у всех вехов, но вот последние кроме их женской особи не являлись бойцами - в основном бывшие командиры, служащие при штабе, снабженцы и особисты, которые во время случившегося ЧП были на проверке форпостов и патрульных групп, а также отдаленных резервных складов. Поэтому и "спаслись" вместе со всеми.
   Операторы МОБов уже были внутри своих машин и запускали силовые установки. Асамзула устроилась в непривычном для нее тяжелом "Тесаке", все же предпочитая собственный "Клинок" или "Стилет" отца - те были достаточно маневренными по сравнению с более тяжелой их версией, но "Тесак" на то и "Тесак" - тяжелый штурмовой МОБ прорыва с мощной броней и силовым полем, прикрывающим все уязвимые узлы и сочленения. Техники-ваагри за сутки сделали невозможное - очень быстро подготовили к бою три машины, их главный механик Коноп три раза перепроверял работу своих подопечных и остался доволен, заявив, что за такое долгое время они не слишком быстро растеряли свои навыки. Сейчас эти машины все же нуждались в более тщательной и внимательной проверке, которую следовало проводить как минимум неделю, но и того, что уже было сделано хватало с лихвой, чтобы уничтожить плохо защищенного противника. Им не будут противостоять железные орды - только мясо, пусть и с толстой шкурой, но гаусс-орудия и крупнокалиберные взрывострелы, установленные на "Тесаки" способны устроить неплохую мясорубку в местных джунглях, щедро удобрив их гранатами и ракетами. Асамзула положила руки на рукояти управления - никакого нейроинтерфейса в старых машинах Союза, операторы все делали самостоятельно, поэтому их войска были более живучими в случае удара нейроподавителя, тогда как вехи и ингеры тут же выходили из строя и бери их тепленькими - мозги у операторов лопались. Федералы еще могли потрепыхатся - у них было серединка на половинку, часть оборудования управлялась через нейроинтерфейс, часть - руками, например движение робота или кнопки активации огня, но если оператору сожгли мозги, то какой в этом смысл? Так что Кирк правильно заявил - будем переделывать все машины под ручное управление и техники-ваагри тут же принялись считать необходимые для этого материалы и ресурсы.
   Асамзула щелкнула переключателем, активируя связь между машинами и десантным подразделением.
   - Езаргол, как слышишь меня? - спросила она оператора второго "Тесака", нишха, старше ее как минимум на 90 лет.
   - Принимаю тебя отчетливо. - Ответил он, совершая все необходимые процедуры для запуска робота. - Связь устойчивая, помех нет.
   - Здесь "Скарабей", - отозвался федерал Зарк, уже готовый к выходу и стоящий первым возле шлюза. - Применим тактику семь-бис или два-один?
   - Прыгать не будем. - Ответил ему Езаргол, взявший свой старый позывной "Клинок-9". - Не стоит пугать Амебу, вдруг решит, что это не мы.
   - Согласна, просто выходим и берем транспорт под охрану. - Кивнула Асамзула. - Наши выйдут сами - они наверняка выставили наблюдателя, но вот сканеры пока не фиксируют тепловых отпечатков.
   - Если они в маск-накидках, то приборы не засекут - лист растения очень хорошо скрывает тепло. - Заметил Зарк. - Гошарк, как слышишь меня?
   - Хорошо слышу. - Буркнул командир десантной группы. - Не ори так в эфире, а то зверье сбежится. - Он размял шею. - Я чувствую себя в этом бронекостюме как мясо в жестяной банке.
   - Так оно и есть. - Ухмыльнулся нишх. - Все, ребята, работаем.
   Операторы сосредоточились, закрепленные на их броне десантные группы напряглись. Техники приварили специальные скобы, которые не были предусмотрены конструкцией, так вообще никто не делал - пехотные подразделения имели свои собственные транспортные средства, но вот у десантников их не было, так что пришлось выкручиваться на ходу. Решение предложил один из ваагри и Кирк одобрил его идею, так что очень быстро десант закрепился на броне МОБа, чтобы иметь возможность спрыгнуть и вести бой под прикрытием пушек робота. Шлюз открылся и аппарель выдвинулась вперед, касаясь бетонного покрытия. Первым тронулся "Скарабей", быстро отваливая влево, за ним пошла Асамзула, потом второй "Тесак". Роботы живо разбежались по площадке, выстраиваясь треугольником, десант спрыгнул с машин и залег за МОБами, которые присели, образуя долговременные огневые точки. В воздухе возникло напряжение, казалось даже джунгли перестали шевелиться, напуганные кораблем и стремительным выходом из него стальных монстров, которые 150 лет назад уже успели порезвиться на планете. Девушка до рези в глазах вглядывалась в темноту полуобвалившегося комплекса, ожидая, что оттуда появится Рома, однако никого не было.
   - Продвигаюсь к входу. - Предупредил командир десантников. - Прикройте.
   - Свои сто двадцать я контролирую. - Заявил Зарк. - "Тесаки", внимание на джунгли.
   - Поняла! - отозвалась Асамзула, чуть разворачивая платформу, оставляя шасси неподвижным, чтобы не передавить засевших десантников. - Движение! - Произнесла она, заметив, что на экране детектора движения чуть метнулась стрелка циферблата, а на карте местности возникла и погасла небольшая точка. - На девять часов, возле поваленного дерева, даю подсветку.
   - Принял. - Ответил командир. - Отделение три, проверьте, только осторожно. "Тесак-два", попробуй вызвать их по громкой связи.
   - Сейчас. - Девушка обозвала себя за тупость и щелкнула переключателем - надо было сделать это в первую очередь, тогда бы ребятам не пришлось прятаться. - Это Асамзула, - раздался ее голос, - Рома, выходите из джунглей или где вы там прячетесь. Мы прибыли за вами!
   - Черт, давно пора. - Раздался голос прямо под ее роботом и она вздрогнула, а один из десантников дернулся, разворачивая в сторону внезапно возникшего рядом высокого и крупного бойца оружие, но тот перехватил его ствол рукой. - Не дергайся, парниша, нужно было убедиться, что это действительно вы.
   Асамзула быстро отстегнулась от привязных ремней и, едва дождавшись, когда внешняя бронеплита уйдет в сторону, открывая доступ к люку, выскочила из робота, спускаясь по скобам вниз. Она смотрела на Рому, который почти не изменился с их последней встречи, только стал крупнее и теперь девушка рядом с ним смотрелась еще более хрупкой и низкой. Он был одет в защитную кирасу, штаны с наколенниками и прочными пластинами на бедрах, голенях и предплечьях, сверху красовалась маск-накидка, благодаря которой он и приблизился незамеченным, возможно, перебежал, когда транспорт садился и затаился где-то среди растительности, покрывающей площадку. Асамзула подбежала к человеку и поглядела в его красные глаза, протянула руку, чтобы дотронуться, поприветствовать как привыкла. Тот смотрел на нее сверху вниз, совершенно не обращая внимания на замерших в напряженных позах солдат. В руках Боцмана был костяной топорик, который он живо опустил в чехол и обнял подбежавшую к нему девушку. Та прижалась к неожиданно горячему телу своего спутника и посмотрела в глаза.
   - Как ты?
   - Отлично! - улыбнулся Боцман, продемонстрировав чуть подросшие нижние клыки. - Видишь, меняюсь помаленьку. Скоро буду вылитый орк.
   - Погоди, у тебя нет браслета, но ты понимаешь меня. Как? - спросила девушка, недоумевая.
   Из-за деревьев показались трое в сопровождении опасных тварей - Езаргол взял животных на прицел, но идущий среди них нишх помахал ему рукой, словно знал, что в кабине сидит его сородич. Хотя, мог бы и сам догадаться - редко какой федерал или ингер с вехом залезут в машину нишхов. Из комплекса появились еще пятеро, а где остальные, он не понял, но пока решил подождать развития событий. Рома втянул носом запах девушки и объяснил.
   - Когда мы остались здесь в заложниках, то Амеба предложил нам пройти омолаживающий курс. - Боцман усмехнулся. - Подлечить организм с помощью бактерий-симбионтов. Если честно - мне это не понравилось, также как и остальным, вдруг он сможет нас контролировать, но Амеба вроде как был честен - эти симбионты живут во всех его "детях", вот только нам такое соседство не нужно. Так что мы договорились, что он проводить генетические эксперименты на нас не будет, но пускай лечит. Тогда Амеба за два дня вырастил врачебный комплекс, в котором можно пройти процедуру.
   - Во время которой он и мог подсадить в вас симбионтов! - воскликнула Асамзула. - Чем вы думали?
   - Жопой, чем же еще. - Усмехнулся Рома. - Только я и еще двое прошли процедуру, остальные не делали этого, но комплекс ждет всех желающих. Они следили за нами, за нашим поведением, чтобы точно быть уверенными, что мы не съедем с катушек. Сейчас ты возьмешь у меня кровь на анализ, а также кусочек кожи и мышечной ткани. Должен тебе сказать, что он немного подкорректировал мою генетическую карту, так что мы можем иметь общее потомство. - Рома подмигнул, а кожа девушки на лице стала фиолетовой и оглянулась на солдат, которые откровенно пялились на них. - Он довольно честен на удивление и я ему почему-то верю. Но убедиться в искренности все же стоит. А насчет языка - это все активированные знахарями энергоканалы в моей голове и наш навозный друг тут не причем. Когда вы говорите, то я не понимаю слов, но улавливаю ваши образы и смысл, который вы вкладываете в сказанное. Как-то так, другого объяснения я не нашел, хотя и было много времени провести эксперименты по общению, вон сколько подопытных. С последней нашей встречи я чутка поумнел, если ты заметила и заслуга в этом как твоя, так и твоей матери с врачевателями, которые перекрыли мне одни "чакры" и открыли другие. - Боцман повернулся к солдатам. - Вы нашли место, где он сможет жить, а то погрузка Амебы займет продолжительное время.
   - Да. - Кивнула Асамзула, отвечая на его вопрос. - Это планета Песчаная, системы Толстый Нос. Там всего один континент с пустыней посередине и океаном вокруг. Узкая полоска суши шириной километров в сто опоясывает горы, которые и прикрывают пустыню от воды. Влажность в тех лесах повышенная как ему и нравиться, есть кое-какая живность, океан изобилует пищей, а самое главное - там нет никаких нужных полезных ископаемых и ресурсов. Эта планета просто никому не нужна уже долгое время, гравитация там довольно высокая, но, я думаю, он справится. Постоянные ветры и ураганы, бродящие по пустыне, но за горы не переваливающие, есть две естественные котловины, которые можно использовать под жилище. Если же вдруг в Порубежье залетят пираты или бандиты, то думаю, он сможет ими рационально распорядиться.
   - Что ж, давай спросим у него самого. - Рома развернулся к комплексу, из которого появился полумертвый труп нишха, используемый Амебой для коммуникации. Девушка вздрогнула, когда увидела подобного зомби, но Рома положил ей руку на плечо и она успокоилась, почувствовав его уверенность и поддержку. Асамзуле казалось, что их ментальная связь еще более окрепла, когда Боцман начал транслировать ей позитивные образы, возможно именно ее псионическое воздействие тогда помогло человеку выйти из состояния берсерка и снова обрести разум, а толчок к новым способностям дал именно подобный опыт.
   Тем временем нишх остался в тени и возле него возникли непонятные монстры.
   - Он не захочет захватить наш корабль? - со страхом спросила Асамзула.
   - А кто им будет управлять? - Рома поднял бровь. - Не волнуйся, у него хоть и поехали мозги, но какую-то частичку разума он все же сохранил.
   - Я все слышу. - Пророкотал нишх-коммуникатор. - Меня устраивает выбранная вами планета, то что нужно. И не стоит беспокоиться о том, смогу ли я влезть в ваш корабль в своем теле - вместо меня полетит моя спора, в которой я сохраню свой разум. Вы же должны будете уничтожить мое старое тело и все мое детище, чтобы разработка не досталась врагу.
   - Об этом уговора не было. - Пробормотал Рома.
   - Я принял это решение сразу же после отлета вашего корабля и оно истинно. - Продолжил нишх. - И ты знаешь об этом. Мой врачебный комплекс - мой дар вам, сохраните его, он сможет не только излечить вас от всех генетических болезней, но и быстро регенерировать поврежденные ткани и мышцы, а также вернуть к жизни тех, кто еще не успел уйти в мир иной, но время такого возвращения ограничено двумя минутами.
   - Вот как?! - удивился Рома. - Посмертная реанимация? А мне ты этого не сказал.
   - Не нужды повторять дважды. - Ответил Амеба. - Лекаря необходимо кормить и заботиться о нем, тогда он сможет прослужить вам достаточно долго, прежде чем исчерпает свой ресурс. Его жизненный цикл рассчитан на тридцать лет, после чего его необходимо уничтожить в огне. Стоит ли говорить, чтобы он не попал в руки врагу?
   - О каком враге он все время говорит? - тихо спросила Асамзула.
   - О Содружестве. - Также тихо ответил Рома. - Мы поняли тебя. - Кивнул он. - Ты предлагаешь взорвать это место?
   - Да, после НАШЕГО отлета комплекс должен быть уничтожен, чтобы не осталось следов. Поспешим же, друзья-союзники, время на исходе.
   - Что он имеет в виду? - не поняла девушка.
   - Это все связано с той энергетической хренью, которой вы кипятили мне мозги. - Ответил ей Рома. - Он чувствует эти поля, как-то взаимодействует с вибрациями Вселенной и космоса, может предсказать будущее. Поэтому и торопиться - кто-то ищет сюда путь точно также как и твой отец и они уже близки к цели. Сначала мы подумали, что это они прибыли, когда увидели роботов, но потом Амеба ощутил твои знакомые вибрации и предупредил через своих "детей". Но все это время мы находились начеку. - Из комплекса начали выходить еще разумные в сопровождении тварей.
   Что-то тяжелое заворочалось в тени здания и наружу выбрался огромный опарыш с хоботком как у мухи, и маленькими ножками как у гусеницы, который поднял свою голову и посмотрел сначала на небо, потом на корабль и принялся медленно, сжимая тело и перебирая "конечностями", ползти к аппарели корабля. За ним показался катящийся шар, который осторожно и аккуратно толкали Стеноломы и Дневальщики. Рома ткнул в этих монстров пальцем.
   - Этот опарыш - врачебный комплекс "Лекарь", а тот шар - сама спора. Амеба вырастил ее недавно. - Боцман посмотрел на замерших МОБов. - Грузитесь на корабль, мы собрали тут запчасти, которые смогли разыскать, а также набили довольно много животных, из шкуры которых можно пошить очень даже неплохую броню, а из костей понаделать оружие. Нужна помощь, чтобы это все перетащить.
   - Бери десантников, а я пока загоню робота. - Асамзула полезла в кабину.
   Погрузка не заняла много времени - все уже было приготовлено и солдаты суетились вместе с "местными" никто не увиливал от работы, ну может быть только пилот и пара техников, которые тут же распределяли поступившие запчасти и сортировали их по мере важности узлов и агрегатов. Амеба взял с собой в путешествие часть своих "войск", чтобы обеспечить безопасность на первое время, прежде чем он займет вершину пищевой и эволюционной цепочки на выбранной ему под поселение планете. Стаскав все добытые за эти две недели шкуры и кости, Рома прошел в бункер, где до сих пор стоял приготовленный к подрыву реактор. Забан был тут и уже готовил дистанционный активатор. Он увидел Рому и соединил последние провода.
   - Все готово.
   - Все наши уже в корабле. - Рома посмотрел на опухшую и оплывшую Амебу - сейчас это просто куча неразумного мяса - свое сознание оно уже переместило в спору и сейчас лежит среди МОБов в десантном отсеке, а это только и может что вонять. Уничтожить ее действительно архиважно - любая добытая врагами клетка может подстегнуть их развитие и развязать новую войну в обитаемых системах, которые и так стонут под ударами пиратов и бандитов, спонсируемых государствами. Так было и так будет, нужно просто суметь выжить в этой капиталистической мясорубке. - Закончил?
   - Да. - Ваагри посмотрел на Боцмана. - Тут все разнесет в радиусе двух-трех километров, за полное разрушение комплекса я ручаюсь.
   - Хорошо, пускай изучают воронку от взрыва.
   - Ты ему веришь?
   - Знаешь, когда мне отремонтировали мозги, то горе-экспериментаторы своими неразумными действиями активировали что-то вроде детектора лжи - я точно знаю, когда мне лгут, а когда говорят правду. Так вот Амеба не лжет, он искренен и точно знает, что по его плоть сюда рвутся уже как минимум разведки двух государств - Республики и Союза и попадать ни к тем ни к другим у него желания нет.
   - Что ж, раз ты веришь... может он подсадил тебе тех симбионтов, вот ты и пляшешь под его дудку.
   - А вот это мы сейчас и проверим. - Улыбнулся Рома. - На корабле должно быть медицинское оборудование и лазарет, пусть возьмут кровь и мясо на анализ.
   - Тогда пошли, я выставил дополнительно таймер на пять минут, но можно запустить и с кнопки.
   Корабль тяжело оторвался от поверхности, словно планета не желала его отпускать, цепляясь за опоры, оплетая их ползучими лианами и корнями деревьев. Однако транспортник все же поднялся над площадкой, развернулся носом к звездам и активировал форсаж, выжигая едва оправившуюся от посадки растительность и выжившую во время последней. Экипаж и десантники не почувствовали навалившейся силы тяжести - штатно сработали компенсаторы ускорений, МОБы были принайтованы к полу, запчасти закреплены, десант лежал в антиперегрузочных ложах, а спора срочно повисла на растяжках, которые за минуты образовали Плевуны и Строители, оберегая своего командира. Как только корабль вышел в космос, то на планете произошел ядерный взрыв, сжигая в очищающем огне весь исследовательский комплекс.
  
   Когда в системе появился Республиканский рейдер в сопровождении пары корветов, то пилоты и операторы следящих систем тут же обратили внимание на многочисленные минные поля, которые медленно дрейфовали в космосе в сторону кораблей. Защитные дроны изменили свои маршруты, обнаружив огромную массу металла, возникшую на краю системы и бросились в атаку. Две орбитальные малые защитные станции тут же активировали двигатели и двинулись к ним на помощь, а мины начали расползаться, чтобы охватить как можно большую площадь пространства. Однако на кораблях не глупцы сидели - рейдер и корветы выстрелили ворохом ракет и торпед, которые были гораздо шустрее дронов и крепостей. Они разобрали цели и, как только противник был определен, применили кассетные боеголовки. Множество выпущенных ракет мигом превратилось в стальное облако смерти, в которое дроны и воткнулись. Взрывы озарили эту часть системы, уничтожая большую часть ее защитников, по прорвавшимся единицам штатно отработали средства ПКО кораблей, точными импульсами уничтожая мишени. Искины станций сделали выводы и притормозили свое движение, отдавая приказ мобильным минам выдвинуться навстречу противнику, но у тех уже были готовы средства разминирования - вслед за первой волной была произведена вторая торпедная атака, на этот раз по густо засеянному космическому полю. Мины срабатывали согласно заложенной в них программе, пробивая огромные бреши в своем "теле", в которые и устремились три корабля. Еще несколько залпов и путь к нужной планете был свободен.
   Командир разведывательной группы расположенной на рейдере поморщился. Он ожидал более серьезного сопротивления и не думал, что предки были такими глупыми или же технологии очень сильно отличались от существующих ныне. Сам он в той войне не участвовал, проводя контрразведывательные операции в тылу, следя за союзниками по Содружеству, в первую очередь за этими варварами-рогачами, так что пришлось изучить множество документальных материалов, чтобы иметь представление о вопросе. Начальство требовало результата и он должен был его дать. В первую очередь нужно было отвлечь внимание от разведки Союза, которая сразу же заподозрила неладное как только в Приграничье началось шевеление республиканских сил. Они активизировали свою работу с пиратами и бандитами, выставляя своего рода заслон между Порубежьем и цивилизованной галактикой, а сами в это время тоже вели поиски безопасных подходов к нужной системе. Нельзя было вот так в нее прыгнуть - предки рассчитывали на такой шаг потомков и принятые по настоянию Федерации меры, которая была всех ближе к месту интереса разведок, не позволяли просто выйти из гиперпространства. В таком случае в большинстве систем был установлен генератор помех, который просто выдавал мощнейший ЭМ-импульс, сжигая всю электронику у кораблей. Работал он только в паре с системой обнаружения проложенных гипертрасс, которая и засекала корабли еще во время входа в гиперпространство. Возмущения, вызванные их ходом, были очень сильными, генератор перемещался в точно обозначенную точку выхода флота, где и ждал противника после чего вырубал системы импульсом и взрывался сам, нанося критичные повреждения кораблям. Обмануть такую машинерию можно было только серией малых прыжков из трех-четырех парсек, расположенных рядом с нужной, а для того, чтобы их совершить, нужно было еще и выжить в этих системах. Федералы тогда на закрытом собрании четко заявили, что не допустят получения одной из сторон Содружества "богомерзкого" преимущества. Все согласно покивали и разошлись, однако каждый остался при своих. Ингеры предприняли попытки проникнуть едва ли не самыми первыми, но от них было слишком далеко, да и, судя по отсутствию тут генератора помех и большого поля обломков, им это не удалось. Можно было бы прыгнуть и из материнской системы, но кто же знал? Да и проведенные контрразведывательные мероприятия тоже дали свои плоды - уничтожена база в системе Ясная и Союз лишился своих марионеток в пиратских системах. Осталось только закрепиться и подмять под себя остальные кланы, но тут Федерация что-то пронюхала, а может быть рогачи наябедничали и пришлось пока все операции заморозить, недаром федералы всегда были союзниками нишхов. Однако сейчас звезды сложились очень удачно и его группе удалось пробиться к планете.
   Рейдер и корветы вышли на орбиту и принялись изучать интересующий их район. Командиру тут же поступили все данные.
   - Исследовательский комплекс уничтожен ядерным взрывом. - Сообщил оператор. - Видна воронка радиусом полтора километра, лес выжжен внутри, стволы деревьев повалены в радиусе двадцати-двадцати двух км, присутствует радиоактивное заражение, посадка не рекомендуется.
   - Можно провести спектральные анализы взрыва? - спросил главный разведчик. - Когда он был произведен?
   - По предварительным данным - два дня назад. - Сообщил оператор. - Согласно данным из архивов реактор на момент покидания комплекса находился в рабочем состоянии, просто автоматически заглушен. Если произошел его взрыв, то это дело рук разумных существ, которые активировали установку, а уже потом ввели ее в перегрузочный режим.
   - Отправляйте вниз рабочую команду - мне нужны все данные, анализы почвы, воздуха, воды, соскобы со стволов деревьев, ищите любую сохранившуюся органику - образцы необходимо сравнить с имеющимися.
   Оператор, которого временно перевели в помощники начальника, кивнул и поспешил исполнить приказ - спорить с шефом не хотелось, хотя он и понимал, что вряд ли что-то можно собрать в центре ядерного взрыва, но пререкаться с начальством себе дороже, проще выполнить указание. И потом, не он же туда полезет, для этого есть чернь, которая ниже его по касте, вот ей самое там и место. Ему еще повезло, что он попал на это теплое место - еще несколько десятков лет и он вполне может усесться в кресло оператора где-нибудь в центральных мирах, а не болтаться по задворкам. Нужно полностью подтвердить свою лояльность начальству, вовремя докладывать об успехах и приуменьшать поражения, тогда он будет обласкан милостью руководителей. А с этой планетой и так все ясно, похоже нашему гениальному разведчику утерла нос разведка Союза, которая вроде как была лишена своей информационной сети в Пограничье в результате действий руководителя. Однако ж это все могло оказаться просто отвлекающим маневром и они прошли тем же путем что и они, только гораздо раньше, увели у них оружие из-под носа. Ну ничего, головастый начальник и тут отыграется, главное во время его успеха быть поближе к креслу хозяина.
   Данные от рабочей группы поступили через несколько часов и предварительные выводы полностью подтвердились - да, комплекс был разрушен взрывом реактора, да, ничего не уцелело, даже микрочастички сгорели в ядерном пламени, но были уничтожены несколько опасных животных, которые нанесли существенные потери группе. Трупы животных доставлены на борт десантного модуля и сейчас находятся на операционных столах, ученые приступили к их изучению. Руководитель принял решение развернуть полевую лабораторию по их исследованиям и оператор тяжко вздохнул - сначала он обрадовался, что здесь нет искомого объекта и начальство отдаст приказ возвращаться, однако сейчас дело принимало скверный оборот, придется тут задержаться на неопределенное время.
   Лабораторию развернули быстро, вниз отправили один из корветов, на котором прилетел помощник в качестве связующего звена между начальством и исследовательской группой. Все данные так или иначе надо было подготовить для отчета, сухой язык научных формулировок перевести в удобоваримый для руководства, осуществить контрольные и наблюдательные функции, наладить охрану лагеря. Этим в первую очередь оператор и занялся - расставил часовых, распределил патрули, мобильные доты расположились тут и там, стационарные турели, которых было четыре штуки, раскидали по углам периметра. В центре стоял десантный модуль, на борту которого и вели исследования, корвет был не более чем прикрытием. Начальство осталось на орбите дожидаться результатов. Ученые возились до ночи, пока окончательно не стемнело и джунгли не наполнились трубными звуками, свистом и воем, который издавали вышедшие на охоту звери. Наемные солдаты-федералы, ингеры и ваагри испугано сжимали оружие, всматриваясь во тьму леса, который шевелил своими ветвями и лианами, пугая храбрых вояк. Часовые изредка перебрасывались словами, вся площадка с лагерем и кораблями была ярко освещена, метров двести от периметра свет отвоевал у темноты, так что в случае неожиданного нападения охрана сможет заметить противника. Однако все произошло очень быстро и неожиданно. Как только наступила ночь и животные загоготали во все глотки, лагерь подвергся нападению - из леса в сторону периметра ломанулись огромные твари, головы которых представляли собой костяные тараны. Застрочившие лазерганы только ранили и разозлили зверей, у них оказалась очень плотная шкура. Солдаты начали кидать гранаты и применять ракетницы, как позади них, за каждым словно из воздуха сконденсировалась тень, острые зубы впились в шеи, перекусывая металл, шлемы, защитные воротники, ломая кости и разрывая артерии. Нападение случилось неожиданно, лагерь тут же наполнился гомоном и ором погибающих солдат, стоявший возле шлюза часовой ударом вдавил кнопку закрывания люка, но что-то ударило его в грудь и когда створка захлопнулась на нем уже сидел страшный монстр, который ударил длинным суставчатым хвостом с пикой на конце, накалывая бойца как насекомое на булавку. Он отшвырнул труп к стене, мимикрировал под стены и бесшумно заскользил по коридору.
   Оператор пытался вызвать охрану, но ответом ему были только крики и вопли о помощи. С корвета ударили из плазменной пушки по животным, но это не помогло. Во-первых, перепахали всю землю, во-вторых, зацепило часть еще живых солдат и сейчас они обожженными телами валялись внутри лагеря.
   - Немедленно всем укрыться внутри кораблей!! - кричал помощник, тыкая в кнопки. - Всем выжившим укрыться...
   Он бы кричал еще что-то но тут позади него раздался какой-то звук вроде шипения и он резко вскинул голову, оборачиваясь. Кроме него здесь присутствовали еще два пилота, оператор сканеров и связи, один из техников и научник, который принес первоначальные материалы исследований. Он и погиб первым - в корабль прокралась эта страшная зубастая многоногая тварь, которая ударом хвоста снесла ученому голову, а затем напала на остальных. Тело неуклюже залилось на бок, пилоты и операторы рванули из кобур оружие и открыли по твари стрельбу, но та не стояла на месте. Она очень резво перемещалась между разумными, постоянно сбивая им прицел, вехи вынуждены были медлить, а вот хвост твари и ее меткие плевки убивали их одного за другим. Сначала закричал второй пилот - ему кислотная жидкость попала в левый глаз и протекла внутрь черепа, вторым упал оператор связи с отрубленной рукой. Оказывается пика на кончике хвоста имела подобие костяной сабли и тварь могла как колоть так и рубить, ловко манипулируя конечностью. Она прыгала от панели к панели, пряталась за креслом и телами и продолжала убивать вехов, пока оператор не остался один. Он ударил по кнопке связи рукой и панически завопил в эфир:
   - Спасите!!! Твари ворвались в рубку корабля!!! Кто-нибудь...
   Дальнейшие крики прервались под бульканье оператора - зверь рассек ему горло, ударил хвостом под ноги и вех завалился на пол, умирая. Мозг еще работал и с удивлением оператор увидел, что зверь повернулся и вышел из рубки, нажав рукой кнопку закрывания двери.
   Командир корвета принял решение стартовать, когда убедился, что атака возле шлюза отбита и тот плотно задраен. Его экипаж не покидал судна, часть солдат охраны находилась рядом и успела при первых звуках нападения кинуться в открытые шлюзы, чтобы спастись. Никто не пытался помочь тем, кто остался снаружи - все понимали, что они обречены. Нужно было спасать свою собственную жизнь. Командир кивнул пилоту и тот запустил двигатели, но тут система выдала огромное количество ошибок, загорелись красными пиктограммами иконки сопел и проводящих к ним кабелей. Пилот не поверил своим глазам и снова отдавал мысленную команду на взлет, но автоматика блокировала его приказы, чтобы судно не взорвалось.
   - Почему не взлетаем? - поинтересовался командир.
   - Система обнаружила деформацию сопел двигателя и повреждение управляющей силовой шины. - Скороговоркой ответил пилот. - Автоматика не дает запустить двигатели, возможен взрыв!
   - Тогда активируй гравипривод, поднимемся на нем, главное оторваться от земли. - Произнес командир.
   Он уже понял, что звери целенаправленно повредили корабль, точно зная где и что ломать и кусать. Эти твари явно умнее, чем хотят казаться, возможно, среди них есть более сообразительные, нежели те костоломы, которые словно каток прошлись по лагерю и растоптали всех, кто попался им на глаза. Конечно, плазменная пушка с корвета с ними легко справилась, вот только ручное оружие десанта не очень хорошо пробивает их толстую шкуру, а мелкие звери еще и дико резвые, к тому же могут становиться невидимыми. Эта информация очень важна, но дело осложняется тем, что все ученые остались в модуле, а там никого нет в живых - все слышали вопль помощника руководителя разведывательной экспедиции.
   Пилот отдал команду и корвет оторвался от поверхности, постепенно воспаряя все выше и выше, пока не застыл на отметке в сто метров - командир приказал держать эту высоту. Часть камер наблюдения была разбита, но сканеры исправно работали и передавали картинку - внизу все кишело тварями, они бродили по лагерю, уничтожая следы разумных, разгрызая стволы лазерганов и пушек, таская кабели и гася свет, пока все не погрузилось во тьму. Командир связался с начальником и доложил ситуацию.
   - Ученые успели получить какие-нибудь данные?
   - Неизвестно. - Покачал головой командир. - Наше судно неисправно, повреждены сопла двигателей и силовые кабели, возможно есть еще что-то, нужно смотреть.
   - Так посмотрите.
   - На внешней обшивке сидят несколько тварей и ждут, когда мы выйдем. - Пояснил командир. - К тому же вокруг летают подобные им монстры, которые легко атакуют техников.
   - Меня не волнуют ваши проблемы. - Холодно произнес вех. - Либо вы чините корвет, либо умираете. Мне нужны данные с модуля, как только вы их получите, то я пришлю помощь.
   - Гнида. - Выдохнул командир, когда начальник отключился и повернулся к пилоту и командиру взвода охраны. - Что будем делать? Они же пальцем не пошевелят, чтобы нас спасти.
   - Выходить наружу - самоубийство. - Произнес медленно офицер. - Нужно дождаться когда твари внизу успокоятся, держать наготове оружие. Можно будет тихо спуститься, лучше бы сесть прямо на обшивку модуля, чтобы можно было войти через технический люк. Тогда можно будет пошарить внутри. - Командир посмотрел на пилота. - Можно чуть зависнуть над модулем?
   - Можно. - Кивнул тот. - Надо только как-то толкнуть корабль и остановить приблизительно над модулем. Сейчас мы находимся в состоянии невесомости, но даже маневровые движки запустить не можем, так что надо выйти кому-нибудь наружу и создать тягу.
   - Какую на хрен тягу? - не понял офицер.
   - Дунуть, руками замахать, из огнетушителя прыснуть, главное создать реактивную струю. - Пояснил пилот.
   - Я уже было подумал... - офицер не начал продолжать и посмотрел на командира корабля. - Кому-то все равно выходить.
   - Тогда дождемся утра. - Решил тот. - Сейчас всем отдыхать.
   Руководство еще два раза требовало сеанса связи и угрожало с орбиты, на что злой не выспавшийся командир послал начальника куда подальше и вырубил радио. А потом... через один из аварийных люков внутрь корабля проникла мерзкая тварь, которая каким-то образом умудрилась его открыть, за ней еще одна и вскоре в коридорах корвета раздались предсмертные крики - звери умели ловко маскироваться, мимикрируя под стены. Началась пальба, командир и выжившие заперлись в рубке и запросили помощи с орбиты. Каково же было их удивление, когда прямо с космоса прилетел ракетный удар и корвет разнесло на куски. Начальник разведки обернулся и жестко посмотрел в глаза своим подчиненным.
   - Они все равно были обречены, проживи минутой дольше или меньше, так мы облегчили их страдания. Мне нужны данные, полученные учеными. - Он оглядел комсостав. - Командир второго корвета, готовьте группу к спуску, мы не можем висеть здесь долго, возможно именно сейчас враг уже получил доступ к биотехнологиям и время играет против нас. Напоминаю, что одно из существ желательно захватить живым. Выполнять.
   Командир второго корвета вернулся на корабль мрачным. Он поведал десантной группе приказ начальства и предложил высказаться.
   - Идти туда сейчас - самоубийство. - Заявил командир десантной группы. - Тварей слишком много, мы не сможем их сдержать, да даже если и сможем, то внутри корабля их не один и не двое, а неизвестно сколько. Стоит нам сесть и они испортят сопла также как и у "Разящего". Мы на очереди. - Командир посмотрел на своих солдат. - Предлагаю стартовать утром, зверье поуспокоится, хотя его еще будет много. Нанесем удар ракетами, убьем нескольких, но садиться не будем. Они переполошатся, может быть начнут рвать друг друга, тут-то мы и высадимся на модуль. Поддержка из плазменных пушек лишней не будет. - Он посмотрел на командира корвета. - Спускаться будем на тросах, также и поднимемся на корабль.
   - Согласен, надо свести риск к минимуму.
   - Что сказать начальству? - произнес оператор связи, указывая на мигающий огонек вызова.
   - Я сам скажу. - Командир ткнул кнопку. - На связи.
   - Почему медлите?
   - Ждем до утра, чтобы зверье накрыть, когда будет спать и успокоиться.
   - Выдвигайтесь немедленно!
   - Я сказал - утром. - Твердо произнес командир и указал оператору глазами взять на всякий случай рейдер на прицел.
   - Кажется, я уже напоминал вам, чем может закончиться невыполнение моих приказов.
   - Сейчас шваркну по тебе протонными торпедами и закончится тут твоя служба. - Зло откликнулся командир. - Мне наплевать на ваши шпионские игры, своих людей я губить не дам и так уже положили половину! Сказал утром, значит утром! Если тебе не понятно, то за меня заговорят пушки!
   - Давайте успокоимся. - Произнес начальник разведки, который уже понял, что перегнул палку. - Я вас не тороплю, делайте так, как считаете нужным, утром так утром, но чем быстрее у нас окажутся данные, тем лучше.
   - Я понимаю, но идти на убой - глупость. Нужен план и сейчас мы его разрабатываем.
   - Хорошо, я буду ждать результата.
   - Он избавится от нас, как только мы найдем этот чертов научный отчет! - командир десантной группы ударил кулаком в ладонь. - Нужно быть наготове.
   - Его еще нужно добыть. - Мрачно откликнулся командир корабля. - Давайте прогоним весь план в деталях, потом будем думать, как выпрыгнуть из штанов, чтобы сохранить себе жизнь.
   В плане было много "если", но по-другому не срасталось, предварительные выводы аналитиков показывали, что погибнет больше 80% личного состава, а может быть и все. Командир десанта скрипел зубами от бессилия, но ничего поделать не мог - это явно самоубийственное задание, но его нужно выполнить. Контракт был подписан и его нужно было выполнять иначе этот урод вех выставит дикую неустойку, а командир наемников долго зарабатывал репутацию, чтобы выхватывать самые жирные куски, вот только этот застрял у него в горле. Кто же знал, что тут окажется дикая планета, полная отвратительных зубастых тварей, которые даже металл грызут, не говоря уже о кабелях и проводах. Один взвод он уже потерял там, внизу, сейчас он на очереди и нужно вывернуться так, чтобы не только выжить, но и задание выполнить.
   Корвет завис над модулем - твари внизу смотрели на корабль голодными глазами, словно они вообще не спали. Командир и его бойцы покидали вниз гранаты, оператор орудийных систем дал залп ракетами и земля вспухла от разрывов, а твари завопили от ярости и боли.
   - Пошли! - скомандовал командир и прыгнул вниз, разматывая за собой трос.
   Лебедка, разматывающая трос, сработала в нужный момент, останавливая падение, командира слегка тряхнуло, он выпустил канат и рванул со спины оружие, потому что в дыме и тумане от взрывов появились силуэты тварей, забирающихся на модуль. Корвет продолжал исторгать из себя плазменные выстрелы и редкие ракетные запуски, отгоняя назойливых зверей, с остервенением прыгающих на поврежденное судно. Бойцы заняли периметр и раздались первые выстрелы из ручного оружия. Командир рванул на себя ручку люка, распахивая шлюз и первым прыгнул вниз. В модуле еще работало аварийное освещение, пара бойцов проникла вслед за командиром.
   - Первое отделение проверьте лабораторию, двое со мной в рубку. - Скомандовал офицер и солдаты рассредоточились.
   - Здесь трупы экипажа.
   - Противника не наблюдаю.
   - В первом помещении лаборатории пусто.
   - Ученые все убиты.
   - Документов нет, вынимаю инфоносители.
   - Забирайте все. - Произнес командир, вынимая из пальцев ученого инфодиск. - Похоже это то, что нам нужно. Ставим заряды и уходим.
   - Принято.
   Из-за кресла раздалось шипение и на него прыгнул один из монстров. Офицер извернулся, открывая огонь из импульсника, его поддержали бойцы и зверь метнулся в сторону, уходя от выстрелов, мимикрируя во время движения, но три очереди перечеркнули силуэт твари и она пронзительно заверещала от боли, умирая, но еще продолжая бороться. Только когда от зарядов лопнул череп, она затихла. Командир приподнялся с колена и повернулся к ней спиной, как она неожиданно ожила и прыгнула ему на спину, ударяя хвостом в поясницу. Твердый костяной наконечник пробил офицеру броню и кожу, погрузился в плоть и потом провернулся там вокруг своей оси. Командир захрипел от боли, а его бойцы изрешетили ожившую тварь до состояния дуршлага. Офицер протянул им инфодиск.
   - Доставить... - буквально вытолкнул он слова наружу. - Бегом.
   - Тащи его, я пойду впереди. - Произнес один из бойцов.
   - Ему уже не поможешь, он умер, даже реанимационный блок не справился. - Покачал головой второй, вынимая из пальцев командира чип с данными. - Закладываем заряды и уходим.
   Вырваться удалось только пятерым. Когда бойцы появились из люка, то наверху на внешней обшивке модуля остались только трое, которые отбивали атаки ползущих зверей. Солдаты кинулись к тросам и, зацепившись, дали команду лебедкам тащить их вверх. Пара зверюг пыталась подпрыгнуть, челюсти клацнули рядом с ботинками бойца и тот поджал ноги, стреляя вниз. Корвет втянул солдат в свое чрево и, развернувшись, рванул вверх, унося их с планеты, где раздался взрыв модуля, расшвырявший тварей. Данные передали начальнику разведки и он не узнал из них ничего нового. Единственный вывод, который он сделал - это то, что для контроля тварей необходимы исследования на живых экземплярах, а для того, чтобы их добыть нужны наемные отряды и чем больше, тем лучше. Жизнь веха гораздо ценнее, чем этих низших тварей, к которым относятся все остальные расы галактики, он знал это точно, но вот стимулировать лояльность варваров лучше всего толстой пачкой кредитов. Что ж, раз его правительству нужно это биологическое оружие, то он предоставит его им, пусть раскошелятся, все же путь к планете свободен и необходимое оборудование, войска и ученых можно перебросить сразу из Метрополии-Прайм.
  
   Как только стартовали с планеты, Рома прошел в лазарет, где у него взяли кровь на анализ, частички кожи и мышц, отщипнув. Повышенные регенеративные функции обновленного организма затянули следы вмешательства без труда буквально за несколько минут и Боцман присел на койку, расположенную в медотсеке. Врач был из Елиша, высокий и нескладный, он поместил образцы в пробирки и колбы, которые убрал в анализатор, а сам повернулся к человеку.
   - Я попрошу вас принять горизонтальное положение, чтобы полностью продиагностировать ваш организм.
   - Хорошо, док. Раздеваться нужно?
   - Желательно, ваша защита может изменить показания сканера и создать помехи.
   В лазарет вошла Асамзула вместе с крупным высоким федералом. Рома начал стягивать кирасу, наплечники и защиту предплечий, когда девушка обратилась к нему.
   - Зачем нам столько кожи, кости и листьев?
   - Пошьем из них бронекостюмы. По-моему это очевидно. - Откликнулся Рома.
   - Но зачем?
   - Чтобы скрыть наших бойцов от термосканеров и визуального наблюдения. Это будет гораздо дешевле на первое время, пока не купим экзоскелеты и бронекостюмы с режимом невидимости. - Ответил вместо Боцмана федерал. - Сам придумал или подсказал кто?
   - Нас же вы не сразу заметили. - Рома быстро скинул одежду, оставшись в набедренной повязке. Асамзула оценила его возросшую волосатость, но ничего не сказала. - Не использовать такое свойство природных материалов глупо. Потом, как оказалось, метательные ножи из кости и резаки прочнее некоторых сплавов. Почему, я не знаю, но уже успел убедиться на практике.
   - Все зависит от содержащегося в природном материале наглерия и силендия, которые укрепляют кости животных. - Пробормотал Елиша, наблюдая за экраном медприбора. - Например, костный нарост Стенолома вполне можно использовать в качестве тарана для выбивания стальных переборок толщиной в полметра. - Он оторвался от созерцания данных и посмотрел на присутствующих. - Наверное, вы видели те дыры в зале управления? Это проделано существом, имеющим именно такой налобный таран.
   - Что там с моей кровью, док? - спросил Рома, ложась на койку. - Любезный Амеба не подмешал своих соплей в мой живительный коктейль?
   - Боюсь, я не понял аналогии, но если вы спрашиваете нет ли в ней чужеродных симбионтов, то я могу вас успокоить - все в порядке. Просто у меня есть прошлые ваши анализы, также как и анализы всех остальных. Доктор Цра лично инструктировал меня по этому поводу, напоминая, что возможны изменения ваших организмов, потому что Объекту нецелесообразно оставлять вас в живых, потому что вы несете знание, где его можно найти.
   - Мы тут с ним перетерли на эту тему и мне удалось его убедить отсрочить геноцид на время. - Пробормотал Рома. - Нужно подчистить все логи навигационного компьютера, а также подчистить память пилоту и операторам радаров, думаю, что накра с этим справиться лучше всех.
   - К чему такая конспирация? - спросила Асамзула. - Разве это не будет принуждением? Мы же вроде как договорились, что болтать обо всем не собираемся.
   - А ты поручишься за него, если пилот напьется и вывалит первому встречному такую важную информацию? - спросил Рома и посмотрел на федерала. - Я вот нет. Амеба нечто такое предвидел и дал Гокру "Очиститель Памяти". Инструмент, который удаляет только отдельные воспоминания. Если вы добровольно на это не пойдете, то придется использовать его силой.
   - То есть опять же принуждением. - Федерал сложил руки на груди. - Я уверен, что никто не захочет, чтобы в его голове копалась неизвестная отвратительная тварь.
   - А разве вы даете согласие на установку нейросетей? - спросил Рома. - С радостью бежите к ним в клинике, чтобы вам поставили самую крутую.
   - Это разные вещи. - Покачала головой Асамзула.
   - Одинаковые. - Боцман улыбнулся. - Ты уверена, что за тобой не следят? - И внимательно проследил за реакцией девушки. - Что некто из спецслужб или разведки не имеет доступа к информации, которая хранится в твоей голове? Достаточно передать код или сказать ключевое слово и ты подобно зомби будешь выполнять все их указания. Такой термин, как нейролингвистическое программирование тебе знаком? - Девушка кивнула. - Тогда почему ты не можешь допустить самой мысли о том, что такое возможно?
   - Потому что все нишхи имеют от рождения природный ментальный щит. - Улыбнулась Асамзула. - Также как накрийцы и нам не грозит программирование.
   - Тогда каким образом ты поставила себе нейросеть? - Рома прищурил один глаз.
   - Для нишхов разрабатывают специальные нейросети, чтобы они могли влиться в Содружество.
   - И кто же их разрабатывает?
   - Корпорация "Нейросеть", кто же еще. - Фыркнула Асамзула и тут же осознала, что только что сказала и растеряно посмотрела сначала на Рому, а потом и на нахмурившегося федерала. - Она зарегистрирована в Республике. - Со страхом в голосе произнесла она.
   - Значит, им удалось обойти вашу ментальную блокировку и вы у них под колпаком. - Усмехнулся Рома. - Сколько в вашем поселении людей без нейросетей?
   - Все нишхи, родившиеся на планете дети ингеров и федералов, шестеро молодых вехов, несколько ваагри, которые служили в Союзе, остальные все с сетью, но их не так уж и много. У меня она есть. - Произнес федерал.
   - То есть если хоть один из них объявится в пространстве Содружества, то о нем тут же узнают, потому что регистрационные маркеры никуда не делись, я так понимаю? - спросил Рома.
   - Да. - Кивнула Асамзула, сообразив, к чему это может привести. - И любая разведка тут же заинтересуется, как это данный индивид воскрес, если погиб сто пятьдесят лет назад или меньше. Нет, в Содружество нам нельзя! - Она посмотрела на Рому. - И что делать?
   - Амеба думал над этим, как обезопасить себя и нас. - Произнес Рома. - Поэтому он и даровал нам врачебный комплекс - он легко справится с таким инородным внедрением как нейросеть.
   - То есть он ее безболезненно удалит? - спросил федерал.
   - Да, нейронные связи рассосутся или что-то вроде того, потом хирургически удаляются, чтобы не повредить мозг пациента. По желанию можно нарастить новые или создать нечто похожее на подобие нейросети - то есть заставить включить башку на полную катушку. - Рома улыбнулся. - Проецируемого экрана на сетчатку глаза не обещаю, но то, что вы будете резвее соображать это проверенная информация. Знания из ниоткуда в голове все равно не возьмутся, но память будет работать значительно лучше, процесс усвоения информации ускорится, индивид будет способен быстрее обучаться и значительно превзойдет своих товарищей.
   - Ты согласился на это? - Асамзула смотрела прямо в глаза Боцману.
   - Да. - Кивнул он. - Я первым испытал на себе весь процесс, потом еще двое, один как раз с нейросетью. После этого Амеба и дал Гокру Очиститель, ведь тот пошел на процедуру добровольно, его никто не заставлял.
   - Не все согласятся. - Мрачно произнес федерал и посмотрел на девушку. - Вехи во главе с Наром на такое точно не пойдут.
   - Заставлять никого не будем. - Пожал плечами Рома. - Но и болтать о себе и уж тем более об Амебе точно не разрешим.
   - Хочешь ликвидировать всех несогласных? - спросил боец.
   - Это было бы замечательно, вот только на такое никто не пойдет. Есть более лучший вариант, но его нужно будет использовать в крайний момент, когда уже станет ясно кто с нами, а кто против нас.
   - Может быть и такое? - удивленно спросила Асамзула. - Ведь это поселение выжило только потому, что они объединились.
   - Вспомни, что единого объединения у них так и не было. - Произнес Боцман. - Все решал Совет, остальные принимали его волю и никто не мог возразить, хотя бы просто потому, что был не согласен с тем или иным решением. По сути своей это государство в миниатюре со своими инженерами, рабочими, землепашцами и охотниками. Вот скажи мне, - Рома повернулся к федералу, - у вас же было свое разделение труда, верно?
   - Ну, кто-то ходил на охоту, на разведку, добывал запчасти, пищу, шкуры и кость, - задумался тот, вспоминая, - кто-то строил механизмы, расширял пещеры, таскал внутрь землю, чтобы можно было выращивать растения не выходя наружу, но это оказался не выход, поэтому вскоре устроили поля на склоне гор, сбором занимались ингеры, а мы охраняли их. Всем нашлось занятие.
   - Так уж и всем? - спросил Рома. - А что в это время делал Совет или те, кто был к нему приближен? И вообще, как появился такой орган?
   - Мы же все бывшие военные, назначили командиров и все тут. - Огрызнулся федерал. - От нас там был Кирк и Хрост, вехов всего двое - ее мать и Нар, остальные по одному от каждой расы, даже включили сателлитов Елиша, вроде как все по-честному.
   - Ну а кто на самом деле заправлял в Совете? Сами советники что-нибудь делали?
   - Э-э, Кирк занимался вопросами безопасности поселения и охотой, постоянно ходил в походы, Хрост - тренировками молодого поколения, Елиша Цра - врачеванием, нишх Шаракас - разведка и поиск запчастей к механизмам, ваагри - главный техник, все время что-то мастерил, Эмания помогала врачам и занималась питанием, а также гигиеной, а Нар решал социальные вопросы, ингер Карс ходил у него в помощниках. Вроде все при деле.
   - Кроме последних двух. - Заметил Рома. - Замполит, он и на гражданке замполит и его прихлебатель тут. Но при этом он ведь имел всегда поддержку?
   - Ну да, - кивнул федерал, - Елиша, ваагри и ингеры за него горой. Эмания всегда колебалась то в одну, то в другую сторону, ее ведь вехи не примечали, она же пу... э-э, сошлась с ее отцом, нишхом, а это у них вроде как позор на всю жизнь, вовек не отмоешься. Еще в совете были две женщины-вехинки, но они умерли лет двадцать назад, старые уже были, но родить по трое детей успели, вот их отпрысков Нар хотел ввести на места Елиша и ваагри, мотивируя это тем, чтобы они сосредоточились на работе.
   - Короче, создал бы неплохую коалицию в свою поддержку. - Рома что-то быстро подсчитал в уме. - Итак, членов Совета восемь, как раз четное число и Нар всегда набирал половину голосов. Против могли высказаться только федералы и единственный нишх. Каким же образом решали спорные вопросы, если голосов поровну?
   - Собирали сход на котором и озвучивали решение. - Пожал плечами федерал. - Нужно было только сказать "да" или "нет". Простой подсчет большинства голосов.
   - А большинство голосов обеспечивалось ингерами, которые плодятся как крысы. - Произнесла Асамзула и посмотрела на Рому. - Ты хочешь сказать, что колонией управляли так, как было выгодно Нару?
   - Скорее не те люди, которые должны были. - Заработал диагностический сканер и Боцман некоторое время лежал неподвижно. - Те, кто реально приносили пользу поселению не имели возможности участвовать в обсуждении вопросов, они были просто заняты работой по обеспечению всех остальных, некогда им было вникать в социальные и политические вопросы. Ваагри были в меньшинстве и Нар мог их на чем-то подловить, поэтому они были вынуждены соглашаться с его мнением, также как и Елиша. - Рома посмотрел на медика, но тот никак не прореагировал, продолжая возиться с приборами или же не слышал.
   - Ваагри всегда от кого-то зависели. - Заметил федерал. - Это мирный народ строителей и механиков, они даже никогда не вели войны, только нашедшие их ингеры когда вывели их в галактику, привили им рабское мировоззрение, они не могут сказать "нет", как решил хозяин, так и будет. Раньше главный техник был другой, но скончался с результате несчастного случая, а на его место выбрали Жетона, - Рома при этом слове хрюкнул, усмехнувшись имени, да и само наличие несчастного случая... мы знаем, что такое не повезло и как с ним бороться. - После этого Нар получил серьезную поддержку в Совете, а ингеров и так всегда было большинство. Елиша же... - федерал тоже посмотрел на доктора, - сателлит Республики и всегда им был, они полностью поддерживают вехов.
   - Должен не согласиться с вашим утверждением. - Ответил доктор, тыкая в сенсорные кнопки, похоже с этим оборудованием он не работал, потому что все делал медленно, тщательно сверяясь с записями на планшете. - Поддержка того или иного представителя власти личное дело каждого и тут мнения могут расходиться даже внутри нашего народа. Я всецело поддерживаю позицию уважаемого мною Цра, но политические решения веха Нара мне не нравятся, но я не имею голоса, чтобы высказаться против, поэтому я и решил отправиться в эту экспедицию за вами, чтобы позволить более мудрой части моего народа сделать правильный выбор.
   - Что за выбор? - спросил Рома.
   - Выжившие поругались друг с другом, когда решали стоит ли вообще лететь за вами. - Мрачно произнес федерал. - Понятно, что Кирк и все наши военные вас бы не бросили, только благодаря вам удалось сбежать с этой планеты, но Нар и остальные так не считают и их большинство. Ваагри в данном вопросе заняли нейтральную сторону, что уже странно, когда мы улетали, то Коноп разговаривал с Жетоном по этому вопросу и оба были явно сильно возбуждены, дело чуть до драки не дошло. Короче, корабль за вами отправился вопреки мнению большинства.
   - Хм, я думал вы вообще не прилетите. - Произнес Рома. - Но раз уж решили выполнить свою часть сделки с Амебой, то надо быть честными до конца. Он хоть и бывший ученый, но пребывание в этом теле наложило на него свой отпечаток и теперь сознание, которое руководит этими зверями уже не стоит полностью считать человеческим. Скорее, это пусть и искусственное, но появление нового вида разумной жизни в галактике и наша задача хотя бы дать ему сохраниться. Уничтожать всегда легче, чем взрастить, согласны?
   - Да. - Кивнула Асамзула. - Мы не собирались обманывать Существо, продемонстрируем ему нашу лояльность и добрые намерения, пусть запомнит, что не все разумные плохие.
   - Но их большинство. - Рома сел на кушетке. - Ну что там док с моим телом?
   - Сравнив ваши параметры, полученные до и после прохождения процедуры физического изменения с вынужден констатировать, что методика примененная уважаемым Амебой выглядит очень революционной с точки зрения медицинской науки. Он заставил ваши клетки изменяться на биоэнергетическом уровне, подобное воздействие повлекло за собой и физические изменения, в том числе повышение волосяного покрова по всему телу. Это связано с тем, что теперь телу требуется большее количество биоэнергии, а тонкие волоски являются своего рода проводниками, точно также как и нишхов. И если эта раса использует биоэнергетику в качестве ментального воздействия, то у вас это скорее механизм совершенствования тела и поддержания его в отличной физической форме. У вас нет рогов, которые являются передатчиком и приемником мыслеформ и образов, но псионическая энергия в результате изменившихся вибраций ваших клеток позволила создать ментальный барьер, за который не смогут проникнуть даже самые сильные псионы и менталисты.
   - А что там насчет симбионтов в клетках и крови?
   - Чужеродные организмы не обнаружены, подобные симбионты жили у вас задолго до контакта с Амебой, внешне они отличались от тех, что переносили кислород, вероятно их функциями являлась защита организма от всевозможных вредоносных бактерий и вирусов. Сейчас же они усилили свои свойства и кроме уничтожения чужеродных организмов занялись регенеративными функциями, во всяком случае их концентрация вокруг пореза или раны превышает все нормы. Необходимы еще исследования, а также сравнение клеток и крови других индивидов, вступивших в контакт с Амебой. Направьте ко мне пожалуйста кого-нибудь из них.
   - Хорошо, док. - Рома слез с койки и начал натягивать холщовую рубаху. - Думаете, по прилету нас ждет неприятный сюрприз?
   - Ты о чем? - не поняла Асамзула.
   - Он имеет в виду, что пока мы будем отсутствовать, Нар может настроить большинство поселковых против нас же, используя только ему понятные аргументы. - Отозвался федерал. - Например, что мы силой захватили корабль и улетели за вами.
   - Я тоже подумал над этим. - Кивнул Рома. - Всем, кто есть на этом корабле можно доверять?
   - За своих бойцов я уверен, что же касается экипажа... - федерал покосился на доктора, - тут уже сложнее. Операторы орудийных систем, связи и пилот были включены в экспедицию по настоянию Кирка, что они думают на самом деле - неизвестно.
   - Это нам и нужно выяснить. - Боцман хлопнул по коленке. - Что ж, будем готовиться к худшему, возможно, сразу же афишировать свои замыслы враги не будут, постараются усыпить нашу бдительность и внимание, чтобы неожиданно напасть.
   - Ты сейчас говоришь серьезно? - девушка все еще не могла понять Рому.
   - Серьезней некуда. - Кивнул тот. - Заметь, когда вы улетали, то осталась совсем малая часть, та, которая согласилась пожертвовать собой ради остальных.
   - Я тоже хотела остаться!
   - Я этого не хотел. - Мягко заметил Боцман. - К тому же тебе нужно было побыть с матерью, наверстать упущенное время как ей, так и тебе, я в этом деле лишний.
   - Ты не лишний. - Асамзула подошла и погладила его заросшую щеку ладонью. - Ты - мой.
   - Вот так сам не знаешь, как становишься рабом женщины. - Пошутил Рома, повернувшись к федералу. - Тебя, кстати, как зовут?
   - Гошарк. - Тот ударил себя в левую сторону груди. - Пойду, потолкую со своими бойцами, может быть кто-то из них захочет пройти процедуру "усовершенствования" в этой белой кишке.
   - Пока Лекаря лучше не трогать, он напуган металлом и механизмами, может что-нибудь испортить во время процедуры, когда прибудем на место, то сразу же займемся. - Предупредил Рома. - А вот Очиститель можно использовать прямо сейчас.
   - Хорошо. - Кивнул командир десантной группы. - Нам до Песчаной лететь двое суток, там час на выгрузку и еще восемнадцать часов до планетоида, время есть.
   - Тогда, может быть, ты используешь его с пользой? - промурлыкала Асамзула, беря Рому за пальцы рук. Гошарк понимающе усмехнулся и удалился, доктор же, поглощенный работой с анализами, даже не обратил внимания на эту реплику и действия девушки.
  
   Прощание с Амебой и его "приятелями" не было сентиментальным, никто слез по этому поводу не пролил, спору быстро выкатили во влажные джунгли, над которыми почти постоянно висело темная пелена туч, исторгавшихся мелким моросящим дождиком. Влага пропитывала тканную одежду, на бронекостюмах собирались капли, дождь даже умудрялся проникать в открытый люк корабля, чтобы смочить выход, а редкие порывы ветра захлестывали капли достаточно далеко внутрь. Рома поежился, глядя на эту планету с ее депрессивной погодой, хотя несколькими сотнями километров к центру материка о дожде могли только мечтать - в вечно сухой пустыне представители флоры и фауны боролись за выживание, даже там существовала жизнь. Мощная высокая цепь гор ограждала по периметру пустыню, что уже само по себе было странно и не похоже на природное образование, словно кто-то подвергал эту планету терраформированию, но просто не закончил и все осталось в таком вот недоделанном виде - пустыня изнемогала от жажды, тогда как джунгли стояли "по колено" в воде. Но теперь это проблемы Амебы, а не их, подумал Рома, наверняка он легко сможет занять здесь вершину эволюционной лестницы и достаточно быстро. Развиваясь, через несколько сотен лет мы получим новую расу, которая и в космос может выйти, ведь смогли же инсекты создать живые корабли, так почему творение рук ученых этого не сможет?
   Как только последний представитель вида покинул корабль, судно стартовало с планеты в облаке водяных испарений и взяло курс на планетоид. Теперь стоило позаботиться и о себе. Рома провел чуть больше двух недель с местными жителями на Мясорубке и теперь вполне мог им доверять, впрочем как и они ему. В основной свой массе они были молодыми парнями-федералами, родившимися уже здесь, исключение составляли только ваагри и пара рогачей с ингерами. Ни одного представителя вехов, что было неудивительно. Предварительно переговорив с ребятами и передав им часть своих соображений, Рома предложил высказаться. Такую же разъяснительную работу среди "своих", которых было всего двое и пара техников вела Асамзула, нужно было выяснить, как они относятся к тому, что по прилету их ждет если не заключение, то смерть от рук возможных предателей. Сборище устроили в столовой, старый мехмод-ваагри покрутил в руках стакан и, ровно поставив его на донышко, изрек:
   - Я склонен поверить Боцману. - Он оглядел молодых своим мудрым взором. - Вероятность изложенного им варианта событий очень высока, но вот наши союзники... в Кирке я уверен, но он всегда был в меньшинстве, а солдат у Нара не так много - ингеры в основном землепашцы, все охотники здесь, федералов там осталось мало, детей и женщин гораздо больше и их можно использовать как заложников. Раздать ингерам оружие и научить нажимать на спуск много ума не надо, а так как их много, то они просто будут бить по площадям и даже не прицельно нанесут серьезный урон.
   - Не все женщины будут сидеть сложа руки. - Произнес Гошарк, присев на стол. - Многие из них могут сражаться, вопрос только в том, сколько их будет.
   - Возможны ли вообще такие события? - произнес молодой охотник Селек, отец которого управлял кораблем и не мог покинуть рубку. - Почему вы решили, что господин Нар решиться на то, чтобы поднять руку на своих же?
   - Потому что он хитрый длинноухий сукин сын. - Произнес мрачно Гошарк. - Я не верю ему ни на грош, а все его обещания насквозь лживы. - Десантник оглядел свой отряд. - Вы меня знаете, парни, сейчас же мы собрались здесь, чтобы решить, кто из нас останется в стороне, а кто в случае нападения на корабль будет сражаться.
   - Пути назад не будет. - Произнес Рома. - Или все или никто, предложений "я не с вами, но и не против вас" даже можно не озвучивать, каждый решает сам для себя - или он помогает остальным и они ему отвечают тем же, или он уходит в сторону. Боятся не надо, мы поймем, убивать вас никто не будет, просто высадим на необитаемой планете с хорошим климатом, дадим инструменты и вперед, выживать в дикой природе. - Боцман посмотрел на парней. - На вас никто не давит, не вынуждает принять решение, нам нужно точно знать, на кого мы можем положиться в будущем. Может быть, все это наши придумки, но как показывает практика, готовиться нужно к самому худшему.
   - Согласен. - Кивнул Забан. - Механиков я беру на себя, все же Ногер и Ландо не такие уж тугодумы, какими хотят казаться, а вот пилот и оператор связи, - ваагри посмотрел на Селека, - поговори с отцом, но только осторожно, он всегда с симпатией относился к Нару и его группе.
   - Вы что, думаете, он сможет помешать?! - удивленно спросил парень.
   - Ты можешь говорить только за себя, - ткнул ему пальцем в грудь Рома. - Ты не знаешь, что думает твой отец и решать за него тоже не можешь, он все равно тебя старше и прислушиваться не будет - сделает так, как задумал. Тебе предстоит непростой выбор, парень.
   - Я понимаю. - Кивнул Селек. - Я поговорю с ним.
   - Операторы МОБов на нашей стороне. - Произнес Гошарк. - Они наша огневая поддержка, к тому же я уверен в Зарке, а нишхи всегда славились взаимовыручкой.
   - Планы базы есть? - спросил Рома, чтобы перевести разговор в более практичное русло, раз никто не стал возражать по поводу задуманного, согласились все и поголовно, он это чувствовал.
   - Только вот здесь. - Командир десанта постучал себя по лбу. - Понятно, что сканирование и записи никто не проводил, старались быстрее за вами вернуться. - Он отлип от стола и взял в руки стакан, перевернув его донышком вверх. - Вот это - диспетчерская башня и здание штаба одновременно. - Гошарк поставил на стол сосуд из прозрачного пластика. - Находится рядом с посадочной площадкой. - Очертил контуры пальцем. - Слева от башни - ангары для ремонта МОБов и склады. Каждый из них отделен от другого широким проходом и все они опоясывают площадку кругом, чтобы корабли долго не простаивали, а когда привозят сломанную технику, тут же перетаскивали или перегоняли ее в боксы. Каждый ангар может вместить до десяти МОБов, при нем есть склад запчастей, все необходимые станки и оборудование. - Десантник мотнул головой в сторону выхода из столовой. - Асамзула специально подыскивала такую ремонтную базу, ее не разграбили только потому, что не на всех картах она есть - это скрытая точка Союза, тогда как ингеровские обнесли подчистую. Есть еще запасная станция техобслуживания ваагри, но она находится дальше в Порубежье и будет резервным вариантом. Там тоже все сохранилось, но вот сама система нашпигована автоматическими дронами и без опознавательных кодов туда лучше не соваться.
   - Коды это не проблема. - Произнес Забан. - У Конопа сохранился датадиск со всеми обновленными базами данных на тот момент, когда нас бросили, там можно откопать все что угодно.
   - Ладно, к этому вернемся позже. - Рома посмотрел на "карту из стаканов". - Где по-твоему могут засесть наши в случае конфликта? - обратился он к Гошарку.
   - Если не заняли диспетчерскую, то в любом из ангаров. Роботов перетащили в эти шесть, всего пятьдесят три МОБа, чтобы ввести в строй остальных нужно больше времени, да и часть пойдет на разборку. Если Нар и задумал избавиться от "нелояльного" населения, но сделает это сразу же после нашего отлета, а затем приготовит теплую встречу. Когда будем выходить, то можем попасть под перекрестный огонь отремонтированных МОБов или установленных ими турелей здесь, здесь и здесь. - Ткнул Гошарк в "карту" пальцем. - Я бы поставил их там.
   - Много среди его людей военных? - спросил Рома.
   - Два оператора МОБа точно есть - это пара вехов, ну еще мать Асамзулы, вот только Эмания вряд ли присоединиться к Нару. У Кирка осталось пятеро, все остальные были приписаны к пехотным и эвакуационным подразделениям. Когда драпали с планеты, то операторы МОБов в числе первых рванули на корабли, шесть роботов находились в патруле, еще для двоих ракетных готовили скрытые позиции, так что те, кто остался это техники, десант, пехота и обслуживающий персонал. Охотники родились уже здесь. - Десантник указал на молодых. - Они понятия не имеют о высокотехнологичной технике, опыта управления роботами нет вообще, стрелковое оружие изучали в поселении, по нему проходит обязательный экзамен на допуск к самостоятельной охоте. Так что Нар не сможет в полной мере использовать МОБов, у него всего два пилота и надо опасаться их, но вот ингеров гораздо больше, без обид, Урк.
   - Я понимаю, - кивнул серокожий ингер-охотник, один из немногих, которые добровольно согласились пожертвовать собой ради остальных. - Я их не виню, они сами выбрали свою судьбу.
   - Что ж, раз все согласны. - Рома окинул тридцать шесть разумных взглядом, возражений не последовало, - тогда предлагаю наметить опасные направления, сформировать три группы, снайперов посадить сверху на корабль, там ведь есть аварийные люки для выхода наружу?
   - Да. - Подтвердил Забан. - Зарядов для рельсотронов маловато, придется экономить.
   - Может и не пригодятся еще. - Произнес Селек.
   - Нужно готовиться к худшему. - В который раз произнес Рома. - Значит, действовать будем так...
  
   Десантная баржа выпрыгнула в нужной системе точно в указанный срок, пилот сверился с навигационной картой и проложил краткий безопасный курс к планетоиду, где находилась ремонтная база. Оператор связи облегченно вздохнул и протянул руку, чтобы вызвать переселенцев.
   - "База", "База", я "Спасатель", прием!! - начал взывать он. - "База", ответьте "Спасателю".
   - Что такое? - спросил пилот.
   - Не отвечают. - Связист хмыкнул. - Странно, оборудование вроде бы было исправно. "База", я "Спасатель", прием!
   Он попробовал еще раз и еще, но в эфире шорохом стояли помехи, так что вскоре связист прекратил это занятие и вызвал Асамзулу, которой и рассказал о невозможности установить связь. Девушка выслушала оправдания оператора и посмотрела на стоящего рядом Рому, который уже был облачен в кирасу и держал маск-накидку в левой руке - правая сжимала рукоять импульсника. Плазменных винтовок было мало, зарядов и патронов к кинетическому оружию еще меньше, так что решили обойтись чисто энергетическим оружием - лазерганами, импульсниками, лучевиками и шокерами-парализаторами, батарей для них было навалом. Все бойцы были оснащены таким оружием, маск-накидок не хватало, поэтому группу скрытного проникновения в тыл противника возглавил Рома, который ни за что не хотел расставаться с такой прекрасной вещью. Он и еще четыре охотника должны были выйти через запасной люк в днище и быстро пробежать до диспетчерской, чтобы выяснить, кто же там засел. То, что база не выходит на связь уже подтвердило их опасения - на планетоиде случилась беда, в которую попали их товарищи, а они на очереди.
   Корабль вышел на орбиту и начал снижение - атмосфера аналогичная земной на спутнике планеты-гиганта присутствовала, так что вполне можно было обойтись без масок - здесь все были кислорододышашие, метановых или аммиаковых монстров не наблюдалось, только потребность в дыхательной смеси и процентное содержание различалось у разумных особей. Так, накра вполне могли запасать воздух в своих легочных мешках, расходуя его постепенно, если не вели двигательную активность. Способность досталась им от древних предков, которые еще были водяными змеями, ныряли глубоко в океан за пищей, задерживая дыхание.
   Пилот посигналил огнями, заходя на площадку, выпустил опоры и баржа грузно осела на свои ноги-тумбы. Он щелкнул тумблерами, выпуская аппарель и открывая люк, а сам не спешил отстегиваться от кресла и вынимать нейрошнур управления кораблем, сейчас движки не заглушены, работают в холостом режиме и подать на них максимальную мощность секундное дело. У пилота были свои планы на этот корабль, а связываться с этим тупым военным стадом он не имел никакого желания.
   Гошарк и его команда вышли первыми и спустились по аппарели, разглядывая пустое пространство. Два снайпера из охотников, вооруженные рельсотронами, вылезли на поверхность баржи и затихарились возле антенных надстроек, коробов охладителей, ниш для установки турелей.
   - Странно, нас никто не встречает. - Хмыкнул десантник и тихо произнес в микрофон. - Группа три, доклад.
   - Вышли к диспетчерской, начинаем проникновение внутрь. - Зашипел динамик. - Тут везде следы боя, антенна связи повреждена.
   - Вижу. - Кивнул Гошарк. - Где же все? - громко произнес он.
   В дверях одного из ангаров наметилось шевеление и десантник напрягся. Бинокль шлема услужливо приблизил к нему изображение двух копошащихся возле какой-то треноги ингеров - они устанавливали на нее лазерный скорострел. Гошарк сразу же все понял, но предпринял последнюю попытку.
   - Эй, там, вы что делаете? - завопил он, сам уже спрыгивая с аппарели и отбегая за защиту опоры, как раздались первые выстрелы.
   Ингеры стреляли неточно, просто по площадям, не давая высунуть группе голову, отсекая их огнем от корабля, похоже их целью был именно захват судна. Значит сейчас откуда-то подойдут спрятавшиеся подельники и ударят в тыл. Гошарк взмахами ладони отдал приказ занять круговую оборону, а по аппарели, тяжело ступая, из трюма вышел "Тесак", которым управляла Асамзула. Ингеры не успели ретироваться, как пара выстрелов из взрывострела, закрепленного на центральной подвеске под кабиной робота разнесла орудие и треногу в клочья. МОБ отошел чуть подальше от корабля, беря свой сектор на прицел, два его тяжеловесных товарища быстро спустились на посадочную площадку и также рассредоточились вокруг корабля. Из-за дальнего ангара показался силуэт тяжелого республиканского "Носорога", который присел на ноги для устойчивости и перевел ракетные кассеты в активный режим.
   - На два часа тяжелый, готовится нанести ракетный удар! - предупредила Асамзула, разворачивая верхнюю часть платформы в сторону противника. - Отстреливаю ловушки!
   - Цель понял! - произнес Езаргол. - Наношу превентивный удар!
   МОБы обменялись выстрелами - "Носорог" выпустил все ракеты, которые у него были, заставляя роботов метаться по открытой площадке, "Тесаки" в ответ огрызнулись залпом из гаусс-орудий, повредив тяжелому меху левую оружейную подвеску, попав в боевую часть ракеты, заставляя противника подняться и отступить, чтобы иметь возможность атаковать его ходовую часть. Асамзула и Езаргол отстрелили обманки, на которые попалась часть ракет, но вот некоторые смогли прорваться и системы предупреждения вспыхнули аварийными синими огнями, сигнализируя о повреждениях бронеплит и отказе систем вооружения взрывострела, который торчал впереди робота. Девушка быстрым движением отстрелила искореженное взрывом и уже ненужное оружие, облегчив МОБа и продолжая расстреливать неприятеля из гаусс-пушки, который уже начал шататься под согласованным огнем пары "Тесаков".
   - На крышах двух ангаров стрелки с ракетницами! - выкрикнул Зарк, разворачивая своего "Скарабея" к опасным противникам. - Активирую динамическую защиту.
   Снайперы начали работать по ракетчикам, выстрелы рельсотронов выбили двоих, остальные ускорили подготовку к залпу, а охотников засекли на корабле и по ним тут же отработали из лазера ПКО, который тоже установили на крыше ангара. Снайперам повезло. Во-первых, стрелки из ингеров были никудышными и во-вторых, корабль неожиданно дрогнул и ребятам пришлось перебежать к краю, когда судно рвануло вверх, сбрасывая их вниз. Оба здорово плюхнулись на пластбетон, один сломал ногу, второй руку и везение на этом парней закончилось - огненный смерч из дюз выжег пятно на площадке и судно ушло в зенит.
   Ракеты, выпущенные ингерами, летели очень быстро, обладая кумулятивным эффектом, они прожигали толстую броню роботов, уничтожая скрытые под ней управляющие системы. Но, как говорится, на самую хитрую гайку найдется свой болт с резьбой, производители и конструкторы уже давно оснащали МОБов многослойной броней, которую кумулятивная струя пробить не могла, к тому же дополнительно навешанные на здоровенную махину под определенным углом плиты, да и наклон самой брони позволял если не отклонить, то хотя бы минимизировать урон от попадания. Зарк накрыл всех стрелков ракетным залпом, его кассетные снаряды взвились в воздух, чтобы осыпаться сверху смертельным дождем, накрывая ракетчиков, которым на плоской крыше и спрятаться некуда было. Федерал торжествующе ухмыльнулся и уже выжимал спуск, как его "Скарабея" что-то толкнуло в бок и он чуть не упал. Система аварийного оповещения заголосила как резаная, сообщая об отказе левой оружейной подвеске, повреждении сустава левой же ноги и заклинивании поворотного механизма верхней части, которую операторы МОБов между собой называли просто "гнездом". Зарк сдал назад, его робот натужно завыл механизмами, когда лобовая броня колпака кабины приняла на себя еще один удар, произведенный на этот раз из плазменного орудия. Часть экранов погасла, но приборы работали исправно, а Зарк, пусть и давно уже не сидевший в кресле боевого робота и растерявший часть навыков, опыт свой не пропил и не забыл. Он перевел все оставшиеся ракеты на новую цель и выжал спуск, отправляя их в полет, чтобы заставить неожиданно появившегося противника отступить, но тот даже не пытался это сделать - стрелял как истукан, посылая плазменные сгустки в робота. Взрывы долбили по корпусу, силовой щит истощился в первый же выстрел - враг не забыл, как сносить двойным ударом защиту и пробивать броню, поэтому и повреждения вышли критическими, он точно знал, куда бить "Скарабея", а это мог быть только Эритан. Зарк злобно оскалился, его МОБ, подволакивая левую ногу, медленно разворачивался, прикрываясь от выстрелов противника поврежденной левой оружейной подвеской, правая с установленными взрывострелами была цела и полностью заряжена, на центральной красовался счетверенный пулевик, который оператор и пустил в дело. Его поддержал один из "Тесаков" - с первым противником двойка почти разобралась и теперь свободный оператор подключился к уничтожению второго неприятеля. Нишхский робот произвел три подряд выстрела из гаусс-пушек, проделывая круглые отверстия в корпусе МОБа, один из них возможно попал в оператора, потому что робот как-то резко осел, наклонился на левый бок и застыл.
   Пока роботы разбирались между собой, Гошарк, пользуясь этой заварухой, повел свои две группы к ангару, чтобы успеть преодолеть эти несчастные пятьсот метров до выхода по почти пустой площадке и вовремя - корабль неожиданно стартовал.
   - Бежим змейкой, не даем им прицелиться! Вспомните, как уходили от Дневальщиков! - передал он по рации и молодые охотники применили на практике свои навыки, резко кидаясь в разные стороны.
   По бегущим бойцами открыли огонь из скорострелов, пытаясь отсечь от выхода, просто поводя стволами из стороны в сторону, пара молодых споткнулась на бегу и упала носом в пластбетон площадки, чтобы уже не подняться никогда. Гошарк начал стрелять, чтобы просто прикрыть себя и остальных огнем, как внутри ангара вспыхнула резня и крики, звуки выстрелов и вопли боли. Бойцы покрыли последние метры за несколько секунд и приникли к стенам. На площадке остались лежать трое, командир скрипнул зубами, их ведь можно было спасти, врачебный комплекс был рядом, но теперь он улетел. Рома сказал две минуты, прошло уже тридцать секунд и время неудержимо таяло, а сам корабль маячил словно мираж - единственное судно, которое может вывести их отсюда сейчас улетало и вся эта война теряла всякий смысл. Но осталась злость на погибших молодых ребят и десантник с ревом влетел в ангар, чтобы отомстить за погибших.
   Внутри несколько десятков ингеров, прикрываясь за кожухами станков и оборудования, поврежденными роботами и стеллажами с запчастями, вели перестрелку с федералами, которые вылезли непонятно откуда. Гошарк узнал Хроста и его бойцов, понял, что Нар успел уничтожить не всех и присоединился к товарищам, ударив ингерам сбоку. Зажатые с двух сторон, они не знали какая из целей более опасна, начали паниковать и пугаться, их выстрелы звучали все реже, федералы провели решительное наступление, чтобы окончательно деморализовать противника и выбить из него боевой дух. Однако некоторые из них были словно одержимые, лезли прямо под пули и выстрелы из энергооружия, погибали, хрипели, но пытались добраться до врага, чтобы загрызть его или поцарапать. Внезапно в тылу ингеров возникла неразбериха, кто-то просто резал их на лоскуты, за станками не было видно, что там происходит и Гошарк предпринял попытку прорыва. Не сговариваясь, они с Хростом рванули вперед, бойцы прикрыли их огнем. Расстреляв пару-тройку попавших под горячую руку противников, федералы остановились, разглядывая следующую картину - крепкий широкий могучий боец, в котором десантник признал Боцмана, крушил серокожих направо и налево, двигаясь очень быстро среди них, словно молния. Его накидка была сброшена, на кирасе отметился след от выстрела из лучевика, а сам он как будто увеличился в размерах, что было очень удивительно, учитывая и так его немалые габариты. Глаза пылали натуральным красным огнем, человек-мутант словно напоминал древнего воина-берсеркера нишха, которых изображали на старых картинах и гравюрах, ими очень любили пугать вехи. Гошарк припомнил, что все эти сказки на самом деле не были такими уж и ложными - все предания и сказания всегда основаны на каких-либо фактах, которые каждый народ интерпретирует по-своему. Нишхи владели ментальными силами и вполне могли внушить или внедрить мысль, а также свой страшный образ противнику, но вот Рома не нишх, он вообще другой расы и такой неожиданный эффект от пребывания в лечебном комплексе Амебы. Удивительно.
   Тем временем Боцман-берсерк прекратил неистовствовать, перебив почти всех пытающихся сопротивлятся ингеров, его поддержали огнем охотники, а сам человек, как только упал крайний бездыханный труп, закинул импульсник за спину, сунул огромное мачете в ножны и шагнул к Гошарку, который опустил оружие. Хрост стоял насторожено, глядя на большого бойца, который начал словно сдуваться, возвращаясь к своим обычным размерам, тоже однако не маленьким, просто он уже не казался таким уж гигантом.
   - Что с диспетчерской? - спросил командир десанта.
   - Все входы заминированы, туда просто так не попасть, даже не знаю, есть ли кто-нибудь внутри или нет. - Покачал Рома головой и повернулся к Хросту. - Что у вас здесь произошло?
   Тот оперся на станок, его бойцы заняли круговую оборону и держали пару дверей под прицелом.
   - Когда корабль улетел, то Нар вынес на всеобщее обсуждение вопрос о том, чтобы покинуть планету и вернуться в цивилизацию. Все наши вместе с Кирком воспротивились такому решению, ясно же, что там нас ничего хорошего не ждет - пытки и допросы, а после зачистка, но Нара безоговорочно поддержали ингеры. Елиша и ваагри остались нейтралами, но вех постоянно склонял их к сотрудничеству, суля просто невообразимые горы богатства и если за палочников я не переживал - как сказал их вождь так и будет, то вот лагерь ваагри разделился. Коноп и часть техников примкнула к нам, а Жетон и его лебезящая гвардия - к Нару. Нас было около ста, тогда как у веха почти двести семьдесят. Мы первыми заняли диспетчерскую, чтобы не дать им послать сигнал о помощи и сломали антенну дальней связи, вот тогда Нар и предпринял первое нападение на нас. Кирк как в воду смотрел - мы успели подтащить часть вооружения к башне, забаррикадировали и заминировали основные входы-выходы, есть пара лазеек, по которым мы и выходим наружу - через канализацию, а понаставленные мины - просто муляж, но о них знают только наши, ингеры и так сильно напуганы расколом и вашим прилетом.
   - А где Кирк? - спросил Гошарк.
   - Он погиб. - Мрачно отозвался Хрост. - Теперь вроде как я за главного. - Он посмотрел на бойцов. - Однако, это уже не важно - корабль все равно улетел, да и мы остались без дальней связи.
   - Не улетел. - Произнес Рома. - Он на орбите. Я позаботился об этом.
  
   Пилот с ужасом наблюдал все разыгравшееся возле корабля сражение через внешние камеры. Силовое поле корабля поглотило часть ракет, предназначавшихся МОБам, эти придурки-военные выбежали наружу и принялись отражать атаки нападающих, да еще и контратаковать в ответ. Пилот не собирался принимать в этой заварухе личное участие, он просто следил, что все "ненужные" пассажиры покинули ЕГО корабль, удостоверился, что сын, как и было задумано, откололся от группы, и активировал двигатели, покидая проклятый планетоид. Позади пилота раздались шаги и рядом с его креслом остановился молодой охотник.
   - И мы бросим их, отец? - неожиданно спросил сын.
   - А кто они нам? - ответил вопросом на вопрос пилот. - Я не собираюсь жрать баланду, сваренную из сухпая, и сидеть безвылазно на этом куске скалы. Впереди нас ждет целая галактика с ее цивилизацией, у нас есть корабль, мы можем заняться грузоперевозками, торговлей, открыть лавку, продать его, короче, не пропадем!
   - Это предательство. - Тяжело бросил Селек. - Неужели ты пойдешь на это, отец?
   - Я уже пошел на это! - громче чем нужно выкрикнул пилот. - Они мне никто, также как и тебе!
   - Но мы же жили с ними бок о бок? И мама, она была из обслуживающего персонала базы, она сама говорила. Она ведь была такая же как они.
   - Твою мать сожрали эти твари! - резко ответил отец. - А эти тупоголовые военные умудрились договориться с Амебой, тогда как ее можно было убить! Одним ударом! Заодно и всех ее зверюг! Это все из-за чертова наемника, которого притащила с собой эта ублюдочная полукровка! Ненавижу, как же я всех их ненавижу!!
   - Но они же спасли тебе жизнь, разве нет? И всем нам. - Спокойно спросил Селек. - И все это время ты тихо ненавидел всех в поселении или только их. Почему?
   - Да потому что они грязные черви, которые должны ковыряться в земле! - зло выкрикнул пилот. - Я пилот истребителя, я вынужден прикрывать этих уродов, пока они играют в свои пострелушки на планете. Да если хочешь знать сильной надобности в этих роботах нет! Один мощный орбитальный удар и конец противнику, так нет же, выдумали этих чертовых МОБов! Слабаки ингеры, а остальные повелись и подхватили эстафету. И военно-космические силы превратились в черт те что! Если раньше пилоты были самой высокооплачиваемой должностью, элитой ВКС, аристократической косточкой еще до образования Федерации, то сейчас все лавры достаются этим червям, которые храбро сражаются на поверхности планет, а мы превратились просто в извозчиков!
   - Не ожидал таких слов от тебя, отец. - Сухо произнес сын. - Я тебя не узнаю, тебя словно подменили. Может быть ты под воздействием стимуляторов или наркотиков?
   - Странные речи ты ведешь, сын. - Пилот развернулся в кресле, отключившись от управления кораблем, передав функции стабилизации орбиты искину. - Эти военные промыли тебе мозги? Раскрой глаза, здесь нас не ждет ничего, что бы могло улучшить наш статус. Только прозябание и посещение тупых сборищ с пафосными речами и нереализуемыми планами. Чего они хотят? Выйти в цивилизацию как сильная группировка наемников? До этого пройдут годы, а одной такой баржи недостаточно, чтобы обеспечить переброску войск, нужно как минимум две, а то и три, причем одна из них должна быть ремонтной и везти внутри себя запчасти и мобильную базу. А для всей этой оравы нужно прикрытие как минимум из шести кораблей класса корвет или хотя бы рейдер, лучше пару крейсеров и эсминцев в придачу. Затем истребительное прикрытие, а это уже запахло авианосцем. А что мы имеем здесь? Только мечты и планы, никакой реальной деятельности и достижений. Поверь мне сын, не улети мы сейчас, мы бы загнулись тут так же как и они, медленно вырождаясь, только этого тупым военным не понять.
   - Ты так и не понял самого главного, отец. - Произнес Селек, вынимая парализатор из кобуры. - Все мы - боевое братство, а ставить свои личные интересы поверх общих, когда от тебя зависят жизни других - это предательство, как ни крути. Мне жаль тебя, ты разочаровал меня, но ты мой отец, я не могу тебя убить, хотя должен был бы. Так что пока просто отдохни.
   Селек выжал спуск и тело пилота обмякло. Парень освободил его от ремней и связал, чтобы проснувшийся папаша не стал дергаться. Темные мысли о побеге прочитали три ментата, находящиеся на корабле, а Боцман уже поведал их Селеку, предложив выбор. Парень выбрал жизнь для себя и для своего отца, но он должен был убедиться, что ментаты не солгали, ведь поверить в такое было очень сложно, почти невозможно, однако... все произошло именно так, как предсказали эти чертовы нишхи и теперь Селек был уверен в правильности выбранного пути. Сойдя раз в сторону, уже очень сложно вернуться на ту же дорогу. Он переключил передатчик связи на частоту штурмовых групп - связист спустился вместе с остальными и где-то там неумело сражался с противником. Оператор не стал отсиживаться и с радостью согласился, когда ему предложили повоевать на благо всех. А вот отец... что ж, это был его выбор, но решение сын оставил за собой. Селек решительно выжал кнопку, активирующую связь.
   - Боцман, корабль на орбите, нужен сигнал на посадку, предатель нейтрализован.
   - Хорошо. - Ответили слабо через помехи - сигнал рации наемника еле добивал до корабля. - Оставайся пока там, мы тут зачистим местность, потом посадим тебя.
   - Понял. - Кивнул Селек и прошел в столовую - нужно было выпить и желательно чего-нибудь покрепче.
  
   - Вот так, господа. - Рома повернулся к Хросту и Гошарку. - Как я и предполагал, пилот решился на предательство.
   - Это не ты предполагал, а Езаргол и Асамзула подслушали его мысли. - Усмехнулся десантник. - Ладно, раз корабль теперь недоступен для Нара, нужно отыскать его самого. Без лидера восстание само по себе утихнет.
   - Вот только доверять им мы уже не сможем. - Мрачно произнес Хрост. - Вех нашел на складе боевые стимуляторы, наркотики, которыми ингеры себя подбадривают, чтобы идти в бой. Похоже, он подсадил всех и слезть с иглы им уже не удастся.
   - Ладно, решим этот вопрос потом. - Рома нажал кнопку рации, выбирая другой канал. - Ася, как у вас там дела?
   - "Скарабею" сильно досталось, но Зарк жив, "Тесаки" в относительном порядке, оба вражеских МОБа уничтожены, мы контролируем периметр.
   - Смотрите внимательно, у Нара могут быть еще ракетчики.
   - Зарк расстрелял еще не все свои ракеты, так что побудет пока нашим прикрытием. Где их укрытие?
   - Сейчас спросим. - Рома повернулся к Хросту. - Где окопался этот длинноухий урод?
   - Скорее всего в крайнем здании этого ряда. - Произнес тот. - Хотя ингеры могли занять позиции и между. - Военный помялся. - И еще, Нар захватил Эманию, мать полукровки. Сделал это прямо на собрании, тогда же и произошла первая стычка, в которой погиб Кирк. Мы тогда многих потеряли, отступая к башне.
   - Вот как? - глаза Ромы вспыхнули красноватым светом, так бывает у нишхов, когда они применяют свои ментальные способности. - Тогда, значит, у него есть заложники, будем действовать осторожно. Мы пойдем впереди, вы за нами. - Боцман размотал накидку и облачился в камуфляж. - Если что я передам по связи. У них есть прослушка?
   - Возможно. - Кивнул Хрост. - Так что нужно готовиться к сюрпризам.
   Группа Ромы растворилась в воздухе, направляясь к ближайшему зданию. Между ангарами были переходы над землей, так что их можно было заминировать, но разведка не пошла по легкому пути - они проникли через двери и начали методичное прочесывание складов, крадучись проходя мимо замерших неисправных роботов, станков и стеллажей с запчастями. Во втором ангаре никого не оказалось, в третьем была небольшая засада из ингеров и пары федералов, которые решили, что с Наром им будет лучше. Накидка не мешала двигаться, она была сделана наподобие плаща или пончо с капюшоном, который полностью закрывал голову, узкой полоски шеи не было видно совершенно, потому что специальный клапан-воротник прикрывал ее. Наблюдать сквозь ткань было сложно, но можно, все мутное, как будто бродишь в тумане, но вот враг тебя не видит это проверено на практике. Когда до парочки засевших ингеров оставалось всего ничего, Рома извлек большой нож-мачете, приблизился к ним - обувь поселенцев была на мягкой подошве, позволяла передвигаться бесшумно - пара взмахов и вот оба уже валятся на пол один с перерезанным горлом, второй с дырой в голове, они даже понять не успели, что их убило. На всхлипы голову повернул еще один, но тут рядом с ним возникла из ниоткуда рука с костяным ножом, перерезая шею, а еще парочку убрали бойцы его группы с помощью метательных ножей. Первое время Рома опасался, что побудить их уничтожать своих бывших соплеменников окажется очень трудно, но бойцы хором заверили, что они нечто подобное уже случалось, в поселении обязательно у кого-нибудь сдавали нервы и происходила неожиданная резня, поэтому хоть и создавалось впечатление благополучия населения, но проблемы все же были. Если только они не были созданы искусственно - вехи мастера в области интриг и подстав, подумал Боцман.
   Группа почитателей Нара обнаружилась в шестом ангаре. Рома тихо прошептал Асамзуле координаты засевших, подтянулись бойцы Хроста, нужно было согласовать штурм. Сначала Гошарк предложил попробовать убедить их сдаться - корабля-то нет, значит и сражаться не за что, однако Хрост тут же отмел эту идею.
   - Сейчас все под кайфом, они вообще ничего не соображают. Увидят нас - тут же начнут стрелять как сумасшедшие. - Заверил федерал. Он посмотрел на ангар, в котором засели противники. - Этот ангар не такой как другие - тут есть жилые помещения для техников, склад вооружения и бокс всего на два робота. Занять его было очевидным решением, но мы считали Нара более хитрым, так что все это возможно подстава. Когда войдем внутрь, по нам могут ударить с тыла, тут есть сеть канализации, он мог укрыться там и разработать план внезапного удара в спину это в его духе.
   - Вы уже лазили по трубам? - спросил Рома.
   - Отправляли две разведгруппы - ни одна не вернулась. Поэтому и не спешили туда проникать. - Ответил Хрост.
   - Тогда может быть мы?
   - Спуститься можно здесь. - Федерал ткнул себе под ноги. - Люки повсюду. Но нужна отвлекающая атака, чтобы они зашевелились.
   - Еще МОБов они подогнать могут?
   - Вряд ли, у них всего было два пилота и тех расстреляли, машины чинили техники Жетона, а они не слишком хорошо соображают в подобных механизмах - там в основном обслуживающий персонал, мехмоды, электрики, короче, не специалисты по МОБам. Все специалисты у нас. - С гордостью произнес Хрост.
   - Хорошо, тогда мы спустимся вниз чуть подальше отсюда.
   - Проходы могут быть заминированы, так лезть лучше там, где выползут враги. - Заметил Гошарк. - Так что вы спрячьтесь, МОБы поддержат нас огнем, когда мы начнем штурм. Жаль, медиков нет. - Десантник посмотрел на лежащие трупы молодых охотников.
   - Поэтому не подставляйтесь. - Напомнил Рома. - Как только "Лекарь" адаптируется, то вылечит всех.
   - Что за лекарь?
   - Долго объяснять. - Махнул рукой Гошарк. - Ударим сразу с двух направлений, возьмем их в кинжальный огонь.
   - В жилых помещениях могут быть заложники. - Заметил Рома.
   - Учтем. - Кивнул Хрост. - Пошли.
   Группы рассредоточились, занимая позиции, Боцман снова спрятался под накидкой, карауля возле одного из люков. Его бойцы вели наблюдение за двумя выходящими наружу вне ангаров люками, внутри здания было еще три - их пообещал взять под присмотр Гошарк. Хрост дал сигнал к атаке, в расхаживающих по ангару ингеров полетели гранаты, противник отреагировал сразу же - часть спряталась и начала не прицельно отстреливаться, а вот часть рванула прямо на нападающих, совершенно не заботясь о своих собственных жизнях. Сейчас они больше напоминали бешеных животных, которых сорвали с привязи и они, исходя злобой, по понуканию хозяев, спешат к своей цели. Бойцы принялись отстреливать бешеную толпу, но их было слишком много и лучевики просто не справлялись с таким наплывом врагов. Внезапно двери ангара вспухли от внешнего воздействия, створки влетели внутрь, огненный вихрь ворвался в помещение, накрывая ближайших противников. Ингеры заорали от боли, по ангару заметались горящие силуэты, а могучий робот, разламывая остатки ворот, ввалился в помещение и его скорострелы-пулевики, установленные на центральной подвеске под кабиной начали прореживать численность противников. Хрост, под прикрытием робота, предпринял атаку и закрепился за одним из МОБов, вокруг ног которого ингеры возвели баррикады и укрытия. Гошарк внимательно наблюдал за люками и мысленно поздравил себя с тем, что не ошибся - одна из внутренних крышек дрогнула, отошла в сторону и наружу выпрыгнул вех, за ним несколько ингеров, которые держали ракетницы и сейчас наводились на бесчинствующего внутри робота. Гошарк дал по ним очередь, ингеры были в защитных костюмах, но без генераторов силовых полей, так что удар сбоку был для них неприятным сюрпризом. Заметив возникших из-под земли ракетчиков, робот мигом развернул в их сторону "гнездо" и обрушил на хилые тела противников натуральный шквал пуль из крупнокалиберного пулевика. Вехов и ингеров расшвыряло в стороны, от тел поотрывало руки и ноги, даже бронекостюмы не спасли. Асамзула убедилась, что угроза ликвидирована и продолжила истребление врага, как неожиданно один из них замахал желтой тряпкой - видно ингеры резко поумнели и решили сдаться. Девушка нацелила пушки робота на парламентера, но не стреляла, она наблюдала, как Хрост и его бойцы подошли ближе, быстро разоружили неприятелей, а Гошарк и его парни двинулись в колодец, откуда показались ракетчики. Асамзула включила рацию на прием и принялась слушать их переговоры.
   - Где Боцман?
   - Ушел вперед. Осторожно, тут мины.
   - Гокр, Сласт, Лакрек, проверьте левый коридор, мы пойдем справа.
   - Противник прямо по курсу, установлен огневой контакт! - в динамиках раздались звуки выстрелов и девушка напряглась - где-то внизу сейчас федералы и ее мужчина сражались с остатками противника, не пожелавшего сдаться. Однако она продолжала следить за находящимися в ангаре ингерами - могучий робот был гарантией безопасности.
   - Они в центральном коллекторе! Три прохода заминированы!
   - Подрывай!
   - Есть!
   Ба-бах, даже пол чуть вздрогнул.
   - Крепко строили, даже потолок не обвалился.
   - На то и расчет, гранатами - огонь!
   Еще череда взрывов.
   - Потолок сейчас не выдержит!
   - Вперед, не стоим, а то завалит! Приготовить ножи!
   - Там уже разведка, слышишь крики?
   - Быстрее, шевелитесь!
   Некоторое время слышался только визг, вопли боли, пыхтение и звуки выстрелов, потом на мгновение все это стихло, только звук хруста крошки под тяжелыми ботинками защитного костюма.
   - Дерьмо. - Мрачно сказал кто-то.
   - Этот урод еще жив.
   - Асамзуле только не говорите.
   - Все равно узнает.
   Девушка вскинулась и начала спешно выпутываться из ремней.
   - Езаргол, замени меня, я иду вниз!
   - Что такое? - спросил напарник.
   - Там что-то случилось, я должна это увидеть!
   - Не дергайся!
   - Там Рома!!
   - Женщина, образумься! - воззвал к ней Езаргол. - Бросив робота, ты подвергаешь опасности всех в ангаре!
   - Вот я и прошу, замени меня. - Мягко отозвалась девушка.
   - Ладно, будь по-твоему. - Нишх втиснул рядом с ней своего робота. - Иди уж.
   Асамзула пробкой из бутылки выскочила из робота и поспешила вниз. К ней тут же подбежал один из бойцов и молча начал следовать за девушкой. Она быстро спустилась по скобам в канализацию, пошла на свет, который маячил впереди, боец контролировал на всякий случай окружающую обстановку. Прямо в воде лежали убитые только что ингеры и вехи, попался даже один федерал, но он мог быть и из наших, девушка спешила, ей было важно узнать, что же такое там случилось в центральном коллекторе. Она вбежала в круглое помещение, сразу же заметила солдат Гошарка и его самого, который стоял рядом с Наром. Веха опустили на колени и он зло взирал на победителей, а вокруг предводителя лежали трупы его прихлебателей и помощников. На стенах кое-где виднелись следы от взрывов гранат и применения лучевого оружия, но своды на удивление были крепкими и выдержали испытание боем. Асамзула поймала на себе сочувствующие взгляды, сердце забилось сильнее, но вот разум точно знал, что с Ромой все в порядке, тогда отчего эта неясная тревога? Гошарк отступил чуть в сторону, открывая проход в еще одно помещение, девушка поспешила туда. Короткий полутемный коридор привел ее в закуток, в котором стояли две кровати, на одной из которых лежала распятая вехинка, полностью голая, в синяках и ссадинах, избитая почти до полусмерти с вставленной в промежность пластиковой ножкой от стула. Ее мать. Рядом с трупом женщины стоял Боцман. Он повернулся к Асамзуле, которая осела на грязный пол, понимая, что здесь произошло. Ноги внезапно стали слабыми и предательски подогнулись.
   - Нар насиловал ее здесь несколько дней, избивал, а после того, как мы пошли на штурм, зверски убил. - Глухо произнес Боцман.
   Он отвернулся от трупа, подошел к девушке, которая даже говорить не могла, только как рыба, выброшенная на берег, хватала ртом воздух. Человек поднял ее за плечи, посмотрел в глаза - Асамзула напоминала безвольную куклу, слово альпинист, который карабкался на скалу без страховки, сорвался и теперь падает вниз, бестолково размахивая руками. "Будь сильной!", - пришла ей в голову мысль, а Рома внимательно и жестко смотрел ей в глаза, - "ты все это время жила надеждой, что твоя мать жива, но ты не виновата, что такие как Нар отобрали ее у тебя. Сейчас убийца еще жив, разве он заслуживает легкой смерти за содеянное? На добро отвечай добром, а на зло - справделивостью".
   - Нет. - Протянула Асамзула и извлекла мачете из ножен Боцмана. - Я не дам ему уйти так легко, как он думает.
   Она вернулась назад - вех нагло ухмыльнулся, но улыбка поблекла, когда он заметил в ее руках оружие. Девушка подошла и медленно провела по ключице лезвием там, где обнажалась кожа. Появилась тонкая струйка крови, а Нар дернулся от боли.
   - Ты будешь умирать медленно и мучительно. - Раздельно произнесла Асамзула. - Только такая гнида и падаль как ты может издеваться над слабой женщиной и дело даже не в том, что она моя мать, хотя это тоже имеет значение. Дело в том, что ты поднял руку на женщину СВОЕЙ расы, а это уже не просто низость, это подлость настолько высокого ранга, что я даже представить себе не могу. Убил ту, которую когда-то поклялся защищать и сейчас наступило время расплаты.
   Зрачки веха расширились и он закричал от боли, когда лезвие мачете ударило сверху вниз по ключице, разрезая плоть. Гошарк посмотрел на Асамзулу, на Боцмана, кивнул и вышел вон. Дело это сугубо семейное и он понимал, что федералы лишние на этой минуте воздаяния.
   Асамзула поднималась наверх совершенно опустошенной. Боцман извлек все посторонние предметы из тела матери девушки, потом обернул ее в ткань и так вытащил на поверхность. Полукровка держалась только за счет самого Ромы, который каким-то образом поддерживал ее психику в стабильном состоянии, не допуская падения в пучину безумия и беспамятства, как это делала она с ним. Образовавшаяся между ними ментальная связь была той ниточкой, которая давала обоим желание жить. Сейчас Асамзула напоминала живой труп, она успела привязаться к матери за это короткое время просто потому, что их разумы объединялись, а потерять близкого человека все равно, что потерять частичку себя. Со временем раны затягиваются, а шрамы остаются навсегда, но Рома сказал, что они могут рассосаться и девушка была склонна ему поверить.
   В ангаре уже навели порядок, пленных ингеров, которых оказалось около восьмидесяти, заперли в одном помещении и сейчас Хрост и похоронные команды собирали трупы, чтобы спустить в утилизатор, которым выступала лучевая пушка - тела просто сжигали, чтобы не плодить заразу. Девушка закрыла ладонями лицо, из глаз текли слезы, она не хотела, чтобы кто-то видел их, как вдруг ощутила некое теплое прикосновение. Ее разум из-за переживаний оказался на пограничной территории между потусторонним и этим миром и она ясно поняла, что рядом стоит отец, а вместе с ним и мать. Они снова были вместе, где-то там, за чертой реальности, и желали своей дочери только счастья и добра. Душа Асамзулы наполнилась благостным состоянием умиротворения и спокойствия, слезы сами прекратили течь, словно она поняла, что теперь с ее родителями все в порядке, они воплотятся в других мирах и снова будут рядом друг с другом. Кто-то большой и сильный подошел к ней и присел рядом. Рома положил лучевик на колени, провел левой рукой по жестким волосам девушки, нащупал маленькие рожки и чуть покрутил их - Асамзула зажмурилась, так делал ее отец.
   - Мои предки верили, что слезы тянут мертвых вниз, не давая им подняться вверх в лучший мир. - Произнес он. - А еще они сжигали умерших. Но мы сделаем так, как ты скажешь.
   - Я хочу сложить костер до неба. - Произнесла девушка. - В очищающем пламени душа воспарит ввысь, тело превратиться в прах, прольется дождь и на этом месте вырастет трава, которая даст новую жизнь. - Она посмотрела на Боцмана. - Я понимаю, что жизнь и смерть - это круговорот души, но мы слишком привязываемся к материальному телу и близкому человеку.
   Она смотрела Роме прямо в глаза, изучая его темные зрачки на красном фоне.
   - Обещай мне, что не покинешь меня так скоро, как это сделали мать и отец.
   - Обещаю. - Серьезно ответил он, кивнув. - Теперь уже точно. - Боцман встал. - Пойду, соберу дрова для костра, все сделать нужно обстоятельно, как и подобает ритуалу.
   Вместе с Асамзулой костры поменьше пожелали сложить еще несколько федералов и ваагри. Те ингеры, что потеряли своих близких в результате действий своих же сородичей, рыли могилы на склоне холма, очистив его верхушку от травы и протравив кислотой, чтобы растительность не выросла. Такие у них заморочки - со своим уставом в чужой монастырь не ходят. Никто никому не мешал, все работали дружно и в полном молчании, потому что надобности в словах не было - все и так было понятно. Когда последний прах убитого был развеян, а труп закопан, то все оставшиеся в живых, а это люди Хроста, примкнувшие к нему Федор и Ник, отряд Гошарка, доктор Цра и восемь Елиша, Коноп с десятком ваагри, пятнадцать ингеров и пятеро нишхов, в общей сложности около восьмидесяти разумных, собрались в большом зале ангара, где были заперты пожелавшие сдаться. Предстояло решить, что делать дальше.
   - Корабль можем посадить также как и на Мясорубку - по связи. - Произнесла Асамзула. - Думаю, что техники смогут починить антенну.
   - Запасной комплект тарелки имелся на складе, просто Нар выбрал не ту команду техников. - Усмехнулся Коноп. - Роботами будем заниматься потом, что делать с пленными?
   - Расстрелять. - Мрачно буркнул Хрост. - Кормить их никакого желания нет.
   - У меня есть предложение получше. - Боцман поднял руку. - Давайте отвезем их на Песчаную, думаю, что Амебе такие соседи не повредят. И убивать не придется и судьба будет в их руках - смогут выжить, хорошо, не смогут, ну что ж, так тому и быть.
   - Дельное предложение. - Прогудел Шаракас. - Я за.
   Проголосовали единогласно.
   - Мне интересно, почему они принялись атаковать вас как только мы улетели? - спросила Асамзула. - Ведь это нелогично, можно было устроить ловушку или перерезать всех во сне.
   - Спешили они. - Буркнул Федя. - Этот ушастый старик все время шушукался с нашей гадиной безногой и безрукой, о чем-то они там договорились, я даже не знаю, но видно пообещала она немало, раз они решили нас тут же атаковать. Да только Кирк, пусть земля будет ему пухом, настороже был и оружие раздал. Жаль, я поучаствовать не успел, с одной рукой и одной ногой много не навоюешь.
   - Успеешь еще. - Заверил его Хрост и повернулся к Боцману. - Он из госпиталя когда заваруха началась успел своего приятеля вытащить и еще троих, прежде чем туда эти уроды наведались. Двери заварил и с доктором Цра и его ассистентом по канализации сбежал. Это потом они там все позаминировали, мы ходили, карту подземелий составляли, чтобы знать, откуда могут ударить, ну иногда тоже вылазки делали, а тут вы прилетели, так мы посреди того ангара и вылезли. - Пояснил федерал.
   - Ладно, с этим решили. - Хлопнул Гошарк по столу. - Что будем делать дальше? Этих отвезем на Песчаную, технику отремонтируем, только столько пилотов у нас будет, а нанимать со стороны... что-то мне не хочется.
   - Никого нанимать не будем. - Твердо произнесла Асамзула. - У нас парней молодых достаточно, обучим, будут не хуже, чем наемные отряды после КМБ.
   - На это уйдут годы! - воскликнул Хрост.
   - Не обязательно. - Произнес Рома. - Не забывайте, что у нас есть ментаты, и потом врачебный комплекс "Лекарь", который может слегка подкорректировать память и организм в целом, ученики будут запоминать огромные куски текста и видеофайлов, а также лекции и усваивать материал в разы быстрее, все упирается в практические занятия, а полигон мы можем устроить.
   - Допустим, все это получилось через год или два. - Произнес Шаракас. - Но одной баржей мы не сможем перевезти столько войск, нужны будут наземные пехотные подразделения, абордажные группы, разведка и контрразведка, а это сотни людей.
   - А почему нельзя часть работы поручить автоматам и роботам? - спросил Рома. - К тому же можно совмещать несколько должностей, например сейчас он оператор МОБа, а через час - повар или сантехник, в следующей миссии - уже канонир, как-то так.
   - Универсализация предполагает увеличение времени на обучение, а у нас его и так нет. - Пробурчал старый Коноп.
   - Вы куда-то торопитесь? - спросил Рома. - Про нас никто не знает, прежде чем заявить галактике о себе нужно создать боеспособное подразделение, а лучше скооперироваться с кем-то из наемных групп, которые владеют истребителями и кораблями. Так мы решим вопросы перевозки. Только абы с кем связываться не надо, нужно подобное нашему подразделение, в котором все друг друга знают и доверяют друг другу.
   - Таких нет. - Мрачно произнес Федя.
   - Нужно искать среди новичков, у которых низкий рейтинг. - Произнесла Асамзула. - Я знаю, что некоторые семьи нишхов объединяются в подобные наемные структуры, разве у федералов не может быть чего-то подобного?
   - Раньше было, сейчас не знаю. - Пожал плечами Хрост.
   - Ты говоришь о Старых Домах? - встрепенулся Гошарк. - О тех, кому слово "честь" не безразлично?
   - Ну да, только Федерация большая, а Дистракское и Лагорское землячества всегда старались жить независимо, не опираясь на помощь государства. У них родоплеменная система существует до сих пор, живут общинами со своим вождем и нередко нанимаются на службу Федерации, однако в случае какого-нибудь конфликта, угрожающего их родине могут бросить все и лететь на ее защиту. С ними я бы еще дела вел, но с остальным сбродом, - Хрост покачал головой. - Вряд ли что-то изменилось со времен образования Содружества.
   - Нам все равно придется прибыть на Биржу наемников, чтобы подтвердить свой статус боеспособного подразделения и сделать это нужно через месяц. - Произнесла Асамзула. - Просто отметиться и все, контракты можно даже не брать, так многие делают, держат места вакантными, пока обучают личный состав. Мы можем поступить также. И потом, у нас есть три робота, правда они нуждаются в починке, но ведь их можно отремонтировать? - девушка взглянула на Конопа. Тот кивнул и она продолжила. - Ну вот, можно взять небольшой контракт на охрану или сопровождение конвоя на какой-нибудь из планет Пограничья или же в самой Федерации - будут деньги на покупку запчастей и решение бюрократических вопросов. Здесь сейчас сидят восемь операторов МОБов, значит, если мы отремонтируем хотя бы часть роботов, то уже можно браться за работу, а деньги нам в скором времени понадобятся, потому что разбирать роботов на запчасти не выход.
   - Нужно наведаться на черный рынок Пограничья. - Произнес Федя. - Там и цены не кусаются и шпионов Республики не так много. После того, как они разнесли систему Ясная, то товарооборот у клана "Бешеных Псов" явно вырос, а это почти на краю обжитого пространства. Там можно найти все, ну почти все, да и хлам продать на запчасти, любого МОБа просто по цене металлолома с руками оторвут.
   - Можно попробовать, но сначала нужно обустроиться здесь. - Рома посмотрел на всех. - Или нет?
   - Дурное это место. - Пробормотал один из ваагри. - Уходить отсюда нужно, крови здесь много.
   - Согласна, - Асамзула кивнула своим мыслям. - Нужно забрать все что можем увезти, грузить на корабль и идти ко второй точке.
   - А что там? - спросил Хрост.
   - Рембаза ваагри. - Произнесла девушка. - Законсервированная, но нужны опознавательные коды для автоматических станций охраны и дронов, а также ключи доступа. Без них это бесполезная трата времени. Забан говорил, что у вас есть базы данных?
   - Забан слишком болтлив, - улыбнулся гном, - но в меру и к месту. Нужно порыться в информации, обновление кодов пришло накануне нападения пауков и пробуждения Амебы, могли и измениться с той поры, но если база эта ваагри, да еще и законсервирована, то у Содружества могли до нее руки не дойти, не на всех оперативных картах капитанов судов были нанесены такие станции - только у командования. - Коноп оглядел собрание. - Они строились для основательного ремонта роботов, кораблей и прочей техники, очень хорошо охранялись, и знали о них только офицеры высшего командования, так что информация могла и сохраниться, тем более, что охватить тысячи звездных систем Содружество не могло, максимум заминировали с десяток и успокоились, положившись на долговечность автоматики. Да и выбросить такие деньги просто в мертвый космос... - Гном посмотрел на Асамзулу. - Думаю, можно попробовать. Но сначала отвезем балласт Амебе, пусть он ими распоряжается. Но это все лирика. - Коноп посмотрел на всех сразу. - Что мы действительно будем делать? Какова наша цель? Просто жить или ради чего жить?
   Рома и Федя переглянулись, потом не сговариваясь посмотрели на Асамзулу, от всех не ускользнули этих их перегляды.
   - Рассказывайте. - Потребовал Хрост.
   - Мы собирались положить конец работорговле с нашей родной планеты. - Начал Рома. - Перекрыть канал поставок, уничтожить базу пиратского клана или захватить ее. А для этого необходима как минимум хорошо обученная и опытная армия. Это наша программа-максимум. Ну что, возьметесь?
   Хрост оглядел всех, читая мысли по глазам. За своих парней он был спокоен и уверен в них, да и других здесь просто не могло быть - каждый их них решил жить ради других, сейчас они были одной большой семьей и объединителям этой семьи выступали наемник и чертовка. Федерал почувствовал давно забытое ощущение, которое было у него во время войны, что он делает поистине нужное и доброе дело. Когда знаешь, что гражданские могут спать спокойно, ведь на страже их сна стоят такие как он, Хрост, и его парни, а теперь еще и бригада МОБов. Федералу понравилось предложение Боцмана, да и должок вернуть все же стоит. Он улыбнулся и оглядел всех.
   - Ну что, ребята, займемся настоящей честной работой?
   - Они вытащили нас с Мясорубки, так почему мы должны отказывать им в помощи? - спросил в ответ Коноп и хитро прищурился. - Старый техник микросхему не сломает и ключ не потеряет, но по возрасту на работу в Содружестве не годится. Я согласен с Хростом, доброе дело сделаем, если решим помочь ребятам, которые даже сомнения не допускали, от опасности не бегали, сражались с нашими охотниками бок о бок. Не будем уподобляться таким как Нар, что ищут выгоду для себя, используя других. - Коноп посмотрел на Рому. - Поможем, почему не помочь, только не сразу, на ноги нам встать нужно, силу обрести, чтобы с врагами бороться.
   - Само собой. - Кивнул тот. - Я вас не тороплю, сам понимаю, что быстро дела не делаются, без подготовки никуда, так что пусть земляне немного потерпят.
   - Все согласны? - зычно спросил Хрост.
   - Да!! - возопили товарищи.
   - Отныне все мы Братство! - объявил Хрост, чем вызвал новую волну восторженного рева. - Один за всех и все за одного! Никто не будет забыт, проблемы одного - это проблемы всех!!
   - Да!! - бурные многочисленные аплодисменты.
   - Нарекаю нас "Братством Стали". - Произнес Рома, когда страсти чуть поулеглись, но его реплика вызвала еще большую бурю эмоций - название понравилось всем, несмотря на некоторый плагиат, который Боцман и использовал. У него вообще было туго с названиями.
   У Ромы пискнула рация. Он выслушал скороговорку Селека и произнес для всех, уже чуть успокоившихся и пребывающих в эйфории.
   - Только что из гипера вышел корабль неизвестной конструкции и направился к планетоиду. Собирается заходить на посадку. Всем к бою!
  
   Глава 2.
  
   Асамзула очень быстро забралась в кабину "Тесака", наверное, перевыполнив норматив по времени, определенный на занятие кресла оператора МОБа в боевых условиях. От того как ты быстро будешь шевелить своими булками и семенить ножками зависит не только твоя жизнь, но и твоих товарищей, а сейчас это актуально как никогда, особенно после того, как на собрании решили, что стоит не просто держаться вместе, а объединиться ради благородной цели. Пальцы сами залетали над панелью управления, переключая тумблеры, МОБ натужно запыхтел МГД-двигателем, роботу и так досталось, но он все еще был готов выполнить задачу и сдержать возможного противника пускай и ценой своей окончательной поломки. Ладони легли на рукояти управления и оба оператора "Тесаков" синхронно развернули огромные десятиметровые машины на месте и вышли из ангара, расходясь в стороны, занимая позиции между складами. Бедняга "Скарабей" так и остался посреди посадочной площадки, Зарк выпустил все свои ракеты, у него только остались пара пулевиков с лентами патронов и взрывострелы, закрепленные над кабиной возле ракетных кассет, однако федерал сдаваться не собирался. Пехота залегла возле ворот ангаров, используя временные укрытия, часть поднялись на крышу, хватая ракетницы, плазменные винтовки, импульсники и лучевики - никто отсиживаться не собирался, даже техники и те вооружились крупнокалиберными пулевиками, ваагри достаточно сильные и крепкие парни.
   Многие не успевали занять позиции, как над посадочной площадкой без воя, без огня из дюз, не выпуская опоры, бесшумно завис дискообразный аппарат золотистого цвета. Он не вращался вокруг своей оси, как думал Рома, хотя напоминал банальную форму летающей тарелки из публикаций желтой прессы. Боцман приник к прицелу снайперского рельсотрона, магазин на двадцать стальных болванок был полностью снаряжен и оружие чуть слышно гудело своими разгонными генераторами магнитных полей. Прицел обеспечивал достаточное увеличение, чтобы разглядеть зависший корабль в деталях, только этих самых деталей не было - сплошная гладкая поверхность. Пока неизвестные пришельцы не атаковали, но то, что у них есть оружие сомневаться не приходилось, просто явно видимых стволов пушек нет. Бойцы еще бегали по крыше, роботы двигались к углам зданий, развернув свои "гнезда" в сторону корабля, стволы гаусс-орудий искрили разрядами, пробегающими по контактам - операторы были готовы открыть огонь и подавали максимальную мощность на пушки. Внезапно роботы затормозили и как-то странно осели, а генератор рельсотрона перестал гудеть. Рома выругался, понимая, что инопланетяне применили какой-то ЭМ-излучатель, чтобы их не пристрелили ненароком.
   - МОБ заглох! - раздался в эфире голос Асамзулы - связь почему-то не заглушили. - Не могу запустить двигатели, словно нанесен ЭМ-удар!
   - Рельсотроны, импульсники, лучевики вышли из строя. - Тут же эхом откликнулся Хрост. - Приготовить к бою пулевики и ракетницы!
   - У всех ножи под рукой? - спросил Рома, нащупывая рукоять своего мачете. - Если что, рванем в рукопашную.
   - Они выходят! - воскликнул кто-то, указывая пальцем на корабль и Рома приник к прицелу рельсотрона, но тот выдавал только помехи, так что пришлось напрячь зрение.
   Возникло свечение и возле корабля появились две фигуры, обе облаченные в бронекостюмы. Одна была высокой и широкой, вторая чуть ниже и со странной формы шлемом, но обе с двумя руками, двумя ногами и пропорционально сложенными. Как только оба пришельца оказались на посадочной площадке, корабль резко подпрыгнул и растворился в воздухе. Рома моргнул, потом протер глаза.
   - Он что, вот так прямо исчез? - спросил молодой охотник, расположившийся рядом. - Так не бывает, разве это похоже на контакт?
   - Как видишь, бывает. - Пробурчал ему незнакомый федерал и повернулся к Боцману. - Что делать будем, Шкипер?
   - Странно, что они высадили тут своих, а сами улетели. - Произнес Рома, не обращая внимания на изменение позывного. - Не похоже на первый контакт, словно бросили их тут. - Он повернулся к стоящим позади него федералам. - У вас есть кто-нибудь с опытом контактера?
   - Если только пулю в лоб. - Произнес тот же федерал. - Я привык смотреть на пришельцев через прицел, без обид, парни.
   - Да чего там, мы тоже. - Ответили ему ингеры и ваагри.
   - У нас тут психологов и ученых нет. - Помотал головой федерал, - мы все военные, так что разговаривать можем только грубо, но эффективно.
   - МОБы заработали! - воскликнула Асамзула по рации. - Все само активировалось!
   Впрочем, это поняли все и без нее, потому что энергетическое оружие вновь загудело, на дисплеях импульсников показались цифры заряда батарей, счетчик выстрелов, процентное соотношение износа ствола оружия, лучевики просигнализировали о готовности к работе. Рома закинул рельсотрон за спину и начал спускаться, потому что двое пришельцев так и продолжали стоять посреди поля под прицелами стволов. Боцман вышел из ангара, взглядом нашел Хроста, который сидел за перевернутым погрузчиком, поманил рукой. Федерал кивнул, что-то шепнул товарищу расположившемуся рядом и двинул к человеку.
   - Хочешь поговорить? - спросил он, имея в виду пришельцев.
   - А что еще остается? Как-то странно они высадились, такое ощущение, что их тут бросили. - Рома указал пальцем на двойку. - Видишь, похоже тот мелкий это женская особь, видишь как спряталась за здоровяка.
   - Может быть, ребенок или испуганный приятель? - Пробурчал Хрост.
   - Все может быть. - Кивнул Рома. - Придется пытаться говорить с ними, что еще остается. Надо бы браслеты с собой взять, вдруг там есть их наречие.
   - Куда это ты собрался? - Асамзула заметила, что Боцман потопал по направлению к пришельцам.
   - Поговорить с ними.
   - А если они тебя убьют?
   - С чего бы им это делать, они же не дураки, понимают, что под прицелом. Нам бы ментат не помешал, чтобы их мысли считать, да определить намерения. К тому же он язык если не изучит, то хотя бы мысль передать сможет.
   - Подождите, я иду к вам. - Произнес в рацию Шаракас.
   - Может лучше я? - отозвалась Асамзула.
   - Сиди в роботе уже, достаточно того, что ты бегала тут под обстрелом.
   - Так закончилось все уже.
   - А если нет? Спорить не будем, лучше держи их на прицеле.
   Шаракас подбежал через несколько секунд и присоединился к переговорщикам. Нишх был в броне, которая закрывала его тело, оставляя открытой только голову - он снял шлем и пристроил его на зажиме сбоку. За спиной также как и Ромы болтался на ремне рельсотрон, пушка очень мощная и габаритная, стандартных креплений как для лучевика или импульсника под них не делали, потому что боец вынужден был таскать это оружие постоянно в руках, ремни приладили уже после и то чтобы переносить на шее. Во время испытаний выяснилось, что рельсотрон занимает всю площадь спины и не остается места под ранец или дополнительное вооружение, потому решили, что оставлять солдата с одним единственным средством нападения и обороны глупо - закончатся боеприпасы и он беззащитен, а с ручным пулевиком много не навоюешь, вот и таскали бойцы тяжелую пушку в руках, она доставалась только самым сильным. Также как снайпер был вооружен винтовкой и пистолетом, так и здесь боец с рельсотроном был вооружен малым импульсником, но в добавок еще и средней мощности лучеметом, закрепленным на спине, а ранец слева обеспечивал заряд того и другого, а также хранил в себе запас пищи - воевали в Содружестве много и обеспечивать защиту личного состава умели.
   Троица подошла к двойке и остановилась метрах в пяти, разглядывая друг друга - пришельцы не спешили снимать шлемы, конечно, вдруг эта атмосфера для них ядовита. На груди у мужчины болталось оружие, напоминающее кургузый автомат с очень большим стволом, справа и слева на бедрах были кобуры из которых торчали рукояти револьверов или другого какого ручного оружия, за спиной маячил приклад винтовки с длинным стволом. Тот который поменьше был вооружен поскромнее - у него был короткий лазерный автомат, такой же пистолет в кобуре справа и цилиндрическая рукоятка слева на поясе. Может быть граната? Но то, что похоже на гранату есть у здоровяка и висят они гроздью начиная от левого плеча и уходя вниз к подмышке. Однако через прорези шлемов даже глаз пришельцев видно не было, но они имели удовольствие лицезреть переговорщиков воочию. Рома был одновременно похож и на Шаракаса и на Хроста - квадратный подбородок и голова последнего занятно сочетались с красными глазами нишха и его торчащими клыками. Разговор пока никто не начинал, обе стороны присматривались друг к другу, изучали, анализировали. Потом Шаракас повернулся к Роме и передал ему мыслеречью напрямую, чтобы пришельцы не подслушали:
   - Маленький точно женщина, раса незнакомая, но гуманоидная, она немного напугана, но держится, старается казаться спокойной. Здоровяка не могу прочитать, словно у него стоит ментальный экран как у тебя - мысли отражаются как от зеркала. Они прибыли из другой галактики, где началась война, ее образы смутные, непонятные, но что-то там произошло или пошло не так, как должно было быть и их вернули обратно, причем от них это не зависело. Почему обратно, я не понял, какое-то несоответствие, но у женщины осталось ощущение, что все будет хорошо.
   - Говорил бы лучше вслух. - Буркнул Хрост и покосился на Шаракаса, - думаешь я не понял, что ты ведешь передачу?
   Нишх скривился и уже было собрался повторить для федерала, как один из пришельцев сказал:
   - Я их не понимаю. - Произнесла неожиданно мелкая особь по-русски и Рома слегка обалдел. - В твоих базах данных есть подобный язык, ты можешь перевести?
   - Нет, этого языка нет в моей памяти. - Проворчал здоровяк глухим голосом. - Придется договариваться жестами, начнем с банального: "мы пришли с миром".
   - И вы все умрете? - хихикнула девушка, да нет, скорее девочка.
   - Я бы так не шутил, вдруг они уже знают, о чем мы говорим. Расы в этой галактике могут, точнее должны отличаться от той, да и способности у всех разные. Вдруг они уже просканировали нас своими хитрыми устройствами и выучили язык за секунды. - Заметил мужчина.
   - Конечно, знаем. - Произнес Рома. - И остальные тоже знают.
   Девочка отступила назад на шаг, в ее душу закрался страх, образы испуга читались легко, мужчина никак не отреагировал, но Боцман был уверен, что он готов к бою. Рома ощутил угрозу, которая от него исходила и ощутил ее каким-то подспудным интуитивным чувством, доставшимся от Зверя, которого "Лекарь" каким-то образом спаял с его сознанием и теперь раздвоение личности Боцману не грозило. Здоровяк в бронекостюме произнес:
   - Так. - Протянул он. - Значит, русский язык понимаем?
   - Это не Земля и даже не Солнечная система, но и не Плюк, слава Богу. Козлов с носками тут нет. - Сразу же обозначил свое знание Рома, а пришелец наверняка удивился, но совершенно не подал вида, зато его подружка сработала за двоих. - Гюльчатай, открой личико.
   Мужик ерепениться не стал, щелкнули зажимы и перед Ромой возникло волевое лицо отдаленно напоминающее Шварценеггера, только у этого челюсть была мощнее, надбровные дуги массивнее, глаза глубже посажены, да и отливали какой-то искусственностью, словно были ненастоящими. Здоровяк закинул шлем за спину, где он тут же зафиксировался на зажимах. Девушка тоже потянула с себя каску и оказалась человечкой в странном полосатом головном уборе с украшением посередине, только вот кожа на ее лице была красной.
   - Интересная у тебя шапка, вождь. И как вас звать-величать? - спросил Рома.
   - Если не трудно, то ответьте сначала на вопрос, где мы оказались? - попросил здоровяк.
   - Пограничье, территория рядом с Содружеством. - Ответил Боцман, переглянувшись с Шаракасом и Хростом.
   - Мне это ни о чем не говорит. - Покачал головой Шварц. - Галактика какая?
   - Земляне называют ее Млечный Путь, в Содружестве - Водоворот, а как ее обозначают у вас мне неизвестно.
   - Мы же оба понимаем, что мы не те кто на самом деле. - Произнес здоровяк, глядя Роме в глаза.
   - Я - именно тот, кого вы перед собой видите. - Ответил Боцман. - А вот кто вы такие это надо еще разобраться.
   Пришельцы переглянулись.
   - Я Асока Тано, но вы можете называть меня Ася, я не обижусь. - Произнесла девчонка. - И это не шапка - это монтраллы, с их помощью я слышу.
   Хрост хмыкнул на такое заявление, но ничего не сказал. Галактика велика и жизни в ней много, некоторая принимает настолько причудливые формы, что диву даешься. Но вот то, что пришельцы разговаривали на языке Боцмана было по крайней мере очень странно, ведь он заявлял, что земляне еще не вышли в космос, а тут прилетает какой-то корабль, который дистанционное вырубает все энергооружие, высаживает двоих человек, мужик точно относится к этой расе и сваливает, а эти остаются здесь. Или кто-то врет или тут явно нечисто. Хрост наклонился к Роме и спросил:
   - Ты же говорил, что земляне еще не вышли в космос? А эти говорят на твоем языке.
   - Девчонка точно не землянка, а этот - человек, судя по виду. - Ответил Боцман. - Может их тоже похитили и они сбежали от рабовладельцев? Расскажете уже вашу историю?
   - Непременно. - Мужик чуть улыбнулся. - Она будет долгой и захватывающей. Но раз уж вы нас сейчас же убивать не собираетесь может быть познакомимся по настоящему?
   - Рома. - Боцман протянул руку.
   - Хомо Троглодитус. - Представился мужик, протягивая свою. - А для друзей - Пихто.
   Боцман пожал его ладонь в перчатке своей голой рукой - Пихто был аккуратен, давил нежно, чтобы не сломать ему кости. Рома усмехнулся - знал бы он сейчас, что подобное ему не грозит, только если он сунет ручонку под пресс.
   - Тогда будешь Хомой, а Пихто - фамилия, имя как-то сам понимаешь, не звучит. - Боцман понял, что своего настоящего имени Пихто не назвал, и если первое было шуткой, то второе явно похоже на военный позывной, значит ребята не простые, что ж, в нашем хозяйстве все сгодится. - Тогда прошу к нашему шалашу, чем богаты, тем и рады, как говориться. Оружие только на предохранитель поставь, а то мало ли что, тут все немного нервные, бой недавно прошел, много хороших людей потеряли и не хотелось бы возникновения недопонимания между нами, коли уж вы земляками мне приходитесь.
   - Я вижу. - Пихто оглядел посадочную площадку с воронками, следами разрыва гранат и бомб.
   По приземлении, когда Иш заявила, что здесь им помогут найти дорогу домой, он воспринял все это как шутку Силы, ведь никаких транспортных средств кроме шагоходов на площадке не было, но, присмотревшись внимательнее, Пихто понял, что Имперские шагоходы и в подметки этим стальным монстрам не годятся - столько на них было навешено вооружения, причем были видны следы от повреждений и попаданий, а они еще двигались и могли сражаться. Все уязвимые места были прикрыты заходящими друг на друга металлическими пластинами и видимо только этим защита не ограничивались, потому что изредка на суставах возникали огни Святого Эльма или же проблески природного электричества, обозначающие работу силовых или защитных энергополей. Такую махину без защиты не оставишь, а конструкторы явно постарались сделать ее наиболее универсальной и могучей, способной заменить на поле боя танки, артиллерию и штурмовые бригады. Да, пару-тройку десятков таких штук и любая планета пала бы перед генералом Танн, подумал Пихто, разглядывая стволы непонятных орудий, который тоже изредка окутывались электроразрядами. Два робота, что стояли с разных сторон идущих по полю, медленно поворачивали свои верхние платформы, контролируя пришельцев. Бьюсь об заклад, что один такой залп из пушки размажет тут всех пятерых, подумал дроид, следуя за Ромой. Интересный момент, это явно наш человек, причем по-видимому попаданец в тело этой образины и явно молодой, раз его волосатый рогатый товарищ, похожий на черта выглядит старше, его клыки больше, шевелюра жестче, но почти не скрывает эти наросты, нос пятаком, не хватает только копыт и хвоста, хотя судя по походке ступни у него явно не человеческие. Может и в самом деле черт? Это в какую преисподнюю мы тут попали? Но вот Рома явно отличается от этого волосатого отродья - нос прямой, хоть и есть клыки, пусть и не такие большие, глаза опять же красные, может быть полукровка? Вполне возможно, но он знает про мультфильм и фильмы, а вот Асоку не признал. Впрочем, я тоже эту рисованную мультипликацию не смотрел и не знал про нее до этого момента, так что видимо я не одинок во Вселенной. Но почему Иш закинула нас именно к ним? Ладно, разберемся, тем более, что убивать нас тут сразу не будут, главное чтобы на опыты не сдали.
   Они вошли в ангар, в котором находились другие представители разных рас, не так много, как в ДДГ, но все же более-менее похожие на людей. Были кряжистые гномы, чинно и медленно спускающиеся по лестнице, голова как и положено почти росла из плеч, не имея шеи. Были серокожие инопланетяне, которых рисовали в комиксах американцы и показывали в своих фильмах, только у этих не такие большие глаза, да и нос пусть и мелкий, но имелся. Были похожие на людей квадратноголовые здоровяки и крепыши, таких было большинство. Были странные худые, высокие, вытянутые словно в струну гуманоиды с печальными лицами и очень тонкими длинными пальцами. Были змееподобные существа, напоминающие мифологических нагов из индийских эпосов, их лоснящиеся тела медленно и неторопливо передвигались, словно с ленцой, но это были обманные движения. Змеи всегда очень резки и стремительны. И были черти. Самые натуральные, с рогами, волосатыми ногами и копытами. Их было меньшинство, но Ася вздрогнула, когда вот такое вот существо прошагало мимо, неся на плече здоровенную пушку. Черт был одет в подобие шорт, его колени были выгнуты назад, как козлячьи ноги, по пояс он был голым и чудовищно волосатым, причем прямо по телу проходили ремни, на которых висело различное оборудование и гранаты. Черт был не один, самый главный был в броне и распоряжался, рыча и хрипя, иногда повизгивая, его речь напоминала чем-то орочью из вархаммера и свиные вопли. Серокожие мямлили тонкими голосками, пища будто дельфины, гномы натурально харкали в пол, выплевывая слова рублеными фразами на непонятном языке, высокие гуманоиды, похожие на палки тихо шелестели словно листья на ветру, но вся эта какофония звуков совершенно не мешала им общаться между собой, каждый вполне нормально понимал другого. Возможно универсальный переводчик, подумала Ася, вон у высоких худых инопланетян закреплен какой-то прибор на руке.
   Пришельцев проводили в подобие столовой, усадили на центральное место. Пихто снял с шеи штурмболтер и положил на стол. К нему подобрался гном и собирался его цапнуть, но стоящий рядом Рома положил ладонь на оружие.
   - А у хозяина разрешение спросить? - прогудел он.
   Гном что-то прогавкал непонятное. Боцман обратился к Пихто.
   - Понимаешь, что они говорят?
   - Нет. - Помотал тот головой.
   - Доктор Цра, тащите сюда браслеты. - Крикнул Боцман и через толпу протолкался высокий гуманоид, который защелкнул на запястье каждого круглое кольцо прямо на броню, совершенно не беспокоясь о потере прибора и о том, что это не кожа и браслет можно потерять.
   - Это переводчик. - Произнес гуманоид и Пихто его понял, также как и Ася. - В его памяти содержится более миллионов диалектов галактики, а если язык отсутствует, то прибор анализирует словарные запас индивида и после уже записывает в свою память. К счастью ваш язык уже присутствует в его базах данных и можно спокойно общаться без задержки и недопонимая - все ваши термины и названия он переведет остальным как близкие по смыслу и звучанию, также как и ваши для них.
   - Здорово. - Восхитился дроид. - А можно мне его программу в голову залить? Не много места она занимает?
   - Ты мехмод? - спросил гном, который так и тянул свои ручки к лежащему на столе оружию.
   - Мне непонятен этот термин. - Пожал плечами Пихто. - Внешне я как живой, но внутри робот, своего рода киборг. - Он оглядел притихших и напрягшихся инопланетян, которым эта новость не слишком понравилась, но выражать свое негодование они сразу не стали. - С мозгами у меня все в порядке, если вы думаете, что я слечу с катушек. Мое сознание вполне себе человеческое, не искусственный интеллект, просто было перенесено в это тело.
   Часть вздохнула с облегчением.
   - Это вроде программиста-компьютерщика. - Пояснил еще один человек, который пропрыгал на одной ноге к столу и теперь с наслаждением устроился на лавке напротив. Дроид обратил внимание, что у него отсутствовала также рука, но похоже калеку все устраивало. - Его мозги синхронизированы с микросхемами и платами, такой киберпанк получается. Мехмоды способны взламывать автоматику, роботов и дронов удаленно, они работают с вычислительной техникой напрямую, их интеллект достаточно высок для этого и составляет порядка ста сорока, может быть сто пятьдесят единиц.
   - Вроде ай-кью? - спросила Ася.
   - Ну да. - Кивнул калека. - Я Федор. - Он протянул руку. - Есть еще Ник, но его можно только таскать - пираты лишили его рук и ног и пока новые отрастут не меньше года пройдет.
   - То есть как это отрастут? - не поняла девушка-пришелец и выпучила глаза.
   - Как у меня. - Федя замотал рукав и продемонстрировал маленькую ручку, которая росла из плеча. - Доктор пообещал, что за полгода превратиться в полноценную.
   - Запихнем тебя в "Лекаря", он сделает все за секунды. - Произнес Рома. - Только раз уж мы все равно собрались улетать, то выгружать его для этого не надо - прибудем на место, займемся калеками и желающими более плотно.
   - А места для всех хватит если эта штука там загружена? - спросил гном.
   - Если не хватит, то можем еще раз сюда вернуться.
   Часть толпы поморщилась, но головами закивала, мол, да если нужно, то вернемся. Рома же обратился к Пихто.
   - Ну давайте, рассказывайте, как дошли до жизни такой.
   Дроид собрался с мыслями.
   - Тогда был отличный день, яркое летнее солнышко заглянуло в окно и я, проснувшись как всегда полшестого...
   ... - Хм, очень занимательно я бы сказал, - произнес Рома, задумавшись. Остальные вообще притихли, переваривая все выше рассказанное, - значит, ты специалист по разведке и диверсионным операциям?
   - Вроде того. - Кивнул Пихто.
   - И в самом деле робот?
   - До сих пор не веришь?
   - Выглядишь ты ну слишком по-человечески.
   - Может быть, мне как Терминатору кожу с руки содрать? Так это специальный полимер, который предохраняет меня от воздействия ЭМ-оружия и делать себя уязвимым что-то не хочется. - Пихто развел руками. - Видите, я от вас ничего не скрываю.
   - Какова химическая формула полимера? - спросил Коноп. - Возможно ли взять образец?
   - Да пожалуйста. - Пихто протянул руку. - Вам тоже может пригодится.
   - Зачем тебе? - спросил Хрост. - Излучатели Шорста и специальные лакокрасочные составы ничем не хуже.
   - Однако этот дисколет вырубил одним импульсом все наши электронные системы, значит, не слишком-то они эффективны. - Заметил ваагри. - Это технологии другой галактики, Хрост, ты что, не понимаешь, как они здесь ценны? Если мы сможем их воспроизвести, то это в первую очередь повысит нашу защиту перед остальными.
   - Которые возжелают ими овладеть. - Мрачно отозвался Шаракас и хмуро посмотрел на всех присутствующих, потом обратил свой взор на робота и его подружку. - Ну задали вы нам задачку.
   - Мы тут ни при чем, это все игры Богов. - Пискнула Ася.
   - Скорее уж их подарок. - Проворчал Рома и пояснил, потому что словил на себе недоуменные взгляды. - Вы не поняли что ли? Этот их корабль сказал, что не будет делать за них их же работу, то есть теоретически он мог их доставить на Землю и что дальше? У нас до дрожжи в коленках боятся вторжения инопланетян, захвата планеты и прочих страшных гадостей, которыми напуганы из многочисленных фильмов и книг, а тут появляются на планете робот, технологии которого опережают уровень развития цивилизации на сотни лет и девочка-инопланетянка! И что будут делать спецслужбы? Выдадут им паспорта и жилплощадь как мигрантам, это если они окажутся в Европе? Думаю вряд ли. Явно спокойной жизни у них не получится, вот и выбрала эта Сила наилучшее решение, ведь мы собрались освободить МОЙ мир от работорговцев.
   - То есть ты предлагаешь просто выбить оттуда пиратский клан? - спросил, прищурившись, Коноп.
   - Именно это я и имел в виду. - Кивнул Рома. - В нашей системе есть девять планет и до кучи спутников, можем расположиться хоть на Марсе, хоть где, приглядывать за червоточиной и отстреливать всякую шушеру, которая залетит по старой памяти на огонек, земляне даже не догадаются, что их прикрывают, пускай варятся в своем котле, но решают возникающие проблемы своими руками, а не нашими, просто сейчас они поставлены в условия скота, который пасут собаки и чабаны.
   - А до этого было не так? - спросил Пихто. - Ты где служил, Рома?
   - СОБР, до него два года армии, - пожал плечами Боцман и посмотрел на дроида. - Ну не смог я на гражданке, как предложили сразу в менты пошел, а там уже в отряд определили.
   - То есть руки крутил по приказу начальства?
   - А ты как будто нет?
   Пихто кивнул, соглашаясь, но потом сказал:
   - Попав в ту галактику я понял одно - я сам творец своей судьбы, никто за меня ничего не сделает. Меня просто поставили в такие условия, при которых я вынужден был крутиться и выживать, выдали тело и вперед. И ты знаешь, мне понравилось братство дроидов, - Хрост вздрогнул при этих словах, - они никогда тебя не предадут, даже не допустят такой мысли, - многие переглядывались и вспоминали произошедшее, - всегда поддержат в трудную минуту, вытащат из ловушки, пойдут за тобой куда угодно, потому что считают, что так правильно, они просто не знают, что такое обман и собственная выгода. Мне даже не хотелось возвращаться назад в это насквозь прогнившее общество, которое эксплуатирует свой собственный народ просто потому, что один процент владеет девяносто пятью процентами промышленности и производства и хочет еще, а остальные должны загибаться потому, что слишком сильно расплодились. Там я хотя бы видел цель, ради которой стараюсь, но здесь... - Пихто посмотрел на Рому, - ты хочешь освободить Землю от влияния пиратского клана, но заслуживают ли этого ее жители? Ведь они наверняка напрямую контачат с правительствами в обмен на технологии, иначе отчего все космические программы топчутся на месте?
   - И что ты предлагаешь, ничего не делать? - чуть резковато спросил Боцман. Пихто положил на стол ладонь и пробарабанил пальцами.
   - Я предлагаю сначала разобраться и подумать более масштабно, чем ты себе представляешь. Уничтожить пиратскую группировку малыми силами будет непросто, почти невозможно, но все же если получить планы их базы, узнать количество личного состава и кораблей, то может получится, но меня больше волнует другой вопрос - как к этому отнесутся те, кто кормится с этого? - Произнес дроид. - Я ни за что не поверю, что правительства не знают о деятельности пришельцев на нашей планете. Все эти айфоны, айпэды и прочие смартфоны появились как ну очень быстро и внезапно, причем если раньше все наше общество было ориентировано на открытие чего-то нового и неизведанного, то сейчас полностью превратилось в общество потребления - чем шикарнее у тебя машина и телефон, тем больше тебе завидуют соседи, которые вынуждены брать кредит, чтобы соответствовать придуманному статусу. Я не против того, чтобы выбить пиратов из Солнечной системы, я только за, но что если я окажусь прав и мы спровоцируем новую мировую войну за остатки технологий, поставок которых власти будут лишены? - Пихто смотрел прямо на Рому. - Ты готов приговорить множество людей на смерть просто потому, что они живут на Земле и их устраивает положение вещей?
   - Я не могу решать за них. - Тихо произнес Боцман. - Но и в стороне стоять тоже не могу. То что ты сказал... оно может иметь место, я просто об этом не думал никогда. - Он посмотрел на Пихто. - И что же делать?
   - Я тебе скажу, что делать. - Кивнул тот, - но во-первых, вы все готовы НАМ помочь в этом предприятии? - дроид обвел притихший народ своими искусственными глазами.
   Странное дело, но этот механический пришелец нес в себе такую сильную харизму, которой хотелось подчиниться. Он говорил правильные слова в нужное время и в нужном ключе, Шаракас чувствовал, что он не врет и при этом искренне надеется, что его послушают. Почему именно так, нишх и сам не понимал, но готов был довериться этому роботу с человеческим интеллектом в железном теле. Подобные эксперименты уже проводили, но добиться синхронизации работы мозга и искусственного тела было очень сложно, но это не значит, что работы были прекращены. И вот сейчас дроид ждал от всех ответа.
   Старый Коноп закряхтел и, выдохнув, произнес:
   - Мы все здесь изгои, парень. - Начал ваагри. - Содружество от нас отказалось очень давно, предатели среди нас перевелись и уже лежат в земле или сожжены, трусы сидят взаперти. В свои миры нам нельзя - повяжут точно также как и тебя на твоей планете и тут же уберут - живые мы опаснее, чем мертвые. Никто не захочет расплачиваться за свои ошибки, совершенные очень давно, а правители тем более, тут я с тобой согласен. Ты все же согласился помочь, я вижу, хоть ты и робот, но понимаешь, что ваш народ находится в загоне и подобен скоту, тут уже прав Боцман. А разве бессловесный скот может ответить в свою защиту? Я уверен, что ваши правительства в сговоре с пиратами, иначе они бы не действовали так нагло и не строили базу прямо у вас под носом, это выгодное для них сотрудничество, но вот простых людей никто не спрашивал что оно принесет им. Также как и нас в свое время. - Коноп оглядел присутствующих. - Мы уже согласились на помощь Роме и его планете, но тут его соплеменник предлагает нечто другое. Что именно?
   - Рома сказал главное - выбить пиратов из системы и занять ее самим. - Произнес Пихто. - То есть мы будем контролировать Солнечную систему. Что нам мешает основать на одной из планет свою колонию, где жители не будут различаться по расе и работать сообща? - Он снова оглядел всех. - Что мешает вам создать действительно равноправное общество, где все будет регулироваться по справедливости, а предательству, обману, подлости и вымогательству положен конец? К тому же мы можем точно также работать с правительствами, заявив, что наша "крыша" круче и лучше, чем те, кто были до нас и также вывозить людей с Земли, только уже на другую планету, ведь выбирать можно не всех подряд, а тех, кто достоин этого.
   - А кто по-твоему достоин? - проворчал Рома.
   - Берущий взятки чиновник и отъявленный мздоимец точно не достоин. Вор должен сидеть в тюрьме, так пусть тюрьмой станет вся планета. - Дроид оглядел всех. - Мы будем брать тех, кто еще не разучился мечтать, изобретать, рваться ввысь и работать бескорыстно, а не ради выгоды, протягивать руку помощи, ничего не требуя взамен. Например, ученые, профессиональные рабочие, слесари, простые деревенские наивные парни, которые хотят вырваться из этого замкнутого круга кредитов и долгов, в который втянуло их государство и банки. Дураков брать не будем однозначно, тупые имбицилы нам не нужны точно также как и всяких хитрожопых приспособленцев.
   - У местных есть система определения интеллекта. - Произнес Федор. - Можно пользоваться ей, но я сразу скажу, что редкий умник не является дураком.
   - Тут я согласен. - Кивнул Пихто. - Два высших образования еще не говорят, что человек умен. Гнилую интеллигенцию в топку.
   - Существование такого общества невозможно без органов управления. - Проворчал Хрост. - Все повторится снова через несколько поколений, Совет или его аналог просто необходим.
   - Вече. - Тихо произнесла Ася, и тут же смутившись, опустила глаза вниз.
   - Смотря какими воспитать эти поколения. - Заметил Пихто. - А вече вполне себе как вариант, надо еще подумать. Решайте, раз вы все собрались здесь, значит, уже сделали первый шаг к созданию такого сообщества.
   - Братство!! - выкрикнули позади в толпе и на худого ингера обернулись. - Почему бы нам не основать колонию как всеобщее Братство?! Ведь мы договорились все делать сообща, так почему бы землян не научит тому же?
   - Ну вот, один уже есть. - Улыбнулся дроид. - Попробовать можно, в лоб нас никто не ударит, это точно. Но нужно опасаться ваших спецслужб, у вас есть контрразведывательные подразделения?
   - Нас тут всего семьдесят восемь, с вами будет восемьдесят. - Засмеялся Коноп. - И то тридцать четыре - женщины и дети.
   - Что ты имеешь против женщин, старый сморчок? - спросила одна из дам-федералов, облаченная в броню, с лысой левой половиной черепа на которой отсутствовали волосы по причине ожога, а на правой часть прически была зачесана на левую и смочена гелем для жесткости укладки и чтобы не растрепалась. - Да мы получше некоторых мужиков с оружием и техникой управляться можем!
   - Так кто же спорит. - Развел руками ваагри. - Про вас я и не говорю, просто для штурма системы нас очень мало.
   - Нужно поговорить с авианосными наемными группами. - Напомнила Асамзула, которая протолкалась к столу и сейчас стояла рядом с Ромой, слушая историю пришельцев. - Мы уже об этом говорили, лучше всего попросить бойцов из Старых Домов.
   - Я слышал часть похищенных землян, которым удалось выкупится из рабства основали нечто вроде сообщества, но насколько это правда, я не знаю. - Произнес Федя. - Может быть это все байки.
   - Но в проверке нуждаются. - Кивнул Пихто. - Что ж, все это произойдет не завтра, время у нас есть. Что вы собирались делать до того, как мы прилетели?
   - Перебазироваться на другую рембазу, провести ремонт МОБов, обучить новых операторов, собрать боеспособную наемную группировку, чтобы заработать денег, купить нормальный боевой корабль, а не эту баржу, дальше уже посмотрим. - Озвучил Рома. - Пока остановимся на этом.
   - Что ж, задел на будущее хороший, одобрямс. - Дроид был доволен. - Но у меня к тебе вопрос, который касается тебя лично. Как ты дошел до жизни такой? Я в том смысле, что на человека ты, уж извини, не сильно тянешь. Если это слишком личное, то можешь подождать с ответом. - Пихто указал на присутствующих.
   - У меня от ребят секретов нет. - Мотнул головой Рома. - Нарвался на одного босса, Стража Хранилища, вот мне рожу и перекосило. - Он улыбнулся и клыки чуть обнажились. Асамзула нахмурилась и передала ему мысленно: "Не делай так больше - демонстрация клыков в обществе нишхов - это вызов на дуэль". "Но он не нишх, но хорошо, учту на будущее". - Он провел мне генетическую модификацию организма, настроил параметры моего тела на... - Рома посмотрел на Асамзулу. - ... на мою вторую половину.
   Дроид хмыкнул и откровенно поглядел на девушку, которая сначала смутилась, а потом вскинула голову и нахально ответно взглянула Пихто в глаза. Ася переводила недоуменный взгляд с одного на другу и обратно, сначала удивившись, а потом позавидовав тому, что человек смог измениться ради своей любви. Тогруту унесло в мечтания и часть разговора она прослушала.
   - В общем, работорговцы не соврали, когда предлагали найти "свою вторую половину", кто же знал, что это займет столько времени и световых лет от дома? - продолжил Боцман. - Но я даже рад, что все так сложилось, в то время я сильно болел головой, контузия, все дела, так что мне не просто повезло - я выиграл счастливый билет в лотерею.
   Пихто что-то быстро соображал.
   - То есть этот Страж Хранилища смог полностью изменить твой генокод? - спросил он.
   - Ну, скорее это не его заслуга, а врачебного комплекса, который сейчас находится внутри трюма на орбите нашего корабля. - Боцман скептически посмотрел на дроида. - Но с роботами он дел иметь не будет, так что ты уж заранее извини.
   - Я хочу спросить не о том. - Отмахнулся Пихто. - Этот Страж может мне создать тело? Настоящее биологическое? А то надоело сидеть в этой жестянке, сил моих нет.
   - Хм, тут надо спросить его самого... - Рома задумался. - Мы все равно полетим на Песчаную, там и спросишь.
   - Отлично! - хлопнул дроид в ладоши, завершая разговор.
   - Позвольте взглянуть? - произнес Коноп, который так и тянул ручки к незнакомому оружию и уже не мог дождаться, когда же эти двое прекратят трепать языками.
   - Да пожалуйста. - Пихто толкнул к нему штурмболтер.
   - Так. - Протянул техник, отстегнул магазин, выщелкнул патрон, осмотрел его со всех сторон. Потом заглянул в гнездо магазина, повертел громоздкое уродливое оружие в руке, тщательно его изучая. - В качестве ускоряющего элемента используются электромагниты, а начальную скорость снаряду придает небольшой гравитонный генератор, судя по его компоновке это должен быть он, все же техническая мысль везде похожа, но я надеялся на что-то действительно новенькое. - Он повернулся к Хросту. - Наша гаусс-пушка и рельсотрон получше этого старья будут, но патрон действительно хорошо, стабилизация достигнута за счет микродвигателей, чем начинена боеголовка не берусь предполагать, нужно бы разобраться тщательнее...
   - Э, ты полегче давай, тут народу дохрена! - выкрикнул федерал. - Обалдел совсем, старый? Иди в свою мастерскую и курочь там все что хочешь, только без меня!
   - Ладно, уже и пошутить нельзя. - Без всякого раскаянья произнес гном. - А патрон хорошо. Пушка дерьмо, а снаряд использовать можно. - Он посмотрел на молчавшего дроида. - Я тебе другую сделаю, на наших принципах, а пока можешь взрывострелом воспользоваться.
   - Это что еще за зверь? - спросил Пихто.
   - Пушка Торрга. - Произнес Рома. - Знаешь такого?
   - Не слыхал.
   - Судя по тому, что ты и о Страже Хранилища не слыхал, то и Торрге ничего не знаешь. Это из игрухи одной, - видя, что дроид отрицательно помотал головой, Рома махнул рукой, - ладно, проехали.
   - Взрывострел потому так и называется, что имеет магазин на тридцать пять взрывных зарядов, которые наносят существенный материальный урон в радиусе от семи до десяти метров, своего рода компактный гранатомет, но у того площадь поражения больше. - Пояснил гном. - Есть еще системы, которые аннигилирют материю, но у них радиус еще меньше, что-то около метра-полутора, но тебе хватит. Оружие это редкое и дорогое, для выстрела требуется колоссальная мощность, а таскать на спине термоядерный реактор никому не хочется, так что используют его нечасто, да и то только спецслужбы или гвардейские войска Империи, где эта игрушка прижилась. Есть более эффективное и менее громоздкое оружие. А то, что делает твой патрон - у нас называется гранатометом и ракетницей, но к ним боеприпасы крупнее твоего. Мне интересно, какая там начинка. - Ваагри попытался вскрыть оболочку пули.
   - Коноп! - окликнул старого гнома Хрост. - Неужели не ясно?
   - Да понял я, понял. - Засопел техник и протянул магазин Пихто. - Можешь пользоваться, если хочешь, один патрон я для себя оставлю, чтобы изучить.
   - Вот так, человек корпел над оружием, а его помоями облили. - Грустно произнес дроид.
   - Сам что ли сделал? - удивился ваагри, у которого эти слова не вызвали сожаления по поводу критики в адрес оружия и конструктора.
   - Да нет, один толковый паренек в той галактике. Это оружие считалось самым мощным среди ручного арсенала.
   - Если это самое мощное, то каково стандартное? - поразился Коноп.
   - Да вот. - Пихто вытащил лазерган и бластерную винтовку. - Эта с длинным стволом тоже делает бум, но только не такой мощный как этот. - Ткнул пальцем в болтер.
   - Слабый красный лазер и пародия на плазменный импульсник. - Проворчал гном и вытащил в ответ из кобуры свой лазерган. - Вот это я понимаю вещь! - восхищенно произнес он. - Одним импульсом сносит щит, вторым проделывает дырку в груди размером с футбольный мяч. Поэтому и выстрелы сдвоенные всегда, один за другим идут.
   - А перезарядка сколько? - поинтересовался Пихто.
   - Какая перезарядка? - не понял Коноп. - Батареи хватает на сотню, может чуть больше выстрелов, меняется в секунду.
   - Я о том, что ствол перегревается...
   - Он не перегревается, теплоотдача большая, ты прав, но замкнутый контур охлаждения с рабочим телом обеспечивает все веселье. Линзу только надо не забывать протирать после двух сотен выстрелов.
   - Какую линзу?
   - Фокусную. - Произнес ваагри так, словно был профессором кафедры, еще только палец вверх не воздел. - Которая концентрирует луч квантового генератора, он же в просторечье лазер. Если в твоей пушке обычный малый красный, то здесь уже зеленый, а есть и синие с фиолетовыми - они на порядок мощнее.
   - А оптическую ось ему протирать не надо? - спросил Рома, чуть приподняв уголки губ.
   - Еще один умник. - Скривился Коноп. - Оптическая ось - это...
   - Дед, мы знаем, что это, это шутка такая. - Перебил его дроид и покрутил головой. - Думаю, у нас еще будет время обсудить достоинства и недостатки того или иного оружия, но не пора бы и делом заняться? Раз уж вы собрались перебираться на новое место, то следует уже собирать пожитки и вещи? Мы могли бы в этом помочь.
   - Всенепременно. - Заверил Рома и повернулся к Асе. - Ну а ты что умеешь, юная дева? - Краснокожая тогрута стала темно-бордовой. - Ты ведь джедай? А светошашка у тебя есть?
   - Конечно. - Пискнула Ася и взялась за рукоять оружия и активировала его. Зеленый свет клинка озарил лица стоящих рядом.
   - Ого, а вот это поинтереснее твоей пукалки будет! - воскликнул Коноп и уже протянул руку, как стоящий рядом Хрост шлепнул его по ладони.
   - Острый? - спросил Рома, разглядывая оружие. - Нет, не так. Насколько он мощный?
   - Режет любую сталь. - Похвасталась девушка. - Мощность регулируется этим вот верньером, соответственно больше - меньше. Работы хватает примерно на десять часов, после чего в мече нужно менять батареи, ну или зарядить.
   - Ну-ка, разрежь этого бородатого пополам, а мы посмотрим насколько он эффективен. - Произнес Боцман, указывая на стоящего неподалеку от Аси ваагри. Девушка оторопела от такого предложения и недоуменно посмотрела сначала на Рому, а потом на дроида, но тот и другой сохранили невозмутимость на своих лицах, да и остальные тоже как-то странно себя повели - никто не высказал возмущения, наоборот, многие смотрели с любопытством.
   - Как?! - спросила Ася. - Так нельзя, он же живой!
   - Ну вот и посмотрим результат воздействия светового меча на органическую тушку. - Спокойно произнес Рома. - Мне интересно, он сразу запечется и превратится в гриль или кровь еще бежать будет?
   - Сразу. - Произнес дроид. - Даже мучится не придется.
   Ася выключила меч и строго посмотрела на присутствующих.
   - Я этого делать не буду. - Твердо сказала она. - Вы себя слышали? А еще назвались братством, а сами готовы своего же товарища зарезать!
   - Он все равно бесполезен, жрет больно много. - Произнес Рома, махнув рукой в сторону гнома.
   - Я это тебе припомню. - Произнес ворчливо Забан, которого Боцман и предлагал располовинить. После чего ваагри повернулся к девушке. - Не волнуйся, катари-сян, это военные, а у них все шутки дурацкие и черный юмор в ходу, никто никого убивать тут не будет.
   - Ты правда так думаешь? - спросил Рома, чуть наклонившись к гному, заставив того вздрогнуть, после чего расхохотался и его смех подхватило большинство.
   - Ну хватит. - Просмеявшись, произнес Хрост. - Делу время - потехе час. И все же, как эта штука работает?
   - Я могу разрезать что угодно. - Обиженно произнесла Ася, мысленно обозвав черствых вояк. - Нужен демонстративный образец.
   - Вот. - Коноп брякнул на стол какую-то железку. - Режь это.
   Ася без замаха коснулась металла и меч прошел как нож сквозь масло, чисто и гладко отсекая часть стержня - кусочек упал бы на пол, но тогрута машинально подхватила его Силой и положила рядом. Все некоторое время молчали, после чего через ряды ингеров и федерало протолкался змей и вперил свой немигающий взгляд прямо в глаза девушки. Асе стало не по себе, она отступила на шаг, рука с мечом сама заняла подняла клинок, готовясь отражать атаку. Шис несколько секунд смотрел на девушку, потом прошипел, а его лингвопереводчик, укрепленный на горловом мешке, прошелестел понятной речью.
   - Она владеет псионными силами третьего, может быть четвертого уровня, но использует их явно как простой телекинез, словно ничему большему ее не учили. - Шис повернулся к Хросту. - Девочку нужно обучать, иначе сумасшествие ей гарантировано.
   - О чем это вы? Какое сумасшествие? - Ася занервничала. - Сила не сводит никого с ума!
   - Правда? - спросил неожиданно молчавший Пихто. - А как же ее Темная Сторона и "Абсолютная власть"?
   - Железный человек говорит правду. - Продолжил змей. - Тебе необходим контроль собственного сознания, только тогда ты можешь стать сильным псионом и тебе откроются как невероятные возможности и перспективы, так и страх окружающих, а также преследование, заключение и как следствие - работа на спецслужбы государств, ибо власть предержащие всегда и везде ищут таких уникомов и индивидуумов, чтобы полностью их контролировать.
   - Наркотики, алкоголь, развлечения, в ход идет все. - Произнес молчавший Шаракас. - Составляется полная психологическая карта на разрабатываемый объект, после чего с ним начинают взаимодействовать профессионалы - психологи, ментаты, агенты влияния. - Нишх посмотрел на змея. - Я согласен с тобой - девочку нужно учить, это подарок судьбы.
   - Да что со мной не так? - не поняла Ася. - Почему меня начнут искать и попытаются использовать?
   - Ментатов в галактике и без тебя хватает. - Махнул рукой Шаракас. - Целых две расы есть и ничего - для этого вехи и придумали нейросети, чтобы засечь попытку проникновения в мозг и считывания поверхностных мыслей, а вот псионов - единицы. Ментат - это существо, владеющее ментальными техниками, как приобретенными, так и данными природой, то есть мыслесвязь, телепатия, внушение и редко когда предвиденье. Псион же это скорее существо, которое может с помощью силы своего мозга, генерирующего определенные физические поля воздействовать на окружающий мир - то есть психокинез, пирокинез, телекинез, создание силового щита или барьера, заморозка объекта, дезинтеграция и как высочайшая возможность - перекраивание материи.
   - О последнем я не слышал. - Пробурчал Хрост. - Это что, из вашего фольклора?
   - Легенда о Великом Духе Стихий, нашем прародителе, настолько мощном псионе и ментате, сочетающем в себе силы двух психостихий, очень могущественном, что он мог телепортироваться на другие планеты, зажигать и гасить звезды просто останавливая термоядерную реакцию и вновь ее запуская. - С вдохновением и благоговением произнес нишх, а все его сородичи и даже Асамзула зашептали слова посвящения предку. - Он проник в микро и макромир, познал все или почти все тайны Вселенной, создал нас и наших сородичей, которые его предали и превратились в вехов, посчитав себя умнее и могущественнее самого создателя. - Последние слова Шаракас словно выплюнул. - Они предали первопредка и вымарали из своих текстов любое упоминание о нем, провозгласив ложное учение об эволюции. Но это уже пусть остается на их совести. - Нишх посмотрел на Асю. - Псионы даже третьего уровня очень редки в галактике, а четвертый и пятый как правило служат при дворе правителей и занимают высокие государственные посты в Союзе и Землях Накра. Так что тебе и твоему спутнику повезло, что наткнулись на нас.
   - Скорее, это Иш правильно выбрала нам компанию. - Пробурчал дроид и хлопнул по столу рукой. - Что ж, с юным падаваном все ясно, но кто ее будет обучать этим психотехникам?
   - Это может сделать каждый из нас. - Ткнул когтистым пальцем Шис в нишха, Асамзулу и высокого гуманоида. - Но лучше доктора Цра для обучения не подобрать. Вождь, ты согласен?
   Вперед выдвинулся палочник и с высоты своего роста посмотрел на маленькую тогруту.
   - Дева весьма юна, как заметил уважаемый Боцман и требует немедленного вмешательства в процесс обучения, который велся неправильно, делая концентрацию на физическом развитии тела, укрепляя кости и ускоряя его реакцию, но опуская процессы развития психоактивности, что приводило к угнетению разума и падению его в пучины безумия, сумасшествия и страха. Точка не возврата еще не пройдена, девушка попала к нам вовремя, но нужно время, чтобы излечит ее. - Цра посмотрел на Хроста, Рому и Шиса с Шаракасом. - Рекомендую пока ей не принимать участия в боевых действиях, пока разум не будет тщательным образом подготовлен. Лучше начать обучение с исцеляющих техник, чтобы плавно перейти к ликвидационному воздействию на индивида. Чтобы научиться карать, нужно научиться спасать и лечить. - Произнес доктор. - Каково ваше решение?
   - Мы все здесь только за. - Пробурчал Рома. - Нам ходячая взрывоопасная бомба, которая может рвануть в любой момент, под боком не нужна, так что займитесь ей, док. Только не так, как со мной.
   - Тогда выбор был невелик, но опасность существует. - Кивнул Цра. - Для полного погружения в процесс обучения необходимо проводить его в космосе, где исключено влияние ноосфер планет. Думаю, что можно использовать для этих целей корабль.
   - Только когда мы заработаем на другой. - Проворчал Хрост. - А пока пусть занимается целительством - для этого много ума не нужно.
   - Ошибаетесь, дорогой Хрост... - начал было Цра, но был прерван взмахом руки Ромы.
   - Мы поняли, док. Но для излечения у нас есть комплекс "Лекарь". - Он повернулся к остальным. - Если кто-нибудь захочет его "посетить", то милости просим, если же предпочитаете нетрадиционные методы медицины - то это к Цра и его ассистентам. - После чего Боцман посмотрел на Асю. - Ты не переживай, что мы говорим так о тебе, словно тебя тут нет - это для твоего и нашего блага. Просто с подобным еще не сталкивались и сама понимаешь...
   - Друзей держи близко, а врагов еще ближе? - спросила та. - Я понимаю, что возможно несу для вас всех опасность, поэтому согласна на ваши условия, к тому же я не боец, если и принимала участия в боевых действиях, то только как неосновной исполнитель, а больше наблюдатель.
   - Однако тебя готовили к сражениям, разве нет? - удивленно спросил нишх. - Твоя психоматрица четко говорит об этом, а также сделанные внушения в подростковом возрасте.
   - Это как бы не мое тело, поэтому... - начала оправдываться Ася.
   - Я сейчас не про тело говорю, а о разуме, который гораздо старше физического развития организма. - Произнес нишх. - На вид мне тоже около сорока ТВОИХ лет, но на самом деле мне уже почти триста четыре года и я готов прожить еще сто пятьдесят, а то и двести. - Тогрута удивленно смотрела на черта. - Наше сознание определяет наш возраст - если ты чувствуешь себя молодым, то им и останешься, клетки продолжат обновление, будут делиться как ни в чем не бывало и организм получит второй, а то и третий шанс. Этому воздействию тоже можно научиться, тогда как все остальные расы, лишенные ментальных возможностей идут по технологическому развитию своих организмов и искусственному продлению собственной жизни. Примером может служить замена изношенных органов на биотехнологические, это если подешевле либо пересадку от молодых особей - тут уже вступает в свою роль наличие рабов и материала, замена крови, обновление клеток с помощью химических медицинских препаратов и самое главное - обман их природной программы.
   - Современные регенераторы способны даже оживить мертвых, но это обойдется в крупную денежку, неподъемную для простого обывателя. - Добавила Асамзула. - Да и время такой реанимации ограничено четырьмя минутами, после чего процедура признается неэффективной - тело физически может функционировать, но вот наполнение отсутствует, душа уходи в нематериальный мир и остается пустая оболочка, которую может занять другое эфирное существо.
   - Эфирное существо? - спросила Ася, задумавшись.
   - Это сущности, которые не смогли набрать за материальную жизнь необходимое количество энергии для воплощения в иной реальности, либо же в нашем мире, поэтому вынуждены присасываться к чужой эфирной оболочке, чтобы подпитываться от нее, а в случае оставления "хозяином" своего тела - могут и занять его, пока оно окончательно не утратило физических функции. Таким образом всех находящихся в коме или без сознания помещают в специальные экранированные боксы, а в нашем народе практикуют ритуалы "зова души", ведь иногда сущность начинает преждевременно путешествовать по мирам в поисках лучшего для своего самосовершенствования. - Цра посмотрел на нишха, нетерпеливо застучавшего хвостом. - Не все разделяют нашу трактовку происходящего, но она очень близка к правде.
   - Не позволь этому сектанту запудрить тебе мозги. - Подмигнул Рома. - Насчет эфирных сущностей должен сказать, что это правда, сам испытал на своей шкуре, но все обошлось. - Он посмотрел на Цра. - "Лекарь" помог. Как-то спаял или отсеял чужое примитивное и первобытное сознание, оставив только часть навыков.
   - А этот "Лекарь" сознание в другое тело перенести не может? - спросил дроид.
   - Это вряд ли. - Помотал головой Боцман. - Исправить поврежденные мозговые клетки или отремонтировать психику - это всегда пожалуйста, но чтобы осуществить перенос сознания... думаю тогда бы Амеба уже не сидел бы в своем теле, а бегал босиком по травке, ведь он может вырастить какой угодно организм.
   - Что за Амеба?
   - Да есть тут один персонаж, очень интересный и деловой, правда на вид он не очень - как куча безобразного мяса или кала. - Рома усмехнулся, продемонстрировав клыки, чем тут же заработал тычок в бок от Асамзулы. - Помню, помню, проклятая привычка. - Это уже ей. - Кстати, скоро мы его навестим, так что сам можешь задать вопросы.
   - Это что же, кому-то придется выступить коммуникатором? - хмуро спросил Хрост.
   - Нет. - Мотнул головой Рома. - Наш навозный друг решил поработать с одним из своих зверей, чтобы исправить этот недостаток, так что в скором времени у него будет готов переговорщик.
   - Это радует. - Не менее мрачно сказал федерал. - Но что-то у меня нет желания с ним встречаться.
   - Это в тебе говорит сила привычки. - Произнес Шаракас и защелкал хвостом, словно бичом. - А так он даже очень приятный парень.
   Коноп тем временем разглядывал отрезанную часть стержня и, улучив минутку, встрял.
   - На каких принципах осуществлена работа этого оружия? Напоминает плазменный резак, но тот режет не так быстро и качественно.
   - В основе меча кристалл, который фокусирует излучение генератора, а форму клинку придает силовое поле, которое не позволяет ему распасться. - Произнесла Ася. - Конструкция простая, ее даже юнлинги собирают.
   - Но не менее эффективная. - Произнес гном. - А что за кристалл?
   - Вот он. - Тогрута быстро разобрала меч и вынула из зажимов небольшой камешек.
   На голове у Конопа был закреплен обруч со спектральными анализаторами материала, а также малый программный искин, позволяющий приближать изображение в любом разрешении, чтобы рассматривать микротрещины в металле или на микросхемах и платах с помощью увеличительных стекол. Гном ухватил кристалл, начал его рассматривать через прибор, цокая языком от удовольствия, посетившего исследователя.
   - Это очень интересный минерал, возможно, удастся создать его в лаборатории, но вот будет ли он настолько эффективен? Но я точно могу сказать, - правый глаз гнома через стекло был очень большим, которым он и смотрел на присутствующих, - у нас в галактике таких нет или их еще не нашли.
   - В той галактике, откуда мы прибыли мест формирования таких кристаллов тоже было немного, известна только одна планета. - Кивнул Ася. - Но ситхи научились делать искусственные.
   - Ситхи? - спросил Хрост.
   - Это вроде нее, но только помешанные на убийствах. - Объяснил дроид. - Хотя среди них есть вполне себе вменяемые. Там все очень сложно - два диаметрально противоположных направления в одном учении, которое и трактуется по-разному. Вот они там и режут друг дружку этими мечами ради идеалов своей веры.
   - Весело, однако. - Покачал головой Коноп. - Но к нам это не относится. А еще у тебя кристаллы есть?
   - Извините, когда улетали не успела захватить. - Язвительно ответила Ася.
   - Ну что ж, придется тогда использовать этот. - Не меняя тона произнес гном, возвращая камень. - Я уже записал его параметры, так что образец мне не нужен, но потом для сравнения с выращенным пригодится.
   - Ладно. - Хрост оглядел всех. - Пора собираться. Сначала отвезем пленных, можно даже взять часть груза, чтобы закинуть на новое место жительства, а потом вернуться за остальным. Как такой вариант?
   - Сколько топлива осталось на корабле? - спросил второй пилот, который выжил в этой мясорубке на базе, устроенной бывшими союзниками.
   - Когда посадим, будет видно. - Произнес Коноп. - Топливный склад тут есть, правда состояние жидкости в баках оставляет желать лучшего, но нам повезло - всеядный федеральный транспорт не требователен к составу и сможет работать даже на той бурде, вот только расход повысится.
   - Нужно будет взять с собой дополнительно пару емкостей на всякий случай. - Произнес Рома. - А то зависнем где-нибудь в пустоте.
   - Не зависнем. - Качнула головой Асамзула, тряхнув хвостиком волос. - Генератор гиперперехода еще долго послужит, к тому же он недавно был отремонтирован ремботами.
   - Часть этих ремботов нам бы пригодилась. - Мечтательно произнес Коноп.
   - На той базе должны быть. - Ответил ему Забан. - В режиме консервации.
   - Хорошо бы. Что будем грузить первым?
   - Только самое необходимое. - Тут же ответил Хрост. - Наших трех МОБов уже отремонтировали, от вражеских осталось всего ничего, так что смысла брать их я не вижу.
   - Я приказал снять пару еще живых пушек, пригодятся. - Откликнулся Коноп. - Но ты прав, металлолом нам не нужен.
   - Его можно выгодно продать, я же говорил. - Влез Федя.
   - Его повезем во вторую очередь. - Решил Рома. - Это сейчас не актуально. Заберем сразу всех - места хватит, а за сломанной техникой вернемся. Я бы вообще предложил тут все заминировать и взорвать, чтобы наших следов не осталось, а то вдруг какой приблудный пират заглянет на огонек.
   - Согласен. - Кивнул ему Хрост. - Тогда давайте займемся делом, будет еще время лясы поточить.
  
   Пилота корабля посадили к остальным пленным, впрочем, он не слишком возражал, понуро опустил голову и поплелся в общую камеру - отдельный бокс для МОБов, куда и запихнули остальных. Его сын посмотрел на отца, потом повернулся к стоящему рядом Хросту и произнес:
   - Я останусь с ним. - Твердо сказал Селек.
   Федерал не стал возражать, просто повернул голову и уставился на парня, требуя продолжения.
   - Я не могу бросить отца. - Сжав губы, продолжил молодой охотник. - Я не разделяю его убеждений, но и оставить вот так не могу.
   - Я тебя понимаю и не виню. - Положил руку на плечо парню Хрост. - Мы дадим тебе инструменты, некоторое оружие, продуктов на первое время, чтобы они смогли обустроиться на месте. Мы ведь не звери какие-то, просто понимаем, что между нами нет общего. Отвези мы их в цивилизацию и все будут обречены.
   - Но вы же выберетесь туда когда-то? - спросил Селек.
   - Выберемся. - Кивнул Хрост, не отрицая. - Но сведем свои контакты с представителями закона к минимуму. У нас будут контактеры, которые смогут заключать контракты, а действовать уже будем мы. Но вывозить с этой планеты предавших нас мы не будем и тебе это хорошо известно. Пускай ищут пути сосуществования вместе с Амебой, может быть это вправит им мозги, раз за сто пятьдесят лет не поумнели.
   - Он ведь их уничтожит. - Мрачно произнес Селек.
   - А если нет? Возможно, займется их перевоспитанием. Он ведь теперь нам не враг. - Произнес Хрост. - Так или иначе, если не попробуем, то и не узнаем никогда. - Он снова хлопнул парня по плечу. - Присоединишься к ним после, сейчас тебе лучше в эту компанию не лезть - порвут. Да и потом... остался ты бы лучше с нами.
   - Я не могу бросить отца. - Как заклинание повторил Селек.
   - Что ж, это твой выбор. - Вздохнул федерал. - Иди в каюту, скоро прилетим.
   Баржа приземлилась на то же самое место, где и выпускала Амебу и его "приятелей". Пилот заглушил двигатели и открыл аппарель, но наружу роботов выводить не стали - незачем. Звери и разумные договорились соблюдать нейтралитет и предпочитали его не нарушать. Первыми начали выводить пленных, не предупреждая их о том, что у них будет довольно беспокойный сосед. Каждому давали в руки по паре инструментов, сумку с консервами и сухпаем, некоторые получили лук и стрелы, а также костяные ножи, впрочем, дураков среди них не нашлось, которые бы сразу же кинулись в драку - солдаты были облачены в экзоскелеты и броню, найденную на складах базы, так что ковырнуть ножиком было можно, но тогда всех расстреляли тут же на месте, о чем Хрост их и предупредил. Затем с корабля спустились Рома и Асамзула, дроид и Ася, пара гномов и трое охотников, которые добровольно тогда пошли с Боцманом. Человек остановился и покрутил головой, выглядывая только ему нужный ориентир, когда заметил раздвоенный ствол дерева, то направился к нему. Группа старалась не отставать и последовала за "предводителем".
   Боцман зашел за крупный ствол где и столкнулся нос к носу с жуткой шестиногой тварью с очень большой головой и острыми зубами, похожей на сопливого чужого из фильмов, если только сравнивать предназначение и конструкцию. Ася, когда увидела эту страхолюдину, то чуть не запнулась, а меч сам запросился в руку, но Рома стоял спокойно, да и остальные вроде как не нервничали. Тварь повернула свою безглазую голову по направлению к дроиду и Асе и неожиданно заговорила:
   - Ты привел железного человека и новый вид инопланетника. Зачем?
   - Он хочет задать тебе пару вопросов, а девчонка просто составила нам компанию.
   - Я могу изучить ее?
   - Думаю, что сейчас она будет против, но потом я могу прислать тебе результаты от "Лекаря". - Разговор с тварью вел только Рома.
   - Не нужно себя так утруждать - достаточно капли крови и среза кожи. - Монстр двинулся к ней и позади него развернулся длинный хвост. - Невиданное создание, что ты скажешь на такое мое предложение? Боли я тебе не причиню, мною руководит интерес исследователя.
   Ася посмотрела на Рому, на Пихто, который просто пожал плечами.
   - Тебе решать. - Произнес он.
   - Хорошо. - Девушка кивнула головой. - Если это не больно и ты не высосешь у меня всю кровь, я не вижу необходимости что-то скрывать. Просто это так неожиданно - я только тебя увидела и тут уже меня хотят разрезать, чтобы посмотреть, что внутри.
   - Чтобы познать и усовершенствовать себя, нужно изучать остальных, а в галактике еще полно неизведанных мест и рас, ведь перенимая способности, выданные природой, ты становишься сильнее. Как видите, я от вас ничего не скрываю, я в первую очередь исследователь и ученый и только потом биологическое оружие и то меня таким хотят видеть. - Ася колебалась и "Чужой" произнес. - Обещаю, что оставлю пару литров. - Без эмоционально сказала тварь и тут же добавила. - Шутка.
   - Ну и шуточки у вас. - Поежилась Ася. - Без них разве обойтись нельзя?
   - Это все влияние этого человека. - Произнесло существо, указывая на Рому. - Так ты согласна пройти процедуру?
   - Да.
   С ветвей дерева спустилось небольшое существо размерами напоминающее кошку, но также шестиногое, с тонким хоботком как у комара и пилообразными жучиными жвалами, с толстым брюшком, сверху прикрытым плотным хитиновым панцирем. Тварь приблизилась к Асе и обратила на нее фасеточные глаза, словно спрашивая разрешения.
   - Больно не будет. - Произнес Рома. - Это своего рода ходячая мензурка, которая собирает образцы и доставляет их в экспресс-лабораторию. Он срежет у тебя не больше квадратного сантиметра кожного покрова, возьмет двадцать миллилитров крови и смажет все регенерирующей слюной - заживет за несколько минут.
   - А если слюна занесет мне какую-нибудь заразу? - спросила Ася.
   - Это исключено. - Произнесло существо-переговорщик. - Сборщик моментально определяет ДНК носителя и готовит соответствующий состав как анестезии, так и заживляющего вещества - это заложено у него на генетическом уровне. Если он не сможет распознать ДНК либо метаболизм существа или его клетки не позволят применить анестезию, то он не может более подробно исследовать ткани и кровь, а также изготовить регенератор. В таком случае получение образцов без боли невозможно.
   - Ну, мой организм чем-то похож на человеческий, так что может быть все обойдется... - протянула Ася, снимая наруч и стягивая перчатку с правой руки.
   - Не волнуйся, все в порядке. - Кивнул Рома.
   Сборщик присосался к ее пальцу, он зашевелил усиками, потом брюшко налилось красным и тут же снова стало белым, а тварюшка отлипла и резким движением жвал отмахнула кусочек кожи с тыльной стороны ладони - Ася ничего не почувствовала, анестезия уже была введена. Затем Сборщик подумал минуту и плюнул на поврежденный участок кожи зеленой массой, которая растеклась лепешкой и вскоре отвалилась засохшей коркой, открыв участок молодой кожи. Ася поднесла руку к глазам и внимательно посмотрела на нее, изучая со всех сторон. Сборщик потерялся где-то в листве, а Переговорщик произнес:
   - По предварительным данным у тебя есть общие корни как с расами федерации, так и с человеческой, много общего, но твой организм развивался в ином мире и поэтому приспособлен к его условиям. Ты можешь иметь общее потомство с федералами и людьми.
   - Вот спасибо! - чуть резче чем нужно ответила Ася. - Всегда мечтала об этом всю свою жизнь!
   - Мне непонятен твой сарказм. - Произнесла тварь. - Ведь продолжение рода - главная задача живого существа, своему потомству ты передаешь весь накопленный жизненный опыт, что позволяет им лучше конкурировать с представителями твоего вида.
   - Маленькая еще, не понимает. - Произнес Рома, поглядев на Асю. - Но мы тут не за тем, чтобы рассуждать об эволюции расы. Мы тут тебе немного беспокойных соседей привезли, просто присмотри за ними.
   - Случилось именно то, о чем я и предупреждал?
   - Почти, - кивнул Боцман, - не ожидал, что они вскроются так скоро и их будет много.
   - Это генетический дефект многих видов, который можно изменить, но тогда новая раса будет неспособна к эмоциональной составляющей, а это подобно деградации и смерти вида как такового. Выражать свои чувства радости и горя можно не только мимическими мышцами, но и хвостом или жестами, как это делают нишхи, либо накра, но в этом же и кроется ее слабость. Каждая раса должна пройти свой эволюционный путь, вмешиваться в который нежелательно, ведь это насилие над природой. Что ж, я пригляжу за ними, к тому же будет неплохой экспериментальный биоматериал.
   - Надеюсь, что ты не изведешь их поголовно, а то они про тебя даже не знают, кроме одного. - Пробурчал Рома.
   - Я буду очень осторожен. - Заверило существо. - Какова же ваша вторая просьба? - Он посмотрел на Пихто. - Она относится к нему?
   - Да. - Вышел вперед дроид. - У меня вопрос. Ты можешь пересадить мое сознание в полностью биологическое тело?
   - Перенос сознания с электронной матрицы? - Задумалась тварь, взяв паузу. - Наверняка это осуществимо, но я должен знать, как ты попал в тело машины? Я чувствую твой запах и от тебя разит незнакомым металлом и химией, но рецепторы говорят мне, что ты не программа, хотя прочитать разум на носителе я не силах.
   - Как я попал в это тело я и сам не знаю - просто очнулся и все. Но перед этим я умер. - Ответил Пихто.
   - Эфирная сущность? - Тварь разговаривала как бы сама с собой. - Нет, маловероятно, от увядающей энергетики остаются только инстинкты, никакого разума, а тут полноценная личность... значит, перенос возможен, но деформация психоструктуры... тогда корреляция сознания неизбежно приведет к..., но этого не случилось... хм, очень интересный вопрос, мне нужно его проработать, нужны эксперименты, много экспериментов. - Существо подпрыгнуло и сделало кувырок через голову, приземлившись точно на то же место. - Это действительно очень важный и умный вопрос, к решению которого я намерен приступить сейчас же. Вы вдохновили меня на исследования, дали мне еще одну цель в этой жизни, тогда как до этого я просто существовал и развивался. - Тварь закачалась из стороны в сторону. - Удивительное совпадение, но ведь случайности не случайны? Что-нибудь еще?
   - Есть какое-нибудь устройство для связи с тобой? - спросил Рома.
   - Да. Я пришлю сейчас вам Передатчик. Его нужно кормить раз в день, обеспечив полив водой с добавлением минеральных веществ, список я предоставлю. Надолго вы прилетели?
   - Сейчас выгрузим предателей и уберемся. - Сказал Боцман.
   - Значит, время еще есть. - Тварь как будто кивнула сама себе. - Могу предложить вам оружие в честь закрепления наших добрых отношений.
   Кусты и трава зашуршали и показался еще один зверь, в котором Рома признал Дневальщика, тащившего в передней паре рук нечто напоминающее слепого слизняка с двумя крупными усиками. Тварь остановилась перед Ромой и предложило ему существо.
   - Это Шокер. - Произнес Переговорщик. - Генерирует мощный электромагнитный импульс, который может не только выжечь всю электронику, но и также поджарить десантника внутри его брони или костюма. Радиус действия строго ограничен, также как и "перезарядка" между выстрелами. Ему необходим корм, любой синтезатор справится с выращиванием. Для взаимодействия с оружием суньте руку ему в подобие анального отверстия...
   - В жопу что ли? - с отвращением спросил Рома.
   - Можно сказать и так. - Переговорщик не выражал никаких эмоций. - Рука должна быть голой, то есть никакой брони и прочего металла, даже браслетов-переводчиков. Внутри отверстия нащупайте сосок, который нужно сжимать. Чем сильнее сжали - тем сильнее разряд. Когда выпустили - происходит выброс импульса. Попробуйте.
   Дневальщик продолжал протягивать слизняка Роме. Боцман вздохнул, отстегнул наруч бронекостюма, стянул перчатку и сунул руку в теплое влажное отверстие, которое плотно обхватило его предплечье и запястье. Как только слизняк почувствовал внутри присутствие чужеродной ткани, он замигал синими полосками по бокам, пока не успокоился. Рома нащупал сосок, который по ощущениям был похож на член, отчего Боцман скривился еще больше. Ощущения были мерзкие и неприятные, но он понимал, что это биология и сделать "спусковой крючок" в привычном ему виде было вероятно сложнее, чем отрастить х.й на лбу, так что придется потерпеть. Переговорщик давал пояснения:
   - Как только ты сунул туда руку, то Шокер сделал генетическую привязку по ДНК только к тебе - больше никто не сможет воспользоваться этим оружием. Полоски на его боках означают уровень заряда и готовности к выстрелу. Сейчас они не горят, значит, он стоит на "предохранителе". Для выстрела начни сжимать сосок, чем сильнее давишь, тем мощнее заряд - ты это увидишь на шкале сбоку. Только оружие в сторону отверни - нового Переговорщика я буду выращивать сутки, если пристрелишь этого.
   - Ладно. - Рома наметился на лохматый куст и начал медленно сжимать сосок. - Черт, чувствую себя девственницей, которая первый раз залезла в постель к мужчине и боится коснуться его хрена.
   - Побудь и на моем месте, дорогой. - Хихикнула Асамзула, а дроид и охотники с гномами весело заулыбались. Ася покачала головой - разве можно говорить о таких интимных подробностях.
   Шкала заряда начала наполняться, пока вся не загорелась синим.
   - Долго его в напряжении держать нельзя, а то может взорваться в твоих руках. - Произнес быстро Переговорщик.
   Рома тут же выпустил сосок и слизняк вздрогнул, между его усиками, которые были направлены в сторону куста проскочил разряд молнии, а потом мощный импульс просто сжег куст и траву рядом с ним, образовав выжженное пятно приблизительно метра два в радиусе.
   - Ого! - восхитился Пихто. - От этого оружия никакая ЭМ-защита не поможет!
   - С его помощью можно перегружать силовые поля и выводить из строя боевых штурмовых роботов, но не МОБов, у тех защита на порядок выше, а Шокер больше трех выстрелов подряд сделать не сможет - его нужно будет кормить и дать отдохнуть примерно десять минут. Если же придется действовать в затяжном бою, то порядка часа он проживет, после чего умрет, поэтому вам придется заняться его размножением.
   - Это можно воспроизвести? - поразилась Асамзула.
   - Шокер - гермафродит, раз в цикл, это приблизительно трое суток он откладывает яйца, которые можно заморозить, развитие организма в кладке наступает, как только вы поместите их в воду при температуре в тридцать пять градусов. Созревание яиц занимает двое суток. Взросление особей - еще пять. Продолжительность жизни - три недели. Поэтому готовить оружие к боевой операции надо заранее - с бухты-барахты использовать не получится, если только не будет живых образцов.
   - Учтем. - Кивнул Рома, вытаскивая руку. - А как насчет того, что я передумал стрелять, а он уже на взводе?
   - Тогда просто расслабь ладонь, но сосок не отпускай, а то все равно произойдет разряд. Энергия вернется в накопители, но уже следующий выстрел произойдет сразу же, как только тронешь спуск, потому что ее необходимо использовать.
   - Ясно. Что ж, оружие хорошее, и чем мы будем за него расплачиваться?
   - Информацией. - Произнес Переговорщик. - Я должен знать, что происходит в галактике и ведутся ли мои поиски. Я уверен, что Республику не остановит та воронка, что они найдут на месте комплекса - эти носом землю будут рыть, чтобы меня обнаружить. Хорошо бы провести разведку Мясорубки, но не с вашим медленным и не вооруженным кораблем, поэтому оставим пока это дело.
   - Там ведь остались ваши зверюги. - Заметила Асамзула. - Они могут найти и использовать их.
   - Изучить их вряд ли получится - как только особи собираются с большую стаю, то у них включается коллективное сознание, которое анализирует ситуацию и принимает решения. Чем их больше, тем они быстрее соображают. Это своего рода защитный механизм, который был придуман задолго до реализации меня, как контролирующего органа, но не получил распространения, наоборот, от него быстро отказались, так как существовала реальная возможность выхода животных из-под управления. Но я его немного подкорректировал в нужную мне сторону и теперь они могут сами о себе позаботиться. Создать огромный живой корабль для перемещения между звезд они не смогут, потому что у них нет генетического конструктора, которым выступаю я, они могут только воспроизводить себе подобных, но очень быстро, чтобы восстановить свою численность до первоначального состояния. Так что если Республика там нарисовалась, то им придется потрудиться, чтобы хотя бы создать на планете рабочий исследовательский центр, который потребует множества ресурсов, а это перевозки, охрана, снабжение, что не пройдет незамеченным для других государств, быстро и моментально такое организовать у вехов не получится, к тому же нишхи всегда у них висели на хвосте. Наш союз выгоден в плане обмена информацией, а зверюги могут сами о себе позаботиться - на каждую убитую их воспроизводится две и так далее в геометрической прогрессии.
   - Пожалуй, это было верное решение. - Согласился Пихто. - Так что насчет моего вопроса?
   - Я уже занялся им, как только добьюсь результатов, то непременно сообщу. - Произнес Переговорщик. - А вот и ваше средство связи.
   Еще один Дневальщик принес нечто, напоминающее корень женьшеня, только толще и крупнее, да к тому же с тонким длинным волоском на верхушке. Зверь протянул его Асамзуле, которая бережно приняла "рацию" - рука Ромы все равно была занята слизняком.
   - Волос ни в коем случае не обрывать - это и есть антенна связи. - Пояснил Переговорщик. - Поспешите опустить его в воду с минеральными солями, вот список требуемых веществ. Грунт ему тоже нужен, так что решайте сами, как будете растить этот цветок.
   Список был нанесен на коре дерева, сбрызнутой каким-то составом, чтобы не растрескалась и не засохла, да и каракули от когтей Дневальщика лишь отдаленно напоминали иероглифы стандартного письма Федерации. Асамзула покрутила листок в руках, сунув в подсумок на костюме, чтобы не смять и не сгибать - размером он там поместился без труда, видимо, Амеба предусмотрел и это.
   - А это требования к содержанию, размножению и кормлению Шокера. - Второй список присоединился к первому. - Что ж, разгрузка закончена, так что вы можете улетать. Желаю счастливой дороги.
   - И тебе не хворать. - Произнес Рома, разворачиваясь спиной к Переговорщику, который отступил в кусты и тут же мимикрировал под их цвет, растворившись в зелени.
   Ася посмотрела на скучившихся женщин, детей, которые жались к матерям и с десяток мужчин, которые злобно взирали на облаченных в броню бойцов.
   - Неужели они их здесь бросят? - спросила тогрута у дроида, который шел рядом с ней, раздумывая о сказанном Амебой.
   - Так за этим мы сюда и прилетели. - Не понимая ее возмущения, ответил тот.
   - Но ведь это неправильно! - чуть громче чем нужно воскликнула Ася. Рома шевельнул в ее сторону ухом, но останавливаться не стал. - Они не заслужили такого обращения.
   - По-моему это еще мягкое наказание. - Спокойно ответил Пихто.
   - Да как ты такое можешь говорить!
   - Послушай, - дроид остановился и повернул девушку к себе лицом, - их могли расстрелять и были бы в своем праве, потому что они первые подняли оружие против своих же, но эти ребята пошли им на встречу, сохранив жизнь и отпустив. И где тут по-твоему нарушение?
   - Но это ведь женщины и дети, а эти - солдаты и бойцы.
   - Между прочим, мы не знаем причин случившегося конфликта и уже тем более не имеем права судить хозяев за их действия, но я тебе скажу свое мнение об этом, как сам думаю. - Пихто посмотрел прямо в глаза Асе. - Среди этих солдат, воинов и бойцов тоже есть женщины и дети, если ты заметила. Вот они почему-то приняли сторону Боцмана и его команды, тогда как все остальные решили вернуться под крыло цивилизации, забыв о том, что именно эта маленькая горстка позволила им сбежать с ужасной планеты. Какие мотивы ими двигали? Наверное, вряд ли собственное благополучие, они сразу же поддержали меньшинство, которое осталось ради них же. А что сделало большинство? Оно выбрало то, что было им приятнее - как всегда поверило в ложь, которой их пичкали и продолжали пичкать и спасение собственной шкуры, тут же забыв от тех, кто обеспечил это самое спасение. Им так было проще и удобнее, когда за тебя принимают решения, а ты только тупой исполнитель. Вроде как и не ответственен и вместе со всеми, а в случае чего, так моя хата с краю, меня же заставляли, выбора у меня не было. Да только у них был выбор, - Дроид ткнул пальцем в сторону бывших пленников, - и они его сделали осознано. Что касается детей, тут я ничего не могу сказать, но выбирали-то их родители, тащили своих чад туда, в страну молочных берегов и кисельных рек, хотя Хрост и его товарищи сразу им сказали - будет трудно, нужно работать всем сообща, и только тогда мы чего-то добьемся. Но они этого не захотели, захотели сразу же красивой и богатой жизни, о которой им обещал тот вех-провокатор. Я услышал историю с той и с другой стороны, Рома и остальные мне не запрещали с ними общаться, а перелет был долгим, так что я узнал то, что хотел. И вот что я тебе скажу - это настоящие приспособленцы, они палец о палец не ударят даже для самих себя, а их в поселении как оказалось даже из-под палки заставляли работать, просто закрывали на проблему глаза, потому что некуда сбежать было и основать собственное поселение. Вот и дозакрывались. Теперь скажи мне, что для них лучше - расстрел или возможность пожить той жизнью, которую они сами себе выбрали?
   - Но ведь здесь же дети. - Как мантру повторила Ася и посмотрела на Пихто. - А ты согласился вытащить детей из храма.
   - Я вытащил их потому, что генералу Танн нужны были ученики, так бы я даже пальцем на их счет не пошевелил. - Жестко произнес дроид. - Потом, надо было забрать наших наблюдателей из храма и высадить шпионов Тиктака на Корусанте. Что, удивлена? Мы просто воспользовались этим, чтобы создать разветвленную агентурную сеть.
   - Как ты мог так поступить?! - задохнулась девушка. - А я верила тебе!
   - Что ж, всегда наступает разочарование. - Пожал плечами Пихто. - В большом мире каждый преследует свои интересы и я просто делал то, что было необходимо и выгодно для генерала, ведь мы оказались в подобной ситуации, что и Боцман сейчас - в меньшинстве и против всей галактики. И никто не стремился нам помогать, все хотели только уничтожить как угрозу. Даже твои разлюбезные джедаи и то за спиной наверняка кукиши крутили, они ведь хотели и рыбку съесть и все тридцать три удовольствия получить. Но сейчас хоть все прояснилось и я уверен в силах генерала и ее помощников - просто так дроидов уже не уничтожить.
   - Так что же, ты и этих людей можешь предать ради своих интересов? - язвительно произнесла Ася.
   - Не путай хрен с пальцем. - Совершенно не раздражаясь произнес дроид. - У этих людей есть цель, которая соответствует моей, и я приложу все усилия, чтобы мы ее достигли вместе и добились того, к чему и стремились, какие бы преграды и проблемы не встали у меня и у них на пути. Я хорошо различаю свое и общественное, но когда рядом со мной находятся те, на кого я готов и могу положиться, то почему я должен стоять в стороне, тогда как они будут страдать и умирать за свои цели? - Он повернулся к Асе. - Сейчас у тебя есть выбор - остаться здесь вместе с этими "сирыми и убогими", помогать им, точнее делать за них их же работу и, возможно, они тебя отблагодарят ножом в спину или же пойти с нами. Я уже выбрал в тот момент, когда Иш высадила нас на площади и к нам подвалили эти трое - я понял, что с этими людьми мне по пути, они такие же как я, может чуток грубоватые и невоспитанные, но зато честные по отношению друг к другу и не пытаются притворяться друзьями. Решать тебе, тут я не помощник, твоя жизнь и как ею распорядиться решаешь только ты.
   Дроид ускорил шаг и Ася отстала, а потом и вовсе остановилась, глядя в сторону сгрудившихся женщин и детей в окружении немногочисленных мужчин - они с тоскою смотрели на корабль. Но даже среди них были те, кто внимания не обращал на улетающих, они уже начал занимать главенствующие позиции, чтобы еще быстрее и больше упрочнить свою власть. Умом девушка понимала, что дроид во многом прав, но вот смотреть на тех, кого тут бросают... Они ей ничего плохого не сделали, но солдаты так не считали. Ася посмотрела вперед, где Пихто стоял рядом с Ромой и они о чем-то неспешно беседовали, потом оба повернулись в ее сторону. Ася еще раз вздохнула, укорила себя в несознательности, и поспешила к ним. Дроид мягко улыбнулся, а Боцман показал клыки, отчего тут же получил в бок от своей инопланетной супруги. Мысли девушки перескочили с детей предателей на возможные межвидовые отношения и она даже подзабыла на секунду о возникшей в ее голове этической и моральной проблеме.
   - Что ж, раз ты сделала свой выбор, то с этого момента забудь о махровом пацифизме, который тебе успели вдолбить в голову джедаи. - Произнес Боцман, строго глядя на нее. - Я слышал весь ваш разговор и в курсе. - Он указал себе на ухо. - У меня очень чувствительный слух, так что даже шепот не спасает от прослушивания. - Рома повернулся к Асамзуле. - Ну что, можем мы ей доверять?
   - Она еще очень юная и находится под влиянием заложенных догм и правил. - Произнесла та. - Будь постарше, то уже бы поняла. - Чертовка протянула к ней правую ладонь. - Не беспокойся за них, как только мы улетим, то они тут же передерутся - будут выяснять, кто старше и главнее.
   - Если не веришь, то посмотришь с орбиты. - Произнес Пихто. - Если я ошибся, то я съем свой башмак.
   - Ловлю на слове. - Серьезно сказала Ася. - Ну и чего стоим? Идем на корабль.
   И первая залезла в шлюз. Боцман качнул головой и, оглядев напоследок местность, последним поднялся на борт - ждали только его.
   Как только баржа стартовала, мужчины начали выяснение отношений, некоторые женщины спрятали детей за своими спинами, а некоторые бабы тоже рвались поруководить и встать во главе поселения. Пока они так все ругались, кто-то из них заметил стоящего в отдалении молодого охотника, который наблюдал за всем этим "весельем".
   - Это же Селек! - возопил кто-то. - Он вместе с этими уродами! Что, забыли тебя здесь?! - и злорадно захохотал.
   - Я остался сам. - Спокойно ответил парень. - Здесь мой отец и я его не брошу.
   - Семейные узы, значит. - Произнес самый здоровый ингер из мужчин, которых было большинство. - А чего это у тебя там в мешке?
   - Продукты и инструменты.
   - Давай-ка их сюда, мы тут честно разделим, по-братски.
   - Их выдали только мне, у вас есть свои. - Селек повернулся к толпе спиной. - Я ухожу, буду жить недалеко от вас. Если понадобится помощь, то вы сможете меня найти сами. Отец, идем.
   - Извини, сын, но я лучше с ними, да и ты оставайся, вместе выжить будет легче, чем поодиночке. - Произнес бывший пилот.
   - Чтобы предатель жил среди нас?! - взревел предводитель. - Напоминал о тех, кто нас бросил?! Ему не место здесь!
   - Убить его, убить!! - заверещала какая-то женщина и пара ингеров бросились к молодому парню.
   Тот словно ждал этого и когда его попытались схватить, то ловко выхватил костяной нож из чехла, резанул ладонь одному и ткнул в плечо другому. Оба откатились назад, сыпя проклятиями, женщины завопили еще громче, отец Селека стиснул зубы, но не воспрепятствовал происходящему. Тогда здоровый, назначивший себя предводителем, отнял у слабого лук, принял стрелу и спустил тетиву, стреляя в спину парню, который, отбив атаку, подхватил мешок и собрался уйти. Болт просвистел мимо раненых, но Селек ждал чего-то подобного и успел увернуться, после чего припустил, петляя, к лесу, где и скрылся в зарослях.
   - Отец! - прокричал он. - Разве ты не видишь, что они звери? Они хуже тварей, которые убивают, чтобы прокормиться, а эти убивают ради наслаждения!
   - Кричи громче, так мне будет легче в тебя попасть. - Ответил ему здоровяк, пытаясь определить по звуку местонахождение противника, но тот ловко прятался. Тогда предводитель опустил лук и, так и не выстрелив, бросил стрелу стоящей рядом женщине. - Собираемся, нужно перебраться поближе к воде, найти ручей или выйти к морю. - Он потянул носом. - Чувствуете, какая тут влажность? Океан близко.
   - А чего это ты взялся командовать? - спросил его, набычившись, один из ингеров. - Я тоже не хуже тебя разбираюсь в сторонах света.
   - Потому что я сильнее и умнее тебя, болван! - Здоровяк занес кулак и наградил смельчака крупным бордовым фингалом на серой коже. - Или кто-то хочет поспорить? - все молчали. - То-то же. Собрали манатки и пошли туда. Лакс, Ренг, Шорк - в авангард, будете дозором. Я и Дорк - замыкающие. Все, вперед. И не забывайте, этот гаденыш где-то здесь прячется.
   Гаденыш наблюдал за ними из кустов, укрывшись маск-накидкой, которую ему отдал лично Боцман. У Селека с Ромой был разговор, где тот предложил парню не дурить и вернуться на корабль, но тот уперся рогом. Что ж, придется признать, что человек был прав и все прошло так, как он и предсказывал. Молодому охотнику с предателями не по пути, но за отцом он все же приглядит, хотя чувство обиды терзало душу, как это, его родитель и не вступился за сына, хотя тот готов был броситься в драку и погибнуть в ней, спасая отца. Ведь Рома сразу сказал - убивать пилота совершенно не нужно, надо только его придержать на орбите, что он и сделал и получить от собственного отца такой удар в спину... это очень сильно напрягло парня, а еще больше заставило пересмотреть не только свои взгляды на жизнь, сколько вспомнить, а было ли между ним и отцом взаимопонимание. Видимо нет, раз тот так легко отказался от сына, может быть он был еще зол на то, что Селек не дал ему улететь? Он должен это выяснить. Молодой охотник поправил маск-накидку, проверил оружие и двинулся за шумной толпой, которая как стадо ломилась по лесу. До следующего визита сюда корабля он все выяснит и примет решение - остаться или же улететь, координаты встречи ему передал тот же Боцман.
   Корабль еще был на орбите и Ася с тоской взирала на происходящее внизу.
   - Насмотрелась? - спросил Рома без ехидства и девушка кивнула. - Тогда уходим. Курс на новую базу.
   - Разве вы не заберете парня? - спросила она Боцмана.
   - Обязательно заберем. - Кивнул тот. - Только не сейчас. Он ловкий и сильный охотник, выживет в одиночку, заодно и приглядит за "подопечными", стоит ли от них ждать очередной подлости.
   - Так вот зачем он там остался.
   - Не только за этим. - Рома сделал знак пилоту и тот отдал команду.
   Десантная баржа нацелила свой тупорылый нос на одну только ей ведомую точку и, разогнавшись, исчезла во вспышке гиперперехода.
  
   Почти через трое суток коробкообразный угловатый корабль возник в звездной системе красного карлика, возле которого вращались всего три планеты, причем очень небольших размеров, напоминающих крупные планетоиды, самая большая примерно с Меркурий. Они жались к затухающей звезде, словно несчастные зверята к теплому боку своей матери, пытаясь разделить на всех крохи инфракрасного излучения. Со стороны могло показаться, что система необитаема, но по ее просторам и границам шныряли дроны, пара зарядных автоматических станций висела возле звезды, впитывая ее тепло и перерабатывая в электроэнергию, многочисленные турели, расположенные на орбитах всех трех планет находились в спящем режиме, чтобы попусту не расходовать заряд, но готовы в любой момент очнуться и открыть огонь. Коноп посмотрел на это буйство электроники и передал опознавательные коды. На сегодняшний момент они были устаревшими, но и обновления вся эта машинерия уже давно не получала, так что был шанс проскочить мимо. Сигнал ушел на одну из станций, которую приняла антенна, расшифровала послание, сравнила с таблицей полученных кодов, после чего подтвердила разрешение на нахождение в этой зоне и отдала команду дронам на сопровождение транспорта. Таковы были ее алгоритмы - в системе находилась ремонтная база, на которой существовала возможность обслуживания как небольших кораблей, так и полноценной починки МОБов и другого оборудования и мехмоды, заносящие приказы в память искина, не исключали возможности прибытия поврежденного или преследуемого врагами корабля, так что охранение не было лишним. Коноп получил на свой браслет сигнал, разрешающий продолжить движение и вздохнул с облегчением.
   - Слишком долго думал. - Пояснил он. - Видимо часть памяти искина уже вышла из строя, мощностей не хватает, вот он и затупил. Нам выделено охранение из дронов, не дергайся и все будет нормально.
   - Разве это охранные дроны? - спросил пилот, рассматривая в деталях один из них. - Две слабенькие лазерные турели и маломощные ракетные двигатели. Им топлива до планеты не хватит.
   - А это уже не наша проблема. - Пожал плечами ваагри. - Думаю, стоит заглянуть на станцию, вправить компьютеру мозги, да и вообще полностью скопировать карту маршрутов дронов.
   - Согласен. - Кивнул Хрост. - Хорошо бы усилить защиту системы просто на всякий случай.
   - Она находится далеко в Порубежье. - Влезла Асамзула. - Почти на самой Границе, дальше через три системы начинается территория инсектов, вот они могут заглянуть на огонек просто чтобы проверить. Система находится не в их интересах, им больше по нраву желтые карлики, чем красные, но все же расслабляться не стоит.
   - Где находится эта база? - спросил Рома, который тоже присутствовал в рубке.
   - Первая планета от звезды. - Коноп махнул куда-то рукой в пространство. - Там еще тепло и света хватает, но кругом все равно сумерки, а ночью так вообще хоть глаз выколи - не видно ни хрена.
   Баржа очень быстро приблизилась к нужной планете - охранение безнадежно отстало, пытаясь ее нагнать, двигатели двух дронов вышли из строя и те теперь летели по инерции. Искин сигнализировал им прекратить движение, но поделать ничего не мог - дроны отвечали согласием, однако продолжали нестись в пустоте. Корабль тем временем вышел на орбиту планеты и начал снижение в точно заданном районе нахождения скрытой ремонтной базы. Искин продолжил наблюдение за ближайшим космосом - он добросовестно выполнял свою работу.
   Коноп, используя браслет, пытался связаться с компьютером базы, который тоже находился в режиме консервации и сладко спал. Вот его ячейки памяти пробудились - внешняя антенна комплекса, закрепленная на скале и замаскированная под камень приняла входящие коды и передала их дальше по цепочке. Компьютер задействовал резервные источники питания, запустил термоядерный реактор базы, активируя и расконсервируя помещения для прибытия корабля. Его совершенно не волновало, что прошло больше 130 лет с момента постройки базы, которая еще не приняла ни одного корабля. Готовили ее в тайне от остальных государств Содружества, на работах были задействованы ваагри, а заказчиками выступила Союзная разведка, спецы которой умели подчищать хвосты. Все документы и приказы по строительству комплекса были уничтожены, однако остались пара логистических документов, в которых был указан "Объект 1273". Именно они и попали Назарулу в руки, когда он искал подобную ремонтную базу, готовя полномасштабный план по вытаскиванию выживших и реанимированию техники. Прочитав данные и запомнив координаты, он уничтожил последние ниточки, связывающие информацию о базе с внешним миром. Было еще четыре таких места, одно из которых пришлось покинуть. Асамзула не предложила еще два просто потому, что они находились еще ближе к Приграничью и там вполне могли похозяйничать добытчики и искатели, а также пираты. Это было самым идеальным местом с точки зрения безопасности - соваться почти под бок к паукам ни у кого желания не было. Про инсектов уже давно никто ничего не слышал, точно также как и не видели их кораблей, но то что их нет никто даже не думал. Наоборот, в народе и около государственных кругах ходили слухи и разрасталась паника о новой войне, которую пауки готовят против Содружества - они наверняка строят мощный флот и вот-вот могут нанести удар. Правда это или вымысел никто проверять не стал, но разведки работали в этом направлении.
   Когда баржа зависла над песчаной поверхностью планеты и тяжело опустилась на опоры в заданной точке, как большой и тяжелый корабль скользнул под землю - сработал подъемник. Песок осыпался вслед за опускающейся платформой, сверху сомкнулись створки - все это время механизм ждал прибытия кораблей. Конечно такое ожидание вполне сказалось на его работоспособности, но изредка компьютер базы просыпался и посылал роботов-ремонтников диагностировать узлы и агрегаты и в случае их неисправности - заменять либо ремонтировать, так что все вполне себе работало. Когда платформа опустилась вниз на двадцать метров, то в огромном подземном ангаре зажегся свет, дорожки до ремонтных боксов были подсвечены мигающими огнями, а склады запчастей распахнули свои двери. Шлюз корабля открылся и выдвинулась аппарель, ткнувшись в стальной пол. В огромном проеме люка появился Коноп и удовлетворенно крякнул:
   - Умели строить в мое время. - Похвастался он. - Эту базу возвели бригады ваагри.
   - Конечно, только вы любите селиться под землей. - Проворчал Хрост, выходя следом. - Давайте ребята выгружаться, нам еще за металлоломом возвращаться.
   На этот раз разгрузку произвели еще быстрее, чем когда грузились - операторов МОБов было немного, заводить каждую машину не хотели, поэтому с десяток неисправных затолкали на платформу и вкатили в трюм, так что сейчас ее просто отбуксировали куда надо, зацепив за "Тесака". С той базы забрали всю технику, которую можно было восстановить, места вполне хватило, но вот еще двадцать три МОБа остались там и из них можно было попробовать что-то собрать. Пока же в порядок нужно было привести эти. Ремонтная бригада была только одна, поэтому договорились, что работать будут все, молодых обучат пользоваться инструментами, где-то помогут ремботы. В общем здесь, на базе, надо было налаживать нормальную жизнь - медики займутся агроработами, будут выращивать вывезенные с Мясорубки злаковые культуры и плодовые деревья, благо, что оранжереи на базе были предусмотрены проектом - ваагри делали полностью автономную независимую от остальных базу, которая могла обеспечить себя водой, едой, электричеством и производством запчастей. Здесь установлено промышленное оборудование, станки, практически полный цикл изготовления запчастей для МОБов и кораблей, кроме реакторов или высокоточной электроники, для которой необходимы редкие элементы. А вот выплавить корпуса, листы обшивки или произвести на станках цельнометаллические детали любых форм - это запросто. Запас плат и микросхем на складах имелся немалый, его хватило бы на годы ремонта и производства и его планировали подвозить по мере расходования. Всего не предусмотришь, потянуть производство микросхем и плат комплекс не мог.
   Планету выбирали именно с таким расчетом, чтобы на ней были крупные запасы полезных ископаемых, металлов, была атмосфера, пусть и бедная кислородом, но все же позволяющая выращивать растения. И самое главное - была вода. Она протекала глубоко под поверхностью, для этого пробурили скважины и установили насосы, где-то был выход вод на поверхность и возле небольших источников существовала жизнь. Колючие кустарники, напоминающие кактусы, пускали очень длинные корни, чтобы добраться до воды, порой доходящие до нескольких десятков метров, а возле кустарников паслись живые организмы, пьющие добытую ими воду и жующие колючки. На "травоядных" охотились хищники и здесь была пусть и бедная на виды, но замкнутая пищевая цепочка - природа не терпит пустоты, даже на таких пустынных планетах, расположенных так близко к звезде. Здесь почти всегда были сумерки - красный карлик давал мало света, но очень много тепла, температура окружающей среды поднималась до 60-70 градусов, а ночью падала до 3-4, так что "знойным днем" хищники прятались, а травоядные кормились, а ночью все менялось. Каждая зверюшка хочет выжить.
   Когда все МОБы заняли боксы (свободными осталась еще больше половины), Коноп прошел с планшетом по роботам, отмечая проведение необходимых работ. Основные замечания он успел сделать еще там, сейчас же просто приводил мысли в порядок, пока остальные занимали свободные каюты и распаковывали пожитки. После инвентаризации складов и проверки машин, все собрались в большой столовой, даже женщины и немногочисленные дети, которых было-то всего восемь, но они уже достаточно повзрослели, чтобы помогать в оранжереях и мелких работах типа "подай-принеси". Коноп откашлялся и начал:
   - С Мясорубки мы забрали пятьдесят три МОБа, из них почти все в поврежденном состоянии, некоторые представляют из себя просто металлолом, восстановить удастся только двадцать восемь машин. Из них пять легких разведчиков, шесть ракетных, девять тяжелых, шесть средних и на самое вкусное - два истребителя.
   - Был ведь только один? - удивился Хрост и посмотрел на Асамзулу. - С которого она стреляла.
   - Второй откопали на той базе - стоял в загашнике.
   - Что за модель?
   - "Богомол" Федерации. - Коноп сверился с записями. - По маневренности уступает "Стилету", но превосходит его вооружением - вместо трех подвесок у него пять.
   - Центральная занята рельсотроном, две боковых гаусс-пушками, а две еще где? - спросила Асамзула.
   - Над кабиной. - Ответил ваагри. - Два импульсных плазменника.
   - А развесовка?
   - Рельсотрон чуть выдвинут вперед, он и играет роль противовеса. - Пояснил Коноп. - Но снижает маневренность, да и скорость хода чуть ниже.
   - А маскировка?
   - Слабее, чем у "Стилета", но он ведь берет огневой мощью. - Ответил за Конопа Хрост. - Хорошая машинка.
   - Согласна. - Кивнула девушка, которая рассчитывала только на одного. - Можно будет объединить их в пару.
   - Нет. - Езаргол отрицательно взмахнул хвостом. - Для истребителя нужно прикрытие как минимум среднего МОБа, иначе его быстро разберут. Перезарядка рельсотрона как минимум занимает от тридцати до сорока секунд, за это время ракетные легко наведутся на цель и накроют его. Нужен зенитный зонтик.
   - Его может обеспечить только легкий разведчик. - Произнес Хрост и посмотрел на Конопа. - Ракетные МОБы нецелесообразно использовать в паре с истребителем.
   - Ракетные это вообще отдельная тема. - Согласился ваагри. - Тогда пару разведчиков стоит переделать под установку зенитных систем.
   - У нас хватит для этого вооружения? - задал вопрос Езаргол.
   - Поэтому и говорю, что восстановить можно только двадцать восемь - они будут полноценными машинами. Еще с пятерку, может быть семь, удастся поставить на ноги, но максимум на что они могут рассчитывать - это зеленый или красный лазер, ну или слабенькая импульсная пушка, не больше - кинетического оружия у нас мало.
   - Пойдут как тренировочные. - Произнесла Асамзула и посмотрела на ваагри и федерала. - У нас всего восемь операторов МОБов, где взять еще двадцать? Только обучить самостоятельно.
   - Я не был инструктором. - Произнес Езаргол. - Понятия не имею, как это делается.
   - Я тоже. - Поднял руку Зарк. - Могу управлять любой техникой, но вот учить... один раз попробовал - мне хватило.
   - Ученик тупой попался? - поинтересовался Рома.
   - Скорее группа. - Ответил тот. - Не хочу говорить об этом, но на поле боя учатся быстрее, чем в учебке.
   - Недостаточно просто научить рекрута водить МОБа, нужно выработать в нем чувство единения с машиной, а это не каждому дано. - Произнес еще один федерал-оператор, которого звали Шекер. - Умелый инструктор может такое проделать, мы же - нет.
   - Я преподавала в учебке, - заявила Асамзула, - выбора у нас все равно нет - доверять кому-то со стороны мы не можем.
   - Согласен. - Кивнул Рома. - Прежде чем займемся учебой, нужно подумать кто будет управлять машинами. Для этого ведь необязательно быть мужского пола.
   - Не обязательно, но желательно. - Усмехнулся Хрост. - Предлагаю посадить дам на ракетную технику - все же будут в тылу.
   - Отсиживаться за вашими спинами? - спросила одна из женщин-ингеров, которую звали Кирса. - Да никогда! Или ты забыл, Хрост, как я прикрывала твой зад на Мясорубке?
   - Поэтому и говорю, чтобы не лезли на рожон. - Мрачно отозвался тот и пояснил. - Я тогда управлял "Пауком", а она была на "Непревзойденном" ну и накрыла меня ракетным ударом. Не по ошибке - сам вызвал огонь на себя, иначе пехотинцев было не спасти. Выжил только чудом. - Федерал посмотрел на женщину. - Повезло.
   - Если хочешь знать. - Ответила та, уперев руки в бока, - то я вручную раздала ракетам цели, поэтому ты и выжил. Ввела квадраты нанесения удара в вычислитель.
   - Вот я и говорю - нечего тебе в штурмовых группах делать. - Заявил Хрост. - Раз ты такая способная и меткая.
   Женщина вспыхнула и открыла было рот, чтобы наговорить кучу гадостей, но ее придержал второй ингер.
   - Не надо ссориться, Кирса. - Мягко произнес он. - Хрост прав - каждый должен занимать свое место. И если Асамзула может управлять средним или тяжелым МОБом, то пускай занимается тем, что у нее лучше всего получается. Ты же всегда была в ракетчиках, там и останься. Обучишь Веслу, Лигу, Зарину, Талку и Дажну как правильно работать с ракетными системами, большего от тебя не требуется.
   - Итак, у нас есть половина операторов, нужно еще столько же. - Произнес Хрост.
   - Я, я пойду! - молодые охотники затянули руки вверх и федерал начал смотреть по головам.
   Вперед протолкался Пихто.
   - Извините, что вмешиваюсь, но вы не могли бы мне пояснить тактику боя роботов? Все эти ваши названия мне ни о чем не говорят.
   - Тоже хочешь порулить десятиметровой махиной? - спросил Коноп.
   - Нет. - Мотнул головой дроид. - Предпочитаю близкий контакт и ручное оружие. Я к тому, что только лишь роботы участвуют в сражении? Есть какие-нибудь наземные артсистемы, танки, опять же истребители и перехватчики, которые бомбы сыпят на головы несчастных парижан?
   - От бронемашин, артсистем и ракетных установок отказались, как только появились роботы. - Ответила Асамзула, которая изучала историю создания МОБов. - Не сразу, но поняли быстро, что противопоставить хорошо вооруженной и бронированной многотонной махине, которая тащит на себе вооружения в разы больше, чем можно установить на той же гаубице или танке просто нечего. Опять же взаимодействие между экипажами, отдача приказов и выполнение команд сильно увеличивало время начала боевых действий, а руководить в сражении сразу несколькими частями, когда у тебя выбили разведчиков и спутники наблюдения очень проблематично, порой доклады поступают противоречивые, кто-то просит поддержки ракетными ударами, а кого-то в это время перемалывают в фарш. Первыми МОБов сделали ингеры, машины были громоздкими и неповоротливыми, но очень бронированными, из силовые поля и защиту пробивали только слаженным залпом нескольких артсистем, однако те успевали нанести существенный урон, прежде чем были повреждены. К тому же такой машиной управлял один оператор, тогда как в танке их трое, а гаубичный расчет вообще включает в себя пять солдат, а это огромные финансовые затраты на еду, обмундирование, снабжение и зарплаты. Потом подтянулась Федерация, которая всегда была не в ладах с Империей, они создали своих МОБов. Сначала машины были универсальными, но потом выделились в четыре класса, один из которых делится на два подкласса. Первый - это легкие разведчики, очень маневренные и скоростные машины, которые могут зайти в тыл к противнику, обеспечить передачу разведданных, когда аэро или космическая съемка невозможны. Многие наземные подразделения имеют в своем арсенале дымовые завесы, которые накрывают большую территорию и держатся довольно долго, затрудняя летающим машинам атаку роботизированных частей. Смог стоит на высоте от двадцати до тридцати метров, а специальные дымогенераторы обновляют его. Применение возможно по приборам, но в туман добавляют взвесь из специальных металлизированных частиц, которая препятствует прохождению радиосигнала, поэтому разбомбить МОБов с орбиты очень сложно, да и для нанесения орбитального удара требуется корабль класса "линкор" или "дредноут", а ими могут владеть только государство или очень крупные частные военные компании с многомиллиардными оборотами и доходами. Такие как мы действуют по старинке - высадились, зачистили район от ПВО противника, нанесли авиаудар, продвинулись вперед, заняли укрепрайон. Тактика не слишком изменилась со времен войны, но техника несомненно стала совершеннее.
   - То есть мы не конкуренты остальным? - спросил Пихто.
   - Наоборот, у нас есть очень серьезное преимущество. - Произнесла Асамзула и посмотрела на Конопа. - Нужно переделать все машины под ручное управление.
   - Без нейросетей? - удивился тот. - У нас их и так всего с десяток наберется не больше. Я думал будем соответствовать тенденциям, принятым в современной армии.
   - Сейчас всех поголовно и уже давно перевели на нейроинтерфейс и все прекрасно знают, как с ним бороться - нейроподавитель сделает за тебя всю работу. - Сказала девушка. - Если у нас все будет на ручном управлении, то во-первых, никто уже не выведет оператора из строя и во-вторых - отследить по нейросети будет в разы сложнее, потому что ее просто нет! Наше подразделение станет в разы живучим и эффективным, пускай и будет немного уступать в скорости реакции с нейроинтерфейсными машинами.
   - Это можно исправить в "Лекаре". - Произнес Рома. - Модифицировать физические данные операторов, что позволит им конкурировать наравне с остальными.
   - А как же тогда заключать контракты и вообще вести финансовые взаиморасчеты? - спросил Федя. - Ведь на нейросеть завязано все!
   - Посмотрите на накра. Они же как-то без них обходятся.
   - Браслеты. - Рома показал на руку дроида. - Можно использовать их. - Он оглядел всех. - Но не будет ли это подозрительно выглядеть для других, когда они узнают, что в нашей бригаде нет ни одного с нейросетью?
   - Будет. - Кивнула Асамзула. - Но, как я уже говорила, моя команда зарегистрирована в Федеральной сети наемников и на Бирже тоже, а там уважают конфиденциальность данных. Нашу проверку может устроить только Федерация, остальные государства не имеют права даже подходить близко к бригаде без официального разрешения Биржи и Сети наемников. А если там все схвачено, то никто нам препятствовать не будет. Да и потом, контракты может заключать нанятый нами юрист, который и будет хранить наши деньги на разных счетах.
   - Как бы этот еврей нас не обманул. - Пробурчал Рома. - Не доверяю я этим ворюгам.
   - Грамотного и честного юриста подобрать - это нужно постараться. - Произнес Хрост. - Ну ладно, это дело будущего, для начала нужно обучить операторов и скомплектовать команды.
   - А сколько должно быть МОБов в команде? - спросил дроид.
   - Рота - шесть-семь машин, батальон - уже двадцать, но может быть и больше, все зависит от командира. - Ответила Асамзула.
   - Так, - протянул Пихто, - значит двадцать восемь роботов в семь рот по тринадцать штук, нормально получается.
   - Как по тринадцать? - не поняла девушка, да и остальные задумались. - По четыре получится.
   - Ты что? - удивился дроид. - Делить не умеешь? Дайте сюда листок.
   - Вот планшет. - Протянул Коноп свой. - Покажи нам, деревенщинам, раз такой умный, как это у тебя из двадцати восьми получилось семь по тринадцать.
   - Смотри. - Пихто потыкал пальцем в экран. - Двадцать восемь делим на семь. Семь же рот? - Асамзула кивнула. - Вот. Восемь разделить на семь сколько будет? Один, пишем сюда один. Так, единичку сносим, двадцать один разделить на семь, сколько будет? Три. Пишем три. Вот тебе тринадцать. - Дроид отложил планшет.
   - Погоди. - Остановил его Хрост. - Чего-то ты неправильно делаешь, не может быть такого.
   - Ну давай проверим. - Пихто снова взял электронную доску. - Как проверить деление? Умножением. Так, берем семь, умножаем на тринадцать. Три умножить на семь, сколько будет? Двадцать один. Один умножить на семь? Семь. Двадцать один плюс семь - двадцать восемь.
   Асамзула выпучила глаза, совершенно не понимая, как это у робота получается совершенно невозможное число. Вроде делает все правильно, но где-то присутствует математический казус, который уловить почти невозможно. Впрочем, не одна она задумалась - Коноп отобрал планшет у стоящего рядом Гордо и начал тыкать пальцем в калькулятор.
   - Вот у меня счетная машина есть, - он продемонстрировал результат на экране, - она выдает четыре, но никак не тринадцать.
   Дроид посмотрел на него искусственными глазами и, вздохнув, снова потянулся за планшетом. Стоявшие рядом с роботом Рома и Федя еле-еле сдерживали улыбки, Асамзула чувствовала веселое настроение своего супруга и поняла, что это своего рода военного анекдота. Дроид тем временем что-то быстро набросал на планшете.
   - Для тупых последний раз объясняю. - Произнес он. - Как проверить умножение? Сложением, верно? - Коноп, Гордо и другие техники кивнули головами. - Семь рот? Семь. Пишем семь раз по тринадцать, так? Считаем: три плюс три - шесть, плюс три - девять, плюс три - двенадцать, плюс три - пятнадцать, плюс три - восемнадцать, плюс три - двадцать один, теперь раз, два, три, четыре, пять, шесть, семь, - сосчитал единички Пихто. - Получилось двадцать восемь. Все, отстань от меня. - Он кинул планшет на колени гному и тот автоматически его поймал.
   Губы Хроста растянулись в улыбке и он оглушительно захохотал, к нему присоединились остальные и громче всех смеялся Коноп, вытирая выступившие из глаз слезы.
   - Ну уел! - воскликнул тот, - насмешил старика, а как все подвел! Давно в уме не считал, разучился это делать, все с планшетом и техникой! Ну, молодец.
   - А как их в роте разделить по взводам? - спросила, смеясь Асамзула. - Если их тринадцать.
   - Да просто. - Пихто снова отнял планшет и нарисовал на нем крупно 13. - Ты три МОБа во взвода отдай, а один себе оставь.
   Новый взрыв хохота продолжался где-то с минуту, пока самые стойкие перестали хрюкать и наконец затихли.
   - Ну ладно, посмеялись и хватит. - Произнес Пихто. - А если серьезно, то разделить технику по парам конечно нужно, но и дополнительно изготовить разведывательные машины тоже необходимо - надеяться на одних только роботов глупо, да и к тому же такую махину, которая пускай и суперманевренная, но обалденно заметная трудно не обнаружить.
   - И что ты предлагаешь? - спросил Коноп.
   - Нужны две колесные машины типа багги или на гравиприводе, это уже решать вам. Они должны быть небольшими, приземистыми, очень скоростными и малозаметными, в идеале оснащенными генераторами маскировочного поля. У вас ведь есть такие?
   - Есть маск-накидки, - произнес Рома и посмотрел на Хроста. - Можно сшить из них чехлы и ими укрывать разведчиков. Обнаружить их будет совсем непросто.
   - Если машина будет небольшой, то маскировка сработает. - Кивнул федерал. - Но вот наблюдателей могут засечь во время передачи данных.
   - Для этого и нужна скоростная машина, чтобы очень быстро сделать ноги. - Подтвердил Пихто. - Экипаж - два человека, водитель и стрелок-радист, можно даже на нее какую-нибудь зенитную пукалку поставить, чтобы сверху бомбами не забросали.
   - Это можно. - Коноп уже набрасывал эскиз. - Сделаем колесную технику, для преодоления рек и пропастей - используем гравипривод, чтобы энергии много не жрала. Рамная конструкция кузова, обшитая бронелистами для защиты экипажа, вес увеличится, но МГД-двигатель от развед-МОБа легко ее вывезет. Сколько таких машину нужно?
   - Пока две, не больше. - Произнес Пихто. - И афишировать их перед заказчиками или бандитами уж тем более не нужно, также как и хвастаться наличием у нас модифицированных роботов. Ведь эти машины можно улучшить? Повысить живучесть и маневренность, усилить защиту и вооружение, создать если не универсальные машины, то хотя бы использовать преимущества типов техники по максимуму.
   - Все можно, были бы средства и материалы. - Произнес Коноп. - Пока же займемся их восстановлением и обучением операторов, быстро это все равно не сделать.
   - Нужно наведаться на черный рынок. - Напомнил Федя. - Сдать металлолом, собрать информацию, прозондировать почву по поводу военных контрактов. А то взносы на Бирже за размещение нашего подразделения в рейтинге нечем будет платить.
   - Согласна, нужно начинать шевелиться, - кивнула Асамзула. - Пока начнем с малых контрактов по сопровождению наземных грузов и отражению атак пиратов, потом будет видно, через полгода операторы уже будут готовы и можно браться за более крупные заказы.
   - А что с пехотными подразделениями? - спросил Пихто. - Штурмовые и абордажные группы у вас есть?
   - Абордажников держат авианосные отряды. - Ответил Хрост. - Наземные как правило пехота и штурмовые роты, но нас слишком мало для формирования такого подразделения.
   - Он говорит о том, что можно создать диверсионный отряд. - Произнес Рома. - Я так тебя понял?
   - Ну да. - Кивнул дроид. - Иногда проблему можно решить, проникнув в тыл и уничтожив командира. Это более приемлемый вариант, чем штурмовать в лоб.
   - Чувствую, работы будет много. - Коноп почесал лоб. - Про контракты пока говорить рано пока не отремонтируем всех и я не составлю необходимый список запчастей, которые нужно будет купить на рынке. А сейчас лучше займитесь тренировками. И еще, дроид, мне нужна формула твоего полимера защиты от ЭМИ-удара, может пригодится.
   - Это всегда пожалуйста. - Пихто был готов расстаться с малой частью своего тела ради общего блага.
  
   Глава 3.
  
   Как только обустроились на месте, тут же взялись за работы по восстановлению роботов, работали технические бригады и ремботы, которых обнаружили на складах и вывели из режима консервации. Ремонтников было мало, с установленными нейросетями еще меньше, поэтому управление дронами вели через браслеты, отдавая команды и ставя простейшие задачи, вроде подгонки бронеплит или прокладки новых кабелей и шин в тех местах, куда не могли просочиться "живые" техники. Коноп решил полностью менять компоновку МОБов, готовить машины для затяжных боев и выживания в сложных и тяжелых условиях эксплуатации, благо опыт у старого ваагри был огромный. В бытность свою старшим техником на рембазе Содружества, он не раз выходил с инициативой по модернизации машин, но каждый раз натыкался на стену непонимания, а также холодного игнорирования его предложений. Мотивом отказа всегда служила одна и та же фраза: в случае вмешательства в конструкцию механизма гарантия завода-изготовителя снимается. И этого боялись как огня.
   Здесь же никто Конопу не препятствовал, наоборот, Рома и новый член команды дроид Пихто всячески поддерживали его предложения, а также вносили свои, пускай и дилетантские, но очень интересные и необычные. Тайным желанием гнома было разобрать дроида по винтику и он еле сдерживался, чтобы не опуститься до банального варварства по отношению к такому замечательному механизму, содержащему в себе живой разум, однако Пихто ему почти не препятствовал, позволив срезать часть полимера с конечности для изучения.
   Боцман же, которого определили в операторы МОБов (стоит заметить, что настояла его супруга, которая больше ни с кем не хотела быть в паре, а взаимодействие двух операторов на уровне подсознания и ментальной связи приводило к поистине замечательным результатам - такая пара действовала в бою наиболее эффективно, чем обычная, пусть и сплоченная команда), принимал самое непосредственное участие в ремонте робота, изучал все его механизмы, заявив, что машину следует знать досконально, чтобы потом не задавать глупых вопросов. Такой подход к делу гному понравился, да и остальные молодые и не очень тоже полезли в потроха машины и вместе с техниками приводили в порядок своих МОБов. В каждом отдельном боксе кипела работа, сверкала сварка, стучали молоты пресса, штампуя дополнительные листы бронеобшивки. Предложение Боцмана навешать дополнительную защиту в виде квадратов и прямоугольников, расположенных под определенным углом, чтобы кинетический снаряд срикошетил Коноп, конечно, высмеял, но потом задумался. Ведь если правильно рассчитать угол и толщину брони, то можно свести к минимуму поражение от энергооружия вроде лазеров или импульсных плазменников, тогда как для ракетного обстрела и выстрелов из гаусс-пушки с рельсотроном одной брони будет недостаточно - поражение неизбежно в любом случае. Пихто опять же вылез с предложением оснастить МОБов кассетами для отстрела ракетных ловушек, впрочем, они и так присутствовали, но их было явно недостаточно. Коноп засел за расчеты, используя возможности своей нейросети и мощности искина базы, чтобы как можно точнее и правильнее расположить броню, а также решить из какого она будет материала, потому что возможности ремстанции позволяли производить три вида защиты: обычную стальную из сплавов, композитную облегченную для разведчиков, не такую толстую, но тоже очень прочную, а также эксклюзивную разработку самих ваагри - пластичный полимерный деформатор-поглотитель. Он мог восстановить свою форму до первоначальной при атаке ракетным или кинетическим вооружением, даже выстрелы из гаусс-пушки вполне себе так ничего поглощал, но не все, а рельсотрон как всегда был вне конкуренции - пробивал что угодно. Хорошо, что для этой пушки существовали специальные МОБы, да и снаряды были жутко дорогие, иначе им пользовались бы все подряд. В общем, старикан решил попробовать идею с тройным слоем защиты - стандартные бронеплиты из сплава, закрепленные на раме робота, второй динамический слой из поглотителя и снаружи обвес из композитного материала, чтобы снизить вес защиты и так серьезно увеличенной на шасси нагрузкой. Чтобы скомпенсировать соотношение защиты и вооружения, решили, что каждый МОБ будет оснащаться ограниченным видом оружия - двумя кинетическими пушками, одной ракетной кассетной установкой и тремя или четырьмя энергоизлучателями, причем вариации с оружием могли быть разными.
   Собственно помимо возни с ремонтом роботов, дроид Пихто и Хрост, который решил отойти от управления машинами, сосредоточились на формировании диверсионного и пехотного подразделений из оставшихся федералов и ингеров, которых набралось около тридцати пяти разумных. Цра и его сородичи сосредоточились на медицинских исследованиях, куда привлекли девочку-тогруту, а также все малолетнее и сопливое народонаселение базы - теперь дети с удовольствием, а может быть и не очень, возились с посадками растений в оранжерее, их учили правильно за ними ухаживать. Кроме этого Асамзула настояла, чтобы для детишек ввели вроде каких-нибудь общеобразовательных предметов, чтобы они выросли не такими уж однобоко развитыми, эту ношу на себя также взвалил отдел Цра. Пара накрийцев молча присоединились к диверсионному отряду Пихто, тот набрал еще пару-тройку человек и начал тренировать группу. Вскоре им потребовались подогнанные под физические параметры экзоскелеты или вообще бронированные костюмы и между Конопом, который не хотел отдавать на это дело своих техников и дроидом состоялся разговор.
   - Нужно усилить бронирование. - Напирал Пихто. - А также улучшить степени свободы локтевых, плечевых и коленных узлов, а то солдаты движутся как пни заторможенные.
   - Времени на это нет. - Буркнул тогда гном. - Сейчас все работают на восстановлении МОБов и у меня нет свободных техников.
   - Если мы собираемся лететь на черный рынок, то броню надо делать уже сейчас, чтобы бойцы успели к ней привыкнуть и приспособиться, да и провести с ними тренировки тоже не помешает.
   - Что за шум, а драки нет? - спросил, подходя к ним Боцман, вытирающий руки тряпкой от смазки. Был он в рабочем комбинезоне техника, весь чумазый и грязный, но очень довольный. - О чем спор, друже?
   - Да вот, - дроид указал пальцем на техника, - не хочет бронекостюмы модернизировать, а ведь это самое важное сейчас.
   - Несомненно, это один из нужных нам элементов защиты. - Кивнул Рома. - Но так ли он необходим?
   - То есть как это? - не понял дроид. - По солдатам ведь будут стрелять и...
   - Выстрели в меня. - Перебил его Боцман.
   - Бензина нанюхался? - участливо спросил его Пихто. - Или что там у вас вместо топлива.
   - Смесь заволдина и фенита, но это не важно, - отмахнулся Рома. - Выстрели.
   Дроид пожал плечами и, резко выдернув лазерган из кобуры, выжал спуск, целясь Боцману в плечо, чтобы сильно не травмировать в случае попадания. Но когда он нажимал на спусковую кнопку, то уже понял, что не попадает. Мыслительные электронные процессы были быстрее и баллистические программы точно выдали необходимые поправки для выстрела, однако он все равно промахнулся. Рома просто чуть довернул корпус, словно зная, куда попадет заряд и снова вернулся в первоначальное положение. Дроид хмыкнул и на этот раз произвел пару-тройку выстрелов по мишени, которая словно размазалась в воздухе, однако так и не была поражена. Рома улыбнулся Пихто - у него на груди был небольшой ожог от выстрела по касательной, который быстро зарастал молодой кожей и покрывался волосом - спецовку спалило начисто.
   - Видишь, а ведь на мне не было никакой брони, хотя ты в меня и попал, что было весьма болезненно, но, блин, опыт - сын ошибок трудных, просто хотел проверить свою реакцию. Я не говорю, что она не нужна, но может быть твоим парням стоит пройти физическую модернизацию организма в "Лекаре". Ведь он не только укрепил мои мышцы и кости, он еще и повысил скорость прохождения электросигналов по нервным нитям моего тела, а также увеличил скорость реакции. Матрицу смотрел? - дроид кивнул. - Ну вот что-то вроде этого. Я двигаюсь быстро. Не джедай конечно, выстрелы мечом точно отбивать не научусь, но вот уклониться вполне способен. Ни один экзоскелет такого не сделает и не сможет достичь еще долго, все же механика слишком медлительна по сравнению с биологией. Взять хоть тебя - ведь внутри твоего тела только металлический каркас, а снаружи мышцы из электровозбудимого полимера. То есть ты тоже пришел к такой же мысли?
   - Дроиды Б-один были мальчиками для битья, не более. - Ответил Пихто. - Я старался повысить скорость реакции и степени свободы рук и ног по максимуму, но мы быстро исчерпали все возможности металла. Тогда и пришло озарение, нет, не так, озарение пришло к одному из нас и я понимаю, откуда, поэтому мы занялись добычей и производством этого полимера. Кстати, из него получаются отличные искусственные органы, потому что само волокно и нити идет на производство псевдоплоти.
   - Я уже изучил структуру этого материала и готов сказать - у нас ничего подобного нет. - Покачал головой Коноп. - Можно изготовить аналог, но, во-первых, необходимо сырье, хотя бы взять для пробы силендий, из которого получают множество полимеров, а во-вторых - у нас нет добывающего оборудования для того, чтобы просто извлечь его из породы, потом необходим полный технологический цикл для производства полимера и только потом можно будет посмотреть, какие свойства он получил. Электровозбудимый полимер не новинка, его уже применяли и применяют в протезировании, но все это слишком дорогое удовольствие - проще поставить киберпротез. Технологии эти хорошо охраняются, также как и секреты производства таких полимеров. Но у нас есть преимущество. - Хитро прищурился ваагри. - Во-первых, у нас есть образец подобной ткани и, во-вторых - на базе можно производить эластичный поглотитель, который тоже является полимером. Необходимо только правильно настроить оборудование.
   - Все это хорошо, но потребует времени, а броня нужна уже сейчас. - Нетерпеливо произнес Пихто.
   - Погоди, - остановил его Рома, - мы ведь никуда не торопимся и не полетим за металлоломом, пока не подготовим хотя бы пять-шесть МОБ-операторов, чтобы можно было взять небольшой контракт, потом наведаться на рынок, - он указал на ваагри, - Коноп к тому времени может уже составить список необходимого оборудования, а также материалов, которых сейчас нет у нас. Возможно, необходим полностью роботизированный шахтерский комплекс, ведь людей у нас мало и отрывать еще и на добычу полезных ископаемых будет расточительно.
   - Комплекс не нужен. - Взмахнул рукой Коноп. - Я и мои техники могут собрать каких угодно роботов из запчастей для МОБов и ремботов, оснастить их слабыми программными искинами и закинуть добывать то, что нам нужно, под контролем одного из них. Пускай возятся, а мы будем забирать концентрат. Так уже давно делают, в этом нет ничего страшного. Просто для контроля ставят одного - двух шахтеров и те следят, чтобы роботы не натворили чего. Можно отправлять кого-нибудь одного посменно сторожить их, будет своего рода отпуск. Над этим надо подумать.
   - Поговори с ребятами. - Рома повернулся к Пихто. - Своих я уже убедил пройти процедуру, "Лекарь" оправился от путешествия и готов к приему пациентов, так что твои могут прийти к Цра в любое время. Хуже не будет это точно.
   - Ладно, попробую. - Проворчал дроид. - Но про броню все же лучше не забывать.
   - Предлагаю компромиссный вариант. - Произнес Коноп. - Мускульные усилители из полимера как у тебя и защитный слой из композита, а чтобы повысить подвижность бойца, то сделать только щитки, прикрывающие грудь, спину, руки и ноги, пах опять же. Прицельно стрелять по ним будут, но раз уж они станут такие же верткие как Боцман, то смогут избежать попадания. Во всяком случае это все, что я могу сейчас предложить. Готового полимера на складах немного, на всех МОБов все равно не хватит, а с броней для солдат мы можем попробовать.
   - Годится. - Согласно кивнул Пихто.
   - А на сколько роботов хватит полимера? - спросил Рома.
   - Только на пять. - Сверился со своими записями Коноп. - Им лучше оснастить штурмовых тяжелых МОБов - им продавливать оборону противника. Остальные могут обойтись двухслойной броней.
   - Хм, - задумался Боцман. - А потом их можно будет переоборудовать?
   - Когда запустим производство полимера, то все возможно. - Кивнул гном. - Другое дело будет ли он также эффективен как у него, ведь электровозбудимый слой и диэлектрик по своей сути два разных изделия, пусть и полученных из одного сырья, молекулярная структура у них различна. Я записал параметры того и другого, но вот чтобы подогнать нашу продукцию под образец нужно провести многочисленные тесты, возможно, полимер приобретет другие свойства, ведь мы не знаем процесса производства. Или знаем? - обратился Коноп к Пихто.
   - Вот честно, - положил тот руку на грудь, - вообще не вникал что там и как. Я в это время занимался организацией обороны и разработками нового оружия, полимерам занимались другие, мне важен был результат.
   - Это ясно. - Вздохнул гном. - Я уже было подумал... ну что, даже то, что у нас есть образец уже хорошо, можно вести исследования. Что там с твоим "Клопом"?
   - "Клоп" медленно и верно превращается в "Вонючку", - усмехнулся Рома. - Машину я и Забан полностью перебрали, установили дополнительный контур охладителя на МГД-двигатель, потом проложили резервные кабели и силовые шины, изменили компоновку энергоустановки - теперь она не под сиденьем оператора, а за его спиной, да еще и защищена трехслойной броней. Навеску сделали согласно твоим предписаниям - два средней мощности зеленых лазера, малый плазменный импульсник и одна гауссовка как раз по центру кабины. А для ракет у меня есть сюрприз - счетверенная малая лазерная установка на месте крепления ракетной кассеты и с десяток самонаводящихся торпед.
   - Зря ты снял ракетную кассету. - Проворчал Коноп. - ПРО бы очень пригодилось.
   - Счетверенная турель создает очень плотный поток, я ведь ее не для ракет поставил - чтобы иметь возможность сбивать атмосферные истребители и перехватчики. Ракетные кассеты и обманки поставили на "Стилете", сняв у него обе зенитные пушки, так что я буду работать по воздушным целям и наводить на них Асю, а она уже прикроет меня в случае атаки МОБов.
   - Ах да, вы же работаете в паре, все время забываю. - Махнул рукой Коноп. - Надо посмотреть другие пары и определить им приоритеты в двойках. Ты ведь авангард?
   - Ну да, на то и разведМОБ. - Кивнул Рома.
   - А чего "Шакала" не взял?
   - Там все под нейросеть заточено, переделки много, а Зарк, Толпин и Долка решили свои не снимать, так что пускай работают на технике вехов.
   - Точно, Долку же назначили в прикрытие ракетных МОБов, а там все женщины. Ну, добро. - Согласился Коноп и повернулся к дроиду. - А насчет твоей брони давай поговорим через пару дней, пока разберемся с роботами, все равно перед отлетом будем решать, кто именно отправиться на черный рынок.
   - А что тут решать? - спросил Рома. - Его группу надо брать обязательно, потом Федя, который в курсе всех пиратских точек и кланов, знает кто чем промышляет. Потом с пятерку МОБов, но это уже решать надо.
   - Сам полетишь?
   - Хотел бы. - Кивнул Рома. - Но опыта управления пока нет, тренироваться нужно.
   - Тренировки будем проводить сразу на машинах, учебные МОБы можно подготовить для будущих кадров. - Заявил Коноп. - Я не тактик, так что меня не спрашивайте, как там и что, это к супруге твоей и Хросту с Езарголом, они наиболее компетентные командиры. Еще Шаракас может помочь, но он больше по штурму зданий, все же бывший космопех.
   - Я с ним разговаривал на эту тему. - Дроид сложил руки на груди. - Мое подразделение будет входить в его пехотный отряд как разведчики и диверсанты. Командир он толковый, даром что черт.
   - Не называй их так - не любят. - Буркнул Рома. - Аналоговый перевод в браслетах выдает какое-то серьезное оскорбление - он тебя может на дуэль даже вызвать и убить.
   - Что, все так запущено? - удивился Пихто.
   - У них там родоплеменная структура, все сплошь вооружены, существует свой дуэльный кодекс, причем вызвать можно как мужчину, так и женщину. - Пояснил Рома. - Асамзула мне не все рассказала, многое опустила, но суть я уловил - в их обществе слишком много ритуалов, обрядов, условностей, которые необходимо соблюдать. Вот ты здесь плюнул на пол и пошел дальше, никто даже внимания не обратит, но там если плюнешь, то можешь штраф заработать, а то и в зиндане посидишь с денек. Да, у них есть ямы для заключенных. Плевать на землю - страшный грех, вроде как Матери в лицо плюешь, которая нишхов из раскаленной лавы вынесла на поверхность и вроде как родила, а Дух Стихий вдохнул в них жизнь. Она дала мне почитать их книжку преданий и верований - вот такой том, - Рома изобразил пальцами толщину фолианта, - словно "Война и Мир" Толстого и то Лева мало написал по сравнению с неизвестным нишхским составителем. У них как у евреев есть свои ортодоксы-толкователи сего труда и они находятся в почете у народа. Своего рода мудрецы, которые изучили книжку вдоль и поперек, однако они не сидят на заднице, как раввины, типа Тору изучающие всю жизнь и пальца о палец не ударившие - эти трудятся в поте лица, ведь прослыть мудрецом еще не значит, что тебе окажут почет и кружечку нальют, яствами угостят. Сначала покажи, что ты сделал для своего народа, делами заслужи почтение. В общем, своих заморочек хватает. Нишхов у нас мало, но они все фанатично верят в Духа и прочих своих Богов, так что лучше в их монастырь со своим уставом не лезть, также как и к остальным.
   - Это понятно. - Кивнул дроид. - Теперь ясно, почему они как истуканы с каменными мордами ходят, чтобы, значит, не спровоцировать агрессию.
   - Нет, они хвостом выражают эмоции. - Пояснил Коноп. - Или ты не знал?
   - Куда уж мне. - Усмехнулся дроид. - Это из Аси готовят сверхчеловека, мы только в грязи копошиться можем да лопатой дерьмо за уберменшами убирать.
   - Зря ты так. - Покачал головой Рома. - Сарказм тут неуместен. - Он задумался. - Хм, интересно, я ведь свою тоже Асей зову, совпадение?
   - Не думаю. - На этот раз замотал головой Пихто. - Замыслы Богов непонятны смертным, иногда они нам помогают, но только косвенно, ведь делать за нас они точно ничего не будут.
   - Иначе мы выродимся с тупых жрущих паразитов. - Произнес ваагри. - Философия Елиша перекликается с нашей - каждый здоровый вааагри должен трудиться для процветания общины, а именно - вырубить в твердой и плотной скале жилище, обустроить его, создать комфорт, после чего пригласить старцев для оценки и они уже решат, достойны ли данные помещения для заселения. Если там будет дуть сквозняк или пол не так тщательно отшлифован, то жители могут заболеть или получить пыльную лихорадку. Это только первое деяние, а всего таких деяний восемь. И я выполнил их все! - с гордостью заявил Коноп.
   - Это какие же? - спросил Рома.
   - Первое - создать жилище, второе - взрастить сад под землей, третье -создать семью и родить детей, четвертое - изобрести полезный механизм, пятое - постичь искусство врачевания, шестое - освоить путь воина, седьмое - свершить паломничество на место предка-прародителя и, наконец, восьмое - свершить поистине достойное деяние для общины, а то и всего народа. Это квинтэссенция пути, в конце которого ты познаешь мир и становишься более мудрым и опытным, осознаешь все свои поступки, плохие и хорошие. И только после этого можешь давать совет другим.
   - И где твой сын или дочь? - спросил Боцман.
   - Не здесь. - Помрачнел Коноп. - Я даже не знаю, жив ли он, также как и жива ли моя супруга. Еще в начале войны они попали под удар инсектов, там мало кто выжил, кого-то успели эвакуировать. Я в это время был на строительстве подобной рембазы и не мог им помочь. Когда войска отбили планету и начали составлять списки убитых, то их среди них не было, также как и не было и среди вывезенных, а я искал очень упорно. - Коноп посмотрел на Рому. - Я не знаю, что с ними случилось и наверняка уже не узнаю.
   Боцман положил ему руку на плечо и проделал то, что уже получалось с Асамзулой - поделился своим сожалением о случившемся и подбодрил старика. Тот как-то странно вздохнул и улыбнулся.
   - Ну, хватит о грустном. Это было давно, почти сто пятьдесят лет назад, я уже смирился с их потерей и полностью погрузился в работу. Пойду проверю техников, да и твой аппарат посмотреть не помешает.
   - Сейчас Забан навешивает с помощью ремботов дополнительную броню, поэтому я и улизнул. - Рома хотел улыбнуться, но вовремя вспомнил про клыки. - Хвоста у меня нет, что щелкать им от радости, а улыбаться мне нельзя - табу.
   - Ну да, за такие клычищи могут и голову оторвать. - Усмехнулся гном. - Ладно, пошли, а насчет брони я подумаю. Но через два дня.
   - Я понял, пойду лучше потренирую бойцов.
   - Тебе стоит начать посещать лекции по тактике сражения МОБов. - Произнес Рома. - Все же лишним не будет. Да и остальным есть чему у тебя поучиться - например рукопашному бою. Я бы поспарринговал с тобой.
   - Заметано. - Пихто подмигнул. - Когда начинаем занятия?
   - Как только закончим восстановление. Будут все наши, в смысле операторы, и все желающие.
   - Кто читает?
   - Моя, Хрост и от техников Коноп ведет курс ремонта в полевых условиях. Шаракас будет учить тактике штурмовые пехотные подразделения.
   - Ну, тут мы тоже можем внести свою лепту в процесс обучения. - Проговорил дроид, - но и послушать умных людей тоже не помешает.
  
   На первом занятии собрались все. Именно вот так, когда Асамзула вошла в большое помещение - просто снесли стенку между двух маленьких складов, объединив их, то застыла на пороге - здесь толкались все. Кроме непосредственных слушателей - операторов МОБов присутствовали солдаты Шаракаса, диверсанты Пихто во главе с ним же, техники Конопа и сам старый ваагри, назначенные в оранжереи женщины-ингеры и прибежавшие оттуда же дети, медицинский контингент - тонкие Елиша и краснокожая иноплаетянка. Девушка застыла на пороге, но толпа раздалась в стороны, обозначив коридор - заинтересованные пары глаз смотрели на нее, ожидая реакции. Асамзуле уже приходилось преподавать, но тогда это были зеленые курсанты и от силы количеством в десять-пятнадцать разумных, а не такая толпа. Стоявший на небольшой сцене Хрост призывно махнул рукой, иди сюда, не бойся. Девушка выдохнула и решительно прошла по коридору, позади раздался шелест и скрип - народ рассаживался на стульях, у многих на коленях лежали планшеты, операторы, из которых пятнадцать "человек" были молодые девушки и охотники, в основном ингеры и федералы, сидели полукругом перед сценой, на которой уже расхаживал Хрост. На краю широкой площадки установили тактический голографический проектор, на который можно было загружать изображения с планшетов и инфодисков для демонстрации публике. Асамзула поднялась к Хросту, развернулась лицом к слушателям - все молчали, ожидая ее слов, никто не шушукался и не выкрикивал с места, ну, кроме может быть детей, да и тех сразу предупредили, как следует вести себя на подобных лекциях и те тут же припухли. Девушка в первом ряду разглядела Рому, который подбадривающее ей кивнул, передал по мыслесвязи волну уверенности и сосредоточения и Асамзула откашлялась, прочищая горло - говорить и показывать предстоит очень много.
   - Давайте начнем. - Произнесла она, манипулируя с опциями планшета. - Это наше первое занятие, где мы кратко пройдемся по всем четырем классам МОБов, коснемся основного вооружения машины и, может быть на сладкое, разберем немного практических боев в записи. Если что меня может поправить уважаемый Хрост, который имеет гораздо больше боевого опыта, нежели я.
   - Только было это лет так сто двадцать назад. - Улыбнулся федерал и из народа некоторые тоже оскалили зубы. - Сейчас уже многое изменилось, так что мне не лишнем будет послушать. Может быть сесть вниз?
   - Оставайтесь здесь, не помешаете, а может и подскажете что-нибудь. - Ответила Асамзула. - Опыта преподавания как такового у меня мало - для это нужны лекторы, а я все же такой же оператор как и вы. Приступим?
   - Перебью еще раз - откуда данные по боям МОБов? - спросил Хрост. - Где происходили стычки?
   - Записи сделаны на моем "Клинке", когда я еще служила в войсках Союза. - Ответила Асамзула. - Всего на моем счету девять боевых операций - семь из них по зачистке пиратских баз на планетоидах, спутниках и живых планетах и две - в охранении караванов. Было еще две по освобождению лагерей рабов, но там больше пугалом пришлось поработать, так что я их не считаю - действовали штурмовые части.
   - Записи их операций имеются? - поднял руку Шаракаса с места - он сидел рядом с Пихто на правом краю аудитории.
   - Только телеметрия с моего робота - тепловые отпечатки солдат, и то они быстро пропадают в здании. Еще есть фиксация их переговоров. - Пожала плечами девушка. - Если что, я могу предоставить данные.
   Шаракас хлестнул хвостом, при этом чуть не задев сидящих позади - вроде как кивнул головой.
   - А когда будут показывать картинки и рассказывать по роботов? - спросил чей-то ребенок и мать на него зашикала, но народ засмеялся.
   - Давайте начинать. - Ответила маленькому слушателю Асамзула с улыбкой. - Сейчас кратенько пройдемся по классам машин, ну а после перейдем к вооружению. Итак, первый класс - легкий или средний разведчик, - появилось изображение "Клопа", машины Федерации, приземистого робота, крепко стоящего на двух куриных ногах, расставленных достаточно широко. Верхняя часть платформы представляла собой черепаший панцирь, из-под которого вперед торчали стволы двух гаусс-пушек, по бокам слева и справа - сдвоенные лазерные установки, а позади крепящаяся к "корме" "гнезда" ракетная кассета. - Это типичный представитель первого класса, машина производства Федерации, сочетающая в себе идеальный баланс подвижности, защиты и вооружения. Машины Союза слишком легкие и несут меньше вооружения, Имперские разведчики по сравнению со своими штурмовыми тяжелыми братьями быстрые и шустрые, но уступают в скорости всем остальным машинам, республиканские "Шакалы" немного не дотягивают до федеративных в вооружении, но превосходят их в маневренности и скорости только потому, что имеют более продвинутый интерфейс нейроуправления. Этого мы коснемся более подробного, сейчас же я расскажу о сфере применения данного типа техники. Как понятно из названия основное назначение данного класса - разведка позиций противника, передача разведданных и наведение ракетных частей на цель. Но это не все возможности разведчиков - они также могут нести на себе постановщики РЭБ-помех и защиты, сканирующее оборудование для выявления закладки мин-ловушек по дорогам следования техники, обнаружения засад. Также машины могут быть оборудованы прыжковыми двигателями, что, в сочетании со стабилизирующим гравиприводом позволяет им преодолевать крупные горы и перелетать ущелья, - Асамзула заметила недоуменные взгляды среди публики. - Стабилизирующий гравипривод позволяет МОБами чувствовать себя комфортно при любой гравитации на любой планете - он просто уравновешивает машину и "силы природы", однако стоит учитывать, что на кинетическое вооружение такого влияния он не имеет, но встроенный баллистический вычислитель и искин, отвечающий за наведение оружейных систем всегда производит нужные поправки, поэтому вам нужно просто смотреть в прицел и выжимать спуск. Также разведчики имеют повышенную стабилизацию стрельбы при движении, тогда как другим приходится на секунды останавливаться, чтобы произвести меткий выстрел. Как бы не был хорош этот класс техники у него есть и свои недостатки и самый главный - слабая защищенность. Чем больше навешано брони, тем ниже маневренность и скорость - достаточно трех-четырех попаданий из гаусс-пушки, чтобы вывести машину из строя, поэтому единственным фактором выживания для разведчика становится скрытность, маскировка и в случае обнаружение постоянное движение и хаотичная смена направления, чтобы не дать системам взять упреждение. Забегая вперед, могу сказать сразу, обмануть операторов с нейросетью все же можно, также как и их вычислители - они тоже могут промазать. Искину нужно приблизительно пять-шесть секунд, чтобы точно вычислить точку попадания, для этого вы должны двигаться в одном и том же направлении, если его постоянно менять, то оператор будет вынужден перейти в режим ручного управления и тут уже все зависит от него самого. По своему опыту знаю, что на сегодняшний день все машины находятся под управлением синхронизированных нейросетей и искинов, даже в Союзе перешли на эту практику и технике они доверяют больше, чем своим рукам, - Шаракас нервно дернул хвостом, но ничего не сказал, - поэтому действия пиратов иногда становятся очень неожиданными. Я немного отвлекусь, - Асамзула включила бой, вспомнив прошлое, - Это было четвертым моим заданием, брали пиратскую базу силами одной неполной роты буквально шесть машин. У пиратов восемь, пускай и устаревших, но очень грозных МОБов - все производства Союза без нейросетей, только два республиканских "Барса", остальные "Клинки" и "Лезвия" - у нас два "Тесака" и четыре "Клинка", причем уже третьей версии, переоборудованных под нейросети. - Возникло изображение комплекса полукруглых зданий, закопанных в землю, кругом насколько хватает глаз степь с травами, вдали горы и вокруг этого инородного тела на поверхности планеты стояли восемь черных точек, а шесть очень быстро к ним приближались. - Как видите машины почти равны друг другу. - Степь прочертили вспышки зеленого и красного цветов, МОБы запрыгали из стороны в сторону, как с той, так и с другой стороны. - Командование решило, что базу можно взять нахрапом без предварительной обработки ракетным ударом, посчитав, что пираты не могут быть хорошо обученными, однако все вышло по другому. - Асамзула вздохнула, когда один из наступающих роботов взорвался. Его верхняя платформа отлетела от крепления шасси и рухнула на землю, сдетонировал боекомплект, МГД-двигатель пошел в разнос, рабочее тело выплеснулось на землю и трава запылала. Огромное горящее черное пятно и воронка образовались в мгновение ока. Остальные МОБы шарахнулись от павшего товарища, строй распался. - Как оказалось пираты не были такими уж болванами, среди них были два отставных военных Федерации, которые и научили правильно воевать с машинами. Все МОБы сосредоточили огонь на самом опасном "Тесаке" и как результат слаженным залпом продавили его защитное поле, повредили энергоузлы, вызвав замыкание и отключение искина, попали в боеукладку и как следствие - взрыв. Оператор второго "Тесака" понимал, что он следующий, да и командиром был мой отец, который после этого случая окончательно разругался с начальством. - Наступающие разделились, причем выстроились колонной - один за другим. Ведомый встал за ведущим. - Каждый робот был снабжен ракетными кассетами - ими пиратов и накрыли, чтобы не дать сосредоточиться на следующей цели, но федералы что-то такое предполагали и поэтому стрелять не стали, а отступили на подготовленные позиции - валы вывороченной земли. - Коноп что-то быстро записывал в планшет и чертил схемы. - Ракеты накрыли часть, одна машина пиратов оказалась повреждена, но еще боеспособна. Наш "Тесак" под прикрытием двух "Клинков" начал давить оборону базы, но во-первых, роботы едва высовывались из "окопов" - только защитная лобовая отражающая броня и пусть и слабенькие лазеры, но сбивающие щиты, тогда как их основной калибр - три гаусс-орудия, стоящие на "Барсах" уже ждали нас возле базы. Как только мы пересекли периметр у всех отключилось нейроуправление - пираты активировали нейроподавитель, пусть и слабенький, небольшого радиуса действия, но его хватило сполна, чтобы эти восемь МОБов, пока мы тупили и тыкались как слепые котята, сосредоточенным залпом уничтожили второго "Тесака" и повредили двух "Клинков" - моего и моего ведущего. Отец тогда еще не установил нейросеть, да и не собирался этого делать, он отключил связь, перевел МОБа в нагрузочный режим и зашел пиратам в тыл - ему противостояли только пара "Лезвий", легких разведчиков. Отец мало доверял лазерам, больше любил тяжелые импульсные плазменники и гаусс-пушки, поэтому пары выстрелов хватило, чтобы уничтожить машины. У пиратов была связь, они тут же переключились на него, но на базе было с пяток зданий, между которыми бой и развернулся. Ему помог второй выживший "Клинок", ударив пиратам сбоку, потому что часть из них покинула окопные позиции, отправившись ловить отца. Мне удалось запустить резервные цепи питания и подключиться к бою уже на стадии его завершения - отец, кроме "Лезвий" успел серьезно повредить одного "Клинка", но его зажали со всех сторон и уже собрались расстрелять, когда начальство зашевелилось и нанесло ракетный удар по всем сразу - своим и пиратам. Машины тут же заглохли, меня зажало в кабине робота, выйти наружу невозможно, пришлось потом разрезать кабину, хорошо что мобильная рация не сдохла. А пираты, поняв, что за них принялись всерьез, покинули машины, забрались в корабль и покинули планету, подорвав одно из зданий комплекса. - Во время рассказал на экране крутилось видео. - В общем, операция провалилась, но никто не понес наказания за ее бездарное планирование. Все четверо провалялись в госпитале значительное время, машины восстановлению не подлежали и их списали на металлолом. К чему этот рассказ? - спросила Асамзула, обводя слушателей взглядом. - Не стоит недооценивать противника. Если бы не ракетный удар, то никто бы из нас не выжил, потому что когда четыре наших машины были выведены из строя они не потеряли ни одной и при этом никаких нейросетей у пиратов не стояло, техника была устаревшей.
   - Как узнали о том, что у пиратов не было сетей? - спросил, подняв руку, молодой охотник.
   - Их поймали потом - прыжок корабля отследили через несколько систем и взяли тепленькими, причем работал пустотный спецназ, ему бандитам противопоставить было нечего, но я еще коснусь в будущем этой темы. Те два федерала тоже были с ними - следствие потом восстановило всю картину боя, реквизировав записи с их нейросетей. Потом все засекретили, чтобы ошибка начальства не всплыла наружу.
   - Руководителя такой операции нужно было вызвать на дуэль. - Произнес Шаракас и с силой махнул хвостом.
   - Отец так и сделал. - Кивнула Асамзула, - но ничего не вышло. К сожалению, Союз все больше начал превращаться в подобие Республики, забывая о своем народе и его традициях, предпочитая поиметь выгоду с любой сделки, презрев ритуалы и традиции. Не везде, но в центральных мирах особенно, на периферии еще сохранились те, кто доверяет мудрости предков больше, чем представителям власти. Но это к теме нашей лекции не относится. На тех "Лезвиях" было слабое вооружение, но стояли нейроподавители и постановщики помех - ракетный удар нанесли сразу же, как только пропала картинка с экранов - посчитали, что вся рота погибла. Таким образом можно сделать вывод, что разведчик - очень ценная единица в бою.
   Теперь перейдем к следующему классу техники - непосредственно штурмовым машинам, которые делятся на два подкласса - средние МОБы поддержки и тяжелые штурмовые роботы. - Возникло две картинки. На первой робот напоминал ощетинившегося колючками дикобраза - столько различных стволов торчало из верхней платформы. Никаких рук Рома не увидел - здесь пушки располагались на корпусе и крепились к гондоле кабины по бокам, в центре, снизу и сверху. Были средние МОБы, напоминающие деда Мороза с бородой - все вооружение на центральной подвеске, только сверху гладкого "гнезда" два "уха" ракетных кассет. Двуногая тяжелая техника была только у Союза, Республика и Федерация имели четырехногие платформы, тогда как Империя создавала минимум шестиногов и прочих многоножек, устанавливая на них прорву вооружения. - Лучшие представители данного класса - республиканский средний МОБ "Барс", которого очень любят наемники и прочие свободные подразделения и тяжелый имперский "Неустрашимый", шестиногая крепость, вооруженная до зубов, но очень медленная. У нас таких две штуки, - Асамзула улыбнулась, - поэтому операторы таких машин, будьте бдительны - вас постараются выбить в первую очередь.
   - Вот свезло так свезло, - проворчал один из молодых охотников.
   - Колечко. - Произнес Рома и переглянулся с Пихто, после чего последний улыбнулся.
   Никто не понял - видимо, прозвучала какая-то шутка, но уточнять не стали и приготовились слушать дальше.
   - Видимо над усилением вашей брони стоит подумать уважаемому Конопу и его техникам, чтобы машины могли эффективнее противостоять ракетным атакам.
   - Только перехват в воздухе может решить такую проблему. - Проворчал ваагри. - Броня тут мало поможет, хотя пластичный деформатор я бы попробовал установить, но его у нас мало. Как я и предлагаю нужно поставить дополнительно счетверенные лазерные установки малой мощности и в дополнение к ним четыре ракетные кассеты с самонаводящимися "Стрелами".
   - "Стрел" у нас мало, едва хватит на одного. - Произнес кто-то из техников, заведующий складами.
   - Значит, нужно купить. - Хрост махнул рукой. - Эти вопросы будем решать потом, давай дальше, Асамзула.
   - Хорошо. - Кивнул та, совершено не раздражаясь, что ее все время перебивают. - Средние МОБы поддержки по сравнению с разведчиками имеют более усиленную броню, мощные генераторы щитов и вооружение, но они же и тяжелее, поэтому вынуждены расплачиваться за это маневренностью и скоростью. У тяжелых машин так и вовсе дела в этом отношении обстоят еще хуже - как известно поделки Империи, да не обидятся на меня ее представители, самые тихоходные в Содружестве, максимум, который они могут выдать это около двадцати пяти - тридцати км в час, тогда как средний легко держит шестьдесят, а про разведчиков и вовсе говорить нечего - потолок в сотню для них не предел. Другое дело, что при такой скорости нужна отличная стабилизация, вот почему гироскопы разведчиков самые лучшие - опрокинуть машину на высокой скорости может даже опытный оператор. Чтобы избежать этого конструктора начали ставить управляющие ходом искины, так что отдавая команду на движение, сегодняшний оператор будет сидеть в кресле и только водить рукоятками наведения ракет и лазеров - ножных поворотных педалей в современных машинах нет. Для нас нейроподавитель выходит на первый план - раздобыв такое устройство наша техника получает огромное преимущество. Собственно, собрать такое изделие может даже уважаемый Коноп, но радиус его действия не превысит двухсот метров, а это уж не просто ближний бой - вы, по сути, столкнулись с противником нос к носу.
   - Запчасти для этого есть, собрать можно и поставить на все машины, - заявил ваагри, поглаживая бороду, - даже увеличить мощность за счет автономных источников питания, повысить радиус до двухсот пятидесяти, но это все, что можно сделать на данном этапе.
   - Сойдет и так. - Кивнул Хрост. - Придется поработать над тактикой совместных действий подразделений. Дальше.
   - Применение средних и тяжелых МОБов как следует из названия - штурм хорошо укрепленных позиций противника, прорыв вражеских МОБ-подразделений и уничтожение зенитных орудий, дотов и прочих зданий баз и комплексов. Это сейчас основная сила войск, машины несут на себе тяжелое вооружение, они очень хорошо защищены и способны выдержать до трех ракетных ударов, может быть больше, как повезет. Поэтому операторам такой техники стоит готовиться к отражению на них атак, а также учиться быстро преодолевать открытые пространства и использовать рельеф местности. Оставшись в одиночестве вы будете быстро уничтожены, поэтому каждому тяжелому придается средний МОБ для защиты, изредка два, как это сделано с "Неустрашимыми", они слишком неповоротливые. Соответственно вооружение у роботов поддержки должно быть сбалансировано с вашим ведущим.
   - А как преодолеть открытые пространства быстро, если они такие тихоходные? - задал вопрос охотник, будущий оператор "Неустрашимого".
   - Для этого стабилизационный гравипривод устанавливается почти в нулевую отметку, включают либо прыжковые двигатели, либо установленные специальные ракетные ускорители и стараются побыстрее найти укрытие. При таком режиме очень сильно повышается расход энергии, порой отключают защитное поле, только чтобы гравипривод выдержал нагрузку, ведь он работает на пределе своей мощности, нивелируя вес машины и сопротивляясь гравитационному полю планеты. Часто это делать нельзя - износ оборудования колоссальный, а чинить привод в полевых условиях это достаточно серьезная проблема. - Коноп согласно закивал, - так что старайтесь пользоваться данной методикой как можно реже. Скажу сразу - "Неустрашимый" хоть и тихоход, но защиты у него хватит на три "Тесака", два "Скарабея" и четыре "Носорога", так что не сильно переживайте, к тому же вы будете не одни - поддержка всегда поможет. - Асамзула посмотрела на Конопа. - Вы ведь переделали имперских МОБов под одного оператора?
   - Да, - кивнул тот, - пульты радиста, наводчика и оператора управления роботом перевели на командирский, а там все заменили искинами, с синхронизацией пришлось немного повозиться, зато внутри освободилось много места, можно везти с собой десант, как предложил Пихто.
   - Интересная мысль. - Асамзула задумалась. - Как только вскрыли оборону, то штурмчасти уже на месте. Почему до этого раньше не додумались?
   - Не хотели губить солдат. - Произнес Хрост. - Если всех накроет, то сразу кирдык.
   - Защиту "Неустрашимых" мы усилили по максимуму, - произнес один из ваагри, который работал с имперской техникой, - три слоя брони, дополнительные отражающие и динамические экраны, самые уязвимые места прикрыты поглотителем и силовыми полями, вес машины даже чуть облегчился за счет демонтажа ненужной аппаратуры, систем жизнеобеспечения экипажа - десант поедет в отдельном боксе, они все равно будут в экзоскелетах, зачем им там воздух?
   - А если я захочу снять шлем и вытянуть ноги? - спросил Пихто, на что получил от Конопа хитрый взгляд, мол, тебе ли говорить о свежем воздухе.
   - Надо обкатать их в бою, чтобы выяснить все недостатки. - Заметил Хрост. - Ладно, это потом, когда перейдем к практическим занятиям. Что там дальше по списку?
   - Третий класс - ракетные МОБы. - Асамзула посмотрела в планшетку. - Это в основном тыловые части, которые осуществляют обстрел позиций по переданным разведданным. Они сделаны очень мобильными для одной цели - отстрелялись с точки и тут же сменили позицию. Для их прикрытия выделяют двух-трех средних МОБов только потому, что противник может обойти по дуге и выйти в тыл, тогда середняки свяжут его боем, а ракетчики расстреляют вблизи. Броня у них слабая, маневренность и скорость на уровне тяжелого класса, но это не значит, что они беззащитны - помимо стандартного ракетного вооружения на них установлены лазерные пушки, изредка гауссовки и крупнокалиберные пулевики для борьбы с пехотой и штурмовыми подразделениями. Тяжелые импульсные плазменные орудия не ставят в виду того, что пуск ракет производится электроимпульсом, а для этого нужна прорва энергии, поэтому этот класс машин почти полностью вооружен кинетическими пушками. Преимуществом у ракетных МОБов является мощный силовой щит, способный отразить выстрел из рельсотрона, но восстанавливается он долго, так что если система предупредила вас о таком попадании, то знайте, что второго удара вы не переживете. И так мы плавно перешли к четвертому классу МОБ-войск, который ненавидя все. - Асамзула улыбнулась. - Это Истребители МОБов, своего рода снайперы роботизированных войск. Машины эти редко бывают высокими, максимум восемь-десять метров, компоновка у них у всех одинаковая - сверху ставится корабельный рельсотрон, податчик боеприпасов расположен в корме верхней платформы, оператор сидит под стволом оружия. - Девушка показала картинку - робот на толстых ногах-тумбах с огромным выступающим вперед стволом, словно вся верхняя платформа это большой лафет, на котором и лежит ускоритель. Маленькие точки стволов гаусс-пушек почти незаметны под ним, словно их и нет. - Кроме рельсотрона изредка Истребитель вооружают гаусс-орудиями или средними зелеными лазерами, но в основном стараются, чтобы оружие было кинетическим, потому что для выстрела из рельсотрона необходима колоссальная энергия, их установки и МГД-двигатели самые мощные среди всех роботов.
   - Почему же их не поставят на все остальные классы? - спросил кто-то.
   - Потому что менять силовые кабели и токопроводы никто не будет в угоду твоим капризам. - Ответил вместо Асамзулы Коноп. - Каждый МОБ проектируется с нуля под определенные задачи, которые он должен выполнить. Нельзя вынуть ядро двигателя из Истребителя и вставить в разведчика - последнего просто порвет при любом повреждении, потому что выброс энергии будет чудовищным. Силовая установка должна обеспечивать те выходные мощности, которые необходимы для ведения боя - меньше и больше уже перебор. Нельзя взять самую крутую пушку и начать с нее стрелять, пока не научишься хотя бы правильно держаться за рукоять и крепко стоять на ногах во время отдачи. Также и здесь. Я ответил на твой вопрос?
   - Да, спасибо. - Кивнул охотник.
   - Защита у Истребителя средненькая, броня тоже не ахти, но маневренность и скорость на уровне разведчика, тогда как маскировка превосходит даже его возможности - на некоторых моделях республики стоят генераторы невидимости, тогда как легким МОБам скрытность обеспечивает только верхний защитный панцирь и отражающее излучение радаров лакокрасочное покрытие. Дальность стрельбы рельсотрона потрясающая, поэтому вы можете не засечь вражеского Истребителя, который ведет по вам огонь. Недостатками этой машины является их же орудие, которое хоть и мощное, но имеет долгую перезарядку порядка двадцати пяти - тридцати секунд, пока податчик уложит снаряд на досылатель, который все это аккуратно подводит к рельсе, после чего выдается импульс на орудие и производится разгон. Запас снарядов ограничен, использование рельсотрона не предполагает использование другого орудия в момент выстрела, только если это не пулевик. Слабая защищенность МОБа не позволяет ему встречаться с машинами в ближнем бою - он воин дальних дистанций, поэтому в случае обнаружения попаданий из рельсотрона по роботам, разведка противника начинает немедленные поиски стрелка. Да, оружие мощное и убойное, вынесет с одного выстрела даже "Неустрашимого", но его использование связано с риском вашего уничтожения.
   - А кто будет водить наши Истребители? - спросил кто-то из охотников.
   - Я и Хрост. - Асамзула указала пальцем на федерала. - Больше некому - доверять такую технику неопытным операторам значит погубить и машину и их. Раз уж мы коснулись вооружения, то начнем с лазерного, как самого распространенного. - Девушка потыкала в планшет и появились картинки лазерных установок. - Согласно спектральной градации лазеры делятся на красные, зеленые и синие. Изредка можно встретить фиолетовые, но они очень редкие, требуют большого количества энергии, перезарядка генератора после выстрела опять же долгая, поэтому нечасто используются и выступают скорее как альтернативой слабому рельсотрону или мощной гаусс-пушке.
   Итак, красный лазер не может причинить вам вреда и используется в основном против пехоты и легкой техники противника, вроде грузовых десантных машин, хотя даже они начали оснащаться достаточно мощными щитами. Стреляет импульсами и достаточно часто, перезарядка генератора порядка одной-двух миллисекунд, так что красный лазер бьет почти нескончаемым потоком, пока не перегреется обмотка или не лопнет фокусирующая линза. О том, как следует эксплуатировать это орудие вам подробно расскажет Коноп, я же могу предупредить, что на практике вести огонь из него нужно не более пяти секунд, после чего пятнадцать-двадцать дать ему отдохнуть и можно заново приступать, тогда и обмотка не расплавиться и линза будет целой. Это что касается красного лазера, теперь поговорим о самом массовом - зеленом. Есть малой, средней и высокой мощности. Малый гораздо мощнее красного, но соответственно слабее среднего, его назначение - точечное применение по силовым полям противника, прикрывающим уязвимые места, низколетящим целям, постройкам, укрепленным дотам, потому что он стреляет частыми импульсами, своего рода лазерный пулевик и практически не изнашивается, поэтому его ставят вместо красного лазера, который уже отжил свое и используется пехотой против пехоты. Часто используется как зенитные орудия, потому что частота импульса очень высокая, также можно непрерывным потоком сопровождать цель, нанося повреждения и сбивая пилотам атмосферников курс. Поразить летящую цель может и не получится, но пугануть - вполне. Средний зеленый лазер также применятся для точечного поражения уязвимых мест МОБа - он имеет потрясающую меткость просто потому, что его линза определенным образом откалибрована, а пучок очень мощный по сравнению с малым и идет моментальный прожиг металла и, как следствие, повреждение конструкции. Применяется также для снятия силовой защиты с суставов и других уязвимых мест, прикрытых щитами и если малому нужно время, чтобы продавить такую защиту, то средний справляется сразу и тут же наносит урон. То есть метко выстрелили по узлу - сняли щит, пока он пытается восстановиться, произвели еще один выстрел - поразили цель. Если цель движущаяся, то сделать это сложно, но можно, необходима практика. Что касается мощных зеленых лазеров - это слабые синие, они не только прожигают броню, но еще и нагревают внутренние элементы корпусов машин, наносят сильные повреждения. Вместо тонкого пучка испускают широкую полосу, по эффекту воздействия напоминает плазменный резак, так что в ближнем бою можно легко отхватить ствол орудия или ногу МОБа противника. Несколько таких выстрелов и у вас случается перегрев силовой установки и как следствие отключение всех систем. Если же попали в охладитель, то результат тот же - лазерное оружие хорошая штука, но главным недостатком как у всего энергетического оружия является ЭМИ-удар, который может быть нанесен как с воздуха, так и ионными излучателями. И если от последних встроенная защита МОБа спасает электронику, то вот оружие страдает в первую очередь и машина становится беззащитной. Поэтому всегда находят баланс между кинетикой и энергетикой. Синие лазерные установки требуют еще большей мощности и устанавливаются в основном на тяжелых МОБов, предназначены для прорыва рядов техники противника и поражения наземных целей. Во время воздействия происходит взрыв, потому что сила и мощность пучка очень велика, вещество быстро плавится и разогревается, выделяющиеся при этом газы расширяются и происходит взрыв. К слову из синего лазера можно легко отрезать ногу МОБу, но у него есть один существенный недостаток - все же воздействие на точку должно быть не менее трех-четырех секунд, только после этого последует результат. Поэтому синие в основном применяют против воздушных целей, истребители и атмосферные перехватчики так забавно лопаются, когда выстрел попадает в их силовые установки. - Асамзула улыбнулась. - А вообще основным оружием на поле боя является зеленый лазер - низкий перегрев, высокая скорость перезарядки, достаточная частота импульсов и эффективная поражающая способность. Синие и фиолетовые лазеры редки и используются в основном войсками государств, у пиратов вы их если и встретите, то противостоять вам будет как минимум "Неустрашимый" или его легкая версия - "Носорог".
   Теперь разберем работу тяжелых импульсных плазменников, не путать с плазменными импульсниками, это совершенно другой тип оружия. Пдазменник является высокомощным энергетическим оружием, имеющим длительную перезарядку между выстрелами порядка пяти-семи секунд, наносящими взрывной урон. Образующийся плазменный шар выводит из строя силовую защиту и ударным воздействием взрыва корежит броню, ломает суставы робота, выводит из строя оружие на внешних подвесках. Одна из самых массовых пушек, имеет и свои недостатки, во-первых, редкую частоту импульсов, во-вторых, малый боезапас, потому что используется специальный разогретый до состояния плазмы газ вортакс, получить который можно только в заводских условиях - это смешанное из нескольких газов вещество, заключенное в специальный картридж, которого хватает на десять выстрелов. Замена картриджа производится специальным автоматом, установленным на орудии. Если же в вашу пушку попали из среднего лазера, то газ в емкости может и рвануть и неслабо так оторвать и пушку, и разворотить половину вашего робота. Капсула с оператором, конечно, защищена, однако это не панацея от серьезных повреждений, так что рассчитывать на нее не стоит, если что, рычаг катапультирования всегда под рукой.
   Теперь что касается крупнокалиберных пулевиков, счетверенных лазерных установок, взрывострелов и прочего мелкокалиберного оружия - все оно применятся либо против пехоты в экзоскелетах и бронескафандрах, либо против перехватчиков и истребителей противника, который жаждут вывалить вам на головы запас своих бомб. Поэтому все подразделения МОБов действуют сообща и слаженно, иначе уничтожив одного - уничтожат всех остальных. Так некоторые роты включают в себя пару тяжелых машин, разведчика, истребителя, ракетчика и либо одного, либо парочку средних МОБов поддержки. Ракетчиков стараются держать вместе и не пускать на передовую, потому что им сподручнее накрывать цели по разведданным и бороться с воздушными силами противника, пока их товарищи штурмуют укрепления. Что же касается ЭМИ-вооружения, то ионные пушки и разрядники - это пушки ближнего боя, они имеют очень ограниченный радиус действия, тем более, что разряднику нужен предмет, на который он бы смог "снять напряжение", к тому же длинна "молнии" не слишком велика, порядка двадцати метров, так что это оружие применимо в городских боях среди небоскребов и плотной застройки, когда противника замечаешь в последний момент. Здесь спасает только скорость реакции оператора. - Асамзула оглядела зал. - Всем, кого выбрали на управление роботами и не имеющим нейросетей все же лучше пройти курс оздоровления и улучшения организма у "Лекаря", так ваши шансы сравняются с операторами, имеющими нейросети, ведь они принимают решения за доли секунд и их реализация начинается со скоростью мысли, все зависит от конструкции робота, ведь пусть команда и отдана мгновенно, но ее выполнение всегда запаздывает просто потому, что все сочленения и суставы работают только с присущей им скоростью и здесь шансы будут равны. МОБ машина громоздкая и неповоротливая, единственное преимущество нейросети по сравнению с обычным оператором - это возможность одновременно выполнять несколько различных операций, тогда как на ручном управлении нужно сосредоточиться на чем-то одном. Здесь вам поможет "Лекарь", который позволит ускорить ваши физические процессы, а также улучшит вашу память в разы - не придется ничего повторять. Это мое пожелание вам, согласиться - дело каждого.
   - Мы уже посоветовались друг с другом, - произнес все тот же молодой охотник, что задавал вопросы, - и прошли курс модернизации организма. - Он посмотрел себе за плечо. - И я чувствую себя здорово. Я запомнил слово в слово, что вы сказали, мне даже не нужна эта штука для ведения записей, все словно отложилось где-то в памяти.
   - Не выбрасывай, пригодится. - Произнес Рома. - Память и подвести может, а так подсказка есть всегда, ведь хранить такой объем информации всегда не будешь.
   Охотник кивнул и прилежно положил планшет на колени.
   - Это был краткий обзор вооружения, которым снабжен МОБ. - Асамзула кивнула сама себе. - Теперь перейдем к тактике подразделений. Рассмотрим хотя бы на примере показанного мной боя, почему именно мы проиграли и потеряли столько машин. Во-первых - разведывательных мероприятий проведено не было, ограничились только наблюдением с орбиты, причем пираты усыпили бдительность наблюдателей тем, что вывели наружу для патрулирования территории все устаревшие машины со слабым вооружением, спрятав республиканских "Барсов" и продемонстрировав их только когда началась атака. Получив разведданные, отец решил, что направит одного "Тесака" при поддержке "Клинка" в тыл лагеря, а сам сымитирует атаку, показав, что имеет малые силы, вот так, - в воздухе начал развиваться построенный в компьютерной модели бой, - но вмешался фактор начальства, которое потребовало немедленной атаки, а когда отец воспротивился, то его сняли с командования, назначив кого-то своего, который и погиб в первом "Тесаке" - посчитали, что операция будет простой. Получилось так, как получилось и мы имеем в итоге все уничтоженные машины и четырех операторов в госпитале, тогда как пираты сохранили всех своих пилотов и забрали часть своих машин - у них были оборудованы два подъемника, уходящие под землю к тоннелю, ведущему к кораблю.
   - А чем занимались эти пираты на своей базе? - спросил охотник.
   - Производили синтетический наркотик ментального типа класса "Спайс". - Произнесла Асамзула. - Через одного из барыг вышли на производителей, спецслужбы подключили армию, точнее, попросили содействия в проведении операции и когда наши умылись кровью, то выслали свой спецназ. У меня была такая мысль, что среди пиратов был крот, который точно знал об их возможностях и сообщил о них, но вот спецслужбы делиться информацией то ли не захотели, то ли не сочли нужным и как результат такие потери. Наркопроизводителей взяли на их базе, куда корабль и прилетел с товаром, долго запутывая следы - спецслужбы точно знали место его появления. Думаю, что им нужно было спугнуть пиратов, чтобы накрыть всю лавочку, потому что та станция была транзитной для наркотика - на нее стекались все. Капитан судна думал, что тщательно запутал следы, однако крот сообщил точные координаты и спецназ пошел на штурм. Армию просто использовали в своих целях, впрочем как и всегда. - Асамзула вздохнула, - но не будем о грустном, давайте разберем бой как следует. У вас есть шесть МОБов - два "Тесака" и четыре "Клинка", что следует сделать? - Она оглядела зал. - Ну же, не стесняемся, говорим любую глупость, ведь не вовремя высказанная дурацкая фраза может обернуться поражением для всей команды просто потому что такая идея может и не прийти в голову противнику.
   Тот же самый молодой охотник поднял руку.
   - Разведчиков у меня нет?
   - Нет, все данные получены с орбиты.
   - Тогда я бы разделил силы надвое и атаковал с флангов, тут у них нет окопов, прикрылся бы этими зданиями, подошел ближе и расстрелял в спину.
   - Давай проверим. - Асамзула ввела через планшет данные и картинка завертелась - МОБы разделились, каждый из тяжелых взял по два средних и поперли заходить на комплекс по дуге. Пока они так бегали, противники покинули окопы, разделившись тоже поровну - в каждой половине оказался "Барс", который и встретил "Тесака" сосредоточенным огнем. На этот раз суммарной мощности выстрелов не хватило, чтобы уничтожить бронированную машину, да и наступающие тоже начали стрелять, противники потеряли по одному середняку и пираты отошли за здания. Когда наступающие группы сблизились с комплексом, "Лезвия" применили прыжковые двигатели, оказались в тылу у атакующих, тем пришлось вести огонь на обе стороны и вскоре легкие и средние МОБы оказались уничтожены. Оставшиеся в одиночестве поврежденные "Тесаки" вскоре последовали за ними и поле боя оказалось за пиратами. - Что ж, твои войска ликвидированы, противник тоже понес потери, но несущественные.
   - А кто там за меня играет? - спросил охотник. - То есть почему именно такой результат?
   - Это сражение двух виртуальных тактических программ, я просто ввожу исходные данные и они моделируют все остальное.
   - Неправильно они моделируют. - Надулся охотник, а народ засмеялся.
   - Смотря, что ты хочешь. - Пожала плечами Асамзула.
   - Так покажите как надо!
   - Сейчас. - Она обнулила бой и начала снова. - Я буду комментировать то, что говорю. Итак, диспозиция прежняя, по суммарной огневой мощи войска Союза превосходят пиратов в полтора раза, а по защищенности в два, тогда что же произошло? Помним одновременный залп всех восьми роботов по одному "Тесаку"? Проделываем то же самое с ними, пока они не попрятались за земляные валы. Разделим наши силы так, как предложила программа - один "Тесак" и два "Клинка" против одного "Барса". Начинаем с удаленной точки, где лазерные орудия наиболее функциональны, тогда как снаряды гаусс-пушек уже потеряли часть свой скорости и не смогут нанести серьезных повреждений. Запускаем имитацию. - Две группы МОБов обменялись выстрелами, в результате которых оба "Барса" вышли из строя, тогда как у двух "Тесаков" были незначительные повреждения внешних орудий. - Итак, мы достигли своей цели - основной опасный противник уничтожен, но расслабляться еще рано, ведь у врага есть еще разведчики, очень быстрые и маневренные, с установленными нейроподавителями и генераторами помех. Следующий удар наносим по ним - машины уничтожаются очень легко. - Снова обмен лазерными импульсами и из строя выбывают "Лезвия" и пара "Клинков", а "Тесаки" движутся медленнее, подволакивая ноги. - Осталось четыре слабых машины, против полноценных двух, двух поврежденных и двух огневых точек, в которые превратились "Клинки" с выбитой ходовой. Тогда противник начал отступать за валы, точки сосредоточили свой огонь на них, не давая сбежать, а "Тесаки" применили самонаводящиеся ракеты.
   - Почему этого они не сделали раньше? - возопил молодой охотник.
   - Напоминаю, что разведчики оснащены постановщиками помех и запуск ракет был бы произведен в никуда. - Терпеливо пояснила Асамзула. - Чтобы не тратить боеприпасы их берегли для завершения операции. Как итог - противник уничтожен, наши потери составили две машины, подлежащие восстановлению. Это как могло бы быть, но история не терпит сослагательного наклонения, поэтому мы имеем то, что имеем.
   - Что ж, это было познавательно. - Подвел итог Хрост. - От себя могу добавить, что пользоваться такими виртуальными программами в бою лучше не стоит, потому что они не просто могут ошибаться, они банально не просчитывают те самые глупости и дурацкие идеи, о которых говорила Асамзула. Не все обучались в академиях, многие получали знания на практике, а уж дураков в армии всегда хватало и бывало, что такие дураки выигрывали войны и битвы, так что мотайте себе на ус - без чуйки и опыта вы быстро превратитесь в хорошо прожаренную котлету внутри МОБа. На сегодня лекция закончена, все на обед, потом перейдем к практическим занятиям.
   - МОБы заправлены и готовы к выходу. - Произнес Коноп. - Пора уже садиться в кресла операторов, время не ждет, чем поскорее начнем обучение, тем быстрее у нас появится все необходимое и остальное для комфортной жизни. - Ваагри улыбнулся и все начали вставать, двигая стульями.
   Операторы-пилоты МОБов разбрелись по своим машинам, каждый был не просто закреплен за техникой, но и имел соответствующие коды доступа, иначе машина просто не запуститься. Исключение составляли аварийный режим, когда часть механизмов была неисправна и требовалась эвакуация с поля боя, вот тогда в кабину лезли все кому не лень. Рома подошел к своему "Клопу", похлопал рукой по толстому металлу ноги, провел пальцами по дополнительному бронированному экрану, задрал голову вверх, чтобы посмотреть на торчавшие жала средних зеленых лазеров и малого плазменного импульсника, совершенно другой тип оружия, про который Асамзула не упомянула, то ли забыв, то ли специально не акцентируя внимание. Он отличался от плазменника невысокой мощностью и возможностью непрерывной стрельбы по целям, генератор перезаряжался очень быстро, к тому же был устойчив к ЭМИ-воздействию - вся начинка пряталась в корпусе экранированного ствола. Своего рода пульсатор, установленный на роботе. Вдобавок к лазерам и импульснику прямо возле поворотной платформы торчала увитая проводами игла гаусс-пушки, а по бокам вместе с лазерами расположились крупнокалиберные пулевики и взрывострелы, предназначенные для поражения пехоты, либо создания стены огня. На покатом панцире робота в нишах прятались зенитные счетверенные установки для отражения воздушных атак. В дополнение на разведчике был установлен мощный генератор помех и РЭБ-защиты, не хватало только нейроподавителя, но для него уже не было место, и так машина получилась слишком тяжелой - это уже не был легкий разведчик, но и до среднего МОБа не дотягивал, хотя маневренности и скорости он не потерял. Рома подсветил с браслета и между ног робота упала лестница, поданная сверху - в брюхе машины открылся люк для оператора. Можно было посадить МОБа на корточки, тогда занять кресло оператора можно было быстрее, но Боцман хотел попробовать так. Возможно покидать машину через корму было практичнее, чем выходить под нее - в случае повреждения он однозначно оставался бы заперт, но Рома не был таким дураком, если бы все оставил как есть. Вместе с техником они предусмотрели аварийный люк в панцире - пластина сдвигалась в сторону, образуя выход и поврежденную машину можно было покинуть.
   Боцман устроился в кресле, положил руки на рукояти управления, которые напоминали штурвалы в кабине пилота истребителя, сунул ботинки в специальные крепления на педалях, чтобы иметь возможность тянуть их на себя - сейчас они стояли в нейтральном положении. Щелкнул переключателями - как запустить машину он знал от Забана, да и выучил матчасть на пять, когда помогал ее чинить и дооборудовать, пускай и ремботы им помогали, прокладывая кабели в тех местах, где протиснуться было невозможно без снятия защитных бронепластин. МГД-двигатель начал медленно раскручиваться, накопители отдавали ему энергию для запуска, чтобы потом, когда рабочее тело дойдет до нужного состояния и насосы, гоняющие его по кругу будут получать заряд напрямую, впитать в себя излишки. Панель приборов запестрела сигнальными огнями, обзорные экраны вспыхнули перед Боцманом, передавая картинку с камер - создавалось ощущение, что он сидит в открытой перед ним полусфере, хотя капсула была полностью закрытой. Приборная доска совершенно не мешала обзору, к тому же если где-то возникала неисправность, то огонек дублировался противной сиреной, а на экран выскакивало предупреждение о поломке. Пальцы так и просили нажать на кнопку, чтобы разрядить орудия, но Рома во-первых понимал, что стрелять в "гараже" нехорошо, в во-вторых, оружие пока было заблокировано управляющим искином. Слева возле панели приборов возникло голографическое изображение Асамзулы, которая уже подключилась к своему "Стилету" через нейроинтерфейс, чтобы иметь возможность управлять им мысленно, ее руки хотя и лежали на джойстиках управления, но ими девушка пользоваться не собиралась. Все же установленная дублирующая система нейроуправления здорово облегчала ей контроль над роботом.
   - Итак, все пристегнулись и запустили двигатели? - спросила она, оглядывая своих учеников. К ней приписали десять операторов включая Рому, вторую десятку взял на себя Хрост, а Кирса - обучение всех ракетчиков. - Попрошу не терзать кнопки выстрела - ни одно оружие не сработает, пока я не разрешу, все управление переведено на меня, так как учебных машин у нас нет, будем тренироваться на боевых. Для начала базовые навыки управления, слушаем внимательно, никто ничего не делает без команды. - Асамзула увеличила сектор обзора внутренней камеры. - Вы видите перед собой две педали с фиксирующими зажимами, правая педаль отвечает за ход, то есть вперед-назад. Плавно нажимаете на нее и МОБ движется вперед. Чем сильнее нажим, тем выше скорость. Для остановки достаточно просто потянуть педаль на себя до ее нейтрального положения.
   - А как узнать где оно, это нейтральное положение? - тот же самый любознательный молодой охотник вылез снова.
   - Во-первых, - начала Асамзула, - перебивать инструктора это нехорошо, во-вторых, нужно попросить разрешения задать вопрос и в третьих, какой твой позывной, рядовой?
   - Э-э, меня зовут Ленго. - Ответил тот.
   - Позывной - это не имя, думаете у командира такая обширная память, что он помнит всех разумных с трудно выговариваемыми именами "Газарул", "Ривонгол" и "Алимаза", и, не дай Бог, еще помянуть вехов, да еще и отличает друг от друга этих двадцать рядовых? - немного зло спросила Асамзула. - Меня интересует твой позывной, рядовой, тот, который тебе выдали вместе с роботом или ты придумал его себе сам.
   - Виноват. - Ингер бегал взглядом по кабине. - Извините, но я не придумывал позывного.
   - Тогда будешь Зануда, потому что все время задаешь вопросы. - Быстро произнесла Асамзула. - Итак, рядовой Зануда, что ты хотел спросить?
   - Где находится нейтральное положение у педали? - не растерялся и не расстроился тот.
   - Нейтральное положение там, где у тебя сейчас стоит нога. Как только ты ее придавишь, то снимется фиксатор и робот начнет движение вперед. Отпустишь и она сама вернется в то же положение, для этого у ступни есть некоторая степень свободы. Потянешь на себя - пойдешь задним ходом. Все ясно?
   - Да. - Кивнул тот.
   - Надо отвечать так точно.
   - Так точно.
   - Другое дело, рядовой Зануда, ты быстро учишься. - Кто-то из учеников засмеялся. - Это кому там смешно? Рядовой Хохмач?
   - Нет, извините, мне не смешно.
   - Как это тебе не смешно? Я же вижу, что ты прямо сияешь весь от счастья. Итак, двоих я уже знаю, кто следующий? - Молчание. - Ну что ж, вижу, что урок усвоен. - Асамзула краем глаза посмотрела на спокойно сидящего Боцмана, которого это вроде как и не касалось вовсе. Этот опытный вояка и подобное уже проходил, так что его этот дроч молодых практически не трогал, он и так понимал, что если хочешь стать опытным и умелым воином, то нужно пахать в поте лица, пока же просто внимательно слушал объяснения.
   - А левая педаль зачем? - спросил Зануда.
   - Рядовой Зануда, после занятия чистишь всем МОБам нашей учебной группы стволы лазерных пушек.
   - А чего там чистить? - не понял тот.
   - Два дня чистишь стволы.
   - А...?
   - Три дня.
   - Я понял, господин инструктор! Больше не повторится!
   - Господ тут нет, мы все товарищи. - Произнесла Асамзула. - Обращайтесь ко мне товарищ инструктор, или мастер-лейтенант по званию. Можно по позывному - Синяя-два, это ясно, рядовой Зануда?
   - Да, то есть так точно! - поправился тот.
   - Уже лучше. Итак педаль слева служит для поворота робота влево, когда вы нажимаете ее и вправо, когда тянете на себя. При этом можно одновременно двигаться, встроенные гироскопы и следящий за стабилизацией искин не дадут опрокинуть машину, хотя есть и такие, которые умудрялись подобное проделать. Чем плавне нажимаете на педаль, тем медленнее МОБ поворачивает. Резко нажали - крутанулись на месте, тут его и опрокинуть можно. Также возможны прыжки в сторону, когда нажимают педаль и одновременно с ней рукоять поворотного механизма платформы в нужную сторону, но до этого мы еще дойдем. Сейчас откроются двери ангара и медленно выходим наружу. - Асамзула продолжала наблюдать за своими подопечными.
   Створки ворот отошли в стороны и Рома медленно нажал на педаль "газа", словно был в автомобиле - навыки вспоминались очень быстро. Робот вздрогнул и тяжело шагнул, кабина качнулась чуть вправо, как будто просела, потом толстая нога-тумба сделала следующий шаг и капсулу с пилотом переместило вправо. Можно было установить специальные подрессорники, но они занимали достаточно места, да и Рома вполне мог перетерпеть такие неудобства, привыкнуть к передвижению в роботе. МОБ медленно поднимался по покатому пандусу, выходя наружу из ремонтных ангаров - бокс Боцмана находился как раз напротив подъема, тогда как остальным нужно было пробежаться по коридору. Внешние микрофоны ловили каждый звук, а динамики доносили тяжелую поступь машин, громыхание железа и стали, а также редкие столкновения, когда кто-то из новичков слишком быстро пустил робота вперед и врезался в своего медленного соседа. МОБы не падали - автоматика и искины работали как надо, повреждений как таковых тоже не получили - скорости были небольшими и не слишком влияли на результат столкновений. Рома одним из первых выбрался наружу в вечные сумерки, щелкнул тумблером, активируя ночное видение - экраны озарились подсвеченным чуть синеватым оттенком, пустыня стала выглядеть четче, дальние обветренные горы очертились своим силуэтом на фоне заходящего светила. Рома знал в роботе каждый переключатель, кнопку и тумблер, потому что лично тянул к ним провода и выводил сигнальные лампы под пристальным вниманием Забана. Ваагри были старыми, некоторые не имели нейросетей, поэтому для них было нормальным, когда человек владеет множеством различных навыков, а не закачивает себе вытяжку из знаний в голову, которые потом пытается применить на практике. Будь такой умник с самой навороченной и крутой нейросетью здесь, он бы точно не разобрался в той мешанине проводов, которую создал Рома, заплетя их в косички и замотав аналогом изоленты. Знания без практики ничего не стоят, это понимали все, потому и старались научить молодежь соображать, чтобы не пользоваться нейросетями, да и то придумка вехов только лет пятьдесят назад нашла повсеместное применение, когда Республика протолкнула соответствующий закон через комитет Содружества, обязав всех иметь нейросети, без которой невозможно устроиться на работу и получить регистрацию в государстве. Рома вывел робота и отошел чуть в сторону, пока только топчась на месте, чтобы привыкнуть к управлению машиной. Это тебе не на коробке-автомате гонять.
   Новички потихоньку выползали наружу, толкаясь и чуть не падая. Хорошо было оператором четырех- и шестиногих машин - те вообще такой проблемы не испытывали, топали себе вперед, изредка корректируя курс робота. Асамзула вышла последней - ее (а точнее отцовский) "Стилет" быстро оторвался от группки скучившихся зеленых рекрутов и девушка скомандовала:
   - Всем построиться с шеренгу! Не толкаться! Строимся по ранжиру - крайний справа "Клоп", рядом с ним "Неуловимый", затем "Паук", "Барс", оба "Клинка", три "Носорога" и "Неустрашимый". После тяжелых идут ракетчики и только затем истребители, но раз их тут нет, значит крайними справа будут тяжелые. Итак, на первый-второй рассчитайсь!
   - Первый! - гаркнул Боцман в микрофон.
   - Второй! - последовал за ним сосед.
   - Третий!
   - Так, стоп, это что там за умник? Оператор "Паука", какой у тебя позывной?
   - Не могу знать, мастер-лейтенант!
   - Что ж, раз ты такой умный, что не понял с первого раза, что нужно на первый-второй рассчитаться, то для особо одаренных поясню, что после второго номера идет первый, потом опять второй, потом первый и так до тех пор, пока солдаты в шеренге не кончатся. Тебе ясно, Умник?
   - Так точно.
   - На первый-второй рассчитайсь!
   - Первый!
   - Второй!
   - Первый!..
   - ... Второй!
   - Молодец, Зануда, сообразил. - Удовлетворенно произнесла Асамзула. - Теперь первые номера три шага вперед.
   Рома двинул своего робота и постарался четко остановить на третьем шаге, но не вышло и его "Клоп" затоптался на месте.
   - Так, значит будем учиться выходить из строя ровными шагами. - Асамзула видела, что названые поперли кто в лес, кто по дрова. - Встать в строй. Эй, дурень, задним ходом нужно идти! Так, стоп! Дурень, ты меня слышишь?
   - Так точно слышу. - Глухо буркнули в микрофон.
   - Я сказала задним ходом, значит нужно что сделать?
   - Идти задним ходом.
   - Так какого хвоста ты тут на месте толчешься и разворачиваешься? Мало того, что вы всю краску с брони в коридоре базы посбивали, так еще и тут хотите машины угробить? Пока не научимся ходить никаких стрельб у вас не будет!
   - А почему вы нас так обидно называете? - спросил Дурень.
   - Ну как есть дурень. - Произнесла Асамзула. - А кто вы такие? Желторотые юнцы, которые не бельмеса не смыслят в управлении МОБами и требуете к себе уважительного обращения? Вот ты кто был на Мясорубке?
   - Я охотник. - Гордо произнес Дурень.
   - Вот я пришла такая вся из себя к тебе и говорю, научи-ка меня охотится, да побыстрее, у меня есть всего два часа свободного времени, да учи хорошо, а если не мне чего-то не понравиться, то я прикажу тебя выпороть.
   - За что? - не понял тот. Асамзула вздохнула.
   - Слушай, Дурень, я же тебя спросила, станешь ты учить такое хамло, которое по лесу с воплями носится и зверье пугает?
   - Я ее в яму посажу, чтобы громко не кричала.
   - Так вот, ты теперь эта самая баба, которая хочет всего и сразу и умных людей не слушает. Если сейчас не станете делать как нужно, то потом в бою подставите и себя и своих друзей. - Спокойно сказала Асамзула. - И никто ваши имена во время заварухи вспоминать не будет, поэтому военные дают всем позывные, краткие и емкие имена, которые характеризуют личность. Так что не обижайся, Дурень, но первое впечатление самое яркое. - Кто-то захихикал в эфире. - Хохмач, неужели это ты? Тогда поможешь Зануде чистить ствол пушки.
   - Так точно, мастер-лейтенант! - прокричал тот.
   - Мне не нравиться, что меня назвали дурнем. - Произнес охотник.
   - Да ты и правда дурень, Унцер. - Произнес кто-то. - Тебе же только что объяснили, а ты врубиться не можешь!
   - Кто влез в эфир без разрешения?!
   - Рядовой Затычка!
   - Во как? - удивилась Асамзула. - Что ж, хвалю за сообразительность. Итак, Дурень, встать в строй как положено!
   - Есть! - Большой "Носорог" попытался развернуться, шагнул назад, уперся в своего собрата, шагнул вперед, начал забирать влево, потом остановился.
   - Дурень, ты включил экран заднего обзора? - поинтересовалась Асамзула.
   - Нет. - Был ответ.
   - Ну так включи, чего ждешь! На "Носороге" пятая кнопка справа в верхнем ряду на панели приборов или четвертая на левой рукояти управления.
   - Нашел. - Пробурчал Дурень. - Все вижу.
   - Теперь медленно иди назад, втискивай робота между машинами, только аккуратно.
   В общем, возились с перемещениями МОБов почти до ужина. Парни старались, но опыта общения с техникой у них не было, поэтому обучение шло медленно, хотя соображали они быстро, кроме Дурня, этот молодой федерал наверняка был туп от рождения и даже "Лекарь" не помог, хотя и не возражал против такого пациента. Рома освоил все движения еще в ангаре, когда первый раз запустил двигатель и сейчас отрабатывал навыки до автоматизма, нажимая на педали. Первые два часа крутились на месте, потом побежали по кругу и бегали так до ужина, постоянно изменяя направление, пытаясь крутиться волчком и избежать столкновений. В результате всех этих действий еще четверо получили позывные согласно своим талантам: Спотыкач, Толчок (не в смысле унитаз), Ухарь и Забава, единственная молодая девушка, которая попала в группу к Асамзуле, тогда как у Хроста было всего три парня и мучился он с девчонками. Так что к концу дня все более-менее освоили передвижение робота, но еще были далеки от совершенства. Инструктор проводила каждого к своему ангару, внимательно наблюдая за его действиями и выдавая такие язвительные порции комментариев по поводу его манипуляций, что ее было забавно слушать в эфире. Рома сдерживался - отключить связь он не мог, приоритет стоял на МОБе Асамзулы и она слышала каждого, кто втайне хихикал, чесался, сопел, пердел, думая, что его никто не слышит и так далее. Боцман просек эту фишку, но препятствовать не стал, хотя и мог - все же ремонт и сборка робота своими руками обогатили его знаниями матчасти. Рома понимал, зачем это было сделано - их слишком мало, подразделение полностью на самообеспечении, каждый зависит от каждого и свободных рук просто нет. На практические занятия отводились восемь часов, после чего краткий отдых и теоретическая часть, потом можно было помочь в оранжереях или по хозяйству. Техники посвятили себя ремонту, точнее сборке учебных машин из оставшегося металлолома и Коноп заверил, что штуки три они еще собрать могут, только укомплектовать их не смогут - МГД-двигателей всего три на оставшиеся двадцать пять машин, так что с десяток приведут в порядок, но без силовых установок, чтобы можно было их купить и тут же установить, остальные продадут. Этот десяток будет в резерве на случай окончательного выхода из строя боевой машины.
   Асамзула загнала последнего ученика в "стойло", вернулась в свой ангар, заглушила двигатель и устало откинулась на спинку сиденья - все время в напряжении, эти молодые были не такими уж и тупыми, просто совершенно незнакомыми с техникой, они ее увидели-то недавно, не то что мечтали управлять ею. В отряд МОБов все же набирали не абы кого - доктор Цра четко дал рекомендации по псипрофилю каждого. Основной массой здесь выступали молодые охотники, были пара землепашцев и один техник, а также девчонки, занимающиеся в поселении на Мясорубке плетением маск-накидок, текстильными работами, уборкой и готовкой. Не все годились для управления роботами, но у этих была предрасположенность.
   Девушка вышла из ангара и заметила Хроста, который проводил занятия со своей группой ракетчиков вместе с Кирсой, гоняя и тех и других. Федерал подошел к Асамзуле.
   - Ну что, будет с них толк?
   - Уровень троих явно выше среднего, - сказала та и начала загибать пальцы, - Рома, Зануда и Ухарь, остальным надо подучиться, думаю дня три дать им на освоение техники передвижения, пусть доведут действия до автоматизма.
   - Три дня мало, нужно больше. - Помрачнел Хрост. - Сколько времени осталось до отметки на Бирже?
   - Две недели. - Асамзула тряхнула головой. - За это время подготовить всех не успеем.
   - И не надо - я займусь их огневой подготовкой. - Произнес Хрост. - Сейчас техники Конопа готовят учебные мишени из роботов - будем практиковаться на них. - Он посмотрел на девушку. - Ясно ведь, что я с вами не полечу.
   - Можно было набрать всех опытных операторов с собой, здесь останутся еще трое, они могли бы завершить подготовку.
   - Ты ведь не оставишь тут Боцмана. - Утверждающе произнес федерал.
   - Не оставлю.
   - Возьми еще двух новичков с собой. - Предложил он. - Ты ведь собиралась брать не долгосрочный контракт на охрану и сопровождение, вот и будет им практика.
   - Сразу бросать неопытных операторов в бой?
   - Его может и не быть. - Заметил Хрост. - Но показывать все свои таланты глупо - нами могут заинтересоваться спецслужбы. Смотри, - начал пояснять он, - например, только что зарегистрированная частная военная группа заключает контракт на охрану каравана и, имея пять-шесть устаревших МОБов уничтожает нападающих подчистую. Кто-то может и заинтересоваться, а где служили эти операторы до того, как уволились из армии, начнут копать, может что-нибудь такое и всплыть, например то, что у половины нет официальных нейросетей. Как ты будешь решать эту проблему?
   - Каждому на руку я выдам браслет-идентификатор с искином, он заменит нейросеть и будет вести финансовые расчеты для налоговой службы, как перечисление премиальных и зарплаты, выплату налогов, формирование отчетов, чтобы не подкопались. Там будет вся необходимая информация, кроме имен, так что можно ввести все что угодно. Но их нужно сначала получить - они хранятся в ячейке на Бирже, так что нам в первую очередь нужно попасть туда. - Асамзула задумалась. - На станцию я могу взять только Федора, потому что ему один подпольный доктор переписал идентификатор нейросети, остальным светиться не следует, - она посмотрела на Хроста, - но боязно идти только с калекой.
   - Поговори с этим роботом, - предложил Хрост, - возможно, он сможет подделать данные сканера, симулировав отклик нейросети, если же нет, то его диверсионная группа все равно не помешает - там есть Шис и Нас, они могут выступать телохранителями - к ним нейросеть не подключишь.
   - Зато потребуют надеть ошейники. - Мрачно отозвалась Асамзула. - Но в одном ты прав - демонстрировать свои возможности сразу явно не стоит. Хорошо, я возьму троих - Боцмана однозначно, можно Зануду, из своих кого посоветуешь?
   - Возьми Кроху, мелкая такая девчонка, лучше всех соображает и очень быстро привыкла к своему МОБу, все же ракетная поддержка не помешает.
   - Тогда нужно сформировать взвод. - Девушка посмотрела на федерала. - И начать тренировки в команде.
   - Дай им еще день на освоение базовых движений, потом выводи в поле. - Хрост достал планшет. - Два тяжелых МОБа, один разведчик, один ракетчик, один истребитель и один средний робот. "Неустрашимый" и "Тесак" - Зануда и Клинок-девять, "Клоп" - Боцман, "Термит" - Кроха, "Стилет" - ты и "Барс" - Шорох, хм, думаю, что набор роты будет вполне соответствовать предпочтениям наемников - отличная малая команда с нулевой репутацией. Самое то для начала. Значит на подготовку тебе неделя, потом погрузка и вылет на Биржу - путь до нее не близкий, придется делать три остановки в нейтральных секторах. Коноп обещал подумать над защитой корабля, но, сама понимаешь, залпа крейсера он не выдержит, также как и атаки пиратских лоханок, если их будет слишком много.
   - Да, я это знаю, - кивнула Асамзула. - Буду подыскивать таких же нулевых космолетчиков для привлечения нашей охраны, мне бы ментат не помешал.
   - Вот и возьми с собой эту сладкую парочку - робота и краснокожую девчонку. Я разговаривал с Цра - она делает успехи в контроле своих способностей только благодаря тому, что ее удалось запихнуть в "Лекаря", который снял некоторые ментальные ограничения и установленные пси-блоки. Не знаю, где ее учили, но мозги подпортили знатно - есть даже пусть и слабые, но закладки на выполнение определенных действий по приказу ментата, который и проводил нейропрограммирование. Сделано все грубо и непрофессионально, из-за чего девчонка постоянно испытывала душевный дискомфорт, бросалась из одной крайности в другую, перемена настроения и психологические терзания тоже их заслуга. - Хрост прищурился. - Мне интересно, они в той галактике все такие или же только часть?
   - Вроде как способных немного и их в младенчестве разыскивают адепты Ордена, - припомнила Асамзула, - вот они-то как раз и проводят пси-программирование - очень удобно сразу вылепить то, что хочешь получить в итоге.
   - Согласен. - Кивнул федерал. - Значит сформируем группу - шесть МОБов, пару техников для полевого ремонта, Коноп пообещал собрать мастерскую на гусеничном шасси, диверсионную группу, кстати, они сейчас работают над двумя транспортными средствами, интересная конструкция получается, потом глянешь, одно можно взять с собой. Девчонку в качестве ментата и лекаря, врача из группы Цра - он просто так всех не отпустит, пилот корабля, ну и все, пожалуй. Итого получается шестнадцать разумных.
   - Не мало? - засомневалась Асамзула. - А если мы прикупим малый кораблик для перевозки МОБов, чтобы баржу не гонять? Или пару истребителей прикрытия? Кто ими будет управлять?
   - У нас есть этот безногий и безрукий пилот, хочешь его взять с собой? - спросил Хрост.
   - Думаю, что не помешает, нейросеть у него есть, пусть и рабская, но на черном рынке оказывают услуги по снятию привязки, так что лишним не будет.
   - Ты ему доверяешь?
   - Он, конечно, трус и мямля, но если его правильно замотивировать... может засунуть его в "Лекаря" чтобы отрастил ему руки и ноги?
   - Надо поговорить с Цра - всем пострадавшим комплекс уже отрастил конечности, но пилот против.
   - Я отправлю Рому с ним поговорить - иногда он бывает убедительным.
   - Как он отнесся к тому, что им командовали? Не ерепенился?
   - С чего бы? - удивилась Асамзула. - Он понимает, что в управлении роботом - сопливый новобранец, но службу знает, не пререкается и старается выполнить все четко и в срок, так что с ним я точно сработаюсь. С остальными - посмотрим.
   - Из вас уже надо делать спаянную роту. - Нахмурился федерал. - Я распределю всех в группы.
   - В семь рот по тринадцать штук? - улыбнулась Асамзула.
   - Точно! - засмеялся Хрост. - Хорошая шутка, надо запомнить. Итак, вроде как все решили, дело за подготовкой, я предупрежу Конопа и его команду.
   - Ладно. - Махнула рукой девушка и бывшие военные разошлись по своим делам.
   На следующий день беготня по полю вновь повторилась, Спотыкач задержал колонну всего два раза, а Толчок не шатался из стороны в сторону при перемещении. Боцман бежал первым в силу скорости своего робота, за ним поспешали средние МОБы, тяжелые плелись в хвосте, Зануда самым последним, впрочем, он вообще расслабился и только чуть корректировал курс - его шестиногий "Неустрашимый" развил свою крейсерскую скорость в тридцать км и Боцман уже почти догнал его на круге и пришлось притормозить. Асамзула выдала по этому поводу речугу, и пришлось снизить темп, подстраиваясь под низкую скорость МОБа. После восьмичасового мотания по кругу, когда голова уже почти не соображает, а ноги сами нажимают и оттягивают педали, мастер-лейтенант вызвала обоих из круга, остальных отправив в ангары. Операторы довольные поплелись в боксы, а Рома и Зануда поставили своих роботов напротив Асамзулы - Боцман догадывался зачем, супруга поделилась с ним замыслами и человек одобрил решение бывалых военных.
   - С завтрашнего дня начинаем тренировки в группе. - Произнесла девушка. - К нам еще присоединяться Кроха на ракетном МОБе, Клинок-девять, он же Езаргол на "Тесаке" и Видолс на "Барсе", позывной Шорох - надо отработать взаимодействие в роте. Завтра же распределим новичков в роте, но сразу скажу, что Боцман будет прикрывать меня, Зануда объединится с Клинком, а Кроха - с Шорохом, а сейчас давайте освоим движения верхней платформы и управление оружием.
   Пискнул сигнал разблокировки и на экранах перед Ромой возникло перекрестие прицела. Асамзула продолжила тем же лекторским тоном:
   - Правая рукоять управляет прицелом - соответственно вверх-вниз, вправо-влево, наводите орудия на цель и стреляете. - Рома попробовал, наблюдая, как крестик переползает по экранам. - Чтобы прицелиться более тщательно и приблизить изображение к себе, есть электронный бинокль - это правая нижняя кнопка на рукояти под номером пять и с расположенным рядом с ней верньером для изменения кратности. Попробуйте.
   Рома попробовал - предметы при приближении становились еще четче, цветопередача и разрешение с камер были потрясающими - никаких пикселей и прочих помех на экранах. Темная пустыня с редкими вкраплениями кустов, силуэты далеких гор и наносы песчаных холмов.
   - Первая, вторая, третья и четвертая кнопки - это группы оружия. Нажали первую - у вас выбран пулевик или взрывострел, смотря что именно установлено под этим номером. Кнопка открытия огня под указательным пальцем, но сейчас стрелять не надо. - Тут же заметила Асамзула. - Вы можете настроить группы оружия как вам самим удобно - для этого на панели приборов есть соответствующие меню, техники должны были вам их показать и рассказать, если же нет, то найдите Конопа, он отдаст распоряжение. Значит уяснили, что правая рукоять - это управление прицелом и огнем. Левая отвечает за поворот верхней части МОБа или как его называют сами операторы - "гнезда". Соответственно положениями - влево, вправо, о себя - вниз, на себя - вверх. Когда двигаете рукоять от себя, то срабатывает стабилизатор, робот выносит одну из опор вперед и приседает на переднюю ногу, заднюю выпрямляет. Когда от себя - наоборот, все достаточно просто, но угол больше сорока пяти градусов задрать не выйдет - гироскоп и искин не даст, так что помните об этом, пехотинцы часто стараются забраться в мертвую зону МОБа, чтобы спрятаться от его огня, тогда можно их просто подавить, активировать обзор с нижней камеры. Пехота делает это для того, чтобы закрепить на ногах мины и уничтожить технику, иногда бойцы прячутся в окопах или скрытых ямах, пропускают робота и кидают ему вслед, но этого стоит опасаться тяжелым неповоротливым машинам и именно для этого существует напарник, который следит за спиной ведущего. За двойкой идет следующая двойка и так колонной МОБы двигаются на марше. Тяжелые машины вызывают подвижки грунта, некоторые так вообще отключают стабилизатор гравитации, чтобы использовать весь свой вес и тогда нарытые окопы и ямы становятся видны. Вообще стабилизация нужна на планетоидах и спутниках, где очень малая гравитация и от любого вашего движения вы можете промахнуться мимо цели, а то и скользнуть в космос - наличие атмосферы на таких планетках редкое явление. Потренируйтесь в одновременном движении робота и вращении его платформы, а также наведении на цель - пусть ориентиром будет вон тот куст. Есть функция автоприцела для удержания цели - МОБ не выпустит объект из своих камер, но у него же есть и недостаток, точно прицеливания и попадания не получится, пушки будут бить точно по центру машины, а не по уязвимым местам. Это удобно, когда нужно отвлечь противника на себя, просто стреляя в него и мешая вести бой, тогда напарник может прицелиться и уничтожить объект. - Асамзула следила за движениями рекрутов. - Потренируйтесь до вечера, никто вас дергать не будет, нам вылетать через пять дней.
   - Как это? - спросил удивленно Зануда. - Куда?
   - За остатками металлолома и прочим хламом, который можно сдать на черном рынке. Полетим в цивилизацию. - Усмехнулась Асамзула, направляя своего МОБа в бокс. - Когда закончите - вернетесь сами, не маленькие уже.
   Эх, времени на подготовку мало, с сожалением подумала она. Но, надеюсь, что они сработаются в команде.
   На следующий день вся группа была построена на "плацу" - остальные перешли на занятия к Хросту, который продолжил обучение базовым движениям. Командиром назначили Асамзулу, никто не возражал, даже более опытный и бывалый Езаргол, которого все же уговорили сократить свой позывной до Клинка, опустив девятку. Девушка еще раз озвучила цели и поставленные перед группой задачи.
   - Будем брать контракты на сопровождение и охранение. - Произнесла она, - поэтому отрабатываем движение и взаимодействие в группе и в бою. С нами полетят еще и диверсанты, часть из которых будет сидеть в отсеке "Неустрашимого", а часть перемещаться на транспорте собственной конструкции, испытания которого они сейчас и заканчивают.
   Рома посмотрел в бинокль прицела - по пустыне в сумерках носилась багги, поднимая тучи песка и пыли. Сваренная рама из труб, толстые колеса низкого давления, установленный впереди курсовой пулевик-пулемет и позади над силовой установкой сдвоенная лазерная турель малой мощности, снятая с робота. Машина не была слишком большой, может быть метров пять в длину и два в ширину, но очень устойчивая, а в случае опрокидывания турель спасала наваренные над ней перекрестия дуг, которые и защищали оружие и стрелка. За рулем сидел Пихто, который старался выжать из машины все что можно, резко тормозя, выкручивая руль, поддавая газ, пару раз чуть не перевернулся, а его стрелок при этом умудрялся еще попадать в разлохамченный куст, который диверсанты и избрали своей мишенью. Когда они закончили покатушки и приблизились к МОБам, на экранах связи возникли изображения дроида с маской на лице и накрийца, который и выступал стрелком. Для змея сделали удобное ложе и специальную защитную капсулу, куда он мог быстро спрятаться от врага в случае обстрела. Сама багги была обшита бронированными листами, но не везде - тщательно закрыта силовая установка, энергетическое сердце машины. На каждом колесе находился свой электродвигатель, рулевое управление простое, никаких излишеств, даже панели приборов не было - просто труба, к которой крепился вал. Запуск двигателя и его остановка находились под правой рукой дроида и представляли собой пару тумблеров, не больше. Электропривод турели позволял ей вращаться на 360 градусов, обеспечивая круговой обзор и ведение огня. Видно, что ваагри постарались на славу и Роме даже захотелось погонять на такой машинке по пустыне, почувствовать ветер в лицо и ощутить себя участником ралли. Только это было ралли смерти - пушки установили не зря.
   - Лихо. - Произнес Шорох. - Но зачем они нам?
   - Полевая разведка. - Произнес Пихто и ткнул в сторону "Клопа". - Одного явно недостаточно, а так мы можем охватить большую площадь.
   - А где ваши сканеры и радары? - спросил Клинок.
   - Все оборудование установлено у Наса.
   - Машина займет отдельное место. - Заметил Шорох. - Да и уничтожить ее будет легко.
   - Это пусть попробуют. - Возразил дроид. - Скорость очень высокая, а маневренность я сейчас при вас проверил, к тому же турель съемная - вместо нее можно установить самонаводящиеся ракеты, взрывострел, тяжелый плазменник, все зависит от поставленных задач и окружающей местности.
   - Лишней такая техника точно не будет. - Произнесла Асамзула. - Просто потому, что ее ни у кого нет, а у пиратов и подавно. И что, вы будете все время сидеть в этой машине?
   - Зачем? Она крепиться к брюху вон того шестинога, Коноп разработал магнитные захваты. - Пихто указал на "Неустрашимого". - Сидим в десантном отсеке, когда есть надобность в разведке - экипаж занимает транспорт и выдвигается вперед.
   - Разумно. - Согласился Клинок. - Тогда надо отработать движение в составе каравана, побудете пока им.
   - Хорошо, за этим и приехали.
   - Так, - взяла слово Асамзула, - порядок охраны каравана такой - впереди в километре идет разведчик, два тяжелых прикрывают транспорты, ракетчик следует позади, я и средний замыкающие, причем последний идет спиной вперед. Осилишь, Шорох?
   - Как два пальца. - Хмыкнул федерал. - Не первый раз в охранении участвую.
   - Как только разведка замечает неприятеля...
   - К тому времени он может быть уже мертв, если ударят одним залпом. - Произнес Клинок. - Каков чувствительность твоих радаров, Боцман?
   - Сканеры видят на пятьдесят километров, радары - на сотню.
   - Маловато, но более мощных у нас все равно нет. Какова прицельная дальность истребителя?
   - Может легко уничтожить противника с тридцати километров и больше, если тот будет в пределах прямой видимости - электронное разрешение у МОБа отличное. - Ответила Асамзула.
   - Это если у пиратов будут истребители. - Проворчал Шорох.
   - Надо рассчитывать на худшее. - Произнес Клинок. - Как определить спрятавшегося истребителя?
   - Да никак. - Пожала плечами Асамзула. - Никогда не знаешь, откуда прилетит.
   - Значит Боцман по любому смертник. - Произнес дроид. - И вот здесь появляемся мы - нашу машинку за робота точно не примут, могут и пропустить, а радары наши ничуть не хуже, чем у вас.
   - Я бы выделил среднего МОБа и разведчика в авангард, причем первого поставил впереди. - Произнес Клинок. - Заметив двойку, истребитель будет стараться выбить наиболее сильного, а у "Барса" защита крепкая, к тому же эта новая динамическая броня удобная штука - здорово гасит скорость снаряда, выпущенного из рельсотрона.
   - Так у "Клопа" тоже есть навеска и форма панциря позволяет отбить снаряд. - Возразил Рома. - Можно ведь не переть напрямик, а маневрировать, покачиваться из стороны в сторону, да и чуйку еще никто не отменял.
   - Чтобы выработать чуйку нужно как минимум в двух войнах поучаствовать и выжить при этом. - Пробурчал Клинок и посмотрел на Боцмана. - Рвешься на тот свет?
   - Нет, просто ищу оптимальный вариант. - Спокойно ответил тот. - Думаю, что мы с Пихто вполне можем сработать в паре, а вот если зайдут в тыл, то Синюю-два уничтожат первой как самую опасную.
   - Согласен. - Кивнул Шорох. - Прикрыть истребителя очень важно - только он может ликвидировать вражескую машину с одного выстрела.
   - Тогда давайте попробуем. - Ответил на все это Клинок. - Коноп, твои "налетчики" готовы?
   - Да. - Прозвучал голос в рации. - Управляются дистанционно, оружие - красные лазеры, так что сильно их не расстреливайте. Я установил программы, фиксирующие попадания, чтобы потом провести разбор полетов.
   - Тогда начали!
   МОБы разбежались и выстроились вокруг багги. Сейчас Рома уже уверенно управлял техникой - то ли сказалось упорство, то ли способности, но робот уже не сносило в сторону, он двигался четко и ровно. "Клоп" двинулся вперед, за ним потянулись остальные, формируя конвой. На радаре пока не было никаких отметок, сканер прощупывал местность, как на экране возникло три точки - роботы дистанционно запустили двигатели.
   - Есть обнаружение! - предупредил Рома. - Противник на два часа, визуально не наблюдаю!
   - Сохраняем движение, - тут же отозвалась Асамзула, - Кроха, провести захват целей!
   - Выполняю! - отозвалась маленькая федералка. - Нужна подсветка!
   Рома щелкнул тумблерами, обругав себя за тупость - предупреждали ведь, но первый блин комом.
   - Держи их на мушке, Кроха. - Передал Шорох. - Возможно, это отвлекающий маневр.
   - Отхожу назад, выбираю позицию для стрельбы. - Произнесла Асамзула. - Требуется прикрытие.
   - Цели начали движение. - Предупредил Рома. - Контакта до сих пор нет.
   - Они за песчаными холмами, могу накрыть их одним залпом. - Сказала Кроха.
   - Нет, подождем когда остальные проявятся. - Произнес Клинок. - Я чую западню, это ловушка.
   - Какая ловушка, это же тренировка? - не понял Зануда.
   - Каждая тренировка должна соответствовать реальному бою. - Наставительно ответила ему Асамзула. - Иначе толку с таких операторов не будет.
   - Она права. - Произнес Рома. - Если сейчас будем действовать расслаблено, то потом в реальном бою все погибнем. - На сканере возникли еще четыре отметки. - Есть контакт! Четыре МОБа на девять часов, эти движутся быстро!
   - Клинок, Зануда, прикрыть транспорт! - отдала команду Асамзула. - Кроха, огонь по захваченным целям, Боцман, отступай!
   - Произвожу пуск! Ракеты пошли. - Понятно, что никто кассеты не заряжал, вся информация на экраны шла из центра управления, где засел Коноп с техниками. - Есть попадание, одна машина выведена из строя, произвожу следующий пуск!
   - Визуальный контакт с четверкой! - Рома заметил средних МОБов. - Два "Клинка", "Паук" и "Неудержимый"! - Зуммер захвата противно запищал. - Я у них на мушке, ставлю помехи!
   Роботы произвели пуски своих ракет, Рома ускорился, сходя с места, бросил машину влево, потом вправо, перепутал педали, затормозил и это его спасло - часть "ракет" промчалась мимо, но некоторые попали и система выдала сообщения о повреждениях.
   - Платформу заклинило, правая оружейная подвеска повреждена, генератор силового поля выведен из строя! - доложил Рома. - Продолжаю движение, ухожу из зоны обстрела!
   Он даже не мог развернуться, чтобы "отстреляться", приходилось наращивать скорость и маневрировать, подсвечивая цели, передавая разведданные.
   - Все цели уничтожены! - Произнесла Кроха. - Произвожу захват новых, кассеты опустели наполовину!
   - Внимание, выстрел! - выкрикнула Асамзула, азартно вдавливая кнопку запуска рельсотрона. Тот гуднул, как будто выстрелил и сбросил излишек энергии обратно в накопители. - Есть попадание! "Неудержимый" выведен из строя!
   - Берем на себя левого "Клинка"! - произнес Езаргол. - Зануда, залп!
   Тяжелые МОБы не останавливаясь выпустили "ракеты" и перевели лазерные установки на следующую цель. Пока Рома носился по песку, его неповрежденные радар и сканер выдали еще три отметки, которые заходили в тыл группе.
   - Внимание! В тылу обнаружены три МОБа, время до контакта - десять секунд!
   - Кроха, за спину! - тут же отозвался Шорох. - Клинок, помогай!
   - Есть второй! - сообщила Асамзула, выбив еще одного. - Беру на прицел третьего.
   - "Клинок" уничтожен. - Удовлетворенно произнес Зануда. - Переключаюсь на "Паука".
   - Произвожу захват! - это уже Кроха.
   - Встречаю. - Сообщил Шорох. - Три "Носорога", вот почему так долго.
   - Беру левого на себя! - Тут же произнесла Асамзула, прицеливаясь и производя выстрел на ходу. - Есть попадание, но не смертельное!
   "Враги" произвели запуск ракет, атакуя истребителя. Девушка отстрелила ловушки и активировала ПРО, установленную на "крыше" МОБа, зенитки "заговорили", ракеты "взлетели", сбивая тот вал, что несся к истребителю, но часть из них все же прорвалась к роботу и осыпала его градом "боеголовок".
   - Рельсотрон уничтожен, правая часть ходовой обездвижена, правя верхняя подвеска повреждена, бой вести не могу! - доложила Асамзула.
   - Ничего, с этими тремя мы справимся. - Заверил ее Шорох. - Кроха, огонь!
   Ракетчица выпустила все имеющиеся у нее заряды и "Носороги" клюнули своими носами, останавливаясь. Система имитации боя выдала список нанесенных повреждений той и другой стороны и свои рекомендации, которые изучали техники и операторы вместе. К частоте группы подключился Хрост.
   - Для начала неплохо. - Произнес он. - Я ожидал более худшего результата. Коноп, какие твои замечания?
   - Радар и сканер разведчика справился на отлично. - Ответил ваагри, который наблюдал весь бой от начала до конца, - но защита слабая, все же зенитки лучше снять и заменить на две ракетные установки с "Москитами", то же самое нужно проделать для истребителя. Навеска справилась со своими задачами, попадания фиксировались в уязвимые места и суставы, можно увеличить мощность защитного поля, но не более, чем на пятнадцать процентов, износ и так высок. По тяжелым машинам нареканий нет, да по ним и не стреляли как следует, нужно провести испытания, чтобы выявить возможные повреждения. По ракетному МОБу - слишком мало кассет, стоит добавить еще две и возить с собой сменный боезапас, тогда можно будет не допустить открытого боя. Что касается тактики действий, то тут думайте сами, я вам не советчик.
   - Однозначно разведчика пускать вперед одного - самоубийство. - Произнес Хрост. - То что он выжил - не более чем удача, так его выведут из сражения первым, он не успеет передать разведданные. Нужно усилить возможности его радаров и сканеров, разделить на переднюю и заднюю полусферы, тогда еще можно попробовать захватить противника на марше или при запуске двигателей. Среднему МОБу лучше вообще ракетчика не покидать, работать дистанционно по целям вместе с ним, это усилит давление на врага. В случае контакта разведчику лучше отступить к группе и кружить по полю, выдавая данные, объединиться с истребителем и действовать группой. Нужно снабдить ловушками того и другого, тогда у обоих будет шанс выжить. МОБы очень мобильные и быстрые, при появлении противника могут контратаковать, тогда как тяжелые примут весь удар на себя. Предлагаю проверить на них степень прочности и усилить защиту. Пока это все.
   - Все слышали? - спросил Коноп. - За работу, потом сделаем еще один прогон, у нас на все про все пять дней. Шевелитесь, бестолочи!
  
   Глава 4.
  
   С базы стартовали не через пять дней, а чуть позже - задержались, проводя испытания МОБов, навешивая дополнительную динамическую броню в уязвимых местах. Как показала практика она явно не была лишней, от осколков и прямых попаданий ракет частично защищала, разрушаясь, сохраняя следующий слой брони фактически целым, давая роботу вторую жизнь и продлевая его функционирование на поле боя, что было очень актуально для Боцмана, ибо он в любом случае ликвидировался первым. Тут спасали быстрые ноги МОБа, его маневренность, возможность прыгать и многочисленные тепловые ловушки и помехопостановщики системам наведения ракет. Коноп и его техники долго думали, какое именно заменить оружие, чтобы снизить нагрузку на энергообеспечение всевозможных следящих систем. Чем эффективнее был радар, сканер металлов и теплового излучения, тем быстрее можно было обнаружить и идентифицировать противника, соответственно принять меры. Даже закопанные под песком турели с отключенными батареями разведчик мог заметить в пятистах метрах от себя. Немного, но применить по ним ракетный удар можно было вполне, поэтому остановились на следующем списке вооружения: два крупнокалиберных взрывострела, две гаусс-пушки и один зеленый лазер средней мощности, плюсом к этому шли две ракетные кассеты, которые прятались в нишах, скрытых бронелистами. Количество их было небольшим, но достаточным, чтобы отследить и перехватить воздушные цели, а также накрыть неожиданно появившихся врагов. Остальные МОБы первой роты, как ее окрестил Хрост, тоже получили свои бонусы и плюшки - использовали все имеющееся в наличии оружие и отремонтированное оборудование, чтобы нафаршировать роботов по максимуму.
   Так "Стилет" обзавелся вторым рельсотроном, чего еще никто не делал - сняли с "Богомола". Робот стал тяжелее за счет орудия и второго МГД-генератора, который только на него и работал, но лишился зенитного прикрытия, лазеров и плазменников, оставили только пару взрывострелов для борьбы с пехотой. Орудия синхронизировали, ими можно было выстрелить одновременно, можно было по очереди, время перезарядки сократилось вдвое - пока стреляло одно второе уже наготове и так далее. Стоит сказать большое спасибо и низкий поклон техникам, которые вообще смогли провернуть данную процедуру, хотя Боцман и предлагал установить рельсотрон на тяжелом МОБе Зануды, но того нашпиговали двумя мощными синими лазерами, четырьмя зелеными, шестью ракетными кассетами для перехвата воздушных целей, тремя тяжелыми импульсными орудиями и двумя плазменниками, также поколдовав над силовой установкой, благо места уже хватало, но пришлось ужать десантный отсек, а потом и вовсе его выкинуть по просьбе Пихто - тот предложил создать нечто наподобие БМД, шуструю машинку на гусеничном или колесном шасси. Коноп обещал подумать, но по его сверкающим глазам стало понятно, что старикан уже обдумывает саму концепцию и представляет конструкцию.
   "Термит" стал еще ракетнее - у него сняли все лазерное вооружение, оставив только пару пулевиков для прикрытия от пехоты, нарастили броню и установили на все крепления кассеты как с самонаводящимися торпедами, так и подобие НУРСов, чтобы бить по площадям, также ваагри обещали подумать о артиллеристской установке. Гаубицу предполагалось крепить позади МОБа, в случае перехода она находилась в горизонтальном положении и напоминала торчавший рельсотрон, когда возникала необходимость применения, то робот садился на корточки, гаубица опиралась на землю, раскрывала распорки для устойчивости и производила выстрел - снаряды подавались из боеукладки. Робот становился тяжелее и еще более неуклюжее, но зато дальность обстрела позиций противника возрастала, хотя Пихто и раскритиковал разработку, сославшись, что та же гаубица на самоходном ходу может гораздо больше и работает эффективнее. Коноп решил попробовать экспериментальную установку на одном из МОБов и посмотреть, что из этого получится, а потом уже делать выводы, хотя некоторым и так было ясно, что это просто пустая трата времени, но старого упертого ваагри было не переубедить.
   "Тесак" получил улучшенную броню, дополнительные ракетные кассеты и тяжелое импульсное вооружение, к тому же его радары и сканеры были улучшены. Теперь он вполне мог действовать вместе с "Неустрашимым" достаточно эффективно, оба МОБа превосходили своей огневой мощью три, а то и четыре аналогичные машины, во всяком случае в тренировочных боях они всегда выходили победителями, пусть и сильно поврежденными, не имеющими возможности двигаться, но не уничтоженными. Вообще Боцман, Зануда и Кроха показывали очень выдающиеся успехи, да и остальные новички на их фоне тоже в стороне не стояли - все же процедуры по улучшению памяти, закреплению навыков и сообразительности, которые проводил "Лекарь" пошли всем на пользу - теперь обученный ускоренно рекрут мог вполне себе противостоять оператору с нейросетью, но Хросто все равно не был доволен и гонял новичков до седьмого пота, чтобы не просто вбить в них рефлексы, чтобы они, соскочив посреди ночи, могли без запинки продемонстрировать порядок действий. Муштра, муштра и еще раз муштра, тяжело в ученье - легко в бою.
   Когда члены команды были определены, а Рома очень просто и убедительно "поговорил" с Ником, который все еще боялся большого опарыша, более того, ему совсем не хотелось лезть тому внутрь, уж очень все выглядело паршиво, но Боцман настоял.
   - Не понимаю, чего ты боишься? - спросил он. - Ждать полгода или больше не придется - "Лекарь" вырастит тебе конечности в течение трех-четырех дней.
   Ник горестно вздыхал и тоскливо смотрел на Рому, возразить ему он не мог, но и боялся больше.
   - Слушай, тебе уже надо определятся, с нами ты или нет. - Прямо сказал Боцман. - Я ведь вижу, что ты колеблешься, хочешь сбежать, как только мы прилетим в цивилизацию, - Ник вздрогнул, - но только тебя там никто не ждет с распростертыми объятиями, скорее наоборот, выпотрошат тебя как тушку, а мы, сам понимаешь, допустить не можем, чтобы про нас кто-то узнал. Но и пилотов лишних у нас нет. - Рома посмотрел на человека. - Так что решай побыстрее, пугать я тебя не буду, руки и ноги мы тебе отрастим как обещали, но среди нас ты жить не будешь - отвезем тебя на Песчаную к тамошним "аборигенам" и отпустим на все четыре стороны. Как тебе такой вариант?
   - Мне он не нравится. - Выдавил из себя Ник. - Я не хочу жить со зверями и убийцами, но и в эту гадость лезть тоже не хочется. - Он посмотрел на Боцмана. - Я понимаю, что ты прав, но вот как пересилить себя?
   - А вот как. - Рома схватил его за тело, парень при этом заверещал как резаный и закинул его в хобот-приемник "Лекаря".
   Опарыш с удовольствием проглотил человека и поместил в одну из лечебных камер, диагностировав у того отсутствие верхних и нижних конечностей, сломанную психику, наличие враждебного импланта в голове и депрессивное состояние организма, которое накладывало свой отпечаток на работу внутренних органов. Все это Рома получил по мыслесвязи, этакий отчет лаборатории с запросом что именно следует применить к данному пациенту. К Боцману подошел Федор уже на своих ногах и привыкая к новой руке - этот не колебался ни секунды.
   - Что, наш пиндос сопротивлялся? - осведомился он.
   - Ну да, брыкался тут. - Рома усмехнулся. - Хотел и рыбку съесть и все тридцать три удовольствия получить, думал, что я не разгадаю его план свалить от нас на ближайшей же станции.
   - Так он и свалит, да еще и нас заложит. - Федя сложил руки на груди.
   - Когда новые ноги получит - непременно. - Кивнул Боцман. - Этого может заинтересовать только нажива, ну и еще возможность вернуться домой. Сейчас мы ему психику чуть-чуть подкорректируем, другой человек получится.
   - Все равно я ему не доверяю. - Проворчал техник.
   - Я тоже не доверяю, поэтому сделаем ему нейролингвистическую закладку - как только попробует предать нас или сделать ноги, то случится кровоизлияние в мозг - сосуды в башке лопнут.
   - А это возможно? - засомневался Федя.
   - С этой штукой все возможно. - Рома похлопал опарыша по боку.
   - А мне ты ничего не закладывал? - с подозрительностью в голосе спросил Федя.
   - Зачем? - удивился Боцман. - Ты и так раздолбай, каких поискать, мы тут все такие, тебе уже поздно мозги вправлять, хотя и можно было.
   - Ну ладно. - Сложил на груди руки тот. - Но осадочек-то остался.
   - Если не доверяешь - обратись к Цра или к нашей новой гуру, которую они учат. - Посоветовал Рома. - Они еще те мозгоправы, но такие закладки распознают вмиг.
   - Да? Надо попробовать. - Федя тут же свалил, а Боцман усмехнулся ему вслед.
   Некоторые такие мнительные, подумал он, а вот закладки Нику не помешают, он хоть и трус, его главную черту характера невозможно исправить никакому "Лекарю", но вот правильно замотивировать его, хотя бы на возвращение домой, это можно. Именно такую мысль и следует внедрить в его тупую башку - без нас он пропадет здесь, мы хотим того же, что и он - отправится на Землю, так пускай поработает на благо общества, не хрен тут страдать махровым капитализмом, подгребая все под себя. К концу процедуры Ник проснулся другим человеком, да еще и с руками и ногами, что еще больше прибавило ему энтузиазма и он принял предложение Ромы, подписав контракт с помощью нейросети - все же документам американцы доверяют больше, чем простому человеческому слову.
   Так что команду сформировали, корабль оснастили дополнительными средствами защиты ПКО и маскировочными сетями, для нападения баржа предназначена не была. Загрузились все, помахали напоследок платочками и полетели на бывшую базу, чтобы забрать весь находящийся там металлолом. После его загрузки, провозившись почти двое суток так как народу было мало, а техников всего двое - Федя и Забан, которые управляли погрузочными роботами, операторы в это время подтаскивали поврежденные и разукомплектованные машины к грузовому шлюзу корабля, стартовали в сторону Биржи, ибо попасть туда было архиважно и нужно - истекал срок обязательного налогового платежа, а в Федерации и особенно в среде наемников очень не любили должников.
   Во время достаточно долгих гиперпрыжков делать было нечего, Асамзула штудировала Кодекс наемников и учила его положения, занося данные в память нейросети, находясь практически все время во сне, так что Боцман бесцельно шатался по кораблю, также как и та половина команды, которая не имела нейросетей. Техники закрылись в ангаре и что-то там конструировали, "Клоп" был вылизан и отрегулирован в первый же день полета в гипере, пилот сам находился в полусонном состоянии - он откопал на рембазе какие-то редкие и очень ценные с его точки зрения базы знаний и сейчас находился в таком же состоянии, что и Асамзула. Ник не отставал от своих старших товарищей, наверстывая упущенное - мехмод-ваагри, единственный из всех, кто сохранил мозги и имплантированное в них оборудование, легко снял рабскую привязку, процедура, пройденная в "Лекаре", подняла общий коэффициент интеллекта человека-пилота и тот получил дополнительные возможности для обучения, коими и пользовался. И сейчас вся эта братия лежала в ложементах и сопела в две своих дырки, а Рома маялся бездельем.
   Он шарился по каютам, заглянул в оружейную, где Пихто крутил в руках свой штурмболтер, пытаясь сравнить его с взрывострелом - последний был явно лучше. Дроид кивнул Роме как старому знакомому, они поболтали ни о чем и Боцман отправился дальше, пока не набрел на каюту, где постигала азы учения Елиша молодая джедайка Асока Тано, она же Ася. Слух у Ромы был исключительный и он прислонился к стене, внимания речам учителя, находя их достаточно занимательными.
   - Ты пытаешься охватить все и сразу, а нужно начинать с малого. - Говорил тот. - Научись сначала слушать себя, свои мысли, свои чувства, свои ощущения, научись определять свой энергопоток, почувствуй, как он струится через тебя, как наполняет энергией каждую клеточку твоего тела. Для этого и нужна медитация - состояние безмыслия. Когда ты его ощутишь и запомнишь, то тебе легче будет войти в это состояние.
   - Я не могу сосредоточиться. - Извиняющимся тоном произнесла Ася. - Я чувствую Силу или ее аналог в этой галактике, но она течет словно мимо меня, я не могу ухватить ее, направить куда нужно, даже разбить что-нибудь, воздействовать на предметы и объекты, хотя сам поток чувствую, но я не могу понять ее и уж тем более услышать "музыку клеток", как вы ее называете.
   - Музыка клеток - это их вибрации, частоты, с которыми они резонируют со всей Вселенной. - Ответил учитель Хло, которого и выбрали быть для этой могущественной девочки наставником просто потому, что у того уже был опыт подобного преподавания, тогда как Цра им не владел. - Научись сначала исцелять, ведь разрушать в разы легче, тут даже не нужно настраиваться на вибрации клеток - достаточно просто воздействовать на них энергией Потока, перенаправляя. Там вы называете эту энергию Силой, в другой галактике по-другому, имя не имеет значение, важна суть, то, как ты ее понимаешь и ощущаешь. Я знаю, что твои учителя слишком однобоко воспринимали ее, отвергая разрушительную энергию и принимая созидательную, но такой подход не ведет к развитию твоей Сущности в целом, создается перекос как в обладании энергиями, так и в пси-состоянии. Важен баланс, важно сохранить в себе обе половинки, только тогда они спаяются воедино и ты сможешь постичь Истину и стать сильнее. - Хло щелкнул пальцами. - Например, как Боцман, который стоит за дверью и слушает нас.
   Вот блин, подумал Рома, маги чертовы!
   - Зайди пожалуйста. - Попросил Елиша. Человек не стал кочевряжиться и открыл дверь, чтобы увидеть пустую комнату без спальных мест, застеленную большим куском ткани, на которой и расположились учитель и ученик. - Он был очень сильно болен - его мозг был поврежден. - Начал рассказывать Хло. - Цра и Эмания, погибшая мать Асамзулы, применили методику восстановления клеток с помощью вибрационного резонанса, когда здоровые клетки передают информацию больным и по этому отпечатку те начинают резонировать в нужной для здорового организма частоте, тем самым позволяя излечить больного. Но тут вмешался неучтенный ими фактор, то есть они про него знали, но решили сделать все по-быстрому - энергопоток планеты накладывает свой очень сильный отпечаток, пробуждая в самом существе ту или иную его сторону. Зверь внутри Боцмана пробудился и занял свое место рядом с человеческим разумом. До этого он мог его контролировать, просто даже не зная о его существовании, но чувства ярости и гнева во время ситуаций, связанных с риском всегда пробуждают наше начало, инстинкты тела берут вверх, сознание отступает на второй план и вперед выходит Зверь, то состояние Духа, которое предшествует Разуму. Случилось так, что Дух Боцмана, его Сущность оказалась сильнее, чем Первобытный Зверь, и он смог подчинить его. С чужой помощью, ибо проделать такое в одиночку практически невозможно, но смог, хотя и получил эти отметины чужого влияния на всю жизнь. - Хло указал на клыки и красные глаза Ромы. - Асамзула вмешалась и спасла ему жизнь, однако же оказалась связана с ним ментально. Зверь был подчинен, а после спаян вместе с Сущностью Ромы, то есть вернулся на свое законное место. В учении твоих учителей этому зверю вообще нет места, он полностью игнорируется и поэтому они становятся беспомощными, когда сталкиваются с ним, просто не могут сдержать его неукротимую мощь. Отсюда сопротивление твоего разума моим рекомендациям - слишком много нейролингвистических закладок тебе поставили в храме. Часть их них снять удалось, но часть тебе следует преодолеть самой, тут я бессилен. - Елиша развел руками. - Я могу указать лишь путь, пройти по нему тебе предстоит самой.
   Хло встал и Ася вскочила вслед за ним, но учитель взмахнул рукой, сиди мол и подошел к "термосу" с напитком. Рома стоял у входа и наблюдал за всем этим.
   - Значит, джедаи все же вправили тебе мозги? - спросил он.
   - Не мне, а этой тогруте, в чьем теле я нахожусь. - Поправила его Ася. - И мне очень сложно заставить его сделать то, что мне нужно.
   - Но раз ты заняла сознанием это тело, то какой разговор может быть о закладках? - не понял Рома. Хло отхлебнул напиток.
   - Они были установлены недавно, причем влияние было очень сильным и фактически незаметным, но оно было. Некоторые легко обойти просто потому, что их задачи уже были выполнены, а часть так и осталась неиспользованной. Я не знаю, что они предписывают тебе сделать, поэтому нужно спешить.
   - Так. - Протянула Ася. - Выходит древняя Иш все же покопалась в моей голове. И как мне все это исправить?
   - Для начала найди согласие с этим телом - оно теперь твое, не надо считать его врагом. Прими его. - Произнес учитель. - Осознай, что отныне это твое тело, не надо сопротивляться и позиционировать себя отдельно от него. Ты ведь дышишь, ходишь, спишь, ешь, то есть мало-мало заботишься о теле, но в то же время считаешь его чужим, а ведь это не более чем проводник энергопотока. Тело дано нам, чтобы мы смогли совершенствовать свой Дух, идя по лестнице перерождений вверх и вверх. В каждом своем последующем воплощении мы становимся все сильнее и рождаемся во все более могущественных существах.
   - Богах? - с усмешкой спросила Ася.
   - Пускай будет так, называй как хочешь, сути это не меняет, как я уже говорил. - Учитель отпил напитка из чашки. - Совершая те или иные поступки в материальном теле, мы учимся, набираемся опыта, чтобы совершить прыжок на следующий уровень. Твои учителя были могущественны в своем учении, однако даже они не смогли противостоять мощи Темной Стороны. - Ася вздрогнула и посмотрела на Хло. - Откуда я это знаю? - учитель не улыбался, просто попивал тонизирующий напиток из чашки. - Я внимательно слушал рассказ твоего приятеля и делал выводы. Они слишком однобоко воспринимали энергопоток, боясь его объединения и все их практики были направлены на созидание, исцеление и прочее, однако часть из них все же убивала и калечила живых, выглядя при этом благодушными, разве это не противоречие, которое они сами постарались предать забвению? Именно оно вносило раскол в их Души и Сущности, разделяя надвое. А что они делали со своими падшими адептами, которые опять же кидались из крайности в крайность? Убивали их или изгоняли, даже не пытаясь понять причин, приведших к такому результату. Я же покажу тебе обе стороны, нет смысла скрывать истину.
   Учитель неожиданно прыгнул к Асе, ударяя ее в челюсть - девушка среагировала только потому, что слушала, а тело Асоки все же очень много тренировалось и смогло откатиться назад, чтобы из положения сидя встать в стойку и обороняться. Однако Елиша останавливаться на этом не собирался - он продолжил атаку, его длинные руки и ноги словно выстреливали и доставали до Аси, ей приходилось только успевать уклоняться, а выражение лица Хло изменилось на злое и расчетливое, от него шла такая волна ненависти и злобы, ярости и гнева, что тогрута почти задохнулась - Елиша атаковал ее как в ментальном, так и в физическом плане. Световой меч сам прыгнул в руку, Ася неосознанно притянула "термос" и метнула его в Хло, при этом кувырком уходя от его удара и отрубая тому руки.
   Меч замер, также как и его обладательница - Рома поймал ее в последней фазе удара и врач чуть было не лишился обеих верхних конечностей. Его лицо уже не источало злобу - оно было таким же милым и приветливым, каким его видела Ася во время знакомства, а Боцман, который стоял все это время у двери, вдруг непостижимым образом оказался рядом с ней и сейчас сильные руки мужчины удерживали девочку от совершения ошибки.
   - Вот видишь, ты можешь действовать совместно с телом, только когда тебе грозит опасность, забывая о своем переносе в него. - Произнес Елиша. - Также и впредь тебе следует поступать, ты должна стать единой с телом и своим Духом.
   - Дай-ка сюда. - Боцман забрал у нее меч и выключил клинок, - а то поранишься еще, пусть полежит пока в моей каюте. - Он повернулся к Хло. - Вы могли пострадать доктор.
   - Я полностью контролировал ситуацию. - Безмятежно произнес тот. - Ведь Ася вела бой с моим фантомом, но не со мной.
   - Как? - не понял Рома и очень удивился. - Я ведь видел...
   - Ты видел мой отпечаток ментального тела, с помощью которого можно влиять на реальность, я же даже не поднимал руки, просто стоял на месте.
   - Бой с голограммой, вроде того. - Кивнул Боцман. - Но как ты мог воздействовать на меня, ведь ментально я не проницаем для контакта?
   - Я не использовал мысль, а только энергию своего потока. - Ответил тот. - Я обрек ее в форму, которую создал своим Духом, совершил воздействие на материальную структуру, отсюда ты почувствовала боль и решила контратаковать в ответ. - Хло растянул тонкие губы в улыбке. - Вспомни свое состояние во время боя - это и будет началом твоих медитаций. Так чувство разрушения и смерти постепенно научит тебя созидать и исцелять, ведь как я уже говорил калечить проще, чем лечить. Это более простой путь к пониманию, но и более трудный, потому что можно опять же свалиться в пучину безумия и страха, как твои учителя, важен баланс. Прими удобную для тебя позу, не обязательно сидеть сложив ноги крест-накрест.
   - Что, можно лежа? - удивилась Ася.
   - Как тебе будет угодно. Ведь засыпая, ты погружаешься в состояние безмыслия, а это один из путей к обретению контроля над своим потоком. Ты освобождаешь свой Дух, который путешествует в моделируемых им реальностях, иногда заглядывая в недалекое возможное будущее, вот почему тебе иногда снятся яркие сны - проходя сквозь мозг поток, транслируемый Духом, оставляет отпечаток того, где он был до этого, в каких виртуальных мирах и измерениях. Так считаем мы, Елиша, но официальная наука с нашим мнением не согласна, собственно как и мы не признаем официальную науку.
   - А что насчет нейросетей? - спросил Рома. - Как быть с ними?
   - Это самообман и ты уже это понял. - Хло ткнул пальцем в Боцмана. - Нейросеть - это узилище разума, это его надсмотрщик и погонщик, хозяин и рабовладелец, она дает имитацию безграничных возможностей, закрепощая сущность, не давая ей развиваться, просто потому, что все базы данных необходимо загружать, а не запоминать и осознавать, не тренировать данный тебе разум, чтобы он смог пропускать через себя еще большие потоки как энергии, так и информации. Это леность, которая сыграла с цивилизацией злую шутку - прогресс начал замедлять свой ход, коэффициент интеллекта стал падать и даже Елиша в этом не исключение. Вехи не зря придумали нейросети - им нужны были рабы и полный контроль над собственным населением. Столкнувшись с нашей цивилизацией, они не смогли ее покорить с помощью оружия, но смогли обмануть. - Елиша вздохнул. - Многие поверили пришельцам со звезд, ведь они были так могущественны и велики, но шаманы знали, что это обман, однако корни лжи и предательства уже распространились в нашем народе и засели очень глубоко, так мы стали их рабами. - Хло посмотрел на Асю и Боцмана. - Я - потомок шамана рода Красного Жезла в четвертом поколении, об этом знает только Цра и Езг, остальные не догадываются. Я сохранил память предков, переданную мне отцом, познал истину природы вехов, но не смог им противостоять, потому что малому числу тяжело сражаться с подконтрольным врагам обществом, которое отвергает тебя. Часть нашего народа уже порабощена, также как и остальные расы. Кто-то еще сопротивляется, например часть нишхов и накра, и дело даже не в том, что они владеют ментальными техниками - нам ведь это не помогло. Просто их постепенно приводят к мысли, что они являются неотъемлемой частью Содружества, существование в котором невозможно без нейросетей. Пока еще в ходу персональные браслеты, но и через сотню лет они отойдут в прошлое. Я уже не уверен в причинах войны, произошедшей с инсектами, они ли ее начали, ведь до контакта с ними никакого Содружества не существовало, хотя нейросети уже начали свое правление, нужно было только подтолкнуть остальных и тут война как раз кстати. Я задавал себе такие вопросы, но не нашел ответа, это может быть как правдой, так и заблуждением.
   - Что ж, это в стиле вехов спровоцировать конфликт, чтобы потом вести войну чужими руками, ведь первой пострадала Федерация. - Припомнил Рома рассказы Асамзулы. - Что если и Содружество это их проект?
   - Вполне возможно. - Кивнул Хло. - Только оставшись в изоляции более чем на сто тридцать лет я смог восстановить ментальные практики и пройти по пути Истины, однако даже я нахожусь в самом его начале. В поселении мы играли роль марионеток вехов, как и привыкли, но когда появились вы, мы углядели свой шанс на возрождение нашего народа. Он уже увядает, полностью подконтролен Республике, но мы можем начать в другом месте. - Хло посмотрел на Рому.
   - Ты хочешь создать независимую колонию? - догадался Боцман.
   - Не только я, все мы. - Он обвел помещение рукой. - Все Елиша, что живут рядом с вами.
   - Но у вас нет женщин.
   - Разве это является проблемой?
   - Но похищать несогласных, разве это не будет по отношению к ним преступлением? - с сомнением спросила Ася.
   - Никто не собирается никого похищать - они сами пойдут вслед за нами, стоит только позвать. Например, предложить работу в новых мирах.
   - То есть ты хочешь взять с собой в наш сектор немного своего народа? - спросил Рома. - Места у нас много, но Земля только одна и я не думаю, что вам там будут рады.
   - Нам не нужно место на вашей планете - то пространство возможно не исследовано вовсе, пираты такими вещами почти не занимаются, им главное прибыль. Поэтому я и прошу вас об одном - позвольте нам поселиться рядом с вами за червоточиной. - Хло смотрел прямо в глаза Боцману. - Вы уже убедились, что мы честны и трудолюбивы, не агрессивны и ищем компромиссы в спорах, но в случае нападения всегда готовы встать на защиту того, что нам дорого с оружием в руках. Мы не будем обузой.
   - Это мне нравиться. - Кивнул Рома и протянул руку. - Добро пожаловать в клуб. Только как вы все это собираетесь осуществить?
   - Вы все равно полетите в Республику на поиски доктора Феста, так почему бы не совместить оба важных дела - переговорить с представителями моего народа, дать объявление в местных сетях, пусть вылетают к нам сами?
   - Хм, а что, идея неплохая. - Подумал Боцман. - Только ее надо обсудить и с остальными, вдруг кто еще захочет присоединиться к вашей идее.
   - А это не опасно? - спросила Ася и сделала круглые глаза. - Не поймите меня неправильно, но вдруг в будущем наши народы разделит конфликт за ресурсы или еще что?
   - А сейчас мы живем на Земле как сыр в масле катаемся. - Усмехнулся Рома. - Жители нашей планеты уже давно под колпаком, в Содружестве сотни рабов, вывезенных оттуда, а ты говоришь про конфликт. И потом, если человеку с малых лет вложить в голову ПРАВИЛЬНУЮ мысль, то он вряд ли пойдет грабить и убивать своего соседа просто потому, что тот выше его на голову и тоньше в кости. - Боцман указал на Хло. - Я правильно мыслю?
   - Совершенно верно. - Кивнул тот. - Будущее наших потомков зависит от нас самих, какими мы захотим их увидеть. Но, я вижу, что вам действительно есть что обсудить, поэтому не настаиваю на немедленном решении. К тому же пройдет много времени, прежде чем мы обретем контроль над червоточиной и загадывать наперед было бы глупо.
   - Ладно, сэнсеи и гуру, учитесь левитации и прочим штукам, только не аннигилируйте мне корабль. - Произнес Рома с улыбкой. - А я пошел, нужно проверить, что поделывают остальные, да и подкрепиться не помешает.
   Ася и Хло закрылись в комнате и продолжили медитации, причем явного непонимания между ученицей и ее учителем не произошло - Елиша был совершенно не в обиде на слова девушки, он понимал ее озабоченность и принимал ее.
   В зону действия радаров станции Биржи корабль попал мгновенно, как только вышел из гиперпрыжка - пилот не стал применять маскировочное поле, как привык это делать на войне, да и то навыки его еще полностью не восстановились, многое забылось за это время. Асамзула присутствовала в рубке и наблюдала за экранами, на которых отразились ползущие от планеты к планете точки транспортов, патрульные группы истребителей и перехватчиков, а также несколько орбитальных крепостей - система входила в огромное кубическое пространство Федерации, хотя и считалась окраиной. Здесь уже действовали законы Содружества наравне с местными, нарушать которые категорически запрещалось, если только ты не хочешь попасть в тюрьму, рубать "уголек" в шахтах или разлететься на атомы, будучи размазанным по космосу. Только что появившийся из гипера корабль тут же заметила ближайшая патрульная группа и направилась к нему. Пилота вызвал командир патруля.
   - Эй, на корыте, номер шестьдесят четыре-двадцать-восемьдесят три, назовите цель прибытия на территорию Федерации?
   Вместо пилота ответила Асамзула.
   - Корабль приписан к свободной орбитальной станции "Рассвет", система Рубеж, координаты по сетке Содружества двенадцать пятьдесят восемь, перевозит наемный отряд, зарегистрированный под номером сорок шесть двадцать три восемнадцать дробь четыре три ноля шестьдесят три. Цель прибытия - оплата арендной доски и поиск нанимателей. Перевожу данные по сети. - Девушка нажала кнопку отправки кодированного сигнала.
   - Ждите, информация проверяется. - Подтвердил командир группы. - Новенькие что ли? - спросил он просто так в эфир. - А чего имя себе не возьмете?
   - Да только набрали операторов и пехотный отряд, еще рано о имени говорить. - Произнесла Асамзула.
   - Очередные нагибаторы? - ехидно спросил пилот истребителя.
   - Нагибаторов обычно нагибают первыми. - Сурово ответила девушка. - Мы же простые бойцы.
   - Ну что, простые бойцы, разрешение на посещение станции получено. - Произнес командир патруля. - Ваш посадочный коридор - ноль-ноль-восемь дробь семь, отклоняться не советую, маршруты в системе все расписаны, ходит постоянный транспорт, возможно столкновение.
   - Так не деревня какая-нибудь за штурвалом сидит. - Буркнул пилот, не выдержав. Асамзула красноречиво посмотрела на того и федерал заткнулся.
   - К нам кто только не летает. - Со смехом ответил командир патруля. - Бывает, что и сероголовые вылезают из своих зарослей, пугаются и плохо пахнут потом. - Он захохотал. - Ладно, счастливого пути и хорошего нанимателя!
   - Спасибо. - Отозвалась Асамзула. - Вектор посадки получил?
   - Да, - пилот посмотрел данные. - Давно это было...
   - Ничего, быстро вспомнишь. - Девушка развернулась и потопала к шлюзовой камере, где собрались все.
   Командир патруля проводил взглядом старый десантный МОБ-корабль, сверился с полученными данными. Он служил здесь уже не один десяток лет, видел разные развалюхи, в том числе и такие старые, но чтобы в таком отличном состоянии, да еще и вооруженном до зубов, и где эта "наземная боевая группа" смогла откопать такое сокровище? Командир заметил входящий вызов по нейросети своего приятеля еще по службе в армии.
   - Видел их корабль, Сонер? - спросил тот. - Давненько я таких барж не встречал. А пушек у них сколько! Словно штурмовать орбитальную станцию собираются. Может сопроводить их?
   - Не надо. - Покачал головой командир. - Документы у них в порядке, сканер тоже не выявил ничего незаконного к провозу - шесть МОБов и кое-какая наземная техника, оружие и запчасти, еще какой-то металлолом, экипаж вовсе маленький - только один пилот, да боевая группа в пятнадцать особей. Для начинающих наемников самое то, похоже вреди них есть кто-то соображающий в военном деле, а может и все такие - не каждый начинает с почти полноценной роты роботов, обычно работают двойками и нанимаются в более крупные команды, а тут и регистрация есть и корабль для перевозки как минимум сотни МОБов. В одном я с тобой согласен - непростые это ребята.
   - А я о чем говорю! - обрадовался товарищ. - Давай проследим за ними, а?
   - Скучно тебе? - усмехнулся командир. - В стойле застоялся? Хочешь пиратов погонять?
   - Ты это уже который месяц говоришь, все обещаниями кормишь. - Пожурил командира приятель.
   - Контракт заканчивается через полтора месяца, попробуй убедить остальных покинуть это спокойное место и тогда я подыщу нам работенку поопаснее.
   - Да все уже и так ноют от безделья. - Подхватил пилот.
   - Ладно, я выбью вам контракт в Приграничье, настреляетесь вволю. - Пообещал командир. - А пока встали на маршрут и вперед.
   Истребители и перехватчики медленно продолжили облет системы, сканируя зоны гиперперехода на предмет появления вражеских разведчиков, скрытых маскировочными полями или заброшенных шпионских дронов.
   Асамзула спустилась вниз к шлюзу и обалдела от увиденного - перед ней стояли почти все, облаченные в бронекостюмы, вооруженные до зубов, рукояти плазменных и импульсных винтовок торчали из-за спин, на поясе по два, а то и три пулевика, лазергана, а ножей в чехлах так вообще не счесть. И вся эта миниармия была готова к выходу.
   - Вы что?! - закричала девушка. - Штурмовать станцию собрались?! Совсем с ума сошли?!
   - Мало ли что. - Буркнул Рома.
   - Мы не знаем, как отнесутся к нам хозяева, так что лучше перебдеть, чем недобдеть. - Поддержал его Пихто.
   - Ну, вы два маньяка достойны друг друга, - Асамзула сложила руки на груди, - а остальные чем думали?
   - Мы давно не были в цивилизованном обществе, так что ведем себя как привыкли. - Ухмыльнулся Шорох. - Пусть и станция принадлежит Федерации, но многое могло измениться.
   - Изменилось почти все! Так, слушайте, отставить привычки, все не пойдут. - Девушка начала загибать пальцы на правой руке. - Во-первых, пройти шлюзовой контроль могут только обладатели нейросетей, остальных тут же задержат до выяснения, так как опознавательных браслетов нет. Во-вторых, со мной идут Федор и Шис с Насом, они накрийцы им только ошейники предложат надеть.
   - Что зззаа ошейники? - прошипел Нас, лингвопереводчик которого постоянно барахлил.
   - Ограничители ментальных возможностей. - Пояснил Федя. - Чтобы вы мысли у кого попало не читали и внушать не смогли.
   - Шшшш!!! - издал недовольный звук Шис. - Раньшшшше такого не было!
   - Требование ввели сразу после войны. - Сказала Асамзула. - Если не хотите одевать ограничитель, то можете не ходить, на станции безопасно.
   - Ну да. - Закивал Рома. - Так я тебе и поверил.
   - Здесь полно наемников, причем на нас могли уже выдать контракт о нападении. - Веско произнес Пихто. - Та же патрульная группа вполне могла передать полные данные по нашему кораблю и кто-нибудь захотел его банально отобрать.
   - Из какой галактики ты прилетел? - спросила Асамзула, - если от каждой тени шарахаешься и везде видишь опасность?
   - Я реально смотрю на вещи, к тому же мне подсказывает опыт. - Ответил дроид. - Если на станции можно находиться с оружием и никаких ограничений на его ношение нет, то значит и выполнение заказных убийств и контрактов тоже возможно - это же, мать вашу, Биржа наемников, то есть нужно только показать документ о выполнении заказа и с тебя снимут все претензии по убийству или ограблению! Я так понимаю?
   Асамзула задумалась - в словах киборга был смысл, но и пускать на станцию всю эту братию тоже не стоило - спецслужбы тут же заинтересуются неожиданно выплывшими из небытия индивидуумами со старыми инфокодами нейросетей, а уж этими бомжами займутся всерьез - не чипированного народу еще много и обретается он в основном в Приграничье, где полно отребья и бандитов.
   - Пусть идут вдвоем. - Произнес Рома. - Используем маск-накидки для проникновения и сопровождения.
   - Если вас поймают... - с ужасом подумала Асамзула.
   - Нам нужно посетить эту станцию только один раз. - Произнес Езаргол и замах нервно хвостом, - чтобы забрать ВСЕ браслеты и перевести оплату регистрации на доске по удаленному переводу денег. Это ведь возможно?
   - Я так и собиралась сделать. - Кивнул девушка.
   - А почему сразу нельзя было перевести средства, чтобы не переться сюда? - спросил Рома.
   - Первый платеж нужно внести лично - система записывает твои параметры и сравнивает с теми, что были получены во время регистрации - определяет заказчика и если кто-то чужой попытается воспользоваться его учетной записью, то происходит задержание. Личное присутствие необходимо раз в три месяца для подтверждения членства на Бирже и в Гильдии.
   - Ишь ты. - Восхитился Пихто. - Ладно, тогда маск-накидки все же лучше надеть - не доверяю я этим наемникам. Шис и Нас, потерпите ошейники?
   - А что ещщщще оссстается?!! - прошипел Нас. - Для прикрытия досссстаточно и двоих.
   - Значит забираем браслеты, отмечаемся и сразу назад. - Решил Рома.
   - А как же доска с заказчиками? - спросила Асамзула. - Мы за этим сюда и прилетели.
   - Вам нужно забрать все и принести сюда. - Неожиданно сказала Ася и к ней повернулись все, посмотрев на мелкую краснокожую девочку. - Я пойду с вами к доске - чувствую, что там есть человек, которому нужно помочь.
   - Разве это разумно? - спросил Пихто. - Ты неизвестной расы, значит точно заинтересуешь местных.
   - Также как и ты. - Безмятежно ответила тогрута. - Стоит им посветить на тебя сканером и объект для изучения уже готов.
   - Об этом я не подумал. - Почесал затылок дроид, хотя в этом и не было необходимости, скорее человеческая привычка.
   - Вам стоит к ней прислушаться. - Произнес Хло. - Она может видеть узловые точки будущего и здесь находится одна их них.
   - Ну раз гуру так сказал... - Рома посмотрел на Асамзулу и остальных бойцов, - тогда идем за браслетами, возвращаемся на корабль, потом уже спокойно гуляем по станции. Такой план подойдет?
   - Вполне. - Кивнул Асамзула. - Но вам все же лучше будет не светиться с накидками - вдруг у них стоят какие-нибудь хитрые рентгеновские сканеры или еще что для обнаружения подобных лазутчиков.
   - Резонно. - Заметил Пихто, который чуть приутих, подумав о себе любимом. - Тогда идите быстрее и возвращайтесь скорее с браслетами.
   - До стыковки со станцией тридцать секунд. - Предупредил пилот. - Бесплатная стоянка - два часа, потом будет капать по двадцатке в сутки.
   - Совсем обнаглели. - Присвистнул Шорох. - Ладно, народ, собрались. - Он пощупал рукоять импульсника, проверил как он вынимается. - Если что - свистите, мы вынесем эту станцию на раз.
   - С чего бы это у тебя такой боевой настрой? - спросила Асамзула.
   - Шорох до того как стать оператором был в штурмовых десантных пехотных частях по молодости, десять лет гонял пиратов в секторах, потом началась война, несколько лет не вылезал из джунглей и песков, пока его подразделение почти полностью не уничтожили. - Произнес Езаргол, взвинтив хвостом и закрутив немыслимую петлю. - Тогда и отправили на курсы вождения МОБов - операторов не хватало, скребли по сусекам, где могли, пополнение еще не закончило обучение, а у таких как он был опыт боевых действий, который они и применили в МОБ-войсках. Я ведь тоже такой же. - Закончил нишх.
   - Все это интересно, но к делу не относится. - Произнес Рома. - Давайте, топайте, а то уже платежи подгорают.
   Корабль мягко коснулся причальной штанги станции, посадочное поле которой поймало его в свои невидимые объятия и погасило скорость, шлюзовой створ нащупал своим "хоботом" входной люк корабля. В памяти искина было множество конструкции и типажей судов, а стыковочный узел давно был унифицирован, но у этого оказались слишком широко установленные захваты, так что компьютер принял решение использовать магнитные фиксаторы. Давление в штанге уравнялось и шлюз можно было открыть. Асамзула, Федор и оба накрийца вышли из корабля.
   Естественно в доках никакого досмотра не было - к каждому ангару охранника не приставишь, он осуществлялся в зоне доступа к хранилищам станции, развлекательным секторам, деловым, крупным торговым и администрации. Ремонт и мелкие лавочки располагались и в зоне посадки, некоторые наемничьи команды не любили ходить далеко. Как только Асамзула увидела, что тут нет охраны, то сразу же связалась с Ромой.
   - Тут нет патрулей, видимо они дальше, так что лучше подежурьте снаружи корабля.
   - Выходим. - Тут же был ответ.
   По коридорам сновали множество граждан Содружества, спеша по своим делам и бросалось в глаза то, что они все были вооружены, а рядом с некоторыми ангарами стояла охрана самих же наемников. Экзоскелеты всевозможных размеров, с наращенной броней и дополнительными силовыми щитами, средней защищенности костюмы, легкие доспехи - по внешнему виду можно было судить о наличии средств в кошельках их владельцев. Оба охранника из соседнего ангара покосились на вышедших накрийцев, чуть подобрались, их стволы чуть качнулись в их сторону. Нас повернул голову и уставился на одного из них.
   - Только вздумай залезть ко мне в мозги, ползун проклятый! - с угрозой в голосе произнес один из них.
   - Ты этого хочешшшшь?! - дерзко прошипел накриец, Асамзула поспешила коснуться его шеи с капюшоном.
   - Нам не нужны конфликты. - Тихо произнесла она.
   - Твое ссссчасссстье, что мой командир не желает этой ссссхватки! - произнес змей и отвернулся от наемника.
   Оба переглянулись и забубнили в микрофоны, явно предупреждая своих. Следом за змеями из корабля появились Рома и Пихто, Езаргол, Шорох, Хло, Ася, молодые охотники Долк и Гонрел, все вооруженные. А когда робот Забана припер и выставил две спаренные лазерные турели, у всех соседей глаза на лоб полезли.
   - Если кто попробует к нам сунуться или напасть на наших товарищей, то мы тут зажжем не по-детски! - громко предупредил всех Рома.
   - Да что с вами такое? - изумленно спросил тот же сосед-охранник. - Откуда вы такие психи взялись?
   - Из Порубежья. - Просто ответил Пихто, хотя Асамзула делала круглые глаза, показывая, что не надо болтать. - А там весьма неспокойно. - Продолжил дроид, не обращая на нее внимания. - Так что заранее извиняйте ребята, мы можем и выстрелить в ответ на любую провокацию, так что лучше сидите тихо.
   В переходе что-то зажужжало и загрохотало, раздались тяжелые шаги, как будто великан шел и из шлюзовой камеры, согнувшись и еле-еле проходя по ширине прохода вышло нечто громоздкое, напоминающее экзоскелет и миниМОБа одновременно - двух с половиной метровая конструкция с торчавшими стволами крупнокалиберных взрывострелов, спаренного пулевика и лазерной пушки, крепко стоящая на своих двух ногах. Стальной монстр продвинулся чуть вперед и остановился, его верхняя часть повернулась на платформе на 360 градусов, словно робот или оператор запоминал всех, кто был вокруг корабля, потом часть бронепластины ушла вниз и перед командой и охранниками предстал Забан.
   - Вы идите. - Сказал он. - Я посторожу.
   - Вы точно психи. - Покачал головой сосед-охранник и на всякий случай отодвинулся от опасной компании. - Отмороженные беспредельщики.
   - Нас не трогаю, мы не трогаем - все просто. - Ответил ему Пихто. - Пошли, командир, проводим тебя до хранилища.
   И почти вся эта гоп-компания свалила, но охранники напряглись еще больше, потому что активировались турели, которые стали поворачиваться на оси, отслеживая свои сектора обстрела, а железный монстр топтался рядом. Один охранник перешел на приватный канал и прошептал в микрофон:
   - Видел что за команда?
   - Еще бы, придурки какие-то.
   - У них есть федералы, по глазам и рожам вроде с Талуна-девять, нишхи, двое вроде полукровки, змеи опять же, ингеры и даже елиша с ваагри. Не находишь это странным?
   - Чего тут странного? Наемники как и все. - Пожал плечами тот.
   - Чтобы федералы, ингеры и ваагри подчинялись нишхам? - Удивился второй. - Не смеши меня! Таких команд вообще нет - каждая раса старается набирать только своих или сателлитов, но такой сборной солянки я вообще не видел! Обычно нишхи сидят в своем углу и пятаки не высовывают, а тут смотри-ка, две полукровки смогли организовать команду и судя по их навыкам и вооружению ребята они не слабые, да и пушки что надо.
   - И чего? Мы их разделаем под орех.
   - Хочешь попробовать? - ехидно спросил тот. Тут как раз одна из турелей повернулась в их сторону и охранник поежился.
   - Нет, что-то желания нет.
   - То-то же. - Наставительно произнес второй. - Они вернулись из-за Рубежа, значит по любому поисковая команда, которая охотится за старыми технологиями и военной техникой - тогда бежали впопыхах и целые базы полные МОБов и запчастей к ним бросали. Вот их они и ищут, а воюют с автоматикой, поэтому и бронекостюмы такие подвижные. Заметил, что экзоскелетов у них нет?
   - Ну да, обычная средняя броня. - Кивнул первый, соглашаясь.
   - Вот. - Второй поднял указательный палец вверх. - Надо бы узнать, как команда называется и какой у нее рейтинг, может пригодиться когда.
   - Зачем?
   - А затем, что попади мы в какую задницу, кто нас будет вытаскивать? Кодекс наемника забыл? Вдруг они окажутся поблизости.
   - Так они тебе и помогут, еще и пристрелят побыстрее, чтобы поживится. - Скептически заметил первый.
   - Это ты бы так сделал, а те, кто постоянно под смертью ходит, они другие. Я бы поставил на них.
   - Сообщи командиру, у него башка большая, пускай думает. - Посоветовал охранник.
   - Так и сделаю, так и сделаю. - Покивал тот в ответ.
   Тем временем вся гоп-компания подошла к проходной, где их уже заметили заинтересованные охранники станции. Желающего пройти народу было много и группа встала в очередь, однако наличие стволов и хмурых рож, двух накрийцев, единственных представителей этой расы на станции, позволили очень быстро оказаться перед рамками сканеров - часть в толпе резко передумала торчать в ожидании вместе с такими соседями. Асамзула ощущала себя звездой из шоу-бизнеса - все только и смотрели на них.
   - Мы привлекаем слишком много внимания. - Прошептала она, конкретно ни к кому не обращаясь.
   - Пошли все на хрен. - Ответил ей Рома. - Если хотят, пусть пялятся, я без пушки не ногой.
   - Пока нас только боятся. - Произнесла Ася. - Я хорошо чувствую их настроение.
   - Ты права. - Кивнул ей Хло, который тоже поперся со всеми. - Страх преобладает над любопытством и интересом - таких наемничьих групп тут еще не видели, однако нас больше опасаются, чем интересуются нами и уж тем более не будут вступать с нами в конфликт, также как и сотрудничать.
   - И то хлеб. - Ответил Пихто. - Ладно, лезьте под сканер, да быстрее возвращайтесь.
   - Оружие оставьте здесь. - Хриплым голосом произнес охранник. - В секторах станции, находящихся под юрисдикцией Федерации ношение ручного оружия запрещено - никакой опасности вам не грозит.
   - Хорошо. - Кивнул Асамзула, кладя в контейнер пулевик и скорострельный импульсник. Она прошла через сканер, тот записал параметры ее нейросети, проверил на наличие запрещенных средств и радостно звякнул, одобряя нахождение в следующем секторе.
   - Следующий. - Произнес федерал и Федя шагнул под сканер, сложив своего оружие в контейнер.
   С ним сканер возился чуть дольше, после чего выдал данные не на общий экран, а федералу на нейросеть. Команда напряглась, готовясь отбивать Федора, да и техник сам уже был не рад, что полез под устройство. Охранник переглянулся с командиром поста и тот отрицательно мотнул головой.
   - Все в порядке. - Произнес страж. - Следующий.
   Нас всполз под сканер и тот сразу заверещал благим матом.
   - Вашей расе полагается носить ограничитель. - Жестко и непреклонно произнес охранник.
   - Это оссскорбление! - прошипел Нас, но склонил голову. - Только уважение к моему командиру приказззывает мне подчинитсссся и принять сссскверну!!
   - Ладно, не шипи, а подставляй голову. - Примирительно произнес федерал. - Я знаю, как вашему брату не нравиться эта процедура, но таковы правила. Да и пушки сдать не забудь.
   - Уже. - Стволы легли в контейнер.
   - Следующий!
   С Шисом таких проблем не возникло, он только высунул раздвоенный язык, когда его головы коснулся холодный металл устройства. Остальные остались за рамкой, что напрягло охранников и командира.
   - Мы тут подождем, в сторонке. - Произнес Рома. - Бузить не будем, честное пионерское.
   - Встаньте вон там, только чтобы я вас видел. - Пробурчал охранник.
   - Как скажешь. - Пожал Боцман плечами.
   Асамзула чуть ли не бегом кинулась к хранилищу, к заветной ячейке, трясущимися руками набрала код, переживая, как бы ее приятели не устроили побоище - все были напряжены и постоянно ждали удара. Федя, Шис и Нас получили по контейнеру в руки, сама девушка забрала кредитный чип, на котором оставались средства, переведенные отцом и накопленные ей самой, взяла в руки такой же контейнер и четверка очень быстро вернулась назад.
   На первый взгляд на проходном пункте ничего страшного не случилось - ее группа так и стояла в отведенном ей месте, но народу явно поубавилось, многие предпочли пройти в другом месте. Выходу назад никто не препятствовал, только оружие забирать не стали - все равно надо было возвращаться назад. Девушка подошла к своей группе, открывая свой контейнер - охранники на входе внимательно следили за ней.
   - Я не пойду. - Сразу произнес Пихто. - Меня этот сканер расколет в два счета.
   - Тогда идем вшестером. - Решил Рома. - Вы четверо, я и Езаргол, остальным лучше вернуться на корабль.
   - Возьмите меня с собой. - Напомнила Ася.
   - А точно, и вождиха краснокожих пусть тоже идет.
   - Что у вас за манера такая всех обзывать? - спросила, обидевшись, девушка. - То Пихто Скаут Соплей называл, а меня Полосатой Башкой, теперь ты.
   - Одна школа. - Хмыкнул дроид. - Извини, но запоминать имя достаточно сложно, тут работает принцип ассоциаций - все мы смотрели в детстве одни и те же мультфильмы и кино, и персонажи из них нам отлично знакомы, а у большинства людей есть похожие черты как характера, так и внешности.
   - Все равно это довольно обидно.
   - Умные люди на глупые шутки не обижаются. - Произнес Рома, надевая браслет. - Ты идешь?
   - Да-да, - Ася примерила "украшение".
   - Значит так, слушайте сюда, - начала инструктаж Асамзула. - Браслет - это замена нейросети, там есть ваш кредитный счет, параметры вашего тела, коэффициент интеллекта и прочее, но нет баз данных, потому что нет нейросети, в память которой они были бы загружены. По большому счету браслет - это пропуск на станции и в цивилизованные миры, нужен он для того, чтобы вас можно было отследить. Снять его невозможно, но не с этой моделью, ее техпаспорт взломан и перепрограммирован, но охране знать об этом не обязательно.
   - Вот ты говоришь это вслух, а они слушают сейчас, вон как зыркают в нашу сторону. - Заметил Пихто.
   - Ничего они не услышат. - Девушка продемонстрировала шарик глушилки, достав тот из контейнера. - Просто невнятную речь. В общем, принцип понятен - не снимать, пока мы бродим по станции. Прикладывать к сканеру вот этой стороной.
   - А имена у нас какие? - спросил дроид. - А то брякнешь что-нибудь не то.
   - Имен нет - только идентификационные номера, зарегистрированные в базе данных Федерации. Можете называться как угодно, система смотрит только на информацию, записанную в браслете. Но понятно, что менять имя на каждой станции не получится - везде должно быть одно и то же.
   - Назвался груздем - полезай в кузов. - Пробормотал Рома. - Позывной использовать можно?
   - Нужно. - Улыбнулась девушка чуть-чуть сдвинув уголки губ. - В наемничьей среде это вполне нормально, но на планетах уже не покатит.
   - Хорошо, мы поняли. - Кивнул Езаргол, прикладывая браслет. - Хорошо, что я удалил нейросеть в "Лекаре", а то со мной вас бы поймали. Давайте поспешим, время не на нашей стороне. Денег на оплату регистрации хватит?
   - Вполне. - Асамзула тряхнула жесткой гривой. - Возвращайтесь на корабль, контейнеры с браслетами сложите в сейф.
   - Сколько их там? - спросил Пихто.
   - Пятьсот двадцать восемь. - Ответила девушка. - Ладно, пошли.
   Первая четверка быстро миновала рамку сканера, Рома шел пятым - за ним охранники наблюдали очень бдительно. Боцман прислонил браслет к мигающему огоньку, когда сканер не обнаружил нейросети и выдал сообщение об этом охраннику. Тот внимательно прочитал выданные данные, посмотрел на командира, который просто пожал плечами, мол, действуй как хочешь.
   - Цель прибытия на станцию? - спросил охранник.
   - Наем. - Коротко ответил Рома.
   - Почему раньше не прошли?
   - Браслета не было, а в камере загорать что-то не хочется.
   - У вас будет ограниченный допуск только в торговые сектора и к доске заказов.
   - Хорошо. - Боцман не собирался ерепениться.
   - Проходите. - Охрана не стала препятствовать.
   Следующие прошли гораздо быстрее, Ася немного задержалась, потому что сканер никак не мог определить ее расу и поставил знак вопроса.
   - Снимите шлем. - Потребовал охранник и вся группа напряглась.
   Тогрута отщелкнула фиксаторы и показала свою полосатую башку.
   - Прикольная шапка. - Прокомментировал федерал. - Сканер не может определить твою расу - ее нет в реестре Федерации, откуда ты?
   - Из-за Приграничья. - Вылезла Асамзула. - Она полукровка - дочь федерала с Цитании-четыре и местной аборигенки, часть генов должна сохранится.
   - Общие признаки есть, строение внутренних органов, состав крови, но ДНК явно другое. - Он пожал плечами. - Ладно, галактика большая, проходи.
   Когда семеро наемников ушли, то командир отряда связался с администрацией станции.
   - У нас тут странная группа наемников, слишком разношерстная, но хорошо вооруженная, в ее составе есть беглый раб с перепрошитой нейросетью, как минимум три полукровки, два накрийца и до кучи нишхи в группе. Взять их в разработку?
   - Какой у них рейтинг?
   - Пока нулевой - еще не брали ни одного заказа, но патрульная группа сообщила, что у них корабль полон старого барахла и металлолома.
   - Поисковики?
   - Возможно. К тому же в группе есть одна полукровка, раса которой не зарегистрирована в нашем реестре.
   - Брошенная во время войны группа?
   - Вероятность этого высока.
   - Пока не трогайте их, но установите наблюдение, отследите заказы, которые они возьмут, впрочем, я поручу это операм. Интересные ребята, согласен. Проходу не препятствуйте, уверен, что они на станции ненадолго.
   - Есть. - Козырнул федерал.
   Начальник побарабанил пальцами по столу - интересная нарисовалась команда, надо бы присмотреться к ней повнимательнее, до схватки еще три месяца, если слишком быстро пойдут в гору, то можно их и слить.
   Асамзула подошла к терминалу, набрала свой код, перевела деньги напрямую - сканер считал ее нейросеть и подтвердил перевод, после чего все направились к доске заказов - так здесь называли огромный информаторий со множеством кабинок для приватной беседы наемника и нанимателя, которая проводилась по связи или если заказчик предпочитал личные встречи. Тут и там горели таблички "Занято", командиры наемничьих групп толкались возле экрана с таблицей рейтингов и что-то обсуждали - заказов на удивление было много, хотя Рома думал об обратном. Компания остановилась чуть в отдалении от экранов.
   - Это что? - спросил супругу Боцман, указывая на рейтинги.
   - Это табель учета всех наемных команд, которые зарегистрированы на Бирже. - Ответила Асамзула, проглядывая статистику своей команды, которая имела нулевую отметку просто потому, что пользователям не были доступны данные по ней. - Сейчас я введу параметры нашей команды, неофициальное название и мы появимся в той же таблице, тогда к нам могут обращаться с заказами.
   - А до этого не могли?
   - А до этого у меня даже паршивого экзоскелета не было. - Ответила девушка. - Заказчик в первую очередь смотрит на возможности команды. У нас есть полноценная рота МОБов и будет еще как минимум три, относимся мы к наземным подразделениям оперативного развертывания, включаем с себя десантную и диверсионную группы, что уже поднимает наш рейтинг по сравнению с другими, но без удачно выполненных заданий это ничего не значит, просто потенциальный работодатель видит, что может та или иная команда и делает соответствующие выводы. Вон топ МОБ-групп, можешь ознакомится. - Асамзула указала пальцем на нужный экран, возле которого стояли два федерала.
   - А чего их там так мало?
   - Потому что не все имеют возможности приобрести МОБа и уж тем более создать свою команду. На легкого разведчика производства Союза или Республики цена начинается с восемнадцати миллионов кредитов, на сильно подержанного и подлежащего ремонту - с четырех. Теперь думай, каким капиталом мы располагаем.
   - Неплохая сумма, - присвистнул Федя. - Тут два тяжелых тянут только на тридцатку каждый.
   - Оценщики на рынке вооружений смотрят на все - состояние узлов и агрегатов, процент износа бронелистов, установленный пушки и лазеры, есть ли ракетные кассеты и прочее - все это либо поднимает цену на МОБа, либо снижает ее. Не все могут себе такое позволить, кто-то берет кредиты под проценты, потом попадает в узаконенное рабство, воюя в ЧВК, чтобы оплатить своего робота. Так что нам не просто повезло - мы богачи и сразу попадем в середину рейтинга, а там и ставки выше и оплата лучше.
   - Кто там на верхушке? - поинтересовался Рома. - "Разъяренные Носороги", "Стальные Пумы", "Разящие Барсы", "Северные Волки", "Перегретые Стволы", хм, у всех как минимум по сотне МОБов, так что в середину мы точно не попадем.
   - Ну, не в середину, то ближе к ней. - Проворчала Асамзула. - Так, я ввела нужные данные, оставила пока на запас еще три роты роботов, сейчас система разместит нас в рейтинге... оп, готово. Два восемьдесят семь?! Я рассчитывала на большее.
   - Ну, нам не впервой карабкаться вверх из грязи. - Ухмыльнулся Рома. - Придется искать заказчиков самим.
   - Давайте присядем в свободную кабинку. - Предложил Езаргол. - Вон туда.
   - Можно заказать еду. - Пробурчал Федя. - Что-то жрать захотелось.
   - Я каждому перевела по двести кредитов на расходы, больше нет. - Поделилась информацией Асамзула. - Можете пользоваться платежной системой.
   - Вот это дело. - Обрадовался техник и тут же начал бубнить заказ, сверяясь с ценами.
   Асамзула просматривала низкорейтинговые объявления, которых тоже было немало. Везде предлагалось самостоятельно прибыть к месту проведения акции, но с этим у команды проблем не было. В основном требовались группы для захвата и удержания объектов, но пока с этим девушка связываться не хотела - ареал действия все равно предлагался в Приграничье, либо на окраинных мирах Империи или Республики, но связываться с регулярными войсками себе дороже, однако же находились смельчаки, которые соглашались на подобное, например те же "Северные Волки". Судя по записи на доске их подразделение сейчас находилось как раз на периферии Империи и удерживало пять шахт, пока заказчик в темпе вывозил добытый концентрат. Ингеры уже направили в тот район свои войска, посылая ноту протеста Федерации, но всем было ясно, что государство тут не при чем - контракт был заключен с ЧВК, а не с регулярными частями, которые иногда тоже баловались подобными заказами и можно было сколько угодно кричать о несправедливости, никто слушать даже не будет.
   - Вот это. - Ткнула пальцем Ася, указывая на заказ по сопровождению конвоя на одной из планет обжитого Приграничья - она тоже следила за пролистываемыми страницами и ощущение, обретенное ей еще в гиперпространстве усиливалось по мере приближения к искомому объекту. - Я чувствую, что мы должны помочь этим людям.
   - Рейтинг еще ниже нашего, да и оплата всего миллион шестьсот, но ты права, с чего-то надо начинать. Заявка висит уже три дня, а ее так никто и не просмотрел, странно. - Произнесла Асамзула.
   - Денег много хотят. - Прошамкал Федя с набитым ртом. - Надо бы связаться с этими шахтерами, какая нам разница кто работодатель.
   - Сейчас установим канал... о, да тут идет переадресация! И линия ничем не защищена, словно бомжи какие-то там. Может ну их на фиг?
   - Гуру ведь точно сказала, что им нужна наша помощь. - Боцман покосился на Асю. - Шаманам нужно верить.
   - Чувство Силы подсказывает мне, что они могут быть полезны нам, не знаю как, но наше будущее связано.
   - Конечно, связано, раз мы их контракт возьмем. - Федя продолжил жевать. - О, есть сигнал!
   На экране связи возникло худое лицо ингера с тоскливым взглядом, он "прошелся" глазами по лицу Асамзулы и произнес.
   - Если вы по поводу контракта, то старший сейчас подойдет. Вызов оплачивается нами, так что можете не беспокоиться. - Где-то за кадром раздался топот и в поле зрения камеры показался человек. Это был именно уроженец Земли - башка не была такой квадратной как у всех федералов, разрез глаз, форма носа и губ, хотя мог и оказаться представителем какой-нибудь малой народности в Федерации, планет много. - А вот и он.
   - Приветствую вас. - Человек поднял ладонь вверх. - С кем имею честь разговаривать?
   - Асамзула Кушнар, командир МОБ-отряда оперативного развертывания. Я насчет вашей заявки...
   - Понимаю, - перебил ее человек, - сумма не очень большая, но мы небольшие шахтерские поселения на Радости и не имеем возможности заплатить больше. Просто именно сейчас нам нужна помощь и сопровождение для караванов.
   - То есть охрана кроме вас нужна и другим шахтам?
   - Нас три вольных поселка, - пояснил человек, - вывозить добытый минерал по отдельности слишком накладно, поэтому мы заказываем транспорт с космопорта в аренду. Они не предоставляют охрану, только грузовые платформы, а в округе полно бандитов и пиратов.
   - На какой срок будет рассчитан контракт?
   - Максимум неделя, минимум четыре дня, как только мы успеем вывезти и продать весь концентрат.
   - Что мешает вам грузиться в корабль сразу возле шахты? - спросила Асамзула.
   - Вы не знаете топографию Радости. - Уныло ответил шахтер. - Все полезные ископаемые находятся в горах, приземлиться атмосферному челноку здесь просто негде, и потом, на планете единственный космопорт, который является нейтральной территорией и не принадлежит ни одному из трех пиратских кланов. Весь товар приходится вывозить туда, платить пошлину и сдавать перекупщикам. Мы заключили прямой контракт на вывоз, но обогатительная компания договорилась только с "Прыгунами" - это пиратский клан, который держит космопорт и контролирует перевозки в системе - о том, что те не будут их трогать и предоставят место для стоянки контейнеровоза. Мы связаны контрактом с ними и должны как можно быстрее доставить товар на погрузочную площадку своими средствами. Пиратский клан, который мы хотели нанять для охраны, серьезно ослаб в ходе стычек за Алитаниевые Горы, нападения свободных банд и прочего отребья участились, а мы не имеем возможности постоянно отражать их атаки - в поселении слишком мало людей, знакомых с военным делом, хотя стрелять умеют все. Для этого нам нужны вы. Если вы поможете, то я постараюсь увеличить сумму оплаты до двух миллионов.
   - Хорошо. - Произнесла Асамзула и посмотрела на Рому и Асю - их человек не видел. - Мы беремся. Нужны координаты системы и космопорта, привязка на местности к вашей шахте, сопроводительные пропуска для нас, чтобы клан не чинил препятствий, тогда нам не придется их убивать. - Чертовка улыбнулась, продемонстрировав клыки. Человек немного отпрянул от экрана, но потом набрался храбрости и кивнул.
   - Хорошо, я все постараюсь сделать. - Произнес он. - Вот стандартный пакет контракта и предоплата двадцать пять процентов. - Он отправил данные. - Когда вы прибудете? Чем скорее, тем лучше.
   - Система Донце, - Асамзула изучила поступивший от шахтера инфопакет. - Нам нужно двенадцать часов.
   - Так быстро? - удивился человек. - Но это почти шестьдесят парсек от Биржи!
   - У нашего корабля мощные гипердвигатели. - Пояснила Асамзула. - Пришлите кого-нибудь в космопорт нас встретить.
   - Как он вас узнает?
   - А много у вас на планете наемников, которые имеют свой корабль и роту МОБов? - вопросом на вопрос ответила девушка и человек замолчал. - Все информация по нашему отряду, тип корабля и его инвентарный номер, ловите в ответном пакете. - Она переслала данные.
   - Я лично вас встречу. - Произнес он и отключился.
   - Думаю, эта работа не будет такой уж простой. - Помотал головой Езаргол. - У них на планете начался передел сфер влияния, возможно кто-то еще будет лететь туда по пути. - Нишх указал на наемников.
   - Вполне возможно. - Кивнула Асамзула. - Но мы выяснять это не будем. Ты доел?
   - Ага. - Федя откинулся на спинку дивана, потирая живот.
   - Тогда пробеги десять км вокруг монастыря. - Произнес Рома.
   - Зачем? - не понял тот, даже не спросив, где он найдет тут монастырь.
   - Для лучшей усваиваемости пищи. - Был ответ.
   - Тогда давайте быстро заскочим на черный рынок, чтобы сдать металлолом, а уже потом отправимся выполнять контракт. - Предложила Асамзула.
   - Не успеем. - Покачал головой Федя. - Торговля дело небыстрое, тут нужен особый подход, можно и голышом остаться. Лучше на обратном пути.
   - Хорошо, место в трюме еще есть, а торопится с этим делом действительно не стоит. - Согласилась девушка. - Давайте поспешим к заказчику.
  
   Патрульные пиратские группы клана "Прыгунов" патрулировали систему Донце, когда из гиперпространства вывалилась старая десантная баржа, превосходящая размерами любой доступный пиратам транспортник. Еще бы, это судно было предназначено для перевозки до дивизии МОБов, а это 120 штук, плюс технический персонал, запчасти и мобильные ремонтные базы. Корабль мог садиться на планеты, имел достаточно длительный запас хода и дальность гиперпрыжка - он строился специально для войны, как универсальное средство доставки войск. Командир патруля выпучил глаза, считывая данные - старый сканер слабо справлялся с обработкой информации и данные медленно выползали на дисплеях.
   - Эй, Норк, это что еще за калоша? - спросил второй пилот. - Может пощиплем ее? Вызвать ребят с базы?
   - Пропуска на нее нет, во всяком случае у меня в реестре ее точно не значится. Что за залетные вояки?
   - Так я и говорю, давай пощиплем.
   - С нашими пукалками мы хрен ее щиты и броню пробьем, ты что, Кролл не видишь, что это старая десантная баржа?
   - Да ну! - удивился тот. - Разве это старье выдержит слаженный залп наших плазменных малюток? Мы добавим торпедами!
   - Куда ты лезешь, я сейчас свяжусь с базой и все узнаю. - Командир послал запрос диспетчеру, а корабль как ни в чем не бывало нацелился на планету Радость, вокруг которой крутились три спутника: Страх, Гнев и Печаль. - Диспетчер, у меня тут гость без кодов, проверь, было ли обновление в пропусках?
   - Что за корабль? - спросил тот. - Тип, назначение?
   - Десантная баржа для перевозки МОБов, движется по направлению к Радости, на связь не вышла, но ведут себя так, будто они дома.
   - Погоди... - диспетчер просматривал данные, - ничего нет. Тормозите их и готовьте к досмотру, я высылаю абордажную группу.
   - Вас понял. - Командир переключился на внутреннюю частоту. - Все слышали? Вперед! - И вызвал пилота корабля. - Неизвестный корабль, лечь в дрейф и приготовиться к досмотру!
   - Что за дела? - спросил женский голос. - На нас должны были быть выписаны пропуска!
   - Ничего нет. - Покачал головой командир. - Тормозите и отключите силовые щиты.
   - Ага, сейчас, так я вам и поверила. - Ответили на корабле. - Только попробуйте подойти на расстояние абордажа - расстреляю на хрен!
   - Ты, что, сучка, берега попутала? - спросил Кролл. - Делай что тебе говорят и не выеживайся!
   - Садани-ка по ним торпедами, может будут посговорчивее, а то все такие крутые, как яйца после варки. - Произнес командир, а сам на всякий случай чуть притормозил машину.
   Второй и третий пилоты с азартом взяли неповоротливый транспорт на прицел и выпустили две ракеты, которые очень быстро нагнали его и... взорвались, не долетев - лазерные турели ПКО легко справились с целями. Блямкнул зуммер сканера, выдавая данные по кораблю на экран и командир слегка вспотел - внутри летели судя по проведенным замерам около тридцати МОБов, запчасти к ним, какой-то металлолом. Экипаж не был слишком большими, но его вполне хватило, чтобы справится с 32 лазерными турелями, 12 ракетными кассетами с боеголовками наведения, 6 плазменными пушками - 2 на носу, 2 на корме и по одной снизу и сверху, прикрывающими транспорт со всех сторон и как изюминка всего этого - 4 рельсотрона, расположенных веером на верхушке корабля. Пиратам повезло, что по ним пока не стреляли, просто предупредили, зная, что они проведут сканирование. Связываться с ними командиру патруля сразу как-то расхотелось, но двух дураков закусило.
   - Назад! - прокричал командир в микрофон. - Отходим к базе, нам с ними не спарвится!
   - Чего ты такое говоришь? - не понял Кролл. - Ну сбили две наших ракеты, подумаешь, сейчас подойду поближе и...
   Что он там собирался сделать, непонятно, но с транспорта ударили залпом лазерных лучей, которые тут же перегрузили слабенькие щиты истребителя и тот красиво лопнул в пространстве. Третий тут же отвернул, спасаясь бегством. Командира снова вызвали по связи с базы.
   - Что там у вас происходит? - прокричал другой диспетчер. - Кто стрелял?
   - Тут у нас крутыши на барже. - Доложил командир. - Нужно как минимум два крейсера, чтобы с ними справиться, перегрузить щиты и высадить абордажников.
   - Немедленно пропустить! - завопил диспетчер. - Этот дурак Лоскер не передал вовремя пакет документов на пролет корабля, а второй дурак Зипер отправил абордажную команду! Это наемники! Быстро извинились и свалили оттуда!
   - Да какая разница, кто они, они Кролла завалили!! - возопил третий. - Их калошу захватить плевое дело!
   - Я сказал назад!! - жестко прокричал диспетчер. - Пропуска на них были готовы два часа назад и если вы, уроды, угробите еще одну машину, то, Норк, попрощайся со своей свободой - на рудники пойдешь тианит добывать, ты за главного в патруле, тебе и отвечать! За Кролла расплатятся Лоскер и Зипер, раз не могут вовремя обновление реестра сделать, ну и ты тоже деньжат подкинешь, раз не смог образумить этого тупореза. Все, оставьте их в покое, я сейчас сам с ними поговорю, дипломатия не ваша работа, вы только стрелять и умеете.
   - Ладно.
   Командир облегченно вздохнул - он так и знал, что тут есть свой подвох и хорошо, что все очень быстро выяснилось, а то в прошлый раз замирение с кланом "Летучей Мыши" вышло слишком накладным - по ошибке сбили их транспорт, хотя те и орали в эфир о пропусках, но такой вот придурок Кролл не поверил и нажал на кнопку запуска ракет. Короче, когда в систему приперся весь клан, отозвав корабли, которые выполняли контракты и выплатив неустойки заказчикам, стало совсем кисло, пять крейсеров "Прыгунов" против десятка эсминцев "Летучих Мышей" и двух дредноутов, пусть и старых, но настолько серьезно бронированных, что истребители ничего не могли с ними сделать - ни щиты продавить, ни уж тем более броню повредить. Потрепыхались чуть-чуть, потеряли шесть машин и отступили к орбитальной станции - вся надежда на ее пушки. Босс тогда реально на измену подсел, лебезил перед их главным, да это и понятно, Норк совсем не хотел подыхать, какой бы большой не была его оплата, а тут появился настоящий шанс сыграть в ящик. Короче, отделались легким испугом, два крейсера "Мыши" отмели в счет сбитого транспорта, получили денежную компенсацию и свалили в свои системы, а "Прыгуны" остались с тремя крейсерами, пятьюдесятью истребителями и с голым задом, потому что босс реально всех кредитом наказал. Хрен его знает, что это за наемники, вон как ловко их ПКО тупоголового Кролла сбило, так что пускай себе летят. Если бы они сюда по душу "Прыгунов" приперлись, то даже разговаривать бы не стали, да и не на барже явно летели бы.
   Два пилота отлетели подальше, пропуская баржу, которая величаво проплыла мимо космического мусора, который пираты считали истребителями и, подойдя к планете, пошла на посадку рядом с космопортом на Радости - никакой ангар и площадка такую махину не вместили бы.
   - Пострелять им захотелось. - Произнес пилот, управляя баржой. - Я вам постреляю по моему кораблю, соплями и кровью умоетесь.
   Асамзула улыбнулась. Все пилоты одинаковые, воспринимают судно как живой организм, впрочем, она тоже была такой, как и все операторы, мало кто считал роботов бездушными машинами, каждый привносил частичку себя. Так некоторые женщины-операторы украшали кабины занавесками там, где они не могли помешать выполнять боевую задачу, мужчины закрепляли на приборной доске талисманы, кто-то даже обращался к шаманам Духа Стихий, чтобы те благословили его робота. Суеверий что у пилотов космолетов, что у операторов МОБов хватало с избытком. Ну а эти пираты... что ж, дуракам закон не писан, их предупредили, они полезли. Сожгли для демонстрации первого, остальные тут же отвалили. Баржа легко справилась бы со всеми тремя машинами, даже если бы и вдесятером навалились - щиты и броня выдержали бы, все же очень надежная это модель, пускай и устаревшая сильно и не соответствует обозначенным стандартам. Сейчас в ходу более компактные, быстрые корабли с дальностью прыжка, превосходящей баржу в разы, им не надо перезаряжать батареи гипердвигателя, а для этого останавливаться, все можно сделать на ходу, но... у них было одно большое но - они не могли нести в своем чреве дивизию МОБов, максимум батальон, а это всего около 20-25 машин. Да и защищенностью похвастать они не могли - надо было чем-то жертвовать в угоду скорости и маневренности.
   Корабль сел в указанном диспетчером месте, пиратский клан по связи уже извинился за произошедшее и предупредил, что в окрестностях космопорта им ничего не угрожает, тогда как вне его за двадцати километровой зоной начинается пустошь и владения трех других кланов, которые занимаются рэкетом шахтеров, добычей газа и продажей полезных ископаемых, которые вывозят на транспортах "Прыгунов". Местная кухня Асамзулу не интересовала - она прибыла сюда выполнить контракт, а не разбираться в интригах пиратских кланов и уж тем более не совать в их грязное белье свой нос.
   - По машинам! - раздалась ее команда и операторы очень быстро заняли свои места.
   Аппарель опустилась на раскаленный песок, по большей своей части на планете преобладали пустоши и прерии, но были и обветренные горы, в которых и копошились шахтеры. Прямо в пустынях добывали газ дозжа, он отлично горел, использовался в теплогенераторах, плазменных пушках, из газа получали некоторые виды полимеров и пластмасс, технология была сложной и не могла использоваться в кустарных условиях, которые присутствовали на этой планете, но установки для охлаждения и сжижения газа у пиратов и шахтеров были. Так что Радость на самом деле надо было назвать Прибыль или что-то в этом роде, хотя она приносила радость владельцам шахт и энергетикам, металлургам и химикам.
   Первым на поверхность планеты выбежал "Клоп", осматриваясь, все радары и сканеры были включены на полную мощность - Боцман сразу уловил три МОБа, которые медленно обходили территорию космопорта по периметру. Он пометил цели как нейтральные, сбросил данные всем операторам, отбежал подальше от корабля и посадил машину, притворившись стальным холмиком - издалека панцирь "Клопа" блестел на солнце и чтобы избежать такого эффекта бронеплиты выкрасили в темный цвет с песчаными и зелеными разводами, придав машине своего рода камуфляж. За Боцманом появились тяжелые МОБы, потом сошел "Барс", за ним "Термит", и как козырь - "Стилет" с двумя рельсотронами. Все пираты в округе наверняка напряглись, узрев вместо одного орудия сразу два. Роботы охватили полукольцом корабль из которого выехала багги и транспортная десантная платформа на гусеничном ходу, пилот поднял аппарель и перевел все пушки и турели в автоматический режим охраны - ему предстояло прожить на корабле вместе с Ником целую неделю.
   Наниматель связался с Асамзулой через несколько минут после высадки - от ворот космопорта к севшему транспорту очень быстро пилил грузовичок с прицепом, громыхая пустыми контейнерами. Он остановился возле "Тесака" и из кабины выбрался мужчина в потрепанном, чуть грязноватом комбинезоне, с дыхательной маской на лице и лазерганом на поясе, увешанном шахтерскими инструментами. Он прошелся пальцами по волосам и так замер, ожидая, когда же перед ним появятся наемники. Рядом с мужчиной притормозила багги, за рулем которой сидел Пихто, а на месте стрелка - накриец Нас.
   - Привет. - Поздоровался дроид. - Вы заказывали такси до Дубровки или просто поглазеть приехали?
   - Я. - Кивнул тот и улыбнулся под маской - глаза выдали. - Меня зовут Виктор. - Он протянул руку, но потом опустил ее. - До Дубровки далековато будет, парсек сто, а может и больше.
   - Ну, это сразу за углом. - Кивнул дроид. - Рассказывайте, как вы дошли до жизни такой.
   - В смысле? - не понял человек.
   - А без смысла рассказ теряет суть. - Ответил Пихто. - Ладно, раз уж мы прибыли сюда, да и предоплату получили, то пора бы и контракт начать выполнять. Расскажешь в общих чертах, куда топать?
   - Да. Следуйте за моей машиной. Частота мой рации - восемнадцать мегагерц.
   Все тут же перестроились на нужный канал.
   - Всего у нас три горных поселка. - Начал рассказывать Виктор, когда сел за руль. - В основном все бывшие рабы, те, кто смог выкупиться. Кто-то бежал от хозяев, у кого-то наоборот, не сложилось в цивилизованном мире - они должны много денег, а в рабство не хочется, так что народ тут у нас разный, но в основном сознательный и работящий. Чужих мы принимаем редко и то пока его не посмотрит наш, - Виктор замялся, - знахарь или шаман, даже не знаю, как его назвать, но, в общем, он владеет ментальными техниками.
   - Нишх? - спросила Асамзула.
   - Нет, он такой худой и высокий, похож на палку. Расу его я не знаю, да он и сам не говорил, но он у нас один в поселении - лечит наложением рук. Вы не смейтесь, - тут же оправдался Виктор, хотя никто даже не хмыкнул, - это реально работает. Он так мне дочь от песчанки вылечил, мы так местную лихорадку зовем.
   - Сколько ты уже здесь? - спросил Боцман.
   - Около двенадцати лет, может больше, я не считал. - Пожал плечами человек. - Сначала был в рабстве у клана "Добытчиков". - При этих словах Рома вспомнил начало своего пути в Содружестве. - Потом на их рудные астероидные шахты напали "Прыгуны", утащили меня сюда - они захватили рабов, чтобы начать разработку месторождений на планете, но у них ничего не вышло - специалистов не было, нейросети ставить они не умели, а только мозги части пленников сожгли, а кайлом махать - много не накопаешь. Я инженером у "Добытчиков" был, у меня средний коэффициент сто тридцать пять, поставили мне шахтерскую нейросеть с рабской привязкой, чтобы не сбежал, а тут привязку сняли, а потом и вовсе отпустили.
   - С чего такая щедрость? - спросил Федя.
   - Улететь с планеты нереально - "Прыгуны" контролируют все пространство, только их транспорты летают отсюда, а билеты они не продают. Выдали нам инструмент, кое-какое оборудование и сказали - вы свободны, минералы добывайте, сдавать в наш приемный пункт, получайте еду и материалы для строительства, одежду, мелочевку всякую, нам вас кормить дорого, займитесь самообслуживанием, можете вообще ни хрена не делать и сдохнете от голода, вот и пришлось крутиться, более сознательные поселения организовали - нас таких доходяг человек сорок набралось. Ну а лодыри и тунеядцы всякие в горы ушли, собрались в банды и нападают на вольных.
   - И что, все люди? - спросил, не выдержав, Пихто.
   - Нет, разные расы, но в основном ингеры, ваагри и федералы, тут до Федерации близко, многие оттуда бегут. Ну и люди есть, куда же без них - американцы, французы, немцы, китайцы, индусы. Из русских я один. - Виктор посмотрел на неспешно едущую рядом багги - все поддерживали скорость передвижения "Неустрашимого", который развил свою крейсерскую до 35 км/ч. - Вы ведь тоже с Земли?
   - Прозорливый ты наш. - Проворчал Боцман.
   - Переводчик не работает, когда вы говорите. Да и такси до Дубровки тут не ходит. - Пояснил шахтер. - Вас как минимум трое.
   - Нас четверо вообще-то, но одна больше помалкивает - наговорилась уже. - Ответил Пихто. - Ладно, Витя, ясно как ты дошел до жизни такой, а чего в бандиты не подался? Там ведь все просто - украл, выпил или съел, день прошел не зря, завтра по новой.
   - Чего я там забыл? Многие так и сделали и где они сейчас? Лежат в песке мертвыми или бегают по пустоши в обносках, но вооруженные - такие банды тут даже пираты не любят. У "Живодеров" к "Прыгунам" по этому поводу особый счет - это ведь они тут отребье всякое расплодили.
   - А вот с этого места про пиратов поподробнее. - Попросил Рома. - Маркировка, производные?
   - ДМБ? - спросил Витя. - Уважаю. Тут у нас все просто - есть три пиратских клана, они сами себя так обозвали, раньше планета принадлежала Федерации, но потом, после войны, когда драпали со всех фронтов, тут население бросили надолго. Им надо было как-то выживать, вот и объединились в группы по расовому признаку. "Живодеры" почти все ингеры за редким исключением из техников-ваагри, занимаются добычей газа и производством полимеров, тут остался завод с оборудованием. Ребята они неплохие, но свой кусок в случае чего не упустят. Пока их группировка самая многочисленная, плодятся как кролики и никого к себе не пускают, однако торговать разрешают. У них рамсы с "Прыгунами" - те транспорт для вывоза сырья и произведенных материалов с планеты не предоставляют или загибают вообще нереальные цены, вот "Живодеры" и нанимают сторонних перевозчиков, которые садятся где-нибудь поблизости от их заводов. Многие пытались с ними улететь, но ингеры строго охраняют место посадки и чужих тем более не пускают. А так у них есть свои торговые пункты и в местах обмена вполне безопасно. Они наняли две МОБ-команды для охраны завода и поселений, кажется "Решительных" и "Сокрушающих", понятно, что обе группы тоже состоят из ингеров. Следующие - "Пустынники", кочевой клан, который живет в оазисах, собирает на экспорт корни растения Лон и делает целебную выжимку из их сока, применяется в медицине и косметологии. Можно получить химический аналог, только эффект от него не такой длительный.
   - А чего этот корень делает? - спросил Федя.
   - Улучшает половую функцию в разы, - усмехнулся Витя, - у мертвого встанет. Ну и омолаживающий эффект до кучи.
   - Ясно. - Кивнул Рома. - Что там еще по ним?
   - "Пустынники" обладают колесным транспортом, у них есть две роты МОБов, устаревших правда, но огневой мощи хватает, их иногда нанимают для сопровождения караванов, мы с ними хотели связаться, да на них серьезно насели "Горняки" и те понесли потери. Все они бывшие военные из разных подразделений, отсюда и техника и оружие мощное. Работают у них рабы, которые корень собирают и лекарство из него получают. "Пустынники" кочуют от оазиса к оазису, обходя свои "плантации", все места произрастания корня они уже знают и пометили на картах. Так бы и шарились по пустыне, но вот захотелось им еще и добычей алитанита заняться, где в горах часть их и покрошили "Горняки". Понятно, что все три фракции разделили сферы влияния и стараются не лезть в вотчину соседей, но тут у "Пустынников" видно голову под солнцем напекло.
   - "Горняки", я так полагаю, занимаются добычей полезных ископаемых? - спросила Асамзула.
   - Да. - Кивнул Виктор, хотя его никто не видел - передачи изображения рация не поддерживала, простое устройство. - Они и до войны этим занимались, инфраструктуру сохранили, инженерное оборудование заказывают через "Прыгунов" на Черном рынке - доступ на федеративные торговые площадки им закрыт, но реализуют продукцию через корпорации, работающие в Приграничье. Через них мы вышли на своих клиентов.
   - Что у них с вооружением? - спросил Шорох.
   - "Горняки" заключили контракт с МОБ-подразделением "Живая Сталь", достаточно высоко рейтинговой командой, по сути частной армией, у них восемь рот машин, где-то сорок единиц техники воздушная поддержка, есть свой рембат и корабль почти как у вас, только не такой большой и три штуки. Занимаются сопровождением и охраной месторождений, хорошо, что они находятся достаточно далеко от нас - километрах в шестистах на север.
   - А от космопорта до вас сколько? - спросил Федя.
   - Девятьсот с копейками.
   - Однако долго будем топать. - Покачал головой Зануда. - Караван будет тормозить скорость моего робота.
   - Грузовые платформы движутся еще медленнее. - Произнес Виктор. - Максималка двадцать пять км в час.
   - Как они выглядят? - спросил Рома.
   - Двенадцати колесные площадки с креплениями под стандартные контейнеры для минералов. Размеры платформы - сорок на шесть метров. Все колеса поворачиваются в разные стороны, так что маневренность у них достаточная, могут даже вбок ехать.
   - И сколько их у вас? - спросила Асамзула.
   - Мы заказали пять штук - очень много концентрата, придется вывозить за два раза.
   - Так, если товара так много, то в какой корабль будет производиться погрузка? - спросила Асамзула. - В космопорту кроме нашего других крупняков нет.
   - Там стоит атмосферный челнок компании, который ждет первую поставку. Он берет груз с двух платформ, выводит его на орбиту и оставляет в специальном накопителе. Как только все будет погружено, то компания отправит за товаром свой контейнеровоз, чтобы не платить простой корабля. Поэтому и время, отведенное на доставку до космопорта так быстро истекает - они не будут держать тут свой челнок. Нам пошли на уступки просто потому, что сырье очень ценное.
   - Что за минерал? - спросил Федя.
   Виктор немного помялся, но ответил:
   - Основной выход из породы - бортон, применяется как добавка к сверхпрочным сплавам, но после обогащения в пустой породе как побочный продукт получается немного тианита.
   - Так вы его вывозите? - сообразила Асамзула. - И никто из местных об этом не знает?
   - Нет. - Помотал головой Витя. - Тианит так и получали раньше, пока не обнаружили в астероидах породу, в которой его концентрация была гораздо больше и чище. Потом стали искать такие месторождения, а про этот способ то ли забыли, то ли потеряли. Мы сами наткнулись на этот побочный продукт случайно - один наш инженер-федерал с высокоранговыми базами решил провести исследование пустой породы и обнаружил несколько грамм неочищенного тианита. Если правильно настроить обработку, то с тонны породы можно получить полкилограмма вещества.
   - Это как золото. - Присвистнул Федя. - И что, ты хочешь сказать, что мы будем охранять контейнеры с тианитом?
   - Основной товар - концентрат бортона, но среди него мы спрятали один контейнер с веществом. Именно он и окупает все веселье. - Пояснил Витя.
   - Сколько народу в вашем поселении знает о контейнере? - спросил Пихто.
   - Так все и знают.
   - Языками налево трепали?
   - Вряд ли. - Пожал плечами Витя. - За всех не поручусь, но кто-то и мог брякнуть по пьяни.
   - Значит, местные группировки уже знают о нем. - Подвел итог дроид. - Не просветите меня, чем так важен этот тианит?
   - Это вроде нашей урановой руды, но гораздо радиоактивнее и продуктивнее, после обогащения используется в крупных атомных синтез-реакторах для получения электроэнергии. - Ответил Виктор. - Работа одной станции может обеспечить электричеством целиком всю планету на протяжении одного месяца. Также все силовые установки орбитальных станций работают на тианите.
   - Короче, нужная штука. - Подвел итог Пихто. - Мне интересно, кто может им здесь заинтересоваться?
   - Да все. - Громче чем нужно ответил Виктор. - Получив технологию добычи этого вещества из породы, кланы станут полностью независимыми от "Прыгунов", которые контролируют поставки энергоресурсов. "Живодеры" правда свой завод давно перевели на добываемый ими газ, но температуры горения того явно не хватает для металлургии "Горняков" - эти заказывают тианитовые стержни для своих реакторов, чтобы потом разогреть индукторы плавильных печей.
   - Это вроде инфракрасного излучения? - спросил Федя.
   - Да, идет нагрев материала, а не поверхности. Основа формы - керамическая. Все осталось еще со времен владения планетой Федерации.
   - Значит наш вероятный противник - "Горняки". - Произнес Пихто. - Нужно исходить из этого предположения.
   Асамзула перешла на закрытую частоту роботизированной команды.
   - "Живая Сталь" находится на первых местах среди команд с индексом восемь, нам очень сложно будет сражаться с ними - они слишком опытные.
   - Ничего, прорвемся. - Уверенно сказал Рома. - Нужно противника удивить - в бой пойдем трезвыми.
   - И голодными. - Подхватил Пихто.
   - А от себя добавлю - и небритыми. - Произнес Федя и все трое засмеялись.
   - Я не поняла причины вашего веселья. - Произнесла Асамзула. - Сейчас нужно думать, как контракт выполнить и живыми при этом остаться.
   - Ничего, доберемся до поселения, посмотрим на месте. - Произнес Пихто. - Пока же нужно записывать маршрут и прокладывать новый.
   - Среди гор может быть только одна дорога. - Заметил Боцман. - И на ней очень удобно устроить засаду.
   - Логично. - Согласился с ним Пихто. - Вот я и говорю - будем посмотреть.
   Со скоростью 35 км до поселения добрались почти за 27 часов, а солнце так и не думало закатываться - здесь сутки были очень длинными, составляли почти 90 часов, да и день с ночью делились не поровну, так что местное светило было в зените, когда колонна приблизилась к горам, где наметилось некое подобие дороги - широкий пробитый в породе проход, петляющий словно русло реки - строители шли по пути наименьшего сопротивления. Дорога была старой, существовало несколько развилок, которые вели к крупным шахтам, отстоящим от поселения на 200 километров и дальше - все это пространство было занято горами, огромный горный хребет растянулся на тысячи километров и раздался вширь на несколько сотен. Само поселение располагалось от края горной страны километрах в 50 не дальше, проход занял около двух часов, потому что некоторые места были очень узкими и заметно, что их расширили недавно, взрывая породу и расчищая путь. Поселок же представлял собой расчищенную круглую площадку, на которой стояли уже загруженные грузовые платформы, на ближайших склонах в сторону дороги смотрели лазерные турели с сидящими там стрелками - шахтеры пытались охранять свой товар. Когда МОБы втянулись в поселок, то посмотреть на них выбежало все население. Тяжелые машины замедляли свой ход и останавливались, не глуша силовые установки. Из багги выбрался Пихто и посмотрел на расположенные вокруг поселка турели, после чего покачал головой, совершенно не обращая внимания на таращившихся на него поселковых.
   Рома заглушил своего "Клопа" и спустился вниз - Асамзула дала команду покинуть машины. Бойцы организовали некое подобие совещательного круга, в который был допущен Виктор и старейшины поселка - главный инженер Хоргар, усатый, старый, но еще крепкий федерал, облаченный в такой же комбинезон как и человек, главный механик ваагри Солон, державший инструмент в руке, и глава шахтеров Джек Питерсон, в подобие ковбойской шляпы и с сигарой в зубах. Поселковые изучали наемников взглядами, смотрели на их машины и оценивали шансы команды.
   - Я смотрю, повозки уже загружены. - Произнес Пихто и повернулся к Асамзуле. - Может сейчас же и отправимся назад?
   - Тебе хорошо, а я спать хочу. - Произнес Зануда и зевнул.
   - Пихто прав. - Поддержал дроида Шорох. - Если мы останемся на отдых, то наблюдателя неприятеля сообщат об этом и те смогут лучше подготовиться. Обратили внимание на те две развилки в горах? Очень удобное место для засады и сканеры разведчика не успеют вовремя обнаружить бандитов. И потом, двинемся сейчас, они будут вынуждены суетиться и в спешке совершат ошибки, а это нам на руку.
   - Согласна. - Закивала Асамзула. - Можем принять стимуляторы, а когда выйдем на пустоши, то можем дежурить по очереди.
   - Путь до космопорта займет больше тридцати часов. - Проговорил Хоргар. - Вы не выдержите такого напряженного пути, вам нужно отдохнуть, да и пятая платформа еще не загружена.
   - Начинайте погрузку прямо сейчас, у вас будет час на отдых. - Произнес Виктор. - Потом выдвигаемся - раньше начнем, раньше закончим.
   - Я пока посмотрю их оборону. - Произнес Пихто и ткнул пальцем в турели. - Стрелки точно стреляют или просто для ощущения безопасности гражданскими там сидят?
   - Банды отгонять получалось. - Проворчал Питерсон. - Пока что.
   - Через горы к поселку пройти можно?
   - Ты о чем? - не понял Боцман.
   - Я клоню к тому, что пока мы взад назад путешествовать будем, то поселок могут захватить и ждать нас. У местных слишком длинные языки, да и звук в горах далеко слышно. - Дроид посмотрел на старейшин.
   - Ты слишком много себе позволяешь, наемник. - Грозно произнес Хоргор.
   Пихто снял шлем и уставился на него своими искусственными глазами, федерал понял, что перед ним явно киборг и шутить он не намерен.
   - Хочешь поговорить об этом?
   - Пожалуй, нет.
   - То-то. - Дроид закрепил шлем на поясе. - Нужно заминировать проход. - Он указал, где именно. - Если полезут - взорвать. Могут перескочить через него, но вести бой будет затруднительно, да и турели лучше переставить и развернуть в эту сторону. Диверсионные группы могут пройти горными тропами, если знаете где - заминировать их тоже. Устроить секреты с наблюдателями, засады, в случае прорыва всем отходить к шахте - вы же внутри живете?
   - Да. - Кивнул Питерсон. - Но зачем такие приготовления? Кто сюда полезет?
   - Хотя бы те, кто узнал про ваш маленький секрет. - Ответил Пихто.
   - Разболтал все-таки? - с укоризной произнес Хоргор Виктору.
   - Лучше сразу сказать правду, чем врать. - Твердо произнес он. - Они хотят нам помочь, за эти три дня никто вообще не брался за контракт, а они сразу согласились. Сумма небольшая, та же "Сталь" вряд ли стала напрягаться бы вообще.
   - Раз вы все знаете... - протянул федерал, - здесь товар от трех поселков - два остальных не знают о нашем контейнере, мы объединились с ними, чтобы скрыть посылку. Везде загружен бортон для отвода глаз - главный товар - тианит. Компания обещает купить его за пять миллионов и в нагрузку взять весь бортон за два. Эти два могут стать вашими, если доставите контейнер. Вывозить все равно надо за два раза, поэтому я решил, что "посылка" пойдет второй.
   - Она должна быть сейчас же загружена. - Возразил Шорох. - Ценный груз уже будет доставлен, а второй рейс сделаем для отвода глаз и, раз про контейнер знают, то нужно пустить слух по поселению, что его загрузят во вторую партию. - Он посмотрел на товарищей. - Будет тяжело, но мы останемся уверены, что главной "посылки" там нет, а врагам это знать обязательно, они лучше подготовятся и мы успеем проскочить, зато потом...
   - Это дело. - Кивнул Хоргор. - Сейчас же отдам распоряжение...
   - Нет. - Тормознул его Солон. - Лучше я сам загружу контейнер под предлогом осмотра платформ, роботы справятся без труда.
   - Мысль. - Согласился Виктор. - Давайте начинать, а вы пока отдохните.
   - Я спать. - Возвестил Зануда и полез в МОБа.
   - Нужно наладить оборону. - Произнес Пихто. - Кто у вас тут главный по военному делу?
   - Да никого, это мы сами своим умом доходили. - Сообщил Питерсон.
   - Ну хоть до установки турелей дошли. - Проворчал дроид. - Ладно, пойду посмотрю как у них тут все устроено. Шис, ты со мной?
   - Конечно. - Змей выполз из десантного транспорта, чем немного напугал поселковых. - Нервные они тут все.
   - Еще бы. - Усмехнулся Пихто и оба удалились.
   Рома посмотрел на Асамзулу, на Асю и Езаргола, встретился взглядом с Насом и чуть кивнул головой в сторону.
   - Мы тут отойдем, порешаем свои вопросы. - Успокоил Боцман старейшин, и те кивнули, впрочем, они уже и так собирались расходиться. Рома же обратился к ментатам.
   - Постарайтесь найти предателя, если он тут есть.
   - Это сложно. - Ася задумалась, - но, вероятно, можно?
   - Поговорите с этим загадочным елиша, может он чего-нибудь знает или чувствовал что-то такое.
   - Если это не он сам. - Возразил Езаргол. - Я тут никому не доверяю.
   - Я тоже, но контракт выполнять надо. - Рома посмотрел на горы. - Думаю, придется оставить Пихто в поселении на тот случай, если они решаться напасть - у местных отбиться вряд ли получится.
   - Да. - Нас высунул язык и облизнул им нос - согласился вроде того. - Ментальный фон тут напряжжжженный, но это вссссе изззз-ззза предссстоящей отгруззззки и доссставки, сссложно будет отыссскать его.
   - Так что держите нос по ветру, а я пока прогуляюсь по поселению, осмотрюсь.
   - Я с тобой. - Асамзула подхватила Рому под руку.
   - Само собой. - Важно кивнул тот.
  
   Командир наземного подразделения МОБ-соединения, имеющего неофициальное название "Живая Сталь", сидел под кондиционером, покачиваясь на стуле. На плоском двухмерном мониторе мерцала информация о высадившейся в космопорту МОБ-команде, которая имела такой низкий рейтинг, что федерал даже не воспринимал ее всерьез - куда там шести МОБам, пускай и хорошо вооруженным против его двадцати. Сейчас группировка взяла два контракта по охране месторождений на этой планете, "Пустынники" недавно получили по зубам и затаились, "Живодеры" сидят на своих газовых месторождениях и не вылезают с завода. "Прыгунов" командир уже давно не воспринимал всерьез - это не крупный пиратский клан, которого нужно было бы опасаться, если бы на их месте были "Каперы" или "Налетчики", то другое дело, но про первых уже давно ничего не слышно, тогда как вторые вообще перестали существовать. Сейчас в Приграничье идет передел сфер влияния, ранее неизвестные и слабые пиратские кланы выходят из тени, почти в каждой ресурсно богатой системе идут стычки, потребность в наемниках резко возросла и он уже подумывает о том, чтобы организовать космическое подразделение - воздушное прикрытие у него и свое есть. Старенькие, но надежные федеральные "Ястребы", шесть штук, стоят в ангарах и только ждут своего вылета. Ничего, скоро им придется потрудиться.
   "Горняки" наняли его подразделение давно и когда Авлар Шорст появился на этой планете, то дела у клана пошли в гору. Первым делом он отвадил от месторождений всякое отребье и залетных бандитов просто перебив их, потом обеспечил систему охраны, совершил несколько налетов на вольные поселения шахтеров, обязав платить их дань ему, а некоторые перевел под управление кланом "Горняков", чему они были безмерно благодарны, да и с этого довольно приличный процент капал командир на личный счет. Его бойцы были обеспечены материально, разведка поставлена, служба тащилась, враги в страхе тряслись в своих шахтах и пустынях, одно упоминание о "Живой Стали" приводило их в дрожь. Казалось бы он принес цивилизацию на эту планету, а неожиданное сообщение его агента перевернуло жизнь в клане с ног на голову.
   Одно из вольных поселений научилось добывать тианит из остатков пустой породы бортон, а это в корне меняло все энергообеспечение планеты, теперь "Живодеры" со своим газом могли идти в жопу, все равно они сильно роли не играли, стержни приходилось возить издалека. А сейчас, когда был найден способ добычи полезного вещества из породы, тут все поменяется кардинально, главное добыть технологию, потому что "Горняки" о ней ничего не знали, да и в архивах подобного не нашли, а вольные как-то догадались либо же у них остались старые записи инженеров-технологов, когда-то эта планета кроме бортона поставляла еще много различных материалов и металлов. Командир предлагал захватить поселение, но тут навалились "Пустынники" и стало не до того. Как только отбились, банда какая-то залетная налетела - видимо узнали, что поселения подверглись атаке и там сейчас разруха и бардак, можно чем-то поживиться. Пришлось в темпе перебрасывать туда подразделения с других месторождений, проводить зачистку, оплачивать премиальные бойцам, напрягать контрразведку, где это они так умудрились проспать и бандитов и "Пустынников", а тут и МОБ-команда высадилась. Напасть на поселение уже не успевали, оголить другие форпосты после нападения бандитов было бы глупо, но две диверсионных группы и две роты МОБов Авлар сформировал, но нападать не спешил - агент пока не вышел на связь. Сейчас же он читал с экрана информацию по охранникам каравана, которой было кот наплакал. Одно неофициальное название чего стоило - "Братство Стали". Друг за друга горой значит, хм, и не таких обламывали, предложи им больше денег и любой наемник предаст своего хозяина. МОБы у них старенькие, но конструкции необычной, с дополнительными навесками бронелистов - его наблюдатели срисовали в космопорту, как они разгружались, причем достаточно оперативно, да и сам кораблик у них - старая десантная баржа, которую неплохо бы отжать. Проблемой будут два тяжелых МОБа - ингеровский "Неустрашимый", очень крепкий орешек и нишхский "Тесак", да еще и истребитель чертов с двумя рельсотронами, таких он вообще не видел, что за сумрачный гений его построил? Надо его как-то постараться захватить и изучить, да и трофеи не помешают. На ракетного, среднего и разведчика вообще обращать внимания не стоит - в горах первый бесполезен, а сканеры третьего имеют ограниченный радиус действия - один пролет атмосферных истребителей и ему каюк - верхняя броня у него слабая. Средний может причинить неудобств, тем более, что это любимая модель Авлара, но против троих он точно не выдержит. Да и рейтинг команды говорит о том, что это новички - база данных Биржи тут же выдала ему информацию по запросу. Если бы прибыло подразделение хотя бы шестого уровня, то он бы задумался, но у шахтеров нет таких денег платить опытным наемникам, они надеются на контейнер с тианитом, который и принесет им прибыль и совершенно не задумываются о том, что они будут делать дальше, когда наемники улетят. Терять технологию Авлар совершенно не собирался, да и поселковые пригодятся - будут вкалывать как миленькие, рабство для них привычное состояние. Так что все это дело времени.
   В дверь тихонько постучали и командир нажал кнопку разблокировки замка - и среди своих могут оказаться наемники-предатели. Вошел оператор узла связи и положил перед ним донесение агента. Авлар быстро пробежал его глазами.
   - Когда?
   - Они уже в пути. - Доложил оператор. - Через полчаса покинут горную дорогу.
   - Черт, просрали! - заорал командир. - Почему так долго не было вестей от агента?
   - Передал, что не было возможности раньше связаться, наемники бродили по поселению и совали свой нос во все углы.
   - Зачем?
   - Он не прояснил.
   - Чертова односторонняя связь! - Авлар стукнул кулаком по столу. - Ладно, передавай приказ тем двум ротам на выход - нагоним их в пустыне. Мы не должны упустить контейнер! И еще - всем пилотам атмосферников занять свои места в кабинах машин и ждать команды на вылет! Диверсионным группам готовность один к захвату поселения - пусть выдвигаются прямо сейчас. Если не выйдет захват, то устроим им сюрприз - заминируем дорогу на обратном пути. Опознавательные знаки стерли?
   - Конечно, все подготовлено для акции. Машины приведены в вид, характерный для "Пустынников", операторы переодеты в их форму, документы у всех изъяты. Диверсионные группы имитируют свободные банды. Единственный момент - атмосферники есть только у нас и это точно укажет на заказчика.
   - Хорошо. - Кивнул командир. - Воздушное прикрытие не твоя проблема - не будет свидетелей, некому и болтать будет. Иди.
   - Есть. - Козырнул подчиненный и вышел из кабинета, оставив командира нервно барабанить пальцами по столу.
   Оператор прошел на узел связи, передал приказы, проследил за тем, как МОБы покидают ангары, группы уходят в сторону поселка и быстро отстучал сообщение адресату. Командир Авлар не один умел играть в шпионскую игру.
  
   Глава 5.
  
   - Мавр сделал свое дело, мавр может уходить. - Произнес Пихто и сломал тонкую шею местному знахарю.
   Шпиона вычислили быстро, достаточно было ментатам погрузиться в транс, чтобы считать эмоции жителей поселка, хотя врачеватель и закрывался от них, но запах страха выдавал его с головой. Он понял, что наемники не просто так рыщут по шахте, заглядывая во все уголки и разговаривая с населением, интуиция у елиша была сильно развитой, также как и наличие способностей к исцелению, которыми он и пользовался, чтобы усыпить бдительность гражданских, да и пациенты не прочь поболтать с доктором обо всем и сразу. В каждом шахтерском поселке находился такой вот агент, сообщающий интересную информацию наемникам "Живой Стали" - Авлар любил быть в курсе событий и занялся внедрением разведчиков по поселкам и шахтам в первую очередь. На него Пихто указал первым, как на потенциального шпиона.
   Собственно, когда за елиша взялись сразу три ментата - Шис, Езаргол и Хло, Асю решили в это дело пока не вмешивать, а то эта впечатлительная особа могла и воспрепятствовать проведению оперативных мероприятий по вскрытию агентурной сети, то врачик тут же раскололся, когда ему только намекнули, даже не влезая в мозги. Елиша затрепетал, как только увидел накра, змей показал свой язык и покачался из стороны в сторону - этого хватило, чтобы знахарь сдался, понимая, что сейчас его ментальную защиту вскроют как консервным ножом жестяную банку, с предвкушением добраться до содержимого. Поток слов вперемешку с заверениями полился из уст палочника, Хло поморщился и вышел, чтобы не видеть позора представителя свой расы, который поступился принципами его предков и рода. Ментаты мучили его недолго - под диктовку Пихто знахарь составил сообщение, его нужно было только отправить в нужный момент, к которому следовало еще подготовиться.
   Так, база "Живой Стали" располагалась в 627 километрах от поселения, для немедленного прибытия к захвату поселения диверсионные группы должны были воспользоваться десантным транспортом, а потом топать ножками, а вот МОБ-командам пришлось бы топать на своих двоих. Максимальная скорость прохождения по горным дорогам составляла километров 60 в час, может больше, если использовать только средние машины, но у "Стали" были скоростные республиканские "Носороги", которые вполне могли выдать и 50, так что время, затрачиваемое для преодоления такого расстояния составляло около 12-13 часов, из этого и нужно было исходить, когда передавали сообщение на базу наемников. Пихто все точно рассчитал сколько времени нужно будет для минирования и подготовки засадных позиций, по каким именно тропам пойдут группы, предполагая, что их будет три - шпион просто не знал количество специалистов на базе, так что исходили из худшего сценария. Пришлось разделиться, набрать стрелков из гражданских в поселке, стоит сказать, что пошли не все, часть просто умыла руки (в основном ингеры, мягкотелые французы, индусы и пара америкосов, но почти все немцы, китайцы и японцы, не говоря уже про федералов, изъявили желание помочь, да и Виктор с Питерсоном тоже рвались в бой, но дроид отказал им, предложив заняться непосредственными своими обязанностями). Пихто провел быстрое обучение, которое состояло в том, чтобы ребята просто не лезли под горячую руку и не мешались под ногами, поддерживая огнем, необязательно прицельным. Главное создать видимость того, что по наемникам работает слаженное подразделение. Потом дроид и накра с двумя молодыми охотниками, получившими позывные Дятел и Кабан, ушли на тропы закладывать мины и готовить схроны, а МОБ-команда занялась уже своими проблемами - тут консилиум собрала Асамзула, призвав всех своих операторов и спросив у Хоргора какой короткой дорогой пойдет противник. Голографическая карта точно изображала рельеф местности. Асамзула провела пальцем по дороге.
   - Они точно знают нашу скорость, пойдут налегке и попытаются перехватить нас в этой точке пустыни, где мы будем через тринадцать часов пути. Воздушное прикрытие у них есть, но выбивать они будут только МОБов, чтобы не повредить груз. Предлагаю устроить засаду здесь.
   - Слишком открытое пространство. - Езаргол щелкнул хвостом. - Мы будем как на ладони. Против нас вряд ли пойдет меньше одной роты, скорее две или три, я бы послал больше.
   - Они понесли потери в последние дни. - Заметил Шорох. - Часть машин на ремонте, охрана других объектов осуществляется малыми силами и оттягивать их на нас они вряд ли будут - ведь "Пустынники" не дремлют, пускай у них и машины попроще и послабее, но воевать хуже от этого они не стали, а раз уж умудрились проредить силы "Стали", то действительно чего-то стоят. Я бы устроил засаду сразу на выходе. - Федерал указал на медленно снижающийся горный рельеф и выходящую из ущелья дорогу. - Пусть они будут у нас как на ладони.
   - Мы не можем разделить наши силы, - засомневалась Асамзула. - Конвой ведь будет без охраны.
   - А мы не станем выводить конвой из гор, спрячем его пока. - Произнес Боцман. - Накроем сверху маск-накидками.
   - Для этого ты их взял? - догадалась девушка.
   - Вообще-то я брал их, чтобы укрывать в засаде наших роботов, поэтому и сделали такими большими, но для грузовых платформ тоже пойдут, хотя площадь ткани маловата, но кто же знал? Можно растянуть ткань над дорогой и загнать под нее грузовики - сверху точно не заметят.
   - Согласен, - кивнул Шорох, - мысль очень хорошая, тогда давайте так и сделаем, на подготовку засады уйдет часа два и примерно столько же для марша к месту боя. На охране конвоя останется Зануда и Кроха.
   - Э, а почему я? - обиженно спросил ингер.
   - Да потому что у тебя самый медленный МОБ. - Пожал плечами Шорох.
   - Я бы могла сам пригодиться. - Тихо произнесла Кроха.
   - В узких горных ущельях? - спросил Езаргол и хлестнул хвостом. - Нет, ты нужна тут, если вдруг какое-нибудь отребье полезет к платформам, то сможешь накрыть их ракетами. С грузовиками пойдет охрана из поселения, хотя бы те узкоглазые люди, они вроде производят впечатление компетентных, хотя и не военные. В одиночку вы там не останетесь.
   - Как вы вчетвером будете против их восемнадцати? - спросила девушка.
   - Может быть их будет меньше. - Буркнул Боцман. - А вообще вся надежда на два рельсотрона.
   - Да, - кивнул федерал, - выбивать самых опасных нужно в первую очередь.
   - Необходимо подобрать места для засад и для разведчика, чтобы мог обнаружить их в горах раньше нас. - Произнесла Асамзула.
   - Заглушим силовые установки, я переведу свою в минимальный режим отдачи энергии, чтобы только радары и сканеры работали, может и прокатит. - Ответил Боцман.
   - Тут не нужно, чтобы прокатило, нужно чтобы сработало наверняка. - Как всегда ровным тоном сказал Езаргол.
   - Сработает. - Уверенно кивнул Рома. - Нужно чтобы они вышли на открытую местность, чтобы спешили и не обращали внимания на то, что под ногами находится, тогда успех будет на нашей стороне.
   - Хорошо, надо согласовать время передачи с Пихто. - Произнесла Асамзула.
   - У "Стали" есть спутники на орбите, могут и срисовать наши приготовления. - Пробурчал Шорох.
   - Спутников нет. - Отрицательно замотал головой Рома. - Не забывай, что тут в космосе рулят "Прыгуны", а они не позволят кому-либо залезть в их вотчину, хотя бы даже для наблюдения за погодой. Сводки приходят регулярно каждые шесть часов, помнишь как Виктор принимал их волну и мы дважды отклонялись в сторону, пропуская пыльные бури?
   - Да, подзабыл. - Сокрушенно произнес федерал. - Старею, наверное.
   - Ничего, на наш век тебя хватит. - Похлопал того по плечу Боцман. - Давайте собираться - нам еще грузовики укрывать.
   Пихто со своими в это время минировал тропы, делая так, чтобы диверсионные отряды дополнительно завалило камнями, устроив обвал. Это были не те Кавказские горы, но очень похожи, собственно, как и методы ведения войны в тех условиях. Пулеметчик, засевший в одной точке, простреливающий тропу, мог сдерживать группу до тех пор, пока не закончатся патроны, обойти его можно было, но кто смеет утверждать, что он там один? Такого страхуют с нескольких сторон, изучив все подходы и устроив лежки, да еще и пару снайперов посадят где-нибудь вдалеке, вот только не было у Пихто снайперов, а эти "шахтерские" только для отвлечения внимания, просто чтобы создать плотное поле огня - действовать все равно придется им троим, дроид слабо надеялся на Кабана и Дятла, молодые все-таки, а вот оба накрийца действительно были отличными бойцами, ему бы группу из таких змеев, чтобы быть спокойным. Пихто вспомнил Клыка, Кошку, посмотрел на свою руку, которая уже давно была новой и просто другой, модернизированной Пилюлькиным, однако ж боец его отряда не пожалела для командира своей конечности, понимая, что тому она сейчас гораздо нужнее. Жаль, что с живыми людьми так нельзя.
   Дроид посмотрел в небо, на ярко светящее местное "солнце", на серые с коричневым вкраплениями горы, на которых пытались расти мелкие кустарники, цепляясь за камень своими ссохшимися корнями, но упорно пытаясь тут существовать и выжить, распространить семена. Пихто подивился жизненной силе этих растений, провел пальцами по кажущейся сухой веточке, которая тут же осыпалась мелкими семенами, а бродяга-ветер тут же подхватил их и раздул по всей каменной россыпи - скоро тут появятся молодая поросль этого растения, имеющая такую же волю к жизни, как и родители. Дроид устроился поудобнее под маск-накидкой и начал наблюдать за тропой, откуда должны быль появится наемники - вряд ли они пойдут толпой, если совсем не дураки, вышлют вперед дозор, его нужно убрать без шума, чтобы группа втянулась на минное поле. Пихто взял с собой только Дятла, парнишка был сильным, крепким, сообразительным федералом, но ему просто не хватало опыта, хотя он уже участвовал в столкновениях со зверьем в джунглях Мясорубки и чутье у него на опасность выработалось какое надо. Поднатаскается, будет хорошим бойцом, подумал Пихто, наблюдая за спокойным Дятлом, который словно замер и даже почти не дышал под накидкой - вошел в режим охоты. Позади них засели трое немцев с плазменными винтовками, пусть и устаревшими, но пробить броню скафандра мощности заряда вполне хватит, а слева их прикрывали двое федералов, притащив небольшую турель, навалив камней и просунув сквозь них стволы орудия. Задача этих - отсечь группу от бегства, пока остальные разбираются с бойцами. Глушителей связи здесь не имелось в наличии, так что сделать надо было все очень быстро, чтобы передать в эфир сигнал о помощи не смогли, да и стрельбу в горах очень далеко слышно.
   Бойцы, в ожидании клевали носами, светило припекало и еле-еле перевалило через зенит, очень длинный день обещал закончиться не скоро, Пихто бдел, благо, что в теле робота не сильно и поспишь, как вдруг на тропе что-то шевельнулось, словно камешек покатился по откосу.
   Дроид напрягся - про маскировочные бронекостюмы он не подумал, тихонько ткнул сидящего рядом под накидкой Дятла и тот тут же проснулся, напрягшись, а робот начал переключаться в разные режимы зрения, чтобы определить противника, в голове засела мысль - если костюм поглощает все виды излучения, то дело труба, вычислить его будет очень непросто. Но на счастье боец был облачен в термооптический камуфляж, который скрывал тепло тела и отраженный свет, рентгеновским зрением Пихто тут же просветил скелет федерала.
   Их было двое - два высоких здоровых парня, вооруженных импульсными винтовками, неспешно шли по тропе. Камуфляж они включили скорее по привычке, чем по необходимости - местные гражданские и обычные банды здорово расслабляют, однако же оба в свое время служили в разведке Федерации и с пинками инструкторов впитали в учебке правила передвижения во время проведения разведывательных операций. Камуфляж здорово съедал заряд батарей, но на десятичасовую миссию его должно было хватить, так что дозор не беспокоился остаться без маскировки. Десантный бот высадил всю группу возле предгорья, пролетев маршрут от базы на бесшумном гравиприводе - пилоты тоже успели поучаствовать в карательных акциях и хорошо помнили, что раздолбайство приводит к гибели как экипажа, так и десанта - некоторые бандиты были вооружены ПЗРК с ракетами самонаведения как по тепловому следу, так и по остаточному излучению магнитного поля, так что рисковать никто не хотел, а особенно пилоты. Они посадили транспорт и тут же вернулись на базу, чтобы не стать добычей горцев, которые то и дело шныряли в окрестностях. Ну, они так думали, на самом деле тут уже давно никто не жил, а кочевые банды перешли на ту стороны хребта, где власть "Горняков" пока не так сильно распространилась и занимались грабежом местных гражданских.
   Идущий впереди боец пока не обнаружил ничего похожего на засаду - детектор движения не выявил почесывающихся и шевелящихся гражданских, а слабенький миноискатель тут был бесполезен - чертовы магнитные аномалии от многочисленных руд, имеющих выход на поверхность в горах. Этот хребет был просто кладезь разнообразной металлургической карты, здесь можно было найти все и кому это будет принадлежать сейчас решалось на базе и в штабе "Горняков" и дело тут было не в тианите, процесс получения которого глупые шахтеры каким-то образом откопали, хотя и в нем тоже. Тут под ногами лежали миллиарды кредитов, боец мало что понимал в политике и межфракционных интригах, но премии и зарплату получать любил, а остальное его не интересовало.
   Сейчас тропа делает крутой поворот и резко идет вверх, почти под уклоном в пятьдесят градусов, это очень круто, нужно карабкаться на четвереньках. Боец начал цепляться руками за тропу, балансируя, его напарник сопел позади - визуально их не было видно, зато слышно вполне отчетливо, как вдруг что-то обрушилось наемнику на шлем, он и сам не понял, что, но глаза еще передавали информацию в мозг и видели, как его голова отделилась от тела и падает вниз, а руки продолжают шарить в поисках опоры, выполняя последнюю полученную команду, а противник, который отсек ему голову неизвестным оружием сейчас атакует его напарника, который тоже сделать ничего не успел, потому что склонил свою башку и смотрит вниз. Запоздало пискнул детектор движения, но для дозора уже все было кончено - две отрубленные головы улетели куда-то вниз по склону, Пихто подхватил тело второго бойца, деактивировал световой меч, позаимствованный у Аси, глупо было бы не использовать это оружие, рядом с ним возник Дятел и потащил на себе второго, чтобы поскорее очистить тропу - снизу поднималась группа из десяти федералов. Пихто устроил лежку сразу возле тропы, чтобы не надо было спускаться снизу и производить дополнительный шум.
   - Хороший меч, себе возьму. - Прошептал дроид, таща тело.
   На тактическом дисплее командира диверсионной группы почти одновременно погасли обе отметки бойцов дозора и тот вскинул руку вверх, тормозя группу. Он потянулся к кнопке рации, чтобы связаться с другим отрядом, предупредить их, как с той стороны раздался взрыв. Все бойцы присели, ощетинились оружием, командир пробубнил приказ занять оборону прямо на тропе, как со стороны одной из куч наваленных камней на противоположном склоне горы засверкали вспышки лазерных выстрелов из турели.
   - К бою! - взревел федерал. - Подавить точку ракетным огнем!
   Два гранатометчика взяли на прицел стрелков, которые хоть и вели плотный огонь, но попасть пока не могли - не хватало опыта, лазер оружие очень точное, никакого разброса кроме твоих трясущихся рук у него нет, а федералы не были военными, воспользоваться прицелами то ли не догадались, то ли их у них и не было, так что просто вели огонь на подавление. Командир понял это по первым выстрелам, бойцы принялись расползаться по тропе, хоронясь за камнями, как откуда-то со спины прилетели гранаты, взорвавшись в середине группы, вышибая у гранатометчиков оружие из рук, снося щиты. Кроме лазерной турели за наемников взялись невидимые стрелки, группа оказалась зажата между двух огней и командир принял решение отступать вниз, прыгая по камням, чтобы уйти из сектора обстрела. Он отдал команду и выжившие семеро резко дернули вниз, скатываясь по склону, оставив двоих раненых и один труп. Сейчас главное было выжить и сообщить на базу, что им подготовили ловушку, чтобы МОБы были готовы к возможным неприятностям, чтобы прислали десантный транспорт и воздушное прикрытие, зачистить эти горы. Командир на ходу принялся вызывать пилотов, как несколько импульсов из винтовки подсекли его ноги и он упал, пытаясь предотвратить смертельное падение, укрывая голову. Костюм защитил от серьезных ранений, но синяки все равно останутся, подумал командир, разворачиваясь на спине, как жук и направляя ствол оружия в сторону, откуда была стрельба, выискивая цель. Вспышки лазерных выстрелов возникали с той и другой стороны, противник тоже применил маскировочный камуфляж, видимо, те наемники оказались не так уж и просты, как решил главный босс и командир группы уже корил себя за то, что сильно расслабился. Что привык воевать с бандитами, с отребьем, с гражданскими, с неумехами, единственным исключением были "Пустынники", все же бывшая охрана и военные, но их было мало, держались они обособлено, изредка совершая налеты на объекты охраны и эти их вылазки удавалось отбивать. Но вот эти шахтеры его удивили и разозлили, командир заревел и начал стрелять по вспышкам, чтобы хотя бы ранить противника, но на нем сосредоточил огонь один из них, броня оказалась вскрыта в нескольких местах, аптечка заголосила, коля стимуляторы и обезболивающее, выдавая на дисплей результаты обследования, левая нога оказалась ранена и лекарства уже начали действовать, притупляя боль. Командир почувствовал, что его кто-то подхватывает и пытается тащить вниз, диверсант прикрыл огнем бойца, как рядом с ним возник силуэт федерала в непонятном бронекостюме, который словно скинул с себя накидку, в руке у него возникло зеленое сияние и командир удивился еще больше, когда неизвестное оружие коснулось его груди и в броне появилось порядочное отверстие, телу стало жарко, запахло спекшейся плотью и кровью, федерал закричал от боли, когда "меч" рванулся вправо, разрезая тело словно это был лист бумаги. Федерал действовал четко и ровно, в левой его руке был лазерган, который не прекращал метко стрелять, а правой он рубил направо и налево. Командир умер быстро и не видел, как его бойцы погибали один на другим, пытаясь сопротивляться.
   Пихто зарубил последнего, посмотрел на свои ожоги, которые достались полимеру - костюм предохранил от выстрелов, глупо было лезть под них, но броня наемников оказалась достаточно крепкой, лазерганы снимали щиты, пробить не могли, однако импульсы оружия валили бойцов с ног, те отстреливались, пусть и не прицельно, но попадая по отважным шахтерам, так что пришлось защищать "своих" же солдат. Пихто пришлось прикрывать их, вовремя отталкивая, да еще и стрелки на турели постарались, чуть не накрыв своих же камнепадом, но вроде бы обошлось. Из семерых остались двое раненых и двое наверху, остальные трупы. Дроид, прыгая по камням, чтобы не упасть, поспешил к одному из них, прикидывающемуся мертвым, передал по рации приказ немцам, которые торопились к нему на помощь, это похвально, но бюргеры лезли под выстрелы и сейчас один их них был ранен:
   - Проверьте тех двоих на тропе, только осторожно. Если что - в расход.
   - Так точно, господин оберлейтенант! - отозвался один из них, который служил в армии и первым делом выяснил звание дроида.
   Дожили, подумал тот, я уже с фрицами на одной стороне воюю, но эти хоть нормальные ребята оказались, без нацистских прибабахов, и вообще, все трое еще в ГДР жили, работали на авиационном заводе, когда их выкрали, каждому под полтинник земных лет, но держатся молодцом на местных препаратах, физическое развитие организма соответствует примерно тридцатилетнему. Сам же Пихто подошел к притворяющемуся убитым раненому и наступил тому на ногу. Наемник скорчился, вскинул оружие, но то было выбито из руки, а дроид ткнул пальцем в рану и провернул там его. Боец скорчился от боли, аптечка вновь выдала дозу обезболивающего и пискнула, сообщив, что лекарства закончились, а наемник поплыл от переизбытка наркоты и потери крови и отключился. Тогда дроид оставил его и перешел ко второму, который был без сознания. Первым делом он выломал из костюма медблок, чтобы тот не мешал допросу и привел наемника в чувство. Тот захлопал глазками, разглядывая присевшего перед ним Пихто, попытался чуть отползти, но скривился от боли, за оружие даже хвататься не пробовал, понимая, что не успеет.
   - Поговорим? - миролюбиво спросил дроид. - Обещаю, что ты получишь квалифицированную медицинскую помощь, если честно расскажешь все.
   Наемник облизал пересохшие губы, разглядывая лежавших рядом мертвых товарищей, которые не были ему по настоящему близкими друзьями, скорее знакомые или приятели, их объединяла только работа. А сейчас перед ним был выбор - сыграть в ящик от ранения в живот и ногу или выжить, пускай и остаться без работы, но у живого явно возможностей больше, чем у мертвого.
   - Что ты хочешь знать?
   - Задача вашей группы, сколько еще диверсантов, воздушное прикрытие, когда будет переброшено пополнение по сигналу бедствия?
   - Захват шахты и ее удержание. - Начал наемник. - Потом радируем на базу, что она под контролем, те присылают два взвода МОБов и взвод пехоты для охраны жителей. Шахтеров, если будут сопротивляться, можно было убивать. Групп всего две - наша и третье подразделение, в каждой по двенадцать бойцов. Воздушное прикрытие - только два десантных бота с лазерными турелями, в горах сильно не полетаешь. В случае провала операции передать сигнал на базу и ждать эвакуации, после чего войти в состав десантного подразделения и, при поддержке МОБов, захватить поселок. Пока все.
   - Время операции согласовано с другими подразделениями? - спросил Пихто.
   - Да. - Кивнул наемник. - Как только МОБы совершат нападение на конвой, мы должны будем атаковать поселок. До начала операции еще два часа, выйти к назначенным точкам мы успевали.
   - Сколько групп МОБов участвую в нападении на конвой?
   - Две роты по шесть машин в каждой. - Тут же ответил наемник. - Итого - двенадцать.
   - Какова численность охраны вашей базы? - задал вопрос дроид.
   - Вы что, нас атаковать хотите? - выпучился наемник.
   - А вот это не твое, бл.., дело. - Произнес Пихто. - Отвечай на вопрос, считай, что я просто очень любопытен.
   - Охрана - рота МОБов, шесть машин, все среднего класса, - заголосил наемник, понимая, что раз сказал А, то надо и про Б не забыть. - Двадцать три автоматических лазерных турели по периметру, должны восстановить еще десять, недавно какие-то дикие полезли к нам, обдолбавшись Хера.
   - Чего?
   - Хер - это местный наркотик из корня Лон, в малых дозах он действует как лекарство - в больших с добавлением мелкодисперсного порошка селендия и при кипячении в воде получают тягучую массу, которую потом и расфасовывают по ампулам. Придает сил и сносит башку начисто, его банды часто используют, чтобы смелости набраться, он увеличивает агрессию.
   - Пробовал?
   - Было пару раз. - Не стал врать наемник.
   - Что с охраной периметра?
   - Кроме турелей есть еще мобильные плазменные установки на шасси вездеходов, четыре штуки, до роты пехоты и поддержка с воздуха двух десантных ботов, больше у нас нет. Есть еще шесть атмосферников, но они в гористой местности не очень эффективны, разве что налетами и могут причинить проблем. Вокруг базы разбросаны датчики движения и термосканеры, мощные радары и минные поля. Где они залегают я не знаю! - тут же поспешно добавил наемник. - Мы выходили и заходили на базу только по воздуху, только МОБы движутся по одной дороге.
   - Еще что-нибудь? Укрепления, доты, капониры?
   - По территории разбросано семь убежищ на десять бойцов. Выковырять их оттуда очень сложно, можно накрыть ракетным ударом и только тогда подавить огонь защитников. Внутри помещений административного здания базы есть автоматические турели, но их немного, три или четыре, я точно не помню, редко там бывал. - Наемник задумался. - Вроде все.
   - Молодец. - Кивнул Пихто. - Благодарю за службу.
   Он активировал меч и снес языку голову, в глазах наемника возникло удивление, смешанное с досадой, когда он понял, что его не оставят в живых даже на правах раба. Дроид взвалил на плечо тело раненого, подобрал кое-какое оружие и полез вверх к тропе, вызвав по рации вторую группу.
   - Шис, доклад.
   - Всссе отлично! - прошипел накриец. - Давно я не учасссствовал в такой ссссхватке!
   - Наемники мертвы?
   - Я оссставил парочку в живых, как ты просссил. - Ответил змей. - Ззззачем они тебе?
   - Перекрестный допрос, нужно проверить кое-какую информацию. Пока же у нас есть два часа, прежде чем на базе поймут, что операция по захвату шахты накрылась медным тазом. И надо предупредить наших о нападении двух рот МОБов.
   - Сссейчассс зачисссстим мессстность и вернемссся в поссселок. - Ответил Шис.
   - Потери есть?
   - Двое раненых, сссами виноваты, глупцы. - Тут же произнес змей. - Зззачем тебе допроссс?
   - Люблю быть в курсе событий. - Дроид пожал плечами, хотя его и не могли видеть. - Сейчас свяжусь с Боцманом.
   - Хорошо. - Шис отключился.
   Рома выслушал доклад Пихто, транслируя его переговоры на всех, после чего кинул взгляд на экраны радаров и сканеров, которые показывали три отметки МОБов товарищей, заглушивших установки и сидевших в засаде - приборы читали огромную массу металла, которая затаилась в горах. Расчет на то, что наемники могут спешить и не обратят внимания на странные образования все же был слишком опрометчивым, но другого не оставалось - скрыть такую огромную махину было сложно, а маск-накидками укрыли грузовики и то их не хватило, один пришлось оставить за скалой в ущелье, чтобы сильно не отсвечивал. Сами же наемники залезли на скалы, укрылись среди камней так, чтобы роботов заслоняла горная гряда, заняли позиции для стрельбы, где противник будет как на ладони, выскочив из ущелья. Единственное, что напрягало, это возможная маневренность мобильных групп противника, разбегутся по пустыне, выцеливай их потом.
   Собственно весь план только и состоял в том, чтобы ударить внезапно в тыл наемникам, пока они будут спешить к месту перехвата, до которого еще пять часов пути. Информация о том, что группе из четырех МОБов будет противостоять в три раза больше, конечно, удручала, но все же тут собрались достаточно опытные операторы, да и Рома не собирался ударить в грязь лицом, хотя вся надежда была на Асамзулу, которая и должна была прикончить всех - другим явно не дадут сосредоточить огонь по одной мишени, это наемникам проделать проще, у них трехкратное преимущество. Поэтому Рома изложил свой план перед матерыми вояками, они поворчали для начала, супруга по возмущалась для приличия, но все согласилась с доводами Боцмана - отвлекающий фактор сделает свое черное дело с этими операторами.
   Две роты на радарах появились внезапно - двенадцать желтых точек, Рома дождался, пока система расшифрует сигнатуры роботов, потом активировал канал защищенной связи.
   - Появились цели, двенадцать МОБов, в составе рот два "Шакала", четыре "Носорога" и шесть "Барсов". Ни одного истребителя и ракетного робота нет.
   - Ну и ладушки. - Произнес Шорох. - Самое главное - выбить "Носорогов". Что там по вооружению?
   - В основном лазеры и плазменники. - Тут же ответил Рома. - Есть тяжелые импульсные орудия, но ими вооружены только "Носороги", также как и ракетными кассетами. У разведки лазерные зенитки, по два плазменных орудия на рыло и крупнокалиберные пулевики, гаусс-пушки есть только у средних.
   - Боцман, на тебе отвлечение и оба разведчика. - Проговорил Езаргол. - Справишься?
   - Если сразу не уничтожат, то справлюсь. - Пробурчал тот.
   - Помни, что у тебя преимущество по сравнению с ними в скорости и маневренности, а также по броне, но сильно не подставляйся. - Напомнил Шорох. - Сразу же отстреливай тепловые ловушки и уводи часть из них на меня - я встречу ракетным залпом, потом займусь средними, пусть думают, что нас всего двое, больше удивятся потом.
   - Как начнется движуха, я буду работать по "Носорогам", у них инерция большая, долго на месте будут топтаться. - Произнесла Асамзула.
   - Предлагаю прикрыть ее выстрелы ракетным залпом - не сразу поймут, отчего выбили двух МОБов. - Предложил Клинок.
   - Добро. - Кивнул Шорох. - Работаем.
   Наемничья братия уже вывалилась из ущелья на оперативный простор пустоши, позади колонны плелся один из "Барсов", которого и засыпало каменным крошевом - Рома подорвал заложенную им мину, обрушив тонны породы на голову роботу. Возможно, что он не слишком серьезно пострадал, но откопаться из завала и помочь своим он точно не сможет в ближайшее время. Наемники заметили неладное и начали расползаться веером, когда Боцман вывел установку в рабочий режим, взял на прицел одного из "Шакалов", который не снижая скорости разворачивался по дуге, и несколькими лазерными импульсами сбил тому щит и повредил сочленение на правой ноге, отчего скорость передвижения МОБа упала. Заверещала система тревоги - его брали на прицел и ракеты уже захватили цель, осталось только выжать спуск, что наемники и проделали. Рома спрыгнул с гребня, уходя под защиту скал, его МОБ закачался на своих широких ногах, гироскопы завыли, искин стабилизировал положение машины, тогда как оператор давил "на газ", увеличивая скорость передвижения. "Клоп" шатался как пьяный, сбивая прицел опытным операторам, да еще и отстрелил тепловые и магнитные ловушки, на которые попался ворох ракет. Как только противник произвел выстрел ракетами, навстречу ему понеслись не менее многочисленные белесые росчерки снарядов, запущенных Клинком и Шорохом, а Асамзула, уже определившаяся с целями, плавно выжала сначала одну кнопку, потом вторую. Рельсотроны гуднули, снаряды разогнались до критических скоростей, моментально преодолев расстояние в километр, пробили силовое поле, прожгли броню, сработали взрыватели и два "Носорога" лишились своего оружия, части оборудования, да еще сверху их накрыло ракетным ударом. Командиры рот начали кричать в эфир приказы разойтись, определить противника и уничтожить, тогда как еще живой "Клоп" передавал разведданные для удара по МОБам, находящимся на открытой местности.
   Рома удачно избежал обстрела, броня выдержала, хотя часть плит и была утеряна или болталась на одном креплении, не мешая, впрочем, передвижению. Рванувший за ним в ущелье "Барс" был остановлен двумя выстрелами из тяжелого импульсного орудия, потом вовсе отвалил в сторону, получив пару пробоин, поврежденный щит и попытался отойти за спины оставшихся двух "Носорогов", но тут рельсотроны Асамзулы перезарядились и она преподнесла свои подарки тяжелым МОБам, от которых обоих скрутило вокруг свой оси, силовая установка одного из них лопнула, рабочее тело вылилось наружу, весело играя языками пламени, попадая на песок, создавая отличную ловушку для тепловых боеголовок ракет, а у второго "Носорога" "гнездо" сорвало с крепления поворотного механизма и верхняя часть робота упала рядом с шасси, печально задрав стволы пушек вверх. После выстрела Асамзула тут же покинула место своей засады, чтобы на ней не сосредоточили огонь - искины и радары уже засекли точку стрельбы и передали данные операторам, а те, воспользовавшись нейросетями, уже отдавали приказы компьютерным помощникам и те корректировали упреждение пушек, чтобы уничтожить опасного противника.
   Рома отбежал назад по ущелью, применил прыжковые двигатели, перелетая через горную гряду, приземляясь на плешь и беря на прицел разбегающихся в стороны "Шакалов" - оба старались как можно шире охватить сканерами зону боя. Очередь из среднего лазера по ковыляющему роботу, тот замер на мгновение - оператор отыскивал противника и потом, как добавка, залп из гаусс-пушек. Обе одновременно вздрогнули, снаряды полетели пускай и не так быстро как у рельсотрона, но достаточно для того, чтобы робот не смог от них увернуться, один повредил левую оружейную подвеску, второй попал в бронелист, пробил его и застрял внутри. Искин МОБа отключил поврежденную силовую линию, перекинул на резервное питание, оператор прицелился и выстрелил по маячившему на горе разведчику, но наемник уже понял, что не попал - проклятый "Клоп" ссыпался вниз как только произвел свои выстрелы из гауссовок и сейчас быстро набирал скорость, резко кидаясь из стороны в сторону, не давая искину как следует высчитать упреждение. Оператор заскрипел зубами - этот федеральный недоносок смог дважды повредить его машину и частично лишить мобильности, сейчас он ему покажет. Однако наемник забыл, что разведчик тут не один и очень удивился, когда ему вдруг прилетело с тяжелого плазменника и лазером разрезало броню, перерубив ноги. Оператор заорал от боли, аптечка вколола лекарство, комбинезон попытался зарастить ткань, чтобы предотвратить кровопотерю, однако рядом с кабиной рванул боекомплект пулевика, разорвав пушки и оторвав часть обшивки, а потом туда же влетела ракета, снабженная боеголовкой с напалмом, выжигая все вокруг. К тому времени когда кабина полностью выгорела оператор был уже мертв.
   "Барсы" заметили одинокую цель, которую представлял собой "Клоп" и быстро перенесли огонь на него, чтобы немедленно уничтожить, однако двоим тут же прилетело от рельсотронов Асамзулы, которая быстро переместилась на запасную позицию и теперь оттуда убрала еще двоих с поля боя. Оставшийся в живых командир второй роты и как единственный старший по званию, проорал приказ в микрофон:
   - Всем покинуть пустошь, прижаться к горам! Сосредоточить огонь на ходу по разведчику, он передает целеуказания! Вызываю воздушную поддержку!
   - На связи. - Сообщил командир авиазвена.
   - Срочно нужна помощь! Нас тут расстреливают на хрен!! - заорал командир.
   - Вылетаем, будем через три минуты. - Ответил тот.
   - Да нас тут за три минуты уделают!! - крича, ответил ему оператор, однако пилот уже отключился.
   Тем временем настырный "Клоп" улепетывал во все лопатки, наращивая скорость и прикрываясь песчаными холмами от прицельных выстрелов лазерных пушек. Командир поставил задачу еще живому "Шакалу" догнать и уничтожить наглеца, а сам развернулся к показавшемуся из ущелья "Тесаку" и "Барсу", которые не стали выдумывать велосипед и просто накрыли оставшихся троих средних МОБов. И где-то еще прятался истребитель, стреляя с подготовленных позиций.
   - Поставить помехи!! - прокричал командир. - Сосредоточить огонь на "Тесаке"!
   - А как же истребитель? - спросил оператор справа.
   - Черт с ним, надо забрать хоть кого-нибудь с собой. - Прорычал командир.
   - Может, сдадимся? - с опаской предложил оператор слева. - Потянем время до подлета наших и эти как раз вылезут из щелей?
   - Ладно, попробую поговорить с ними. - Командир щелкнул громкой связью, но тут оба МОБа открыли слаженный огонь из тяжелых импульсных плазменников.
   Едва восстановившееся щиты как ветром сдуло, броню порвало в клочья, системы оповещения заорали благим матом, предупреждая о многочисленных поломках и отказах, самого командира швырнуло на ремнях, оборвало шнур подключения к нейроинтерфейсу, предохранитель сработал как надо, ограждая сознание федерала от потрясения. Оператор нащупал рукояти управления роботом, все плыло перед глазами, кровавая муть не давала точно прицелиться, по коже почему-то прошелся легкий ветерок и швырнул пыль прямо в и так ничего не видящие глаза. "Барс" из последних сил пытался выполнить команду командира и восстать из пепла, его носовая часть, где была основная броня, оказалась разворочена выстрелом из рельсотрона, и оператор теперь находился на виду у противника. Езаргол, который за весь бой растратил половину ракетного боекомплекта, получил только пару попаданий от реактивных снарядов противника, прицелился и поставил жирную точку в жизни оператора, просто испепелив его голову. Два оставшихся "Барса" заглушили свои силовые установки, сдаваясь.
   Рома в это время видел на отметке радара, что его преследует один из МОБов и уже берет на прицел своими ракетами. Ловушек осталось мало, так что придется применить противовоздушный прием. Когда противник решил, что "Клопу" не уйти от возмездия и произвел запуск, чтобы потом добить того из лазеров, то МОБ неожиданно развернулся и выпустил навстречу ракетами свои зенитные, которые ловко начали сшибать снаряды, а разведчик вдруг замер на секунду и две его гаусс-пушки заговорили. Робот начал смещаться влево, не прекращая вести огонь, генератор силового поля МОБа тут же вышел из строя, на броне появились многочисленные дыры, кабели и резервные провода питания рвались от попадания, автоматика вопила о повреждениях, оператор попытался отойти назад, как управляющий искин вырубился, машина остановилась и зависла, а "Клоп" продолжал вести огонь, пока Рома точно не удостоверился в том, что "Шакал" внезапно не очнется.
   - Отчет о повреждениях! - вызвала всех Асамзула.
   - Динамической броне хана. - Ответил Рома. - Накрылась система управления пулевиками, но это не критично, силовая установка в порядке, охладитель залит и радостно булькает, радары и сканеры работают в штатном режиме.
   - Силовое поле не восстанавливается - отказ генератора. - Сообщил Езаргол. - В остальном все отлично.
   - Серьезно повреждено тяжелое импульсное орудие, я его отключил, чтобы не садить систему. - Произнес Шорох. - В остальном проблем нет.
   - Отлично! - обрадовалась Асамзула. - Четверо против двенадцати - это круто, мальчики!
   - Двое сдались, один под обвалом. - Напомнил Шорох.
   - Внимание! - закричал Рома. - Радар отмечает низколетящие цели! Заходят на нас! Ставлю помехи!
   - В укрытие! - Отдала приказ Асамзула. - Противника уничтожить! - И сама выстрелила первой, нацелив оба рельсотрона на одного "Барса". Того натурально порвало в клочья - шасси в одну сторону, верхняя поворотная часть в другую.
   - Заходят на нас! Запускаю ракеты! - Рома поймал цели и произвел пуск всех оставшихся реактивных снарядов.
   Ракеты разобрали цели - шестнадцать штук на шесть атмосферников. Пилоты вовремя заметили белые шлейфы запусков, отстрелили ловушки, но Боцман четко вел самонаводящиеся снаряды по отметкам на радаре, выдавая целеуказания по своему радару. Наемники попытались разойтись, выдавая на двигатели максимальную мощность, но часть ракет успела взорваться в воздухе, осыпая машины осколками, а две сошлись со своими целями, выйдя им на перехват. Атмосферники красиво взорвались в воздухе - силовые поля на них не использовались просто потому, что здорово тормозили машину в атмосфере, инженеры делали ставку на маневренность, скорость и энергообеспечение "самолета", снижали вес его оборудования, чтобы он мог взять больше ракет и бомб, или тяжеловесных плазменных пушек либо же боезапас к гаусс-орудиям.
   Четыре машины прошлись у МОБов над головами, командир группы посмотрел вниз, ведя запись всеми доступными ему средствами, чтобы потом было чем оправдаться перед Алваром. Воевать с этими отморозками он не собирался, поняв, что те устроили засаду как раз на выходе всей группы, а не поперли по маршруту, который нарисовал на карте искин, проанализировав их скорость передвижения. А это значит, что эти наемники во-первых не так просты, а во-вторых, явно вычислили шпиона в поселке и тщательным образом его допросили, слив через канал связи дезу. Без помощи со стороны агента это сделать было невозможно - аппаратура бы не пустила никого другого, а потом вообще самоуничтожилась, а значит что тот был в сознании и готов сотрудничать с противником. Что же это за команда такая неправильная, которая не бежит в страхе с поля боя, когда завидит превосходящие силы противника, а еще и бой пытается навязать, причем довольно успешно. У командира есть доступ к личным делам всех наземных МОБ-групп и он только и сказал, что это, мол, сопляки, ничего они не могут и не знают, а выходит, что в креслах МОБах сидят достаточно опытные операторы.
   - Возвращаемся на базу. - Передал пилот приказ и его ведомые заложили вираж, заходя на обратный курс, как один из атмосферников закувыркался и рухнул в пустоши. - Что такое? - встревожился командир звена. - Запуска ракет не было!
   - Это с рельсотрона стреляли! - выкрикнул третий номер. - Надо маневрируя уходить и на низкой высоте!
   - Как это он попал так удачно?
   - Скорость снаряда рельсотрона километры в секунду, а мы отошли максимум на пять. - Произнес шестой, кувыркаясь и рыская в воздухе, чтобы сбить прицел. - Значит у их МОБа стоят мощные зоркие прицелы.
   - Уходим. - Подтвердил свой приказ командир. - Поддержать огнем наземные войска, когда противник занят ими это одного, но воевать один на один это другое - разные весовые категории. Пускай у Алвара голова пухнет, возвращаемся на базу вторым маршрутом.
   - Вас понял.
   - Выполняю.
   Асамзула посмотрела в прицел, как атмосферники быстро покидают пустоши и летят к горам.
   - Здорово ты его. - Восхитился Шорох. - Прямо на лету, раз и готово.
   - Времени мало. - Произнесла девушка. - Нужно выводить конвой. - И щелкнула переключателем. - Зануда, Кроха, прием!
   - Здесь Зануда! - откликнулся ингер.
   - Начинайте выдвижение конвоя, сворачивайте маск-сети. Время встречи через два часа.
   - Блин, столько трофеев осталось. - Сокрушенно произнес федерал. - Ведь растащат же.
   - Ничего не поделаешь придется бросить.
   - Этот "Барс" так вообще целый остался - его оператор наверное от страха помер. - Заметил Рома.
   - Нам нужно выполнить контракт, жадность еще никого до добра не доводила, дождемся того, что остаемся у разбитого корыта. - Заявила девушка. - Эй, в "Барсе", вылезай! - крикнула она по громкой связи.
   Через минуту на песке стоял федерал, молодой парнишка с испуганными бегающими глазами, одетый в стандартный комбинезон оператора. Он поднял руки вверх, показывая, что у него нет оружия.
   - Отпустим его? - спросил Шорох. - Настучит.
   - Обязательно настучит. - Кивнул Рома и, прицелившись, разрезал парня из лазера. - На хрен нам такая обуза.
   Асамзула покачала головой, но говорить и уж тем более учить никого не стала, что правильно, а что нет. Будь здесь вспомогательные войска, да хотя бы тот же рембат и мобильная мастерская, МОБа можно было бы забрать, а парня посадить в камеру, но сейчас ничего этого под рукой не имелось, так что решение было верным. Оно не было правильным с морально-этической точке зрения, но всякие правозащитники могли засунуть свое мнение себе в задницу - оставлять в тылу потенциального врага, да еще и с действующим МОБом... это архиглупо. Девушка прицелилась и выстрелила, выводя робота из строя - теперь, чтобы его восстановить, нужно постараться - силовая установка повреждена, бронелисты тоже искорежены, так что пускай возятся.
   - Вот это по-нашему. - Произнес Рома.
   - Почему не осуждаешь, что я такая кровожадная? - спросила Асамзула.
   - Как будто я лучше. - Весело ответил Боцман. - Мы на войне и этим все сказано. Будто он бы нас пожалел. Ну, уничтожили бы мы его МОБа, дали бы воды и пищи, что бы он сделал? Правильно, побежал бы к своим, чтобы предупредить или еще как связь бы наладил. Помощи бы ждал, это точно. Сражаться не захотел, предпочел сдаться, разве такому можно доверять?
   - Здесь мы выполняем контракт. - Пробурчал Шорох. - Все моральные проблемы и метания остались дома, тут надо рационально мыслить, пусть и слишком жестоко. Осуждать нас может кто угодно, но вот мы будем живы, а они со своей пацифистской бредятиной - нет.
   - Вокруг нас все враги. - Веско произнес Езаргол. - Прими это, девочка.
   - Да я уже давно приняла. - Ответила Асамзула, - просто безоружного стрелять...
   - Чехи безоружным тоже горла режут и ничего, совестью не страдают. - Проворчал Рома. - Я не хочу, чтобы по моей глупости и либерастии погибли другие. Я не маньяк, но и в обиду своих не дам!
   - Давайте поторопимся. - Предложил Шорох. - Тут кроме этой "Стали" полным полно бандитов и отбросов, которые не прочь урвать кусок другой с чужого пирога.
   - Как дела в поселке? - Асамзула связалась с Пихто. - Еще нападения были?
   - Нет, все тихо. - Ответил дроид. - Но это-то и настораживает. Засады на всякий случай я не снял, но к осаде мы готовы, если что. Как у вас дела, все живы?
   - Да. Можно сказать нам повезло, отделались легкими царапинами. - Девушка посмотрела на экран монитора, где желтым цветом горели неполадки. - Пришли мастерскую с техниками, надо подлатать кое-что, можно проделать это и на ходу.
   - Хорошо, они нагонят конвой где-то через час. Учтите, у них еще есть десантные боты, могут обстрелять вас сверху или высадить и устроить засаду на пути.
   - Возможно так и будет, учтем. - Кивнула Асамзула. - До связи.
   - До связи. - Пихто отключился.
  
   Авлар был вне себя от ярости - все катилось нишху под хвост! Сначала диверсионные группы не вышли на связь вовремя, не доложили о готовности к проведению операции, потом две роты МОБов нарвались на засаду и все были уничтожены. Ну, положим не все, некоторые машины еще можно было восстановить, но вот потеря трех атмосферных перехватчиков очень сильно разозлила федерала. Дело было даже не в том, что они не успели отбомбиться как следует и даже не произвели запуск ракет, дело в том, что какие-то бомжи с низким рейтингом умудрились обмануть его опытных операторов и просто плюнуть в лицо Авлару, вроде бы походя уничтожив его МОБов! Он совершенно не мог в этом поверить, что наемники обвели его вокруг пальца! Командир подразделения схватил со стола пластиковую кружку и запустил ей в стену, чтобы хоть как-то дать разрядку своему гневу. Потом нажал кнопку вызова адъютанта и когда тот появился, вытянувшись в струнку, понимая, что шеф сильно не в духе, сказал:
   - Сколько мы можем свободных МОБов отправить на перехват конвоя?
   - Шесть рот заняты охраной вверенных нам объектов, если ослабить охрану, то мы можем не удержать периметр.
   - С базы забрать всех. - Приказал Авлар. - С каждого объекта по два МОБа, сформировать из них временную роту.
   - Операторы не привыкли работать в чужих подразделениях, они могут не...
   - Мне наплевать, чего они там не могут, я им деньги плачу!! - заорал Авлар. - Живо выполнять, точку сбора для команд назначить в пустыне в квадрате сорок-сорок семь! Отправить ремвзвод для эвакуации нашей техники - я не хочу, чтобы там все растащили "Пустынники", прикрыть их десантным взводом. Авиазвену зарядить "Стрелы-девять", боеприпасов не жалеть, я хочу, чтобы это "Братство Стали" вообще перестало существовать!! Чтобы даже упоминания о нем в Гильдии и на Бирже не было!!
   - Есть! - козырнул адъютант, прерывая поток гневной речи Авлара.
   - Передай приказ - пусть гонят машины на максимально доступной скорости, обойдут и зажмут их в клещи. Второй десантный бот высадит десант на пути их маршрута и солдаты пускай минируют местность, готовят засаду и встречают гостей. Их командира захватите живым, я лично отрежу ему голову. Все, выполнять!
   Адъютант откланялся и оставил босса диковать в одиночестве.
  
   К точке встречи вышли как раз часа через два - МОБы бежали на всей возможной для них скорости, бедолага "Тесак" работал на износ, только чтобы успеть за остальными. Во время движения, поставив робота на автопилот, Рома занялся мелким ремонтом, который мог провести из кабины и закрепившись на броне машины поправил противоосколочные бронелисты, которые не снесло от разрывов ракет, быстро приварив их на место. Новенькая крашенная броня "Клопа" покрылась вмятинами и следами от ожогов малого лазера - все же наклон и отражающая способность материала вполне себе обеспечивал защиту и теперь робота можно было поздравить с повторным боевым крещением. Динамическая броня не подвела - те пластины в которых была заложена взрывчатка сработали как надо и минимизировали повреждения от взрывов, сохранив целой броню корпуса МОБа. Рома знал историю машины еще когда получил ее.
   "Клоп" успел побывать в трех компаниях - первая против пиратского картеля, вторая - небольшой локальный конфликт между Союзом и Федерацией и третья, самая масштабная - война с инсектами. Всякий раз роботом управляли разные пилоты, в последней войне он поменял сразу трех операторов и заслужил суеверное клеймо невезучей машины. Во время боя МОБ получал не слишком критические повреждения, однако пилот почти всегда погибал. Зная об этом, опытные операторы предпочли свои машины, отдав остальные новичкам, Рома сам выбрал машину, его на нее не назначили, предложили на выбор "Тесак", "Шакала", "Богомола", на чем, собственно настаивала Асамзула, а он, такой нехороший, выбрал "Клопа". Ему понравился сам вид приземистой машины, ее круглый панцирь, скрывающий под собой вооружение среднего МОБа и маневренность разведчика. Его невысокий "рост", широкий "таз" и мощные ноги-опоры с расставленными по сторонам света четырьмя пальцами как-то сразу привлекли Боцмана. Рома прошелся вокруг машины, провел ладонью по шершавому ржавому металлу, дотронулся до рычагов управления, он почувствовал, что машина также изучала его, оценивая качества своего будущего оператора. А потом он занялся ее восстановлением и модернизацией. Может быть поэтому "Клоп" и "проникся уважением" к своему оператору, который не стал воспринимать его как железную махину, а наделил душой. Или просто дух машины пробудился где-то внутри, когда его сердце - силовая установка первый раз запустилась без сбоев. Роботу понравилось, что напарник, хозяин и просто живой друг, для которого он и был создан, даже не служить, а находиться в симбиозе, воспринял его как живого. Рома даже поделился своим наблюдением с Забаном и Асамзулой, на что последние уверенно сказали, что он прав, что нашел общий язык с техникой и ему будет легче учиться на ней и воевать, ведь теперь они не просто партнеры - они братья. Братья стали. Рома тогда ухмыльнулся, но запомнил.
   Сейчас же, когда он провел со своим МОБом достаточное время, он ощутил эту непонятную родную атмосферу, в которую погружался, когда садился в кресло оператора. Даже стоя на стоянке и ночуя в кабине, Рома слышал непонятные стуки и шорохи - остывал ли это металл, нагретый на "солнце" или пластиковые детали деформировались, но какая-то определенная последовательность в этих шорохах и стуках была. Заглянув как-то в кабину к своей супруге, он увидел висящий медальон на цепочке, который как раз находился над ее головой.
   - Упадет на макушку. - Произнес он тогда.
   - Не упадет. - Уверенно произнесла девушка. - Это отца. "Стилет" его узнал и теперь ведет себя как шелковый, хотя до этого сопротивлялся, не доверял.
   - Что значит сопротивлялся? - не понял Рома.
   - Ну, долго пускал меня в свою сеть, задерживал передачу данных, иногда сбоил, короче, сопротивлялся. - Махнула та рукой и улыбнулась Боцману. - Зато ему твой "Клоп" понравился, значит сработаемся.
   - Как это понравился?
   - А ты не чувствуешь? Когда мы действуем парой, то по тебе меньше ракет попадает, да и тупить ты стал пореже.
   - Это потому, что я кручусь как белка в колесе.
   - Нет, дорогой, это потому, что машина тебя приняла. - Асамзула нежно провела ладонью по приборной панели. - Садясь в это кресло, мы доверяем ему свою жизнь, но и его механическое существование зависит от нас.
   Сейчас, болтаясь на растяжке и пытаясь снять кривой ствол пулевика, Рома думал об этом как-то отстранено, хотя в этом бою, что произошел буквально час назад, он выжил только чудом. Во-первых, его не накрыло волной ракет, робот не упал на горных кручах, не споткнулся, сохранил равновесие и стабилизацию, во-вторых, точность стрельбы его орудий просто поражало, Боцман даже почти не прицеливался, но точно знал куда попадет, хотя мишени не стояли на месте, а двигались. Это было как с автоматом, который становился продолжением твоей руки и ты точно знал, куда полетит пуля. Теперь же такой пулей был могучий робот.
   Неожиданно ствол выскочил из крепления и оказался в руках Боцмана, который закрепил его на спине, чтобы не потерять на ходу, хотя скорость был около 45 км, но все же упасть с верхотуры и потом догонять, а бегать Рома с такой скоростью явно не умел, он не стайер и не настолько "прокачан", чтобы выдавать 50 км в час, да еще и запрыгнуть на ходу в робота. Боцман проверил внутренности оружия, вынул заклинивший патрон (и как он не взорвался?), почистил от пыли и грязи поджигатель детонатора патрона, обеспечив тому надежный контакт и полез в кабину, чтобы положить кривой ствол. Рядом с ним мелким ремонтом занимался Шорох, точно также повиснув на растяжках - федерал не пугался запачкать руки, он также верил в одухотворенность машины как и остальные операторы, впрочем, а Братстве других и не было.
   Они заметили караван, который пылил на всей доступной ему скорости - до космопорта оставалось еще семьсот с лишним километров, это почти двадцать пять часов ходу. Справа шел "Неустрашимый", изредка поводя своими стволами из стороны в сторону, впереди конвоя ехал багги, за рулем которого расположилась Ася, а на месте стрелка - Хло. Елиша был военный врач и вполне мог метко стрелять по противнику. Позади конвоя шлепала Кроха на "Термите", в хвосте тащился ремфургон техников. Шорох сразу же направился к нему.
   - Зануда, следи за воздухом, на нас возможно нападение атмосферников. - Связалась с конвоем Асамзула. - Приготовь "Стрелы" и "Дротики".
   - Понял. - Не стал спорить ингер.
   - Кроха, на тебе дальнее прикрытие, Боцман подсветит цели, ты должна поразить их как можно больше и желательно дальше от нас.
   - Тогда я активирую "Град". - Произнесла девушка. - Ракеты с разделяющимися боеголовками самонаведения - перехватить такие сложно.
   - Хорошо, но возможно такие же есть и у наших противников. - Произнес Езаргол. - Думаешь, они сунуться?
   - После того, что мы устроили? Обязательно. Теперь это дело чести - их босс не успокоится, пока не прихлопнет нас. - Асамзула была в этом уверена. - Так что настоящий бой еще впереди.
   - Зажжем напоследок. - Произнес, смеясь, Шорох. - Я всегда шел в каждый бой как в последний.
   - Нынче опять на крыльце сидят старички-камикадзе, вспоминая былые деньки. - Продекламировал Рома.
   - Это ты к чему? - не понял Шорох.
   - Это я к тому, что все меньше и меньше вокруг меня самураев, соседи и те недавно свалили в Израиль. - Скорбно признался Боцман.
   Федя, слышавший весь раз разговор, дико заржал.
   - Это опять ваша непонятная земная шутка? - догадался Шорох.
   - Ну, вроде того. - Согласился Рома. - Камикадзе я быть не хочу, но самураем быть обязан, так что, друзья-самураи, покажем им кузькину мать и не отдадим Курил! И ракет мне, да побольше, побольше, побольше.
   - Боезапас только на корабле. - Покачала головой Асамзула. - Я не заметила, чтобы ты курил.
   - А я и не пробовал. Слушай, может его вызвать сюда, когда будет туго? - пришла в голову Боцману неожиданная мысль.
   - Хм, почему бы и нет. Суммарная мощность его бортовых турелей явно больше, чем вся наша вместе взятая.
   - Не выйдет - у нас нет разрешения на полеты в атмосфере планеты. - Произнес Езаргол. - Если бы "Прыгуны" так внимательно не контролировали воздух, то и топать по пустоши не пришлось бы - выкинули нас прямо над шахтой, мы бы тут же конвой приняли, довели его до пустыни, загрузили в трюм и доставили в космопорт или сразу на орбиту закинули. Но пираты давно поделили сферы влияния, мы и так сожгли одного из них, так что бандиты могут и обозлиться на нас, а пропуск, между прочим, действует только до окончания контракта, так что на обратном пути нам и в корму могут напихать торпед. Просто от злобы.
   - Мне такая мысль в голову не приходила. - Пробормотала Асамзула. - Вот ведь, связались с этим контрактом, нет бы где-нибудь потише место найти.
   - Там скучно. - Протянул Рома. - Здесь веселее и компания подходящая.
   - Да уж, портвейн три семерки точно не нальют. - Откликнулся Федя, подъезжая к "Клопу" и передавая Боцману запасной ствол. - Патронов надо? У нас есть.
   - Не, боекомплект полный. - Покачал тот головой. - Зенитных ракет нет.
   - Ничем не могу помочь, и деньги и документы, все осталось у экскурсовода. - Федя развел руками.
   - Жаль. - Протянул Рома, усмехнувшись, и вспомнив про замечание Езаргола, спросил того. - Если "Прыгуны" контролируют воздух, то почему эти так вольно летают?
   - Может у них есть чем заплатить? - задал риторический вопрос Шорох.
   - Все возможно. - Отозвалась Асамзула. - Порядок движения такой - Боцман, после ремонта в головной дозор, сканеры и радары на максимум. Зануда и Клинок, прикрытие с флангов, а Кроха и Шорох оттянутся назад. Я пойду в середине конвоя, чтобы не сразу вычислили, где прячется истребитель. Багги разведки тоже можно пустить вперед.
   - Мы вырвемся вперед километра на два-три. - Сообщил Хло. - Машина маневренная и быстрая, успеем убежать.
   - Главное, чтобы вас к тому времени не убили. - Проворчала Асамзула. - Вперед, ребята, контракт еще не выполнен и за нас работу никто не сделает.
   Ася легко вела машину - управление было простым, все же к технике приложил руку Пихто, договорившись с конструкторами и те постарались, установили привычный руль, а не принятые здесь джойстики системы управления, две педали - газ и тормоз. И все. Так что знай, держись за баранку и жми на педаль - колеса крутятся, машина едет. Но кроме этого Ася, под чутким руководством Хло, пыталась вслушиваться в местное энергоинформационное поле планеты, которое было каким-то серым, уставшим, почти погибшим, замордованным бесконечной войной. В нем можно было услышать отклик противников, которые готовили засаду и транслировали при этом волны ненависти или злобы, подспудно, даже не задумываясь, но информационный океан подхватывал их и разносил очень далеко, а умеющий слушать, да услышит. Все это до сих пор казалось Асе фантастикой, но личный пример того же зеленого гоблина Йоды, который за несколько систем или парсек мог узнать о случившемся, прочувствовать будущее только по одному его информационному слепку и потом сделать выводы, пускай и неверные, но все же приводящие к какому-то результату. Все это называлось Силой, тут же об этом качестве мироустройства имели свое понятие, только называли другими словами, ведь подход к изучению пусть и отличался, но был почти одинаковым. Слушать учителя Хло было одним удовольствием, он погружался в транс, сосредотачивался, ощущал каждое живое существо на корабле и этому учил свою иногалактическую ученицу. Получив кое-какие навыки в храме и просто имея понятие, о чем говорил елиша, Ася могла уже попробовать воспринять информацию самостоятельно. И у нее получилось. Прав был Хло - шлюзы разума сдерживали рвущийся из космоса поток только чтобы человечек не сошел с ума, ведь переварить такую прорву информации было почти невозможно, а вот вычленить оттуда нужное... тут практика нужна и именно ей она и занималась, в том числе и сейчас.
   Багги мерно катила по пустынной местности, никаких дюн вокруг, только ровная почти гладкая поверхность выжженной земли с редкими вкраплениями нанесенных холмов - самое страшное место на планете, тут поток нес только боль и страдание по поводу загубленной жизни. Когда-то планета была цветущей, на ней развивалась жизнь, все вокруг стремилось ввысь, молодой мир буйствовал палитрой красок и энергий, но все закончилось в один миг - удар астероида решил судьбу этой планеты, замедлил ее вращение вокруг своей оси, создал те самые горы, в которых полно различных минералов и сам распался на части, рассеяв свои осколки по миру. Разумную жизнь сдуло в миг, часть животных пыталась выжить, но не слишком преуспела в этом, сохранились только самые простейшие формы флоры и фауны и самые живучие, вроде насекомых. Потом на планету пришла Федерация, но заниматься терраформированием у нее не было никакого желания - главное прибыль. Потом несколько крупных войн за ресурсы, которые подорвали экологию мира - повсеместно применялось ядерное оружие. Потом забвение на годы, в которые выжить пытались те, кого здесь бросила Федерация. Так эта планета и дожила до появления на ней пиратов. Ася вздохнула - все же во многом знании много печали.
   Через несколько часов кончился солончак, светило тоже начало клониться к закату, операторы клевали носами - все же усталость перехода и боя брала свое, до космопорта оставалось еще половина пути, начались песчаные дюны. Роботы мерно топали по пустыне, переваливаясь из стороны в сторону при ходьбе, Ася уже отсидела всю задницу и применяла методы Хло по циркуляции энергии в организме, чтобы кровь не застаивалась, мышцы находились в тонусе и бодром состоянии. Она в который раз потянулась к потоку информации, как неожиданно для себя получила направленный в сторону конвоя отклик.
   - Что это? - спросила она вслух.
   - Ты тоже почувствовала это? - спросил ее довольный Хло. - Похоже впереди готовится засада - это наемники, они не испытывают к нам ненависти или злобы просто потому, что работа у них такая - убивать. Но их решимость и профессия накладывает свой отпечаток в поле, поэтому ты и смогла их ощутить. Они не так далеко от нас, поэтому надо подготовиться. - Знахарь щелкнул кнопкой рации. - Синяя-два, здесь Дозор-два, на дороге замечена активность.
   - Вас поняла. - Отозвалась Асамзула. - Боцман?
   - Сканеры молчат, на радаре тоже пусто. - Ответил Рома. - Сбегать?
   - Пока не надо, ставь помехи.
   - Подавители работают с самого начала движения конвоя, прослушать нас невозможно.
   - Впереди точно засада. - Произнес Хло. - Я ощутил много живых существ, которые что-то готовят.
   - Высадили десант. - Заметил Шорох. - Они не будут атаковать, пока не подойдет подкрепление МОБов и не налетят "Стервятники". - Ася при этих словах вздрогнула. - Место для атаки тут удобное - две высокие дюны, зажать нас с двух сторон, "Стилет" будет бесполезен. Наверняка перед атакой проведут воздушную разведку и сосредоточат огонь на истребителе, да и могут своих привести.
   - Согласна. - Кивнула Асамзула. - Им удобнее атаковать нас с флангов, а для этого нужно обойти по дуге вне действия радаров. Так что с одной стороны зайдут легкие и средние машины, а вот давить они будут тяжелыми при поддержке ракетных. Я бы так сделала.
   - Чего у них там в головах мы не знаем. - Проворчал Рома. - Но надо готовиться к худшему. Может сломаем им планы?
   - Каким образом? - спросил Шорох.
   - Рвану вперед, отвлеку на себя засаду, там ведь МОБов нет.
   - Почему ты думаешь, что их там нет? Сидят, заглушив установки и ждут тебя.
   - Потому что перебросить их так быстро они бы не смогли. - Уверенно заявил Боцман. - Да и наши шаманы ничего такого не почувствовали. Не почувствовали ведь, а?
   - Впереди много живых, но я не могу сказать точно, чем они заняты. - Подтвердил Хло. - Там может быть какая угодно техника.
   - Тем более надо проверить. - Рома чуть придавил педаль. - Дозор, зайдите слева, а я справа со стороны дюны, заодно дам картинку.
   - Осторожнее там. - Обеспокоилась Асамзула.
   - Я поддержу его огнем. - Тут же отозвалась Кроха, вызвав у девушки неконтролируемое чувство подозрения, однако она обругала себя за ревность - вносить раскол в команду последнее дело.
   - Работаем по целеуказанию. - Передала приказ Асамзула.
   Рома двинул "Клопа" вперед, тот радостно побежал, набирая скорость, быстрые ноги МОБа шлепали по поверхности песка, чуть загребая песчинки и поднимая пыль, машина не проваливалась, потому что оператор подкрутил гравитационный стабилизатор, спасающий на рыхлых грунтах и снежном покрытии. Пять километров он преодолел за минуту, как радар и сканер тревожно подсветили изображение двух застывших МОБов - чувствительная техника смогла распознать машины по данным с металлодетектора и сравнить их формы с забитыми габаритами в базе. "Неуловимый" и "Лезвие" стояли чуть в стороне от дороги, спрятавшись за крупной дюной - появившись первым "Клоп" тут же огреб бы от них, мощности пушек хватит. До роботов было где-то метров пятьсот, когда они зашевелились, разворачиваясь на месте в сторону Ромы - засекли разведчика на своих локаторах. Все бы ничего, но на обе машины внезапно обрушился ворох ракет "Град", превратив местность площадью в тысячу квадратов в раскаленное пекло. Рома не стал ждать, когда они очухаются, он подпрыгнул, перелетая через дюну, передавая визуальную картинку с бегающими горящими десантниками, которых от высокотемпературной обработки не спасали даже экзоскелеты, с двумя горящими МОБами - "грады", кроме разделяющихся боеголовок несли подарки с зажигательной смесью и напалмом, оттого эти ракеты были дорогими, но "Братство" их не покупало - все нашлось в хранилище базы и запасы были еще приличными. Оператор "Лезвия" заметил разведчика и выстрелил по нему из гауссовки, однако Рома не стоял на месте, он кинул робота вправо, разворачивая платформу, ему на мгновение даже показалось, что "Клоп" на миллисекунды опередил своего оператора, выставляя нужный угол, и выжал кнопку спуска гаусс-пушек. Очередь из трех снарядов проделала дыры в легкобронированном корпусе МОБа, тот затанцевал на месте, продолжая гореть, смесь проникла внутрь и оператор предпочел спастись, активировав катапульту. "Неуловимый Джо" на хрен был никому не нужен - ему досталось больше всех и робот просто не выжил при ракетном ударе - у всех разведчиков кроме "Клопа" сверху слабая броня просто потому, что там установлены зенитные ракеты или лазеры.
   - Цели поражены. - Доложила Кроха, - остальных не наблюдаю.
   - Зафиксированы пуски ракет! - тут же откликнулся Рома. - В тридцати километрах от нас, даю азимут! Время подлета - двадцать секунд!
   - Зануда, Кроха, перехват целей! - Приказала Асамзула. - Прикрыть конвой!
   - Появились новые цели, даю отметки!
   В воздухе начались разрывы - это вражеские ракеты встретились с противоракетами защитников грузовиков. МОБы команды рассредоточились, грузовики встали и окутались мощными силовыми полями - это была единственная защита груза. Часть из нанесенного удара все же прорвалась, но взрывы больше распространились по площади, чем нанесли какой либо урон - стреляли издалека по искаженным помехами отметкам, головки наведения ракет так и не захватили цели, поэтому командир сводной бригады "Живой Стали" решил просто перепахать песок, может кого-нибудь и зацепит. Он не был доволен решением Авлара, но с боссом не спорят, он твой работодатель, так что пришлось принять под свое командование сформированный по-быстрому недоукомплектованный батальон МОБов.
   - Анализ целей?! - распорядилась Асамзула.
   - Сейчас. - Рома молчал секунду, бегая по району неподготовленной засады, видно было, что готовились в спешке, десантникам даже прикрыться было нечем и они пытались стрелять в робота из своих плазменных пукалок, но не наносили серьезного вреда - МОБ выдерживал и не такие попадания, зато Боцман давил самых нерасторопных и расстреливал из пулевика тех, кто подвернулся под руку. - Всего четырнадцать машин, восемь на два часа, шесть на восемь. На два часа четыре тяжелых, четыре ракетных, на шесть - пять средних и один истребитель.
   - Поняла. Кроха, Зануда - огонь по ракетным, сейчас они дадут следующий залп, Клинок, Шорох, встречаем средних, тяжелые будут тут не раньше чем через пять-семь минут!
   Из-за горящего МОБа-разведчика выскочила багги, стреляя на ходу, подпрыгнув на отвалившейся железке - Ася чудом удержала руль. Она толчком Силы снесла двоих десантников, которые очень удивились этому, а Хло быстро перевел турель в их сторону и теперь на песке прибавилось трупов.
   - Ударь ракетным с фланга, мы тут справимся. - Передал елиша по рации.
   - Добро, под выстрелы не лезьте. - Рома выпустил очередь, разорвав одного из бойцов "Стали" в клочья и очень быстро покинул место побоища.
   Сканер и радар работали на пределе своей мощности, однако враги тоже не стояли на месте - тяжелые мерно топали к вставшему конвою, а ракетные роботы присели на корточки для лучшей устойчивости и волна за волной выпускали ракеты, проводя удары в одну и ту же точку, туда, где силовые щиты грузовиков еле справлялись с наплывами этих ударов. Им прилетало в ответ, часть ракет успевали перехватить в воздухе, однако двое против четырех, один их которых вообще не ракетный мало что могли сделать.
   - Конвою малым ходом вперед! - прорычала Асамзула. - Они пристрелялись в вашу точку, займите место засады пока работает подавитель!
   - Вас понял. - Откликнулся водитель и тронул грузовик, чтобы не снести ослабленный силовой щит при движении.
   Рома бежал за барханами, все приближаясь к отметкам ракетных МОБов, совершенно не собирающихся менять позиции - один из них перехватывал все ракеты, которыми точку пытались уничтожить. Тяжелый "Неустрашимый" визуально заметил мелькнувшее нечто между холмов и начал замедлять свой ход, а оператор выпустил ракеты с упреждением, надеясь на попадание - раведчик забивал всем эфир на всех частотах, передавая данные своим напрямую - у них были подключены скремблеры, расшифровывающие сигнал. Конечно, такие же были и у отрядов "Живой Стали", только они работали на других частотах, а их разведчики были уничтожены, поэтому некому было вести РЭБ противостояние с защитниками конвоя. Пока Рома бегал по песку, откуда-то издалека прилетели несколько ракет, не зацепив "Клопа" только чудом - помехи работали на совесть, сбивая им наведение и командир поредевшего авиазвена выругался.
   - Приоритетная цель - разведчик. - Передал он своим.
   - Появились летуны! - выкрикнул Рома. - Метят в меня.
   - Беру на перехват! - тут же отозвался Зануда. - Черт, летают быстро, ракеты не берут захват!
   - Жди нового захода и стреляй с упреждением. - Посоветовал Шорох, который уже скрылся за барханом, выманивая шестерку МОБов на себя. - Вижу истребителя, это "Непобедимый", четырехног хренов! - "Барс" вовремя сел на корточки и над его "макушкой" пролетел снаряд рельсотрона. - Он разряжен!
   - Поняла! - Асамзула вдавила педаль, "Стилет" словно взлетел на гребень дюны, перекрестие прицела уже смотрело на бегущих к ней МОБов, время будто застыло, ровно два раза стукнуло сердце и девушка выжала кнопку выстрела. Сразу два рельсотрона вздрогнули, робот чуть отступил назад и, повинуясь командам Асамзулы, скатился с бархана, прячась за ним. Девушка поняла, что попала, она видела, как две тугие струи воздуха прошили истребителя в двух местах - в районе кабины оператора и поворотном механизме. Взрыв снаряда внутри корпуса подбросил робота и тот застыл на своих четырех ногах безмолвной статуей. - "Непобедимый" выбыл из игры, меняю позицию.
   - А теперь наш выход. - Как-то злорадно произнес Шорох и оба МОБа рванули на гребень бархана.
   Тяжелому МОБу Союза противостояли пара средних "Неудержимых", один "Клинок", один "Барс" и один "Паук" - сборная солянка из всех машин Содружества. "Тесак" шел вперед, за ним прятался "Барс" и оба выпустили последние оставшиеся ракеты, чтобы приступить к ближнему бою. Операторы средних МОБов набирали из разных подразделений, только двое из них состояли в одном взводе и были напарниками, понимали друг друга с полуслова - остальные не имели такой возможности.
   - Выбиваем "Неудержимых". - Сказал Езаргол и сосредоточил огонь на крайней машине.
   По нему прошлись несколькими лазерами, гаусс-снаряды увязли в динамической броне и поглотителе, сохранив основную защиту, а вот "Тесак" оправдал свое название, натурально разрезав среднего МОБа пополам, отсекая тому пушки и ноги. Напарник выпустил все ракеты по тяжелой цели, однако установленные зенитные турели, управляемые искином, смогли сбить почти все, а те, что прорвались, не нанесли серьезного вреда, просто повредили чуть-чуть обшивку, а вот напарнику досталось от вертлявого "Барса", который пробил ему в трех местах броню, поджег лазером проводку, часть оборудования отказала, цепи управления замкнуло и робот застыл на мгновение, притормозив. Этого было достаточно, чтобы зарядившееся тяжелое импульсное орудие "Тесака" опрокинуло "Неудержимого" на спину, даже четыре ноги не помогли и мощная защита, которой так славятся ингеровские машины не помогла. Оставшиеся трое начали окружать двойку, осыпая ее градом ракет и стреляя из гауссовок, понимая, что их средние лазеры не причиняют особого вреда тяжелому, однако постепенно перегружают его щит, но когда это произойдет, то они уже будут мертвы. "Клинок" решился войти в клинч с "Барсом", чтобы использовать мощность своих орудий для пробивания брони, но ту откуда ни возьмись появился истребитель, который разрядил один рельсотрон в "Клинка", второй - во вражеского "Барса". Оба робота плюхнулись на землю и, оставшийся в одиночестве "Паук" решил ретироваться, но его расстреляли в спину.
   Трех МОБов накрыли ракеты "Стервятников", про которых немножко забыли и "Барс" Шороха лишился подвижности - одну из ног покалечило настолько, что вывернуло сустав, МОБ опирался на нее как на подпорку, "тазовый" шарнир еще работал и машина могла ползти, но очень медленно, оставаясь желанной мишенью. "Стервятники" скрылись вдали, заходя на третий круг, запуская ракеты издалека. Езаргол рванул к Шороху, прикрывая его своим МОБом, когда новая порция "Стрел" неслась к поврежденным машинам. Обоих накрыло с головой, тяжелое импульсное орудие "Тесака" оказалось критически повреждено - один выстрел из него и машину просто разорвет, остатки динамической и осколочной брони просто снесло, открыв девственный корпус робота. Командир видел желанную цель и снова выпустил ракету, чтобы добить ненавистных наемников - истребитель сейчас не страшен, он на перезарядке, вон как суетится вокруг, словно мамка возле сынульки. Попрощайся со своими операторами, а потом наступит твой черед, командир авиазвена злорадно улыбнулся, предвкушая возмездие, как откуда-то сбоку по "Стервятнику" нанесли удар, сбив с курса, машина завертелась и пилот рванул ручку катапультирования, спасая свою жизнь. Колпак кабины отстрелил бронеплиту, кресло выскочило как чертик из табакерки почти над самой землей, сработал гравипарашют и командир увидел, что оба его ведомых разваливаются на части, не успев спастись. Он покрутил головой, определяя откуда произвели запуск, и понял, что наемники тут ни при чем - темными точками в пустыне обозначился еще кто-то. Кресло плюхнулось в песок и командир быстро начал отвязываться - в рабство он не хотел.
   Рома привлек внимание тяжелого МОБа, ракетчики не обращали на него внимания, а зря, потому что Боцман передал четкие координаты для Крохи, а сам, присев и скрывшись от тяжелого, поймал прицелом своих гауссовок зенитного робота и перебил ему ноги очередью, после чего в левой пушке закончились снаряды, правая еще могла выстрелить пару раз, не больше. Оставались только пулевики и лазер на крайний случай - ракет не было от слова совсем.
   Зенитный МОБ качнулся и плюхнулся на "задницу", после чего попытался встать, но гироскоп был поврежден и его шатало как пьяного. "Неустрашимый" накрыл ракетным залпом местность, где предположительно прятался разведчик, однако Рома не стал сидеть тихо, он уже давно оттуда слинял, заходя в спину ракетчикам, которые сообразили, что у них в тылу кто-то хозяйничает и тут же прекратили обстрел, чтобы разобраться с врагом. Кроха только и ждала этого, как тут же накрыла всю площадь "Градами", стреляя до этого обычными "Иглами" и ракетчики не ожидали от нее такой подлянки. Песок и МОБы загорелись, "Неустрашимый" затоптался на месте, выбирая, что же лучше, попытаться уничтожить разведчика или добраться до единственного ракетчика, у которого в запасе оказался припрятан такой мощный козырь как "Град". Три его тяжелых напарника вообще не сомневались - они спешили к конвою, чтобы перебить оставшихся защитников, которые просто не выстоят перед отлично защищенными и мощными машинами, предназначенными для штурма и слома обороны. Три "Скарабея" набрали свою максимальную скорость и уже не обращали внимания на то, что происходит в тылу - им осталось две минуты ходу до позиций противника, который уже был усыпан ракетами не по одному разу и находился на последнем издыхании, его нужно было только чуть подтолкнуть к смерти в объятия. Операторы не видели, что позади них загорелись ракетчики, вражеский "Клоп" подлил масла в огонь, выскочив из-за бархана и стреляя из лазера по МОБам, нанося малый, но урон, отвлекая на себя "Неустрашимого", которого второй "Неустрашимый" просто закидал ракетами, а потом и поддал из двух тяжелых плазменников, получив незначительные повреждения от "Скарабеев" и то просто потому, что на нем было навешано очень много брони и она была целой - робот не участвовал в предыдущем сражении и сохранил всю свою навеску.
   - Ракеты заканчиваются! - выкрикнула Кроха. - Осталась последняя кассета с "Градами"!
   - Отходи к "Тесаку"! - передала Асамзула. - Хорошая работа. - Похвалила она девушку. - Сбила летунов вовремя.
   - Я их не сбивала. - Удивленно отозвалась Кроха. - Забыла про них.
   - А кто тогда?
   - Не знаю.
   - Тааак... - Протянула Асамзула. - Боцман, что на радарах?... Боцман?... Рома, отзовись!
   - Погоди, - буркнул оператор "Клопа", - вот привязался, гнида!
   - Нужна помощь?
   - А ты как думаешь?
   - "Скарабеи" уже здесь! - прокричал Зануда.
   - Ничего, у меня для них есть сюрприз. - Асамзула остановила робота внизу бархана, дожидаясь, когда появится эта троица и те полностью оправдали ее надежды.
   "Скарабеи" вывалили толпой, сразу же открывая огонь по Зануде, по медленно ползущему конвою, по застывшему истребителю - "Стилет" пошатнулся, приняв на лобовую броню лазерный импульс и ответил сразу из двух рельсотронов. Один из "Скарабеев" тут же опрокинулся на бок - снаряд легко прошил ему поворотный механизм, отрывая верхнюю часть, песок поехал под его ногами, гравистабилизатор отказал и робот завалился. Второму повезло чуть больше - ему повредило правую оружейную подвеску, но снаряд ушел рикошетом, что практически невозможно, но таков был угол брони. Оператор выдохнул и развернул "гнездо", чтобы прикончить поганого истребителя, когда тот начал отступать, стреляя очередями из гаусс-пушек, постепенно превращая броню в дуршлаг, а тут еще и "Тесак" подключился, ровнехонько срезав одну из ног "Скарабея". Гироскоп сработал как надо, но пошел крен на левый бок и робот стал заваливаться. Третий "Скарабей" сначала атаковал Зануду, но потом подключился к избиению "Стилета" выстрелив по нему сразу из двух плазменных пушек. Асамзулу снесло, ствол гауссовки загнуло в сторону, правая нога подвернулась, МОБ зашатался, вихляясь, операторы почуяли добычу, но тут Зануда активировал реактивные двигатели и его тяжелая машина врезалась в относительно целого "Скарабея", просто отшвыривая того с пути, подминая под себя, давя массой. Ингер чуть отступил, слез с поверженного противника и начал расстреливать того с лазеров и плазменников, превращая робота в спекшийся кусок металла. Поврежденный "Скарабей", оказавшись в окружении противников, пусть и сильно потрепанных, но еще не побежденных, попытался перевалить за бархан, чтобы "Неустрашимый" и погасившие пламя два ракетчика ему помогли, но тут откуда-то со стороны прилетело сразу два снаряда, выпущенных из рельсотрона и "Скарабей" протянул ноги - отказали сервоприводы и электрика.
   - К нам подола помощь. - В эфир влез Рома. - Я еще на ногах, но брони нет от слова совсем, оружие повреждено и заклинило, но радары и сканеры работают.
   - Что еще за помощь?! - напряглась Асамзула. - Может это "Пустынники" подоспели за добычей.
   - С ними Пихто и Виктор. - Ответил Рома. - Они спешили от шахты.
   - С чего это вдруг кто-то вздумал нам помогать? - не унималась девушка. - Тут каждый готов съесть своего соседа и отобрать последнее.
   - Держитесь, помощь идет! - на канале возник голос Пихто. - Я все объясню, как только "Живодеры" возьмут периметр под контроль.
   - Час от часу не легче. - Проворчал Шорох. - Этим-то что тут надо?
   - Скоро выясним. - Асамзула попыталась развернуть "Стилета" носом к наступающим "вероятным союзникам" - они уже были подсвечены синим как дружественные войска. Рельсотроны оказались исправны, что уже само по себе было чудом, ведь найти здесь детали и запчасти было не просто сложно - невозможно.
   Последних оставшихся в живых МОБов "Живой Стали" расстреляли издалека и искалеченную, но не побежденную группу взяли в кольцо. Со стороны засады прибежал "Клоп", проверив как там справились Ася и Хло - МОБу сильно досталось, он был закопчен, со следами подпалов, однако в основной броне не было даже трещин, да и на ногах робот стоял ровно. Из всей команды более-менее работоспособно в строю остались трое - "Клоп", "Термит" и "Неустрашимый". "Тесак" и "Барс" имели повреждения ходовой также как и "Стилет" и нуждались в ремонте. Фургончик техников прятался между силовыми полями грузовиков и выжил в этом ракетном аду, сейчас Федя и Забан подогнали мастерскую к "Барсу" и начали демонтаж поврежденного сустава, поставив робота на подобие домкратов и задействовав гравистабилизатор по максимуму.
   Армия помощников была очень разношерстной, но основную массу там составляли ингеровские машины. "Неуловимый" вышел вперед, остановился рядом со "Стилетом", бронедверь ушла в сторону и на песок, в сумерках, спустился немолодой серокожий ингер в комбинезоне оператора, с лазерганом на поясе. Асамзула открыла шлюз и спрыгнула вниз, рядом с ними остановился грузовичок Виктора, откуда вылез Пихто и Шис - остальные его бойцы сидели в кузове.
   - Что происходит? - спросила Асамзула, обращаясь к дроиду, но тот только указал на ингера.
   - Мое имя Лого Ванс, позывной "Черепаха", - произнес тот. - Лидер "Решительных". - Он ткнул пальцем себе за спину, где стояли с десяток машин. - Неплохо вы тут их покрошили, это была славная битва, не ожидал, что вы выживете, но ближе к делу. - Ингер посмотрел прямо в глаза Асамзуле. - Во-первых, прошу извинить, что пришлось использовать вас в темную, думаю, что пяти миллионная компенсация сможет загладить нашу вину и, во-вторых, предлагаю вам принять участие в нападении на базу "Живой Стали" и разделе ее трофейного имущества, вам полагается одна треть, но вы можете взять и деньгами, так для нас будет даже удобнее.
   - Может, уже объясните, что тут происходит? - Повторила Асамзула, - вы что, предлагает нам контракт?
   - А почему бы и нет? - пожал плечами ингер. - Денежную компенсацию можно легализовать и таким образом.
   - Но мы еще не закончили предыдущий, у нас МОБы еле на ногах стоят и еще неизвестно сколько будет нападений.
   - Уверяю вас, их больше не будет - Авлар собрал все доступные ему свободные силы, оголив охрану шахт и обогатительного завода.
   - Так, а вот с этого места поподробнее. - Попросил Шорох.
   - Придется начать этак с сотни лет назад. - Черепаха посмотрел по сторонам и пошире расставил ноги, начиная свой рассказ. - После войны осталось много брошенных планет в Приграничье с богатыми ресурсами, еще не освоенных или на стадии разработки, Радость была одной из них - тут обнаружили много полезных ископаемых, опять же корешок целебный произрастает, да и вообще много приятного, только климат подкачал, да сутки длиннее стандартных раза так в три с половиной. Когда отсюда драпали федералы, то оставили много вкусного, на которое и пришли наши кланы, думаю мне не стоит рассказывать подробно о каждом из них, вы и так знаете от заказчика про местную кухню. - Ингер указал на Виктора и Асамзула кивнула. Техники ковырялись с "Барсом", совершенно не обращая внимания на стоящих вокруг потенциально враждебных МОБов, пока не стреляют и ладно. - Мы бы так и существовали тихо-мирно, разделив сферы по добыче ископаемых, ведя совместную торговлю и обмен технологиями, но тут приперлись "Прыгуны", которые объявили себя хозяевами системы. Кланы имели свои транспортные корабли, но те были моментально уничтожены, а мы поставлены в условия рабов - за вывоз концентрата и поставки газа драли просто немыслимые цены, а любой грузовик без пропуска уничтожался еще при подлете к планете. Всем это быстро надоело и мы наняли один из наемных отрядов пустить кровь "Прыгунам" - атаковать их станцию на орбите и уничтожить космопорт, оставшийся от Федерации, в котором не было такой уж надобности здесь. Наземным отрядом командовал Авлар Шорст, а космическим - его брат Закор Шорст. Они неслабо потрепали "Прыгунов", мы им чем могли помогали, атакуя с поверхности, но потом войска наемников резко развернулись в нашу сторону и перебили почти всех - "Прыгуны" предложили больше и лучшие условия, а самое главное - слияние с командой младшего Шорста. То есть братья при их поддержке задумали стать единоличными правителями системы и планеты. Они в тот же день напали на "Горняков", перебили их старейшин, захватили заводы и шахты, одели рабские ошейники и после этого свободный клан перестал существовать, но сохранил название. Нам повезло уйти в пустоши и органиховать серьезную оборону, которую нахрапом не возьмешь, "Пустынники" же вообще были бывшими военными, постоянного места дисклокации не имели - им было проще, появилось множество свободных банд, да и восстанавливать разрушенное производство во время конфликта нам было просто необходимо. После этого братья поссорились друг с другом из-за передела сфер влияния - каждый хотел большего. Короче, младшего Шорста убили, на его место села марионетка Авлара, который и прибрал космопорт к рукам и полностью стал контролировать грузоперевозки. Мы не могли вывезти и продать товар на рынке, также как и к нам прилететь за ним - наемники установили огромные вывозные пошлины и бешенные цены на пропуска для корпоративных транспортов, смирившись на время с нашим присутствием на планете, а потом Авлар затеял строительство нового космопорта рядом с тремя шахтами "Горняков". Так бы все это и продолжалось, но он хотел поиметь много кредитов и начал натравливать на нас свободные банды, да еще и нападать на скважины с водой и газом, а его воздушное прикрытие даже головы поднять не давало. Мы тут не слишком опытные воины, операторы учились сразу в бою, многие гибли, а нанять мощный наемный отряд "Живодеры" не могли - наши два сформировались из того, что осталось после последней войны, когда было относительно спокойно и стали образовываться свободные добывающие партии вроде их поселения. - Черепаха перевел дух и облизнул тонкие губы, указав на Виктора. - А когда наемники стали нападать на наши скважины и преследовать "Пустынников", чтобы контролировать поставку наркотиков и лекарства, то у всех лопнуло терпение. Атаковать напрямую мы не могли - силенки не те, оставить без прикрытия свой завод и базу тоже - "Прыгуны" налетят тут же, они ждут словно падальщики, когда жертва ослабнет, поэтому аналитики "Пустынников" разработали такую многоходовую операцию.
   - Аналитики? - удивилась Асамзула. - Выходит, военные сохранили полный штат?
   - Да, собирали по крупицам, на национальность не смотрели, тут у многих во время войны глаза открылись, у вас же тоже все расы есть. - Пояснил Черепаха, водя рукой по месту побоища. - Техника у них старая, но надежная, опыта хоть отбавляй, но их численность мала, к тому же все места произрастания корня хорошо известны и плантации иногда подвергались бомбардировке напалмом, выжигая растения, чтобы не забывали, кто тут хозяин. Мы кинули информацию, что одно из вольных поселений нашло технологию добычи тианита из бортона...
   - Погоди, значит, контейнер с тианитом - это ложь? - спросил Пихто.
   - Нет, контейнер действительно с тианитом. - Подтвердил ингер. - Только чтобы получить тонну, нужно переработать около трех миллионов тонн породы и прогнать через обогатитель с химическими катализаторами, которые тоже денежек стоят, а это колоссальные затраты и возиться с этим никто не будет, но мы взялись, чтобы все выглядело взаправду. Конечно, Авлар тут же захотел напасть на поселок, захватить всех и присвить себе технологию и сделал бы именно так, но, во-первых, знаниями обладал только один и кто именно наемники не знали - он мог просто погибнуть при штурме. И во-вторых - нужно было сначала убедиться, что технология работает и это не выдумки. Авлару такие мысли в голову не приходили, их нужно было вложить, поэтому пришлось разработать операцию по внедрению своего агента в его отряд, а ему сливать дезу, которую мог обеспечить наш агент в поселении.
   - Виктор? - Вклинился Пихто, сложив два и два.
   - Да. - Кивнул Черепаха. - Поэтому он стал там самым уважаемым в поселении. Тут же появился шпион елиша, притворившись знахарем, о нем никто из поселковых не знал и даже не догадывался, нам было на руку, чтобы при нем болтали и он сливал часть дезы Авлару, предупреждая того, что уничтожив поселение и захватив рабочих, он не получит тианит, технология, вот что самое важное, а про нее никто не болтал, потому что просто не знали. Терпение у федерала заканчивалось, тогда мы предприняли ряд атак на его объекты, наняв свободные банды, чтобы следы не указывали в нашу сторону. Это частично ослабило оборону его главной базы, но нужно было, чтобы он вывел часть своих МОБов с ее территории и тут вы сыграли свою роль прекрасно.
   - Однако. - Качнул головой вылезший из "Барса" Шорох и стоявший рядом. - Давно меня так не кидали - чувствую себя обманутой проституткой.
   - Операторы и бойцы Авлара расслабились здесь, закрутели, привыкли, что могут подавить любое сопротивление и не ожидали отпора от вас, хотя мы рассчитывали, что вы погибнете в первом же бою. - Ингер посмотрел на Асамзулу. - И потом, я уже извинился - посвящать вас сразу во все наши планы мы не решились, вдруг вы в хороших отношениях со "Сталью". За те три дня Виктор отверг восемь предложений от наемных команд только потому, что они были опытными и теоретически могли сохранить контакты с Авларом. А вы новички на рынке наемных услуг, рейтинг ваш мал, это должно было усыпить его бдительность, за что он и поплатился. Я еще раз приношу вам свои извинения.
   - Да и деньги за проделанную чужими руками работу можно было бы не платить? - усмехнулась та.
   - Скажу честно - да. - Не стал отпираться тот. - Как видите, я предельно откровенен, но потом... в общем на совете было принято решение начинать операцию прямо сейчас, а не выжидать, пока Шорст окончательно не съедет с катушек и вот поэтому мы здесь.
   - То есть конвой не пойдет в космопорт? - уточнил Шорох.
   - Нет, тут прямая дорога до нашей базы и завода, где уже подготовлена площадка для перебазирования челнока и вашего корабля - нужно связаться с пилотом и согласовать с ним время вылета.
   - Раз "Прыгуны" работают на Авлара, то почему они не помогли его наземным подразделениям? - спросил Шорох.
   - У них нет атмосферников, это раз и второе - никто в конторе Авлара, кроме самых приближенных не знает о том, что пиратский клан - марионетка в его руках. Сейчас он пытается получить информацию со спутника о произошедшем здесь и напрягает свой аналитический отдел и связистов, однако там есть наши шпионы, которые запустили вирус в систему и отключили камеры. Во время штурма базы ее периметр и турели будут деактивированы, это упростит выполнение задачи. Нападение на объекты охраны будет одновременным, но нам не хватает техники, поэтому я и предлагаю вам поучаствовать в этом - вы уничтожили почти тридцать боевых машин вшестером - это очень и очень приличный результат и было бы глупо не воспользоваться вашей помощью.
   - У нас повреждена вся техника - три машины с поломанной ходовой. - Заметила Асамзула. - Кончились боеприпасы, для рельсотрона осталось всего десять зарядов, ракет нет совсем, также как и гаусс-патронов.
   - Это не проблема - у нас есть все необходимое, ведь мы готовились к операции несколько месяцев, закупали через третьих лиц оборудование и боеприпасы, внедряли агентов, прокладывали маршруты и готовили засады. Как только мы начнем наземную операцию, то нанятый нами пиратский клан выбьет "Прыгунов" с орбиты и десант захватит космопорт. Поэтому я предлагаю вам поучаствовать в таком эпичном событии - атаке на базу или на космопорт по вашему выбору.
   Асамзула оглянулась на стоящего Шороха, молчавшего Пихто, сидевшего на стволе гаусс-пушки Ромы, который покинул кабину МОБа, чтобы тоже поучаствовать в разговоре в качестве слушателя, на притихших Федора и Забана, на облокотившегося на среднюю ногу Зануду - ее команда ждала от нее откровения.
   - Ты главная, тебе и решать. - Боцман махнул рукой в сторону "Решительных".
   Асамзула колебалась, соглашаться ли, но тут вылез Пихто, который едва заметно кивнул головой и спросил:
   - Какова охрана космопорта?
   - Все-таки решили его штурмовать? - прищурился ингер. - Ваша помощь по взятию базы не помешала бы.
   - Ты сначала дослушай, а потом выводы делай. - Дроид сложил руки на груди. - Грузовики налево не поедут - продолжим маршрут после починки МОБов - надо выполнять контракт. Сейчас нас могут наблюдать с орбиты только визуально - подгонят истребитель с камерой и зафиксируют всех разом и встречу расценят как обычный рэкет, типа вы прибежали на готовенькое, чтобы поиметь груз, но мы отдали вам все трофеи и приплатили в придачу - это официальная версия если вдруг заинтересуется кто. Раз уж у тебя есть шпионы, то пускай сделают подобный вброс информации Авлару, может и поведется. Дальше, доставляем груз до космопорта и под предлогом разгрузки проникаем внутрь, а там уже дело техники и диверсантов. Людей только у нас мало, сами не справимся - надо бы как минимум две группы по двадцать человек, чтобы удержать диспетчерскую, контрольную башню и казармы. Они ведь его на территории порта?
   - Хм, - задумался ингер и кивнул, то ли соглашаясь, то ли подтверждая догадки Пихто, - теперь я понимаю, почему вы одержали победу - нестандартный подход к проблеме и поиск оптимального решения. Хорошо, я согласен. Два отряда "Пустынников" и рота их же МОБов будут вам поддержкой - как раз в районе космопорта сейчас скапливаются силы, официально - прибыли для торговли лекарством, поэтому и охрана такая. Вот коды связи с ними, частота зашифрованного канала, резервные и аварийные сигналы обмена информацией на случай постановки помех. Клан "Летучие Мыши" давно точит зуб на "Прыгунов" и вот-вот атакует станцию - договориться на этот раз у пиратов не получится. Здания космопорта можно сильно не щадить, выбивать всех, кто только стрелять в вашу сторону будет - гражданских там мало, в основном пиратские техники, залетевшие на огонек корсары и прочее отребье. "Мыши" помогут десантом - у них есть боты и абордажники хорошие, вот опознавательные коды для них. Если проведем согласованную атаку, то Алвару и его банде конец.
   - Одна крыша сменит другую на этой планете? - ехидно спросил Пихто.
   - Наша крыша здесь уже давно. - Усмехнулся в ответ Черепаха. - Да по справедливей будет, мы хотя бы никому не запрещали с Содружеством торговать - живи и давай жить другим, вот наш принцип, да и потом, по-другому тут не выжить. Можешь сидеть на всех стульях сразу, только попы на такую площадь не хватит. Тут уже надо выбирать. Если вы подумали о том, что вас захотят зачистить, чтобы деньги не платить, то мы так не поступаем - для меня честь офицера не пустой звук.
   - Отрадно слышать. - Произнесла Асамзула. - А почему?
   - Не все ингеры одинаковые. - Помрачнел Черепаха. - Мы слишком долго жили изолировано от остальных и привыкли к взаимопомощи - ты протягиваешь руку соседу, тот делиться с тобой последним, тут жадные не выживают. Но пришли федералы из Содружества и наш мир рухнул. Я хочу его восстановить.
   - Вы же сами наемники, разве нет? - спросил Шорох.
   - А вы? - спросил Черепаха в ответ. - Почему вы не разбежались после первого же боя, а предпочли продолжить миссию? Да и главный у вас - полукровка-нишх, разве федерал будет подчинятся инопланетнику?
   - Ей - буду. - Мрачно произнес Шорох. - Я уже стар и консервативен, Содружество с его нейросетями и стукачами не для меня, а сидеть с рабским ошейником, вкалывая на хозяина, что-то не хочется.
   - Вот и мы также решили. - Ответил ему Черепаха. - Сто пятьдесят лет назад батальон "Решительных" отразил девять атак инсектов на форпост этой планеты, я потерял множество своих бойцов и операторов, я просто не могу улететь отсюда, мое место с ними, здесь. "Сокрушающие" - второй батальон полка МОБ-войск, находящихся под управлением генерала Накса, был прислан нам в помощь, да так тут и остался. И я не позволю каким-то ушлепкам поганить эту планету своим присутствием здесь!
   - Теперь мне понятны твои мотивы, так бы сразу и сказал, а не разводил тут политесы. - Проворчал Шорох. - Ну что, командир, возьмемся? Поможем братушкам-ингерам?
   - Возьмемся. - Кивнула Асамзула. - Без обмана. - И протянула руку, чтобы заключить соглашение. - Но у меня есть одно предложение - что если мы попросим у вас часть шахтерского оборудования и обученный персонал в счет будущей оплаты?
   Рома сразу понял, куда она клонит, да и остальные тоже сообразили.
   - Зачем вам? - удивился ингер. - Хотите заняться разработкой астероидов?
   - Нет, - отрицательно мотнула головой девушка. - Нам бы пригодился дополнительный заработок, конечно, но это не для нас - одно поселение попросило достать оборудование для них. Покупать официально они не хотят, а новое стоит слишком дорого. Можно даже без персонала, ребята там толковые, разберутся сами, только их надо обучить.
   - Интересное предложение. - Хитро прищурился командир. - Что ж, можете переговорить с поселковыми, для которых взялись выполнять контракт, может кто и согласиться на переезд. Оборудование возьмете с одной из шахт "Горняков", только рано еще делить шкуру неубитого медведя. (естественно, ингер сказал по-другому, но смысл был передан верно).
   - Идет. - Асамзула улыбнулась, скрыв клыки и снова подняла ладошку.
   Черепаха кивнул ей в ответ и протянул свою, чтобы крепко пожать ее, после чего проткнул свой палец и капнул кровью на свою же ладонь, размазывая. Девушка проделала то же самое и соглашение не просто вступило в силу - ингер предлагал ей кровное братство, что для этих серокожих трусов (как оказалось, не всех) было очень решительным шагом. Черепаха повернулся к своим.
   - Хотер, Котал, Винт, разгружайте боеприпасы, Голар, Жон, помогите техникам, займитесь ремонтом, догоните нас позже, остальные - движемся на точку!
   Когда на планету упала двадцати шести часовая ночь, то конвой вовсю шуровал по направлению к космопорту в том же составе, только сейчас за рулем разведбагги сидел Пихто, который вообще не нуждался во сне, операторы почти все спали после тяжелого боя, роботы мерно шагали, искины чуть корректировали курс, когда машина начинала отклоняться, грузовики катили по утоптанной дороге, радары и сканеры мерно отслеживали пространство, фиксируя возможные цели - Рома давал отбой неугомонной автоматике. Федя и ингеровские техники постарались привести машины если не в полный порядок, то хотя бы качественно подлатать, Черепаха поделился "Стрелами" и "Дротиками", "Градов" и "Ливней" у него не было, но и на том спасибо. Снаряды к рельсотронам нашлись, для гаусс-пушек боеприпасов взяли даже с избытком, пулевики были заряжены почти неиспользоваными лентами, так что группа была готова к бою. Связь с кораблем наладили быстро и полунамеками объяснили пилотам возникшую ситуацию, на что те поведали, что местные два раза пытались на них нападать, но турели как-то быстро охладили их пыл, да и руководство космопортом открещивалось от таких атак, заверяя, что это просто вольные банды дуркуют возле стен. Странно для свободных иметь пару пусть и устаревших, но вполне боеспособных МОБов, которых пришлось уничтожить с корабельного рельсотрона. Подойди они ближе и тогда бы точно не справились - попали бы в мертвую зону для пушек. Пилоту и Нику даже пришлось дежурить у аварийных люков, чтобы корабль не вскрыли и не проникли внутрь, все ремботы сидели в засадах возле потенциально опасных мест, ожидая неприятеля - двойка готовилась отражать атаки.
   Конвой подошел к стенам космопорта, который совершенно не напоминал поделки Лукаса в пустыне - шпиль диспетчерской башни связи, командный центр в ее основании стояли в центре огражденного высокой стеной городка. Первым кольцом улиц вокруг башни раскинулись питейные, торговые, продуктовые заведения, гостинцы и мотели, бордели с проститутками всех рас и мастей - Радость находилась на одной из транзитных точек, ведущих в Федерацию и летящие с грузами пилоты, имеющие пропуска, частенько садились в порту, чтобы отдохнуть или сбыть товар перекупщикам - Авлар извлекал прибыль из всего, до чего мог дотянуться. Вторым кольцом располагались ремонтные мастерские, грузовые склады и ангары для атмосферных транспортников, которые садились на специально подготовленные для них площадки - таких было двадцать четыре как делений для часов на циферблате. Зависшая над всем этим хозяйством на геостационарной орбите станция принимала крупные контейнеровозы и грузовозы, подъем и спуск осуществлялся с помощью атмосферных челноков.
   Прибор ночного виденья четко передавал картинку, Рома тут же отметил для себя ту же троицу патрульных МОБов, стоящий недалеко от ворот космопорта натуральный табор местных "цыган", которые оказались "Пустынниками". Их командир связался с Асамзулой по рации, быстро переговорил и отключился, после чего в их лагере началось шевеление - операторы занимали места в легких разведчиках и средних МОБах, всего девять машин, пусть и устаревших, таких же как и у команды, но вполне себе боеспособных, а что может опытный пилот сотворить с роботом на своем примере убедились уже мертвые наемники.
   Рома остановился перед закрытыми воротами, грузовики подкатили и тоже замерли. Патрульные МОБы заспешили к конвою, Асамзула связалась с диспетчерской башней.
   - Впустите нас, мы прибыли по контракту, вот пропуска. - Она нажала кнопку передачи электронных кодов.
   - Ждите до утра. - Был ответ.
   - Да вы что?! - изумилась девушка. - Наши пропуска оплачены и мы имеем право входить в любое время для разгрузки!
   - Правила изменились. - Тем же тоном ответил диспетчер. - До утра все ночуют на улице.
   - МОБы взяли нас на прицел. - Сообщил Рома, развернув в их сторону "гнездо". - Приближаются.
   - Прикажите своим наемникам заглушить машины. - Требовал тем временем диспетчер. - Патрульная группа должна провести досмотр.
   - Какой досмотр?! Вы что там, обалдели совсем?!
   - На территории космопорта в ночное время суток действует комендантский час, раз вы хотите пройти, то должны пройти досмотр.
   - Мы - охрана конвоя! У нас по определению не может быть запрещенных веществ! И что еще вы тут в вашей дыре считаете запрещенным!
   - В космопорту нельзя находится вооруженным людям и тем более МОБам - грузовики будут досмотрены и проедут для разгрузки, а вы останетесь снаружи. - Диспетчер был непреклонен.
   - Это входило в вашу договоренность с "Прыгунами"? - спросила Асамзула Виктора по связи.
   - Нет. - Ответил тот. - Оплаченный пропуск включает в себя и проход роботов на территорию - я предполагал, что вам нужен будет ремонт, пока транспорт разгружается.
   Диспетчер слышал его прекрасно и влез в разговор.
   - Правила изменились - присутствие МОБов на территории запрещено!
   - С каких это пор? - удивился Виктор.
   - Изменения вступили в силу три часа назад. - Злорадно произнес диспетчер. - Не согласны - катитесь отсюда.
   А патрульные роботы были все ближе.
   - Нам нужен ремонт. - Твердо сказала Асамзула. - Иначе мы не сможем выполнить контракт.
   - А я-то тут причем? - удивился диспетчер. - Это ваши проблемы.
   - Нет, это вы создаете нам проблемы на пустом месте. - Твердо произнесла девушка.
   - Где вы видите проблему? - не понял тот. - Грузовики пройдут досмотр, вы их получите назад и можете дальше выполнять свой контракт.
   - Тогда я вынуждена связаться с представителем компании-заказчика. - Произнесла Асамзула, - чтобы он проконтролировал разгрузку. Виктор, вызовите, пожалуйста, челнок.
   - Не отвечает. - Ответил тот. - Эй, что за дела?
   - Согласно предписанию атмосферный челнок корпорации "Руды и минералы Федерации" покинул космопорт три часа назад. - Ехидно сообщил диспетчер.
   - Э, какого хрена тут происходит? - возопила Асамзула, остальные молчали. - Зачем вы выгнали челнок.
   - Стоянка была оплачена до вечера, повторная оплата не переведена, так что пилотам пришлось улететь - сейчас болтаются на орбите, там можно находиться бесплатно. Если договориться.
   - Слушай, урод, я вижу, что ты нарываешься. - Роме уже надоел этот цирк. - Сейчас я войду внутрь и подвешу тебя за яйца, если они у тебя есть.
   - Тогда я буду вынужден отдать приказ охране на ваше уничтожение. - Диспетчер словно ждал этих слов - он наверняка все записывал на нейросеть, чтобы потом, в случае разбора, сослаться на неадекватных наемников.
   - Ладно, урод, я тебя предупредил. - Проворчал Рома и перепрыгнул через стену.
   Как действовать в таком случае они договорились заранее - вся эта болтовня была только отвлекающим маневром, чтобы Пихто и его группа, а также диверсанты "Пустынников" успели перебраться через стену.
   - Музыканты пусть играют в стиле экшен, потому что он сейчас и начнется. - Весело выкрикнул Боцман в эфир, приземляясь с той стороны ворот и разворачиваясь в воздухе на двух МОБов, который стояли сразу за створками, прикинувшись ветошью - хотели неожиданно напасть. Оба были средними машинами, хорошо бронированными и "Клоп" с ними точно бы не справился, но это было и не нужно - Рома ударил очередью им в спины из гаусс-орудий, отключая щиты и кинулся к ближайшему ангару, меняя позицию, когда операторы начали медленно разворачивать технику - все же кое-какие повреждения он им нанес. Они не ожидали, что створки ворот вспухнут снаружи и их просто выворотит, а роботов сметет вместе с ними - Езаргол только и ждал, чтобы применить восстановленное тяжелое импульсное орудие на пару с Занудой, грузовики им не мешали.
   Во время затяжного прыжка Ромы Асамзула сдала назад, разворачиваясь носом к патрульной троице и взяла на прицел двоих - пара секунд и вот у одного отлетает верхняя часть - взрыв силовой установки, второй просто застыл на месте - снаряд пробил защитную капсулу пилота насквозь. Оставшийся один третий патрульный выпустил ворох ракет, но их все перехватила Кроха, а сбоку ему ударили "Пустынники". Со стороны десантной баржи послышались звуки выстрелов и всполохи лазеров - там таилась еще одна группа патрульных МОБов, которая подобралась слишком близко к кораблю и теперь пыталась уничтожить его сопла, чтобы он не смог взлететь, однако пилот вообще не глушил реактор и не вырубал силовое поле, так что их старания пошли насмарку, а у отряда прибавилось работы. Турели корабля, не обращая внимания на бегающих вокруг роботов, навелись на антенну космической связи и слаженным залпом сбрили макушку башни, лишая диспетчеров и наземные службы связи, а потом начали долбить по стенам и ангарам со стоящими челноками - баржа была высокой и большой и ее пушки легко "заглядывали" за ограждение.
   Рома тем временем пробежал по улицам до второго кольца, повернул налево, передавая картинку - кое-где были установлены лазерные турели, которые сейчас отлавливали бегающего робота и пытались его уничтожить. Им бы это удалось, ведь они были достаточно мощными, однако у "Клопа" существовала довольно крепкая броня, да и стрелял Рома метко - он успевал проскакивать переулок с турелью, огрызаясь в ответ, иногда попадая, иногда нет, но это было неважно, его задача - посеять панику среди пилотов и пиратов, чтобы часть населения рванула к своим корытам, а часть попыталась сопротивляться, да еще и казармы надо было заблокировать.
   Пока Боцман бегал и вносил хаос на улицах, пугая несчастных "горожан", в порт втянулись все МОБы, которые живо взяли под контроль основные улицы, проверяя ангары, разгоняя техников и пилотов - ночная жизнь била ключом, чего бы там не плел этот придурок диспетчер. Весь "цыганский" табор вдруг оказался в городе и занимал важные позиции - в основном все рвались к башне, чтобы перехватить управление энергоснабжением порта. Однако там уже хозяйничал Пихто и его группа - прикрывшись накидками и таким образом быстро пройдя незамеченным по улицам, они ввалились на первый этаж комплекса, дроид активировал меч и раскромсал ближайших к нему охранников, тогда как Шис и Нас атаковали дальних, моментально сблизившись с ними. Дроид уже видел накрийцев в бою и не был уверен, что справиться с ними - слишком быстрые, с мгновенной реакцией и очень сильные. Змеи в паре были непобедимы - они метались между противниками, которые бестолково пытались стрелять, и резали их плазмоножами, хотя у каждого на поясе висели лазерганы и пулевики. Следуя своему Кодексу, накрийцы редко использовали дистанционное оружие, предпочитая бесшумное убийство, в чем достигли совершенства. Они могли сутками сидеть в засаде, поджидая неприятеля, чтобы моментально распрямившись нанести смертельный удар, как делают все змеи.
   Зачистив первый этаж, группа разделилась - Пихто со своими поехал на лифте наверх в диспетчерскую, а "Пустынники" - специально подготовленная диверсионная группа военных - спустилась вниз в командный центр. По зданию уже шла паника - не все камеры работали, а те что работали показывали пустые коридоры и трупы на полу. Когда двери диспетчерской выбило взрывом, то пираты, начали стрелять в проем просто со страху. В помещение одна за другой влетели несколько гранат, раздались взрывы, кого-то швырнуло на панели управления и связи, кому-то оторвало конечности и тот теперь дико орал от боли. Пихто и накрийцы вошли первыми, разделив секторы обстрела, чтобы не мешать друг другу, зачищая всех, кто пытался дернуться. Один из этих диспетчеров, что недавно так по хамски вел себя с командой Асамзулы уже лежал с пробитой головой. Когда дым от взрывов рассеялся, Пихто подошел к пульту связиста, на экранах которого белыми полосами бушевали помехи. Он скинул с кресла труп федерал и плюхнулся в него, щелкая тумблерами, выбирая запасную частоту - антенна космической связи не работала по причине своего отсутствия, однако с землей связь была - ретрансляторы стояли по всему порту.
   - Внимание всем! - по громкоговорителю начал вещать дроид. - Кончилась власть гребня в погонах! Теперь будет править Общество Трезвости! Только массовые расстрелы спасут родину, так что те, кому жизнь дорога, закрылись в своих домах, комнатах, камерах и каморках, сидите тихо, вас не тронут. А те, кто вздумает бузить, то двери на тот свет открыты настежь! Милости просим! Спасибо за внимание! - Пихто отключился.
   - Это что такое было? - спросил его Кабан.
   - Это, друг мой, называется троллинг. - Улыбнулся дроид. - Затроллить кого-нибудь - бесценно!
   В порту садились десантные боты "Мышей" - им совсем не осталось работы.
  
   Глава 6.
  
   После захвата космопорта, почти поголовного уничтожения наемников "Живой Стали", когда "Живодеры" транслировали в прямом эфире штурм базы и ликвидацию Алвара Шорста, сопроводить вторую часть конвоя было плевым делом - одна из свободных банд попыталась устроить засаду на пути, воспользовавшись возникшей на планете неразберихой, но огребла по полной. МОБов у них не было, только три грузовика с установленными плазменными пушкам, которые они зарыли в песок, подготовив засаду, но были вскрыты "Клопом" и им же расстреляны - Рома не церемонился. Собственно, когда наемничий клан был смещен в сторону, все ожидали, что тут же между бывшими союзниками начнется борьба за власть, дележка территории и новый виток битв и сражений, но вот каким-то образом "Живодерам" и "Пустынникам" удалось избежать разногласия, да еще и при этом "Братство Стали" вышло с солидной прибылью - во-первых, Черепаха не обманул и средства в количестве 5 миллионов были перечислены на счет, потом туда же упало и от вольного шахтерского поселения, затем, во время сопровождения второго конвоя, с Асамзулой связался Виктор и предложил пока еще есть возможность, забрать горнопроходческое оборудование, оставшееся в шахте.
   - Нужно действовать быстро. - Убеждал человек. - "Пустынники" пока еще не чухнули, вы можете предъявить запись разговора с Черепахой, чтобы подтвердить свои права, ведь свою часть сделки вы выполнили, а ее оплатой был товар, а не деньги. Сейчас, когда база взята, "Пустынники" начинают подсчитывать принадлежащее им оборудование и потом выколотить из них его будет очень непросто.
   - Согласен. - Вмешался в разговор Шорох. - Давайте, дуйте к шахте, бери с собой "Клопа" и "Термита", у все скорость порядочная, мы тут присмотрим, тем более, что самых беспокойных уже выбили.
   - На чем мы будем его вывозить, ты подумал? - возмутилась Асамзула.
   - Я подумал. - Ответил Виктор. - Из поселения на место выработки выдвинулись часть техников, прихватите своих, чтобы демонтаж можно было провести быстрее. И еще - в шахте возможно сопротивление. Дураков на планете еще много.
   - Приняла, до связи. - Асамзула отключилась и развернула своего МОБа в сторону возникшей на карте отметки шахты.
   Техники из поселка прибыли на место первыми, но соваться к шахте не хотели, а то вдруг получат от защитников, дожидались зачистки. Стоит сказать, что не все там принадлежали к профессии механиков - была пара шахтеров, которые собирались заценить оборудование, да и вообще лучше многих разбирались в горнодобывающих комплексах. До шахты оставалось около двадцати двух километров, как на широкой дороге ущелья появились спешащие к месту сбора три МОБа - "Клоп" был первым. Рома быстро пробежал чуть вперед, минуя две грузовые платформы с погруженными на них ремботами, которые вяло шевелили своими усами-локаторами, ожидая команды, получил подробную карту ущелья и местности перед шахтой - круглая выдолбленная в скалах площадка, отвесные стены которой защищали от нападения, оставляя единственный вход, который можно было легко завалить. Впрочем сверху можно было и спрыгнуть, что Рома и предложил сделать.
   - Смотри, - объяснял он супруге на пальцах, - в ущелье мы как на ладони, свободы маневра никакой, МОБов завалит прямо как того среднего, которого мы вырубили первым. Я точно тебе говорю - там все заминировано, они ждут гостей.
   - А если нет?
   - Хочешь проверить? Мы ничего не теряем - когда я буду внутри, то точно вскрою все их огневые точки, они могут бить по мне из тяжелого оружия, но вы же прикроете?
   - Я смогу пустить ракеты с этой позиции. - Произнесла Кроха, которая за такое короткое время, что провела с опытными операторами, начала быстро соображать и тоже вносить предложения - девушка за время двух боев на планете перестала стесняться. Когда от тебя зависит жизнь остальных, да и твоя собственная от их действий поневоле будешь орать благим матом, прося помощи или же спеша на выручку.
   - Тогда мне придется показаться в проходе, это их насторожит - могут и взорвать раньше времени и запереть тебя там. - Заметила Асамзула.
   - Не забывай, что у меня есть прыжковые двигатели. - Ответил Рома. - Ну что, попробуем?
   - Ладно, уговорил. - Махнула рукой девушка. - А вы вперед нас не лезьте, не хватало еще, чтобы вас там перебили. - Это уже относилось к поселковым.
   - Но если что мы поможем. - Заверил ее один из техников, человек. - Только сигнал дайте.
   - Когда начнется заваруха, сам услышишь. - Произнес Рома.
   Он забрался на горы, проскакал по кручам - робот с удивительной ловкостью балансировал на широких ногах, опираясь на камни, успевая убежать до того, как они срывались вниз с належанного места. Через несколько минут Рома был уже на краю выработки - сканеры и радары не фиксировали шумной деятельности машин, тепловых отпечатков работающего оборудования и ходящих туда-сюда работников - все словно вымерло и это Боцману не нравилось. Он уже давно транслировал данные "девочкам", прогуливаясь по краю, потом все же сиганул вниз. Робот плюхнулся на опоры, выбивая из каменного основания площадки мелкую крошку, тут же ушел в сторону и прижался к отвесной стене, но пока никто не пытался его атаковать. В проеме скал появилась Асамзула, поводя стволами рельсотронов, ожидая нападения, однако его до сих пор не последовало. Рома ударом ноги робота отшвырнул с входа в шахту полную породы вагонетку и, включив прибор ночного виденья, вломился внутрь. Для его невысокого робота высота потолка была терпимой, но вот МОБ Асамзулы сюда уже не поместился бы. Сканеры также продолжали мерно отщелкивать метры, не обнаруживая противника. Рома прошел до административного помещения, посветил прожектором в окна "второго" этажа" - перевернутые столы, инфодиски, раскрытые шкафы, похоже, отсюда бежали в спешке.
   - Свалили они из шахты, что ли? - спросил вслух Боцман.
   - Никого?
   - Так точно. И мне это не нравиться.
   - Они могли забрать оборудование с собой.
   - Нет, они могли тут все заминировать - зайдешь в комнату или начнешь что-нибудь выламывать, как бабах - и встретимся на небесах.
   - И что делать?
   - Сейчас я вылезу наружу, позовем техников и все тщательно обследуем. - Решил Рома, разворачивая робота, как тут сканер электронного оборудования заверещал как резаный.
   "Клоп" вылетел из шахты натурально пулей, а следом за ним мчался огонь, как из преисподней, словно МОБ побывал на берегу реки Стикс и Харон отказался перевозить его на тот берег, однако огненной лавой в спину плеснул. Видимо, сработали какие-то датчики и все завертелось - шахтеры никогда не испытывали недостатков в взрывчатке, вот и заложили сколько было. Гора содрогнулась и просела, вход в шахту завалило, а "Клопа" отшвырнуло ударной волной и он пропахал носом каменную площадку, загнув оба ствола гаусс-пушек и разбив фокусную линзу лазерной пушки вместе с иглой.
   - Отделался легким испугом. - Произнес Рома в ответ на истеричный вопль Асамзулы. - Не кричи так, живой я.
   - Дурак! Зачем туда полез?!!
   - Если бы я не на роботе полез, то точно завалило бы. - Ответил Боцман. - Живой и ладно, похоже, накрылось наше оборудование.
   - Не накрылось. - Влез на частоту Федя. - Они взрывчатку в начале выхода заложили и по всем близлежащим штрекам, а сами ушли. Решили, что мы разбирать завалы не будем, ради пары горных роботизированных комплексов или что там у них было. Вывезти их они не могли, вот и решили сохранить на будущее, когда на планете станет поспокойнее и они сюда вернуться в составе какой-нибудь свободной шахтерской партии. Сейчас бегут к "Живодерам", чтобы первыми получить индульгенцию.
   - Может быть. - Согласился Рома. - Предлагаешь копать?
   - Ну а что еще остается. - Федя пожал плечами. - Нужно только убедить "Пустынников", что ловить им тут нечего, пускай другие шахты потрошат на предмет оборудования. Да и договор бы заключить не помешает.
   - Вот этим пускай наша мадама и займется. - Решил Рома. - Чем будем копать?
   - Роботами конечно! И надо бы кораблик поближе подогнать к этому месту. - Федя глянул на карту. - Он может сесть только километрах в пятидесяти - там вроде ущелье большое, да и пара выходов туда есть.
   - Это основная дорога к космопорту и ты хочешь ее перегородить? - ехидно спросил человека один из техников поселка. - Не, так не пойдет. Лучше пусть садится здесь - тут горное плато, есть несколько площадок, к которым можно пробить дорогу, да и роботизированные комплексы могут пройти. Только если это действительно они для их управления нужны базы не меньше четвертого ранга, а это уже специалист не меньше горного инженера.
   - У вас в поселке есть такие? - невинно спросил Рома.
   - Хотите арендовать? - тут же сообразил техник. - Тут многие захотят из этой дыры выбраться, вот только все зависит от оплаты.
   - Еда и крыша над головой. - Буркнул Боцман. - Большего предложить не можем.
   - Никто не согласиться. - Тут же замотал головой техник. - Да и здесь работы много, Виктор подписал нас на сто восемь тысяч кредитов, так что неплохо бы и сверху докинуть.
   - Вот жук! - восхитился Федя. - Он не еврей случаем? - спросил у Ромы.
   - Кто его знает, фамилию не называл. - Пожал плечами тот. - Ладно, давайте копать, о цене договоримся.
   - Слушайте меня ушами - говорить за деньги будем сейчас. - Произнес этот техник.
   - Я смотрю, тут одни ортодоксы с хасидами собрались. - Обиделся Федя. - Все вопросы по взаиморасчетам к нашей атаманше.
   - Что за махровый антисемитизм вы тут разводите? - возмутился техник. - Я могу и не работать - свой гешефт я уже получил - достал вам платформы и роботов.
   - Ладно, евреюга проклятый, держи еще сотню сверху и уже начинай копать. - Пробурчал Рома.
   - Вот это другой разговор, мон шер! - воскликнул техник и начал отдавать распоряжения.
   - Ну просто таки ограбили. - Простонал Федя и вылез из машины на свежий воздух начинавшейся ночи.
   Роботы работали двое суток - за это время успели утрясти все вопросы с "Пустынниками", те тоже сунулись в две шахты и чуть не понесли потери при взрывах - Асамзула честно предупредила командование клана о том, что возможно объекты заминированы. Бывшие вояки тут же подогнали технику, договорились с "Мышами" о наёме на работу свободных или обычных рабов, которые и стали бы разгребать завалы. Что они там с ними делали, Рому и остальных по большому счету не интересовало - они сюда прилетели с определенными целями и задачами, к которым раздувание мирового пожара революции против рабства и капитализма вообще никакого отношения не имело. Это их кухня и вариться на плите предстоит местным. Корабль перелетел от космопорта на одно из выбранных мест, все МОБы тусили тут, Пихто и его группа провели рекогносцировку местности, а также наведались в поселок, где переговорили с бывалыми шахтерами, намеками предлагая им переселение. Прав был еврей-техник - покинуть планету хотели все, но вот работать за еду никто не соглашался. Чего это я буду трудиться на благо какой-то там колонии, которая существует настолько обособлено, что даже пираты туда не залетают, развлечений там никаких нет, да и вообще скучно это, про голотиви и выход в нейронет даже не слышали - дикари какие-то. Однако, к удивлению Пихто, те самые фрицы, что сидели с ним в засаде, согласились. Было их всего три семьи, жили они в основном обособлено от остальных, хотя и участвовали в общественной жизни на равных. Главным среди немцев считался Зигфрид, который прожил тут уже почти двадцать лет, честно и верно служил своим хозяевам, потом, когда его и остальных выгнали на вольные хлеба, то прибился к свободной артели, где и повстречал федералку Налку. Сейчас у него подрастали двое сыновей и шахтер ожидал третьего ребенка - жена ходила пузатая. Вторая семья была четой молодых бюргеров - Петер и Грета, которых выкрали лет пять назад, причем вместе. Пройдя довольно извилистым путем рабства, они также оказались здесь в поселении, и если Грета была агрономом на Земле и много чего понимала в выращиваний растений, позволяя частично не зависеть от поставок продуктов - девушка настояла на паре оранжерей в горах, то Петер двинул в техники, питая слабость к железкам и постоянно возился с ломающимся устаревшим горным оборудованием и роботами. Третьей семьей также состояла в межрасовом браке - молодой парень Рихард женился на женщине-ингере, серокожей "красавице" с печальными глазами. Возможно не по любви, а чисто из жалости, слишком уж она была затюканная в поселении. Детей у пары не было, да и не могло быть - разный набор хромосом и ДНК, но Пихто прозрачно намекнул, что не все потеряно и если он согласиться, то решение проблемы возможно. Рихард был бывшим военным, знал с какой стороны у автомата приклад, да и тут разбирался в оружии, однако пошел в шахтеры просто потому, что не хотел мародерствовать и бегать впроголодь по горам. Собственно, немцы сами подошли к дроиду, когда тот проводил вербовочную работу.
   - Кхм. - Кашлянул Зигфрид, обращая на себя внимание. - Я слышал, вы тут предлагаете работу на какой-то отдаленной колонии?
   - Есть такое дело. - Степенно кивнул Пихто, тут же включая анализатор поведения человека и эмоциональный считыватель. - Хотите наняться? Только учтите, предупреждаю сразу, работать придется честно и за еду, развлечений практически никаких, вылетов в цивилизацию тоже не будет.
   - Это что за колония такая?! - не выдержал Петер, но Зигфрид глянул на него и тот припух.
   - Нормальная колония, где никто друг друга не обманывает. - Спокойно ответил Пихто и посмотрел на всех троих. - Коммунизм с человеческим лицом.
   Вся троица вздрогнула, но осталась стоять, после чего главный произнес.
   - Я еще жил в ГДР, работал на авиационном заводе, когда произошло объединение Германий. А потом завод закрыли - объяснили это убыточностью предприятия. Потом я хлебнул капитализм вволю, не спорю, хлеба и зрелищ хватало и даже с избытком, вот только захотелось мне почему-то назад, в ГДР. А тут... - Немец обвел поселок рукой. - ... те же яйца, только в профиль, так, кажется, русские говорят? Вы же русский, верно?
   - Есть немного. - Кивнул дроид.
   - И помогли вы нам тут здорово. Не все пока еще оценили, да и вряд ли когда-то оценят, но я-то вижу - даже за очень большие деньги работать такой сплоченной группой невозможно. - Зигфрид прикрыл глаза. - Возьмете в команду?
   - А что здесь не устраивает? - спросил Пихто. - Давай честно друг с другом, говори, раз уж начал, просто я не хочу подвести хороших людей.
   - Жадные они тут все. - Заявил немец. - Думают только о деньгах, общаться с ними тяжело, достучаться невозможно, слушать не хотят, хочешь сделать как лучше, предлагаешь изменить способы добычи или подходы к работе - воспринимают в штыки, все должно быть в рамках привычного. Одна отговорка - нужных баз у меня нет, даже на инженерный минимум не вытянул, а здесь все упирается в эти нейросети и чертовы ранги, как будто просто так сообразить не могут. - Зигфрид ударил кулаком по раскрытой ладони, - Баз у меня нет, зато мозги на месте. А они учиться не хотят, думать тоже. Устал я здесь. От них устал, от тупости, алчности и подозрительности местных, от того, что стену проломить не могу, а ведь так хочется узнать что-нибудь новое, по сути мы попали в будущее, пусть тут и капитализм и рабство, так зачем топтаться на месте, нужно вперед двигать и галактику посмотреть. Да только пустое это - всех все устраивает, а улететь отсюда нельзя, билетов в кассе нет. - Зигфрид грустно улыбнулся.
   - А они? - кивнул дроид на остальных.
   - Они думают также как я, если что, я за них отвечу. - Честно признался Зигфрид, положа руку на сердце.
   - Мы сами за себя ответить можем. - Мрачно произнес Рихард. - Колония эта, которой оборудование нужно - ваше предприятие? Раз уж мы сказали правду, то и тебе неплохо бы ей поделиться.
   - Отчасти да. - Кивнул Пихто. - Мы - только одна из рот "Братства Стали", есть еще три, а кроме них есть у нас рембаза, на которой живут семьи и дети. Им нужно что-то есть и где-то спать, условия для этого создать можно, однако так случилось, что нужен нам один минерал как компонент дополнительной брони, и защита от ЭМ-излучения, а вот добыть его нечем - копать лопатами не будешь ведь, верно? Для этого оборудование и необходимо, и желательно опытный персонал к нему.
   - Что за оборудование? - заинтересовался Зигфрид. - Модель, характеристики?
   - Не откопали пока, не знаю, что там. - Пожал плечами Пихто. - Скажу сразу - ошейники вам одевать никто не будет и не собирается, нужно просто быть честным с остальными и не врать, не обманывать и не ловчить, работать наравне со всеми - тунеядцев у нас нет, колония маленькая, но очень сплоченная. Никто никого никогда не бросит, но и лентяев мы не потерпим.
   - А цель у вас какая? - спросил Зигфрид. - Не верю, что вы занялись наемничеством просто чтобы деньгу зашибить.
   - Цель есть и до нее еще идти и идти. - Усмехнулся Пихто. - До Земли хотим добраться. Устраивает ответ?
   Немцы переглянулись.
   - Мы с вами. - Заявил за всех Зигфрид. - Наплевать, какие у вас там условия, я даже с ошейником пахать буду, только чтобы домой вернуться, хоть одним глазком на родные места взглянуть.
   - Ну, это будет не завтра, но раз так... - Дроид помолчал. - Семьи ваши согласны?
   - На этот счет не волнуйся. - Улыбнулся Рихард. - Может они и страшненькие, зато верные, а это в Содружестве многое значит.
   - Хорошо, тогда договорились, можете собирать манатки. Да и болтайте поменьше - и у скал есть уши.
   - Не маловато ли нас? - усомнился Зигфрид. - Может еще кого-нибудь пригласить? Здесь есть толковые ребята, китайцы те же очень трудолюбивые.
   - Попробуй переговори с ними, только лишнего не скажи, зови тех, кому доверяешь. Еще с десяток наберем, если согласятся, а больше и не надо, да и там народ без дела не сидит - будут и у вас помощники. В случае чего базы данных вам обновим - нейросети у всех стоят?
   - Да. Рабские привязки сняты, но вот потолок для них уже достигнут.
   - Прилетим на черный рынок - там разберемся. - Отмахнулся Пихто. - Главное, чтобы с оборудованием разобрались. Еще один нюанс - в колонии почти ни у кого нет нейросетей.
   - Как это нет?! - удивился Петер, остальные сдержались и не так бурно отреагировали.
   - А вот так. - Дроид улыбнулся. - Привыкнете, да и потом сами от них откажетесь. Главное с техникой найти общий язык.
   Когда завалы были расчищены, то стало ясно, зачем шахтеры тут тщательно рассчитывали силу и направление взрывов - в штреках стояли два буровика на ручном управлении, а также горно-инженерный комплекс, пускай и устаревший, но очень надежный - головной робот-управленец, имеющий достаточно полные информационные базы и встроенный источник питания для своей команды и три его проходчика, соединенных с ним кабелями, причем все трое различались. У одного присутствовали дополнительные манипуляторы, второй имел небольшой бульдозерный отвал, а третий - прожигающий лазер, чтобы вырезать из породы цельные куски. Все трое имели в наличии множество буров различных диаметров, анализаторы минералов и сканеры почвы. Такой комплекс мог самостоятельно вести выработку, успевай только породу вывозить. Жаль, что обогатительного комбината тут не было, но Рома намекнул Асамзуле, что неплохо бы вложиться в это дело, пока Федя и Забан совместно с Петером ползали по комплексу, тестируя его цепи. Мехмод достаточно быстро влез ему в мозги, удалил оттуда пиратские прошивки, которые тормозили его работу и ограничивали интеллект, переподчинил себе, потому что пока никто не мог им управлять, да и сам Забан был ограничен в правах - мог рулить роботами и только, вести работы они должны были по плану, составленному местным маркшейдером, а таковых под рукой не было. Сами роботы нуждались в небольшом ремонте, который возможно было провести силами рембазы, при условии наличия запчастей. Асамзула и Зигфрид заключили контракт на легальную установку нейросети с инженерными базами, чтобы немец мог с комплексом взаимодействовать при поддержке второго оператора, которым назначили Рихарда. Оба тут же впряглись в работу, не отлынивая, собственно, как только семьи перебрались на корабль, разорвав контракты с поселением и выплатив им неустойку за досрочное прекращение из кармана Асамзулы. Зигфрид, увидев такую заботу, чуть не прослезился и заверил, что теперь он весь с потрохами принадлежит наемникам. Немцев аккуратно проверили ментаты, чтобы выяснить искренне они говорят или хорошо притворяются, однако все подозрения были тут же сняты - Нас только поверхностно прошелся по мыслям Зигфрида, как тут же кивнул - мол, все в порядке, зла они не таят и секреты выведывать не собираются. Обмануть змея надо было постараться, а немец слишком хитрым евреем не был. Кроме них в команду влились две чисто китайские семьи - трудолюбивые "хунвейбины" и "маоцзедуны" били низкие поклоны и клятвенно заверяли, что не подведут, впрочем, даже для них нашлась бы работа, очень китайцы усидчивые и терпеливые к рутинному труду.
   В общем, с погрузкой оборудования провозились еще часов двадцать, после чего закрыли все контракты на планете и стартовали в сторону черного рынка, унося в своем трюме довольно серьезный приз - Черепаха напоследок расщедрился и подогнал два тяжелых МОБа и кучу вооружения. Роботов решили продать, частично разукомплектовав - и так слишком много операторов, куда еще две машины. После демонтажа вполне могут уйти за пять-шесть миллионов, плюс к этому металлолом за ту же пятерку, оружие потянет на полтора, так что десятка на кармане будет по любому, но и приобрести кое-что из списка Конопа придется, да и для модернизации роботизированного комплекса нужно будет раскошелиться и сейчас Асамзула сидела, подсчитывая расходы и доходы, сводя дебет с кредитом. Рома валялся рядом на кровати, сложив ногу на ногу.
   - Чем порадуешь, бизнес-леди?
   - Вы меня со своими затеями на костер точно отправите. - Проворчала та. - Если продадим за ту цену, которую я назначу, за вычетом всех покупок, с условием, что продавцы будут торговаться, то в кошельке останется всего четыреста двадцать три тысячи восемьсот пятьдесят шесть кредитов.
   - И что, это мало?
   - На такие средства даже малый истребитель не купишь.
   - Зачем нам корабль? У нас этот есть.
   - Тут твой электронный дружок приходил, пока ты своего "Клопа" вылизывал. - Проворчала Асамзула обиженно. - Вместо того, чтобы...
   - Виноват, исправлюсь. - Рома улыбнулся, протянув к ней руки, но супруга сидела далеко. - Но подготовить технику к бою первое дело. И что Пихто?
   - Ему позарез нужен малый разведчик - Федя напомнил ему про доктора Феста.
   - Хм. - Боцман сел на кровати. - Я уже почти забыл про эту гниду, но он единственная ниточка, ведущая к тому торговцу, который меня похитил. Так что там тебе наболтал наш диверсант?
   - Он предлагает отправит его вместе с группой на поиски доктора. - Асамзула смотрела прямо в глаза Ромы. - Это чрезвычайно опасно - если Республика их поймает и узнает про нас...
   - Почему она обязательно должна их поймать? Пихто достаточно компетентный разведчик, умный и хитрый, да и группу подобрал под стать себе. Почему ты решила, что они не справятся?
   - Честно? - Девушка встала и села рядом с Боцманом. - Я боюсь. - Она прижалась к его груди, слушая мерный стук мощного модифицированного в "Лекаре" сердца. - Вдруг их поймают и мы будем обречены постоянно убегать от карательных войск Республики - они же не успокоятся, пока не установят местонахождение Амебы, да и мы как свидетели им совершенно не нужны.
   Рома погладил Асамзулу по жестким волосам.
   - И кто тебя так запугал? Слушай, волков бояться - в лес не ходить, так говорят у меня на родине. А Пихто я доверяю, нам вообще повезло, что он появился, я уже начинаю задумываться о каком-то неизвестном нам плане, который придумали Боги или кто там его сюда закинул, все произошло вовремя, ты обратила внимание? Представь, что нам пришлось бы самим лезть в Республику искать этого чертова Феста, а ведь ты у них под колпаком - Союз мог и поделиться информацией насчет тебя. Так что Пихто для нас - идеальный вариант. И что он предлагает?
   - Проверить все только что открытые за последние два месяца клиники в Республике. - Асамзула удобно положила голову на колени Боцмана. - Он считает, что доктор займется тем же бизнесом по установке нейросетей, только уже легально.
   - Он ведь может себе мордашку отрихтовать. - Заметил Рома, поглаживая волосы супруги. Пальцы натолкнулись на маленькие рожки и человек начал один из них почесывать, словно ковыряя - девушка закрыла глаза от наслаждения. - Как его тогда узнать?
   - По лицевым костям черепа - их-то изменить он не в силах. Можно, конечно, но операция дико дорогая, да никто их просто так ломать не будет, чтобы потом срастить правильно. Это делают только очень высокопоставленным чиновникам, чтобы блистали на голоэкранах или обалденно богатым владельцам корпораций, которые хотят видеть себя смазливыми мальчиками или писаными красавцами. Доктор уверен, что его никто не ищет, да к тому же станцию эту взорвали, все нити, ведущие к нему, утеряны, так что... ух... слушай, я больше не могу терпеть! - Асамзула извернулась как кошка и кинулась на супруга.
   После любовных утех, Рома веско произнес:
   - Пока не доберемся до черного рынка и не сдадим металлолом, этот разговор беспредметный, но насчет кораблика я бы все-таки подумал. Можно попробовать приобрести его отдельными частями - двигатель, токопроводящие шины, корпус или же взять в аварийном состоянии, но чтобы был надежным. Отремонтировать можем и самостоятельно.
   - Это возможно. - Асамзула потянулась. - Ладно, я так и не закончила расчеты, надо подбить итог нашей операции, да и рейтинг группы после удачного выполнения задания вырос, можем взяться за следующее, пока Пихто ищет Феста.
   - Легко. - Кивнул Рома, вставая с кровати.
  
   Черный рынок представлял собой огромную тороидальную орбитальную станцию, болтающуюся на орбите газового гиганта в системе Туманная. Охрану территории вел довольно сильный пиратский клан "Стремительные Ястребы", который кроме этой системы владел еще парой-тройкой ресурсных, а также имел связи с несколькими вольными баронствами, входящими в Федерацию. Собственно, можно было считать этот клан проправительственным, потому что он контролировал появление на рынке всевозможных артефактов, редких хреновин, эксклюзивного оружия, а также заключал контракты на поставку вооружений другим кланам. Стоит сказать, что в торговых рядах было полным полно шпионов всех мастей, агентов спецслужб и прочих разведчиков, так что нужно было держать ухо востро при общении с продавцами.
   С кораблем связалась патрульная группа, Асамзула, как руководитель отряда, оплатила "таможенный" взнос. Это не "Прыгуны", которые летали на старых лоханках, в отличие от прочих пиратов "Ястребы" имели если не предпоследнее поколение истребителей, то хотя бы близкое к этому, да и опытных пилотов у них было очень много - почти все бывшие военные и ветераны боевых действий войны с инсектами, так что слишком борзых сразу расстреливали и желающие дерзить отсутствовали как класс. Транспорту выделили причальную штангу, потом, после заключения торговых контрактов, специальные буксиры заберут товар, предоставив для его погрузки стандартные контейнеры. Пока летели к станции, пилот сканировал состыкованные с ней суда, чтобы определить возможных покупателей, хотя это было как гадать на кофейной гуще - толку мало, лишь бы время занять. Корабль причалил, магнитная присоска тоннеля перехода на станцию как пиявка прилипла к судну, шлюз открылся и боевая группа в составе десяти особей отправились на рынок. Шли практически одни и те же, только Шорох и Езаргол остались на корабле, а вот Кроха и Зануда присоединились к отряду. Забан тоже не остался в стороне - он залез в своего миниробота и потопал следом за товарищами. На станции было довольно много народу, бродил патруль, но требования расстаться с оружием не было, так что кое-кто вооружился до зубов, да и сам ваагри в своем "МОБе" производил впечатление - окружающие тормозили, рассматривая в подробностях это техническое чудо. Рома усмехнулся.
   - Останься тут, Забан. - Посоветовал он. - А то обратно на корабль пойдешь пешком - торгаши оторвут вместе с руками.
   - Э, нет, эта штуковина не продается. - Техник оскалился. - Я еще как следует не наигрался, да и потом, то что нужно Конопу вы не купите - обманут вас на раз-два, а я посмотрю и решу - стоит брать или нет.
   - Ладно, тогда ногу кому-нибудь не отдави. - Произнес Пихто. - А то были у меня такие штурмдроиды, большие, могучие, по сторонам не смотрели и джедая одного случайно по стенке размазали.
   - Что-то я такого не помню. - Ответила Ася.
   - Это еще до тебя было. - Отмахнулся дроид, продолжая гнать пургу. - Вот как сейчас помню, идем мы по комплексу, кругом трупы, ствол бластера раскалился до красна, а там...
   - Мертвые с косами стоят? - невинно спросил Федя.
   - И тишина. - Кивнул Пихто. - Ага. Тут этот джедаеныш вылезает и давай что-то там вещать. Ну, Топор рукой неудачно и взмахнул - типа отодвинуть его хотел или заткнуть, я сам и не понял, короче, пришиб бедолагу.
   - У вас там в галактике все такие добрые? - спросила Асамзула.
   - Спрашиваешь! - Приосанился Пихто. - Ребята с Темной Стороны вообще знатные камрады, и себя в обиду не дадут и палец дать не откусят.
   - Помолчи, трепло. - Рома махнул рукой. - А вы чего уши развесили? Он же врет как сивый мерин.
   - А я уже повелась. - Призналась Ася.
   - Не ты одна. - Ответила ей Асамзула, слушая искусственный смех дроида.
   - Куда двинем? - спросил Рома, тормозя возле широкой развилки коридоров.
   - Сначала к скупщикам - это на три уровня ниже. - Федя закрутил головой. - Сам я тут не был, но по рассказам слышал, что достать тут можно все что угодно, даже самому в рабство продаться.
   - Тогда вниз. - Решила Асамзула и вся компания двинула к лифту.
   Тут никому не было до вас никакого дела - ну топают по коридору разумные, ну много их, позади пыхтит непонятный то ли робот, то ли экзоскелет, ползут два змея, чертовка присутствует, остальные федералы, есть даже один ингер и что такого? Да тут всякой твари по паре, каждый торгуется как может, стараясь получить наибольшую прибыль и минимизировать убытки, еще одна гоп-компания, которых тут и без них хватает. В общем, никто передвижению не препятствовал, спокойно спустились вниз, зашли в первую же лавочку скупщика, который нос заворотил при разговоре о продаже МОБов, зато запросил денежку за информацию, кто бы ими мог заинтересоваться.
   - Нет уж. - Прервал его речугу Рома. - Мы не гордые - сами найдем.
   Зато в следующей лавке удалось пристроить почти все оружие, снятое с МОБов - перекуп был очень доволен и потирал руки, пересчитывая прибыль - Асамзула продала очень дешево, хотя самой девушке цена в 2,5 миллиона за кучу хлама показалась очень перспективной. Она заключила с торговцем договор и связалась с пилотом и китайцами, чтобы готовили товар к погрузке - буксиры с контейнерами вот-вот должны были прилететь.
   - Не подскажете, кому могут понадобиться два тяжелых МОБа, два средних и разведчик с минимумом вооружения.
   Торгаш был в хорошем расположении духа - еще бы, провернул такую сделку, на которой мог наварить в два раза больше, перепродав все это клану "Кривого Дротика", так что выкаблучиваться не стал, а погладил себя по выбритому подбородку и степенно произнес.
   - Роботами занимаются два торговца - Голланд Шкурник и Лиго Свистопляс, но скажу сразу, вы очень сильно продешевите, если пойдете к ним - придется показать товар лицом, а они любят торговаться за каждый мелкий недочет и косячок. Вам лучше найти прямого покупателя, я слышал, что не ранее, чем сутки назад к станции причалил транспортный корабль "Деревянных Солдат" и их купцы уже спрашивали насчет МОБов. Почему бы вам не обратиться к ним? Не забудьте упомянуть и меня - им ведь нужно будет у кого-то покупать тяжелые пушки и ракеты. Кстати, не желаете пару десятков кассет с "Градами" или "Ливнями"? Есть эксклюзивный "Ураган" и "Смерч", оба с разделяющимися боеголовками, накрывает площадь в двадцать квадратных километров. Могу предложить ионную пушку для тяжелого МОБа, одна из последних разработок Федерации. Не интересует? Есть два тяжелых импульсника Союза, плазменные автотурели Республики, имперские гаусс-установки с самонаведением?
   - Нет, спасибо. - Отклонила предложение Асамзула. - Насчет ракет мы подумаем, а пушек пока не надо. Спасибо за наводку, непременно упомянем вас во время переговоров.
   - Запомните мое имя - Делан Лысый. - Торговец улыбался во всю свою широкую "пасть". - Павильон два-тринадцать.
   - Отгрузка уже начата. - Асамзула получила сообщение от Зигфрида, который "рулил" китайцами. - Деньги от вас уже переведены.
   - Видите, я честный торговец. - Продавец продолжал улыбаться.
   - Пошли к этим "Солдатам". - Рома подтолкнул Асамзулу в плечо. - Потолкуем.
   - Сейчас, сдадим сначала роботовский металлолом.
   - Погоди, может они и его возьмут в нагрузку, глядишь и пригодиться.
   - Думаешь?
   - Предложить-то стоит, в лоб не ударят.
   - Хорошо. - Асамзула повернулась к техникам. - Забан, Федя, вот вам два миллиона. - Она перевела нужную сумму на браслет ваагри. - Дуйте в сектор продажи кибернетики, подберите ремкомплекты к ботам и нашему шахтерскому комплексу, про расходники тоже не забудьте. Пусть с вами идут Нас и Кроха.
   - Принял. - Кивнул Забан и развернул своего "мастодонта", потопав к лифтам.
   - А мы нанесем дружеский визит "Солдатикам". - Решила девушка.
   Найти наемничий отряд оказалось достаточно легко - стоило только просмотреть информацию по состыкованным со станцией кораблям, которые были приписаны как к частным лицам, так и к организациям. И если корабль Асамзула зарегистрировала только на себя, чтобы не отсвечивать, то вот "Деревянные Солдаты" были среднерейтинговым отрядом, который занимался тем же самым, что делают все наемники - продавал свое умение воевать. Девушка получила доступ к Бирже, чтобы навести справки о команде, о ее численности и активах, ведь в знании - сила. Группа была достаточно большой - две роты МОБов, два диверсионных подразделения, батальон десанта, есть даже атмосферные челноки и истребители прикрытия, кроме того два транспортных корабля для переброски всей этой братии к месту проведения акции. В общем, ребята не бедные, да и судно их было зарегистрировано на компанию, а не на частное лицо. Бегло просмотрев данные по наемникам, Асамзула отключилась от терминала, оплатила использованный трафик и повела свою группу на другой конец станции, попутно заглядывая в магазины, пока Пихто не привлек ее внимание вывеской - читать дроид не умел, но заметил изображение импланта и нейросети, решив, что это клиника по установке последних.
   - Это что такое?
   - Написано на корсиноидском. - Разобрала каракули девушка. - Это одна из рас-сателлитов Союза, четырехногие, четырехрукие гуманоиды с четырьмя глазами, очень сильные, но роста маленького - гравитация у них очень большая. Что они здесь делают? Корсиноиды не любят покидать свою планету.
   - Голов у них тоже четыре? - спросил Рома.
   - Нет, голова одна. Вторая пара глаз на затылке расположена, так что подойти к ним сзади невозможно - все равно увидят.
   - На кого они похожи? - спросила Ася. - Давайте зайдем туда, я чувствую, что это просто необходимо сделать.
   - Сейчас она нас опять в какую-нибудь гадость втянет. - Произнес Рома. - Как там, на Бирже.
   - Все же обошлось.
   - Ну да, нас на той планетке пару раз кинули и десять раз чуть не убили.
   - Но все же очень хорошо закончилось. - Асазула улыбнулась. - А зайти все-таки стоит, хотя бы просто посмотреть на товар. Сейчас сама увидишь, как они выглядят. - Произнесла девушка, откидывая полог, закрывающий проем - все как на родине, автоматически подметила она. Ткань зашуршала и из подсобки появился хозяин, который ростом примерно соответствовал ваагри. Инопланетник был коренаст, одет в шорты, безрукавку, его ноги и руки были точно симметричны передней паре, он напоминал сиамских близнецов, только торс и голова были едиными. Торговец ловко и шустро подбежал к прилавку и запрыгнул на приступок, чтобы его глаза находились на уровне глаз покупателя. - Приветствую тебя, Говорящий-с-чужими, скорблю вместе с тобой по ласковому светилу родины, но такова воля старейшин, согласно которой я пребываю здесь. Могу ли я взглянуть на твой товар? - Произнесла Асамзула на наречии Корсиноида.
   - Мое почтение, Духовный Соратник, - продавец приложил переднюю пару рук к груди. - Какая причина занесла тебя в этот Железный Ящик?
   - Причина сия есть в потребностях моего поселения. - Ответила девушка. - Многие скачки пустоты я преодолела, чтобы прибыть сюда, в это место, и моя душа радуется от того, что я созерцаю союзника своего народа в добром расположении духа.
   - Слова твои полны благодарности, я понимаю, что время и место это неподходящее для проведения ритуала знакомства. - Торговец чуть присел и заскрипел, вроде как смеясь. - Пришельцы со звезд все время куда-то спешат и не видят истины у себя под носом. Но не буду отнимать у тебя время - что интересует вас?
   - Не меня - его. - Асамзула указала на дроида. - Он нем, но я могу переводить.
   - Что значит нем? - не понял Пихто. - Я его отлично понимаю.
   - Это потому, что в твоем браслете есть программа эмуляции пси-образов, которые переводят инфразвуковой свист корсиноида в слова и то не дословно, а заменяя некоторые понятия на похожие по смыслу. Он тебя просто не услышит, ведь голосовых связок у них как таковых нет - они общаются с помощью мыслеречи, а звуки помогают ее истечению.
   - Обалдеть! - удивился дроид и посмотрел на браслет. - А ты не так и бесполезен. Чем он торгует?
   - Каков твой товар, Говорящий-с-чужаками?
   - Искажения образов, мыслей и чувств.
   - Что это значит? - спросил Пихто.
   - Маскировочные костюмы, эмуляторы нейросетей и пси-защита от мозгоправов. - Перевела Асамзула.
   - Это я удачно зашел. - Пробормотал дроид. - Как чувствовал. Цены демократические? Если будет ломить, то надо купить один эмулятор, разобрать и сделать самим.
   - Почему я раньше о них не слышал? - спросил Рома.
   - Торговля с корсиноидами запрещена законами Содружества. - Ответила Ася. - Если тебя поймают с его имплантом - то сразу же расстрел на месте. Все их эмуляторы и пси-защита являются серьезной проблемой для властей Республики просто потому, что владелец данного оборудования способен стать невидимкой в современном обществе. Вехам это не выгодно - они добиваются полноценного контроля над толпой, чтобы каждый находился под компаком.
   - Что именно делает этот эмулятор? - спросил Рома.
   - Это вроде нейросети, он оставляет нужный отпечаток на сканерах, с его помощью можно пройти любые нейроконтроли и обмануть любые сканирующие системы - эмулятор подменяет входящий сигнал оборудования. Распознать владельца практически невозможно - это своего рода биоимплант, который встраивается в организм, принимает его структуру, своего рода дополнительный орган.
   - Эти корсиноиды - хакеры? - спросил Пихто. - Зачем они это делают?
   - Что освободить всех от засилья нейросетей. - Объяснила Асамзула. - Они действительно так считают, но в Содружестве преследуются законом.
   - Что, даже в Союзе?
   - Нет, они официально раса-сателлит и применение к ним законов Содружества на территории Союза невозможно, однако торговля с ними в других секторах и пространствах запрещена. На Союз очень сильно давят Республика и Империя, Федерация пока молчит, ведь их диверсионные группы - основные потребители товаров корсиноидов. Их пси-защиту даже накра пробить не могут.
   - Нужно очень посссстаратьссся! - прошипел Шис. - Но ты права, очень ссссложно.
   - Так, нам надо пару этих эмуляторов и пси-защиту прикупить. - Решил Пихто. - Сколько он просит? Блин, я свою руку продам! Нет, рука мне еще пригодится, лучше лазерган!
   - Цена не имеет значения, Соратник, это мой дар вам в ответ на услугу. - Произнес торговец и удалился, чтобы вынести требуемое. - Я знаю будущее, но я не знаю, когда оно наступит. Старейшины отправили меня и таких как я, чтобы найти защитников для нашего народа, потому что Соратники были оглушены и ослеплены немыми. - Он протянул девушке три маленьких контейнера. - Эмулятор для него. - Указал пальцем на Пихто. - Защита для нее. - Указал пальцем на тогруту. - И взломщик для накра. - Это уже касалось Шиса. - Ограничитель теперь ему не страшен.
   - Сссславно!! - прошипел тот и поклонился
   - Я не уловил, что он хочет. - Тихо произнес Рома на ухо Асамзуле. - Я понял его образы, но не осознал суть.
   - Я тоже не все поняла, только основное, что его народ в опасности. - Также тихо ответила девушка. - Почему ты просишь меня об этом? Обратись к Союзу - у них возможностей больше.
   - Государства не имеют желания помочь малому народу, теперь он для них обуза и проблема. - Серьезно сказал корсиноид. - Твои соплеменники встали на черный путь обмана и лжи, не все, но многие, мы ощущаем зависшую угрозу над собой, над всем народом. Будущее не предопределено, но вероятность события очень высока - уничтожение моего народа это вопрос времени.
   - Почему ты считаешь, что вы будете уничтожены? - со страхом в голосе спросила Асамзула.
   - Мы это видели, я видел конец своего народа, но я не видел свою гибель и гибель таких же как я Скитальцев. Отчет уже запущен, времени не осталось совсем. Я покажу тебе. - Торговец дотронулся левой передней рукой до рожка Асамзулы и тут у девушки в голове вспыхнула картинка.
   Ощущения были настолько реальные, что она даже не поняла, как там оказалась. Девушка вышла из хижины, встала рядом с соплеменниками, чувствуя их тревогу. Лес тревожно шумел, кроны деревьев качались, птицы замолкли, вся живность затаилась, а потом раздался гром, но никто не дрогнул. Яркая вспышка в небе и черные точки посыпались вниз. Они увеличивались в размерах, пока в лесу не раздались гулкие удары, потом Асамзула услышала хруст ломаемых стволов деревьев и приближение чего-то массивного и металлического. Вперед вышел старейшина поселения, воздел руки вверх, взмахнул посохом, призывая Великого Духа на защиту деревни, но тот был глух к его мольбам. Темное пятно промелькнуло среди ветвей и на опушку вышел огромный пыхтящий робот, в котором сознание девушки распознало "Тесака". Старейшина продолжал кричать воззвания, но в его сторону резко дернулся лазерный скорострел, закрепленный на центральной подвеске, очередь из импульсов разорвала тело главы поселения, отбросила его к ногам старшего воина, который на такое злодейство издал боевой клич, но тут же был разорван в клочья снарядами, выпущенными из гаусс-пушки. "Тесак" чуть довернул "гнездо" и накрыл все хижины зажигательными ракетами с напалмом - деревня мигом загорелась, жители в панике начали разбегаться, кто-то кричал от боли, сгорая заживо, сама Асамзула отстраненно смотрела на происходящее, пока одна из пуль пулевика не выключила ее сознание.
   Девушка очнулась от увиденного и схватила торговца за плечи, встряхнув.
   - Этого не может быть! Обратитесь к Союзу, да они никогда не пойдут на такое!
   - Уничтожение нашего народа будет проведено руками Соратников и положит конец Союзу, он разделиться на две половины и меньшая из них прозреет, а большая останется в неведении. Так говорю я и говорит мой народ, который внемлет Голосу Духа!
   - Когда это произойдет?!! - Асамзула почти кричала.
   - Сейчас, вчера, завтра. - Корсиноид был спокоен, собственно мимика на его лице отсутствовала. - Я не знаю, это нужно узнать вам, чтобы мы могли подготовиться. Как говорит твой супруг - предупрежден, значит вооружен.
   - Он, блин, что мысли читает? Меня же вроде не слышно. - Возмутился Рома. - И как это он мог увидеть будущее, мухоморов объелся?
   - Скорее всего, он слышит тебя через меня. - Заметила Асамзула. - Они считают, что существуют единомоментно сразу в трех временах - прошлом, будущем и настоящем. - Асамзула взяла три коробочки, поклонилась торговцу и вышла из лавки. - Но надо поспешить, он не зря просил поторопиться, значит, вероятность события очень высока.
   - То есть их может и не быть? - уточнил Пихто.
   - Видение, показанное мне, было очень ярким и четким, значит, что до его воплощения осталось очень мало времени. - Пояснила Асамзула.
   - Черт меня дернул войти в эту лавку, - дроид покачал головой, - прошли бы мимо и не влезали бы в разборки галактического масштаба.
   - Это не черт, это судьба. - Сказала Ася, посмотрев на Пихто. - Разве ты будешь стоять в стороне, зная, что мог предотвратить геноцид?
   - Как, твою мать? - резковато спросил Пихто. - Тут наверняка не обошлось без игр спецслужб и правительственных организаций. Кому вообще сдались эти ходящие деревья?
   - Нужно связаться с Волзаром. - Пробормотала себе под нос Асамзула. - Он может прояснить ситуацию, рассказать, что происходит в Союзе.
   - Это еще кто? - подозрительно спросил Рома. - Твой бывший хахаль?
   - Нет, что ты! - Асамзула замахала руками, только потом сообразив, что Боцман прикалывается. - Это приятель отца, служит в спецслужбах, он помогал ему искать в архивах и мне обеспечил беспрепятственный вылет из сектора Союза. Нужно связаться с ним. - Девушка решительно прошла к терминалу и набрала номер.
   Ожидала она долго, два раза вызов срывался, пока наконец на том конце межзвездной трубки усталый голос не произнес:
   - Слушаю.
   Видеоизображения не было - собеседник заблокировал к нему доступ, но сам видел все, в том числе Асамзулу, стоящего у нее за спиной Рому, Шиса, Пихто, часть лица Зануды. Остальные расположились по бокам.
   - Могу я поговорить с Волзаром Лассаком? - вежливо спросила Асамзула.
   - Совсем девочка обалдела звонить мне на работу. - Тяжко вздохнул голос. - Вроде бы раньше ты была поумнее. Что произошло за эти два с половиной месяца, что я тебя не видел? Как ты смогла так поглупеть?
   - Извини, дядя Волзар, но другого номера у меня нет, а дело очень срочное. - Асамзула посмотрела на Рому в качестве поддержки и тот кивнул, продолжай, мол. - Расскажи мне, что происходит в Союзе? Какова ситуация с Корсой?
   - Ты-то откуда знаешь? - удивился голос. - Впрочем, старейшины делают все что могут, наверняка ты встретила Скитальца. Ты ему поверила?
   - Он показал мне картинку.
   - Они всем показывают картинки, только не все верят. - Вздохнул нишх. - Ситуация очень неприятная - Содружество давит на правительство, чтобы они исключили Корсу из состава Союза для применения к ним санкций.
   - Какова причина этого давления? Разве наши пойдут на такое?
   - Пойдут. - Уверенно произнес собеседник. - Республика кидает им очень вкусную кость, от которой очень трудно отвернуться. Правительство хочет примирения с вехами, трубит об этом на каждом углу, а для этого нужно пожертвовать Корсой. Причина проста - вехи хотят вернуть долг семидесятилетней давности.
   - Расследование же доказало, что корсиноидов использовали втемную. - Пробормотала Асамзула. - И вехи согласились с этим!
   - Сейчас это никому не интересно. - Ответил Волзар. - Так или иначе, но Корсу сдадут - решение принято на самом высоком уровне, другое дело, что это мало кому нравиться, точнее совершенно не нравиться группам ветеранов, некоторым старейшинам кланов, которые и выступают за новое обострение конфликта, придерживаясь своих устоев. Я тебе скажу так - вехи наконец нашли решение проблемы нишхов - разделяй и властвуй. Если раньше мы были единым народом, то теперь уже нет. Вспомни, что в центральных мирах появились представительства Республики, они продвигали свои нейросети, давали огромные кредиты правительству под минимальный процент, да только те сами не поняли как оказались всем должны. Потрепыхались некоторое время, да и сдались на милость победителям.
   - Что нужно вехам?
   - То же что и всегда - расчленение Союза, передача технологий гиперпрыжка, разработка ресурсных месторождений и заселение планет. Они знают, что нишхи будут сопротивляться, а корсиноиды и ассалы помогут им в этом, но ассалы уже давно получили независимость - их просто купили, приманили возможностями нейросетей, а Корса всегда сопротивлялась. Пришло время разыграть ее карту.
   - Что думают в спецслужбах? - спросила Асамзула. - Надеюсь, дядя, что ты включил защиту связи?
   - А почему по-твоему я так долго отвечал на звонок? - усмехнулся Волзар. - Пришлось побегать, но эту линию не прослушивают, хотя ты и звонишь с общего терминала. Группа противодействия Республике уже сформирована, но ты понимаешь, что любое наше действие вызовет нужную вехам реакцию - выступи мы против правительства, то его тут же поддержат в Содружестве и введут свои войска - концентрация республиканских флотов на наших границах уже превысила все мыслимые пределы, они только ждут команды. Мы можем действовать только чужими руками. - Дядя пошуршал чем-то. - Ты ведь организовала наемную группу, как я тебе и советовал?
   - Да. - Кивнула девушка, хотя ее не могли и видеть.
   - На них можно положиться?
   - Можно. Я им доверяю.
   - Сейчас наш аналитический отдел разрабатывает операцию против Республики, сами мы вмешаться не можем, но нанять подразделения - вполне, так что жди вызова.
   - Одна я не справлюсь.
   - Кто сказал, что ты будешь одна? Я тебе подкину немного информации - часть наших офицеров уволилась из регулярных войск также как и ты и зарегистрировала наемные отряды. Раз мы не можем задействовать собственную армию, то придется использовать наемников. С оружием, новыми модификациями и роботами поможем, не вопрос, только нужно будет проработать систему доставки. Заведи себе передатчик с закрытым каналом связи, я вызову тебя по общей линии - сбросишь мне коды. Пока никуда не дергайся, веди бизнес, время еще есть, Корсу мы не сдадим, также как и Деману, будь на связи. - Волзар отключился.
   - И что это было? - спросил Пихто. - Новый виток галактического противстояния?
   - Похоже на то. - Кивнул Рома. - Наши проблемы по сравнению с их меркнут, подумаешь, пиратский клан грабит планету и вывозит с нее рабов. Что делать будем, начальник?
   - Вы поможете мне? - Асамзула посмотрела на соратников.
   - Битва, такое шикарное мероприятие, - произнес Пихто с еврейским акцентом. - Но я не могу, у меня шаббат. - И улыбнулся.
   - Шутку понял. Смешно. - Ответила ему Боцман и хлопнул дроида по плечу. - А ты ведь, друже, уже продумываешь как бы ударить флотам в тыл?
   - Не без этого. - Согласился дроид. - Я участвовал в масштабных сражениях, знаю, что это такое и проблему силами только нашего подразделения не решить, тут нужны согласованные действия. Объявить партизанскую войну еще куда ни шло, наносить существенные удары, перехватывать конвои снабжения с оборудованием и вооружением, но для этого нужен флот, а мы наземная команда.
   - Вероятно, аналитики сейчас думают над этим. - Сказала Асамзула. - Не ожидала я, что все так плохо обернется, что правители предадут собственный народ. Разве они не могут объявить им ультиматум недоверия?
   - Республика только этого и ждет. - Произнесла Ася и все повернулись к ней. - Им нужен повод, чтобы вести войска, защитить легитимную власть. У нас на планете это происходит сплошь и рядом. Ваш дядя правильно сказал - любое их действие будет расценено как акт агрессии против власти и позволит Республике перейти границы.
   - Молодец, вождь, все схватываешь на лету. - Похвалил ее Боцман. - Однако это не решает поставленных перед нами задач. Что насчет поисков Феста?
   - Займемся этим в первую очередь. - Кивнул Пихто. - Вопрос надо решать как можно скорее, а то начнется всеобщая война и следы докторишки затеряются. Пока еще нагнетается напряженность, стоит чиркнуть спичкой и раздуть пожар, который затушить очень сложно и пиши пропало. Да и разведать обстановку в Республике не помешает.
   - Хорошо, ваша группа отправиться на поиски Феста, не задерживайтесь там, нам могут подкинуть работку в любой момент. - Произнесла Асамзула.
   - Может надо было сразу попросить у них разведчик с максимальным радиусом действия? - спросил Рома. - И покупать бы не пришлось.
   - Спецслужба все равно будет проводить покупку через подставную фирму, чтобы не отсвечивать, черный рынок обеспечит поставку товара, но вот вывезти его из Союза можно только через Приграничье, а там и пираты шалят и флоты государств бродят в поисках поживы. Нам с нашей баржей там лучше не отсвечивать - сожгут тут же.
   - Давайте тогда найдем уже этих "Солдат", впарим им МОБов, купим что нам нужно и вернемся на базу. - Предложил Рома. - Заодно и кораблик присмотрим, если денег хватит.
   Времени тратить на споры не стали - просто спустились на нужный уровень и нашли стоянку транспортного судна "Деревянных", которую охраняли четверо бойцов в экзоскелетах. Заметив странную группу наемников, среди которых был один змей, они насторожились, словно невзначай качнув оружием в их сторону, когда поняли, что отряд движется прямо к их кораблю. Асамзула остановилась шагах в пяти и подняла ладонь вверх, приветствуя бойцов.
   - Я слышала от одного торговца, что вас может заинтересовать тяжелая наземная техника. У меня есть пара образцов, которые могут пригодиться.
   Охранник быстро зашептал в гарнитуру рации.
   - Какого рода товар? - спросил он.
   - Может быть пригласите сюда вашего торговца и мы обсудим детали? - мило улыбнувшись, спросила Асамзула.
   - Не скалься, меня не напугаешь. - Буркнул федерал. - Если что, турели вашу команду по полу размажут.
   - Зачем так грубо? - вылез вперед Рома. - Мы пришли сюда торговать, а не драться. Это всегда успеется.
   - Не обостряй конфликт, видишь, они какие-то нервные. - Тихо прошептала девушка, толкая Боцмана в бок.
   - Я и не обостряю, они сами слишком дерзкие.
   - Ждите, торговец будет. - Проворчал охранник.
   Продаван появился минут через семь - собирался долго, а может с капитаном судна о чем-то перетер, как себя вести с наемниками. Он радушно улыбнулся, чтобы сгладить острые углы в общении и снять напряжение, хотя отряд Асамзулы его и не испытывал - это охранники чего-то дергались. Может быть потому, что Шис по привычке чуть коснулся их разумов, считывая чувства и эмоции, а они это ощутили, но предъяву кидать не стали. За торгашом топала охрана, почти наступая тому на пятки, зыркала в сторону неожиданных продавцов, но стволы под нос не толкала и то ладно.
   - Позволено ли будет мне узнать, кто именно рассказал вам о нашем интересе? - спросил торговец.
   - Э-э, - Асамзула обратилась к нейросети, что вспомнить имя. - Делан Лысый. Мы продали ему част вооружения.
   - Вооружения с МОБов, которые хотите продать нам?
   - Нет, что вы, вооружение шло отдельно.
   - Жаль, мы сейчас остро нуждаемся в тяжелых артсистемах. - Сокрушенно вздохнул торговец. - Может быть у вас еще остались такие?
   - Да. - Кивнула девушка. - Пара тяжелых плазменных пушек, пять ракетных кассет, три синих лазера, больше нет. Если хотите, то можем продать вам вместе с МОБами.
   - О каких моделях идет речь?
   - Техника устаревшая. "Носорог-4К" и "Неустрашимый" во второй итерации, машины полностью исправны и прошли техобслуживание, навешана дополнительная защита уязвимых мест, основной генератор щита поставлен от "Тесака-8М", но вот вооружение стандартное - пара лучеметов и гаусс-пушек, средний зеленый лазер, ракетных кассет нет и не было.
   - Хм, неплохие машинки, а комплектацию можно добить. - Задумался торговец. - Только два МОБа?
   - Могу предложить двух "Пауков" и "Шакала", но они вообще без вооружения, разведчику требуется ремонт брони и генератора щита, на одном из "Пауков" силовая установка нуждается в замене топливного элемента, второй имеет только стандартную защиту.
   - Ваша цена?
   - По шесть миллионов за тяжелых, три за средних и полтора за разведчика. - Произнесла Асамзула и выжидающе уставилась на продавана.
   - Хм, - тот потеребил подбородок. - Если подкинете то вооружение, о котором у нас был разговор вначале, то я согласен на вашу цену. Где я могу посмотреть товар?
   - Наш причал девять-девяносто, можете пройти в трюм, мы вам все покажем. - Ответила девушка, сама подумав, что он очень быстро согласился на такую цену, даже не поторговавшись. Это все странно.
   - Обязательно. - Степенно кивнул торговец. - Покупать технику без осмотра это глупо, сейчас мы дождемся наших ремонтников и проследуем на ваш транспортник.
   - Спрячьте наших МОБов. - Тихо произнесла Асамзула в микрофон. - Нечего им на нашу технику пялиться.
   - Понял. - Ответил Езаргол.
   Техники ждать себя не стали - видимо, тусили где-то за шлюзовой дверью, прибыли очень быстро и отправились на корабль продавца, чтобы оценить товар. Делан уже забрал вооружение и разложенных посреди трюма стволов не было, зато все пять МОБов стояли рядком - Зигфрид расстарался, просто попросив пилота снизить искусственную гравитацию, чтобы китайцы могли передвинуть технику руками, надев при этом магнитные ботинки, чтобы самим не улететь от малейшего движения. Торговец махнул рукой своим техникам и те быстро подключились к системам роботов, проводя диагностику, а сам федерал зыркал глазами направо и налево. Ремонтники очень быстро закончили и кивнули - все верно, обмана нет, техническое состояние соответствует заявленному. Торговец еще сильнее растянул губы в улыбке.
   - Уважаю, когда так заботятся о технике. Вы же наемный отряд наземного базирования, верно?
   - Откуда такая информация? - спросила Асамзула.
   - Извините, но мой командир всегда предпочитает иметь дело с теми, о ком можно найти информацию в сети. МОБов я заберу, также как и оружие, но у меня есть к вам еще одно предложение. - Торговец замолчал на секунду. - Вы команда еще молодая, ваш рейтинг мал, я не спрашиваю, почему вы их продаете, скорее всего просто потому, что у вас нет на них обученных операторов, а у нас как раз происходит увеличение штата. Не хотите с нами сотрудничать?
   - Влиться в вашу команду? Нет, спасибо, мы как-нибудь сами. - Заверила его Асамзула. - До этого справлялись, справимся и в будущем.
   - Вы не так меня поняли. - Мягко произнес торговец. - "Деревянные Солдаты" получили очень выгодный контракт на атаку одного пиратского поселения, но для минимизации потерь нам не хватает одной роты, а вас зарегистрировано аж четыре штуки, хотя здесь я не наблюдаю ни одной машины. Взяли на вырост?
   - Не суй свой нос в чужой вопрос. - Проворчал Рома, но его услышали и торговец скривился.
   - Я понимаю, что ваши люди насторожено относятся к такого рода предложениям, но разве вы не хотите набраться опыта и поднять свой рейтинг? Один удачно выполненный контракт на захолустной планетке не идет ни в какое сравнение с тем, что я вам предлагаю. - При этих словах Пихто фыркнул, но ничего говорить не стал. - Под мудрым руководством нашего командира...
   - Извините, но я уже сказала - мы как-нибудь сами справимся. - Немного резковато ответила девушка. - Я предпочитаю сама выбирать контракты, которые подходят мне и моим людям.
   - Что ж, не буду настаивать. - Торговец поклонился. - Тогда позвольте провести стыковку с вашим кораблем, чтобы перегнать технику на борт.
   - Это всегда пожалуйста. И не забудьте перечислить деньги. - Напомнила Асамзула.
   Когда торговец ушел, то Пихто посмотрел ему вслед и сказал:
   - Не нравиться он мне, слащавый какой-то, хитрый.
   - Они хотели нас использовать. - Произнес Рома. - Кинуть первыми на оборонительные рубежи, чтобы своих не терять. Ничего, найдут такую же низкорейтинговую команду, вроде нас. Кстати, ты можешь посмотреть их статистику?
   - Да, терминал тут есть неподалеку, только сначала завершим сделку.
   Тут как раз заявился Забан с остальными, которые толкали перед собой контейнеры с электроникой.
   - Я взял запчастей в два раза больше за ту же цену! - похвастался ваагри. - Комплекс этот устаревший, но самый массовый, расходников навалом, к тому же тут шахтеры постоянно пасутся и товар не залеживается, отсюда и цены доступные. Короче, приведем роботов в порядок, будут пахать без остановки. С нашими расходниками посложнее, пришлось подбирать аналоги, потом взять просто электронный хлам за бесценок - я потом оттуда выдерну то, что нам нужно. В общем, одни плюсы.
   - Так, бери Зигфрида, Рихарда, Лу Чжона и Сяо Лина, дуйте обновлять базы и устанавливать нейросети, Нас, прогуляешься с ними?
   - Конечно. - Прошелестел змей. - Не многие горят желанием ограбить ваагри, когда рядом я. - Накриец зашипел, смеясь.
   - Федя, займись ремонтом комплекса и буровиков, чтобы время зря не терять. И не болтайте перед покупателями лишнего.
   - Вас понял, мэм! - шутливо ответил техник.
   Мрачные техники "Солдат" быстро перегнали с баржи на свой кораблик купленные ими МОБы, к слову, их судно раза в полтора было меньше, чем баржа Асамзулы. Рома и остальные бойцы тщательно следили за погрузкой, чтобы у техников или у наемников не возникло соблазна захватить корабль. Дроид вообще не выходил из режима рентгеновского сканирования, помня о маскировочных костюмах, а ну как проникнут на борт диверсанты и заложат бомбу, чтобы напасть и перебить выживших членов экипажа и захватить корабль. Это на словах все честные - тут никому верить нельзя, нож в спину засадят и скажут, что так и было. Короче, передача техники и денег прошла на нервах, но вроде обошлось, однако пилот все равно провел диагностику корпуса корабля, а Федя отправил двух ремботов прогуляться по помещениям на предмет обнаружения маяков или мин. И таки был вознагражден за это - мелкие роботы прокрались в подсобное помещение и затаились в ожидании взлета.
   - Что я говорил! - вопил Пихто. - Так и знал, что эти сволочи подложат нам свинью!
   - Ликвидировать их? - спросил Федя.
   - Может лучше перепрограммировать? - подал идею Рома. - Сможем использовать сами.
   - Роботы-шпионы это конечно круто. - Согласился Пихто. - Но что нам делать с этими "Солдатиками"? Они ведь позарились на наш кораблик, точно его просканировали и знают, что у нас есть еще шесть МОБов, которые они не видели. Отследив нашу гипертрассу и напав на нас в космосе, они поимеют очень неплохую прибыль.
   - А что если нам самим устроить им ловушку? - спросил Рома. - Роботы наверняка должны были подключится к системам и вырубить их, чтобы обездвижить судно.
   - Хочешь поймать на живца? - тут же сообразил Пихто. - Силенок у нас не хватит противостоять им.
   - У них всего один корабль, они сюда прибыли поторговать, а не воевать, думаю, что это все инициатива командира корабля, а не главного босса, которого тут нет. - Заверил Рома. - Он потом скажет, что сильно потратился, перепродаст наших МОБов здесь же, а то и вообще свалит с товаром. Что там у них за миссия, ты смотрела? - обратился он к Асамзуле.
   - Контракт на захват шахты заключен с компанией "Промвыработка", адресат находится в Приграничье, система Арена. Разведданные ими получены, на данный момент шахтой владеет пиратский клан "Стрижи", это бывшие военные Империи, сильная группа, имеет поддержку у спецслужб. Теперь понятно, чего они так бздят - награда за атаку очень уж большая - двадцать восемь миллионов и пятнадцать сверху при охране шахты в течение трех месяцев.
   - А чего на такой маленький срок? - спросил Рома.
   - Видно за это время "Промвыработка" планирует разработать жилу полностью. - Пожала плечами Асамзула. - Короче, они сами поняли, что зря взялись за это дело, а контракт уже был заключен.
   - И капитан судна возможно действительно навострил лыжи. - Кивнул Пихто. - Ну что, обломаем его и на этот раз?
   - Тут надо все тщательно продумать. - Произнес Шорох, который тоже подключился к разговору. - Хорошо бы нанять пару опытных пилотов с истребителями.
   - Может, попросим у "Ястребов"? - предложил Рома. - Скажем, оплату пускай забирают транспортом и тем, что у него внутри.
   - Узнав об этом они точно нападать не будут. - Ответила Асамзула.
   - А мы тайком, чтобы не знали. Роботы нас сейчас слышат? - он ткнул пальцем в двух затаившихся металлических тараканов.
   - Не, канал я им обрубил. - Заверил Федя. - Но если возьмемся наказать уродов, то нам без малого десантного разведчика не обойтись.
   - Покупать все равно придется, узнают они об этом или нет. - Подтвердил Пихто. - А вот решатся ли на атаку, неизвестно.
   - Нужно согласовать сигналы для "Ястребов" на случай нашей атаки со стороны "деревяшек". - Произнес Рома. - Роботы ведь должны будут совершить диверсию, наш корабль выпадет где-нибудь в пустоте между системами, там и устроим засаду.
   - Вы так хотите с ними подраться? - спросила Асамзула. - Почему бы просто не выключить этих роботов или сделать вид, что вы их не нашли?
   - Потому что тогда они сразу заподозрят, что их раскрыли и тем более ударят первыми, чтобы мы не ударили по ним. - Заметил Пихто. - Просто так они не отстанут, помяните мое слово, тут надо сразу рубить. Я бы еще на станции к ним присмотрелся. Они тут уже больше суток шныряют, а так ничего и не купили, а у нас сразу же согласились, значит, собираются вернуть заплаченные за товар деньги. Улети мы от них, то нас начнут преследовать, возможно, подкупят кого-нибудь, чтобы объявить нас в розыск, да мало ли причин, если тут по надуманным предлогам галактические войны развязывают, что уж о нас говорить.
   - Пихто прав. - Согласился с ним Рома. - Инициатива эта исходит от их командира, главное руководство отряда возможно и не в курсе. Может с ним связаться?
   - А что если он такой же жук как и эти? - спросил дроид. - А мы тут сами о себе заявим, тогда они точно толпой навалятся. Нет, не пойдет. Но я не против прикрытия от "Ястребов", обеими руками за.
   - Тогда давайте закупимся на станции по полной ракетами, снарядами к рельсотронам и гаусс-пушкам, лучше взять в пять раз больше, присмотрим на оставшиеся деньги разведчик и тронемся в путь. Раз уж вы хотите драки, то разработайте такой план, по которому нас не уничтожат в мгновение ока.
   Бойцы кивнули и пошли скрипеть мозгами, а девушка взяла пилота с собой, оставив Ника за пультом управления и отправилась в компании Шиса смотреть выставленные на продажу корабли. Торговцы располагались уровнем выше, где находились ремонтные доки для истребителей и малых кораблей, там можно было достать все что угодно. Асамзула не слишком разбиралась в космических перехватчиках, поэтому и взяла опытного пилота, чтобы оценил технику - Ник и так справиться с управлением транспортника.
   Каждый продаван нахваливал свой товар, показывая и так и эдак, но на цены пока внимания не обращали - девушка ждала, когда закончатся взаиморасчеты с поставщиками ракет и снарядов, когда приживется новая нейросеть у немцев и китайцев, когда уже будет понятно, сколько денег можно потрать на покупку кораблика, да и про НЗ не забыть - не стоит все спускать сразу. Пилот с любопытством присматривался к некоторым явно кустарно сделанным экземплярам, цокал языком, оценивая работу техников - аппараты явно могли летать, но вот выдержит ли реактор перегрузки и сможет ли генератор выдать положенное количество энергии для лазерного импульса, вот в чем вопрос. Когда деньги были списаны со счета, то осталась достаточно крупная сумма - миллион сто восемьдесят тысяч с копейками. Асамзула обрадовалась и кивнула пилоту - мол, можно выбирать. Тот сразу же повернул назад, в тринадцатом ангаре стоял неказистого вида кораблик с крючковатым носом как у грифа, в нишах которого прятались две мощные плазменные пушки. Судно имело небольшой десантный отсек и трюм микроскопических размеров только чтобы кинуть там вещи. Но главным фактором, который заинтересовал пилота были три навешанных снаружи двигателя от союзного перехватчика "Молния", очень быстрого и маневренного. Продавец данного чуда техники скучал, читая новости по старинке с планшета и, заметив покупателей, сфокусировал на них взгляд своих искусственных глаз.
   - Здравствуйте, молодые люди, чего желаете? - спросил он. Старик относился к одной из рас Федерации и пилоту кивнул как родному, по девушке и змею просто пробежав взглядом, но оценив их оружие, висящее в кобурах, а также ритуальные ножи накрийца.
   - Да, вот, ваш кораблик приглянулся, - начал пилот, разговор Асамзула поручила вести ему, - какую цену вы за него хотите?
   - Что, вот так сразу и купите, даже не взглянув? - удивился продавец.
   - Да я и так отсюда вижу. - Произнес пилот. - Три движка фирмы "Точтех" от перехватчика "Молния" выдают суммарной мощности на девятьсот гигаватт, а это приличная скорость, маневренность, стабилизация и быстрота разворота, с изменяемым вектором тяги. Две спрятанные в нишах плазменные пушки средней мощности, одна ионка на центральной подвеске, два атмосферных крыла, две кассеты под самонаводящиеся ракеты типа "Баллиста", две гауссовки как последнее средство убеждения. Мне интересно, что за реактор вы туда запихнули?
   - Вижу опытного пилота. - Удовлетворенно произнес продавец. - Молодые обычно носы воротят от самодельной техники, однако вы обратились по адресу. Если что, то я могу взяться за ваш проект - построим все что хотите по заказу. Этот выставлен на продажу просто потому, что хозяин скоропостижно умер, а летать на нем еще уметь надо.
   - Что случилось?
   - Отморозки какие-то в баре напали и подрезали, денег на регенератор не хватило, так и помер Комат не успев даже обкатать машину. - Старик присел. - Ничего, если я сяду, а то староват стал.
   - Конечно. - Кивнула Асамзула. - Извините за вопрос, но сколько вам лет?
   - Так почти четыреста годков небо копчу, недолго осталось. - Усмехнулся продавец. - Ну что, товар щупать будем?
   - Будем. - Кивнул пилот. - Так какой реактор на нем установлен?
   - От малого рейдера "Разрушитель" имперской постройки, выдает на гора мощность в четыре восемьсот гигаватт, полностью обеспечивает перезарядку плазменных и лазерных пушек, непрерывный огонь в течение десяти секунд, для охлаждения реактора радиаторы вынесены наружу и прикрыты силовыми щитами, которые запитаны от автономного источника - малого реактора с перехватчика "Молния", плюс к этому дополнительная навеска бронелистов. Двигатели тоже оттуда, также как и боковые маневровые дюзы, управление ручное, извините, нейросеть Комата не смогла потянуть все вычисления бортового компьютера, так что пришлось отказаться от автоматики. Поэтому и интереса особого к кораблю нет. Вы как, ручками поработать не боитесь?
   - Отвык немного, если что, сразу вспомню. - Пилот посмотрел на свои грабарки. - Жги дальше.
   - Искин стоит старый с той же "Молнии", но гиперпривод с "Шелеста", позволяет прыгнуть на сорок-пятьдесят парсек без подзарядки. Маскировочное поле от республиканского "Тарана", все пушки с рейдеров различных марок, но огонь орудий синхронизирован, оборудование не конфликтует друг с другом, все работает штатно.
   - А в чем секрет? - невинно спросил пилот.
   - Корпоративный заговор, наверное. - Пожал плечами продавец. - Договорились между собой, чтобы рынок поделить, однако все лечится прошивками, если мехмод у вас толковый. Толковый? Вы же команда наемников, я солдат удачи насквозь вижу.
   - Ремонтники у нас опытные, только больше по роботам, но с кораблем справятся, я уверен. - Кивнул пилот. - Десантный отсек вижу есть?
   - Да, на десять бойцов, больше не поместятся и то для малых рейдов или абордажа небольшого корабля или транспортника. Сосредоточенного огня кораблик не выдержит, его тактика: ударил - отступил, высадил десант, поддержал огнем. На большее не рассчитывайте - машинка скоростная, вертлявая, но хрупкая. Автономность около двух месяцев, потом надо пополнять запасы пищи и воды. Это если будет один пилот и его сменщик. На группу десанта провиант не рассчитан, так что к дальним рейдам нужно либо готовится заранее, либо использовать другой корабль, а этот нести как прикрытие или малый разведчик - слетали, просканировали систему, вернулись назад. Трюм небольшой - туда можно засунуть разве что пару гравициклов, не более, так что помародерствовать и попиратствовать не получится.
   - Если у вас заказывать корабль, то на какой срок изготовления можно рассчитывать? - спросила Асамзула.
   - Смотря что вы хотите и во сколько обойдутся запчасти. - Ответил дедок. - На малый рейдер нужно месяц, на перехватчики - от одной недели, если судно покрупнее, вроде корвета или фрегата, то тут уже как минимум два с половиной - три месяца, на крейсер еще не замахивались, да и возни с ним много и летать он будет только в Приграничье - любое государство его у вас отнимет.
   - Слушайте, что за контора у вас такая, что вы можете корабли строить как на верфи? - удивленно спросил пилот.
   - Небольшая. - Хитро ответил старик. - Ну что, брать будете? Все как на духу рассказал, инструкция по ремонту идет вместе с кораблем.
   - Сколько? - спросила Асамзула.
   - Полтора миллиона.
   - Многовато, однако. - Покачал головой пилот. - У нас не хватает.
   - Могу уступить сотню, но это предел.
   - Все равно не хватает.
   - Продайте что-нибудь.
   - Или кого-нибудь. - Пошутил пилот. - Слушай, дед, давай в долг, а? Мы тебе сейчас миллион оплатим, корабль заберем, остальное потом, ну, хочешь, еще сотню сверху за ожидание и честность.
   - Ага, так я вас с кораблем и увидел. - Проворчал старик.
   - Мы не обманем, честно. - Пилот приложил руку к сердцу.
   - Ссссоглашшайся, торговец, - прошипел Шис. - Мы чессстные наемники, работаем без обмана. Если не веришь, вот тебе мой клинок, будет залогом. - Змей вынул из чехла нож и протянул старику.
   Тот недоверчиво посмотрел на накрийца и медленно произнес, бубня себе под нос:
   - Чтобы змей отдал свой ритуальный нож, нонсенс! Но видно ребята и впрямь честные. - Он посмотрел на Асамзулу. - Ты главная в этой компании?
   - Да. - Кивнула девушка.
   - Что ж, давай заключим официальный договор. - Он вернул Шису клинок. - Прости старика, воин накра, но твой залог я не приму - знаю, что думы о нем будут тебя отвлекать в бою. - Змей принял в благодарностью назад и облизнул раздвоенным языком свой нос. - Миллион за корабль вы платите сейчас, забираете товар, остальное можно погасить в течение месяца. Устраивает вас такое предложение?
   Пилот просящее смотрел на Асамзулу.
   - Да. - Девушка подошла к старику. - Я, Асамзула Кушнар, даю расписку продавцу... э-э...
   - Извини, дочка, я старомоден, нейросети у меня нет, так что давай составим электронный документ. - Старче быстро набросал текст. - Прочти и подпиши. - Девушка быстро пробежала глазами договор. - Все верно?
   - Да. - Она поставила свою роспись. - Давайте счет, я переведу деньги.
   Продавец увидел, что нас счет поступили средства и передал пилоту коды доступа к кораблю и управляющие ключи.
   - Нужно привыкнуть к маневренности. - Сообщил он. - Он очень резкий. Жду вас с оплатой.
   - Может быть мы вам закажем кораблик. - Произнесла Асамзула. - Когда разберемся с делами.
   - Обращайтесь. - Старик скрылся в подсобке. - Сейчас я открою шлюз, так что вам лучше побыстрее сесть в корабль и улетать.
   - Мы так и сделаем. - Согласился пилот, который уже сидел в кресле. Он погладил панель приборов рукой, опустил голову к ней, покрутил из стороны в сторону, словно прислушиваясь, понюхал воздух, потом удовлетворенно откинулся на спинку. - Меня ждал, малыш. - Ласково произнес он. - Теперь тебя никто не бросит.
   - Чего ты там бормочешь? - спросила Асамзула.
   - Налаживаю контакт с кораблем. - Ответил пилот. - Если не будет взаимопонимания, то и не слетаемся мы.
   - Хорошо. Тогда давай опробуй его, чтобы точно знать возможности, у нас осталось еще почти двести тысяч, неплохо бы заказать охрану у "Ястребов".
  
   Капитан "Лидера" барабанил пальцами по планшету, когда в его кабинет вошел торговец, заключавший сделку с этими новичками-наемниками. Когда эти бараны подвалили к его кораблю и предложили купить у них двух тяжелых МОБов, да еще и в придачу спихнули пару средних и разведчика, отдав все это почти за полцены, капитан не поверил своим глазам. Он отдал команду на сканирование их корабля и был приятно удивлен, что эти придурки оказались достаточно богатыми - они прилетели на старой десантной барже, находящейся в очень хорошем состоянии, на борту которой точно были шесть МОБов разных моделей и еще куча всякого барахла. Капитан тут же подумал наложить на все это свою волосатую лапу, потому что среди наемников нет друзей, нет даже приятелей. Сегодня ты пьешь с ними в одной компании, а на завтра тебе нужно идти в бой, а твой враг как раз тот кабацкий приятель, так что никаких дружеских связей, только бизнес. А новички этого то ли не поняли, то ли не захотели понять. Ну так пускай огребают.
   Техники, когда забирали машины, запустили на их корыто пару ботов-диверсантов, который в нужный момент должны были отключить все системы и выбить корабль из гиперпространства в мертвом космосе. Пока они будут соображать, что случилось, проводить диагностику, тут-то он и нагрянет в гости. Вызывать спасателей они точно не будут - это Приграничье, тут ты всегда под прицелом и помощь к тебе не придет, наоборот, отнимут последнее, а капитан в этом был дока. В свое время.
   Сейчас он уже несколько лет имел неплохой навар с таких вот обманных сделок - покупал товар, предпочитая частников, а не перекупов у которых и своя охрана и подвязки в кланах, потом грабил их, корабль был хорошо вооружен и позволял выдержать согласованный огонь даже пушек рейдера, но самой главной фишкой капитана был нейроподавитель. Стоило врубить установку, как судно беспомощно повисало в космосе и бери его голыми руками - нейросети не работали, связи с исполнительными механизмами не было, оставалось только ручное управление, но вот последнее время никто ручками рулить не хотел вот и огребали по полной. Эта их баржа была старой и ручное управление у нее наверняка есть, но капитан надеялся на удачу, на внезапность захвата и на предприимчивость его техников, которые и запустили "жуков" на корабль. Теперь же он просто ждал вестей от шпионов.
   - Корабль наемников только что стартовал. - Доложил торговец. - Кроме ракет и боеприпасов они приобрели на станции небольшой разведывательный корабль самодельной конструкции, причем на него у них даже денег не хватило - составили с продавцом договор об отсрочке на месяц. Их МОБов я уже перепродал за девять миллионов за каждого тяжелого и по шесть за средних. Разведчик ушел за четыре с половиной. В любом случае мы остались в большом и жирном плюсе - сверху я наварил больше десятка.
   - Значительно больше. - Кивнул капитан. - Когда захватим их калошу, то отчитаемся перед полковником за купленные МОБы. Ты ведь уже подчистил документы?
   - Да. - Кивнул торгаш. - Но у них шесть машин разных типов, сканер показал одного истребителя. Да еще этот их купленный кораблик, как бы с ними не было проблем.
   - Шваркнем с подавителя как всегда и возьмем их тепленькими, абордажные группы уже готовы. - Отмахнулся капитан.
   - Суммарная мощь из корабля способна просадить наш щит на треть. Четвертый залп будет последним - проделают огромную дыру в корпусе. - Заметил продавец. - К тому же у них стоят рельсотроны, а они купили очень много снарядов к ним.
   - Ты думаешь, что они могут что-то заподозрить?
   - Это они с виду такие болваны, а на самом деле могут оказаться ушлыми бандитами. У них есть два змея, чертовка опять же за главного, а еще этот странный федерал-киборг, который излучение сканеров моментально засекает, так и зыркал в мою сторону, когда я зубы их девке заговаривал.
   - И что ты предлагаешь?
   - Подготовить к вылету оба истребителя прикрытия. Знаю, что мы ими редко пользуемся, но все же.
   - А если они попадут под луч подавителя?
   - Так пусть не лезут. - Пожал плечами торгаш. - Схемы атаки уже отработаны - выходим из гипера, сразу шваркаем по кораблю, пока они там очухаются, мы уже на борту. Двадцать секунд и все трупы. Но я бы все-таки на всякий случай зарядил истребители.
   - Ладно, будь по-твоему. - Согласился капитан. - Тогда стартуем. Гипертрассу отследили?
   - Они недалеко прыгнули, парсека на три-четыре, роботы уже сработали - корабль уже вырубился.
   - Тогда поспешим, пока они базлать в эфире не начали.
   Корабль отвалился от причальной штанги станции, разогнался и ушел в прыжок, чтобы через несколько минут вывалиться в заданной точке пространства, где висел корабль наемников. Пилот тут же выдал картинку - судно "лежало" на боку к плоскости эклиптики, на верхней его части ремботы вели сварочные работы, кто-то копошился возле шлюза. Капитан улыбнулся такой беспечности и нажал кнопку выстрела из подавителя. Оружие разрядилось, по кораблю прошла волна ЭМ-излучения, не затронувшая роботов - нейросети работали на определенных частотах и подавитель технику не выключал, так что проблемой становились охранные боты, если они были. Для их обезвреживания использовали ионные ружья. Каково же было удивление капитана, когда в ответ на выстрел подавителя корабль огрызнулся всеми своими турелями и лазерными пушками, добавив из четырех рельсотронов, взрывы снарядов которых просадили защитное поле сразу на две трети.
   - Истребителям взлет! - закричал капитан и пилоты тут же запустили силовые установки, а под машинами раскрылись люки, сбрасывая из "вниз". - Абордажные команды - пошли!
   Стартовали специальные боты, разгоняя капсулы с десантом, но вдруг начали лопаться как мыльные пузыри - баржа поменяла ориентацию, повернувшись к захватчикам боком, у нее открылись люки и там, закрепившись магнитными скобами, стояли шесть МОБов, немедленно открывшим огонь из лазеров и плазменников по незащищенным ботам. Десантники должны были достичь корабля за пару секунд, но не все успели - те, кто стартовал последними, были сбиты. Корабль снова дрогнул и система аварийного оповещения дико заголосила - щит пропал. Капитан видел как три капсулы коснулись корпуса баржи, раскрываясь и выпуская из своего тела десант в экзоскелетах. Бойцы закрепились на обшивке и начали стрелять по турелям, которые завидели новые цели и переключились на них. Однако это было еще не все - откуда-то сверху и позади прилетело по двигателям корабля, аварийные лампы зажигались одна за другой, сигнализируя о повреждениях систем ориентации, маневровых дюз, отказе видеокамер и антенны радара. Взгляд капитана лихорадочно метался по экранам мониторов.
   - Они устроили засаду! - закричал он, поняв все. - Уходим в гипер!
   - Капитан, сопла повреждены, мы не сможем взять разгон! - вопил в ответ ему пилот. - Гиперпривод не сработает!
   - Вытащи нас отсюда! Истребителям уничтожить второй корабль!
   - Выполн... - ответил было ведущий в двойке и был сбит точным выстрелом из плазменной пушки корабля-разведчика.
   - Устер сбит! - крикнул ведомый. - Вижу противника!
   Но и ему не повезло - по истребителю отработала часть турелей, щит был снят, часть внешней обшивки повреждена, а потом метким выстрелом из рельсотрона размазало и самого пилота. Капитан был натурально в панике - немногочисленные защитники баржи спрятались на внешней обшивке и вели бой с его людьми, подавитель по какой-то причине не сработал, появление замаскированного разведчика, ударившего внезапно в тыл вообще не предусматривалось, потеря сразу двух истребителей и нескольких капсул очень сильно ударила по карману капитана, но того сейчас волновали не деньги, а спасение собственной жизни - он уже понял, что корабль обречен.
   - Всем занять места в спасательных капсулах! - отдал приказ он и первым бросился к своей персональной. - Покинуть корабль!
   Операторы постов не заставили себя ждать и последовали примеру своего командира, который очень быстро добрался до органов управления и уже жал на кнопки. Спаскапсула стартовала и унесла своего владельца в гиперпространство к ближайшей дружественной точке. Улетая, капитан со злостью смотрел на свой гибнущий корабль и в нем просыпалась ненависть к этому "Братству Стали". Он уничтожит эту компашку всех до единого, нужно только выжить, добраться до полковника и рассказать ему свою версию событий и тогда... тогда он отомстит за свой позор!
  
   - Этот был последний? - спросил Пихто, стреляя в голову десантнику, пожелавшему сдаться.
   - Похоже на то. - Произнес Кабан, держась за канат и отключая магнитные подошвы. - Вроде бы больше никого из живых нет.
   Рядом с местом сражения зависли два перехватчика "Ястребов", которые выступали в роли прокуроров и судей - им была передана запись начала сражения и боты-диверсанты как доказательство планируемого нападения. Прилетели они к шапочному разбору, когда уже все почти закончилось - добивали очаги сопротивления на внешней обшивке баржи, внутрь корабля "Солдат" никто не лез, да и не собирался, предоставив эту честь "Ястребам". Те, впрочем, тоже не горели желанием рисковать жизнями и предлагали отбуксировать корабль на станцию, чтобы поделить трофеи - честные оказались ребята, хотя Пихто ждал от них подвоха и желания напасть на ослабевших победителей. Но не случилось. Пилот на всякий случай, после уничтожения истребителей вновь спрятался под полями преломления и не высовывался, заметили ли его патрульные или нет, неизвестно, но резких движений не совершали. Однако кое-что поиметь с корабля "Братству" все же удалось - Федя и Забан, под предлогом осмотра трофеев и снятия с обшивки пары турелей взамен поврежденных, выдрали с корнем излучатель нейроподавителя, заявляя, что починить его они смогут легко, да еще и увеличить радиус действия луча и время перезарядки, ведь самое главное здесь - генератор и антенна уцелели, а остальное можно доделать, но времени на это уйдет много. Такая редкая штука мало у кого есть, приобрести ее можно, но с трудом и за очень большие деньги. Когда "Ястребы" предложили вернуться назад на станцию и получить свою долю, то Асамзула передала им счет продавца, попросив перевести деньги ему с указанием от кого, а остаток на их счет, потому что они, де, опаздывают на важную встречу и вернуться не могут, а здесь тормознули только потому, чтобы проучить таких вот жадных бандитов. Командир патруля пожал плечами, в следующий раз посоветовал быть осторожнее и отчалил с транспортом на буксире, хорошо что до рынка было недалеко.
   Асамзула отвернулась от микрофона и облегченно вздохнула - она до последнего сомневалась в плане, предложенном Пихто и Боцманом, в наемниках и патрульных, но вроде на этот раз обошлось. Сейчас техники ковырялись в трюме, обсуждая украденные ими трофеи, хвастаясь своей незаметностью. Да если бы командир патруля хотел предотвратить разграбление, то сделал бы это, а так просто позволил им поживиться тем, что оказалось под рукой. В рубку вошел Рома.
   - Вот ты где. Видишь, все прошло гладко, а ты сомневалась.
   - А если бы нет?
   - Тогда бы мы с тобой тут не разговаривали. Ладно, пора убираться отсюда.
   - Входящее сообщение! - возвестил пилот. - Источник сигнала мощный и пришел он из центральных миров Союза!
   - Включай трансляцию.
   - Погоди, надо позвать Пихто и остальных кто в курсе. - Тут же напомнил Рома и по громкой связи объявил общий сбор. - Теперь давай, - разрешил он, когда все собрались в кучу.
   На экране возник нишх в форме сотрудника службы, он кинул взгляд на таймер записи и начал говорить.
   - Асамзула, слушай меня внимательно, планы изменились, вехи форсировали события, поэтому было принято задействовать все группы, внедренные в их армию и флот, а также тех, кто подался в наемники. В информационном пакете все инструкции. Запомни и уничтожь данные - они ни в коем случае не должны быть захвачены врагом. Если не поторопимся, то спасать уже будет некого - старейшины инициировали процедуру объявления недоверия правительству. Это наше внутреннее дело, но вехи все равно не уймутся. На стороне правительства выступили крупные силы, так что некоторое время в центральных мирах будет жарко. Чтобы враг не вмешался, вы отвлечете его на себя. Все подробности в пакете. Да хранит тебя Дух Стихий! - сообщение закончилось и пошла кодированная передача данных.
   - Как он нас нашел? - спросил Рома.
   - Вообще-то я сама дала ему коды доступа к передатчику, да и именно он помог отцу покупать запчасти на корабль, так что марку судна он знал. - Объяснила девушка.
   - Вскрывай. - Произнес Пихто.
   В инфоблоке были данные по пограничной планете Республики, на которую нужно было совершить нападение. Уничтожение нескольких заводов и фабрик, блокирование перевозок в системе, перехват конвоев с грузами и нанесение максимального ущерба - вот была главная задача. Работать "Братству" предстояло с такими же новичками как и они "Железной Пятой", "Смертельным Ударом" и "Последним Вздохом", впрочем атмосферным прикрытием выступали легендарные "Коршуны", который оказались давно и глубоко законспирированной группировкой среди наемников. В качестве снабжения и ремонта предлагалось прибыть на место встречи, где обсудить и составить совместный план действий с другими командами, чтобы не мешать друг другу. Все коды доступа, имена командиров команд, явки и пароли прилагались в пакете и единственное условие было не медлить - сейчас, пока события только набирают оборот, нужно чтобы Республиканский флот оттянулся из пограничных систем Союза и занялся своими внутренними проблемами, которые обеспечат наемники. Все контракты на нападение были заключены официально, так что Республика могла кричать все что угодно - предложенный федералами закон о частных военных компаниях в Содружестве никаким образом не нарушался. Свобода предпринимательства, чтоб ее.
   - Что будем делать? - спросила Асамзула у своих "генералов". Те задумались.
   - Пока суть да дело, под такой шорох можно тряхануть Феста, нам это только на руку. - Заметил Пихто. - Однако у вас остаются только подразделение МОБОов.
   - Нам надлежит прибыть через три дня на место встречи, если будем лететь на базу за подкреплением и назад, то можем не успеть. - Произнес Шорох. - Но своими силами справимся ли?
   - Справимся. - Решил Боцман. - Мы ведь будем там не одни, если что, космическая разведка всегда передаст нам разведданные, атмосферники обеспечат прикрытие с воздуха. Успеем быстро ударить и отступить, то останемся в выигрыше, а там нам определят новые цели, да и Республика будет занята.
   - Они будут вынуждены оттянуть на защиту своих границ часть флота и Союз сможет справиться с их интервенцией, если таковая случится. А там Совет старейшин уже решит судьбу нашего народа. Наша задача - отвлечь врагов на этот месяц, может быть больше. - Нишх раздраженно взмахнул хвостом.
   - Согласна. - Кивнула Асамзула. - Дивидендов от такого мероприятия мы вряд ли получим, но зато оттаскаем вехскую гадину за уши.
   - Предложение принимается. - Езаргол прекратил хлестать себя по бокам. - Тогда не будем медлить, за дело.
   - Мы вылетаем в Республику немедленно. - Произнес Пихто. - Нужно собрать провиант и воду в дорогу и кое-что из вещей прихватить. Ты летишь с нами. - Обратился он к Асе.
   - Я? - удивилась та. - Но зачем? Чем я могу помочь?
   - Хотя бы тем, что потренируешься проникать в мозги. Да и твой имплант пси-защиты может сработать - он же блокирует работу пси-излучаетей нейросетей, а значит и может ограничить их связь.
   - Лишить Феста связи с обществом, чтобы не подал сигнал о помощи? - догадался Рома.
   - Ага. - Кивнул Пихто. - Да и вообще, иметь на своей стороне Одаренную очень удобно, знаешь ли, хотя бы вовремя отбросит противника телекинезом или ошеломит его, опять же ментальное воздействие никто не отменял.
   - Ладно, диверсанты хреновы, - Рома протянул свою лапищу дроиду, - давайте, ни пуха!
   - К черту!
   Асамзула покачала на это головой, но ни она, ни Езаргол ничего не сказали - если люди так говорят и это им помогает, пускай. Каждый верит в то, что позволяет победить и Дух Стихий не был тут исключением.
  
   Глава 7.
  
   Баржа вывалилась из гиперпространства в пограничной с Республикой системе Железная, где многочисленные вольные шахтерские партии и пара государственных компаний вели разработки на твердых планетах, которых здесь оказалось целых три и в астероидных поясах. Соответственно обороной этой системы заведовали частные военные компании, нанятые корпорациями, изредка к ним примыкали наемники и прочие искатели приключений и наживы. Кроме этого на орбите четвертой планеты висела транзитная станция, предлагающая услуги заправки, торговли и отдыха, развлечения и зрелища также присутствовали. База оснащалась огромными доками для приема контейнеровозов, грузовозов и ремонта их, оказывала подобные услуги всем, у кого были деньги, да и транзит через систему шел неслабый - в Республику везли из Федерации вооружение, технику, продукцию металлургических заводов, сплавы и металлы, а обратно легкие, почти невесомые ткани, импланты и электронику, высокотехнологичные изделия, в том числе и капсулы с нейросетями. Здесь был короткий путь "из варяг в греки", поэтому патрульных групп тут крутилось очень много, пираты частенько совершали налеты и охрана бдила. Именно эту систему спецслужбы нишхов назначили местом встречи: хочешь что-то хорошо спрятать - оставь это на виду.
   После сканирования корабля и уплаты таможенного взноса, патрульные отстали от баржи Асамзулы и принялись потрошить печального имперского торговца, у которого были явно просроченные документы на груз - с потратившихся наемников и взять нечего, а этот жирный куркуль явно вез контрабанду. Ник, который теперь остался за пилота, потому что бывалый воин улетел с диверсионной группой в Республику, чтобы не ударить в грязь лицом аккуратно и медленно подвел габаритную баржу к стыковочному узлу, сработала автоматика и пилот заглушил двигатели - шлюз оказался намертво примагничен к станции. Ник повернул голову к Хло, который сейчас выполнял функции оператора радарных и сканирующих систем, тогда как Федя заведовал вооружением - оба сидели рядом.
   - Идешь с ними? - спросил пилот.
   - Нет, - покачал головой елиша. - Сами справятся.
   Рома и остальные операторы МОБов сошли на станцию и, следуя инструкциям, полученным от агента, направились к бару, где и должна была произойти встреча. Прибыли они чуть не опоздав - до системы был путь неблизкий, пришлось почти на сутки остановиться в космосе, чтобы зарядить генераторы привода, да еще и смонтировать излучатель нейроподавителя. Так, на всякий случай, чтобы был.
   Асамзула остановилась возле дверей бара, которые призывно были подсвечены синим, выдохнула и решительно вошла внутрь в полутемную атмосферу помещения. Зрачки сами сузились, зрение перестроилось в ночной режим, выдавая силуэты находившихся там разумных. Когда открывшиеся двери зашуршали, то почти все головы находящихся внутри повернулись в сторону вошедших.
   - Это еще что такое? - недовольно спросил чей-то голос и из-за стола встал достаточно крупный нишх с толстыми крупными рогами. - Полукровка? - Он взмахнул хвостом, выражая крайнюю степень презрения.
   Вперед вылез Езаргол и чуть рыкнул.
   - Извинись, черт невоспитанный. - Произнес он.
   - Как ты меня назвал? - взревел нишх и схватился за висевший на поясе тесак.
   Впрочем, Езаргол тоже не собирался пасовать перед здоровяком и вынул свой клинок, показав клыки противнику.
   - Остынь, Галтазар! - рядом с нишхом поднялся его сосед. - Мы здесь собрались, чтобы не отношения выяснять, а родине помочь.
   - Вот к чему приводит политика правительства! - Галтазар обвиняюще ткнул тесаком в сторону Асамзулы. - Ее мать путалась с вехами или отец, неважно! Разве на нее можно положиться?!
   - Ты ее еще не знаешь, а уже обвиняешь?! - также заревел Езаргол. - Возьми свои слова назад, отрыжка бездны!
   Галтазар дико заревел и кинулся на Езаргола, сшибая стулья и столы, разливая стоящие там напитки. Он бы непременно сшиб нишха, хоть и твердо стоящего на ногах, но тут ему что-то прилетело прямо в лицо, драчун отмахнулся на ходу, но был остановлен сильным ударом в грудь. Воздух вышибло из легких, тесак, крепко удерживаемый в ладони, вдруг оказался выбит, а сам Галтазар оказался на полу. Его горло было передавлено коленом противника, здорово вдавила кадык, нишх попробовал освободиться, задергался, но нажим усилился, да еще и в бок чувствительно укололо острое лезвие. Он чуть скосил глаза на противника, который оказался не нишхом, а такой же полукровкой, только федералом. Ну или в нем было на четверть нишхской крови - глаза красные, волосатый, а рогов нет, также как и колени вывернуты в обратную сторону. И именно им он прижал драчуна.
   - Успокоился? - ласково спросил его квартерон, одновременно наводя лазерган на дернувшихся за столом приятелей Галтазара. - У вас всегда так принято встречать гостей - отрезая им уши и вспарывая горло?
   В полутьме бара стояла гробовая тишина - присутствующих было много, все они являлись хорошими бойцами и опытными операторами МОБов, хотя и попали недавно в ЧВК, но у каждого за плечами был не один десяток сражений с пиратами и бандитами, однако эта шестерка, что сейчас вошла в бар, готова была умереть за своего командира, которым являлась эта девушка-полукровка. Асамзула подошла к лежащему и красному от удушья Галтазару и, присев на колено, произнесла:
   - Если я полукровка, это не значит, что можно оскорблять моих родителей. - Он подняла взгляд и обвела им сидящих. - Это всех касается, раз уж мы союзники на время. Если ты извинишься, то я забуду этот инцидент, списав его на твое тупоумие.
   Галтазар задергался, запыхтел, но Рома давил сильно, да и его командир явно не пытался ему помогать, так что пришлось выкручиваться самому. Он попытался вдохнуть, заперхал, Боцман ослабил нажим, чуть отпуская нишха и тот попытался его столкнуть, втыкая рукой маленький кинжал в бок человеку. Время в баре словно замедлилось, рука черта плыла по воздуху медленно и точно, Асамзула только открывала рот, чтобы закричать, присутствовавшие вскакивали со своих мест, стулья и табуреты летели в стороны - гравипривод потреблял немного энергии и даже небольшой толчок мог далеко зашвырнуть сиденье, а Рома просто перехватил руку нишха с зажатым ножом, крутанулся на коленях, как в айкидо, завернул ее и сломал в локте. На лице Галтазара не дрогнул ни один мускул, а вот хвост прямо извился колечком, выписывая пируэты. Тело нишха было уложено мордой вниз, рука сломана, да еще и в затылок уперлась игла лазергана.
   - Вышибить ему мозги? - спросил Рома, ожидая ответа от Асамзулы, которая сглотнула, проглотив крик. - А то он и вправду дебил - не понимает, что творит.
   - Думаю, не стоит. - Произнес второй нишх, выходя из-за стола. - Галтазар помешан на чистоте нашей крови и не терпит смесков. Прошу его простить - он нам еще пригодится.
   - Если не затаит обиду. - Произнес Рома, вставая и отпуская нишха, который завозился на полу, пытаясь встать. - Вы его командир или он сам является начальником отряда?
   - Я командую наемной группой "Смертельный Удар". - Спокойно ответил черт. - Галтазар является оператором тяжелого МОБа, всегда идет впереди всех на штурм и было бы очень глупо потерять такого опытного воина, убив его на поединке. - Командир посмотрел на Рому. - Меня зовут Хвалорас, позывной Скала. - Он приложил руку к груди. - Прошу прощенья еще раз за этот инцидент и от имени Галтазара приношу вам извинения. - Он поклонился Асамзуле. - И вам. - Еще один поклон, на этот раз Боцману. - Могу я узнать, с кем имею дело?
   - "Братство Стали". - Представилась Асамзула. - Я Асамзула, позывной Синяя-два, это Боцман, Клинок, Шорох, Кроха и Зануда. Где мы можем расположиться?
   - Те столики свободны. - Нишх кивнул в угол. - Поднимите этот позор и уберите с глаз моих. - Его подчиненные мигом утащили Галтазара в подсобку. - Вы опоздали. - Заметил Хвалорас.
   - Наша баржа очень медленная, - Асамзула развела руками. - Вызов застал нас далеко от этой системы, пришлось тащиться в гипере почти три дня, но мы успели.
   - Нет еще "Железной Пяты", - заметил один из сидевших в зале нишхов. - У них есть еще три часа до контрольного срока.
   - Тогда подождем. - Кивнул Хвалорас. - Это Неразул, командир "Последнего Вздоха". - Черт отсалютовал, когда группа Асамзулы уже расположилась за столиком. - Там сидит Жезелкас, командир "Коршунов". Можете обращаться к нему Самец, он не обидеться.
   - Такое обращение нужно еще заслужить. - Прогудели из противоположного угла. Там сидел достаточно крупный нишх, наверное, даже крупнее Галтазара. - Парень, извини, но твоя мать явно не федералка была, да и отец точно не из наших, какой ты расы?
   - Разве не видишь, он квартерон. - Бросил сквозь зубы Неразул.
   - Нет. - Чуть протянул Самец. - Нашей крови в нем нет, у тебя нюх что ли отшибло, Неразул?
   - Ты мне не приятель, чтобы так меня называть! - нишх вскочил из-за стола.
   - Это когда-нибудь прекратиться? - словно в пустоту задал вопрос Шорох. - Вы до нас еще не успели выяснить отношения? Тогда какого хрена мы тут делаем, раз уж вы друг с другом договориться не можете. О каких тогда совместных действиях может идти речь?
   - Федерал прав. - Твердо и громко произнес Хвалорас, самый спокойный и разумный из всех командиров. - Мы так никогда не договоримся, а ведь наша родина в опасности. Что с нами стало, нишхи? - повысил он голос. - Неужели вы забыли заповеди нашего народа и Духа Стихий?
   - Скала дело говорит. - Буркнул низенький нишх, пыхая из подобия трубки. - Мозги вам вехи свернули своими нейросетями и деньгами. Рабами вы стали, рабами и сдохните.
   - Никогда!! - заорал Жезелкас.
   - Да вы достали уже орать! - возмутился бармен, который к слову был ингером. - Уже сутки тут сидите и мозг мне выносите своей крутизной! У кого хвост длиннее и рога крепче! Да вы на себя посмотрите, уроды!!
   Нишхи глянули в сторону бармена и одновременно захохотали. Они стучали по подколенным сгибам, били хвостами по полу, щелкали кисточками словно бичом - выражали бурное веселье.
   - Прости нас, Филдо, мы не хотели. - Чуть успокоившись, произнес Хвалорас. - Такой уж мы народ, морды бить можем друг другу, когда нам делать нечего. Безделье, оно, знаешь ли, развращает. Нам нужна цель, враг, неприятель, вот тогда мы развернемся.
   - Вот только не надо мой бар выбирать местом свой сходки. - Проворчал бармен. - Ну помогли вы мне когда-то, так я уже выплатил долг.
   - Нет, друг мой, деньгами тут не отделаешься. - Произнес Самец. - Ладно, соратники, хватит ссорится, до добра это не доведет. Ну и что, что здесь есть полукровки? Они же выбрали свою сторону, да и у нас в командах, что мало чужеземцев? Одни ремонтники-ваагри чего стоят.
   - "Пята" уже здесь - их корабль зашел на посадку. - Сообщил один из нишхов, сидевший перед монитором и сканируя эфир. - Спешат, командир ругается.
   - Кто там у них за главного? - спросил Скала.
   - Джоран Кастрат. - Произнес Самец.
   - Не повезло нишху. - Покачал головой Неразул. - Или он не нашей расы?
   - Он федерал, а в группе у него наши. - Сообщил шпион. - Чтобы не комплексовал все зовут его Большие Яйца.
   - Однако юморок у вас тут. - Хмыкнул Боцман. - У этого Кастрата башку не снесет от такого обращения?
   - Он откликается на позывной Большой, так что не станем его злить. - Просто произнес оператор, словно вопрос был задан его командиром. - Через пять минут они будут тут.
   И точно, когда бармен поставил перед новой командой выпивку, в кабак завалилась подобная Асамзуловской группа - разношерстная, с ваагри и ингером в своем составе, причем коротышка ходил на толстой подошве, чтобы казаться выше.
   - Здесь что ли? - спросил высокий квадратный федерал в комбинезоне оператора. - Ни черта не видно, бармен, вруби свет!
   - Черти-то как раз здесь. - Проворчал стоящий рядом с ним нишх. - Не обиделись, братья? - спросил он и хвостом щелкнул. - Кастрат у нас того, подслеповат чуть-чуть.
   - Сколько раз тебе повторять, чтобы не упоминал эту кличку!! - заорал Джоран. - По голосу что ли не видно, что у меня все в порядке?!
   - Так ведь голос в медкапсуле и изменить можно. - Хмыкнул тот же нишх, - а тебя я в душе видел и точно помню, что яиц там не было.
   - Убью!! - заревел федерал и развернулся к подчиненному. - Позор, позор!! - продолжил он орать, залепляя оплеуху черту, который ловко увернулся.
   - Братья! - закричал он. - Спасите меня! - и захохотал.
   - Остынь, Джоран. - Громко произнес ваагри. - Ты же знаешь, что он это делает специально. - Гном посмотрел на сидящих за столиками. - А яйца у нашего командира есть, только маааленькие. - И показал размер, приблизив указательный и большой пальцы.
   - Да это наказание какое-то. - Простонал Кастрат. - Связался я с вами, уродами.
   - Ладно, повеселились и хватит. - Серьезно произнес нишх из команды Джорана. - Меня зовут Ласаргол, позывной Зоркий и я командир этого балагана. - Он ткнул себе за спину. - Извините за опоздание, пришлось очень быстро закрывать контракт - убивать заказчиков, которые не хотели его прекращать, да и деньги задержали. - Черт осмотрел притихших посетителей. - Шутка, чего так все напряглись, нормально все.
   - Хороший парень, можем дружить. - Произнес Рома и его слова услышали все.
   - Так, морды мы уже друг другу набили, - стал загибать пальцы Скала, - бутылки разбили, бармена обозвали, скабрезно пошутили, на этом можно считать программу минимум выполненной. - Он кивнул шпиону. - Запустил свою шарманку?
   - Давно уже. - Кивнул тот, а бармен нажал на кнопку и перед входом в бар появилась надпись "На спецобслуживании". - Если кто и слышал что, то понял, что мы точно не договариваться сюда зашли, а для всех любопытных начались пьяные разговоры, драки и прочий шум.
   В зал вошел Галтазар и поклонился Асамзуле и Роме.
   - Прошу прощения за это представление, но исключать того, что за нами следят, мы не можем. - Он подошел к Боцману. - Ловко ты мне руку сломал, прием покажешь?
   - Не вопрос, подходи, когда освободишься. - Радушно улыбнулся тот. - Извиняться не буду.
   - Так это что, все была инсценировка? - догадалась Асамзула.
   - А ты как думала? - спросил Хвалорас. - Что мы действительно такие дикари? Это пусть вехи нас продолжают таковыми считать, да начальству доложат, что сходка наемников была, но они не договорились, да и разлетелись в разные стороны. Теперь к делу. Все свои позывные можете забыть - на период операции у вас будут другие имена. - Он щелкнул пультом и посередине зала возникла голограмма. - Подразделение "Железная Пята" получает индекс Зеленый. Соответственно командир, это Зеленый-один, далее распределите позывные между собой по старшинству. В эфире обращаться только как первые, четвертые и седьмые - цели у всех разные, пересекаться мы будем, только если вдруг понадобиться помощь. "Смертельный Удар" - синий, "Последний Вздох" - желтый, "Братство Стали" - серый, "Коршуны" - красный. Итак, соратники, - обратился ко всем нишх, - среди нас есть новички - "Братство Стали", темная лошадка, однако согласно агентурным данным именно они смогли уничтожить почти полноценные три роты "Живой Стали", при этом фактически не понеся потерь - ремонт МОБов не в счет. Произошло это недавно, буквально четыре дня назад, на Бирже об этом пока не знают, наши придержали обновление информационного листка, однако все же пока в составе "Братства" всего одна рота, поэтому и цель им достается достаточно легкая - два корпуса фабрики по производству тяжелой воды. Согласно разведданным охрана состоит из двух взводов МОБов и десятка единиц техники, но все же лучше проверить все самим на месте. Вот пакет с данными, изучите и ознакомьтесь. - Скала вручил инфодиск Асамзуле. - Мое подразделение займется тремя заводами по производству электронных компонентов для двигателей, легкого лазерного вооружения и конвейером по штамповке корпусов, на каждый по роте. Желтые, ваша цель - космопорт. Ни один корабль не должен покинуть его, поддержку вам обеспечат десантные роты красных после того, как подавят космическое прикрытие на орбите. Предупреждаю сразу - прорываться будем через защитников, красные проведут отвлекающий маневр, постараются оттянуть на себя все силы. Прикрытием наших десантных кораблей будет три их рейдера, поэтому идем плотной группой, после чего разделяемся у планеты.
   - Что с нами? - спросил Ласаргол.
   - Целью зеленых является металлургический комбинат. - Скала передал данные командиру. - Это наиболее важные и ценные точки на планете. Учтите, что система находится внутри пространства вехов, до границы парсек пятнадцать, не больше, до ближайшего гарнизона всего один прыжок, после получения сообщения о нападении к нам тут же выдвинутся все свободные силы. Наша задача - уничтожить объекты, после чего выдвигаться в сторону горной местности - там расположены шахты по добыче бортона, ладонга и тратса. Шахты обвалить, нужно нанести инфраструктуре максимальный урон, а также выдержать согласованную атаку войск вехов. - Нишх обвел всех взглядом. - Скажу сразу, мы будем не одни - еще пять различных сборных групп атакуют важные миры наших врагов. Долго держать на нашей границе флот они не смогут и будут вынуждены отразить атаки, поэтому нам нужно как можно сильнее потрепать их. Теперь что касается операции на Вилке, - Скала уменьшил карту. - Первыми в бой пойдут Красные. Их задача - уничтожение орбитальной базы и расстановка минных полей, чтобы вехам жизнь сладкой не казалась. На большее времени явно не хватит - группировка будет поднята по тревоге и уже выйдет из гипера, так что нам с уничтожением заводов и космопорта надо пошевеливаться, лезть в ближний бой смысла нет, работают ракетчики и истребители - тяжелые и средние прикрывают, разведка обеспечивает данные. Красные имитируют уход из системы, чтобы вехи смогли высадиться на планете.
   - Партизанская война? - спросил Неразул.
   - Именно. - Кивнул Хвалорас. - Ландшафт на планете преимущественно лесной, деревья высокие, есть джунгли и полно тропической растительности, материк всего один, но разделен крупной рекой, да и вообще ливни там частое явление. Горы состоят из рыхлых пород, твердых не так много и находятся они ближе к океану, туда мы и направимся. Не сомневаюсь, что вехи постараются провести воздушную разведку, поэтому главной задачей красных остается выбить их атмосферные машины, зенитчикам особое внимание в воздух. Нужно заставить их гоняться за нами по планете, разделяя силы, только так мы можем проредить их войска. - Скала уперся кулаками в стол. - Скажу сразу, работенка предстоит очень сложная и опасная, погибнуть может кто угодно, ремонт техники будем проводить в полевых условиях, так что запчасти лучше сразу взять с собой, техмашины обеспечит зеленая команда, у кого есть свои - поделитесь техниками и ремботами. Разработку операций оставляю на усмотрение групп и командиров, единственное что могу добавить, это серые помогают зеленым - их цели находятся недалеко друг от друга, также как синие сотрудничают с желтыми. Команды могут объединятся по своему усмотрению, в случае получения сигналов помощи от соседей, незамедлительно отправляться на выручку - нам нужно сохранить как можно техники. Вражеских МОБов не жалеть - уничтожать на месте, никаких трофеев. Красные обеспечат подвоз боеприпасов.
   - Я не понял. - Поднял руку командир "Коршунов". - Мы имитируем уход, но остаемся в системе, чтобы ударит в тыл группировке? Как тогда эвакуировать десант с планеты, ведь корабли придется брать на абордаж, мои крейсера не справятся с линкором противника.
   - Согласно разведданным флотская группировка в системе Дальняя насчитывает два линкора, пять крейсеров, три эсминца, восемь фрегатов и тринадцать рейдеров. Плюс к этому возможна переброска девяти корветов из системы Полюс. Таким образом против ваших шести крейсеров, девяти фрегатов и двух авианосцев выступают как минимум втрое больше, поэтому заостряю ваше внимание на заманивании противника на минные поля - все уже погружено на ваши корабли. Как вы это сделаете - думайте сами, но я бы предложил части войск пройти к планете, чтобы высадить войска, а вторую половину уничтожить. Прыжок в систему и тут же прыжок обратно по другим координатам. Нужно сыграть бегство. - Скала посмотрел на командира, который записывал в планшет, не доверяя нейросети. - Справитесь, все будем живы. Нет - значит, нет.
   Рома поднял руку.
   - Планируется атака на ту систему, из которой уйдет флот?
   - Я думаю да. - Кивнул нишх. - Мы только отвлекаем, нам нужно продержаться два-три дня, когда они завязнут окончательно и понесут потери - их общественность с потрохами съест, вехи не любят, когда гибнут свои же, предпочитая наемников. Большая половина экипажей кораблей это контрактники, получив по мордасам, они и разорвать договор могут. Так что будем надеяться на лучшее.
   - Нужно думать, а не надеяться. - Заметил Ласаргол. - Подкрепление к нам планируется?
   - Нет. - Отрицательно махнул хвостом Хвалорас. - Мы в полном автономе, снабжение только то, что привезут красные - они знают, где расположены точки закладок запасов.
   - Какова официальная версия нападения? - спросил Самец.
   - Мы - бандиты, пираты, отребье, шакалы, которые решили поживиться, узнав, что охрана системы ослабла. Через несколько часов оттуда заберут три крейсера и пять фрегатов, оставив только с десяток корветов - рассчитывают на то, что в Щедрую ворье не полезет. Еще вопросы?
   - Начало операции? - спросил Шорох.
   - Через двое суток, рассчитайте прыжки своих кораблей - мы должны оказаться в одной точке одновременно, наша планета - третья от светила, от зоны гиперперехода для истребителя шесть минут лета, для транспортов - около пятнадцати - двадцати. Братство - ваша баржа самая тихоходная.
   - Что есть, то есть. - Развел руками Езаргол. - Но зато защита у нас на уровне.
   - Лазерные турели не панацея. - Покачал головой Джоран.
   - У нас есть четыре рельсотрона. - Заметила Асамзула. - Кроме того мы недавно приобрели по дешевке нейроподавитель.
   - Вот это новость! - восхитился командир "Коршунов". - Тогда я бы включил ваш кораблик в свою флотилию, одолжите вместе с пилотами? - Он посмотрел на остальных. - Да и вам поделиться не помешает - транспорты нужно будет где-то прятать, чтобы провести эвакуацию.
   - На время проведения операции космическая группировка усиливается судами других групп.
   - Места много, можно несколько абордажных групп расположить. - Ответил Рома. - К тому же у корабля есть маскировочное поле.
   - А вот это вообще прекрасно! - Жезелкас что-то уже прикинул в голове. - Карту системы открой. - Попросил он Скалу. Тот тут же выполнил требование. Командир вгляделся в расположение планет, двух поясов астероидов.
   - Предлагаю после высадки разместить корабль в этом поле, прикрытие - звено перехватчиков. - Он ткнул пальцем в проекцию метеоритов. - Мины расставим здесь, если они идут с Дальней, то появятся в этом месте, как самое близкое к планете, глушить сигналы помощи не будем - пускай орут на весь космос, чем больше их сюда стянется, тем лучше, я правильно понимаю? - и посмотрел на Хвалораса.
   - Да.
   - Пропускаем десантные транспорты, подрываем остальных, излучатель работает только по линкорам - они эффективных на дальних дистанциях, поэтому близко к планете подходить не будут. Абордажники займутся одним из них, справишься, Сха? - Самец повернулся к накрийцу, который неподвижной статуей застыл возле столика.
   - Непременно. - Кивнул тот. - Рывок совершим с баржи. - Его лингвопереводчик говорил чисто. - Она должна оставаться под маскировочным полем во время всей операции и не обнаруживать себя, пилот сможет подойти незамеченным и атаковать внезапно - радиус действия излучателя ведь небольшой?
   - Да. - Кивнул Асамзула. - На дальности километра он уже не эффективен.
   - Это почти вплотную. - Присвистнул кто-то из команды "Коршунов". - Отчаянные вы ребята.
   - Он нам нужен, чтобы от пиратов отбиться при абордаже. - Заметил Шорох.
   - Тоже дело. - Кивнул Жезелкас. - Кого еще возьмешь с собой, Сха?
   - Хромого и Однорога. - Тот посмотрел на присутствующих за столиками нишхов. - Думаю, что три отряда смогут справиться с парализованным экипажем линкора - в первую очередь выбивать надо рубку управления, с реакторным отсеком и контролем наведения пушек мы как-нибудь справимся. Пересадку в транспорт произведем сразу после высадки МОБ-команды, чтобы здесь не светиться.
   - Согласен. - Кивнул Скала. - Что ж, соратники, общие вопросы мы обговорили, мелкие детали будем решать уже самостоятельно. Да поможет нам Дух Стихий!
   Все нишхи и не только вскинули руки вверх, после чего положили их на затылок и поклонились. Ритуалы в этом обществе - это святое, за смех над ними можно и вызов схлопотать, Асамзула четко объяснила Роме кодекс. "Братство" вернулось на корабль, Ник отвел баржу от станции и прыгнул по указанным координатам, чтобы потом сменить курс и прыгнуть вновь. Рома и команда прошли в тактический зал, который устроили прямо в рубке - места хватало, да и отец Асамзулы постарался, приобрел нужное оборудование и его смонтировали ремботы. Девушка загрузила данные и голографический проектор выдал карту местности с двумя корпусами фабрики, охранным периметром, парой дорог для вывоза продукции и завоза сырья, а также текущую рядом речушку, в которую были погружены трубы. Боцман посмотрел на карту.
   - Какие будут соображения? - спросил он и поглядел в первую очередь на Езаргола и Шороха, как более опытных бойцов.
   Нишх почесал между рогами, переняв этот жест у Ромы, да и вообще приятно ему было, после чего переглянулся с Шорохом.
   - Надо уменьшить масштаб, посмотреть, что там.
   Фабрика стала маленькой раза в три. Федерал обошел карту, присел, посмотрел в плоскости.
   - Вокруг лесистая местность, возвышенностей нет, позиций для истребителя вообще никаких. - Он посмотрел на Асамзулу. - Что бы там не говорил Синий, но в ближний бой вступать придется. - Шорох потыкал пальцем в комплекс зданий. - Здесь наверняка расположены скрытые турели, автоматические пушки и отдельный ангар для МОБов, я не думаю, что их там только четверо, остальные просто в это время отдыхают или проходят профилактику. Вехи не дураки, приграничные территории у них охраняются четко и на наемников они денег не жалеют, кто бы там что ни говорил. Я бы поставил на фактор неожиданности и внезапный удар, но не получится - как только корабли выйдут в системе, то все силы будут подняты по тревоге и охрану непременно усилят, а нас сбрасывать будут рядом с объектом, я прав?
   - Да. - Кивнула Асамзула. - Тут отмечена зона высадки. - Она подсветила точку.
   - Тогда нужно изменить ее - сесть как можно дальше. - Заметил Езаргол. - Каждый комплекс должен быть оснащен зенитными орудиями и этот не исключение. Пусть мы затратим больше времени, но не попадем под перекрестный огонь.
   - Езаргол дело говорит. - Согласился с ним Шорох. - Высаживаемся здесь, за рекой, тут навскидку километров тридцать, "Неустрашимому" час с небольшим хотьбы, но мы-то будем там раньше. - Он посмотрел на Рому. - Предлагаю Боцману поработать наживкой, выманить их на открытую местность, а для этого нужно показать, что нас не так много. - Федерал осмотрел всех. - Пойдут Боцман, я, Асамзула и Кроха. Пусть увидят, что у нас хоть и малый, но полноценный состав подразделения, в который входят все основные машины. Если удастся еще подстрелить кого-нибудь, то вообще хорошо. Тяжелые будут работать ракетами по данным разведки, к тому времени они лишаться орбитального наблюдения и не смогут получить информацию. Атаковать нужно с этих двух направлений, работаем также парами, как отрабатывали на Базе. Все согласны?
   - Другого нам не остается. - Асамзула пожала плечами. - Будем действовать по плану. Вниз идет вся группа и мобильная рембаза. - Стоявший рядом Федя хмыкнул. - Берем с собой все, что есть. Когда зачистим фабрику, то выдвигаемся навстречу с Зелеными - им, возможно, понадобится наша помощь. После объединения нашей целью является эти две шахты в пятистах километрах от точки встречи, а потом будем играть в кошки-мышки с вехами. Всем отдыхать и наесться от пуза, чтобы как можно дольше продержаться на военных харчах. - Асамзула улыбнулась, растянув уголки губ. - Это приказ.
  
   Станция контроля за гиперпространством в системе Щедрой зафиксировала несколько всплесков полей выхода и в ближайшем от обитаемой планеты космосе вывалилась в реальное пространство россыпь чужих кораблей. Десантные транспорты, не обращая внимания на рванувшие к ним передовые патрульные группы, резко ускорились к третьей планете, позади всех плелась старая баржа, едва успевая за ними и командир охранного подразделения понял, что это его цель. Он тут же передал приказ по сети и шесть перехватчиков в ускорении попытались сблизиться с пиратским кораблем, но возникшие рядом два авианосца, объем и масса которых была достаточно большой, чтобы произошла задержка выхода из гипера, выпустили ворох своих мелких, устаревших машин, не ставших от этого менее смертоноснее. Космическая стая накинулась на мелкую патрульную группу и разорвала ее в клочья, просто превратив в пыль. С орбитальной станции в скором порядке стартовали все имеющиеся там корветы, капитаны которых понимали, что не с их огневой мощью сравниваться с пятеркой крейсеров постройки Федерации, а союзные фрегаты, очень быстрые и маневренные, оснащенные не слишком мощными, но скорострельными пушками и лазерами, вполне могли потягаться с крейсерами Республики.
   Из десяти корветов восемь имели наемные экипажи и только два полностью состояли из вехов. Командир этого сводного подразделения понимал, что противопоставить этой пиратской эскадре он вряд ли что сможет, однако его вел долг, тогда как наемников интересовали только деньги и подыхать они были не намерены. На случай неповиновения у командира были коды активации скрытых закладок в нейросетях экипажей и похоже настало время их применить. Он подключился к общей сети и парой движений разослал всем наемникам сообщения.
   - Атаковать десантные транспорты противника! - отдал приказ командир. - Группы перехватчиков и крейсеры игнорировать - не дайте им высадиться на планету! Гарнизону орбитальной станции приготовиться к отражению штурма, операторам занять свои места согласно боевому расписанию, выполнять!
   База зашевелилась как муравейник, корветы рванули вслед за транспортами, которые уже прошли зону ответственности станции и теперь садились на планету в разных ее точках, однако вражеские перехватчики уже встречали корабли, а пятерка крейсеров выпустила облако самонаводящихся ракет. Зомбированные нейросетью наемники не могли нарушить отданный им приказ и с бессмысленностью роботов пытались атаковать транспорты, корветы получали повреждения, нанося небольшой урон. Час, подумал командир, глядя на эту картину, нам нужно продержаться всего лишь час и тогда с Дальней придет подмога, он уже отправил в тамошний гарнизон сигнал о помощи и сейчас флот поднимают по тревоге, он выдвинется к разгонным вратам, что позволит прибыть на полчаса раньше. Вряд ли к этому времени пираты успеют что-то разграбить - службы охраны на планете уже оповещены, все МОБы выведены наружу и готовят им теплую встречу, главное, чтобы бандиты не применили РЭБ-удар, тогда они ослепнут.
   В ту же секунду один из фрегатов эскадры противника выпустил подряд несколько ионных ракет, которые направленным излучением поразили на орбитах все спутники - бандитские корабли уже успели проскочить опасную зону, а вот паре корветов не повезло - электроника вырубилась, а ускорение было достаточно большим, чтобы просто упасть на планету. Щиты не работали и корпуса кораблей начали нагреваться, входя в атмосферу. Операторы орбитальной базы открыли огонь по подходящим судам пиратов, но маневренные фрегаты огрызнулись в ответ, им помогли залпом ракет с крейсеров и системы аварийного оповещения противно взвыли, голографические экраны запестрели сообщениями об отказе оборудования и турелей, пушек и контуров охлаждения, а внешнюю обшивку станции уже разрезали идущие на абордаж пиратские группы. Скоро гарнизон вступит с ними в схватку и командир внешне спокойно и терпеливо наблюдал за происходящим на экранах. Высадку на планету предотвратить не удалось, теперь это проблема наземных служб, он же может только попытаться задержать бандитов, после чего эвакуироваться вместе с персоналом, ведь жизнь веха гораздо ценнее, чем все душонки этих наемников.
   Группы противника очень быстро продвигались по коридорам, подавляя любое сопротивление и командир увидел самое главное - в основе всех подразделений были заклятые враги вехов - нишхи. Рогачи как всегда использовали свои эксклюзивные бронекостюмы, не чураясь во время боя применять и мозголомные способности, для которых препятствий вроде стен и закрытых переборок не существовало. К тому же вместе с пятаками шли ползуны и квадратноголовые - эти уж точно наемники. Командир краем уха слышал, что случилось на границе с Союзом, вроде бы многоходовая операция, проведенная республиканскими спецслужбами вот-вот должна была увенчаться успехом, но пока войска не перешли границу, хотя их концентрация позволяла подавить любое сопротивление мятежников, чтобы поддержать легитимную власть. Однако машина разворачивающейся войны вдруг забуксовала, а тут еще это неожиданное нападение на одну из важнейших систем, пусть и расположенную на окраине обжитого пространства, но от этого не перестающую быть значимой. Над этим всем стоило тщательно поразмыслить, а самое главное - передать информацию в соответствующие органы. И командир принял решение.
   - Всему персоналу! - возвестил он. - Задержать противника любой ценой! Он не должен прорваться в центр управления и получить коды доступа к другим нашим системам, а также важную информацию. Всем перейти в аварийный режим работы нейросети, получить входящее сообщение и в точности выполнять приказ. - Командир уже понял, что непонятные пираты (пираты ли?) через несколько минут захватят контроль над станцией и делал все ради своего спасения.
   Он отвернулся от экрана и проследовал к запасному выходу, по пятам шла охрана, однако внезапно створки двери вспухли и оттуда вырвался огненный шар, прокатившийся по помещению, сметающий операторов с мест, привнося хаос и беспорядок. Как они оказались там так быстро, подумал вех, вставая, но тут же падая назад, прикрывшись телом оператора, которое пронзили несколько лазерных лучей. Досталось и самому командиру - чуть ослабленный поток частиц все же не смог пробить пленку защитного поля, но серьезно его просадил. В помещение контроля закинули пару гранат, которые подпрыгнули вверх, накрывая всех лежащих за укрытиями шрапнелью, тут и там компьютеры бронекостюмов запищали сообщениями и повреждениях, встроенные аптечки кололи стимуляторы бойцам, чтобы те не потеряли сознание. Командир перекатился назад, подхватил чье-то оружие, оказавшееся плазменной винтовкой, дожидаясь, когда в помещение войдет противник, но там не спешили и вперед послали боевых дронов. Летающие роботы живо проскочили внутрь, сканируя контрольный центр, передавая картинку штурмующим и открывая огонь по залегшим бойцам. Часть дронов удалось сбить, однако это был только отвлекающий маневр - внутрь проникла группа, в составе которой были федералы, ползуны и пятаки. Они живо рассредоточились по помещению и командир понял, что скоро наступит конец и попытался раскусить капсулу с ядом, однако челюсти вдруг отказались сжиматься. Он облился потом, давил из всех сил, но ничего не выходило, зубы тряслись и ходили ходуном, но так и не могли добраться до заветной капсулы. Тогда он попробовал отдать приказ на очистку памяти, но и тут вышел облом - нейросеть оказалась заблокирована удаленно и теперь мощный девайс просто работал в режиме наблюдателя. К командиру приблизился накриец, длинной где-то метров шесть или семь, он обвил тело веха свои мощным торсом, чуть сжал и уставился немигающими глазами в его зрачки. Мозг командира натуральным образом закипел, вся его память была за секунды прочитана, нужная информация отделена от шлака и вех стал не нужен. Ползун резко сдавил кольца и тело обмякло, после чего он бросил его на пол.
   - Вводите реактор в перегрузочный режим. - Отдал он приказ и инженеры засуетились. - Изъять блоки памяти из искинов.
   - Он успел передать сообщение? - спросил его, подходя, нишх, боец его группы.
   - Нет, но собирался сбежать. Скоро здесь будет гарнизон с Дальней, у нас сорок минут на все, после чего потеха повторится.
   Ползун и его группа покинули центр. Бледный от страха выживший оператор на карачках выполз из своего укрытия и подскочил к системам управления, чтобы отменить взрыв, однако панель была заблокирована личным доступом командира станции. Оператор взвыл от негодования и стал колотить кулаками по приборам, но ударопрочный пластик и сенсорное стекло выдерживало и не такие нагрузки. Вот почему его не стали убивать - до спасательных капсул добраться он не успевал, а пираты уже грузились в свои десантные боты. До взрыва оставалось три минуты, похоже, что точки эвакуации были ими определены заранее.
  
   Баржа не стала садиться - каждый занял свое место в десантном отсеке для МОБов, Ник просто пролетел над поверхностью, активируя люки и вниз один за другим плюхнулись боевые роботы, после чего транспорт свечей ушел обратно в небо - ему еще предстояло принять на борт абордажную группу. Следом за роботами в лес упала техничка, в состав экипажа которой вошел Петер - немцу не улыбалось просидеть все это время на корабле в ожидании непонятно чего, тогда как он мог пригодиться здесь. И если Рихард с Зигфридом взяли на себя обязанности по охране баржи и ведения заградительного огня, то вот ремонтировать судно Петер в одиночку все равно бы не смог - не хватало баз данных и соответствующих рангов. С мелкими повреждениями справятся и боты, а если будет что-нибудь серьезное, то тут уже помогут техники Красных, которые приняли в свою команду все транспорты наземных групп.
   Гравитационный парашют технички сработал как надо и Федя нажал на педаль газа, ломая стволы деревьев, чтобы догнать двойку тяжелых МОБов - их более легкие приятели уже усвистали вперед. Рома вывел все сенсоры и радары на максимальную мощность, передавая данные, но пока кроме зверушек никого не попалось. Планета была хоть и обитаемой, но поселения в этой части местности сосредоточены не были - вехи любили тепло и море, поэтому курортные города расположились на побережье континента, тогда как внутри произрастали тропические, а ближе к северу - лиственные леса. Сейчас они находились намного севернее, чем остальные группы, отсюда и местность такая. Как дома, подумал Боцман, следя за приборами. Его "Клоп" очень быстро передвигался, хотя и сильно шумел, но охрана уже оповещена с орбитальной станции, захватом которой сейчас занимаются Красные, так что на таком расстоянии от фабрики надобность в соблюдении маскировки отпадала, в комплексе все равно уже оповещены и готовятся к отражению атаки. Командир службы охраны уже знает, что к нему движутся МОБы пиратов и приготовился их встречать, сейчас наиболее умные из начальников, перестав получать картинку, запускают в небо дронов, но искин МОБа бдит и пока никого не заметил. Рома отвернул чуть влево и вышел к реке, позади него топал "Стилет" - Асамзула бросать напарника и мужа не собиралась. Боцман направил робота в воду - река была неглубокой, всего метров пять, но достаточно широкой и МОБ пошлепал недалеко от берега, поднимая тучи брызг. Сенсоры засекли с десяток взлетевших дронов и Рома тут же передал информацию Крохе, сам врубая глушилку сигнала. До фабрики оставалось километров десять, когда дроны рассыпались веером и начали прочесывать лес. Кроха всех взяла на прицел и только ждала команды от Асамзулы, но та пока медлила - Рома пробежался по реке, вылез на берег, уже не так сильно поросший лесом и можно было лавировать между деревьями. Он остановил робота, продолжая передачу данных, пара дронов дернулась к нему и тут же вернулась обратно - стая потеряла сигнал со своими операторами. Боцман же на таком малом расстоянии видел весь комплекс - там хоть и активировали РЭБ-защиту, но создать мощные помехи для сканеров не смогли, часть изображения все равно просачивалась, а искин уже лепил из неполных данных картинку.
   Так МОБов, как и предполагал Шорох, оказалось не четыре, а десять, три тройки заняли позиции по периметру, прикрывая друг друга, один, видимо, командирский, находился в центре, скрытый зданиями и это точно был ракетный, тогда как среди охранных роботов ни одного разведчика и истребителя - только средние и тяжелые машины, все производства Республики и новых модификаций, с которыми старым роботам конкурировать сложно, но можно. Например у стандартных машин наверняка было бы мало шансов выиграть вшестером бой против десятерых, но у команды Асамзулы было преимущество в том, что ее роботы представляли собой сборную эффективную солянку из разных моделей, разведчик имел мощные маскировочные поля и сканирующее оборудование, ракетный МОБ вооружен снарядами разных типов, от ионных боеголовок для полного снятия силового поля и уничтожения электроники, до кассетных разрывных ракет, способных накрывать большую площадь, превращая ее в выжженную землю. Кроме того у тяжелых МОБов защитные поля явно превосходили силовые пленки противников, но скорость и маневренность была не на высоте, но Асамзула не собиралась посылать их первыми в бой, сначала надо было рассеять неприятеля, лишить его возможности маневра и вызова подмоги, нанести мощный ракетный удар, который сможет повредить роботов, после чего она расстреляет их как в тире, ведь истребителей у них нет, а ее рельсотроны очень мощная, точная и пробивная штука.
   - Серый-шесть, огонь по дронам. - Приказала Асамзула, видя всю картинку целиком и не боясь, что переговоры перехватят - пока линия связи горела защищенным синим цветом. - Серый-два - на месте, Серый-четыре и пять - атаковать западную группу ракетами. - Она подсветила цели. - Второй, будь готов поставить для противника помехи. Пятый, работай издалека по центру, убери командира.
   - Вас понял. - Отозвался Зануда.
   - Выполняю. - Это уже Кроха.
   - Принято. - Одновременно произнесли Шорох и Езаргол.
   Рома промолчал - он видел, что ориентируясь по его данным, Асамзула остановила робота и сейчас производит наведение прямо через чащу, выбирая себе цели и рассчитывая, что снаряд рельсотрона потеряет меньше скорости при прохождении препятствий. Где-то посреди леса вверх устремились мелкие "Москиты" и дроны разом лопнули в воздухе от разрывов, а следом за ракетами Крохи свои выпустили Шорох, Зануда и Езаргол, впрочем, противник тоже не дремал. Ракетчика засекли сразу же по пуску и в ответ на Кроху обрушился "Град", однако она не стояла на месте, а активировала противозенитные средства, перехватив часть в воздухе, ей помог Рома своими малыми зенитными установками, не демаскируя себя, синхронизировав залп вместе с Крохой, улучшенный силовой щит МОБа, хоть и просел под ударами вехов, но выполнил свою функцию, сохранив машину.
   - Шестой, отходи под защиту, - тут же отдала приказ Асамзула. - Работайте по группам.
   Она прицелилась и дважды выжала спуск, посылая оба снаряда по одной цели - тяжелому "Носорогу", так удачно маячившему вдали. Лес качнулся от быстролетящих зарядов, секунда и бок робота пронзили две молнии - снаряды попали в силовую установку и токопроводящую шину. Рабочее тело разлилось по корпусу машины и моментально загорелось - группы продолжали обмениваться ракетами и взрывы накрывали то одних, то других. Езаргол и Зануда еще держались, благодаря своим роботам и если первый вовсю использовал навыки вождения МОБа, уходя от ударов, то второй целиком полагался на щиты и броню. Динамическая защита оказалась достаточно хорошей вещью, часть панелей смогла предотвратить попадание ракет и робот сохранял подвижность. Неожиданна гибель "Носорога" от прилетевших непонятно откуда снарядов показалась командиру важной и он приказал сменить позиции, укрывшись за зданиями и вести обстрел оттуда. Как только роботы зашевелись, Асамзула выстрелила дважды по двум разным целям, поражая одного в ногу, второго прямо в поворотную платформу, отчего "гнездо" заклинило, МОБ зашатался, но устоял, да так и застыл - управляющие цепи оказались повреждены и миниботы тут же принялись их чинить, вот только такая техника представляла собой лакомый кусок для ракет и сверху на второго "Носорога" обрушился натуральный град из боеголовок. Рома прекратил сидеть и двинулся вперед, все увеличивая скорость - нужно было зайти им с фланга и отвлечь на себя, тогда как пара тяжелых приняли основную массу ракет и у защитников они уже должны были заканчиваться.
   Он выскочил на открытую местность, наводясь на турели, сразу же заметившие вражескую машину. Очередь из крупнокалиберных пулевиков с заряженными разрывными снарядами порвала их в клочья, превратив станину в металлический куст, пару раз Рома добавил из гауссовок по подставившим бок роботам вехов - они уже заметили разведчика и переключились на него. Боцман скрылся за корпусом здания, исчезая для одной команды, но оставаясь в поле зрения другой. Интуиция его редко когда подводила, а если на войне не иметь этого ярко выраженного чувства, то долго не проживешь. Он подпрыгнул как раз в тот момент, когда по нему полоснули сразу тремя зелеными лазерами, просевший щит заверещал, но удержался на десяти процентах, Боцман ответил выстрелами из гаусс-пушек, заставляя роботов отступить, получил пару пробоев в районе левой подвески и сустава шасси, но если оружие тут же превратилось в хлам, то вот с ногами повезло - луч ушел в сторону, отразившись от навешанной брони. Роботы вехов так увлеклись уничтожением одинокого разведчика, что их операторы подзабыли о том, что есть еще и другие. Кроха накрыла всю эту компашку "Градами" и "Ливнем", отчего двое застыли на месте, а третий попытался отползти под укрытие ангара, но Рома не дал ему этого сделать - его зеленый лазер разрезал поврежденный сустав, лишенный силового щита, а разрывные снаряды взрывами повредили сервопривод и МОБ завалился на бок - гироскоп тоже был уничтожен.
   Из десятка роботов более менее целыми оставались четверо и сейчас они испытывали на себе мощный ракетный прессинг от Крохи и Зануды, тогда как Езаргол и Шорох уже показались из леса и применили тяжелые импульсные орудия, ставя большую жирную точку в жизни операторов. Само сражение длилось не более пяти минут, на поле боя остались дымиться останки МОБов, на некоторых еще оставалось целое вооружение, которое можно было легко демонтировать.
   - Доложить о повреждениях! - приказала Асамзула.
   - Внешняя динамическая защита отсутствует. - Тут же откликнулся Зануда. - Гаусс-орудие заклинило в результате попадания ракеты, силовой щит восстановился до шестидесяти процентов, больше не может.
   - МОБ в порядке, повреждений нет. - Сказал Шорох.
   - Две ракетные кассеты восстановлению не подлежат. - Произнесла Кроха. - Ходовая сломана, скорость упала до пяти км в час.
   - Щит сдох. - Произнес Езаргол. - Оружие и робот в порядке.
   - Накрылась медным тазом левая оружейная подвеска. - Пожаловался Рома. - Динамической защиты нет, робот в порядке.
   - В первую очередь займитесь ракетным и тяжелым. - Тут же связалась с техниками Асамзула. - Оцените степень повреждений, доложите, сколько времени займет ремонт. Остальные - уничтожить оборудование завода, рабочий персонал не трогать.
   - Выполняю.
   Рома выбил выстрелом двери комплекса и вошел в освещенное яркими лампами помещение. На биомониторе тут же отметились с десяток целей, которые выбежали с плазменными винтовками в руках и начали палить по "Клопу" не причиняя тому вреда, пусть и слабенький, но мощный щит легко держал их импульсы излучаемой энергии.
   - Тут какие-то дураки по мне стреляют. - Заметил Боцман. - Что делать?
   - Наносят урон?
   - Нет, пукалки у них слабенькие, но ведут себя как безумцы, один схватил лом и пытается робота им бить.
   - Передай мне картинку.
   - Уже. - Ответил Рома, наводя гауссовку и лазер на кубы оборудования и проделывая в них огромные дыры, из которых полилась жидкость. - Слушай, а зачем она нужна, эта тяжелая вода?
   - Здесь один из видов воды - сверхтяжелая, что-то в этом роде, применяется при производстве систем связи. - Пояснила Асамзула. - Улавливает какие-то там мельчайшие частицы, которые и переносят сигнал, короче, своего рода космический межсистемный приемник и передатчик, подробностей не знаю, нужно у техников спросить. После нескольких процессов "перегонки" обычной воды и насыщения ее атомами получается жидкость, которую заправляют в контуры радиостанций. Долгое время использовали как охладитель в реакторах, но потом отказались - очень большой расход, жидкий металл лучше.
   - Ясно. - Кивнул Рома, расстреливая следующую цистерну. - Блин, они ведут себя как зомби.
   - Они и есть зомби. - Произнес Езаргол. - Видимо, активировали скрытый контроль установленных им нейросетей, они не понимают, что делают, видишь, как бросаются на тебя. - Его "Тесак" подошел, поднял ногу и раздавил одного из рабочих. - Как жука прихлопнуть.
   - Ну не надо так. - Попросила Асамзула. - Уничтожим оборудование и уйдем, зачем трогать разумных, которые не в себе.
   - А эти потом про нас все расскажут? - вопросил нишх. - С их нейросетей просмотрят записи произошедшего, аналитики подробненько разберут все действия нашей команды и потом вычислят отряд до последнего рембота, когда операция закончится. Ты что, не знаешь азов? При проведении зачистки нужно вырезать всех, свидетели потом слишком дорого обходятся.
   - Поэтому нас и не любят в Содружестве. - Буркнула Асамзула.
   - А мы не нуждаемся в их любви, главное, чтобы к нам со своими правилами не лезли. - Откликнулся Езаргол, давя второго. - Давай, второй, жми на гашетку.
   - Легко. - Отозвался Рома, поводя стволом пулевика и кося стрелков, которые уже решили было, что им ничего не угрожает. - Четвертый прав, свидетелей лучше не оставлять, не знаешь, как оно в будущем повернется, нужно показать всем, что тут были настоящие отморозки-пираты-беспредельщики.
   - Ладно. - Вздохнула девушка. - Я хотя бы попыталась вас отговорить, но вы слишком кровожадные.
   - Мочи козлов. - С "белорусским" акцентом произнес Боцман, втаптывая в пол очередного безумца. Они напомнили ему свихнувшихся рабочих из одной игры, там ГГ тоже такой правильный был, но вот добро причинял и справедливость наводил с помощью оружия и рукопашного боя. Все такие сговорчивые и благоприятные сразу становились, что просто диву даешься, истинно говорил Аль Капоне или кто там из итальянских мафиози - пистолетом и добрым словом можно сделать гораздо больше, чем просто добрым словом. А если этих слов не понимают, то и разговаривать нечего - вышибить мозги и всего делов. Если до дебила не доходит, то объяснять бесполезно, тут нужно усыплять каждого третьего. Рома усмехнулся, вспомнив слова Пихто, не так уж он и неправ.
   Боцман быстро расстрелял оставшиеся кубы, пока Езаргол забавлялся, расстреливая безумных рабочих, освобождая их от рабства нейросети. Когда роботы покинули здание, то истребитель тремя выстрелами по нужным точкам обрушил крышу комплекса, погребая разрушенное оборудование и делая одну большую братскую могилу. К этому времени ремонт МОБов закончился, ракетные кассеты были пополнены боеприпасами и сейчас Федя скручивал гаусс-пушку с "Носорога" - техник не мог пройти мимо бесхозного оружия. Асамзула покачала головой - некоторые совершенно не меняются, но она понимала, что без этого не обойтись, скоро возможно их роботов будут разбирать на запчасти, чего хотелось бы избежать. МОБы выстроились парами, поставив техничку в центр, и потопали по направлению к Зеленым, которые штурмовали металлургический комбинат.
  
   Командир охранной эскадры, базирующейся в системе Дальняя, Эскиранаргалиэль пребывал на своем флагмане, когда операторы систем получили сигнал помощи, пришедший из системы Щедрая. Собственно, он не собирался сегодня проводить инспекцию, однако его друг и приближенный к руководству спецслужб Республики, намекнул, что не все идет по плану на границе с Союзом и неплохо бы подготовить свой флот на случай нападения рогачей. Эскир совету внял и тут же отдал приказ расслабившимся наемникам и вехам, которые служили под его началом, чтобы прекращали бить баклуши, а готовили корабли к походу. И эта предосторожность сыграла свою роль - как только пришло сообщение о нападении на индустриальную систему, то ему нужно было только отдать приказ выдвигаться к разгонным вратам, что явно сэкономило бы время появления в системе. До Щедрой буквально пятнадцать парсек, которые его самые медленные и могучие два линкора преодолеют за час, так что придется остальным кораблям немного понизить мощность своих генераторов гиперприводов, чтобы эскадра могла выйти одновременно, а не кусками. По короткому сообщению, посланному с орбитальной станции, выходило что на систему напали пираты совсем небольшим флотом в пять крейсеров и два авианосца при поддержке фрегатов. Естественно своими силами они отбиться не могли, недавно Эскир сам подписал приказ об отзыве из системы трех крейсеров и перегоне их к границе, где они поступали в распоряжение контр-адмирала Заланаратулиэля, несомненно ослабив охрану. Видимо, об этом прознали пираты и совершили свое вероломное нападение, в сообщении говорилось, что на планету опускается много транспортов, а это значит, что будут грабить и грабить с размахом. Вот только не успеют, защитники свое дело сделают - протянут время до подхода его флота, а уж он постарается размазать эту погань по космосу.
   Корабли эскадры по одному начали прыгать через врата, не используя ресурс своих гиперприводов для входа, процедура была отработана до мелочей, пускай и генераторы вехов не были такими мощными как у нишхов и им приходилось пользоваться вратами, но за этим разведка и правительство и затеяло "революцию" в Союзе, чтобы окончательно добить своего давнего врага. Та война с инсектами была ошибкой, случайность, когда манок упал на территорию Федерации, а не Союза и жуки вторглись к квадратноголовым, а нишхи вроде как оказались не при чем. За это пришлось заплатить немалой кровью, в том числе и народа вехов, воевать бок о бок с врагами, в результате чего было заключено много межрасовых браков и созданы братские сообщества, но это явно не входило в планы Высшего Совета Республики, который всеми силами стремился внести еще больший раскол между двумя расами. Не каждому офицеру флота известна подобная информация, она доступна только Высшим, а Эскир относился к ним по крови, ведь его отец был не кто иной, как Председатель Высшего Совета. Он отправил сына "немного послужить", чтобы знал всю вертикаль власти и набрался опыта так сказать "в поле". Стоит заметить, что до этого дня служба была скучной и безрадостной - пираты не лезли в охраняемые им системы, бандитов и контрабандистов ловили без его ведома, и адмирал откровенно скучал и вот сейчас можно было развеяться.
   - Синхронизировать скорости кораблей в гипере, всем быть готовым к выходу через пятьдесят шесть минут. - Чуть с ленцой в голосе произнес Эскир. - Пилотам истребителей прикрытия и перехватчикам быть готовым к вылету сразу после материализации.
   - Будет исполнено, господин адмирал! - с поклоном отозвался старший помощник и передал приказ дальше по инстанции, благо это было возможно в гиперпространстве.
   Технология была засекреченной, о ней не знали в Союзе и уж тем более в Содружестве, где Республика охотно скупала технологии, пользуясь общим торговым пространством, но не отправляя свои чертежи на экспорт, только продукцию и ту, которая уже устарела, зато нейросети расходились как пирожки на ура, потому что подсадить на них весь космос удалось еще лет 400 назад и только противные нишхи сопротивлялись как всегда, а вместе с ними эти поганые палочники и ползуны, которых в Республике просто не могло быть - появление в пространстве вехов неизменно каралось выдворением. Республике всегда нужны были рабы и бесплатная рабочая сила. Ах, как это хорошо, объявить рабство вне закона, чтобы потом заработать на этом огромные деньги, ведь нейросеть в голове не что иное как добровольное рабство, а эти идиоты сами толкают сеть себе в голову! Эскир был доволен задумкой Совета полутысячелетней давности завуалировать "рабство" под словом "нейросеть", создав иллюзию. Адмирал прошествовал к себе в каюту, где его ждали две персональные рабыни-вехинки, полностью послушные и исполнительные. Такой номер легко прокатывал даже с представителями своего народа, который суть быдло и поверит в какую угодно сказку.
   Старший помощник прислал сообщение на личный браслет адмирала о пятиминутной готовности выхода эскадры в реальный космос.
   - Девочки, я должен вас оставить, дела. - Развел руками Эскир, вставая с широкой кровати и вехинки, победительницы конкурсов красоты на своих планетах, сморщили носики, не желая расставаться со своим господином. - Ведите себя хорошо, а то я буду вынужден вас наказать. - Командир погрозил им пальцем и обе мурлыкнули в экстазе.
   - Накажи нас сейчас, хозяин! - в голос простонали они и Эскир еле-еле подавил в себе желание.
   - Долг зовет, нужно победить очередных пиратов, которые осмеливаются вторгаться в наше пространство.
   - Мы будем ждать вас, господин и приготовим все к празднованию победы. - Сказала Мисс Ласковая.
   - А вы расскажете нам, как вы легко с ними расправились. - Вторила ей Мисс Дубрава.
   - Непременно, девочки. - Эскир вышел и закрыл дверь на замок своим личным кодом - рабыни никогда не покидали его каюту, собственно, как и не имели своего собственного мнения.
   Он появился на мостике именно в тот момент, когда операторы уже командовали выходом эскадры.
   - Фрегаты с первого по тринадцатый развернуты в сеть, господин адмирал!
   - Корветы начинают прочесывание астероидного поля!
   - Линкоры завершают свой выход, орудия готовы к бою.
   - Крейсера начинают движение к планете, выпускают перехватчики.
   - Противник обнаружен - пять крейсеров класса "Удачливый", постройка Империи и шесть фрегатов типа "Сабля", постройка Союза, занимают оборонительный ордер. Они прикрывают транспортные корабли, которые висят на орбите. Станция "Провиант" уничтожена бандитами и на орбите полно осколков, мешающих пролету истребителей. За планетой прячутся два авианосца класса "Сокрушитель", постройка Федерации. Количество носимых истребителей - двести двадцать штук.
   - Наших все равно больше, меня не интересуют подробности - просто уничтожьте их. - Распорядился Эскир. - Просканируйте планету и выясните есть ли там пиратские банды.
   - До точки контакта тридцать секунд, орудия линкоров готовы к выстрелу.
   - Огонь. - Это было просто, подумал адмирал, прилетел, расстрелял, полетел дальше почивать на лаврах. Но вдруг...
   Крейсера неожиданно разошлись в стороны, словно брызнули в рассыпную и выстрелы пропали даром, уйдя в пустоту. Пока накопиться энергия, пройдет несколько драгоценных секунд, а время уже будет упущено. Его малые корабли рвались к планете по кратчайшему пути, чтобы постараться как можно скорее выполнить приказ и тут посреди космоса вспухло море огня - фрегаты нарвались на минное поле. Эскир сморгнул пару раз и чуть потер глаза, чтобы уяснить что ему это не привиделось, но нет - шесть кораблей разорвало на части просто потому, что ударное воздействие от множества разбросанных мин легко сняло щит и проделало во внешней обшивке кучу дыр, нанося многочисленные повреждения топливным и двигательным системам - мины оказались слишком мощными, на один крейсер с лихвой хватило бы и пяти, а тут их были десятки. Авианосцев пиратов не было видно, но Эскир уже знал по отпечатку их двигателей, что они начали движение к области гиперпереходов и сейчас выпускали перехватчики, шустрые машины союза "Шпага". Вооруженные достаточно слабыми, но скорострельными лазерными пушками они приносили много головной боли флотоводцам, когда их число было большим, но его эскадра истребителей превосходила их вдвое и ринулась навстречу.
   - Крейсерам оказать поддержку оставшимся фрегатам, атаковать суда противника. - Приказал Эскир. - Блокировать зоны гиперперехода - ни один бандит не должен уйти.
   Операторы тут же начали передавать приказы, часть крейсеров отвернула от планеты и пошла на группу кораблей, линкоры готовились нанести удар, как пираты выпустили свои ракеты. Облако мельчайших точек накрыло корабли флота, перехватчики бандитов и истребители вехов смешались в кучу, разобрать что-то в мельтешении корабликов на экранах радаров было совершенно невозможно, но операторы не зря проходили долговременную подготовку, чтобы уметь отделять зерна от плевел.
   - Господин адмирал, мы потеряли до двадцати процентов истребителей! - сообщил один из них. - Потери пиратов - восемь процентов. Это только уничтоженных, поврежденных машин больше, но они продолжают сражаться.
   - Усилить натиск, прорвать оборону противника, линкорам залп!
   Корабль содрогнулся и смертоносные лучи поразили один из своих кораблей - крейсера пиратов ловко лавировали между судами, за штурвалами сидели опытные пилоты, которые знали, когда тяжелые корабли могут выстрелить, но даже их подготовки не хватало, чтобы выжить в этой свалке - часть уже получила повреждения, но еще была на ходу. Транспорты улепетывали из системы, разгоняясь, чтобы уйти в прыжок, за ними поспевали авианосцы, два крейсера вышли из боя, чтобы прикрыть корабли.
   - Господин адмирал, транспорты собираются совершить прыжок! - сообщил оператор радара. - Согласно полученному сканированию часть из них с пустыми трюмами, а часть загружена!
   - Ублюдки уже успели поживиться! - воскликнул Эскир. - Уничтожить прикрытие, следовать за транспортами!
   - Господин адмирал, на планете обнаружены до полка МОБов, которые рассеяны по поверхности. - Тут же доложил еще один оператор. - Часть наших предприятий разрушена, но склады с готовой продукцией уцелели!
   - Они не собираются сражаться, а бросают своих в системе! - воскликнул старший помощник. - Крейсера отстреливаются и тоже готовятся к прыжку.
   - Следовать за ними! - выкрикнул Эскир, почувствовав азарт. Ну и что, что он потерял в самом начале шесть фрегатов и до кучи истребителей, это не имеет никакого значения. - Все десантно-штурмовые МОБ-группы вниз, на планету, раздавить пиратов как жуков. В системе оставить линкор и три крейсера, остальным продолжить преследование.
   - Один из крейсеров пиратов подорвал себя. - Сообщил оператор радара. - Зацепило два наших и ракетной атакой повредило еще три!
   - Оставляйте их, пусть проводят ремонт и охраняют систему, все боеспособные корабли должны приготовиться к преследованию. Вперед.
   - Да, господин адмирал! - кивнул связист, отдавая приказы.
   Его флагман под прикрытием шести крейсеров двинулся к убегающим пиратам, к которым присоединились авианосцы, подбирающие перехватчики на ходу. Похоже, эти стервятники поняли, что тут им ловить нечего и отправились в Приграничье, где всегда обитали, чтобы продать то малое, что они успели урвать. Но никто еще так безнаказанно не грабил народ вехов, он, Эскир, доберется до них и эти уроды даже не успеют произвести ремонт своих судов, как импульсные излучатели его линкора сотрут их в порошок! Он навсегда отобьет у этого отребья желание соваться на территорию Республики и имя Эскира навеки будет внесено в архивы Высшего Совета и Мемориала Расы!
   - Проследить гипертрассу, рассчитать прыжок на опережение.
   - Их корабли легче и оснащены генераторами нишхов, они имеют преимущество в скорости. - Доложил оператор сканера.
   - Я отдал приказ, что тут непонятного? - со льдом в голосе спросил Эскир.
   - Да, господин адмирал, немедленно рассчитаем прыжок. - Съежился под его взглядом нахальный оператор.
   Десантные боты и модули пошли вниз, к планете, один из линкоров начал занимать позицию рядом с астероидным полем, этаким дальним кольцом планеты, поврежденные фрегаты и корветы, а также крейсера начали стягиваться на орбиту, поближе к нему, чтобы произвести скоротечный ремонт, когда поредевшая эскадра совершила прыжок. Команда линкора вздохнула с облегчением, когда их молодой придурошный адмирал кинулся в погоню и каково же было удивление командира сводной группировки, оставшегося старшим, когда рядом с ним свернула поле преломления старая десантная баржа и ударила из эмиттеров нейроподавителя по огромному кораблю. Операторы отрубились сразу же, у многих произошло кровоизлияние в мозг и теперь вместо живых на креслах сидели полутрупы, только аварийные медблоки поддерживали в них жизнь, а абордажники, не подключенные к системам корабля, отделались головной болью. Линкор тут же ослеп и чуть живая команда не видела, как три фрегата возникли из ниоткуда и произвели залп ракетами, добивая выживших, а к поврежденным крейсерам лавиной брызнули юркие перехватчики, чтобы закусать их до смерти.
  
   Небольшой корабль-разведчик вынырнул из гиперпространства и тут же активировал маскировочное поле, чтобы его не засекли радары орбитальных станций. Пилот четко рассчитал прыжок, чтобы оказаться точно на краю системы и пускай он провел последние 130 лет сидя на планете, но память сохранила все уловки и обманки, которые он применял на войне как с инсектами, так и против пиратов. Разведчик был небольшим, но явно собран с любовью и знанием дела - все оборудование работало безукоризненно и это очень радовало пилота, который сразу же влюбился в этот кораблик еще там, на станции. Проведя бок о бок много времени с шаманами елиша и нишхов, вспоминая свой любимый "Хлыст", он уже начинал относиться к технике как к живой, которая сама выбирает себе хозяина. Если чем-то ее обидеть, то она начнет ломаться и исправить недуг можно только попросив прощения. Операторы МОБов верили в это также как и пилоты кораблей, наделяя свои машины подобием духа, впрочем, шаманы объясняли это достаточно просто - когда оператор начинал общаться с техникой, то невольно накладывал на нее отпечаток своего биополя, поэтому большинство предпочитало новую машину, а не старую, которую уже кто-то эксплуатировал и совпадет ли энергоотметка, оставленная прежним владельцем на машине никто не знал. Шаманы елиша проводили обряд очищения техники и это реально работало, хотя те же вехи и ингеры смеялись над дремучими палочниками, однако часть федералов, в том числе и пилот, находили их действия не лишенными смысла, чего уж тут говорить о нишхах и накрийцах, общавшихся друг с другом ментально и понимающих в биополях гораздо больше, чем все остальные.
   Пихто выбрал это систему как наиболее развитую в плане инфраструктуры и ближайшую к Приграничью. Здесь можно было сойти на станции и заняться поисками доктора Феста, описание которого и морду лица перекинул с нейросети на браслет дроида техник Федя. Теперь, получив эти импланты от корсиноида, Пихто не боялся, что его кибернетическое тело засекут сканеры, их можно было обмануть, но вот попадаться совершенно не хотелось. Для этого решили выйти в системе, но не афишировать свое присутствие, а дождаться крупного транспортника, чтобы прикрываясь его возмущениями выхода, снять маскировочные поля. Таким образом отследить их гипертрассу будет невозможно, потому что все отпечатки перекроет грузовик, который и проявляться будет медленно и эти можно будет воспользоваться. К тому же были нередки случаи, когда большая гравитационная масса выталкивала малые корабли в системы, увлекая их за собой, словно водоворот и даже если вехи будут выпирать их из системы, то совершить новый прыжок, не пополнив припасов будет невозможно, так что игра стоила свеч.
   Так и случилось. Огромный пузатый контейнеровоз целых шесть секунд выползал из гипера и пилот ловко пристроился ему в кильватер, "нюхая" выхлоп дюз, деактивировал поле, причем делая это постепенно, словно корабль проявлялся вслед за транспортником. Контейнеровоз принадлежал к корпорации вехов, имел пропуск для полетов в системе и спокойно продолжил движение, а вот патрульно-таможенная служба, которая засекла нарушителя, тут же поспешила к нему.
   - Оставайтесь на месте! - связался с пилотом командир патруля. - Ваша цель прибытия в систему Загадка?
   - Не собирались мы в вашу систему! - натурально возмутился пилот. - Летим из Федерации на территорию Империи с промежуточными точками в системах Ветреная, Кувшин и Свидание, мы не планировали у вас останавливаться, это этот грузовик нас вытянул!
   Командир патруля помолчал, зная о таких случаях, но проверить этот странный корабль все же стоило, вдруг это лазутчики враждебных нишхов или шпионы Федерации, вон какая хитрая морда у квадратноголового.
   - Предъявите документы! - потребовал патрульный.
   - Пожалуйста. - Пилот переслал пакет и командир начал его изучать. На первый взгляд все в порядке.
   - Наемники. - Презрительно выплюнул он. - Убирайтесь из системы!
   - Обязательно, только нам нужно пополнить запасы топлива и провизии. - Спокойно отозвался пилот. - А для этого нужно посетить торговую станцию. Вы дадите нам разрешение на стыковку?
   Командир колебался. С одной стороны сканеры показывали, что пилот наемников не врет, на корабле действительно мало топлива для старта и разгона, запрещенных товаров к ввозу нет, впрочем как и самих товаров, экипаж совсем маленький, но вот вооружение у корабля серьезное, а также совершенно не определяемый тип, словно он был собран из запчастей где-нибудь на свалке. Понятно, что эти наемники больше похожи на охотников за головами, да и кораблик у них хорошо подготовлен для темных делишек, но подозрения к делу не пришьешь. Ну задержит он их на несколько суток, даже может конфисковать корабль, был бы человек, а статья найдется, но вот высылать их придется за свой счет, бюджет у охранной службы системы не резиновый, да и не хочется с ними возиться, придется объяснять, почему он их задержал, а если эти придурки еще попросят защиты у адвоката, то... нет, пусть лучше заправляются и валят на все четыре стороны или куда они там летели.
   - У вас есть два часа на заправку и пополнение продовольствия. - Сквозь зубы процедил командир. - Счастливого пути.
   - Спасибо большое. - Пилот чуть не поклонился в кресле. Патрульный фыркнул и отключился. - У нас есть два часа, чтобы заправиться и поискать доктора, потом попросят убраться. - Крикнул он в проем двери - кораблик был маленький и надобности в интеркоме не существовало.
   - Ясно. - Ответил Пихто. - Давай, швартуйся. - Он повернулся к своей группе. - Со мной пойдут Кабан и Дятел, вам лучше посидеть на корабле.
   - Ссссогласссен. - Прошипел Шис. - Вехи нассс терпеть не могут, а ползать в ошшшейнике я не хочу.
   - Мы пока проверим оружие. - Произнес Нас и оба накрийца, свернув свои могучие тела в кольца, начали прочищать фокусные линзы у лазерганов.
   Корабль мягко коснулся стыковочного узла, шлюз распахнулся и на станцию сошли четверо - пилот тоже попросился наружу купить топлива, которое они слили перед прыжком, чтобы хватило как раз, да и пищевые брикеты уже поднадоели. Пихто отправил с ним Дятла, сам же с Кабаном отправился к инфокабинке.
   - Как ты собираешься его искать? - спросил федерал у командира отряда.
   - Сейчас проверим все медицинские клиники, которые открылись за последние два месяца, думаю, что все есть у них в сети, ведь тут полная прозрачность бизнеса. - Ответил Пихто. - Рожи персонала и руководителей там точно должны быть.
   - Он мог изменить внешность. - Напомнил Кабан.
   - У меня встроенный сканер, не забывай, кто я. - Произнес Пихто. - Вот и кабинка, далеко ходить не надо и очереди нет.
   Они втиснулись в небольшую комнатку и дроид набрал на воздушной клавиатуре поиск по недавно открывшимся клиниками на территории Республики. Всего по списку выдали 87, тогда из найденных пришлось просматривать все - на имена он внимания сильно не обращал, понимая, что не сменить имя было бы глупо. Потом сообразил, что можно было сократить список просто выбрав национальность руководителя, но Фест мог и использовать подставное лицо, хотя, кто его знает, насколько этот доктор умен. Но все оказалось даже совсем просто - всего три клиники были открыты инородцами и одним из них оказался доктор собственной персоной, он даже фейс менять не стал, ограничившись сменой имени. Морда лица совпадала на 99%, звали ингера теперь Шалш Корд, возраст 178 лет, владел он небольшой клиникой по имплантации нейросетей в системе Квадро, что была не так близка к центральным мирам, но тоже очень развитый промышленно-индустриальный мир, к тому же имеющий несколько транзитных станций, на одной из которых докторишка и расположился, предпочитая отдыхать на одной из курортных планет системы от трудов праведных.
   - Квадро. - Протянул Пихто, разглядывая карту систему и начертанный голографический маршрут к ней. - Она что, рукотворная?
   Четыре планеты вращались по одной орбите друг за другом вокруг светила с одинаковой скоростью, причем присутствовал такой же хоровод из четырех планет на дальней орбите, только в обратную сторону. Всего миров было восемь, причем два газовых гиганта располагались напротив друг друга, уравновешивая гравитационные силы и если второе кольцо располагалось далеко от светила, то первое попадало в пояс жизни, все четыре планеты которого были земного типа. Кабан посмотрел на карту и пожал плечами - он вырос в джунглях Мясорубки и понятия не имел, что это за система. Пихто ткнул в информационный листок.
   - Система Квадро, находится в пятидесяти семи парсек от Метрополии, родной системы вехов, имеет искусственное происхождение, совершенное благодаря силам науки Республики. Хм, не думаю, что это они смогли такое построить, ведь это нужно стащить все планеты системы на одну орбиту, заставить их крутиться, а потом вращаться эти в другую сторону, чтобы создать гравитационную стабилизацию, ведь магнитные поля у планет все разные, а эти два газовых гиганта так вообще порвали бы все на свете, а тут летят себе как ни в чем не бывало. Не эльфы это построили, скорее присвоили себе чьи-то заслуги, а ну-ка покопаемся в истории. - Пихто нажал кнопку исторической справки и быстро пробежал глазами. - Опа, а тут информация различается, ты читаешь?
   - Не умею. - Виновато развел руками Кабан, которого учили письменности ингеров и федералов, которых было большинство в поселке, но вот вехской грамматики он не знал.
   - Тогда я тебе переведу. Впервые система была обнаружена экспедицией Гасана Великого, правителя Объединенной Федерации более пяти тысяч лет назад и там произошел контакт с вехами, которые утратили связь с прародиной. Что послужило тому причиной, неизвестно, но Гасан не оставил разумных существ в беде, предложив им помощь в переселении назад, только бы указали координаты, но те отказались, пояснив, что ждут прилета СВОИХ БОГОВ, которые и перенесут их обратно на родину. Видно, этот Гасан рылом не вышел, - Хмыкнул Пихто. - Короче, покрутились федералы, да двинулись дальше, гипердвигателей тогда у них не было, а существовали сверхсветовые ускорители, позволяющие перемещаться меж звезд. Так, тут идет лабуда про трудности похода Гасана, ага, вот интересный фрагмент, - Пихто начал цитировать. - Взято из книги Похода, второй книги Гасана: "И нашли они миры странные, что шли друг за другом по одной орбите, а рядом с ними вращались другие, но в сторону обратную. И сказал Гасан, что это чудо великое, что дружить нужно с народом этим, что построил такое, ибо обладает он мудростью неописуемой и самый могущественный Разумник...", хм, Разумник, это видимо ученый или шаман какой-то, короче, "... Разумник не сравнится с мощью их величия. На третьей же планете, что находилась в пятом квадранте, живут разумные жители, именующие себя вешхи или векхи, не являющиеся коренными обитателями земли этой. Они сами пришельцы из пустоты и говорят о Богах, которые перенесли их сюда через тьму просто сделав шаг, соединив миры силой своей". Это еще что такое, аналог Силы? Непонятно, но есть описание этих Богов, так, опять восхваление Гасана и его ловких помощников, разговоры с вехами, о, вот нужный отрывок: "и молвил мудрец, что не они создали миры эти, а Боги, что даровали им места для обитания, потому что родина их страдала от нашествия агрессивных исчадий с соседнего континента, целью своей поставивших захватить весь мир!" Кто бы это мог быть, как думаешь? - Кабан пожал плечами. - Я догадываюсь, что это нишхи, раз уж у них с вехами общие корни и жили они, скорее всего на одной планете, но вот кто, блин, их разделил? Что за продвинутая раса сунула свой нос в чужие дела и сотворила еще больший раскол? Прямо как наши америкосы - у вас еще нет демократии? Тогда мы летим к вам! Тут похоже тоже самое, - обратился Пихто к бойцу, - представь себе, что живешь ты спокойно в своей деревне, тут черти через границу полезли, берешь ты лопату, лом, кирку и бмас ему между рогов. Черт вроде как успокоился и на задницу плюх, а потом и вовсе убрался назад восвояси, получив по сопатке. А тут прилетели добрые дяди и решили за всю расу - надо их разделить, пускай мирно развиваются отдельно друг от друга, а когда разовьются и в космос выйдут, то обязательно давнюю свою неприязнь позабудут и кинутся друг к другу в распростертые объятья. А вышло-то все наоборот! Так, а описание Богов есть? О, похоже это оно: "Яркий свет испускают Боги, смотреть на который невозможно, но сопровождают их высокие и страшные великаны, помощники и охранники Богов, созданные ими из плоти и крови, рекущие волю Богов". Все. Маловато информации для анализа, надо бы добыть полностью эту книжку с путешествиями Гасана, может узнаем чего нового, а то чтиво уж больно интересное и увлекательное, да и в архивах нишхов я бы тоже покопался. - Пихто пролистнул страницу. - Самое главное мы нашли - Фест осел на орбитальной станции системы Квадро и наша задача его раскулачить на информацию о рабовладельцах Боцмана - они приведут нас к той самой червоточине, через которую мы и вернемся на Землю.
   - Кто были эти Боги? - спросил вдруг Кабан.
   - Интересно? - прищурился Пихто. - Мне вот тоже. Я тут уже имел удовольствие пообщаться с одной из них и я точно знаю, что они преследуют определенные цели, разводя или сталкивая народы, по большому счету им наплевать на жизни муравьев, они наверное ловят кайф, когда смотрят на эту возню. Этот их свет, возможно, какая-то энергетическая форма жизни, о которой нам неизвестно, галактика большая и места в ней много, могли просто натолкнуться на систему с нишхами и вехами, узреть, что там идет резня, ну и разнять дерущихся детей, просто расселив по разным планетам. Мы ведь местной истории не знаем, также как и корня конфликта. Я спрашивал у Ромы, но тот только плечами пожимает, некогда мол еще и книжки читать, болван. - Пихто хмыкнул. - Но, надо заметить, толковый болван, сумел обжиться и даже банду свою организовать, за правое дело борется.
   - А мы?
   - И мы боремся. - Согласился дроид. - Методы борьбы у нас похожи, только подход разный - я предпочитаю близкий контакт, чтобы, так сказать, по душам поговорить с человеком, чтобы осознал он неправду свою и плохую манеру поведения, исправился, встал на путь истинный, а если нет. Что ж, он сам выбрал свою дорогу.
   - Прибьешь?
   - Прибью, если мешать будет. - Кивнул Пихто. - Ладно, про Гасана мы книжку из сети скачаем, надо бы у пилота спросить, может он что-нибудь знает. Кстати, как его зовут?
   - Согман. - Ответил Кабан. - На имя он редко отзывается, предпочитает позывной Шустрый.
   - Шустрик значит, - Пихто запомнил, - ладно, пошли на корабль, будем другого шустрика ловить.
   Два часа еще не прошли, а разведчик был уже заправлен и все собрались на консилиум в жилом отсеке - места в рубке было мало, так что решали все тут.
   - Соваться туда просто так - самоубийство. - Произнес пилот. - Система не просто хорошо охраняется, она имеет рейтинг безопасности пять, там находится мощная флотская группировка, нас размажут по космосу, елси только заподозрят в противоправных действиях.
   - И как нам туда попасть? - спросил Дятел, посмотрев на Пихто. - Трюк с грузовозом не прокатит?
   - Нас засекут еще при выходе - в Квадро даже в мое время уже стояли мощные сканеры, фиксирующие даже реликтовые излучения далеких звезд, не то что выход из гипера истребителя. Если применим маскировочное поле, то нас тут же расстреляют как бандитов, даже разбираться не будут. - Заявил Шустрый
   - Значит нам нужен какой-то груз, который мы можем легально доставить в систему. - Произнес Пихто. - Что можно перевозить такое малогабаритное и нетяжелое, что влезло бы в трюм.
   - Человека. - Вылезла Ася.
   - Чего? - не понял Кабан.
   - Я догадываюсь, о чем она. - Дроид посмотрел на девушку. - Умная девочка. - Он оглядел остальных. - Вы не поняли?
   - Поясссни! - прошипел Нас.
   - Мы ведь наемники, охотники за головами, значит нужно взять заказ от вехов на перевозку заключенных или какого-нибудь бандита с обязательной доставкой его в эту систему. - Ответил дроид. - Знаю, слишком сложно, но другого способа добраться до Феста у нас нет - нас тут же завернут на границе как только появимся, ведь причин для присутствия у нас там нет. Так что или ловить пирата или штурмом брать станцию, но это уже полномасштабное вторжение и гарантировать, что доктор будет сидеть на месте, я не могу. Нужно обратиться к Бирже, посмотреть, есть ли там заказы, может быть, нам повезет, если же нет, то нам нужно придумать или подделать документы на тело, чтобы легально ввезти.
   - Можно заняться доставкой редких металлов и минералов. - Заметил пилот. - Посмотреть список того, что им требуется, все есть в сети.
   - В общем, надо искать варианты легального проникновения в систему. - Заявил Пихто.
   Шис и Нас переглянулись.
   - Можно доссставить нассс как заключенных. - Прошипел старший Шис. - В сссвое время Накра ссссильно насссолили Квадро, наше присссутссствие караетсссся там сссмертью!
   - Рисковать вами мы не можем. - Твердо заявил дроид.
   - Мы же всссе равно летим ссс вами. - Ответил Нас. - Нассс задержат в любом ссслучае и оденут ошшшейники.
   - Все равно, это неправильно. - Сказала на этот раз Ася. - Ни один доктор не стоит этого, может быть, как-нибудь выманить его из системы?
   - Хм, а это мысль. - Согласился дроид. - Связаться мы с ним можем, надо только предложить то, от чего он не сможет отказаться, а именно всю его противозаконную деятельность на пиратской станции в системе Ясная. Думаю, от встречи с доброжелателем он не откажется.
   - Платить он точно не будет. - Произнесла Ася. - Обратится в службу охраны или наймет кого-нибудь, чтобы нас прикончить после передачи данных.
   - Ну, мы ведь тоже можем приготовиться к встрече. - Дроид ей подмигнул. - Раз гора не идет к Магомеду, то Магомед идет к горе. Нужно подобрать идеальное место.
  
   Рабочий день уже подходил к концу и доктор Корд, он же в прошлом светило пиратской медицины доктор Фест, вплотную занимающийся работорговлей, потянулся и прислушался к мерному гудению автоматов-хирургов, которые сейчас ставили двоим клиентам базовые нейросети, но с дополнительными имплантами. Доктор стал профессионалом по установке и удалению мозговых компьютеров и другой деятельности себе не представлял. Он благодарил ингеровского Бога за то, что вовремя успел улететь со станции, удачно продав последнюю партию, переведя деньги в Республиканский банк, заплатив при этом серьезный процент за комиссию при переводе, да и без взятки не обошлось, но оно того стоило. Клерк-вех сляпал ему документы на имя доктора Корда, выбил лицензию на медицинскую деятельность, остальное было за Фестом, который выбрал себе для будущего местожительства систему Квадро, как наиболее безопасную в плане существования. А когда доктор узнал, что станция взорвалась, то отменил пластическую операцию, посчитав, что несколько пиратов если и выжили, то с ним дел не вели, а если и вели, то сейчас прятались по щелям, потому что за их спиной не стояли мощные кланы, а к этой четверке у многих были претензии и вопросы и долги спросят именно с них, так что Фест сильно не волновался по этому поводу.
   Он открыл частную медицинскую клинику по установке нейросетей, используя автохирургов и медботов в качестве персонала, чтобы не связываться с излишне болтливыми живыми особями и сейчас он ждал, когда закончится установка, до которой осталось полчаса, после чего можно будет вколоть посетителя стимулирующий коктейль для быстрого восстановления и попросить на выход. На счету еще оставалось десять миллионов, деньги от продаж нейросетей капали тоже немалые, хоть и приходилось работать в кредит, но вскоре этот мелкий ручеек должен был превратиться в полноводную реку благодаря качественной экономии и отчислениям от компании "Нейросеть", которая уже рассматривала его прошение о вступлении в ее штат в качестве сотрудника. Они своих не бросают, а за результат Фест не беспокоился, подмазав кого нужно в руководстве корпорации. От таких благоприятных воспоминаний он потер руки, как тут сеть подала звоночек о принятом сообщении. Фест пока не спешил открывать мигающую пиктограмму конвертика, не видев обратного адреса, что если это спам или вирус? Он был достаточно сведущ в такого рода вопросах и не спешил, обдумывая действия. Для начала запустил проверочную программу, которая не нашла опасных расширений и файлов, отобразив в документе не очень большой по объему текст. Доктору стало любопытно, но он все же поставил аварийное удаление документа в случае обнаружения проникновения вредоносного программного обеспечения и открыл файлик, быстро пробежав глазами текст, после чего крепко задумался. В послании было следующее: "Здравствуйте, уважаемый доктор Корд или мне следует обращаться к вам доктор Фест? Я обладаю определенного рода информацией по вашему прошлому профилю деятельности и я уверен, что в вашем нынешнем положении, когда на кону ваше рассмотрение в качестве будущего сотрудника могущественной корпорации, не в ваших интересах предавать огласке эти данные. А они презанятные, должен я вам сказать! Например, ваше сотрудничество с четырьмя пиратскими кланами в системе Ясная в течение более двадцати восьми лет или до этого, когда вы "работали" медиком на пиратском рейдере "Славный" под командованием капитана Руаса? Думаю, вашим будущим работодателям не понравится, что их сотрудник бросает на их компанию такую темную и позорную тень, занимаясь незаконной деятельностью по установке нейросетей. Но, как и все в этом мире, ваша проблема решаема и стоит она не так много, а всего 10 миллионов кредитов. Как видите, я не требую невозможного, прекрасно осознавая ваши возможности, не задираю планку вверх. Понимаю, что вы как торговец, хотите знать какого рода данными я обладаю и не сделал ли копии, уверяю вас, что пока информация хранится на одном единственном инфодиске, которым я имею счастье владеть и я готов его вам передать лично из рук в руки при встрече, которая произойдет не в системе Квадро, вашем нынешнем месте обитания, а в системе Волна, на бартерной орбитальной станции расположенной возле планеты Колыбель, в пространстве Федерации. У вас есть выбор, доктор Фест, вылететь к месту встрече через пять часов, лайнер доставит вас в течение суток, на станции найдете комнату 313, расположенную на тех этаже, встретимся там, либо же ничего не предпринимать и тогда в течение тех же суток вся полная информация окажется в СБ Республики и корпорации "Нейросеть". Повторюсь, выбор за вами, мой друг, желаю, чтобы он был правильным. Доброжелатель".
   Фест не просто задумался - его мозг решал возникшую проблему. Допустим, про его работу на станции много кто мог знать и этот товарищ спасся вместе с горсткой пиратов, но вот откуда он узнал о том, что молодой Фест летал вместе с капитаном Руасом, которого прихлопнули почти 30 лет назад и по его наводке, потому что иного способа удрать с корабля он придумать не мог и пришлось сдать команду амбициозному капитану Виргу, когда она шла с грузом рабов. Тот ингер сделал на этом большие деньги, потеряв всю свою абордажную команду, которую всегда формировал из рабов, одевая им ошейники и стимулируя выполнение приказов ударами тока. С ним в будущем и начал работать Фест, когда "честный" капитан не прибил его, а привез на станцию в системе Ясная, дал денег на раскрутку бизнеса и оставил доктора в полном одиночестве. Сначала пришлось трудно, но Фест трудился не покладая рук, наводя связи и контакты, подминая конкурентов, расправляясь с ними чужими руками, поднаторев в плетении интриг и подстав и когда Вирг прибыл к нему, чтобы продать через доктора очередную партию рабов и наварить при этом серьезный куш, то был неприятно удивлен, когда тщедушного соплеменника сопровождали лучшие телохранители "Налетчиков", а юнец вел себя весьма нахально, снизив цену почти вдвое. Вирг проглотил это, затаив злобу, но ничего поделать не мог - ему нужен был контакт для сбыта рабов, ведь в Империи он уже примелькался, а знакомых каперов, получивших лицензии от правительства у него было мало и не всякий спешил по первому зову капитана, чтобы принять его груз, а так риска было немного, когда ингер сдавал рабское мясо на станции, оставляя себе лакомые высокоинтеллектуальные куски. Так они и существовали до того времени, пока Фест не решил сделать ноги со станции и от Вирга, пожить в свое удовольствие в республике, пощупать красавиц-вехинок, которые не прочь поваляться в постели за деньги даже с нишхом, не то что с ингером. И тут такой облом. Проблему надо решать сразу и в корне, то есть обрубить концы - шантаж еще никого до добра не доводил. Он прибудет к месту встречи, но при этом наймет за приличную сумму команду наемников в той же Федерации, которая живо вытрясет с этого или этих вымогателей все инфодиски и данные, будь они расположены даже на платных хранилищах. Фест побарабанил пальцами по столу и набрал на клавиатуре нейросети сообщение: "Я согласен. Ожидайте в назначенное время", а сам в это время уже набирал номер Биржи, чтобы разместить приватное объявление.
  
   Доктор Фест прибыл на бартерную станцию точно в назначенное вымогателями время, имея при себе карт-ридер с переведенной туда со счетов наличностью, чтобы шантажисты смогли убедиться, что все честно, а то кто их знает, может у них есть доступ к логам банковских операций и они могут отследить деньги, а так все будет честно. За ним по пятам следовал отряд наемников в десять стволов, причем пара оперативников уже проверяли комнату на техэтаже на наличие скрытых устройств и минирования, но пока ничего не нашли, да и делали это профессионально, чтобы не вызвать подозрение у вымогателей, используя мелких дронов. Самого же ингера сопровождали два телохранителя, про которых в послании не было ни слова, а недалеко от троицы шла группа прикрытия в количестве четырех вооруженных до зубов федералов. Один отряд занимал позиции на техэтаже, чтобы уконтрапупить шантажистов во время возможного отхода, второй готовился штурмовать комнату, используя штурмботов, так что Фест чувствовал себя прикрытым со всех сторон. Он спустился вниз и остановился напротив комнаты 313, рука чуть дрогнула, но палец все же вдавил кнопку открывания двери и та бесшумно скользнула в бок. Ингер и телохранители вошли в комнату, на биомониторах группы захвата живые объекты так и не появились, да и в помещении было пусто, только на столе стоял простейший передатчик, который запиликал вызовом, как только внутрь вошли посетители.
   - Очень жаль, доктор Фест, что вы не вняли голосу разума и не пришли сюда один, двух телохранителей мы бы вам простили, но вот две группы наемников - это уже чересчур. - Произнес без эмоциональный голос, который пропустили через компьютер.
   - Отследить сигнал, выслать группу туда. - Тут же распорядился командир наемников, который очень дорожил свой репутацией и не собирался провалить дело, изловив шантажистов, а то на репутации отряда появится большое темное пятно, которое может сыграть свою роль в будущих контрактах, если уж за этот им отвалили без малого полтора миллиона, когда стандартное сопровождение стоит сто пятьдесят тысяч, так что нужно постараться.
   - Есть пеленг. - Тут же эхом откликнулся мехмод. - На два уровня ниже, район складов.
   - Группа один - сменить позиции, выдвинуться к месту предполагаемого нахождения противника, группа три - охранять объект, группа два - готовность.
   Бойцы тут же снялись с позиций и начали спускаться вниз, вторые наоборот подобрались поближе, также как и четверка охраны, которая, не таясь, уже тусовалась возле двери, откуда продолжал вещать синтезированный голос, сетуя на несговорчивость доктора. Он описал причины, по которым будет вынужден выложить компромат в сеть, но все можно еще изменить, если Фест добавит к первоначальной сумме еще половину. Как они нас засекли, думал в это время командир, наблюдая за бойцами, которые не покидали позиций, вероятно, воинов среди них нет, только мехмоды, которые способны взломать все что угодно вплоть до нейросетей, а раз доктор занимается сетями, то, возможно, раньше входил в эту группу, но сейчас командира волнует не это, а осведомленность противника.
   - Проверить внешние подключения к камерам наблюдения. - Приказал он. - Возможно, они следят за нами нашими же глазами.
   - Это исключено. - Заверил его старший мехмод. - Наши протоколы невозможно взломать, если только напрямую не подключиться к системе, а удаленно сделать это маловероятно, но я все же запущу процедуру проверки.
   - Группа один достигла склада из которого идет сигнал. - Произнес второй мехмод.
   - Пусть заходят, только аккуратно. - Распорядился командир.
   С момента, когда боец группы один вскрыл дверь, события понеслись вскачь. Станция вздрогнула, потому что двумя уровнями ниже сработало мощное взрывное устройство, сработал простейший размыкатель, хотя мехмод группы просканировал помещение и нашел двух живых существ и много канистр с реактивным топливом. Весь сегмент уровня разнесло в клочья, повредив несущие балки и техэтаж чуть просел вниз. Естественно, что группа один испарилась в полном составе, находясь почти в эпицентре взрыва, на станции взвыла аварийная сирена, сработала система пожаротушения, но толку от нее было немного, потому что расплескавшаяся по стенам жидкость отлично горела, не собираясь затухать. Тут могла помочь только продувка отсеков, но народу на техэтаже было много, так что искин станции просто изолировал участок, отгородив "жилое" пространство от метрового, тем самым разделив часть группы бойцов на двое, отделив командира и мехмодов от объекта охраны, не позволяя прийти ему на выручку - дать команду на отмену герметизации было невозможно - искин боролся за живучесть станции. Там оставалось два телохранителя и еще с десяток бойцов, которые тут же заняли оборону, но это им не помогло - командир наблюдал все по камерам и скрипел зубами.
   В помещений оказался всего один федерал в боевом экзоскелете, спрятавшись под маскировочным полем, поэтому сканеры его не обнаружили. Он выстрелил из лазергана по телохранителям, отравив обоих в мир иной, точно попав прямо в голову, одним ударом вырубил Феста и одел ему на голову "дыхпаек" - кислородный патрон, который силовым полем окутывал голову, давая возможность выжить пострадавшему в агрессивной атмосфере. Не полноценный скафандр, но все же какая-никакая защита от газов. Время его действия было ограничено, так что федерал хоть и действовал быстро, но не торопился и не совершал ошибок.
   В это время в коридоре к четверке бойцов, экипированных в легкие бронекомплекты, бросились со стен, находясь на них также под маскировочными полями, два накрийца, используя по максимуму момент внезапности и свою скорость. Против ползунов было очень сложно сражаться в рукопашной, практически невозможно, поэтому бойцы применили единственную возможную тактику - попытались подорвать себя, но почему-то кнопки не сработали, а потом гранаты были отобраны и выброшены, а вся четверка полегла с отрезанными головами - накра работали своими ритуальными кривыми острыми кинжалами. Оставшиеся шесть бойцов выдвинулись на место побоища и открыли огонь по змеям с подготовленных позиций, но во-первых, взрыв частично повредил коридоры помещений, во вторых, еще один незамеченный участник сражения распылил в воздухе помехообразующую смесь, которая не давала работать рентгенографам и тепловизорам, чтобы с помощью приборов определить положение противника, а на визуальное обнаружение надежды не было - задымление было плотным. По видеосвязи пошли помехи и командир рявкнул, чтобы восстановили изображение и открыли наконец чертовы двери, но мехмоды и без него знали, что делать и их мозги напрягались, взламывая аварийные протоколы искина. Затем станция содрогнулась еще раз и с корабля наемников передали изображение как из дыры на станции вылетает небольшой корабль, быстро набирает скорость и прыгает из системы. Федерал в сердцах треснул кулаком по металлической стене - упустили! Значит, с самого начала все это было ловушкой - клиент нужен был им живым, они его просто развели на наличие компромата, которого у них могло и не быть! Но как проверить? Да никак, сейчас нужно вытаскивать еще живых бойцов и валить со станции - местные боссы не будут разбираться, кто прав, а кто виноват, кого поймают, того и накажут. Командир повернулся к мехмодам:
   - Сворачиваемся, стереть все следы нашего пребывания здесь, обрушить им сеть, остаткам групп эвакуироваться, место сбора - точка два. Время выполнения - три минуты.
   Он поспешил к десантному модулую, а из динамиков наушника неслись голоса подтверждения выполнения приказа - бойцы и сами понимали, что операция провалена и их отряд понес огромные потери.
  
   - Все-таки не надо было оставлять там техников. - С упреком в голосе произнесла Ася. - Они же погибли.
   - Ага, а вместе с ними полперсонала станции. - Поддакнул Пихто. - Слушай, план сработал даже лучше, чем я рассчитывал, а ты продолжаешь мне капать на мозги. Спасибо тебе большое, что придержала детонаторы гранат, но в следующий раз я тебя точно с собой не возьму.
   - Это потери среди мирного населения, которое никаким боком к нашим разборкам не относится! - воскликнула Ася. - Мы должны спасать их, а не горбить их жизни!
   - Позволь я тебе кое-что напомню. - Спокойно произнес Пихто. - Когда мы вытаскивали по твоей просьбе детей из храма, сколько там полегло клонов? А джедаев, убитых моими солдатами и гражданских, которые попали под замес? Что-то не вижу в твоих глаза раскаянья.
   - Это другое. - Буркнула девушка.
   - Да, нет, то же самое. - Качнул головой дроид. - Люди гибли всегда и будут гибнуть, потому что какой-нибудь дурак обязательно сунет голову куда не нужно и как итог огребет по полной. Я в этом виноват? Нет, каждый сам кует свое счастье и незнание не освобождает от ответственности. Техники могли погибнуть в любой момент от столкновения станции с незамеченным метеоритом, от взрыва топлива, от возгорания наконец, от того, что кто-то подал слишком высокое напряжение на контакты и его замкнуло, причин масса. И захват доктора был важен в первую очередь для нас, а не для всех остальных, которые даже не знали, кто это. И мы выбрали местом бартерную базу, где полно всякого отребья и тех же пиратов, по которым ты плачешь, их прикажешь тоже спасать? - Пихто хмыкнул. - Определись уже на чьей ты стороне - в будущем убивать придется много и многих, невинные всегда будут попадать под раздачу и если горевать по каждому, можно сойти с ума. Либо ты принимаешь это и помогаешь нам, либо сидишь в сторонке и не отсвечиваешь, зато потом не вздумай читать мне мораль.
   - Это слишком жестокий подход. - Тихо произнесла девушка.
   - Так и я не человек, разве не видно? - спросил дроид. - Я оставил все эти сопли, размышлизмы и либерастию в прошлой жизни, когда заведомо известных террористов отпускали на волю, а солдат и офицеров осуждали за превышение должностных полномочий, которые мочили их, не давая разгуляться. Вот оно, торжество демократии, а все начиналось с таких вот размышлений о страданиях невинных, потом одно понятие подменяли другим и вот теперь обычный гражданин представлен преступником и сидит, а гопники гуляют на свободе просто потому, что этот самый гражданин не дал себя зарезать. - Дроид отвернулся. - Подумай над этим, морально-этических уроков в этой жизни будет еще много.
   Пихто вышел из кают-компании и прошел в небольшой трюм, где на коленях стоял доктор Фест, уже пришедший в сознание. Его от падения удерживал Кабан, рядом с ним стоял Шис, прикрыв глаза. Он мельком глянул на дроида, после чего произнес:
   - Может быть провесссти ей коррекцию сссознания?
   - Не надо, она и так слишком впечатлительная особа, а эта джедайская гадость досталось ей от прежней владелицы и все никак не может покинуть тело. - Махнул рукой дроид. - Наивная простота. Ладно, давай колоть этого. - Он сдернул с головы ингера темный пакет. - Ну, здравствуй, доктор Фест. - Пихто улыбнулся. - Ты даже не представляешь, что нам от тебя надо.
   - Деньги. - Прохрипел тот. - Возьмите деньги, только не убивайте!
   - Деньги мы возьмем. - Кивнул дроид. - Никогда не понимал тех, которые гордо отказываются от такой щедрости, типа, я весь такой герой, - Кабан хмыкнул, - не понимая, что если они не нужны тебе, так отдай в благотворительный фонд. Но дело в том, что они нам нужны для себя и делится с другими мы не намерены, но кроме денег нам от тебя нужна кое-какая информация.
   - Вы же и так все знаете. - Удивился ингер.
   - Да нет, дружок, та часть данных, которыми мы тебя подловили, это только часть, нам нужно припасть к источнику, то есть к тебе. - Дроид потыкал пальцем в макушку Феста. - Нас интересует капитан-работорговец, который возит рабов-землян. Где его можно найти?
   Зрачки доктора расширились - он понял, что это его шанс спастись.
   - Я расскажу вам о нем все, как только вы высадите меня на станции в нейтральном секторе. - Скороговоркой произнес доктор.
   - Ты, видимо, не догоняешь, - ласково произнес Пихто, - ты здесь не в тех условиях, чтобы ставить условия - ты должен быстро, четко и правдиво отвечать на вопросы, ясно? А этот накра выступит третейским судьей, чтобы ты не соврал. Если же твою глупую башку посетить мысль отправить сообщение, то вынужден тебя огорчить - ретрансляторов сети тут нет и не будет, корабль не оборудован местным аналогом вайфая, так что мой тебе совет - не ерепенься, а расскажи все как на духу.
   Фест еще колебался, он надеялся, что все обойдется, но что-то подсказывало - его не отпустят. Если же он будет сопротивляться или говорить неправду, то змей выпотрошит его мозг, превратив в слабоумного, а так можно отделаться ошейником и превращением в раба, но живого соображающего раба.
   - Хорошо, я расскажу вам. - Сдался Фест. - Капитана, который возит землян, так похожих на федералов, зовут Карс Вирг, он владелец крупного крейсера постройки Империи, переоборудованного для перевозки рабов. Официально он в розыске по всему Содружеству, но в Империи у него есть высокие покровители в правительстве, которым он сдает высокоинтеллектуальных рабов, из которых создают искины для космических станций, управлением обороны системы и превращают мозг в мощный вычислительный инструмент. Я не знаю, где именно сейчас находится Вирг, но две торговые точки они никогда не пропускает - это станция в системе Ясная и Транзит, на границе Империи и пиратских миров - дальше он старается не соваться. Это все.
   - Вооружение корабля, экипаж, наличие абордажных команд? - спросил дроид.
   - Вооружение стандартное для крейсера, есть шесть перехватчиков, абордажных команд две, обе набраны их рабов и управляются через ошейники, сама команда почти сплошь ингеры, но попадаются и федералы и даже накра. - Он мотнул в сторону змея и Шис прищурился еще сильнее. Фест ощутил боль и из носа потекла кровь. - Я не знаю, кто у него в команде!!! - заорал он. - Я правда не знаю, экипаж меняется, кто-то погибает, на его место приходит другой!!! Я не в курсе!!!
   - Хорош голосить. - Махнул рукой Пихто. - Еще что-нибудь? Картами маршрутов этот Вирг с тобой не делился?
   - Нет, я не знаю, откуда он берет этих рабов! - зачастил Фест. - Но он такой не один, еще как минимум три капитана занимаются поставками рабов этой расы, просто я с ним дела не вел! Это тоже ингеры - Зрун Лонд, Брак Шмут и Сиви Клац, где они швартуются и прячутся, с кем ведут дела и кто их покровитель я не знаю, честно, я все сказал!
   - Ладно. - Дроид посмотрел на Шиса и тот кивнул - не соврал, мол. - Деньги переведешь и свободен.
   - Да, да! - запричитал ингер. - Нужен доступ в сеть!
   - У тебя на крат-ридере деньги, зачем тебе доступ в сеть? Переведешь на мой браслет и всего делов, давай коды.
   - Сейчас. - Закивал Фест, пытаясь связаться с кем-нибудь по нейросети, но таковых пользователей не находилось. - Откройте доступ к своим сетям.
   - Говори вслух, мы запомним. - Ответил ему Пихто.
   - Хорошо. Два-бис-шесть-девять-девять-восемнадцать-сорок-три-а-девяносто-три-ноля-восемьдесят-семь-пятьдесят-шесть-тринадцать-восемьдесят.
   Пихто быстро ввел числа и в нейросети Феста открылся доступ к накопителю, он быстро перевел все деньги из карт-ридера.
   - Я сделал все, что вы хотели, отпустите меня.
   - Желание клиента - закон. - Кивнул дроид и схватил его за ногу, подтаскивая к шлюзу.
   - Что вы делаете?!!! - завопил ингер, цепляясь пальцами за гладкий пол.
   - Отпускаю тебя, разве ты этого не хотел? - удивленно спросил Пихто, нажимая кнопку двери и заходя в тесный шлюз. - Вот твоя свобода.
   - Нееееет!!!! - заорал Фест, когда его выдуло из корабля в космос. Он начал моментально обмерзать, сердце качнуло пару раз кровь и замедлило свой ритм, а мозг еще мог функционировать и доктор видел, что этот землянин спокойно существовал в космосе без скафандра. Он улыбнулся и помахал ингеру рукой, после чего закрыл шлюз, а корабль развернулся и прыгнул куда-то, исчезнув в гиперпространстве, оставив после себя замороженное тело, которое через несколько миллиардов лет достигнет ближайшей звезды, где его поймает своим гравитационным полем планета, если до этого времени его не расколет шальной метеор или астероид.
  
   Глава 8.
  
   Ник, холодея от страха, подвел баржу к неприятельскому линкору, чтобы абордажная команда смогла быстро переправиться на борт и захватить судно. Пилоту не нравилась эта затея с использованием нейроподавителя, ему не нравилось, что он будет участвовать в самом настоящем космическом бою, где то и дело вспыхивают росчерки лазерных лучей и импульсы плазменных залпов, ракеты носятся стаями, гоняя перехватчики, а тяжелые торпеды, несущие смерть любому кораблю, оставшемуся без защитного поля, вгрызаются в броню и прожигают ее насквозь. Смерть таится здесь в каждом выстреле с вражеской стороны и шансы на выживание очень малы, если ты не профессионал, а необстрелянный новичок, которым Ник себя и считал. И хотя Хло успокаивал пилота как мог, применяя даже ментальные техники, того все равно трясло, но он собрал всю свою волю в кулак и сделал все как надо, медленно подойдя к линкору на максимально близкое расстояние и, свернув маскировочное поле, активировав нейроподавители. Он даже дернулся чуть-чуть назад, собираясь сбежать с поля боя, но елиша положил ему руку на плечо, останавливая, а Рихард, находящийся среди абордажников, открыл шлюзы и команды прыгнули в черноту космоса. Сам немец не собирался идти с ними - во-первых, абордажного опыта не было, во-вторых - в слаженной команде он будет только мешаться под ногами, черти и накра сами все сделают быстро и четко, и в-третьих - кто-то должен остаться на борту корабля хотя бы для его защиты, а то от отчаянья враги могут попытаться перепрыгнуть на него, чтобы свалить на барже.
   Крейсера эскадры были частично повреждены, поэтому не могли оказать серьезного сопротивления и три фрегата навалились на пять кораблей при поддержке перехватчиков, которые связали боем истребители противника, базирующиеся на крейсерах и линкоре и если с последнего стартовала только малая их часть и то те, кто не попал под удар нейроподавителя, ведь били прицельно по рубке и командному отсеку, то вот крейсера охраняла свора машин, вполне равная по численности перехватчикам. Завязалась свалка, в которой доставалось и своим от чужих и своих и наоборот, потому что скорости были большие, развороты и маневры резкие, бортовые компьютеры машин не могли отследить цели, будучи перегруженными данными и опытные пилоты почти не пользовались подсказками искинов, предпочитая давить на гашетку лазерных пушек интуитивно, когда вражеский истребитель попадал в поле прострела. Некоторые даже отключали систему, оставляя только метки распознавания "свой-чужой", но новичкам подобное было недоступно. И если вехи пользовались искинами и собственными нейросетями для расчета поправок стрельбы, то нишхам вполне эту систему заменяли ментальные способности. Некоторые обладали интуитивным предвиденьем, когда истребитель неожиданно шарахался в сторону, а там его уже подлавливал выстрел из пушки, прицел которой наводил пилот, доверяя своим ощущениям, некоторые быстрой реакцией, используя возможности перехватчика по максимуму. Но нишхов в летных группах было немного, в основном федералы, которые все же больше доверяли нейросетям, впрочем со стороны вехов не все эльфы самостоятельно сидели за штурвалами машин, предпочитая руководить боем издалека и группировка несла потери.
   Один из поврежденных крейсеров слаженным залпом их трех фрегатов разнесли в клочья, остальные начали выстраивать оборонительный ордер, чтобы отразить атаку, выставляя вперед тех, у кого функционировал силовой щит, прикрываясь ими, чтобы исправные пушки отработали по противнику. Пара оставшихся корветов попыталась напасть на фрегаты с фланга, они были шустрыми и быстрыми, но отряд перехватчиков отработал по ним ракетами и экипажам корветов сразу стало кисло и они решили спастись бегством, двинув на всех парах к зоне гиперпереходов. Командир засадной группы заметил этот маневр и отдал приказ лидерам перехватчиков:
   - Не дайте им уйти, уничтожить!
   - Здесь радужный-три, выполняю! - тут же откликнулся кто-то и командир сосредоточился на ведении боя.
   С самого начала все сложилось очень удачно - абордажные группы быстро захватили станцию и уничтожили ее силовую установку вместе с командным центром и теперь это был просто бесполезный кусок металла - использовать станцию в своих целях "Коршуны" с самого начала не собирались, сосредоточившись на кораблях противника. Так Жезелкас возглавил отвлекающую группу, которая имитировала бегство, оставляя следы в гипере, чтобы эскадра их не потеряла, командир которой вознамерился обязательно лично покарать пиратов и это было "Коршунам" на руку. Перед прибытием защитников сектора авианосцы выпустили часть перехватчиков и спрятались за планетой, чтобы их не сразу засекли - сканеры зафиксировали образование мощной гипертрассы, похоже эскадра воспользовалась разгонными вратами, чтобы прибыть как можно скорее и времени на подготовку оставалось все меньше. Перехватчики и пара транспортников, на которых было установлено очень мощное вооружение, спрятались в астероидном поле, используя маскировку - вся надежда была на нейроподавитель этих новичков из "Братства". Командир вспомнил происшествие в баре и улыбнулся - Галтазар, конечно, тот еще приверженец чистоты крови, но тут получил сполна даже не от федерала, а от представителя неизвестной расы, да и вообще, компашка была странная, но по виду двоих из них было видно, что они тертые и опытные вояки.
   Отвлекающая группа сработала как надо, уведя за собой основные силы вехов, часть из которых, повинуясь дурацким приказам командира, напоролась на минной поле, засеянное за две минуты до выхода эскадры из гипера - транспортники только успели покинуть поле и теперь под дуге уходили к планете, как начали появляться сначала корветы, а потом более тяжелые суда, для выхода которых требовалась большая мощность генераторов энергии. Завязалась потасовка, в которой засадная команда участия не принимала, ожидая, когда противник оставит в системе прикрытие, а сам последует за "пиратами". Единственное, не удалось перехватить снижающиеся десантные МОБ-боты, которых спустилось приличное количество, но там уже проблема наземных подразделений, которым можно помочь с орбиты информацией и ударами, если абордажная группа захватит линкор. Командир надеялся, что вехи оставят здесь для защиты этот могучий корабль, который мог легко справится со всей крутящейся в системе мелкотой и его захват будет только делом времени, да и баржу с нейроподавителями предполагалось использовать как раз против него, экипаж которой был очень мал - только трусливый пилот, врач, он же наводчик лазерных пушек и рельсотронов, пара шахтеров, севших за пульты турелей и их семьи, которых заперли в каютах, чтобы не мешали. Рассчитывать на неповоротливый корабль командир с самого начала не собирался - он нужен был как козырь в захвате линкора, именно он будет самым главным орудием.
   Когда поредевшая эскадра врага скрылась в гипере, фрегаты сняли поля и нанесли удар по самому сильно поврежденному крейсеру, уничтожив его на месте и пошла потеха. Линкор попытался взять на прицел суда, но тут баржа произвела по нему импульс и команда вырубилась, а кто-то подключенный к сети возможно что и умер и на борт начали перебрасываться абордажные команды. Там был свой командир, накриец Хас, который дело свое знал на отлично, да и бойцы его все были подготовленные. "Коршуны" не зря имели достаточно высокий рейтинг среди наемников - к каждому контракту они подходили основательно, планируя операции и если промашка случалась, то не по их вине. Созданием глубоко законспирированных групп спецслужбы занялись лет десять назад, когда стало ясно, что политика, ведомая правительством не соответствует повышению благосостояния народа нишхов, аналитические отделы предоставили результаты своих расследований, из которых выходило, что руководство продалось Республике в полном составе, причем имея сильную поддержку в армии и в сами спецслужбах. Началась подковёрная борьба и интриги, у руководителя аналитического отдела хватило ума не докладывать наверх о результатах проверки, выяснив для начала настроения вышестоящих начальников. Таким образом в спецслужбе создались две группировки, одна из которых желала окончательно покончить с предателями, вычистив всю эту погань с помощью оружия, вторая же опиралась на поддержку извне, а правительство принимало законы, позволяющие чужеземцам вести финансовую и экономическую деятельность на территории Союза, скупая заводы и технологии. За эти десять лет часть предприятий обанкротилась, часть встала из-за отсутствия сырья, частные инвесторы строили свои промышленные комплексы, производя продукт СВОЕЙ расы, демпингуя ценами так, что нишхские конкуренты были вынуждены просто закрыть производство и уволить персонал. В армии это было не так заметно, ВПК еще принадлежал "народной" группе, но лапы правительства уже до нее дотягивались. Командир не понимал, как такое вообще могло произойти с высшим руководством нишхов, которым всегда и всецело доверяли старейшины, но потом мудрецов каким-то образом по-тихому вывели из аппарата, предоставив им руководить на местах, а то и отправив на периферию. Именно тогда часть сотрудников спецслужб и заподозрила неладное, собрав материалы и проанализировав происходящее. Понимая, что подобное было на руку только их старым недоброжелателям вехам и сообразив, откуда дует ветер, но не имея возможности им противостоять, хотя они были на своей территории и иногда удавалось сорвать ту или иную сделку, аналитическая группа предложила создавать наемничьи отряды из лояльных военных, бывших сотрудников спецслужб, космолетчиков, чтобы в случае агрессии, когда Союз разделиться на двое, а он обязательно разделится, ведь часть простого народа доверяет старейшинам, а они не все продались вехам, то для противника будет неожиданным удары в тылу. Что сейчас и происходит, видимо, в Республике решили, что пришло время для завершения Большой Игры, враг упал на колени и осталось только снести ему голову. А вот хрен вам, подумал командир, наблюдая, как линкор меняет свое положение в космосе, дрейфуя к планете - некому было откорректировать орбиту, мы еще поборемся и посмотрим кто кого. Пока жив хоть один нишх, который соблюдает заповеди Духа Стихий, жив и весь народ, правительство давно уже предало свою веру, поклонившись нейросетям и кредитным счетам, эгоистично выбрав собственное обогащение, а не повышение благосостояния народа. Что ж, они сами выбрали свою судьбу и отвечать будут на Высшем Суде перед предками или самим Духом, который уже ждет их в Обители.
   - Сосредоточить огонь на защитном поле крейсера. - Отдал приказ командир, подсветив какую именно цель нужно атаковать. - Перехватчикам отвлечь истребители, увести их за собой.
   - У нас потери. - Доложили ему. - Белый шесть, восемь и десять сбиты, четвертый, пятый и седьмой получили серьезные повреждения, требуется ремонт.
   - Пусть выходят из боя, ремонтную базу не демаскировать - противник не должен узнать, что она у нас есть. - Командир вышел на частоту абордажной команды. - Как продвигается захват?
   - Рубка и контрольный центр наши. - Тут же откликнулся кто-то из десантников. - Сопротивление по линкору минимальное, однако возникли проблемы с серверной и реакторным отсеком - там установлены турели.
   - Подкрепление нужно?
   - Это Хас. - Вышел на связь накриец. - Пошлите два группы с Желтого-два для отвлечения защитников реактора, мы не успеваем пройти.
   - Принято. - Командир тут же передал приказ и один из фрегатов вышел из боя, отстреливаясь от мелкоты. Он имел незначительные повреждения, но был на ходу, ремонтная база поставит его в строй в два счета. - Десант пойдет через полторы минуты.
   - Добро. - Хас отключился.
   - Группе красных прикрыть желтого, группам зеленой, коричневой, черной и белой атаковать два крейсера, уели подсвечены, уничтожить его орудия.
   - Выполняю.
   Два пытавшихся сбежать корвета были уничтожены и ярко-оранжевые бутоны взрывов расцвели в космосе.
   - Что у нас с гиперпространством? - спросил командир оператора.
   - Эскадра отстает от отвлекающей группы, но не прервала прыжка, значит, сообщение ими не получено. - Тут же откликнулась сидящая в кресле нишхинка. - РЭБ-аппаратура глушит все их попытки связи, интенсивность радиообмена возрастает, они хотят послать сжатый пакет данных.
   - Направление?
   - Система Чешуя, тридцать четыре парсека от Щедрой. - Оператор быстро просмотрела данные по системе. - Там расположен крупный гарнизон и орбитальная группировка прикрытия - похоже, у них нет надежды на помощь своего командира.
   Нишх взмахнул хвостом, соглашаясь с выводами оператора.
   - Всем сосредоточить огонь на передающем крейсере, информация не должна выйти из системы.
   Фрегаты получали пробои силового поля, сквозь которое истребители противника старались повредить броню или пустить ракету, но зенитное прикрытие кораблей было достаточно серьезным и мощным, так что их потуги пропадали впустую. Жезелкус не зря оставил в системе именно эти три судна - они были самыми прочными и мощными в его эскадре, переоборудованные корпуса несли в себе двадцать перехватчиков, минимум экипажа, две команды ремботов, которые чинили корабль прямо в бою и усиленное зенитное вооружение, также как и наличие самонаводящихся ракет и торпед. Эти суда были крепким орешком для крейсеров, но против линкора выстоять не могли, а тот сейчас не был в состоянии им помочь - по нему бегали абордажные команды, вырезая всех - Хас знал свое дело.
   Передающий крейсер постарались защитить оставшиеся три, прикрыв своими корпусами, но сами они были практически при смерти, малая часть истребителей была уже перебита, остальные порскнули в стороны, понимая, что подмога не придет и сражение проиграно, часть попыталась сесть на планету, чтобы спастись в городах и примкнуть к наземным войскам, которые уже завершали развертывание. Десантные МОБ-боты не стали подниматься, пилоты понимали, что они будут легкой целью и все двигались к определенным заранее точкам сбора, а дивизия в полном составе начала преследовать противника, который уже успел нанести существенный урон заводам, но увяз в космопорте и на металлургическом комбинате, встретив ожесточенное сопротивление. Орбитального прикрытия ни у тех ни у других пока не было и командиры батальонов и рот спешили развить успех, уничтожив большую часть пиратов, чтобы потом организовать оборону для возможного десанта противника. Фрегаты на посадку не пойдут - в атмосфере они бесполезны, свою роль мог сыграть линкор, который имеет на своем борту орудия для обстрела планеты, но он пока не захвачен пиратами. С командиром наземной дивизии МОБов связался командир крейсера, который понял, что не успевает отправить сообщение в штаб сектора.
   - Перешлите сообщение!! - кричал в эфире федерал. - Нас зажимают и скоро расстреляют!! Это не обычные пираты или наемники - военное подразделение Союза!! Нужно срочно передать собранные данные, пусть сюда пришлют всех!! Вы меня поняли?!! Всех...!! - его голос пропал за помехами, и командир увидел на мониторе, что крейсер перестал существовать.
   - Внимание всем! - обратился он к батальонам. - Первый полк идет на освобождение и захват космопорта, обеспечить передачу данных, система связи должна уцелеть, не дайте врагам ее уничтожить! Первый и второй баты займутся зачисткой металлургического завода, который осаждает рота МОБов, к ней по последним данным движется подкрепление из шести машин. Третий и четвертый - на вас крупные силы противника, что атакуют заводы - не дайте им объединиться с теми, кто осаждает космопорт, просто сдерживайте, пока мы атакуем врага. Четвертый бат первого полка, в случае массированной атаки на третий и четвертый - выдвигайтесь на помощь. Вперед!
   Тяжелые машины, поднявшись из положения сидя, затопали по направлению к своим целям.
  
   - Оборудование фабрики разрушено. - Доложил Рома, сканируя стены и остановившийся конвейер. - Здесь больше делать нечего.
   - Заложите фугас - пусть все разнесет к чертовой матери. - Произнес Шорох, контролируя выход из леса. - Серый-два, прикрой минеров.
   - Хорошо. - Боцман остановил "Клопа" и увеличил чувствительность биосканеров - живых в комплексе еще осталось много и они попрятались по щелям.
   Прямо в цех въехала техничка, которой управлял Петер, а Федя с Забаном готовили взрывчатку, выставляя таймер. Любое вмешательство раньше назначенного срока должно было спровоцировать подрыв, так что за сохранность бомбы не боялись - опасались, что не все успеют выскочить из ангара. Наконец техники выкинули бомбу в открытую двери и техничка рванула из цеха, вслед за ней торопливо выбегал "Клоп". Наблюдатели, у которых не замкнули нейросети от электронной перегрузки или имеющие экранирование от команд извне, тут же кинулись вон из комплекса, понимая, что бомбу они обезвредить не смогут и не успеют, а вот "зомби-рабочие" наоборот, бросились чуть ли не с инструментами на черный шар. Один из них с силой замахнулся, пытаясь пробить оболочку и тут без его помощи грянул взрыв. Стены комплекса вспухли изнутри, словно пытаясь сдержать ударную волну, но не смогли и лопнули как мыльный пузырь. Огненный вихрь металлических обломков, бетонного крошева и стальных конструкций вырвался наружу и языки пламени попытались достать убегающих роботов, но те уже скрылись в лесу и ветки ближайших деревьев были срезаны как бритвой.
   Рома остановил своего "Клопа", глянул на монитор, получая данные по каждому из МОБов команды. Асамзула включила общий канал связи.
   - Выдвигаемся на помощь зеленым, у них проблемы на комбинате, наша помощь необходима.
   - Отсюда до завода почти двести километров, мы будем восемь часов туда добираться.
   - Все уже продумано. - Девушка переключила канал на частоту синей команды. - Синий-лидер, прием, серые закончили разборку фабрики, нужна переброска в сектор зеленых.
   - Ожидайте, транспорт на подходе. - Тут же откликнулся Скала.
   - Я не понял, что за транспорт? - спросил Зануда.
   - Во время высадки синие оставили четыре бота, предназначенных для быстрой переброски роботов. - Пояснила Асамзула. - Если их сожгут с орбиты или отработают зенитчики, то придется ползать на своих двоих, а так наша скорость передвижения возрастает.
   - Как дела на орбите? - спросил Езаргол. - Мой радар не добивает до космоса.
   - Я сижу на частоте космопорта. - Произнес Рома, переключая каналы. - Связь плохая, работает много РЭБ-установок, но понятно одно - эскадра вехов уже вышла из гипера и сейчас пытается атаковать красных, МОБ-группы пошли на посадку.
   - Скоро здесь будет жарко. - Произнес Шорох. - О, а вот и наш бот.
   Все роботы собрались в одном месте, не забыв техничку и над ними сделал круг атмосферный транспортник, похожий на квадрокоптер, но оснащенный мощными двигателями, имеющий магнитные захваты для роботов, перевозящий их под брюхом. Он завис над машинами и к каждому применил гравитационный луч, захватывая их по одному и закрепляя в ячейках. Асамзула в это время связалась с зелеными.
   - Зеленый-лидер, доложите обстановку!
   - Тяжелая. - Тот не стал задавать глупых вопросов, типа кто это и как он попал сюда, на этот канал, если спрашивают, значит свои. - Защитников оказалось больше, чем мы ожидали, фронтальная атака провалилась, две машины выведены из строя, но операторы живы, МОБы противника закрепились в здании завода, детекторы обнаружения не работают - вокруг слишком много металла, местность вокруг простреливается, а атаковать сверху мы не можем - над заводом раскрыт силовой зонтик поля, продавить которое не получается.
   - Поле проницаемо для техники? - спросила Асамзула.
   - Да, мы так двоих и потеряли, когда внутрь полезли. - Зеленый лидер был спокоен, но девушка слышала, как он хлещет себя хвостом по бокам. - Ракетные здесь не помогут, тяжелые могли бы вскрыть их оборону, но у нас их всего три машины, средних больше. Истребитель уже занял позицию, но себя обнаружил и они навели на него зенитные установки.
   - Мы идем к вам на помощь, с какой стороны лучше атаковать, чтобы отвлечь противника?
   - Я скидываю карту. - Зеленый щелкнул тумблером и на мониторе Асамзулы развернулось изображение местности в реальном времени. - Тут наши позиции, обойти защитников мы не успеваем, так что у вас будет преимущество во внезапности. Хорошо бы, чтобы ваш разведчик проник под поле, наш не успел и теперь сильно поврежден. Он бы смог атаковать генератор, который, судя по концентрации луча, находится в этом здании. - Лидер подсветил комплекс.
   - Нужно серьезное прикрытие, а то его постигнет та же участь.
   - Мы начнем атаку, как только вы высадитесь, наши тяжелые пойдут с этой стороны при поддержке средних, выпускайте своих и создайте высокую плотность огня, поле просядет и разведчик сможет проникнуть.
   - Ему лучше заходить отсюда, со стороны пригорка. - Указала девушка на карте. - Тут естественный рельеф скроет его, а включенные РЭБ-системы смогут отвести ракеты, если их запустят зенитки, но долго он там не продержится.
   - Поле нужно отключить. - Твердо сказал Лидер. - По-другому не получится.
   - Сделаем. - Кивнула Асамзула. - Будем через минуту, я перешлю план разведчику.
   - Хорошо, готовимся к атаке, канал оставляю открытым.
   Девушка быстро обрисовала Роме задачу.
   - Главное не лезь на рожон, как можно больше маневрируй, огонь пехоты тебе не страшен, если не вооружены самонаводящими ПЗРК или ракетометами, Шорох тебя прикроет, Зануда и Клинок пойдут первыми в поле и примут основной удар на себя, тогда ты должен проскочить.
   - Справимся. - Уверено произнес Рома. - Где наша не пропадала.
   - Кто пропал? - встрепенулась Асамзула.
   - Не бери в голову, присказка такая. - Боцман положил руки на джойстики управления.
   За последнее время его навыки управления роботом взросли, сказывался апргейд, который провел "Лекарь", мышечная память очень сильно повысилась по сравнению с прежней, а увеличенная скорость реакции позволяла быстрее отвечать на атаки неприятеля. Транспортник шел достаточно низко и ноги роботов чуть касались верхушек деревьев. Бот применил форсаж, чтобы пройти опасный участок, прикрытый зенитками и сбросил всех МОБов одновременно, задержавшись с техничкой, после чего убыл восвояси на полевую базу, уже развернутую синими, которым и принадлежали боты. "Клоп" плюхнулся, быстро встал на ноги и, ломая стволы, ринулся к подсвеченной точке, откуда следовало атаковать завод. В воздухе свистели ракеты, оставляя дымные следы от пусков, шипели лазеры и бухали тяжелые плазменные и импульсные орудия, нанося ощутимый урон машинам атакующей стороны - вражеские были спрятаны за полем.
   Радары защитников заметили летящий корабль только тогда, когда он уже сбросил свой груз, по судну запоздало отработали зенитки, но это не помогло - скорость была приличной и он очень быстро скрылся. Тыловую часть с генератором прикрывали три МОБа, наблюдая за лесом и пригорком, отслеживая перемещение роботов противника и могли в любой момент позвать товарищей, ведущих сражение с основными силами нападающих, так что когда из леса вдруг показались две тяжелых машины и средний МОБ, прямо с ходу открывшие стрельбу по полю из энергетического оружия, заставляя генератор работать в нагрузочном режиме, не рассчитанном на долговременное воздействие, то командир взвода роботов тут же запросил поддержку.
   - Тот бот сбросил подкрепление и сейчас они ломятся к полю!! - верещал ингер-наемник в микрофон. - Мы не сможем их задержать!!
   - Отправлю вам двоих, больше не могу, - грубо прервал его вопли командир, - здесь бандиты тоже пошли в атаку, нам бы их сдержать.
   - Пехота!! - верещал ингер. - Пошлите пехоту с ракетницами!!
   - Уже здесь. - Буркнул чей-то голос. - Не вопи, и так тошно.
   - Нас тут размажут!! - голосил трусливый ингер.
   - Пристрелите его кто-нибудь. - Попросил один из взводных. - Я не могу это больше терпеть.
   Его напарник заметил метнувшуюся к полю с пригорка тень, которая продавила оболочку и проникла под колпак.
   - Здесь противник! - закричал он, но приборы не фиксировали вражеского МОБа, впрочем, вокруг было много металла, создающего помехи.
   - Где?! - воскликнул командир пехотинцев.
   - На юго-запад от завода, он рвется к генератору поля, его надо уничтожить! - дошло до оператора.
   - Мы все умрем!!! - заголосил ингер и, развернув робота, бросился внутрь комплекса.
   - Трусливая сволочь! - выругался второй оператор и быстро пошагал к генераторной, не обращая внимания на потуги тяжелых МОБов пробить поле. - Быстрее, перехватим его иначе кирдык.
   - Захожу слева!
   - Штурмовой отряд здесь, противника не набю... аргх!! - захлебнулся кровью командир, когда очередь из крупнокалиберного пулевика пронзила его бронескафандр, легко преодолев слабенькое защитное поле.
   Из-за угла очень быстро от здания к зданию пробежал МОБ-противника, стреляя на ходу из двух гаусс-пушек. Разогнанные магнитным полем разрывные снаряды мигом снесли щит у двух средних роботов, один из которых запоздало мазнул по разведМОБу зеленым лазером, но луч не прожег броню, как он предполагал, а отразился куда-то вверх. Экраны выдали обработанное изображение вражеской машины, в котором оператор опознал "Клопа" постройки Федерации, но с внесенными модификациями, которые компьютер еще продолжал анализировать, похоже, это был робот ручной сборки, где от разведчика только шасси, и чего у него там понаворочано внутри никто не знает.
   - Берем его в клещи! - передал он взводнику, приняв на себя командование, когда ингер-командир сбежал. - Никуда не денется, у нас огневая мощь выше.
   - Но он, сволочь, подвижнее.
   В это время грянул взрыв и в здании генераторной образовалась дыра - оба МОБа тут же заспешили туда, понимая, что противник уже добрался до своей цели. Здание было небольшим и робот просто не поместился бы там - он стоял рядом и стрелял внутрь по генератору, который уже искрил от попаданий, поле ослабло и вот-вот должно было отключится. Нейросеть определила противника и компьютер, синхронизированный с ней, выдал уязвимые места МОБа, игла лазерной пушки дернулась и оператор выжал спуск, но на какую-то долю секунды вражеский робот вдруг отшагнул назад, разворачивая "гнездо" по направлению к противнику и луч ушел в сторону, а разведчик выпустил по среднему МОБу ворох ракет, при этом стреляя из лазера и гауссовок. Его огневая мощь превысила защитные значения силового поля, которое лопнуло под натиском выстрелов, а подлетевшие боеголовки весело прожгли в броне многочисленные дыры, вызвав сбои аппаратуры, токопроводящих шин и кабелей и робот отключился.
   Силовой зонтик исчез и тяжелые роботы пиратов получили возможность полноценно атаковать противника, который предпочел отступить вглубь помещения, но Зеленый не собирался лезть за ними внутрь.
   - Обрушить крышу. - Распорядился он. - Серые, выводите своих, сейчас мы запустим туда управляемый фугас.
   - Принято, серый-два, серый-три, серый-пять, отступить.
   - Выполняю.
   Комплекс точно также вспух и лопнул изнутри как его собрат двумястами километрами южнее, расплавленный металл, который еще плескался в чашах, вытек наружу и медленно остывал на воздухе, образовывая лавовые потоки. Асамзула быстро провела перекличку, выясняя если ли у ее команды повреждения, но кроме слетевших и уничтоженных бронеплит да отказов систем обогрева или охлаждения, функции которых взял на себя дополнительный контур, других отказов и поломок не было. Роботы быстро собрались вместе, два уничтоженных МОБа зеленых уже невозможно было реанимировать, а вот разведчика отнесло от комплекса взрывной волной и сейчас его с помощью кранов ставили на ноги, чтобы быстро подлатать в полевых условиях, пока было относительно безопасно.
   - Благодарю за помощь. - Отозвался Ласаргол, он же Зеленый-Лидер. - Без вас пришлось бы туго, много времени бы потеряли, чтобы пробиться к генератору. Мы вообще не ожидали, что он тут будет - в полученных данных ничего такого не было.
   - Нужно быть готовым ко всему. - Заметил Шорох. - Какие дальнейшие планы?
   - Наши объекты зачищены, нужно спросить у Синего. - Зоркий вызвал командира. - Синий-Лидер, тут Зеленый-один, комплекс уничтожен, что дальше?
   - Эскадра выбросила МОБ-группы, идут вниз. - Ответил Скала, получая всю оперативную информацию. - Желтый забуксовал в космопорте - испытывает ожесточенное сопротивление, получить разведданные с орбиты пока невозможно - наши еще не начали засадную фазу операции, поэтому слушайте мой боевой приказ - выдвигайтесь к шахтам, это километрах в ста пятидесяти от вас на север. - Асамзула посмотрела на видневшиеся горы впереди. - Транспорт не пришлем, нам надо, чтобы вы оттянули на себя часть их МОБ войск, тогда у нас будет шанс. На вашем пути встретится два поселка городского типа - уничтожить инфраструктуру - магазины, лавки, мастерские, транспорт. Местных, если окажут сопротивление, тоже в расход, нам некогда играть в благородных пиратов. Важно, чтобы они голосили как можно громче, не меняйте направление, МОБ-группы здесь такие же как и мы и используют карты местности, не ознакомившись с ориентирами, значит и гнаться за вами будут по прямой. Чем больше вы натворите беспредела, тем лучше, по пути попробуйте организовать засады или заложить мины - как только будет получена картинка с орбиты, я перешлю вам данные. Все, до связи.
   - Всем все ясно? - спросил громко Ласаргол. - "Лезвие" отремонтировали?
   - Ходовая готова, осталось заменить пару тоководов и оружие на подвеске. - Тут же откликнулся техник, по пояс залезший в технологический лючок.
   - Сделаете на ходу, - распорядился Зоркий. - Выдвигаемся. Серые, пошлите вперед своего разведчика, мой "Клинок" его прикроет.
   - Принято. - Сухо отозвалась Асамзула, которой не понравилось, что командир зеленых как-то шустро принял на себя командование общей группировкой. - Отряд, следуйте за мной.
   - Пополнить боеприпасы бы не помешало. - Произнес Езаргол.
   - Наша техничка все сделает. - Ответил ему Зеленый-Лидер. - После того, как починят МОБа.
   - Без вопросов. - Нишх завил хвостом петлю, выражая свое неудовольствие, но Ласаргол его не видел, впрочем, по ментальному отпечатку понял, что его союзники не довольны тем, что он потянул одеяло на себя.
   - Каждый командует своим подразделением. - Произнес Зоркий в эфир, чтобы прояснить ситуацию с вертикалью власти. - Но раз уж мы в одной лодке, то предлагаю распределить зоны ответственности - на вас разведка и зенитное прикрытие, на моих тяжелых и средних - прорыв, их все же больше, чем ваших. Ракетчики работают параллельно. Идет?
   - Хорошо. - Кивнула Асамзула по видеосвязи. - Объединяем связь в общую сеть, чтобы машины видели друг друга, но оставляем приоритет отдачи приказов за командирами подразделений.
   - Согласен. - Ответил Зоркий. - Это повысит организацию взаимодействия.
   МОБы выстроились в колонну по двое и двинулись к горам, которые могли достигнуть через шесть с половиной, семь часов при максимальной скорости "Неустрашимого". От завода вела широкая дорога, которой роботы и воспользовались, чтобы увеличить скорость и не переться через лес, в котором пришлось бы обходить места с болотистой почвой и небольшими озерцами. Рома вывел радиус сканеров и радаров на максимум и оторвался на километр от основной группы, рядом с ним топал "Клинок" зеленых, скорость которого позволяла догнать разведчика, хотя оба оператора и так снизили ее значительно, уравнивая с тяжелыми МОБами, самым медленным из которых оказался "Неустрашимый". Первый поселок находился километрах в тридцати от завода и представлял собой несколько жилых модулей, картинку Боцман получил сразу же и связался со своим командиром - Асамзулой.
   - Впереди деревня, всего двадцать домов, судя по показаниям сканера в основном жилые модули, но есть и гараж и какая-то техника.
   - Передавай данные.
   - Уже. - Рома щелкнул тумблером и на мониторах всех машин возникло голографическое изображение. - Мы можем миновать ее слева.
   - Ты слышал приказ - уничтожить инфраструктуру. - Отозвался Ласаргол.
   - Думаю, двоих роботов для этого хватит. - Произнес Боцман. - Местных убивать не обязательно, можно просто выгнать из домов, а остальные пусть пройдут рядом, сломают лес, покажут, что нас много, тогда они громче верещать будут.
   - Нужно ограбить их. - Сказал кто-то из наемников Зеленых. - Так мы подтвердим легенду о нападении пиратов.
   - Дельная мысль. - Согласился с ним Лидер. - Тогда Серый-два и Зеленый-восемь, войдите в деревню, расстреляйте мастерские и технику и прикройте Зеленого-двенадцать, у него внешность подходящая.
   - Выполняю. - Отозвался Боцман, чуть ускоряясь.
   Жители поселка, едва отгремели последние взрывы в районе комбината, тут же засобирались в дорогу - они вытаскивали вещи из домов, грузили в небольшие самоходные повозки на колесном ходу, собирали утварь и дорогие семейные ценности, чтобы не оставлять ничего злобным пиратам. Когда огромный робот показался на краю поселка, то местные жители закричали, указывая на него руками, а староста деревни выбежал на улицу, где пытался безуспешно связаться с космопортом или ближайшим крупным городом, чтобы попросить убежища. Связь отсутствовала и жители не знали, что вообще происходит, час назад в районе комбината, где работало несколько жителей на должностях чернорабочих, типа подай-принеси. Полчаса назад рядом с деревней прошел десантный бот и шум сражения возрос и староста принял решение об эвакуации. Как водится сначала поорали на площади, что все обойдется, трое самых здоровых и глупых достали оружие и, тряся им, словно палками, заявили, что смогут защитить деревню от бандитов, староста вопил до хрипоты, убеждая всех, что надо бежать, однако мнения разделились. А когда стал слышен шум двигающихся по дороге роботов, то тут уже самые тормознутые начали спешно собираться.
   Выглядящий грозно робот, с торчавшими впереди портами гаусс-орудий, иглой лазера и крупнокалиберными пулевиками, способными разорвать своими выстрелами кого угодно в клочья, быстро добежал до поселения и остановился на ее центральной улице перед грузовиком, в который семья укладывала вещи.
   - Никому не двигаться, - объявил его оператор. Нейросети были у всех и этот диалект федералов с горем пополам все же перевели, - всем оставаться на местах, те, кто попробует применить оружие, будет уничтожен. Все ясно?
   Рядом с разведчиков возник еще один робот, который был выше и выглядел еще более вооруженным - его кабина напоминала вытянутый вперед четырехгранник, на носу которого крепилась мощная пушка с огромным дулом - тяжелое импульсное орудие, а по бокам, сверху и снизу размещались орудия попроще вроде лазеров и пулевиков. Робот повел стволами, нацеливая на замерших жителей и у кого-то расплакался маленький ребенок, вперед вышел староста.
   - Что вам нужно?! - прокричал он. - У нас ничего нет, в этом поселке живут рабочие и собиратели, богатых вы тут не найдете.
   - А вот это мы сейчас и проверим. - Заявил другой оператор и со стороны леса показался еще один клиновидный робот. - Выворачивай карманы, старик!
   - Они пусты. - Гордо заявил староста. - Тут у каждого кредитов выше крыши, все средства на счетах, даже драгоценностей нет.
   - А что за ювелирку прячет под подолом вон та старуха? - спросил оператор мелкого робота. - Мои сканеры не врут - там явно не сталь, а минералы в оправе.
   Пожилая женщина, принадлежащая к расе федералов, также как и все жители деревни, дрожащими руками вынула из кармана фамильную брошь и с ненавистью бросила ее к ногам робота.
   - Подавись! - злобно прошипела она, глядя на стальной панцирь машины.
   - Бабка, - развеселился оператор клиновидной машины, - тебе ведь это не пригодится уже, ты одной ногой в могиле стоишь, так зачем цепляться за вещи?
   - Потому что они принадлежат моей семье, безродный ублюдок! - произнесла старуха.
   Один из роботов шевельнул в ее сторону пулевиком, староста покачал головой, старая Лиэнна сама напрашивалась, но в ее возрасте это простительно - дети ее бросили, внуки даже не знали, что есть такая старушка, а правнуки тем более и она просто доживала тут свой век, устав от всего происходящего вокруг. Старуха со злобой смотрела на робота, за броней которого скрывался трус, предпочитающий сражаться с беззащитными, а не с регулярными войсками, хотя бабка и не понимала, что эти пираты пусть и нелегко, но выиграли битву с заводской охраной. Внезапно у мелкого робота открылась шлюзовая дверь в брюхе и оттуда скользнула лестница, по которой спустился пират, обхватив ее руками и ногами. Он поправил оружие за спиной и уверенной походкой направился к стоящей толпе, веяло от этого полуфедерала-полунишха какой-то непонятной страшной силой и народ поспешил отвести глаза и убраться с его пути, только старуха Лиэнна твердо опиралась на свою клюку и не отводила взгляда от его красных глаз. Пират не ухмылялся, он подошел к женщине, единым слитным движением подобрал брошь, словно мазнул рукой по земле и вручил ее старухе.
   - Мы знаем, что такое семья. - Просто сказал он и повернулся, посмотрев на всех. - Убирайтесь из деревни, скоро здесь будет жарко.
   В ответ на его слова один из роботов пыхнул своим мощным оружием и ремонтная мастерская разлетелась на куски, разбрасывая оборудование, вторым выстрелом МОБ уничтожил пустой гараж, где стояли грузовики - больше в деревне никакой инфраструктуры не было, не было даже магазина - все приходилось закупать в городке, расположенном дальше по дороге в пятидесяти километрах. Старуха посмотрела на происходящее, потом глянула на уходящего пирата и крикнула ему в спину:
   - Зачем?
   Тот не оборачиваясь, бросил:
   - Спроси у своих хозяев.
   После чего залез в робота и вся троица, распугивая жителей, пошагала дальше, а следом за ней появилась не просто колонна - кавалькада роботов, которые не стесняясь прошли по главной улице, давя ногами не убранные жителями грузовики, заставив их скрыться в домах. Когда МОБы прошли, то староста и остальные вышли наружу, смотря вслед пиратам, старуха тоже была среди них.
   - Что это на тебя нашло, Лиэнна? - набросился на нее староста. - Ты спровоцировала их и они разрушили мастерскую Старка и гараж Уэйна! Надо было отдать им брошь, откупились бы такой малостью, я вообще не понимаю, как ты ее не заложила до сих пор!
   - Потому что в отличие от вас, я храню верность своей семье! - резко ответила Лиэнна. - И я не судья поступкам своих детей, если ты хочешь сказать об этом! А они... - бабка посмотрела вслед роботам, - ... они прибыли сюда, чтобы не карать, а помочь.
   - Как? - не понял староста. - Что за бред ты несешь?
   - Ты умный староста, Горш, но не более, - усмехнулась старуха, - видимо, понять подобное тебе не дано. - Она повернулась к толпе. - Делайте, как он сказал, люди, уходите, скоро сюда придут "освободители".
   - Тогда зачем нам уходить? - спросил кто-то. - Нам помогут восстановить мастерскую и вообще.
   - Я смотрю, вас жизнь так ничему и не научила. - Горько произнесла старуха. - "Освободителям" плевать на вас, но им станет интересно, почему пираты не сожгли наш поселок, который так близко расположен к комбинату. Ни на какие мысли не наводит?
   - Не говори загадками, прямо скажи. - Проворчал староста.
   - Эти пираты - наемники, раз уж ты не смог этого разглядеть, болван. Они выполняют контракт и хорошо изучили местность по картам, а теперь скажи мне, кто достал для них эти подробные карты?
   - Э-э... - только сейчас сообразил Горш, - но мы-то тут не причем!
   - А вот это "освободителей" не волнует. - Отрезала Лиэнна. - Собирайтесь, у нас мало времени!
   - Куда мы пойдем? - спросил кто-то. - На север нельзя, туда ушли пираты и армия последует за ними, мы можем попасть под замес.
   - Идем на восток, в охотничьи угодья, - решила за старосту Лиэнна. - Там можно переждать потрясения, а потом уже будет видно под кем нам придется жить.
   - Оккупация?
   Старуха кивнула.
   - Прежней жизни уже не будет, но вот какова она будет, лучше или хуже, я сказать не могу.
   - Вы слышали Лиэнну! - староста снова взял власть в свои руки. - Собираемся, берем самое необходимое, детей в вездеходы, взрослые пойдут пешком, шевелитесь!
   Роботы удалились от деревни уже на десяток километров, как Роме по связи сказал его новый напарник - Зеленый-восемь:
   - Зря ты поступил так.
   - А ты бы расстрелял их?
   - Нет. Не смог. - Ответил федерал. - Они безоружны, это все равно, что забивать скот на бойне, стоит, мычит, хвостом машет и поделать ничего не может. Будь у них оружие в руках - убил бы без вопросов, тут хотя бы они пытаются защитить свою жизнь как подобает мужчине и человеку, а бессловесно блеять... это стадо, которое не может причинить вреда.
   - Вот и я также подумал. - Ответил ему Боцман. - В этом нет чести.
   - В том, что делают наемники, во всем нет чести. - Произнес Восьмой. - Сейчас мы вроде как пытаемся защитить народ нишхов от агрессии вехов, но при этом страдают другие, как такое вообще возможно?! Я раньше об этом не задумывался - была цель, я ее уничтожал, но сейчас... что если в мой мир вторглись такие же наемники как мы и сейчас творят там беззаконие просто потому, что получат за это большие деньги?
   - Вообще-то эти люди так или иначе работают на военную машину вехов, они производят металл и оружие, получая за это деньги, так что практически ничем от нас не отличаются, это с какой точки зрения посмотреть на события. - Ответил ему Рома. - С моральной, да, мы совершаем акт геноцида по отношению к мирному населению, топча его грузовики и уничтожая орудия труда, но с другой этими самыми орудиями они сляпают еще целую кучу кораблей, роботов, экзоскелетов и кто тогда виноват? Все вроде как при деле, а ответственность возложить не на кого, так что выброси ненужные мысли из головы, живи по совести и все.
   - А что значит жить по совести? - с любопытством спросил Боцмана Восьмой.
   - Как я себе это представляю - следовать своим собственным принципам в жизни и если ты их нарушаешь, то идешь на сделку с совестью, нарушишь один раз, нарушишь и другой и становишься БЕЗ совестным, то есть человеком с отсутствием принципов в жизни, которые направлены на улучшение существования тебя и других вокруг тебя. Но это мое мнение, у других оно может отличаться. Например, возьмем безоружного мальчика, который сидит в доме рядом с гранатой. Ты входишь туда вместе со своими бойцами и мальчишка хватает ее и рвет чеку, происходит взрыв и вы все трупы. Что ты будешь делать в такой ситуации - застрелишь его? Это ведь вроде как ребенок, ты должен его оберегать, но при этом безмозглый ребенок, а дети по определению безмозглые, потому что не имеют жизненного опыта, а некоторые так и застревают на этой стадии, взрывает себя вместе с тобой. Ты можешь это предотвратить, мгновенно выстрелив, но нарушишь свои принципы не убивать детей. Станешь ты от этого плохим? Наверное, в глубине своей души ты будешь считать себя отморозком, но поступишь правильно, спасая жизни своих бойцов. Все это называется морально-этической фигней и о ней хорошо рассуждать, сидя на диване, но на войне такое размусоливание приведет к твоей гибели и гибели твоих бойцов, так что по моему мнению одни принципы хороши для гражданской жизни, другие - для военной и тут ты сам решаешь, что ты выбираешь, станешь ли ты размазней или жестоким убийцей, которого будут проклинать твои недруги. Сейчас эти гражданские не являются нашими недругами, тогда какой смысл их убивать? Ты скажешь, оставляя их в живых, ты плодишь мстительных врагов, но я уверен, что они даже не задумываются об этом, хотя один мой друг наверняка прикончил бы бабку на глазах у всех, чтобы окончательно сломить их, но ему простительно, он, все же не живой. Точнее живой, но не до конца и сам еще не понял этого. - Рома перевел дух от такого долгого монолога. - Я тебе не надоел своими рассуждениями?
   - Да трепись, интересно. - Разрешил Восьмой.
   - Вот впереди у нас городок, где, я уверен, мы встретим какое-никакое, а сопротивление. Вот там наступит дилемма - убивать гражданских, взявших в руки оружие или игнорировать их. Тебе предстоит решать самостоятельно и если твои военные принципы приемлют это - то пожалуйста.
   - А ты не будешь? - ехидно спросил оператор МОБа.
   - Буду. - Согласился с ним Рома. - Потому что мне надо выжить для того, чтобы добраться до своей системы и выбить оттуда наглых пиратов, грабящих мой дом. И я отверну голову любому, кто встанет у меня на пути.
   - А как же быть с этой ситуацией? - спросил Восьмой. - Ты же входишь в наемничью группу и не можешь просить командира о том, чтобы выполнил твое пожелание.
   - Здесь мне приходится выбирать и свой выбор я уже сделал. - Улыбнулся Рома, понимая, что Асамзула слушает их разговор очень внимательно. - В данный момент времени требуется помощь расе моего командира и я не могу остаться в стороне просто потому, что отвернуться, сбежать и бросить ее будет предательством не только по отношению к ней, но и к себе. Это нарушение самого главного моего принципа совести - я не приемлю обмана и предательства, а предавая того, кто тебе доверял, ты предаешь самого себя.
   - Хорошие слова, надо запомнить. - Произнес Восьмой и чуть затих. - Знаешь, наш командир подобрал меня, когда я загибался от наркоты и стимуляторов на станции Федерации после того, как меня вышибли из регулярных частей. Я тогда подумал, зачем я ему такой нужен - конченый наркоман с трясущимися руками, которому осталось жить всего ничего, но почему-то он просто закинул мое безвольное тело на плечо - я даже пошевелиться не мог от слабости и недоедания - и принес на корабль, где автодоктор поставил меня на ноги за каких-то полчаса, вколов расходников на несколько сот тысяч. И тогда командир предложил мне контракт - служить в его отряде либо убираться восвояси - я ему, вроде как, ничего не должен. Меня смутила такая щедрость, но вот так повернуться и уйти я не мог и согласился на контракт и вот я уже шесть лет в команде, у меня за плечами десятки удачных операций по уничтожению пиратских баз и самое главное - я завязал с наркотиками. И теперь я часто думаю, а если бы я тогда ушел? И гнил бы где-нибудь уже в земле или канаве с дырой в башке - характер тогда у меня был прескверный. Как это сочетается с принципами совести?
   - Они могут меняться со временем под воздействием непреодолимых обстоятельств либо случившихся событий. С тобой произошло последнее и тебе повезло, что ты смог переосмыслить свою жизнь, возможно, твой командир увидел в тебе человека, которому нужно просто протянуть руку помощи, ничего не взяв взамен и тогда он вернет тебе отданное стократно. Ты слышал о религии елиша?
   - Да, я знаю об их круговоротах энергии и ступенях, ведущих в высшие миры, но честно по мне - все это чушь собачья.
   - А что если нет? Что если я тебе скажу, что это действительно работает как с тобой, так и с остальными? Совершая поступки, правильные или нет, ты либо накапливаешь энергию либо ее теряешь и вот тут как раз совесть выступает этим самым регулятором, компенсируя твои черные дела расходом энергии и увеличивая емкости при хороших поступках? Что если они правы?
   - Может быть. - Пожал плечами Восьмой. - Но я привык думать, что я сам творец своей судьбы, а не кто-то решает за меня.
   - Некоторое время назад мне удалось убедиться в том, что этот мир не такой простой как кажется. - Пробормотал Рома и отметил шевеление на мониторах. - Впереди городок, вижу трех МОБов, вероятно полиция или частная охрана.
   - Координаты? - тут же откликнулась Асамзула.
   - Передаю.
   - Кроха, бери их на прицел.
   - Восьмой и двенадцатый, вперед. - Распорядился Ласаргол, который тоже сидел на канале разведчиков, - вас поддержат Шестой и Седьмой, Серый-два, обеспечь разведку.
   - Принято.
   Роботы увеличили скорость и очень быстро оказались на открытом месте, где стоял городок с широкими улицами, невысокими жилыми домами в два этажа, собранными из стандартных модулей. Здесь находилась энергоподстанция, магазины и лавки, ремонтные мастерские, он совершенно не напоминал ту бедную деревню. Три средних робота действительно торчали между домов на улицах и едва завидев разведчика и остальных, тут же открыли по ним огонь - дымные шлейфы ракет рванулись к целям, однако из леса взлетела не меньшая туча, которая перехватила их всех, а те, что умудрились сманеврировать, угодили в землю, потому что МОБы не стояли на месте. Рома побежал к подстанции, быстро увеличивая скорость, стреляя по верхушке робота из лазера, чтобы просто ошеломить оператор - силовое поле робота поглощало импульсы, однако тоже слабело от энерговоздействия пушки. Оба "Клинка" выпустили ворох ракет по мишеням, часть из них накрыла роботов и те скрылись в дыму и бетонной пыли, разрывы повредили дорогу и фундаменты зданий, не все из которых оказались со стальными стенами. Охрана городка попыталась огрызнуться, но мощь была на стороне захватчиков, да еще и из леса прилетели несколько мощных подарков, которые сбили силовой щит с МОБов, заставив их присесть и скрыться из вида - навыков ведения открытого боя у полиции было немного, они больше привыкли грозить оружием, нежели применять его, так что исход боя уже был предрешен. Рома пробежал между зданий, ноги "Клопа" давили автоматических ботов-уборщиков, пару грузовиков, расплющивая все, что попадет под опору. Он вышел в бок одному из МОБов, оператор заметил большую металлическую массу рядом с ним и попытался развернуть "гнездо", но очередь из гаусс-пушек живо отбила у него охоту геройствовать. Снаряды попали в поворотный механизм и заклинили его, правая оружейная подвеска была размочалена в хлам, суставы ноги также пострадали, Боцман не прекращал огонь, добивая противника и тот завалился на правый бок, затихнув. Оператор повис на привязных ремнях, мониторы горели желтым цветом, сигнализируя о неполадках, аварийное питание вырубилось и кабина погрузилась в темноту. Он принял решение не трепыхаться, надеясь, что пираты оставят его в покое и не станут выковыривать из кабины, однако он ошибся - шипение плазменного резака срезало замок и люк распахнулся. Оператор поднял руки вверх, забыв про оружие.
   - Не стреляйте, я сдаюсь! - заголосил вех, первый встреченный на этой планете, не считая уничтоженных до него операторов нескольких роботов.
   Его грубо выдернули из кабины и спустили вниз, просто толкнув в объятия здоровенного рогатого нишха. Оператор быстро огляделся - стены домов были покрыты выщерблинами от шрапнели, дорожное покрытие имело несколько воронок от попавших ракет, кабели электроснабжения были порваны и уныло повисли, даже не искря - подстанция была уничтожена. Тихий городок превратился в опустевший мертвый поселок - все жители забились по щелям, а те, кто пытался сопротивляться, были ликвидированы МОБами. Оператора тряхнули, взяв за шиворот и высокий нишх произнес на вехском наречии, не используя переводчик.
   - Рассказывай. - Потребовал он.
   - Что? - пролепетал оператор, не понимая.
   - Какова численность высадившихся наземных сил, азимуты движения, огневая мощь команд.
   - Я ничего такого не знаю! - заверещал вех.
   - Не ври мне, твои приятели уже сказали, что ты говорил с десантной группой. - Нишх сильно тряхнул его. - Будешь упираться, применю такие же средства допроса, как и к ним. - Он мотнул головой в сторону пускающего слюни напарника, которому вскипятили мозги. Вех знал, как работают мозголомы, а среди нишхов таких было чуть ли не каждый пятый и становится спятившим идиотом очень не хотелось.
   - Я все скажу! - заверил он. - Это десантная часть базирующейся в системе Дальней эскадры прикрытия нашего сектора, численность - полноценная дивизия, два полка, один из которых занялся космопортом, второй разделился на батальоны по выданным им целям. Сюда движутся два из них.
   - Сорок машин. - Сказал кто-то из стоящих рядом с нишхом федералов и вех повернул в его сторону голову, радостно закивав, подтверждая слова. - Тяжеловато нам придется.
   - Слишком много чести для нас, не находишь? - спросил его нишх, взмахивая хвостом в знак усмешки. - Ты успел передать сигнал о помощи?
   - Да, да, - закивал вех и сжался. - Но у них нет средств быстрой доставки, они ограничены ходом своих "Носорогов".
   - Сорок пять км. - Тут же напомнил федерал. - Где они высадились?
   - В разных местах, обещали, что будут через два часа. - Тут же отозвался оператор.
   - Времени мало. - Нишх повернул голову к федералу. - Но мы успеем.
   - Конечно. - Кивнул ему тот и рогатый командир немедленно свернул шею языку - надобность в нем уже отпала. - Надо ставить заслон.
   - Предлагаю установить дымы с металлизированными частицами по окраинам городка, - произнес Рома, который тоже спустился вниз, - это собьет их сканеры с толку, но выдавать информацию они будут. Для заслона хватит и троих, как раз будут соответствовать количеству находящихся здесь полицейских, заложить фугасы, спрятать пару ракетчиков и навести их на цель, да и истребителям не помешает тоже остаться.
   - Западня? Хм, может сработать, но все машины должны быть скоростными. - Ласаргол задумался. - Так, останутся Восьмой и Двенадцатый и ты как наводчик для обстрела, три ракетных МОБа, ваш "Термит" и две моих "Иглы", ну и истребители в придачу. - Нишх посмотрел на "Стилет" Асамзулы с двумя рельсотронами и на свою гордость, "Стилет" более поздней версии с мощным орудием и быстрой перезарядкой, но имеющим всего один ствол. - Спрячьтесь в предгорьях, городок с расстояния в десять км будет как на ладони.
   - Мощность снаряда с расстоянием падает. - Заметила Асамзула. - Можем не пробить толстую шкуру "Носорогов".
   - Бейте в уязвимые точки, после выстрела меняйте позиции. - Посоветовал Ласаргол. - Не мне вас учить.
   - Сколько мы должны продержаться? - спросил Рома.
   - Как только нанесете удар и выбьете как минимум шесть-восемь машин - уходите. - Приказал Зеленый-Лидер, - заманивайте их в горы, там мы приготовим еще одну засаду.
   - Можно обойти по дуге и зайти им в тыл. - Заметил Боцман, рассматривая голокарту. - Они будут видеть нас на радарах, но если поставить помехи и сигналы-обманки, то не поймут, сколько нас было.
   - Так и сделаем. - Решил нишх. - Все, начали приготовления, всю связь в округе глушить, двери домов заварить, чтобы жители не вылези в неподходящий момент. Погнали.
   С помощью техников справились со всем за полчаса и затаились, выжидая, когда силы противника подползут ближе - Рома уже цеплял их краем радара. Два батальона МОБов двигались на удивление быстро, возможно вех сказал неправду для того, чтобы ввести противников в заблуждение и убедить их, что дополнительное время есть. Подступы к городку заминировали, установили три лазерных турели на крышах зданий для отвлечения МОБов, сами поставили уничтоженные машины вертикально, спрятав своих роботов в "тени" их корпусов так, чтобы разведка неприятеля приняла роботов за дружественные цели, даже сигнал для этого подделали и перевели каналы связи на себя, применив скремблеры.
   Командир первого батальона второго полка выслал вперед четыре разведМОБа, внимательно следя за передаваемой ими информацией. Сводная группировка уже достигла руин комбината, техники развели руками - восстанавливать оборудование можно, но это долго и муторно, проще пустить все в переплавку и завезти новое, а это колоссальные расходы. Командир хмыкнул, задумавшись, странно, что пираты уничтожили завод, а не попытались вывезти продукцию, ведь именно за этим было совершено нападение, но, судя по разрушениям, добивались именно уничтожения завода, даже притащили с собой мощный фугас, взорвав его внутри здания. Странные какие-то пираты, и те, в космопорту и атакующие три завода, производящих электронику, тоже старались ликвидировать производство и если космопортовских удалось частично сдержать, то вот наиболее многочисленная группировка справилась с блеском, также как и здесь. По следам видно, что вся команда подалась на север, а там находятся шахты, добывающие важные ресурсы и если их захватят или обрушат, то инфраструктуру этой планету придется долго восстанавливать, а это большие затраты. Республика умеет считать деньги и старается, как и все остальные, сделать все за чужой счет.
   Само по себе нападение пиратов на эту систему очень странное - да, она технологически развитая в индустриальном плане, но не является настолько важной, просто как резервное производство основных заводов, которые расположены ближе к Метрополии. Вот если уничтожить промышленное производство на еще трех таких же подобных планетах, то нагрузка на мощности основных заводов возрастет, понадобится везти сырье из отдаленных систем и бросать на их сопровождение крупные силы флота, оголив часть планет, которые могут захватить те же Федералы, которые уже давно оспаривают в Совете Содружества две граничные системы. Но то что происходит здесь не вписывается ни в какие рамки ведущиеся в галактике политики, либо командир просто не знает всей картины, вернее второе.
   - Двигаемся на север. - Отдал он новый приказ. - Разведка, вперед, "Барсы", прикрытие.
   - Вас понял.
   - Выполняю.
   МОБы быстро проскочили до пустой деревни, отметили ее на сканерах как покинутую, причем было видно, что здесь постарались пираты - пара зданий была разворочена, а затем, через двадцать минут достигли окраины городка.
   - Визуально наблюдаю пожары и дым в городе. - Доложил один из разведчиков. - Сканеры ловят трех МОБов, возможно, это силы полицейских, но идентификацию затрудняет дым с примесями, на радарах помехи.
   - Ждите подхода основных сил, пока собирайте информацию. - Передал приказ командир. - Есть связь с полицией?
   - Пытаюсь вызывать, но пока безрезультатно - сплошные помехи.
   - Движение есть?
   - Нет, никакого шевеления.
   - Возможна ловушка. - Сообразил командир. - Но проверить надо, ждите "Носорогов".
   - Вас понял.
   Тяжелые МОБы подошли через десять минут и встали возле опушки леса, операторы изучали дымящийся город.
   - Заходить будем с двух сторон. - Произнес командир. - Проверили на наличие фугасов?
   - Да, датчики не зафиксировали действия таймеров или залегания крупных кусков металла. Работающих источников питания также не обнаружено.
   - Тогда пошли тихим ходом. Первая рота - левый фланг, вторая - правый. Третья и четвертая - ракетное прикрытие. Второй бат - обходите поселение и продолжайте преследование противника.
   - Выполняю. - Отозвался командир батальона и направил своих подчиненных в обход городка.
   Первые роботы уже вступили в город, как у них под ногами вздыбилось дорожное покрытие и силовые поля машин тут же отключились, генераторы были перегружены и вышли из строя и по "Носорогам" немедленно открыли огонь установленные на крышах лазерные турели.
   - Подавить турели, поврежденным машинам вернуться назад для ремонта. - Отдал приказ командир - пока никто из его роботов серьезно не пострадал - фугасы оказались в пластиковом корпусе да еще и управлялись по отдельному выделенному радиоканалу, значит где-то засел наблюдатель. - Разведчикам подавить помехи, обнаружить наблюдателя.
   Пока командира отдавал эти указания, из дыма застучали несколько очередей из гаусс-пушек и три МОБа пришли в движение, хотя выдавали дружественный сигнал, к тому же стоящих рядом с городов "Носорогов" накрыло ракетной волной.
   - Фиксирую множественные пуски! - тут же отозвался один из разведчиков. - Даю координаты!
   - Ракетным МОБам огонь! - тут же отдал приказ командир и ракетчики быстро навелись на цели и произвели в ответ мощный залп.
   - Обнаружено еще три робота противника, заходят с юго-запада!
   - Третья рота - уничтожить врага!
   - Выполняю.
   - Машина повреждена! - один из операторов "Носорога". - Не могу двигаться, катапультируюсь!
   - Они бьют по ногам и очень прицельно! - вторил ему напарник. - Лишают нас подвижности!
   - Захватить цели, уничтожить!
   - Захват невозможен, сильные помехи.
   - Потеря связи с Третьим и Четвертым, отказ силовых установок!
   - Мы атакованы истребителями! - заорал командир первой роты, что уже подошел к городку и его первые роботы втянулись на улицы, а по ним отработали из дыма гаусс-пушкой.
   Он выстрелил наугад, пытаясь попасть по противнику, но тот ловко прятался в завесе, а потом оттуда прилетело из тяжелого импульсного орудия и МОБ взводника завалился на дорогу. Он мог подняться и оператор старался быстрее поставить машину на ноги, но тут его накрыл сверху ракетный залп и носовую часть бронеплит разворотило до самого пульта. Взводник задергался на привязных ремнях, словно муха, попавшая в сети паука, его лицо опалило раскалившимся металлом, он дико закричал от боли, аптечка вколола обезболивающее и стимуляторы, но сознание уже покидало веха, нейросеть экстренно отключилась от бортового компьютера робота, чтобы не спалить мозги своему оператору и машина затихла. Однако это был еще не конец.
   Ракетные МОБы противника отработали по целям и снова подались в бега, меняя позицию, а вот топтавшиеся возле города бойцы первой роты были обстреляны сразу тремя истребителями и все три машины, оставшиеся без щитов, получили серьезные повреждения ходовой и силовой установки, одной снаряд попал в батарею лазера и мощный импульс сжег часть электронных цепей. Пока они так бестолково топтались, из дыма выскочили три МОБа - один разведчик и два средних и с ходу атаковали оставшихся пятерых - остальные были на параллельной улице. Операторы среагировали и роботы обменялись выстрелами, причем если пираты умудрялись пробивать броню МОБов своими гауссовками, а разведчик сбивал системы наведения, то вот бойцам не удалось так легко расправиться с ними - силовые поля "Клинков" были полны энергий, а "Клоп" оказался оснащен эксклюзивной броней, которая направленными взрывами предотвращала повреждения основной защиты. Бойцы немного запаниковали, потому что редко вели настоящие сражения, все больше тренируясь на имитаторах и здесь неожиданные действия противника ввели их в ступор.
   - Атакуйте, не стойте! - кричал командир, но было уже поздно, потому что истребители, позиции которых пока не удалось обнаружить, выбили из роты еще троих, а пираты серьезно взялись за оставшихся двух. - Ракетчикам, огонь по указанным координатам!! - отдал приказ командир.
   - Там же первая рота! - удивился взводник артиллерии.
   - Выполнять!
   - Слушаюсь. - И определил цели.
   Десять ракетных роботов произвели залп, который не просто накрыл дерущихся - он перемолол все там в труху - здания, машины, дорожное покрытие, нанеся такие серьезные повреждения роботам, что те замерли в неестественных позах.
   - Вот так. - Удовлетворенно кивнул командир. - Еще один залп и проводим зачистку третьей и четвертой ротой.
   Ракетчики повторили, море огня захлестнуло улицы, прожигая броню машин, крыши домов, достигая подвалов, где укрылись мирные жители, командир не щадил ни своих, не чужих, он и так потерял половину роты и часть "Носорогов" требует ремонта, не хватало еще проиграть каким-то пиратам, отребью, которое прячется в Приграничье.
   Асамзула наблюдала за всем этим в прицел и ее сердце бешено билось, кровь бурлила, переживая за Рому, но она чувствовала - он жив, еще пока не умер, но если его там бросить, то Боцмана просто пристрелят как бандита. Она навела прицел на спешащего к месту побоища вражеского разведчика и одновременно выпустила снаряды из обоих рельсотронов. Один пробил силовое поле, второй ударил в МГД-двигатель и разведчик споткнулся, упав носом в землю. Заверещала система оповещения о ракетной атаке, девушка активировала прыжковые двигатели и снова сменила позицию, теперь ее точно заметили, ну и пусть, она не даст Боцману погибнуть.
   Рома повис на ремнях и в сознание пришел спустя полминуты после удара. Он почувствовал атаку, успел проорать что-то невнятное по связи и отпрыгнуть назад, как взрывная волна подхватила его легкого "Клопа" и отшвырнула в сторону центра городка, где он упал на бок, да так и остался лежать - поднять машину можно было только краном. Однако Боцман просто так сдаваться не стал - он перевел всю энергию на боковые маневровые движки и подал импульс. "Клопа" подбросило и он пошатнулся, заваливаясь на другой бок, но гироскоп сработал и машина замерла. Боцман быстро определился с направлением и поспешил к напарникам, робот тронулся с места и медленно пополз, подволакивая ногу - сустав был поврежден и сервоприводы выли от напряжения, выполняя работу. Естественно, его сразу засекли и произвели бы еще один залп, как в тылу у противника вспухли многочисленные разрывы - это ракетчики прикрыли своих, сбив прицел операторам и те не успели добить поврежденного робота. Рома доковылял до горящей улицы, где два "Клинка" застыли оплавившимися свечками, застопорил робота и покинул кабину, чтобы вытащить напарников - он видел, что бронекапсулы на первый взгляд не пострадали. Человек вскарабкался по горячему металлу, не обращая внимания на ожоги, которые немедленно возникли на коже, перчатки сгорели сразу же, комбинезон еще держал температуру, но был на грани, а от самого робота воняло сталью и расплавом. Боцман нашел аварийный рычаг отстрела кабины и потянул его на себя - регенерация работала и кожа постепенно восстанавливалась. Капсула плюхнулась на землю и Рома спрыгнул вниз, чтобы вскрыть ее и достать оттуда Восьмого, он уже приступил к процедуре извлечения, как почувствовал, что смерть вот-вот придет за ним. Прятаться было негде и Боцман шмыгнул в воронку, прикрывшись каким-то листом, пнув его так, чтобы он смог прикрыть человека. Его накрыл жар и не просто жар, а натуральное пекло, создалось ощущение, что он варится в духовке, от моментально нагревшегося листа внешней обшивки струились раскаленные волны воздуха. Обшивка раскалилась докрасна, дышать стало невозможно от того, что воздух просто обжигал горло и Рома задержал дыхание. Его модифицированный организм сражался изо всех сил, чтобы выжить, комбинезон обгорел и обуглился, на нем образовались дыры, подошва на ботинках расплавилась и превратилась в непонятные лепешки, однако сам человек еще был жив. Ему повезло, что удар нанесли чуть в стороне, там, где стоял с раскрытой кабиной "Клоп", его задело только краем и то стреляли два ракетных МОБа, остальные лупили по координатам, выданным разведчиками. Рома отбросил от себя горячий лист, когда закончился вой ракет и исчезли звуки разрывов и кинулся к капсуле, которая была бронирована гораздо серьезнее, чем обычный стальной лист внешней обшивки. Боцман продолжил процедуру вскрытия, лепестки раздвинулись подобно бутону и внутри, за пультом, в кресле лежал федерал, на первый взгляд совершенно не пострадавший. Боцман вынул аптечку - экран медблока капсулы горел желтым, все лекарства были введены пилоту и их не хватило - приложил анализатор к коже федерала, компьютер тут же произвел ряд инъекций и зажег синий огонек - угорза смерти миновала, но Восьмой не очухался. Рома оглянулся в сторону своей машины и понял, что садиться и лезть в нее сейчас - самоубийство, "Клоп" не на ходу, электроника накрылась, ходовая тоже, робот требовал основательного ремонта и явно на базе, а не в полевых условиях. Человек прислонил палец к шее федерала, нащупал едва дрожащую жилку, чтобы еще раз убедиться, что он жив и осторожно вытащил его из капсулы.
   - Придется тебе потерпеть, друг. - Прошептал он. - Я тебя вытащу.
   Рома мельком глянул на Двенадцатого, которого уде поздно было спасать - ракеты пробили верхний бронелист, прожгли броню и добрались до оператора, спалив его в кресле. "Клоп" вроде как не получил серьезных повреждений, его панцирь был цел, но Рома видел, что внутри вся электроника выгорела, пульт превратился в расплавленный обмылок чего-то непонятного, целым остался только корпус. Его можно было восстановить, но не в полевых условиях. Человек вздохнул, горюя о машине, которая из последних сил старалась защитить ее, прошла такой длинный путь с последней войны, чтобы стать памятником на этой планете. Рома понимал, что его "Клопа" использовать не будут - скорее всего отправят в переплавку, очень жаль было расставаться с роботом, но сейчас у него на руках пострадавший оператор и его нужно вытащить. Боцман поудобнее взвалил себе на плечи тело Восьмого, взял из зажимов плазменный ПП, пару батарей и капсул с газом для него, сунул их в единственный сохранившийся карман, потом подумал, вырвал пояс из штанов Восьмого и подпоясался сам, сунув в подсумок все основное, в кобуру отправился лазерган, виброклинок в чехол, покрутил головой и двинул искать убежище в городе - выходить все равно следовало ночью. Сейчас бегать самоубийство - военные стреляют по любому шевелению.
   Командир сводного отряда просмотрел отчет о повреждениях техники и о потерях, глянул на таймер - скоро состоится заход местного светила, действовать подразделение может и ночью, операторы вполне могут идти по приборам, но на данный момент боеспособными у него остались только три роты, одна полностью уничтожена, вторая наполовину, в третьей повреждены все "Носороги" и требуют ремонта, с собой есть только техничка и то с ограниченным запасом запчастей, во втором бате дела идут получше, ракетных МОБов осталось восемь, два уничтожены залпом пиратов, просто неудачно подставились. Если свести всех в одно подразделение, то получится около двадцати двух МОБов, почти батальон, остальные нуждаются в ремонте, а вот сколько им будет противостоять пиратов, еще неизвестно. Здесь три робота умудрились при ракетной поддержке уничтожить одиннадцать машин и семь вывести из строя, при этом погибнув, что для пиратов вообще не характерно и сейчас командир принимал решение продолжать преследование сейчас или подождать до утра. Опыт подсказывал, что промедление приведет к еще большим потерям, бандиты успеют закрепиться и наставить своих пластиковых мин и тогда их уничтожение обойдется ему очень большими потерями, а то и все подразделение может погибнуть, ведь тяжелые МОБы даже не вступили в бой. Командир решился - до заката еще три часа, успеем.
   - Всем боеспособным МОБам сформировать одно подразделение и продолжить преследование, техслужбе заняться ремонтом тяжелых машин, после выполнения работ они должны присоединиться к операции. Закрепитесь в городке, используйте местную мастерскую.
   - Она уничтожена, господин полковник. - Тут же доложил разведчик. - Пираты не оставили никакой инфраструктуры - магазины, лавки, мастерские и гаражи уничтожены.
   - Хм, тогда разворачивайтесь в центре города - там обороняться легче, чем в поле. Все остальные - продолжить движение.
   Колонна роботов потянулась из горящего городка, сломанные же машины техники пытались поставить на ход, чтобы самостоятельно добрались до места ремонта. Жители города, сидевшие в подвалах, половину из которых накрыло перекрытиями и они погибли от удушья или придавленные блоками, та часть, что выжила, прислушивалась к происходящему на улице и пока не спешила выходить наружу. Рома пробрался на плечах с Восьмым в разрушенный магазин, который более-менее уцелел, положил оператора в подсобке, а сам, поправив оружие, пошел поглядеть, что там происходит на улице. Человек спрятался за стальным вывернутым куском стены и замер, сетуя, что у него нет маскировочной накидки, однако техники заставили операторов взять оружие и выставили из них охранение, расположившись в центре городка на небольшой круглой площади, где когда-то бил фонтан. Контролируя все четыре улицы, которое сходились в центре, бойцы залегли за баррикадами и завалами и начали наблюдать, пока техники восстановят хотя бы одного робота. Рома не был уверен, что из операторов МОБов делают таких же хороших солдат, так что можно было попробовать немного пощипать их и увести одного из роботов, тяжелый отремонтированный "Носорог" это было то что надо, карьерный рост, мать его.
   Он наблюдал, как техники занялись восстановлением одной из машин, ремботы таскали туда-сюда запчасти, наваривали новые листы брони, срезая дырявые и смятые, прокладывали новые шины проводов и кабели, ругань ремонтником была отлично слышна.
   - Мастер, запчастей хватит только на этого и то потому, что он пострадал меньше всех. Что будем делать с остальными?
   - Придется из семи машин собрать хотя бы пять - две пустим на запчасти.
   - Да вы что! - возмутился оператор. - Совсем обалдели? Командир четко сказал, что нужны все!
   - Я запчасти не произвожу и мне похрен, что сказал этот ушастый козложоп. - Резко и ворчливо ответил глава техников. - Без моей команды вы тут и часа не протянете, так что будет так, как я скажу.
   - Я буду вынужден доложить, что вы игнорируете приказы командования. - Официально заявил оператор.
   - Иди, стучи. - Махнул рукой техник. - Все вы такие.
   - Ты что-то имеешь против расы вехов? - спросил его оператор и Рома скрестил пальцы, загадав, что они передерутся. Техник был, кстати из федералов, а его ремонтники так вообще относились к елиша.
   - Да много чего имею. - Скрестил квадратноголовый руки на груди. - Например, какого хрена вы везде навязываете свое мнение и способ жизни? Жители сами могут решить, что для них лучше и вообще, зачем вы снова полезли к рогачам? Можете благодарить своих командиров за то, что мы оказались в этой жопе.
   - Что ты себе позволяешь, инопланетник! - зашипел оператор, хватаясь на рукоять лазергана. - Ты оскорбляешь народ вехов, находясь у них на службе! За такое тебя нужно расстрелять по военным законам!
   - Ну давай, потяни пушку из кобуры, - развеселился федерал, - я посмотрю, кто из нас быстрее. - Он продемонстрировал миниарбалет, установленный на браслете. - Я точно успею пробить тебе горло, а медицинского модуля поблизости нет, чтобы он смог залатать тебя. Давай, рискни.
   Ситуация накалилась, Рома наблюдал. Вех пыхал злобой и ненавистью, но вынимать оружие из кобуры не спешил, а вот федерал был абсолютно спокоен. Его техники-подчиненные возились с ремонтом робота, совершенно не обращая внимания на перепалку, к оператору подтянулись другие вехи, которых оказалось всего четверо - остальные трое были ингерами и стояли поодаль, предпочитая не ввязываться.
   - Ты ответишь за свои слова перед трибуналом! - выкрикнул оскорбленный оператор.
   - Хрен я перед кем отвечу, вас размажут на этой планете, а мне моя жизнь дорога, чтобы я встревал в ваши разборки между рогачами и козлоногами. - Заявил федерал.
   - Я вижу ты никак не уймешься. - Сказал другой оператор. - С ремонтом прекрасно справятся и твои помощники, а тебя следует посадить под замок.
   - Ага, сейчас. - Кивнул федерал. - Разбежался. Это ваши яйца я держу в своем кулаке, хочу сожму так, что лопнут, захочу - отпущу. Эй, парни, прекращайте ремонт, нечего этим придуркам технику ремонтировать.
   - Да как ты смеешь! - придвинулся к нему вех и события поскакали во весь опор.
   Оператор собрался ударить техника, тот нырнул под кулак и двинул в левый бок веха, но удар не прошел - бронепластины костюма смягчили воздействие. Завязалась драка, причем федерал в ней уступал и был бы явно бит, все операторы собрались здесь и дальнейшее ожидание привело бы к тому, что сюда по зову вехов явились бы их дружки и навели конституционный порядок и Рома решил вмешаться. Простучала очередь плазменных разрядов из ПП, троица ингеров сразу же легла с пробитыми головами - они стояли в стороне и представляли собой отличную мишень. При звуках выстрелов операторы и техник отпрянули друг от друга, хватаясь за штатное оружие, но стрелка не заметили - Боцман уже покинул магазин и сейчас обходил по кучам группу, чтобы напасть с другой стороны. Двигался он быстро, а у операторов не было с собой датчиков движения и биомониторов, так что преимущество оказалось на стороне человека.
   - Где он? - спросил один из вехов.
   - Никого не вижу.
   - Видимо, это один из выживших операторов роботов. - Техник облизнул губы. - Кирдык вам, придурки.
   - Чему ты радуешься, идиот, он и тебя прикончит!
   - Я хотя бы могу откупиться тем, что починю для него робота, а вот вы ему точно не нужны. - Усмехнулся федерал и тут же получил очередь из лазергана в живот. - Сука! - выдохнул он, стреляя из игломета в оператора, с которым вел перепалку. - Сдохни!
   Внезапно через край насыпи метнулось большое тело, которое очередью из плазменного ПП уничтожило одного из вехов, второго отправляя ударом ноги в полет. Тот попытался прицельно выстрелить, но разряды догнали и его - нападавший двигался чересчур быстро, глаз не успевал уследить за ним, словно это был не федерал, а накра. Он продолжил убивать за секунды, атакуя исключительно в голову, только она была неприкрыта шлемом брони. Оператор-скандалист выжал спуск лазергана и повел стволом, пытаясь застрелить фигуру, техник видел, что он вроде как попал по резко дергающемуся противнику, но тот не дремал, а двумя точными выстрелами уложил обоих, после чего посмотрел в сторону замерших техников и подошел к еле дышащему федералу.
   - Еще бойцы есть? - его хриплый голос напоминал харканье ваагри, но техник его понял.
   - Ловко ты их. - Федерал закашлялся. - Нет, больше операторов нет.
   Пират присел рядом с ним, осматривая края раны и тут техник рассмотрел его внимательнее - он явно был полукровкой, может быть квартероном, красные глаза, жесткий волос, другая форма ушей, ставших подвижнее, клыки, торчавшие вверх. Сквозь дыры комбинезона проглядывали крупные мышцы, которые перекатывались под толстой кожей. Бандит прижал к ране анализатор аптечки, которую вынул из подсумка, медблок пропищал и вколол обезболивающее, выдав на экране рекомендации по проведению экстренной операции. Техник усмехнулся.
   - Меня уже не спасти, сдохну через полчаса, так что не трать попусту запасы аптечки.
   Пират зыркнул на техника и мотнул головой - не пригодится, мол. Только тут федерал заметил, что вех все-таки попал в него - пара аккуратных дыр на коже, которые он принял за прорехи потрепанного комбинезона, оказались следами от выстрелов лазергана и края раны постепенно затягивались.
   - Ты кто вообще? - техник понял, что это не полукровка и даже не помесь с нишхом, что-то среднее между федералами и рогачами, но при этом умеющее регенерировать.
   - Человек. - Ответил пират и выдернул из кобуры лазерган, наставив его на подошедшего елиша. Техник вяло махнул рукой, мол, не надо и помощник остановился. - Мне интересно, чего это ты в бутылку полез? - спросил бандит.
   - В какую бутылку? - не понял техник.
   - Ну, конфликтовать с этими начал. - Он ткнул себе за спину, указывая на трупы вехов.
   - Я в финансовом рабстве. - Пояснил техник. - Уже давно и выбраться никак не могу - расплатиться невозможно, нужно брать еще один кредит, чтобы погасить старый и так до бесконечности, да еще эти подпрограммы управления сознанием через нейросеть. - Он вздохнул. - Осточертело все. - Посмотрел на пирата. - Я когда увидел, что вы натворили здесь, меня прямо радость такая взяла, что кто-то еще сопротивляется им. - Он неожиданно придвинулся к Роме. - Слушай, вехи - это зло галактики, они проникают в твой дом под предлогом помощи, хитрят, обманывают, а потом ты понимаешь, что остался им должен. Мы все здесь должники, и они и я. - Техник указал на подчиненных. - Может быть, ты сможешь их спасти. Возьми их с собой, они хорошие, исполнительные, они помогут, только не самостоятельные они, вехи веками выбивали из них дух гордости за свою расу и в итоге елиша сломались. Они начали с веры, как самого сильного института культуры, а закончили семьей, может быть у вас они возродятся, хотя я уже не уверен. Я заботился о них сколько мог, они мне как дети, позаботишься о них?
   - Мне бы самому тут выжить. - Произнес Рома. - Можете починить моего робота?
   - Это какого?
   - "Клопа".
   - Хорошая машина, но это неразумно. - Закашлялся федерал. - Уничтожат в два счета, "Носорог" все же тяжелый и скорость у него приличная по сравнению с другими роботами его класса, я бы взял его.
   - Нейросети нет. - Ткнул себе в голову Рома.
   - Это не беда, есть ручное управление. - Техник согнулся от боли в животе. - Надо только перепрошить бортовой компьютер, Щра справится с этим. - Он указал на подошедшего елиша.
   Рома повернулся к помощнику.
   - Можешь его вылечить? - прямо спросил он, глядя в глаза. - Не ври мне, я знаю, что среди вас есть знахарь, вы его скрывали все это время.
   - Какой еще знахарь? - спросил техник, закашлявшись, но ему не ответили, елиша пристально изучал человека.
   - Он был к нам добр, но не считал за равных, почему мы должны ему помогать? - спросил палочник.
   - Хотя бы потому, что так велит ваша вера. - Заметил Боцман.
   - Вера оказалась ересью, она не способствует комфортному существованию. - Отрезал помощник.
   - Однако своему знахарю вы же доверяете? - ехидно спросил Рома. - А он как раз адепт веры.
   - Знахарь воздействует на биополя и энергетику организма, это к вере не относится. - Заявил елиша.
   - Разве это не одно и то же? - удивленно спросил Боцман. - Мне интересно, почему вы не хотите помочь тому, кто помогал вам все это время, разве это не позволит вам набрать больше энергии для перехода, ведь в ваших талмудах не сказано, что помогать надо обязательно представителям своей расы, наоборот, помогая остальным, возвеличиваетесь вы сами, разве не так?
   - Ты знаешь наше Писание? - удивился елиша. - Откуда?
   - Может быть я и есть тот самый еретик или связался с ними. - Хмыкнул Рома. - Что, убьешь меня? Попробуй, робота я смогу отремонтировать и сам, пусть это займет дольше времени, но свое я получу все равно.
   Елиша оглянулся, ожидая поддержки от своих, один из группы техников подошел к нему.
   - Как ты узнал о том, что я знахарь? - спросил его палочник.
   "Трудно не увидеть того, кто может слушать голос Вселенной", - мысленно передал ему Рома и зрачки елиша расширились от удивления.
   - Будь по-твоему. - Согласился он и без лишних слов опустился перед федералом, положив ему руки на живот.
   Рома в это время обшарил тело ближайшего веха и нашел то, что надо - брикеты сухпая, которые операторы должны были таскать с собой - в капсуле был запас, но в бою может произойти непредвиденное и времени собрать нужное просто не будет. Он дернул за уголок упаковки, пища разогрелась и сунул все это федералу.
   - Ешь, тебе нужно будет восстановить силы.
   - Какая может быть еда - у меня в брюхе дыра? - вопросил его техник.
   - Уже нет. - Произнес елиша и отнял руки. - Теперь пища и сон восстановят твой организм. - Он повернулся к Роме. - Кто ты, инопланетник? Откуда ты пришел в Содружество?
   - Я не приходил - меня выкрали. - Ответил Рома и встал, посмотрев, как техник поглощает пищу, на него напал нестерпимый голод. - Это длинная и долгая история, которая вам будет неинтересная, сейчас меня волнует другое - что вы будете делать дальше?
   - Об этом мы хотели спросить у тебя. - Произнес знахарь. - Ты иномирянин, ваша команда уничтожила одиннадцать машин, причем пять из них руками самих же вехов - командир отдал приказ на ракетный обстрел района. Основные ваши силы укрылись в горах и наверняка готовят засаду, но времени у них мало, прости, но это не похоже на обычный пиратский набег. - Палочник покачал головой.
   - Что ты знаешь про конфликт вехов и нишхов? - спросил его Рома и елиша все сразу понял.
   - Намека достаточно. - Он поднял ладонь вверх. - Наш народ имел ментальную связь с ними, но Союз далеко, а наша материнская система расположена в пространстве вехов, мы не имеем возможности себя защитить, вера находится под запретом, но раз ты знаешь о ней и смог распознать меня. - Елиша вздохнул. - Мы скрываемся. Такие как я и остальные. Раньше каждый владел способностями - сейчас каждый пятый и вехи считают, что это еще очень много. Они распыляли в атмосфере планеты какие-то регенты, которые влияют на генную структуру растущего организма и каждое последующее поколение было слабее предыдущего. Чтобы сохранить способности нашего народа, мы подались в услужение вехам - другого пути просто не было, старейшины его не видели. Скажи, ты знаком с ними? - в глазах елиша была надежда. - Они нашли то место, где мы можем возродить свою расу?
   - Есть такое место. - Кивнул Рома. - Но туда еще надо добраться, да и там... возможны некоторые проблемы с пиратами.
   - Зачистка? - сообразил Щра, нажравшийся к тому времени техник уже засыпал и не слушал разговор.
   - Да, после чего там можно будет вполне себе комфортно существовать. Ваши старейшины находятся на планете?
   - Мы не знаем. - Развел руками знахарь. - Но отданный ими приказ был лаконичен: "Ищите". Вот мы и ищем.
   - Не вы одни. - Боцман посмотрел на шестерых техников. - Не маловато вас для такого большого подразделения?
   - Роботы ломаются редко, еще реже участвовали в боях, так что командование приняло решение сократить штат. - Ответил Елиша. - Это первое серьезное сражение, где полк так здорово потрепало.
   - И потреплет еще. - Уверил Рома. - Так что, вы дезертируете?
   - Мы могли бы сказать, что нас взяли в заложники и угнали готового робота, чтобы продолжать службу, но я чувствую, что эвакуации не будет, нас просто бросят. - Ответил ему знахарь. - Если вы возьмете нас к себе, то у нас появится шанс.
   - Вам придется пройти ментосканирование. - Заметил Рома. - Доверять вам так, как это делаю я, командование не сможет.
   - Мы понимаем. - Кивнул елиша. - Мы ничего не скрываем, нас волнует только судьба нашего народа.
   - Тогда, пожалуй, я могу вас принять в наше подразделение, да и нашим техникам какая-никакая подмога будет, а то их всего трое на шесть машин.
   - Мы согласны. - Произнес Щра. - Тогда приступим к ремонту - из семи машин можно собрать четыре полноценных и на три скомплектовать полный боекомплект.
   - Сейчас я сбегаю за своим товарищем, которому тоже не помешает лечение. - Сказал Рома. - А вы пока займитесь ремонтом.
   - За нами могут наблюдать местные жители и доложить, что мы приняли вашу сторону, сторону врага.
   - Они все прячутся по подвалом, половину из них убили "освободители". - Хмыкнул Рома. - Так что на этот счет не волнуйтесь.
   Он быстро вернулся за Восьмым, который мирно спал и притащил его к знахарю, который уже влез в кабину "Носорога", чтобы перепрошить компьютер под ручное управление. Пришлось технику вылезать и провести обследование раненого федерала, заявив, что ему ничего не угрожает, а просто необходим здоровый сон - медблок справился на отлично. Тогда Рома уложил его рядом с техником-федералом, а сам начал патрулировать территорию - его уши отлично фильтровали звуки, на самые подозрительные он реагировал сразу же и оказалось, что это либо домашние звери, либо разрушающиеся руины. В одном доме, находящемся на главной улице пронзительно завыл местный аналог собаки и елиша встрепенулись, но знахарь их успокоил - теперь им не надо было прятаться, изображая недотеп и молчунов, палочники вполголоса переговаривались, обсуждая свою будущую судьбу. Они все же опасались, что починив роботов, страшный иномирянин их просто расстреляет, но знахарь убедил товарищей, что подобного не случится. Он верил Боцману, который пробудил в нем давно забытое чувство принадлежности к обществу, которое нуждается в тебе.
   Рома проник в дом, где выла "собака" и тут же увидел четвероногую тварь, которая сидела над упавшей плитой. Боцман настроился на биотоки и понял, что под ней есть кто-то живой, отпечаток был, но он угасал и "собака" чувствовала гибель хозяина. Она увидела человека и метнулась к нему, крутя длинным хвостом как нишх, прося помощи - Рома четко ощущал, чего именно хочет тварь. Он остановился, посмотрел на "пса", вздохнул.
   - Чтоб тебя! - выругался в сердцах и подошел к плите.
   Перекрытие было тяжелым, поднять его вообще было нереально, но Боцман знал свои возможности - чуть-чуть сдвинуть ее он может, а "собака" поможет - звать на помощь техников, которые чинят робота и отвлекать из от работы совершенно не хотелось - к тому времени женская особь умрет, ей осталось недолго. Девушка вылезла из подвала, когда ракетным залпом накрыло роботов заслона, стена не выдержала и рухнула на нее, ей повезло, что часть сложилась домиком и тело удивительным образом скрючившись, поместилось в этом тесном пространстве. Домашний питомец успел выскочить, потом прятался от разборок вехов и Ромы, и после того как кончилась стрельба, начал скрести лапами, пытаясь откопать хозяйку. Но ничего не выходило. Тогда "собака" ощутила присутствие других ментальных особей и завыла, зовя на помощь - тварь понимала, что одна тут не справится. Пришел страшный на вид великан, но он был добрым внутри и не отказал в содействии.
   Рома присел, держа спину прямо, напряг мышцы ног и начал тянуть вверх, вцепившись пальцами в пластбетон, напряжение было велико, вены на руках вздулись, комбинезон затрещал в тех местах, где мышцы увеличились в объемах, он не мог подогнать размер, потому что был поврежден. Плита чуть сдвинулась, оторвалась, ступни Боцмана вошли в мелкую крошку, он стиснул зубы от напряжения, продолжая рвать жилы и тянуть, тянуть, мозг отдавал одну и ту же команду - надо тянуть и модифицированное тело выполняло приказ. Щель между плитой и крошевом увеличилось и "собака" кинулась туда, вцепившись зубами в ногу девушки и выволакивая ее наружу. Рома бросил плиту, когда спасенная оказалась вне опасности и выдохнул воздух, набрав полную грудь, отдышавшись, чтобы отрегулировать газообмен. Он посмотрел на ту, которую спас - девушка была из расы вехов, совсем молоденькой, от силы тридцать или чуть больше лет. Рома присел рядом, "пес" вылизывал ей лицо, стараясь реанимировать, но Боцман видел, что грудная клетка сломана, сустав левой ноги вывернут, на лице и теле многочисленные ушибы и синяки. Тут нужен регенератор и автодок-хирург, в полевых условиях больше не сделаешь, тут бы помог знахарь-елиша, но он может лечить внутренние кровотечения и сращивать мышцы, а вот костями занимаются более продвинутые адепты их веры. Рома провел анализатором аптечки, та пискнула, выдавая, что необходима операция, вколола обезболивающее и стимулятор. Неожиданно девчонка пришла в себя, попыталась вдохнуть, но из горла пошла кровь - осколки кости пробили легкое. Она увидела перед собой нечто темное и непонятное и испугалась, но сил сопротивляться не было.
   - Ему спасибо скажи. - Хрипло буркнуло нечто. - Автодок в этом городишке есть?
   Девушка с усилием и болью на лице кивнула.
   - Где он?
   Она вяло ткнула рукой куда-то в сторону гор.
   - Говорить можешь?
   - Да. - Тихо просипела она. - Кто вы?
   - Неважно. Где автодок?
   - Второй дом слева по главной улице, там частная клиника. - Сообщила девчонка через боль.
   Рома поднял ее на руки и понес, "пес" бежал рядом. Он чувствовал ее боль, которая донимала даже через лекарства, но поделать ничего не мог. Второй дом слева на вид был цел и даже дверь сохранилась, Боцман приставил к замку ствол лазергана и прожег его, после чего откатил ударом ноги в сторону и вошел в дом. На него тут же наставили стволы местные гражданские, но стрелять медлили, увидев на руках у незнакомца знакомую девушку.
   - Автодок где? - громко спросил Рома.
   - Он сейчас занят, энергии мало. - Ответил кто-то из вооруженных.
   - Тогда позаботьтесь о ней. - Он положил спасенную на кушетку приемной и собрался уходить.
   - Пираты разбиты? - спросил тот же федерал.
   - Я пират. - Повернул голову к нему Рома. - Всем сидеть тихо и не высовываться, а то... - он качнул стволом ПП.
   - Пираты не спасают гражданских. - Твердо заявил старый вех. - Я знаю.
   - Я - благородный пират. - Хмыкнул Рома и ушел, оставив дверь открытой.
   Местные не пошли за ним, наоборот, закрылись и начали обсуждать, что это такое было. "Пес" крутился рядом, поняв, что ее хозяйке уже ничто не угрожает. Потом они услышали шум проходящих мимо роботов и самый храбрый посмотрел в окошко.
   - Два "Носорога", идут по направлению к горам, куда пираты ушли. - Доложил он. - Это роботы регулярных сил. За ними едет техничка, больше никого не вижу.
   - Значит это точно пираты, которых выбили из города. - Резюмировал старый вех.
   - Почему ты так думаешь? - спросил парень.
   - Потому что наши попытались бы отремонтировать всех и толпой повалили из города, при этом обшарив все дома и улицы на предмет скрывающихся бандитов, а раз этого не случилось, то я предполагаю, что пираты смогли сдержать их, починили захваченных роботов и двинули на соединение со своими силами.
   - Какой ты прозорливый. - Проворчал старый ингер. - А чего тогда этого не застрелили?
   - Ты ведь не хотел помирать. - Хмыкнул вех. - А этот молодчик легко бы нас перебил, несмотря на оружие, я таких за версту чую, поэтому и жив еще. - Он вздохнул. - Видно, война до сих пор нас не отпустит.
   - Дедушка, ты тут? - спросила спасенная. - Пираты ушли?
   - Ушли, внучка, спи. - Успокоил ее тот.
   - А где спаситель?
   - Он ушел.
   - Почему?
   - Потому что у него есть свои дела, никак с нами не связанные.
   - Он спас еще кого-нибудь?
   - Не знаю. - Пожал плечами вех. - Может быть, надо посмо...
   В это время в центре города прозвучали несколько взрывов и гражданские присели в испуге.
   - Что это? - шепотом спросил молодой парнишка веха.
   - Они взорвали роботов, чтобы их нельзя было починить. - Ответил за него ингер, который тоже поучаствовал на войне против инсектов. - Значит, это были пираты и войска Республики опять обосрались, как тогда на Дежурной.
   Вех поморщился, но ничего не сказал, он не любил ворошить прошлое, в котором было много интересных мест, не сочетающихся с современной политикой правительства, поэтому он и жил в этой глухомани, стараясь быть как можно дальше от центральных миров.
  
   Как и ожидал командир сводного отряда пираты устроили ему засаду, постаравшись заманить тяжелых МОБов, которых у него осталось не так много в узкое ущелье и, подорвав мины, засыпать камнями. Было бы глупо соваться туда без разведки и вех приказал ракетчикам обработать склоны на всякий случай, что они и проделали, вызвав детонацию боезакладок и спровоцировав горные обвалы. Бандиты ушли дальше по дороге, авиаподдержки у командира не было и пришлось посылать автоматических дронов, которые обеспечивали картинку, но половину тут же сбили пираты, засветив тем самым свои позиции и по ним ударила артиллерия. Деваться им в закрытом пространстве было некуда, возможность для маневра отсутствовала и несколько машин были точно уничтожены. Проведя таким образом ракетную подготовку и обеспечив себе плацдарм для вторжения, командир двинул вперед все свои тяжелые машины прорыва, чтобы прикончить надоедливых пиратов, которые выпили у него кровушки в городке. Второй раз на подобную удочку он не попадется. Ракетные МОБы он заводить в горы не спешил, расположив их возле дороги, чтобы они могли накрыть залпом обнаруженных противников, которые попрятались по ущельям. Именно они заметили двух догоняющих "Носорогов".
   - Господин полковник, два наших тяжелых МОБа в пределах видимости. - Доложил один из операторов-ракетчиков.
   - Почему только два? - спросил командир и вызвал пилота одного из них по связи. - Девятый, доложите обстановку, почему вас только двое, где остальные?
   - Поломки слишком серьезные. - Ответил тот хрипловатым голосом. - Техники смогут из семи машин собрать только четыре, нас отремонтировали первыми.
   - Что значит смогут собрать?! - заорал командир, не обратив внимания на изменившийся голос оператора, списав все это на барахлящую аппаратуру. - Немедленно всех поставить в строй!
   - Обратитесь к ним, господин полковник. - Ответил оператор.
   - Я немедленно так и сделаю! - произнес тот и начал вызвать. - Техслужба, ответьте командованию, прием! Это говорит полковник Эдиламенолиэль! Немедленно отзовитесь!!
   Система обнаружения наведения ракет вдруг завопила противным сигналом, сообщая, что МОБ командира захватили боеголовки ракет.
   - Что за? - спросил он вслух, пытаясь определить, откуда будет произведен запуск, как оба подошедших близко к ракетчикам робота запустили термобарические снаряды, атакуя командирского МОБа. Несколько ракет мигом снесли щит, а остальные, которые были запущены с небольшой задержкой, прожгли броню, повреждая токошины и силовые кабели, выводя из строя поворотный механизм платформы, превращая командирского робота в один большой факел, который ярко загорелся в наступающих сумерках. Стоящие рядом ракетчики замерли от такого акта нападения и начали медленно разворачиваться к атакующим, но было уже поздно - хорошо бронированные "Носороги" с дополнительно нашитыми элементами брони, которые болтались на их корпусах, прикрывая суставы, активировали оружие ближнего боя и устроили настоящую резню, применяя излюбленный прием операторов этих машин - таран. Расположенный впереди кабины стальной конус легко отбрасывал любого робота, поэтому "Носорогов" старались уничтожить на расстоянии, чтобы они не смогли подобраться ближе. Единственным оппонентом тяжелому МОБу Республики был "Тесак", имеющий клин впереди кабины, а не пику, как у "Носорога" и имеющий возможность отразить удар разогнавшегося робота - вехи и нишхи не зря сражались веками, у каждого были свои излюбленные приемы и ответы на них. "Носороги" словно взбесились - они резали ракетные кассеты своими лазерами, некоторые из боеголовок сработали и верхние части МОБов просто разорвало в клочья, один из тяжелых роботов без разгона бросился на ракетную машину и натурально повалив ее, втоптал в землю. Оператор пытался отбиваться, используя два гаусс-орудия, но броня была толстой, а ракеты не брали захват, потому что сработала система предотвращения запуска в союзника - оба до сих пор числились в составе подразделения и это играло пиратам на руку.
   - Бандиты напали с тыла! - орал в микрофон еще живой ракетчик. - Они захватили наших роботов, не могу стрелять - работает система свой-чужой! Командир убит, повторяю, командир убит, нужна помощь!
   - Это командир третьей роты, беру управление на себя! - Взревел федерал. - Всем выйти из ущелья, уничтожить пиратов!
   В тесных коридорах началась толкотня и тут пираты нанесли свой ракетный удар - оказывается их роботы уцелели под залпами ракетчиков и теперь несли возмездие за потерянных товарищей и роботов. Снаряды ударили в спину, а потом, как чертики из табакерки выпрыгнули два истребителя и выстрелили из рельсотронов, поражая торопящуюся на выручку своим технику. Ротный хрипел в микрофон отдавая приказы, один бестолковей другого, операторы не могли разорваться, всем одновременно требовалась помощь, два "Носорога" бесчинствовали в тылу, уничтожая ракетчиков одного за другим, истребители стреляли из укрытий, ловко перемещаясь по горам, их "Стилеты" имели большую устойчивость по сравнению с республиканскими "Гепардами" и за счет этого выигрывали. Республиканцы метались, зажатые в ущелье, разведчики применили прыжковые двигатели, чтобы выйти из окружения и хотя бы отвлечь нас себя "Носорогов", но двоих из них сбили ракетами средние МОБы противника, третьему удалось уйти, но не далеко - один из тяжелых МОБов заметил бегущую цель и выстрелил с упреждением из тяжелой импульсной пушки. Легкого робота снесло, он завалился на бок и его накрыл ракетный залп - теперь уже вражеские ракетчики имели возможность бить по неподвижным целям.
   Пока захваченные "Носороги" крушили ракетные МОБы и "наводили порядок" в тылу республиканцев, в пылу сражения никто не заметил, что на горизонте появились черные точки, которые очень быстро приближались. Системы обнаружения запищали и доложили, что неизвестные объекты в поле досягаемости ракет, но никто по ним не отработал - не до того было, тут отбиться бы от наседающих пиратов, которые были хоть и малочисленнее, зато опытнее и явно больше времени проводили в схватках, а не на тренажерах и боевых имитаторах. Поэтому, когда десантные боты начали сбрасывать МОБов, сражение не затихло ни на секунду, наоборот, оно вспыхнуло с еще большей силой - к пиратам подошло подкрепление. Оставшиеся поняли, что сейчас будут раздавлены и вышли в эфир, прося пощады. Кто-то со злобы саданул лазером по одному из средних МОБов, но резкий окрик командира остановил мстителя.
   - Покиньте кабины своих машин. - Приказал жесткий голос. - Не вздумайте сопротивляться - будете уничтожены на месте.
   Операторы начали вылезать из роботов, которых к тому времени осталось едва семь штук - ракетчиков озверевшие "Носороги" перемололи всех, раздавив кабины и убив пилотов, из двенадцати штурмовых машин остались почти все, разведка была полностью ликвидирована. Это был полный и безоговорочный разгром. Понурые пилоты пошли на выход из ущелья под стволами стоящих роботов. Десантные боты приземлились и из них полезли нишхи, федералы, накра, других рас не было заметно и операторы поняли, что все это время воевали не с обычным отребьем из Приграничья, а хорошо подготовленными наемниками, для которых ремесло войны является основным источником дохода. Операторов согнали в кучу, посадили на траву и поставили двух охранников, чтобы не разбежались.
   На четырех десантных ботах прилетели все те, кто выжил в результате сражения за космопорт и заводы - всего двадцать четыре МОБа. Командиры были живы и вылезли из своих кабин, чтобы провести совещание и обсудить новости. Асамзула пришла на сходку вместе со своими, она первым делом побежала узнать о здоровье Боцмана, который сидел в одном из "Носорогов". Имея с ним ментальную связь, радиус которой был ограничен, девушка почувствовала, что идущие на подмогу войскам тяжелые МОБы на самом деле управляются своими. Она тут же передала эту информацию Ласарголу и тот немного скорректировал план. Конечно, в результате этой атаки "Братство" потеряло "Термита" и "Клопа", но сохранило своих бойцов и сейчас Кроха сидела в кабине Шороха, который проявлял к ней отнюдь не дружеское внимание и заботу. Впрочем, это касалось только их двоих.
   Атака с тыла произвела нужный эффект и им было грех не воспользоваться, да тут еще подмога прилетела и стало совсем комфортно. Теперь нужно послушать новости. Скала прижал гарнитуру наушника, выслушивая доклад разведки.
   - Уничтожьте техничку. - Приказал он.
   - Нет!! - выкрикнул Рома. - Это свои!! Отставить!! Они помогли мне, нам, отремонтировали роботов!!
   - Отставить, - тут же передал новый приказ Скала. - Сопроводите к лагерю, аккуратно. - Он посмотрел на Боцмана. - Рассказывай.
   Тот быстро поведал все, что произошло в городке. Ласаргол слушал внимательно и хлестал себя хвостом по бокам, переживая.
   - Мы думали, что вы погибли, только она не верила. - Он указал на Асамзулу. - Теперь я понимаю, почему. Ну и дали вы жару, ребята, почему с нами не связались?
   - И открыли бы им наши коды доступа? - удивился Рома. - Они бы тут же сели на наш канал, нет уж, лучше так, по старинке. Я не понимаю, почему они повелись, что это свои, я же не мог подделать голос.
   - Анализатор речи видимо не стоял или забарахлил. - Ответил кто-то из техников. - Это командирский "Барс", там такое бывает иногда, особенно после наведенных помех и ракетного обстрела. Так он на фиг не нужен - простой датчик в кабине оператора работает не хуже. Как вы вообще смогли управлять этой техникой, там же ручное управление давно демонтировано.
   - Один оказался с ручным, а второго перепрограммировали под нейросеть Восьмого. - Произнес Рома, указывая на "Носорога". - Я сел на старую модель, у нее пика толще и крупнее.
   - Это видно. - Кивнул Скала. - Ну что, хорошо, что все хорошо, но битва не закончилась, она только начинается.
   - Давай, жги. - Произнес Ласаргол.
   - Космопорт пришлось сдать. - Ответила командир. - Но антенну связи мы повредили и чтобы ее восстановить нужно время, надеюсь, они это сделают не так быстро. На выручку десанту пришел небольшой гарнизон МОБов, всего тридцать штук, но для нас и этого было много - силы почти в три раза превышали наши. Удалось уничтожить восемнадцать машин и повредить еще с десяток, когда поняли, что не можем удержаться, ушли к вам. На орбите, - он указал пальцем вверх, - все в порядке, вражеский линкор захвачен, все корветы и крейсера перебиты, но и нашим тоже досталось, сейчас они производят скоротечный ремонт.
   - Значит, мы можем нанести по войскам орбитальный удар? - спросила Асамзула.
   - Нет. - Взмахнул хвостом Скала. - Экипаж оказался не весь вырублен подавителем, часть заняла реакторный отсек и вывела из строя энергоснабжение пушек, чтобы другая команда могла их взорвать. Две удалось отбить и сохранить, но ремонта там надолго, так что линкор сейчас бесполезен, он работает как ретранслятор.
   - Он не на ходу?
   - Летать может, но недалеко - часть генераторов гиперперехода тоже вывели из строя, но не это главное, вот, послушайте сообщение, которое пришло от Ширзалоса, куратора нашей группы. - Скала активировал голографический проектор, возникло изображение знакомого сотрудника спецслужб.
   - Сейчас уже нет смысла таиться, поэтому говорю с вами по открытому, пусть и защищенному каналу. - Начал нишх. - Правительство не приняло отставку и, опираясь на подконтрольные ему вооруженные силы, решило подавить наш мятеж, народ нишхов разделился на две части, началась гражданская война, пока только на Хларгалосе, столице Союза, но щупальца вехов проникли слишком глубоко в организм нашего государства и на всех планетах вспыхивают забастовки в поддержку правительства, также как и в нашу поддержку. Несколько старейшин убиты, остальных удалось спасти, но не это главное, часть армии и флота начинает совместные действия с Республикой. - Ширзалос посмотрел куда-то в сторону. - По последним данным вехам удалось подобрать ключик к нашему сознанию и активировать скрытый протокол нейросетей - все нишхи, оснащенные их изделиями, стремятся помочь захватчикам. Мы распространили сообщение о тайной программе по всем мирам, но Республика глушит наши передачи, поэтому мой приказ - все, у кого есть нейросети, немедленно избавиться от них, это можно сделать в любой медлаборатории. Это первое. Теперь второе - узнав о начале конфликта между нашими государствами, на территорию Союза влезла Империя и уже захватила две пограничные системы. Наш флот не может своевременно отреагировать на внезапную угрозу, поэтому вам придется объединится со второй командой и отразить нападение на систему Млечная, карта и разведданные прилагаются в инфопакете. - Связист взмахнул хвостом, подтверждая, что получил данные и записал на носитель. - Вы сделали все что можно в пространстве вехов и ваши усилия не прошли даром, часть кораблей их флота ушла обратно на защиту своих миров. Что же касается наших союзников из Федерации, то пока они хранят нейтралитет, но нам стало известно, что Священное Гнездо Накра поддержит нас в борьбе против захватчиков, Империя до дрожжи боится змей и поэтому пока организовала блокаду их системы своими силами. Про освобождение пока говорить не будем, тут бы со своими проблемами разобраться, так что друзья, за дело. Конечно, я не могу вам приказывать, только просить, но вы и сами понимаете, что остаться в стороне не получится. - С этими словами передача прервалась и Ширзалос отключился.
   - Однако. - Выдохнул Рома и посмотрел на Асамзулу, потом на Скалу и других командиров. - Что будем делать?
   - Проводить эвакуацию и уходить из системы на захваченном линкоре. - Произнес нишх, глядя на всех. - Я хочу задать вопрос всем - кто поддержит нас? Если не хотите влезать в галактические разборки, то я пойму и смогу отпустить. - Он обвел глазами всех, желая услышать мнение любого, но никто не возразил. Тут собрались те, кто понимал, что если Союз сейчас сдастся, его территории будут поделены между Империей и Республикой, то на очереди Федерация, а потом и сама Империя, хотя ингеры всегда любили интриги, но они просто не смогут сопротивляться армии зомби, которых породила нейросеть.
   - Мы с тобой командир. - Произнес Ласаргол. - "Братство", вы с нами?
   - А куда мы с подводной лодки денемся. - Проворчал Рома. - У нас тут было свое дело, которое придется отложить на время, но раз пошла такая потеха. - Он посмотрел на Асамзулу. - Нам пригодятся все.
   - Я прикажу Нику лететь на базу и забрать остальных. - Ответила она. - Назначим ему точку встречи.
   - У вас есть еще МОБы? - спросил Ласаргол.
   - Двадцать две машины и четыре учебных.
   - Так это почти батальон! - восхитился Скала. - Красиво живете!
   - Все машины старенькие, но у них есть одно преимущество - они управляются вручную. - Ответил Рома. - И операторы пусть там не слишком опытные, зато у них хорошие наставники.
   - Это кто? - спросил Ласаргол.
   - Это те, кто прошел войну с инсектами. - Сказали, подходя Шорох и Езаргол. - Нам не привыкать бывать в мясорубке, особенно на одноименной планете.
   - Что ж, - подвел итог Скала. - Нужно быстро произвести ремонт МОБов и провести эвакуацию - роботы республиканцев будут ковылять до нас еще часов десять, время у нас есть.
  
   Глава 9
  
   Транспортная баржа забрала всех сразу, оставив республиканские войска бесцельно бродить по планете в поисках пиратов, хотя взлет они и заметили. Ник состыковался с захваченным линкором, на который перешли все роботы, после чего взял курс на базу - Хло попросили проследить за ним на всякий случай, чем тот и занялся. Как только баржа ушла в прыжок, все свободные занялись ремонтными работами по восстановлению линкора, хотя его пытались захватить как можно нежнее, чтобы сохранить для себя, но уцелевший и не вырубившийся экипаж постарался испортить все оборудование, до которого добрался. Таким образом реактор работал на треть своей мощности, соответственно скорость передвижения в гиперпространстве серьезно упала, главный калибр уцелел, но был бесполезен - высокоэнергетическая плазменная установка, способная за выстрел полностью вынести щиты такого же линкора, да еще и проделать в его броне огромную дыру нуждалась в той самой энергии, что должен был выдать реактор. Из бортовых лазерных турелей и плазменных пушек функционировали только половина и теперь захваченный корабль больше превратился в транспортник, чем в боевое судно. Пока все бегали и возились с починкой, а три фрегата охраняли корабль, ожидая вызова от отвлекающей группы, которая водила за нос эскадру республиканцев, неожиданно в системе выпрыгнул небольшой разведчик, которого тут же взяли на прицел. Пилот кораблика оказался федералом и тут же заголосил, что он из "Братства". Пришлось Асамзуле подняться в рубку корабля, прервав свои дела - ее товарищи и Рома возились с ремонтом своих роботов, а Боцман так еще и переделывал "Носорога" усиливая его вооружение и исправляя недостатки. Ему помогал Федя, а техники-елиша, примкнувшие к "пиратам", занимались восстановлением корабля из того, что было в наличии.
   - Это мои. - Произнесла девушка, как только увидела знакомую физиономию, - пускай садятся на корабль. Кстати, как вы узнали, где мы?
   - Связались с Ником, пока тот болтался на орбите. - Пояснил подошедший дроид. - Как ваши дела?
   - Садитесь, после поговорим. - Связист отключил канал.
   Кораблик сел и диверсанты вышли в трюм, где кипели восстановительные работы - сверкала сварка, резали металл, устанавливали новые пушки взамен поврежденных, готовили роботов к следующему бою. К дроиду подошел Рома.
   - Как все прошло?
   - Фест раскололся как миленький - координаты базы, где будет Вирг у нас. - Произнес Пихто. - Что у вас произошло?
   Асамзула быстро ввела того в курс дела.
   - Значит, в галактике началась очень крупная заварушка с переделом территории. - Дроид хмыкнул. - И вы согласились?
   - Ну, не стоять же рядом.
   - У нас есть собственная цель, а это местные разборки, в которые влезать глупо.
   - Мы бы и так влезли, хотели бы этого или нет. - Заметил Рома. - Или предпочитаешь постоять в сторонке?
   Пихто вздохнул.
   - В той галактике стоять в сторонке совершенно не получалось и тут не получится - маховик войны зацепит всех. - Он посмотрел на Боцмана и Асамзулу. - Я к тому, что надо этого Вирга брать сейчас, а то вдруг он сдохнет, попадет под раздачу, еще какая-нибудь пакость с ним случится и мы не узнаем координат червоточины, которая ведет в нашу систему. Действовать надо быстро и прямо сейчас, ну а после можно уже и войнушкой заняться.
   - Я понял тебя. - Кивнул Рома и посмотрел на супругу. - Тогда придется идти на поклон к Скале, отпрашиваться.
   - Нам нужна будет помощь и серьезная. - Заметил Пихто. - Система Транзит кишит пиратами и кораблями Империи, то, о чем вы сейчас сообщили, означает, что они наймут эти отряды для грабежа планет Союза, а Транзит пропускает через себя огромные транспортные потоки из Приграничья в Империю и назад. Значит, для охраны там содержится очень сильный флот и пираты, также как имперцы нам рады не будут.
   - Вот нам и надо убедить в этом Скалу и желательно Жезелкаса, командира "Коршунов", владельца небольшого флота. - Произнесла Асамзула. - Ты видел данные по системе Млечная?
   - Нет. - Мотнул головой Рома.
   - Я просмотрела мельком - ингеры собрали там серьезную группировку и я не понимаю, почему Ширзалос выдал нам эту цель, для того, чтобы перемолоть их флот нужна армейская группировка, наемными силами нам не справиться.
   - Может быть это ловушка? - спросил Пихто. - А этот ваш сотрудник спецслужб играет на две стороны?
   - Это невозможно. - Заявила девушка. - Неискренность почувствовал бы каждый нишх, а он говорил правду.
   - Сказать часть правды - это точно не соврать. - Заметил дроид. - Но пойдемте к Скале, узнаем, что он думает по этому поводу.
   Лицо нишха как всегда было бесстрастно, но Рома чувствовал, что он озадачен и удручен, а также испытывает сильную потребность убить кого-нибудь. Когда в тактический зал, расположенный на линкоре рядом с рубкой и узлом связи поднялись члены "Братства" и ввалились в помещение, то Скала только мельком взглянул на них, снова ткнулся в карту, но потом, почувствовав серьезный настрой, оторвался от изучения голограмм системы и сложил руки на груди.
   - Решили отказаться? - спросил он.
   - Мы по процедурному вопросу. - Произнес, улыбнувшись, Пихто. - У нас тут чрезвычайно важная информация по одному делу, которое лучше не откладывать. Просто нам нужна ваша помощь - одни не справимся.
   - Что за дело? - Скала не стал пока выгонять ходоков, а решил выслушать, тем более, что Боцман уже упоминал о чем-то подобном.
   - Один нехороший ингеровский капитан-работорговец владеет координатами точки входа в червоточину. - Ответил дроид. - Нам позарез нужны эти координаты.
   - Что на том конце червоточины? - Скала сразу просек главное.
   - Наша Родина. - Произнес Рома. - Откуда нас всех вывезли. Мы хотим вернуться обратно, а для этого нужно тряхануть капитана. - Он посмотрел на Скалу. - Нам нужно знать эти координаты, после чего мы можем легко и свободно присоединиться к вам.
   Скала размышлял. Перед ним стояла невыполнимая задача - атаковать и выбить из системы Млечная флот Империи и те данные, которые отправил Ширзалос, о количестве противника, могущем уже перебросить туда дополнительные силы, говорил командиру только о том, что это самоубийство. Лететь туда сейчас, значит погубить всех - в системе сейчас находится полноценный флот, одних только линкоров десять штук, а уж фрегатов и крейсеров вообще не счесть, не говоря уже о присутствии трех дредноутов, самом мощном и бронированном классе кораблей. С этой группировкой справилась бы регулярная армия, но не команда наемников, пускай и объединенная - Скала уже просмотрел информацию по напарникам. Это была такая же космическая группа как и "Коршуны", только под другим названием, имела в своем составе десять фрегатов и шесть крейсеров, два авианосца и пятнадцать корветов, достаточно хорошо оснащенная, но даже она не справиться с трусливыми ингерами - те задавят всех числом. И как поступить в такой ситуации он не знал, а тут пришли товарищи из "Братства" и вроде как официально предлагают повременить с атакой на эту систему, чем было бы глупо не воспользоваться, но сначала нужно связаться с группировкой "Падших".
   - Нашего задания еще никто не отменял. - Заметил Скала. - И после захвата вашего капитана, нам придется вернуться к его выполнению, а это падение нашей боевой мощи, которая и так оставляет желать лучшего. Может быть выделить вам для захвата два фрегата?
   - Нет, не пойдет. - Помотал головой Пихто и подошел к голопроектору, положил руку на его электронный блок и тут же карта сменилась. Скала удивленно посмотрел на человека, потом принюхался и понял, что перед ним киборг. - Система Транзит, граничная между Империей и независимыми системами, там очень мощный трафик судов, к ингерам идут караваны с ресурсами, добытыми в Приграничье, а также с рабами. - Дроид посмотрел на нишха. - Мы можем убить сразу двух зайцев - узнать координаты и уничтожить орбитальную станцию, заодно взорвав все емкости в горючим и тогда пиратам придется лететь через эти сектора, а тут уже ответственность Федерации, которые вроде как активизировали свою деятельность по отлову и уничтожению бандитов.
   - Откуда информация? - справился Скала.
   - Сорока на хвосте принесла. - Буркнул Пихто. - Погуглил. - Командир не понял, но спрашивать не стал. - Короче, новостные порталы нейтральных станций уже гудят вовсю, обсуждая развернувшийся конфликт и очень трудно было выцепить зерно правды, но у меня есть встроенный детектор. - Пихто улыбнулся, постучав себя пальцем по виску. - Официально Федерация не поддержала госпереворот и мятеж, также как и не заявила о своей помощи Союзу, но после начала войны резко возросла посещаемость медклиник и клиенты все сплошь квадратноголовые. - Дроид кивнул на Шороха, который просто пожал плечами, привык, мол. - Я так думаю они спешно избавляются от нейросетей, но это к делу не относится, а важно другое - Федерация закрыла границы и подогнала к ним флоты, причем вроде как на чужую территорию не полезла, а ловко так отсекла несколько Приграничных систем от Республики и Империи, просто вбив между ними свой клин. - Дроид указал на карте галактики. Если мы атакуем систему Транзит, то точно на первое время отрежем поставки в Империю. Конечно, у них останутся свои ресурсы и немалые, но они не смогут использовать пиратские силы в атаках. Это первое. Теперь, что касается вашего задания. - Пихто посмотрел на всех. - Вам не кажется, что ваши подразделения просто бросили на убой?
   - Кажется, но мы военные и приказы не обсуждаем. - Заявил Скала.
   - Сейчас вы наемники и не входите в юрисдикцию Союза. - Твердо и резко заявил дроид. - Вы можете делать все что угодно и вам за это ничего не будет. Я бы порекомендовал вам проверить ваш источник информации на предмет предательства, вдруг это была направленная дезинформация и он загоняет вас в ловушку.
   - Но по этой системе он дал верные данные. - Заметил Скала.
   - Возможно, за это время что-то изменилось, произошли события, которые нам неизвестны и сейчас он играет против нас. Слить боеспособное подразделение дорого стоит, ведь мы можем ответить и очень ощутимо, так что я бы посоветовал бы проверить его слова простым перекрестным анализом, изучив информацию хотя бы из общедоступных источников. Понимаю, что там все освещается однобоко, но сильно врать и преувеличивать они не будут - им надо от чего-то отталкиваться. У вас есть знакомые, оставшиеся в Союзе, кому вы доверяете? - Нишх взмахнул хвостом в знак согласия, дроид, который уже начал понимать язык их жестов, благодаря своей памяти. - Постарайтесь связаться с ними хотя бы по открытому каналу, выяснить, что там на самом деле происходит и уже после этого строить свои планы, а не всецело доверять сотруднику спецслужб, который тоже может преследовать свои интересы.
   - То, что ты говоришь, оно может оказаться правдой, но я не почувствовал фальши в его словах. - Произнес медленно Скала. - То, о чем ты просишь нужно вынести на совместное обсуждение.
   - Линкор будут чинить еще часов пять-шесть, после чего мы сможем совершить прыжок. - Заметил слушавший разговор командиров связист. - Антенна на планете уничтожена, но они могут воспользоваться какой-нибудь другой, да и о нападении на эту систему уже сообщили войскам Республики и сюда, возможно, движется их флот, который просто размажет нас по космосу. Я за предложение человека - поможем им, они помогут нам, тем более, что лезть в набитую имперскими кораблями систему - это действительно самоубийство.
   - Нужно решить вопрос сейчас. - Сказал Скала. - Я позову командиров, а ты попробуй вызвать Жезелкаса.
   - Здесь установлена секретная система гиперсвязи, можно было бы связаться с ним, когда они находятся в переходе, но у них нет приемника. - Посетовал оператор. - Так что приходится отслеживать большой сектор космоса, ловить их во время прерывания прыжка.
   - Займись этим и не подслушивай. - Произнес жестко командир. - Передай координаты места встречи, пускай сбрасывают их с хвоста.
   - Понял.
   - А я позову остальных. - Скала посмотрел на дроида.
   Командиры спорили до хрипоты, обсуждая слова провокатора-дроида, больше всех витийствовал Незарул, обвиняя Пихто в предательстве и шпионаже, потому что просто его не знал, хотя "Братство" показало, что ему можно доверять, слов на ветер они не бросали, но командир потерял много своих опытных операторов и МОБов, поэтому очень сильно переживал. Скала успокаивал всех как мог, а потом предложил "позвонить" в Союз каждому из командиров своим товарищам и спросить у них. На этом и порешили. Возможности линкора в области связи поражали и нишхи этим воспользовались. Первым звонил неугомонный Незарул, он набрал номер коммуникатора своего боевого товарища, которого звал в свой отряд, но тот решил остаться в армии. Товарищ служил в войсках охраны столичной системы и мог рассказать много чего интересного. Он долго не отвечал на вызов, потом синий огонек подтверждения начала разговора оповестил нишха о том, что тот "дозвонился".
   - Долотзар, привет, старина. - Произнес Незарул. - Я слышал, в столице беспорядки, ты как там, живой?
   - Все в порядке. - Механическим голосом ответил приятель и нишх напрягся. - Спецслужбы подняли мятеж, но уже все улажено, волнения подавлены, участники казнены. Ты где, друг? Когда вернешься в Союз?
   Эти вопросы насторожили Незарула, он знал приятеля очень хорошо и никогда бы не подумал, что тот может так беспристрастно общаться с ним - они вместе прошли немало военных конфликтов, поучаствовав даже в войне с инсектами. Улавливать настроение собеседника по связи было очень сложно и нишх старался вовсю, но поселившееся в нем чувство тревоги давало знать, что с приятелем что-то не так.
   - Да я пока не собирался. - Безмятежно ответил Незарул. - Заказов много, есть из чего выбирать, да и платят неплохо. Ну, раз в столице все в порядке, то и я спокоен, сам-то как?
   - У меня все хорошо. - Повторил тем же тоном приятель. - Ты где? - опять задал он вопрос.
   - Да на Бирже сижу, жду заказчика. - Сообразил ответить нишх. - О, уже идет, ну, увидимся!
   - Ты... - начал было "приятель", но Незарул уже отключился и посмотрел на командиров, присутствующих в тактическом зале.
   - Это не Долотзар. - Уверено заявил он. - Словно машина какая-то за него говорила.
   - Значит, его уже зомбировали. - Уверенно произнес Скала. - Сейчас я позвоню.
   - Давай лучше я, - вылез Ласаргол и набрал номер. На том конце ответили сразу. - Вилесарк, здравствуй, товар...
   - Не ори так, Лас! - резко оборвал его приятель. - Тебя могут услышать марионетки!
   - Что там у вас происходит? - шепотом спросил нишх.
   - Безумие. - Был короткий ответ. - Над столицей завис республиканский флот, наши войска ничего не могут сделать - всех превратили в рабов, активировав какой-то код по нейросети. - Приятель замолчал на несколько секунд. - Все ведут себя как болваны, парни из спецслужб успели передать информацию о настоящем назначении нейросети, их здание тут же разбомбили с орбиты, никто не выжил, а те, кто выжил, теперь работают на вехов. - Вилесарк чуть рыкнул. - Мне повезло - у меня как раз нейросеть засбоила и я пошел в клинику, где мне обещали переустановку, старую удалили, а новую еще поставить не успели - вызов от командира пришел, побежал прямо так, а когда прибыл в часть... там вообще хаос творился, старых ветеранов убивали на моих глазах, кто успел сесть в МОБа, то вырвался с территории. Нас таких тут мало, всего не больше двух рот, но вехи уже высаживают свои войска и начинают проводить зачистки - марионетки им помогают, так что, Ласаргол, сиди там, где сидишь и не суйся в Центральные Миры.
   - Что вы будете делать?
   - Попытаемся скрыться, уйти в подземелья, найти старейшин, говорят, что некоторые из них выжили, хотя спецназ штурмовал их резиденцию. Короче, никто ничего не знает, но и так понятно, что вехи начали против нас войну. Больше я не знаю.
   - Сидите там, мы вас постараемся вытащить. - Пообещал Ласаргол и посмотрел на остальных командиров. - Если пробьемся.
   - У тебя наземная группа, что ты можешь сделать? - спросил приятель. - Тут нужен флот, а он под контролем Республики. - Вилесарк помолчал. - Теперь я понимаю, почему командование торопило с установкой модернизированных нейросетей, чтобы иметь как можно больше болванчиков под рукой. Короче, ситуация хреновая и как из нее выбраться, я не знаю, нужно уповать на мудрость старейшин и Духа Стихий, он не бросит свой народ.
   - Согласен. - Ответил Ласаргол и подбодрил друга. - Держитесь там, помощь будет обязательно.
   - Я сменю номер коммуникатора. - Произнес Вилесарк. - Прими данные, мой могут прослушать, если что, то следующий номер будет из координат той системы, в которой мы уничтожили банду "Черных", помнишь?
   - Да. Помню. - Ласаргол быстро записывал цифры. - Давай, друг, до связи.
   - До связи. - Вилесарк отключился.
   Ласаргол посмотрел на командиров.
   - Еще будем звонить? - спросил он.
   - Будем. - Кивнул Скала и набрал номер командующего флотом, прикрывающим соседний со столичным сектор. Тот сперва не отвечал, но потом активировался видеовызов - корабль связался с кораблем.
   - Хреново выглядишь, Хвалорас. - Произнес, хлестнув хвостом, крупный красноглазый нишх-командир. - Неужели пьянствовал?
   - Нет, воевал. - Скромно ответил Скала. - Что происходит в Союзе, Авиралос?
   - Пи..ц. - Емко ответил тот. - Вехи вторглись в Центральные системы и заняли столицу, но у них силенок не хватит, чтобы покрыть все наши системы и уничтожить войска. Они применили какие-то коды-взломщики для нейросетей, превратив всех, кто прошел недавнюю модернизацию, в болванов и своих марионеток, те, у кого остались старые нейросети, разработанные нами под стандарты Содружества, работают отлично, но я все же приказал избавиться от них, а то мехмоды ушастых быстро подберут ключик и к ним. Короче, наступает полная жопа и я не знаю, что делать. - Нишх пожал плечами. - Буду держать оборону своего сектора, мне больше ничего не остается. Проблему создают болваны, которые атакуют мои суда на корветах и транспортниках, просто таранят силовое поле и бьются при этом, но вехам насрать, ты же знаешь, как они воюют. Так что считай тебе повезло, что твое подразделение отправили в наемники.
   - Нас уже списали. - Мрачно отозвался Скала. - Я доверял Ширзалосу, а он, похоже, оказался предателем - направил нас в систему, где полно ингеров, чтобы мы, значит, дружно все погибли.
   - Стоп, про какую систему ты говоришь? - Авиралос быстро повернулся к тактическому проектору.
   - Система Млечная.
   - Мне пришел приказ выдвигаться туда же, чтобы уничтожить мятежников, подготовить им засаду, даже информацию по возможным предварительным силам противника выдали: четыре авианосца, с десяток крейсеров и двадцатка фрегатов. Это случайно не вы?
   - Похоже, это обе наши объединенные группировки. - Скала жестко хлестнул себя хвостом. - Они решили столкнуть нас лбами, а потом имперцы все зачистят. Умно. - Нишх посмотрел на командующего. - И что, выполнишь приказ?
   - Он подписан начальником генерального штаба флота, не выполнить его я не имею права, также как и бросить эти системы, но, то что происходит в столице - это безумие, и я не могу полностью доверять приказам начальства, которое пляшет под дудку вехов, я не для того во флот пошел, чтобы враждебные моему государству приказы выполнять.
   - Пойдешь против?
   - А что еще остается? В своих подчиненных я уверен, они только за семьи переживают, которые в столице остались, но мы их вытащим, а если не сможем вытащить, то отомстим!
   - На планете прячутся адекватные нишхи, которые готовят сопротивление захватчикам, надо бы их как-то вытащить. - Посоветовал Скала.
   - Учтем. - Авиралос пометил что-то в блокноте. - Сам что думаешь делать?
   - Сражаться, что же еще, только не в той системе, которую нам назначили. - Нишх кинул взгляд на дроида. - Империя верна своим договоренностям с Республикой?
   - Ага, они уже влезли в две пограничные системы, но Млечная вроде как не попала в их зону захвата. - Ответил командующий флотом. - Может, объединим силы?
   - Обязательно объединим, но попозже, надо выполнить один бесплатный контракт, который и нам очень сильно поможет. - Произнес Скала. - Пощиплем ингеров.
   - Это доброе дело, это я одобряю. - Хвостом завил петлю Авиралос. - Оповести все группы нишхов-наемников - нам сейчас пригодится любое боеспособное подразделение.
   - Это я сделаю - на Бирже контакты еще остались. - Пообещал Хвалорас. - Постарайся сохранить флот, он нам еще пригодится, а то я тебя знаю - оставишь металлолом, которым можно только на таран идти.
   - Это поклеп. - Возмутился командующий. - Ладно, был рад тебя услышать, хоть и не в таких обстоятельствах, придется нам оттаскивать народ от пропасти, в которую он собрался шагнуть, больше некому, да и вехов наказать за вероломство сам Дух Стихий велел, так что до связи. Коды доступа остаются те же, не теряйся, если нужна будет помощь, то обязательно вызывай.
   - Понял, до встречи. - Скала отключился и повернулся к Пихто. - Ты был прав - теперь у нас развязаны руки, осталось убедить в этом остальных и вторую команду.
   - Это будет достаточно просто - пускай совершат звонок. - Дроид пожал плечами. - Да и план нападения на систему Транзит лучше разработать всем вместе.
   - Тогда прыгаем в точку встречи. - Распорядился Скала и пилоты начали разгон громадного корабля, для которого зоны гиперпереходов находились далеко от планет.
  
   Группа "Падших" представляла собой печальное зрелище - из двух авианосцев присутствовал только один и тот был не в лучшем состоянии, части ангаров не было, посередине корпуса зияла огромная дыра, отсеки были загерметизированы и экипаж из всех сил боролся за живучесть судна, только чтобы оно не развалилось. Ему здорово досталось, также как и крейсерам, которых было всего двое, фрегаты уцелели все, пусть и с многочисленными повреждениями, а вот корветов не было вовсе. Связавшись с командирами летных звеньев "Падших", Скала пригласил их на линкор, дожидаясь появления из гипера Жезелкаса, чтобы не повторять все дважды.
   Командиры быстро прибыли на борт захваченного корабля, а ремонтные команды воспользовались передышкой, чтобы попытаться хотя бы частично вернуть боеспособность флоту - дроны и боты ползали по обшивке, сращивали кабели и провода, отключали вспомогательные системы, перенаправляя энергию на двигатели и вооружение, ничего, экипажи и в скафандрах повоюют, не впервой. Тактический зал заполнили нишхи, все помалкивали, ожидая, когда гости заговорят и командующий группировкой, среднего роста черт, представившись как полковник Зуларос, начал рассказ:
   - Сначала все шло гладко. - Он почесал нос. - Вышли из гипера, немедленно атаковали разобранные цели - все как на тренировке, словно и не было боя, но вот потом... через двадцать минут сражения появился огромный флот вехов, словно ждали нас в соседней системе, хотя до сектора базирования эскадры было не меньше двух часов в гипере. Пришлось быстро перестраивать порядки, отбивать атаку, резко возросли потери. - Нишх злобно хлестнул хвостом, выражая всю бурю негодования, которая бушевала у него в душе. - Эскадра превосходила нас втрое, имела пять линкоров, четыре авианосца и до кучи крейсеров, но ни одного дредноута, в этом нам повезло. Экипажи корветов прикрывали наш отход, когда стало ясно, что нам не выдержать натиска, но мы их тоже неслабо так проредили. - Зуларос довольно щелкнул кисточкой хвоста, его настроение сменилось очень резко. - Из вехской эскадры уцелела едва ли треть и при этом корабли были серьезно повреждены, когда мы уходили в прыжок никто за нами не прыгнул, хотя группа на всякий случай запутала следы. Именно тогда мы и получили сообщение о точке встречи с вами, причем куратор настаивал на скорейшей атаке на систему Млечная, без подготовки, без проведения ремонта, что очень странно. - Командир посмотрел на Скалу. - Объясните, что происходит?
   Нишх поведал ему все то, что они узнали недавно. Среди командиров "Падших" поднялась волна негодования и обвинения в трусости, на что Ласаргол предложил им "позвонить" своим знакомым в Центральные Миры, но при этом установить закрытый канал связи, чтобы отследить не могли. Часть согласилась и провела увлекательные беседы, результатом которых были хмурые рожи и опущенные хвосты - нишхи поняли, что их продали. А тут и Жезелкас со своими храбрецами появился - оба его авианосца были на ходу и даже генераторы силовых полей вполне себе нормально функционировали, а вот фрегатов значительно поубавилось, а крейсер так и вовсе был один. Командир группировки был зол, рвал и метал, требуя крови вехов, и его с трудом удалось успокоить, объяснив, что происходит на самом деле. И теперь командиры решали, что же делать дальше.
   - Мы можем поставить наши корабли на ход, но не более. - Заметил Зуларос. - Требуется постановка на верфи или хотя бы использование ремонтной базы, чтобы привести в порядок авианосец и фрегаты, да и вашим судам здорово досталось, о нападении на систему не может идти и речи.
   - У нас есть ремонтная база. - Вылезла Асамзула и посмотрела на Рому - можно, мол, говорить, но тот пожал плечами, ты же уже брякнула, так что продолжай. - Правда, она больше предназначена для МОБов, но можно и корабли чинить - есть док на астероиде, который может принять линкор. Мы можем отправиться туда, но путь неблизкий - это в Порубежье.
   - Да хоть у Духа за пазухой, лишь бы боеспособность сохранить. - Произнес командир "Падших".
   - Вирг будет на станции через два дня. - Напомнил Пихто. - Если мы его не перехватим, то потом отыскать пирата станет очень сложно, он ляжет на дно и пиши пропало. Нападение на систему Транзит нужно готовить сейчас, просто обойтись можно малыми силами, часть связывает охрану боем, диверсионная группа проникает на борт нужного нам корабля, берет Вирга за жабры и задача выполнена - его корыто достанется нам.
   - Зачем тебе его корабль? - Не понял Рома.
   - Троянский конь. - Просто ответил дроид.
   - Прости, не сообразил сразу. - Покаялся Боцман. - Станцию взорвем?
   - Обязательно. - Кивнул Пихто. - Ее можно обстрелять издали из главного калибра линкора.
   - Который не работает. - Напомнил ему Скала.
   - Вообще-то, теоретически можно сделать пару выстрелов. - Произнес Забан. Вся немногочисленная команда Асамзулы присутствовала в тактическом зале. - Поставить дополнительные батареи-накопители и реактор не выйдет в нагрузочный режим при выстреле, но заряжаться они будут долго, порядка десяти минут, а за это время на линкор переключатся силы защитников. - Ваагри подумал. - Нет, выстрел будет только один и сделать его надо по станции, когда ее щиты просядут от атаки ионными торпедами. У вас ведь есть такие?
   - Боезапас едва ли израсходован наполовину. - Произнес Зуларос. - Но его надо экономить - пополнить будет негде.
   - Федерация. - Произнес Скала. - Они держат нейтралитет и могут продать нам все, что угодно.
   - А где мы возьмем наличность? - спросил кто-то из командиров "Падших".
   - Продадим трофеи. - Пожал плечами Скала. - Другого выхода я не вижу.
   - Мы сами станем пиратами. - Проворчал кто-то.
   - Пираты не освобождают захваченные системы и не вступаются за свой народ. - Громко произнесла Асамзула. - Нишхи никогда ни перед кем не склонялись и не станут, скорее умрут в бою, ведь это честь для воина. Разве вы думаете по-другому? - Она обвела всех собравшихся взглядом.
   - На нашу долю выпало множество испытаний и уйти в сторону сейчас, значит запятнать себя позором. - Произнес Скала. - Почему у полукровки силы Духа больше, чем у вас, братья-нишхи?
   - Дух наш силен, как никогда, но возможности слабы. - Ответил ему Зуларос. - И это не является препятствием, наоборот, чем больше трудностей, тем сильнее дух. Ну что, братья, покажем этим ушастым, каков на самом деле народ нишхов?
   Десятки глоток оглушительно заревели, поддерживая слова своего командира и Рома ощутил некое ментальное общее присутствие, как будто все черти создали между собой коллективную разумную сеть и он случайно в нее попал и почувствовал эйфорию, ему захотелось свернуть горы, повернуть реки вспять и отвернуть пару сотен бошек. И Боцман заорал вместе со всеми, также как и кричала Асамзула, Езаргол и другие нишхи, их даже поддержали федералы, которые привыкли к своим боевым товарищам и желали за них отомстить. Все это воинство было на пике своего экстаза и у некоторых он продолжился, нишхи операторы, техники, ремонтники, вернулись к работе, получив уверенность от решения командиров, с этого момента все знали, что делать дальше.
  
   Система Транзит была забита транспортами до отказа, грузопотоки шли из Приграничья в Империю, туда везли добытое сырье, ресурсы, обратно образцы новейшего вооружения и технику - пиратские кланы захватывали все новые территории, удерживали старые и увеличивали свои зоны влияния, а для их удержания им требовались пилоты и истребители. Империя охотно торговала с разного рода отребьем, предпочитая нанимать их, чем высококвалифицированных наемников и мастеров войны, услуги которых предлагала Биржа. Поэтому множество гипертрасс сходилось на этой системе, диспетчеры, следящие за пространством, уже перестали обращать внимание на сигналы аппаратуры обнаружения, сосредоточившись на разруливании транспортных потоков, которые сходились на одной-единственной станции. Кораблям требовалось топливо для прыжка, пополнение запасов пищи и воды, здесь же работорговцы предлагали свой товар и Империя охотно покупала сильных и здоровых мужчин, набирая новых членов абордажных команд взамен погибших. И диспетчера не сразу заметили, как в систему просочились несколько фрегатов и крейсеров с наемничьими привязками, а потом космос всколыхнулся и из дыры гиперпространства начал выплывать республиканский линкор, который сопровождали три авианосца. Диспетчеры онемели от такой картины, как корабли закончили выход и тут же выпустили перехватчики и истребители, волной рванувшие на корабли охраны, которых было немного. Те, кто находились в космосе, тут же попытались рассосаться по щелям - пираты боятся только сами за себя и сейчас спасали собственные шкуры.
   Фрегаты и крейсера в это время уже были рядом со станцией и обстреляли ее ионными торпедами, системы аварийного оповещения взвыли, автоматические турели развернулись в сторону противника и начали ожесточенно сопротивляться, пилоты бежали к своим истребителям, стоявшим в ангарах, чтобы выполнить контракт по защите станции. В суматохе и сутолоке боя никто не заметил, как один из фрегатов быстро приблизился к пузатому транспорту, бывшему крейсеру и высадил на его обшивку абордажную команду.
   Рома пошел вместе с Пихто. "Должок", ответил он на вопрос дроида и тот ничего больше говорить не стал. Абордажники разбились на команды, определили сектора своей ответственности - кто-то захватывал реактор, кто-то рубку и центральный пульт, кто-то отсек управления системами вооружения - у всех нашлась работа. Группы быстро вырезали дыры в обшивке и проникли внутрь, расстреливая всех, кто попадался им на пути, впрочем, серьезное сопротивление оказала только абордажная команда, которую вел за собой накриец. Шис, как только заметил его, парой выстрелов снял рабов в ошейниках за спиной сородича, закинул плазменную винтовку в крепления за спиной и, вытащив свой кинжал, кинулся на пирата и оба змея закружились в стремительном танце. Вокруг них вспыхивали выстрелы, шел бой, гибли люди с обоих сторон, но накра не обращали на них никакого внимания - каждый был занят противником. Кха был силен, но не часто бывал в рукопашных схватках - капитан Вирг старался избегать конфликтов, предпочитая расстреливать неприятеля издалека, однако Шис, который выжил на Мясорубке, улучшил свои навыки, да и здесь не болтался без дела, был гораздо резвее и быстрее. Сама же схватка двух змеев длилась едва ли несколько секунд - обмен ударами, попытка Кха отступить, когда он понял, что противник опытнее и сильнее и получил позорный укус в шею, а ритуальный кинжал Шиса вспорол ему горло и после отсек голову. Тело могучего накра еще дергалось, раскидывая своих же, но пират уже умер. В Шиса выстрелили из винтовки, ингер, трясущимися руками попытался попасть по накрийцу, но тут что-то прошелестело в воздухе, в плечо пирату воткнулся нож, который кинул Рома. Он как-то слишком быстро оказался рядом с ним и схватил бандита за горло, поднимая вверх - бой уже заканчивался.
   - Это мое! - рявкнул он, одним движением расстегивая ремень с пряжкой в виде краба и выдирая его из штанов ингера, после чего просто сдавил пальцы, выдавливая жизнь из парня.
   Боцман сунул ремень в подсумок - впереди может быть враг и одевать его поверх брони было бы глупо, но душу грело чувство справедливости и никакого раскаянья за содеянное. Впрочем, девочка-тогрута тоже сражалась наравне со всеми, ловко размахивая световым мечом, чисто отрубая руки и головы пиратов, а кого-то посылая телекинезом в стену. Их абордажная группа состояла всего из восьми бойцов, но Шис стоил пятерых, сам Рома сошел бы за троих, а девчонка - за одного и то потому, что была не слишком опытной, но настояла на том, чтобы пойти вместе со всеми. Она уже все решила за себя и отступать назад не собиралась.
   Рубку вместе с пилотами захватили за минуту - те пытались сопротивляться, но бесполезно - их просто перебили. Капитан спрятался в своей каюте и не хотел открывать, поэтому дверь вышибали накладным зарядом и дроид первым проник внутрь, увернувшись от пары выстрелов из ручного плазменника. Он прострелил Виргу колено и тот упал, охнув. Коридор контролировал Дятел, остальные пошли зачищать дальше и Пихто предстоял интересный разговор с ингером.
   - Сам все расскажешь или мне мозголома позвать?
   - Что вы хотите знать? - дрожащим голосом спросил Вирг.
   - Координаты червоточины, откуда ты возишь рабов.
   - Я не могу прямо так их сказать, они зашиты в нейросеть и активируются только при выходе в определенную систему.
   - Не рассказывай мне сказки. - Пихто взял Вирга за шею и поднял вверх, потрясся. - Иначе я вызову мозголома.
   - Я говорю правду!! - завопил Вирг Шерх. - Это прошивка, которую ставят "Каперы" всем, кто желает работать с ними!! Это от меня не зависит!!
   - Забан, иди сюда. - Позвал Пихто и швырнул капитана-работорговца на пол. - Вскрой его черепушку.
   - Я сейчас удалю данные!! - завопил пират, предупреждая, как Пихто ткнул его в активную точку и Шерх вырубился. - Приступай.
   Забан не стал просить себя дважды, время поджимало и он развернул чемоданчик, перевернул голову капитана затылком вверх, вставил штекеры в разъемы и подождал, когда все загрузиться.
   - Не соврал, гад. - Произнес техник. - Действительно запустил процедуру очистки, только мы ее прервем. - Он щелкнул парой клавиш. - И не такие системы взламывали, а тут устаревшая версия, да еще и таблетка встала криво, как он жил все это время? Ничего, сейчас все узнаем, так... код активации самоубийства действительно есть, мы его удалим, теперь вскрываем архив... вот и координаты, да еще и с описанием. - Забан посмотрел на Пихто. - Червоточина открывается раз в два года, причем с этой стороны время неизменно, а вот с той периодичности нет. Хм, тут еще есть карты системы с описаниями засад пиратов и их баз, крепко они там засели, но оборону сломать можно. - Ваагри быстро перегнал все данные на диск. - Все, он больше не нужен.
   - Отдам его Роме, пускай сам решает, что с ним делать. - Произнес Пихто и вызвал всех по общему каналу. - Мы закончили, начинаем заключительную фазу операции. - Помолчал и сказал скорее для себя. - Теперь у нас есть как весело и увлекательно провести эти два года до открытия портала.
   Когда транспортник пиратов отошел от станции, у которой уже значительно просели щиты, главный калибр линкора засветился и огромный плазменный шар полетел сквозь космос прямо к базе, казалось, что загорелось мини-солнышко и эта звезда сейчас обретет пару планет спутников и мирно поплывет по орбите, но нет. Шар ударил в станцию, щит окончательно пропал, броня и внешняя обшивка проплавилась, огненные вихри с высокими температурами бушевали в коридорах базы, выжигая и убивая все живое, жадные протуберанцы шара, так и не ставшего звездой тянулись к реактору и охватили его со всех сторон, сливаясь с ним в едином экстазе взрыва. Те, кто не успел покинуть базу, сейчас сгорели в ядерном пламени, находящееся рядом корабли улепетывали на всех парах, защитники системы, которых серьезно потрепали истребители авианосцев, поняли, что спасать уже нечего и сами прыгнули к зонам гиперпереходов, чтобы достичь обитаемых систем. Линкор и авианосцы нападающих наблюдали за всем этим с безопасного расстояния, потом приняли в себя перехватчики и исчезли в темной дыре перехода, словно провалились в бездну.
  
   Патрульный пиратского клана "Быстрые Каперы" лениво облетал систему, одним глазом глядя на приборы, вторым пролистывая картинки порнографического содержания, журналы с которыми привозили работорговцы, имеющие "лицензию" от "Каперов". Червоточину, ведущую в эту систему командир всей этой братии обнаружил единолично, исследовал планеты, радуясь тому, что нашел разумную жизнь, которая еще не вышла в глубокий космос, продолжая ползать на орбите и сидеть в консервных банках, которые они важно именовали космическими кораблями и станцией. Ни тебе силовых полей, которые обеспечивают защиту от солнечной радиации, ни плазменных двигателей и орбитальных лифтов, даже корабли у них были одноразовые и садились обратно на планету, используя парашют. Короче, дикари. Командир тогда сразу смекнул, какое непаханое поле открывается перед ним, стоит только договориться с местными князьками и они сами наберут ему сколько надо рабов. И тогда глава клана набрал пилотов и ловцов и отбыл в эту систему, чтобы основать тут базу, правда, была одна проблема.
   Червоточина открывалась случайным образом. Она находилась рядом с газовой планетой-гигантом, пятой по счету от светила и под воздействием ее гравитационных аномалий периодичность открытия оказалась различной. Так она могла открыться через два месяца, а иногда и десяти лет было мало, в общем, кто-то пытался изучать этот феномен, один из бывших ученых, но быстро забросил это занятие, выяснив одно - время существования портала всегда оставалось одним и тем же, что-то около трех с половиной суток, тогда как время периода в пространстве Содружества всегда было неизменным - два года и если знаешь координаты, то можешь оставить зонд-наблюдатель, который и сообщит об открытии. Командир "Быстрых Каперов" заготавливал товар заранее, чтобы успеть его вывезти и вернуть транспортники назад, получив неплохую прибыль от продажи рабов в Империи. Некоторые пиратские капитаны просекли его доходный бизнес и тоже решили влезть со своим рылом, но командир держал свою тайну крепко, да и транспорты сопровождал неслабый конвой, который покидал систему, потому что охранять ее было не от кого, находилась она в противоположном рукаве галактики, нежели Содружество, лететь до нее ни у кого не хватило бы топлива, так что нападения "Каперы" не опасались, исследовав ближайшие системы и не найдя там разумной жизни, бросили это занятие. Пиратские капитаны объединились и неплохо так наваляли "Каперам", требуя выдать секрет, они даже одно время готовили нападение на систему, чтобы занять место клана, но, узнав, что червоточина нестабильна во временном плане, решили, что жизнь в Содружестве с деньгами лучше, чем сидеть на промерзлом спутнике обитаемой планеты. И пираты заключили пакт - они берут процент в рабах за неразглашение тайны, прихватывают столько сколько могут увезти и продают их в Империи или в Приграничье. Командира такой расклад устроил и он согласился, на вырученные деньги от продажи рабов наращивая свою военную мощь, покупая корабли, минируя пространство и набирая пилотами наемников без семей. "Каперы" неплохо устроились в системе, заключили договор с одной из стран, передавая ей некоторые технологии и скоро эра технического прогресса в сфере коммуникаций прошла по всей планете, свернув и закрыв все оригинальные программы, проводимые аборигенами в этой области. Подсадив таким образом местных на технологическую иглу, пираты забирали энное количество населения, которое ежегодно пропадало и их никто не искал, кроме родственников, власти же все списывали на сами пропавших, прекрасно осознавая, куда отправляются их граждане.
   Пилот отдал мысленный приказ и истребитель сменил курс, облетая небольшой метеорит, который летел по своим делам. Местные дико боятся всяких подарков из космоса, но не знают, что за их безопасность теперь отвечают "Каперы", корректируя орбиты опасных блуждающих камней и расстреливая самые крупные, чья траектория совпадала с зеленой планетой. По большому счету пилоты занимались составлением карт летающих здесь астероидов, барражируя по системе и если глыба угрожала "стаду", то ее надо было уничтожить, ведь грамотный пастух ни за что не допустит, чтобы его овец воровали.
   Пираты построили базу на обратной стороне спутника планеты, там же оборудовали космодром и накопитель для рабов, центр переработки, где отсеивали по уровню интеллекта, сразу объединяя в группы, которые шли по разной цене на рынках Империи. В последнее время спросом пользовалась грубая сила и минимум интеллекта и, согласно аналитикам, спрос будет нарастать, так что было принято решение о внедрении образовательных программ в среде аборигенов, которые бы вели к физическому, а не интеллектуальному развитию. Просто нужно было отделить зерна от плевел - небольшую часть населения учить саморазвитию, остальными можно и не заниматься, все равно купят. Так как времени для продажи было мало, то у пиратов в Содружестве были свои дилеры, которые заблаговременно договаривались с покупателями о качестве поставляемого товара, брали заказы, предупреждая, что выполнить их они могут только через два года. Кто хотел ждать - ждал, кто не хотел, бегал и потом перекупал рабов у тех же пиратов, которым продавал клан, так что вести с ним дела, пусть и с отсрочкой было выгодно. И потом, когда покупатели сообразили, что за эти два года можно построить необходимое оборудование, установить его и останется только засунуть туда высокоинтеллектуальный мозг, не тратя времени, то резко положительно оценили такую инициативу. Короче, везде плюсы. Кроме этого рабы вкалывали в шахтах по добыче ресурсов на четвертой планете - у командира были грандиозные планы по освоению этой системы, тут нашлось немного бортона, веспера и даже тианит кое-где залегал в глубоких слоях, так что торговля сыреем тоже была перспективной, оставалось только достать необходимое оборудование.
   Внезапно сканеры пилота уловили гравитационный всплеск и на привычном месте возникла воронка, конец которой уходил очень далеко отсюда. Пилот тут же вызвал диспетчера по связи.
   - Портал открылся, готовьте транспорты.
   - Вас понял. - Откликнулся оператор. Народу в клане было много и не все знали друг друга по именам, даже пилот имел знакомых только из своего звена и техников, операторов он не касался, разговаривая с ними только по рации. - Ожидайте возле портала, ваше звено назначено в сопровождение, дозаправка произойдет на борту авианосца.
   Пилот хмыкнул, значит, он летит в цивилизацию, времени на девочек и развлечения не будет совсем, и придется забыть о них на ближайшие три дня, хотя человеческие рабыни очень даже ничего, получше ингеровок будут, хотя бы они мягкие и кожа у них не такая шершавая, как у представительниц его расы. Он покрутился возле дыры, ожидая прибытия транспортов, несколько крейсеров тут же поднялись с космопорта - они остаются здесь, приглядят за прибывающими за товаром пиратами, чтобы у них не возникло лишних соблазнов. "Каперы" сработали оперативно, не даром их кличут "Быстрыми" - уже через полчаса караван с погруженным товаром отбыл в Содружество и пилот приземлил свою птичку на палубу авианосца. Там техники тут же заправили его за минуту и он готов был вылетать снова, чтобы вести патрулирование - проход через червоточину был мгновенным, разумный ничего не замечал, вот была одна система, раз и уже другая. Ни тебе разрисованных в абстрактном стиле тоннелей и коридоров со сверкающими вспышками света, ничего такого, просто проделать один шаг и все.
   Сначала прыгнули крейсера, потом транспорты и как завершающий этап - оба авианосца. Такой эскадры вполне хватало, чтобы отбить желание нападать на грузовые корабли у кого угодно, так что командир конвоя не волновался по этому поводу. Он первым оказался в системе Тупик, операторы сканерами и радарами обшарили область пространства, выявляя противников, спрятавшихся среди каменных глыб астероидного пояса. Здесь тоже была гравитационная аномалия, один в один совпадающая с расположенной возле планеты, поэтому вероятно и был возможен переход.
   - Все чисто, капитан. - Доложил оператор. - Неприятеля не наблюдаю, также как и наших друзей-торговцев.
   - Хм, странно, обычно тут уже очередь из желающих приобрести качественный и дешевый товар. - Капитан задумался. - Может их всех прихлопнули за эти два года?
   Оператор хохотнул и посмотрел на чистые сканеры - все ровно, никаких посторонних излучений и аномалий. Транспорты уже заканчивали свой выход из портала и вот-вот должны были появиться авианосцы, командир уже начал формировать походный ордер, как вдруг детекторы гиперпространственных полей затрещали и в системе возле воронки начали появляться боевые корабли, а разведчики свернули поля преломления, которые не смогли определить сканеры пиратов и тут же атаковали крейсера. Неведомая эскадра уже заканчивала выходить из гипера, как ее корабли тут же устремлялись в атаку.
   - Всем оборонительный ордер! - заорал капитан. - Транспорты отвести назад, пусть прыгают обратно!
   - Там как раз выходят авианосцы! - испуганно ответил оператор, как вышедшие из гипера два линкора дали одновременный залп по авианосцам, моментально снимая с них силовые поля, разрывая броню внешней обшивки и отдавая на растерзание своему москитному флоту, который мириадами перехватчиков выскочил из пяти авианосцев, в то время как с десяток скоростных фрегатов, сблизившись, уже начали расстрел крейсеров. Капитан еще что-то кричал по связи, пытаясь организовать оборону, но ничего не получалось - противник был силен, его вооружение превосходило имеющееся у пиратов, к тому же их было много и они легко разделались с эскадрой прикрытия. Больше всего это было похоже на тактику действий регулярного флота Союза, так что капитан, погибая, подумал, что кто-то из пиратских капитанов их продал, спасая свою жалкую жизнь.
   - Транспорты берем в кольцо, сшибаем турели, там рабы, поэтому работаем аккуратно. - Передал приказ Жезелкас, который за эти два года не просто заматерел, а превратился в настоящего космического стратега-рубаку.
   После того, как началась гражданская война, наемникам ничего не оставалось, как объединится ради великой цели - освобождения своего народа от ига захватчиков. В результате их действий и не только их пространство Содружества окончательно разделилось на два типа рас - ментальные, в которые входили нишхи, елиша, накра и обычные, основу которых составили вехи и ингеры, создавшие нечто вроде Сенатской Республики, поглотившей Империю. Федерация так и осталась нейтральной, хотя относилась к не ментальным расам, но поддерживала торговлю с Сообществом - Союз как таковой уже перестал существовать, вехи постарались. Первые полгода было тяжело, народ нишхов нес потери, он объединялся ради свержения гнета захватчиков, наступающих по всем фронтам, но все же буквально несколько месяцев назад наступил переломный момент и скоро ментальные расы точно перейдут в наступление на "глухих", как называли всех остальных. Стоит заметить, что ваагри предпочли Сообщество Республике и оказались в окружении. Тут бы им конец и наступил, это было храброе, но глупое решение на тот момент, но операцию по их эвакуации поручили "Братству", которое к тому времени вобрало в себя не одну наемную группу, превратившись в подобие государства в государстве. Это была славная драка, несколько сот кораблей с каждой стороны, космос кипел и плавился, выбросы энергий растирали астероиды и метеориты в порошок, эвакуация целой планеты шла не одни сутки, это была вынужденная мера, потому что Сообщество просто не могло удерживать материнскую систему ваагри и предложило им такой план. Их старейшины согласились, также как и Дух Стихий дал свое согласие на помощь этой расе, обещая, что каждый погибший окажется в его чертогах и сядет подле трона, так что много нишхов, воодушевившись, буквально порвали эскадру вехов, а когда пришли объединенные силы, то пришлось попотеть, но врага мы сильно потрепали.
   Все уцелевшие под ударом своих же нишхи ушли в Приграничье и Республика уже было праздновала победу, но те неожиданно очень быстро вернулись, обзаведясь флотами, которые им предоставила Федерация, сыграв на этот раз на поле вехов. Пираты сидели в своих системах и носа высунуть наружу боялись, чтобы не попасть под раздачу, а то когда паны дерутся, то у холопов чубы трещат, так эти паны предпочитали собственноручно намять друг другу холки, а всякая мелочь ими вообще не воспринималась за противников. За эти два года удалось отбить несколько крупных систем Империи, часть территории бывшего Союза, которая примыкала к Приграничью, замахнуться на Республику и таким образом выровнять "линию" фронта, проходящую почти по краю Приграничья. Сейчас штаб готовил полномасштабное вторжение на территорию Империи, чтобы отжать заводы по производству гипердвигателей, расположенные относительно недалеко от границ Сообщества, что было непредусмотрительно со стороны ингеров, но когда-то это было их родное пространство и они даже не задумывались о том, что кто-то может на него покуситься. К тому же стоило освободить мир ваагри и по большей части именно за этим нишхи и влезли сюда. Да еще и этот старый должок по отношению к основателям "Братства", который необходимо было вернуть.
   От первоначального "Братства" осталось очень мало народа - новички погибли и даже некоторые ветераны не выдержали планетарных битв, покрыв себя славой на века, но основной костяк остался - Боцман, Асамзула, Пихто, странная девочка-инопланетянка, Шорох, Шустрый, Кроха и еще пятнадцать операторов МОБов. Езаргол и Зануда, операторы тяжелых МОБов, приняли на себя удар десантных войск противника при эвакуации ваагри и не выжили - одного вплавило в кресло, второй просто превратился в прах, моментально сгорев. Диверсионная команда погибла почти в полном составе, даже Шис и Нас не выжили, когда штурмовали флагман командира эскадры вехов. Тот выставил против них весь экипаж, прятался за спины подчиненных, пытался сбежать, воспользовавшись спас-капсулой с автономным гипергенератором, но его сбили во время старта, а когда другие абордажные группы поднялись на борт... в живых остался только киборг и то благодаря своему телу - он прикрывал остальных, но отвечать на выстрелы со всех сторон не успевал и его просто затоптали. Ячейки памяти еще функционировали и сознание удалось переписать на носитель, чтобы потом некто, о существовании которого Жезелкас даже не подозревал, перенес сущность дроида в настоящее тело и теперь разведчик-диверсант был по-настоящему живым. Он также ходил в самоубийственные атаки, но теперь скорость полимерных мышц не сдерживала его силу и Пихто резвился вовсю, получив новое тело. На основе его синтетического организма головастыми и изобретательными ваагри был разработан бронекостюм, превосходящий по защите экзоскелеты ингеров, а те очень любили броню, но были в ней неповоротливы. А здесь очень пластичный, прочный и легкий материал, который защищает не хуже металла. Теперь десантники нишхов только им и пользуются, производство развернуто на нескольких планетах и они хорошо охраняются Слухачами из накра, чтобы заблаговременно выявлять шпионов, да и оборона там построена серьезная. Вообще с этим делом в Сообществе все нормально - кругом одни ментаты и скрыть что-то от других очень сложно, поэтому многие обычные выбирают себе жизнь среди таких ненормальных, как нишхи, накра и елиша. Последних было мало, основное население по прежнему томилось на планете, также как и корсиноиды, все они должны были носить ошейники и отмечаться каждый день, ну и как это сочетается с постулатами демократии? Да отлично! Жезелкас усмехнулся своим мыслям, наблюдая, как его опытные пилоты, ставшие уже почти ветеранами за эти два года, ловко громят конвой пиратов.
   - Господин адмирал! - обратилась к нему миловидная операторша из расы нишхов. - Суда сопровождения уничтожены, абордажные группы пошли на штурм транспортов, операция близка к завершению.
   - Вот и ладушки. - Произнес Жезелкас, который за это время набрался словечек от Боцмана со товарищи. С кем поведешься, от того и наберешься, тоже одно из его изречений и чего греха таить, адмиралу они нравились. - Как только перехватят управление транспортами, пусть немедленно стартуют в систему Мрачная - людей надо освободить.
   - Разрешите вопрос, господин адмирал. - Произнесла оператор и тот махнул хвостом в знак одобрения. - Разве мы не предложим им воевать в наших подразделениях?
   - Мы что, похожи на республиканцев, которые под пытками и намеками заставляют принять правильное решение? - усмехнулся Жезелкас. - Пусть сами решают. Захотят остаться - у нас есть кем и где работать, захотят улететь - что ж, это их право, вот только тогда придется все равно заработать на билет.
   - А почему не вернуть их назад просто так? - спросила девушка.
   - Мы можем помочь в сложных обстоятельствах, когда сам индивидуум не может справится с проблемой, но решать ее за него мы не будем - это отупляет и развращает. Вспомни одно из главных правил Духа Стихий.
   - "Мы все едины", - процитировала оператор, - "И не допустимо наше разделение. Каждый делает благо в первую очередь для других, а другие делают для него. Если особь заботится только о себе, то это эгоизм и его нужно пресечь. Если особь предпочитает жить за счет других, то это паразитизм и его нужно искоренить". То есть уничтожить?
   - Именно. - Подтвердил Жезелкас, щелкнув хвостом. В последнее время он все чаще задумывался о создании семьи и эта молоденькая операторша вполне подходила на эту роль. - Так что придется им сделать хоть что-то полезное для нашего Сообщества, которое освободило их от рабства, им повезло даже не узнать, что это такое - быть рабом.
   - Транспорты захвачены. - Произнесла оператор, вглядываясь в сообщения абордажных групп. - Управление перехвачено, пилоты доставлены, группы эвакуируются, операция завершена.
   - Еще нет. - Мотнул головой адмирал. - Нам нужно войти в эту дыру и зачистить все с той стороны.
   - Этого не было в планах. - Пробормотала девушка.
   - Иногда нужно отдавать старые долги. - Произнес Жезелкас. - Приказ флоту - атакующий ордер, идем в воронку.
   Первыми туда прыгнули крейсера, а уже потом за ними последовали фрегаты и авианосцы. Адмирал был опытным флотоводцем, умел нестандартно решать поставленные перед ним задачи, чем очень сильно удивлял противника. Вехи еще хорохорились, но самые умные из них уже понимали, что эта межзвездная война может быть проиграна, вечно прикрываться многочисленными войсками ингеров у них не получится, пускай те и плодятся как кролики, флоты нишхов перемелют все, что встанет у них на пути. Нам удалось сохранить часть боеспособных подразделений и вовремя объединиться, подумал Жезелкас, а то бы ушастые быстро навели в галактике свой порядок и ровные ряды солдат-зомби маршировали бы сейчас по планетам Союза, как это происходит на захваченных мирах. Дело в том, что Республика не смогла проглотить огромный кусок чужой территории и подавилась им, эффективно защищать свои миры они не могли, были вынуждены распылять силы и нишхи этим пользовались. Вся надежда ушастых была на Империю, которая клепала корабли и технику, но и у нее ресурсы не бесконечны, хотя подготовка к блицкригу осуществлялась заблаговременно. Сейчас в системах полыхает война и когда она закончится никто не знает, но хорошо, что шпионы инсектов не прочухали о возникшей ситуации в Содружестве и не полезли даже в Приграничье, чтобы поживиться, а ведь у них миллиарды и миллиарды голодных орд рабочих и воинов, Жезелкас еще помнил, как это было.
   Как только его флагман оказался в системе землян, тут же поступила сводка о расположении сил противника - тот ингеровский капитан не соврал или не успел все зачистить - Забан ловко выпотрошил из его головы всю информацию. Видно было, что пират собирал по крупицам данные и определял, где могут быть минные поля, с какой стороны лучше штурмовать базы работорговцев и есть ли скрытые тайные места.
   - Фрегатам "Звездный", "Штурмовик", "Дивный", "Неустрашимый" и "Гордый" поддержать атаку линкоров на пиратские корабли защиты. Минным тральщикам начать обнаружение полей, обозначить сектора на картах. Десантным баржам начать высадку в местах базирования пиратов, фрегатам "Лучистый", "Лидер" и "Зануда" оказать поддержку. Авианосцам "Клинок" и "Змей" выпустить перехватчики, контроль пространства, ни один бандит не должен уйти из системы.
   - Вас понял. Принято. Выполняю. - Тут же зазвучали доклады.
   На пиратской базе, расположенной на обратной стороне Луны возникла паника - радары и сканеры подтвердили, что через воронку прошел огромный флот, который сразу же разделился. Крейсера пытались ему противостоять, но тяжелые и крупные корабли флота дали совместный залп и их щиты лопнули, а носовая часть обшивки просто вмялась внутрь. Авианосец, единственный оставшийся в системе, выпустил свои истребители, в которые тут же вгрызлось облако флотских перехватчиков, моментально уничтожив половину. Машины пиратов были устаревшими и не могли тягаться с мощными современными летательными аппаратами, оснащенными быстроходными двигателями и плазменным вооружением против их лазерных пукалок, поэтому и преимущество было на стороне пилотов Жезелкаса. Атака вторгшегося флота была ужасной и скоротечной - крейсера вместе с экипажами перестали существовать в течение минуты, а к базам на Марсе и Луне уже мчались десантные транспорты, покрывшие огромное расстояние от пятой планеты за какие-то минуты.
   - Все орудия вывести на полную мощность! - заорал командир гарнизона. - Не дайте им сбросить десант! Поднять все истребители!
   - Нас некому прикрыть! - возопил оператор. - Может лучше сдаться?
   - Ты знаешь, что пятаки делают со сдавшимся пиратами? - спросил его командир. - Отправляют прогуляться без скафандра! Так что лучше погибнуть в бою, чем замерзнуть и задохнуться в космосе. Готовьте эвакуационный корабль!
   - Рабов с высоким коэффициентом грузить? - спросил другой оператор.
   - Нет, своим бы места хватило. - Проворчал командир, наблюдая, как его лазерное ПКО пытается поразить вертлявые транспорты, которые даже не собирались садиться - они сбросили МОБ-группы. - Дьявол, они высадили роботов! Переводите систему в автоматический режим, валим отсюда!
   - Рассчитать прыжок на дальнюю базу? - спросил один из операторов уже на бегу.
   - Конечно, болван! Ничего, главное просочиться через червоточину.
   - Она может быть не открыта!
   - Придется ждать и поэтому надо, чтобы они не засекли, куда мы прыгнем. Думаю, что времени гоняться за нами у них не будет. Какая же гнида меня сдала? - сказал командир "Каперов" вслух, размышляя на бегу.
   Высадившиеся на обратной поверхности спутника Земли роботы быстро достигли базы, подавив турели и пушки - за последние два года делать это приходилось очень часто и много, действия команд были отработаны до автоматизма, впереди как обычно мчались тяжелые МОБы, их прикрывали ракетчики и истребители, особенно один выделялся своими двумя рельсотронами, стрелявший из них как из пулевика. МОБы быстро взяли район базы под свой контроль и внутрь здания пошли штурмовые группы, которые знали о присутствии внутри рабов. Руководил группами среднего роста человек в мимикрирующем бронекостюме, который тут же автоматически слился с серой поверхностью, делая бойца практически незаметным на фоне черного неба и бело-голубой зеленой планеты. Шлюз был выбит выстрелом из рельсотрона одного из МОБов и группа проникла внутрь, где тут же завязалась перестрелка - командир "Каперов" приказал держать оборону, пока он сам спасается. Роботов у пиратов не было - они вообще не опасались нападения и если по первости очко у них сжималось и они боялись каждого шороха, то вот потом расслабились и держали охранников для рабов, военных групп у них вообще не было, а МОБов тем более, что серьезно облегчало задачу по захвату баз.
   Штурмовая группа разделилась и очень быстро продвигалась по коридорам, передовые бойцы рвались вперед, не останавливаясь, чтобы добить сраженных - этим занимались те, кто шел следом, главное сейчас добраться до контрольного центра и перехватить управление, чтобы пираты не уничтожили рабов, они могут пойти на такой шаг. Поглотительное поле бронекостюмов держало несколько выстрелов, но живые бактерии, которые и создавали такой эффект, не могли усвоить много энергии, им нужна была разрядка и для этого очень удачно подходили батареи силового поля. Таким образом получалась двойная защита - сначала костюм накапливал энергию, когда силовое и поглотительное поля работали в переменном режиме, потом заряжал батареи и все повторялось до того, пока один из контуров либо не прекращал работу и выходил из строя, либо сражение заканчивалось. Это был подарок от Амебы, который ваагри смогли адаптировать к полиморфной броне Пихто, бактерии отлично себя чувствовали в микропорах материала и выживали даже в космосе, правда не долго - для абордажных операций существовал другой тип брони. Бойцы постоянно пользовались Шокерами - энергетическим оружием, чтобы поразить хорошо защищенных и вооруженных солдат противника и первое применение этого живого оружия ошеломило вехский десант, когда небольшая группка абордажников смогла выбраться из контрольного центра и эвакуироваться перед взрывом реактора станции. Тогда в операции участвовал весь костяк группы Пихто и погибших было только двое, но вот на том линкоре полегли все - Шокеры стали применять раньше, как только начались боевые действия. Оказывается, их разведением занимался Коноп на базе "Братства" в свободное от ремонтных работ время и очень восхищался простой и гениальностью задумки Амебы.
   Штурмовая группа ворвалась в пустой контрольный центр, к пульту быстро подбежал мехмод и подключился к системе.
   - На базе имеется эвакуационный корабль. - Тут же сообщил он. - Готовый к запуску, нужно перекрыть сектор А-два.
   - Задержать его получится?
   - Нет. Док автономен и не зависит от управления с контроля. - Мехмод продолжал изучать данные. - Они стерли всю информацию о точке назначения корабля, но ясно одно - в червоточину они не собирались.
   - Почему?
   - Судно направлено в сторону самой ближайшей точки гиперперехода, значит они собираются удрать в другую систему.
   - У них есть еще где-то подготовленная база. - Сообразил Пихто. - Флот, это Вторая Штурмовая, перекройте спутник Земли - тут пираты хотят удрать на корабле.
   - Вас понял, выполняю. - Два фрегата откололись от эскадры и зависли над обратной стороной Луны, а корабли поддержки тут же начали крутиться возле поверхности - лазерные пушки уже не стреляли, мехмод отключил их в первую очередь. Коды доступа к компьютеру базы были устаревшими и взломать их с помощью современных программ не составляло труда.
   - Проверим рабов. - Произнес Пихто. - Третий и четвертый отряд - блокировать док с кораблем, пускай пока сидят и боятся.
   Они спустились на уровень ниже и открыли дверь первой камеры - там, на грязном полу сидели, прислонившись друг к другу изможденные люди - пираты кормили их раз в день, давая кружку воды и таблетку сухпая, которую надо было в ней растворить и выпить. Это поддерживало жизнь до заморозки, а нести убытки за кормежку рабов никто не собирался - сухпаи стоили дешево, а вода была с Земли, вон ее много в океанах. Пихто посмотрел на людей, которые встрепенулись, когда увидели незнакомые силуэты в непривычных скафандрах.
   - Где-то я это уже видел. - Произнес дроид и один из людей радостно спросил:
   - Русский? Вы захватили базу?
   - Захватили. - Кивнул Пихто. - Идет зачистка.
   - А это кто с вами? - он указал на стоявшего за левым плечом замкомотряда, нишха Рокуласа. - На серого не похож.
   - Сними шлем. - Попросил командир и боец нажал пару кнопок, его головная защита преобразовалась в капюшон, который гармошкой сложился в воротник. Рокулас улыбнулся, продемонстрировав клыки.
   - Черт! - выдохнул русский.
   - Добро пожаловать в Ад. - Весело отозвался Пихто и люди шарахнулись к стенам. - Сидите тихо, мы еще вернемся. - Он закрыл дверь и повернулся к Рокуласу. - Неплохо ты их шуганул.
   - Мне тоже понравилось. - Снова осклабился боец, активируя шлем. - Займемся командиром этого зиндана?
   - Непременно. - Кивнул Пихто. - Мне тоже интересно узнать, куда он так намылился.
   Ингера взяли через полчаса и он все рассказал как на духу, что корабль должен был совершить ряд прыжков и оказаться в другой системе, откуда тоже существует путь в Содружество. Червоточина расположена возле массивной планеты голубой звезды-гиганта и ее обнаружили также как и эту - совершенно случайно. Как говорил один мудрец: случайность - это незапланированная закономерность и возможно здесь была шутка Богов, кто знает, но разведать надо, да и базу ту навестить тоже можно - там живет небольшой гарнизон, который больше выступает в роли сторожей и наблюдателей, а не защитников. Командира и всех его ингеров отправили прогуляться по Луне без скафандра, содержать и кормить их никто не собирался, а что делать с освобожденными рабами, решали уже на базе пиратов.
   - Предлагаю применить ментоскоп и стереть все воспоминания после момента похищения. - Произнес Рома.
   За два года он превратился в матерого бойца, который мог управлять как роботом, так и побыть штурмовиком, его уважали в команде, к его мнению прислушивались, он никогда не прятался за спинами других и всегда вел отряд в спланированную атаку, а не наобум. Когда рота потеряла Езаргола и Зануду, то два новеньких авианосца, полученных космической группировкой Боцман предложил назвать их позывными и все согласились. Имена храбрецов словно хранили эти корабли, они не получали повреждений, словно дух воинов переселился в их бортовые компьютеры. С этого момента и пошла традиция называть суда позывными погибших опытных и смелых бойцов, словно продлевая им жизнь в памяти товарищей и перенося частичку их удачи на технику.
   - Согласен, - кивнул Пихто, - это будет наиболее приемлемый вариант.
   - А как же твой "искусственный" отбор? - ехидно спросила недоджедайка-тогрута, которая превратилась за эти два года в цветущую девушку и к ней уже присматривались некоторые бойцы-федералы. - Вот тебе непаханое поле, выбирай.
   - Здесь не из кого выбирать. - Штурмовик отрицательно мотнул головой. - Набирали по коэффициенту интеллекта, не учитывая стремления самого индивида, нам такие не нужны, которые преследуют свои собственные цели, лучше обратим свой взор на планету, которая у нас под боком. - Пихто посмотрел на всех. - Благодарим вас всех за то, что помогли нам очистить наш мир от бандитов, теперь наша очередь помочь вам.
   - Раз решили вопрос с рабами, то так и сделаем. - Рома хлопнул ладонью по спинке кресла. - Оставим тут небольшой гарнизон, скажем Балтазар со своими ребятами и крейсер с парой фрегатов. Думаю хватит, чтобы зачистить гарнизон на той планете возле червоточины, можете даже послать через нее небольшую группу разведчиков, чтобы мы знали координаты запасной точки входа.
   - Разумно. - Согласился Жезелкас, который тоже спустился на базу, просто чтобы размяться. - У нас еще есть двое суток на возвращение в наши сектора, готовить переселенцев?
   - Можно. - Кивнул Пихто. - Шахты Марса освободили?
   - Там было полно рабов и мало охраны. - Прогудел один из командиров штурмовых отрядов, федерал. - Шахтеров пока собрали в космопорту, другого огромного места там нет. Они пытаются бузить.
   - Как это? - не понял Рома.
   - У них у всех рабские нейросети с привязкой к хозяину, мозги за время работы спеклись, ничего не соображают. - Пояснил командир отряда. - Даже удаление не помогло - ведут себя как безумные.
   Пихто и Боцман переглянулись.
   - Я уловил твою мысль. - Произнес бывший дроид. - Что ж, так тому и быть. Пусть на них тренируются знахари-елиша, все же надо возрождать эту расу.
   - Ты вообразил себя Господом Богом? - с усмешкой произнесла Ася.
   - Нет, только его правой десницей. - Ответил ей в том же ключе Борис. - Ибо больше некому принять на себя такую непосильную ношу.
   - Смотри не надорвись, титан. - Буркнула тогрута, но модифицированные люди уловили ее довольные эмоции. - Значит, мы возвращаемся?
   - Без нас галактика не справится. - Подмигнул ей Боцман. - Да и ушастых проучить не помешает, а то фашизмом с их стороны попахивает.
   - Полегче на поворотах, любимый. - Проворковала Асамзула и нишхи весело защелкали хвостами. - Я как-никак наполовину вехинка.
   - К тебе это не относится, пятачок, - улыбнулся в ответ Рома, - в тебе больше от папаши.
   - Это заметно. - Жезелкас рыкнул, вроде как хохотнул. - Слушайте приказ, после ментоскопирования рабов всем отдыхать сутки, потом мы должны быть в системе Легендарная, у нас много работы, закончили собрание, информацию по следующим целям штаб доведет до нас, когда будем в системе.
   Асамзула подошла к Боцману и обняла его за мускулистый торс, хотя тот и был в бронекостюме.
   - Ну вот, ты сделал, что хотел. - Она посмотрела в глаза мужу. - Теперь сделай то, чего хочу я.
   - Еще не время. - Мягко ответил Рома. - Война еще не закончена.
   - Отцу это не помешало.
   - Я хочу, чтобы мои дети росли на мирной планете, не слыша звука падающих бомб и скрежета идущих роботов. - Заявил Боцман. - А для этого нужно сначала если не победить, то хотя бы отогнать наших врагов от границ.
   - Что ж, я приму любое твое решение, мне остается только ждать. - Грустно произнесла девушка и лукаво посмотрела на Рому. - В отличие от ваших женщин, я не закатываю истерик.
   - И этой твой несомненный плюс. - Он подхватил Асамзулу на руки, и, не обращая внимания на присутствующих, которые и так все о них знали, закружил по залу контрольного центра.
  
   ЭПИЛОГ.
  
   Загавкали собаки и Сергей выглянул в кухонное окно. Кого это там принесло на ночь глядя, подумал он, хотя уже догадался, тут кроме него ехать было не к кому, все соседи уже давно умотали в город, получив свои однокомнатные квартиры, лишь один он такой дурак, что вцепился в землю обеими руками.
   Когда-то деревушка процветала, был свой совхоз, люди работали на полях и верили в светлое будущее, которое принесет коммунизм, нужно только еще немного поработать, потерпеть и подождать. Ждали, ждали и дождались - Союз развалился, к власти пришли дерьмократы, которые гребли все под себя, потом вроде как все стабилизировалось и капитализм показал свои настоящие зубы, вцепившись клыками в нефть, газ, лес, металл и прочее сырье России-матушки и земля здесь не была исключением. С нее все и началось.
   Сергей вернулся из армии в отчий дом в девяностые, когда бандиты сюда еще не добрались, хотя места была живописные и относительно недалеко от крупного райцентра, всего километров пятьдесят. Полноводная река протекала мимо деревни, что приткнулась на ее берегу, раскинувшиеся бескрайние поля только и ждали, чтобы стальной плуг трактора коснулся ее и возделал вновь и вместо полевых трав заколосились бы крупные колосья пшеницы и других зерновых культур. Сергей помнил еще, как мальчишкой бегал по полям, играя с деревенскими ребятами и это четко отпечаталось в памяти, мечта звала и манила к себе и молодой человек твердо решил поступать в аграрный техникум, чтобы получить специальность агронома, но не успел - пришла пора отдать долг родине. Отдавать пришлось в горах Кавказа и Сергей сполна хлебнул солдатской доли, но выжил, приобретя жесткий взгляд и привычку резко реагировать на громкие звуки, над ним никто в селе не потешался - старики, прошедшие еще Великую Отечественную, хорошо понимали молодого парня, предлагая иногда выпить, но тот категорически отрицательно относился к алкоголю, хотя многие его товарищи спились, сломавшись психологически. Может быть Сергей сам был такой от природы, может еще что-то, но он, вернувшись в деревню, попытался вернуться к своей мечте выращивать хлеб для людей, как вдруг узнал, что техникум резко перепрофилировался на выпуск всевозможных менеджеров, а про агрономов там даже слышать не хотели, совхоз благополучно развалился, техника ржавела, стоя под открытым небом. Другой бы опустил руки и уехал бы из деревни, как поступали до него выросшие деревенские ребята, но Сергей был другим. Дураком, как его называли за спиной, но упертым дураком. Он пошел в сельсовет и взял землю в аренду с последующим выкупом, позанимав денег у знакомых, пообещав отдать, но тут грянул кризис и бумажки резко подешевели, превратившись в ничто, отдавать деньги было нужно и Сергею пришлось заложить построенный для него отцом дом. Он устроился дальнобойщиком, заработал неплохие деньги за три года, не заезжал домой месяцами, пока не умер батя и мать одна не справлялась с хозяйством. Средства были, договор аренды расторгнут не был и платить за него было нужно, все долги Сергей погасил и друзья снова стали друзьями, но деньги еще раз давать отказались и пришлось крутится самому. Парень не сдался, он поднял хозяйство, женился на соседской девушке, Катя оказалась не дуррой, не кричала по поводу нехватки денег, она всю жизнь прожила в селе и звезд с неба не хватала, понимая, что лучше синица в руках, а не журавль неизвестно где и не уехала как ее подружки за поиском лучшей жизни в Москву и другие крупные города. Она помогала мужу по хозяйству, тянула своих родителей, потому что родной брат забил на помощь и спился, но до этого пытался качать права, однако Сергей доступно ему объяснил, что он не прав и после этого брат исчез. Мать Кати затаила обиду на зятя, который обидел "ее дитятко", но ей простительно, все матери такие, даже в отморозке видят хорошего мальчика.
   Они вдвоем поднимали хозяйство, обстановка в финансовом плане в стране стабилизировалась и семья взяла кредит. В это время умерла мать Сергея, муж тяжело пережил это, но не притронулся к бутылке, как сделали бы некоторые - у него перед глазами стояла четкая цель, в воображении колосился стебель пшеницы с крупными зернами. Семья работала, Сергей выкупил старый трактор, который отдали за бесценок, также как и землю - совхоз числился номинально и восстанавливать его председатель с бухгалтером вообще не собирались - они пытались жить на аренду, сдавая гаражи частникам, но это не возымело успеха - слишком далеко и предложение Сергея было им как раз кстати. А потом рядом с деревней стали строить дорогу и председателю неожиданно поступили многочисленные предложения от частников о строительстве кафе, сервисов и площадок для отдыха дальнобойщиков на территории его совхоза и он тут же согласился. Лишь земля была никому не нужна и это устраивало Сергея.
   Свой первый крупный урожай он получил в тот же год, когда запахал и засеял поле. Каково же было его удивление, когда выяснилось, что пшеница идет по три рубля за килограмм, а некоторые перекупы предлагали и того меньше. Фермера такое подход не устроил совершенно и он решил печь свой хлеб, а для этого нужно было оформить частное предпринимательство и платить налоги, ведь до этого он вроде как сеял и пахал от совхоза, а председатель потом подделывал документы, короче, химичил. Катя вздохнула, но ничего не сказал и муж отправил ее учиться налоговому учету и бухгалтерии, благо в свое время она была отличницей в школе и два плюс два могла сложить верно. Получив диплом, супруги, пройдя несколько кругов бюрократического ада, смогли получить долгожданный сертификат предпринимателя и занялись бизнесом. Сначала денег не хватало, банки требовали возврата кредита, налоговики тоже слали депеши, санэпиднадзор появился только раз и, запачкав свои новенькие туфли в деревенской грязи, спешно отбыл в райцентр и тоже слал депеши. Сергей держался, трудился в поте лица, пшеница колосилась, жена обзавелась интернетом и посоветовала поучаствовать в государственной программе поддержки фермерства, что семья и сделала. На время товарищи из органов отстали, но потом вернулись, совершенно не давая выплыть на поверхность малому предпринимателю, топя его по всем фронтам, но Сергей еще бултыхался. Он открыл свой магазин выпечки, нанял деревенских женщин, сидящих без работы, зарплата была небольшой, но лучше эта, чем жить впроголодь, он старался помочь и себе и другим. Предприятие развивалось, теперь у Сергея было уже три трактора, свой гараж, пекарня и два магазина, часть товара он реализовал на трассе. И еще были завистливые взгляды от пьянчуг, которые показывали пальцем в спину фермеру, заявляя, вот мол, богач, а нас на работу не берет и денег в долг дать не хочет, одно слово - жид. Сергею было пофиг на такие разговоры, главное чтобы не пакостили, на это у них ума хватит.
   А потом кто-то из правительства райцентра решил, что надо на полях, где растет пшеница, на берегу реки, откуда открывается живописный вид, построить коттеджный поселок. Дорогу до города сделали ровную и хорошую, скоростная трасса позволяла преодолеть пятьдесят км за полчаса и желающих жить в экологически чистом районе оказалось очень много. И вот тут для деревни и Сергея начался натуральный Ад.
   Всех пьянчуг быстро переселили из района, выдав им по конуре в специально для этих целей построенном доме, все же менеджеры подсчитали, что квадратные метры в одном доме для всей деревни будут дешевле, чем будущие построенные квадратные метры в коттеджах и прибыль превысит затраты многократно, так что мнение коренных жителей никого не интересовало. Только один Сергей, который вцепился в свое поле руками и ногами, никак не давал согласия на продажу земли, ведь она принадлежала ему. Сначала приехавшие молодые улыбчивые люди предлагали крупные суммы за продажу поля и бизнеса, но деревенский дурак уперся. Жена молчала, дети были маленькие и не понимали происходящего, а папа ничего не объяснял, но громко кричал на чужих дядек во дворе. Не получив согласия, власти применили административный ресурс - прислали множество комиссий, чтобы выявить недостатки в работе магазинов и пекарни. Сергей отбивался как мог, но если нужно до чего-то дое...тся, то власть это сделает обязательно - торговлю пришлось закрыть, персонал уволить, который тут же получил квартиры в том самом бомжатском доме и все соседи уехали, только семья дурака осталась в деревне на площади в два дома - своем и жены, у которой тоже родители умерли. Видя, что с фермером административными методами не справиться, так как он отказывался продавать землю, а пшенице дело не пришьешь, хотя наверное можно было его обвинить в неправильных методах выращивания, власть выдвинула свой последний аргумент - прессинг.
   Почти каждый день стали приезжать джипы с хмурыми квадратными ребятами, которые однако за забор не лезли, но пакостить пытались. У Сергея была лицензия охотника и законно приобретенный карабин "Сайга", которым он и пугал бандитов, те вроде как кричали обидные слова, но потом уезжали и вот сейчас пожаловали вновь.
   - Кто там? - испугано спросила Катя.
   - Опять уроды приехали. - Зло произнес Сергей и потянулся за карабином, с которым не расставался последнее время. - Пойду, шугану их.
   - Может все-таки уехать? - спросила жена.
   - Чтобы эти уроды добились своего? - усмехнулся Сергей. - Меня им не запугать, я такое на Кавказе видел, что им и не снилось.
   - Вечно ты с этим Кавказом. - Буркнула жена. - Пойду к детям.
   - Сидите там и не высовывайтесь. - Собака залаяла громче, в профлист калитки требовательно застучали.
   Сергей вышел.
   - Что надо? - спросил он через дверь.
   - Это уполномоченные по правам ребенка, откройте дверь! - вякнули оттуда женским голосом.
   - Чего? - не понял Сергей и приоткрыл калитку. - Какие еще уполномоченные?
   В дверь попытался пролезть шкаф, но увидев сунутый под нос карабин, моментально увял, да и баба чуть отошла назад и ее голос дрогнул.
   - Нам поступило заявление, что в этом доме созданы неподобающие для ребенка условия проживания, мы обязаны проверить.
   В свете фар бабу было плохо видно, зато Сергея хорошо, он только сейчас разглядел хлыща с видеокамерой и двух ментов, которых по недоразумению переименовали в полицию. Оба из города и незнакомые. Им кивнул кто-то из тех, кто прятался в тени и оба полезли вперед.
   - Вы обязаны пустить представителей власти в дом. - Заявил один из них.
   - Это частная собственность, у вас ордер есть?
   - Насмотрелись голливудчины, везде этим ордером тыкают. - Проворчал полицейский. - Мужик, лучше по-хорошему пусти.
   - А как будет по-плохому? - спросил Сергей, держа карабин в руках, патрон уже был в стволе, рабу нечего терять кроме своих цепей, жену с ребятишками было жалко, но он уже устал от этого прессинга, да и все чаще возникала мысль перестрелять всех этих "хозяев жизни" к чертям собачьим.
   - Чего ты ерепенишься? - спросил мент. - Тебе же предлагали съехать, даже деньги неплохие за землю давали, а ты в бутылку лезешь, цепляешься за этот участок. Посмотри, самые умные уже в городе живут. Отступись, пока не поздно.
   - А когда будет поздно?
   - Да сейчас и будет. - Ухмыльнулся мент и повернулся к хлыщу. - Выключи камеру. - Тот нажал кнопку. - Я тебе ща заясню, как все будет - уполномоченные приехали по заявлению, вот оно. - Он продемонстрировал бумажку, - убедились, что условия не соответствуют проживанию в доме детей, родители воспрепятствовали, глава семьи, то есть ты, применил оружие, пришлось стрелять на поражение. С женой еще не решили что делать, посмотрим на ее поведение. Ну, как тебе такой расклад?
   - Неплохой. - Произнес кто-то за спинами бандитов и те резко повернулись, отыскивая источник звука. - Только не в вашу пользу.
   И темноты вышел среднего роста крепкий мужчина, одетый в "комок", совершенно на вид безоружный.
   - Ты кто? - спросил его мент.
   - Пихто. - Ответил ему незнакомец и улыбнулся. - Ехали бы вы отсюда ребята, у меня разговор к хозяину есть, а вы тут мешаетесь.
   - Уберите его. - Распорядился мент и двинувшиеся к мужику два шкафа тут же упали замертво.
   Баба завизжала, увидев, что головы у обоих отсутствуют, а тела еще пытаются шевелить руками. Менты побледнели и рванули табельное из кобуры, как мужик выбросил вперед руку и в горло говоруна воткнулся метательный дротик, а второй упал как озимый с чисто срезанной головой, словно от удара самурайского меча. Мент захлебнулся кровью, схватился за шею и упал на колени, баба продолжала голосить и мужик, резко размахнувшись, впечатал ей от души по голове. Башка уполномоченной мотнулась и она рухнула мертвой - удар пробил височную кость и женщина умерла. Сергей направил ствол на незнакомца, понимая, что того страхуют как минимум двое - "шкафы" упали одновременно. Мужик посмотрел на хозяина и Сергей только сейчас понял, что с ним не так - у него белок глаза был красного цвета, а сам зрачок - черного.
   - Не подходи. - Предупредил он, наставив на него оружие.
   - Ты ведь умный парень, - произнес мужик и тут из темноты появились еще двое, повыше ростом. У них была странная походка и Сергей заметил, что коленки у незнакомцев были вывернуты назад. Он перевел на них оружие, попытался вернуть ствол назад на подошедшего мужика, но тот ловко вырвал у него из рук карабин с невероятно силищей. - Позволь это пока побудет у меня, а то поранишься не дай бог. - Произнес мужик. - Я присяду тут на завалинку, да и ты садись, как я уже сказал, разговор у меня к тебе есть.
   Один из странных незнакомцев что-то спросил на рыкающем гортанном языке, напоминавшем чем-то крики горцев, мужик ответил ему на том же языке и оба исчезли из вида, словно растворились в воздухе. А потом исчезли машины ментов и бандитов. Сергей глядел на все это не просто с удивлением, он был озадачен, поражен, ошеломлен, в общем, можно было подобрать много разных слов, чтобы описать его состояние.
   - Вы кто? - выдавил он из себя и посмотрел с опаской на мужика, подозревая, что тот может убить его несколькими разными способами, вон как ловко разделался с представителями власти, даже не боясь, что его будут искать. Хотя сейчас проблемы скорее начинаются у Сергея, ведь их подельники знали, куда они поедут.
   - Пихто. - Так же спокойно ответил мужик. - Это мое имя. Правда. - Он посмотрел на Сергея. - А тебя зовут Сергей Юрьевич Беляков, полный тезка того сериального лоботряса, только в отличие от него ты еще трепыхаешься.
   - Что вам нужно? - спросил, напрягшись, Сергей. - Вы понимаете, что подставили меня?
   - Ты о том, что их будут искать? - спросил Пихто. - Нет тела - нет дела. Слышал о таком? Мы их переработаем в органику, в хорошее удобрение, пусть хоть так послужат на благо обществу.
   - Вы кто? - спросил еще раз Сергей.
   - Много знаешь - плохо спишь. - Ответил незнакомец и встал. - Короче, Серега, мы решили твои проблемы в администрации, теперь тебя не побеспокоят, никто на эти земли не позарится, они твоим детям понадобятся и детям их детей, главное их правильно воспитай, а мы за этим проследим.
   - Вы кто?
   - Да что ты заладил, как попугай, кто, кто, - возмутился мужик, - смотри, терпение мое лопнет, определю тебя в личные попугаи Боцмана, он свежатину любит, будешь у него на жердочке сидеть и кукарекать по приказу.
   Сергей замолчал. Мужик вынул из кармана пластиковую карту.
   - Держи, это тебе на финансовые расходы и прочие нужды. Кредит, беспроцентный. Сколько взял, столько и отдашь, банк этот наш. Твоя задача - хлеб растить, детишек учить. Пошли их университет на факультет управления, пускай идут во власть, первое время будет тяжело, но нам нужны там хорошие, честные люди, а не это дерьмо. - Он ткнул носком ботинка в труп мента, который продолжал лежать - остальные куда-то исчезли. Как - Сергей не заметил. - Если не вы, то кто? - спросил его мужик.
   - Что? - не понял Сергей.
   - Самим надо из грязи выбираться, мы только поможем на первом этапе. - Произнес Пихто. - Так что давай, дерзай, дорогу мы тебе расчистили, остальное зависит от тебя. - Мужик повернулся, чтобы уйти, но Сергей крикнул ему вдогонку.
   - Почему?
   - Что почему?
   - Почему я?
   Глаза мужика почернели, словно зрачок неимоверно расширился.
   - Ты умеешь воплощать мечты, не подведи. - Ответил он и растаял в воздухе.
   Сергей остался сидеть на завалинке, сжимая карабин и пластиковую карточку, на которой даже не было выбито пин-кода, только название банка - "Мечта". Он посмотрел в темное небо, поглядел на дрожащий свет звезд и поднялся, чтобы вернуться в дом. Тело мента также незаметно исчезло, а плечи Сергея сами собой расправились, словно за спиной выросли крылья. Он начал насвистывать какой-то модный мотивчик и вбежал на крыльцо, где стояла жена, с тревогой всматриваясь в мужа.
   - Что случилось? - спросила она. - Я слышала крики, а потом тишина и свет от фар пропал. Они уехали? А это что у тебя? - она указала на карточку.
   - Это мне подарок от ангела-хранителя. - Сергей посмотрел в небо. - Я уже было подумал, что они забыли обо мне.
   - Кто? - не поняла жена, но сразу же вернулась к земным проблемам. - Что теперь будет дальше?
   - Все будет хорошо, я уверен. - Сергей посмотрел на Катю. - У нас есть будущее и построить его мы должны своими руками.
  
  
  
  
  

Оценка: 5.07*40  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com С.Нарватова "Последние выборы сенатора"(Научная фантастика) В.Каг "Отбор для принца, или Будни золотой рыбки"(Любовное фэнтези) М.Боталова "Темный отбор. Невеста демона"(Любовное фэнтези) А.Минаева "Академия Алой короны. Обучение"(Боевое фэнтези) А.Ригерман "Когда звезды коснутся Земли"(Научная фантастика) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика) А.Каменский "Воин: Тени прошлого"(Боевик) К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) Д.Соул "Семь грехов лорда Кроули"(Любовное фэнтези) М.Атаманов "Котёнок и его человек"(ЛитРПГ)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Бегемоты здесь не водятся" М.Николаев "Профессионалы" С.Лыжина "Принцесса Иляна"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"