Сердитый Коротыш: другие произведения.

Под маской зверя. Глава 5

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
Peклaмa
Оценка: 8.16*37  Ваша оценка:


   За столом в небольшом домике, что притулился возле обрыва скалы, сидели четверо. Две особи женского пола, относящихся к преобладающей на планете человеческой расе и две мужского - разные представители звериных рас. И состоявшийся разговор у них был не простым.
   Вирсту никто не гнал, но девушка заметила, что ящер как-то странно посмотрел на Ангу и чуть шевельнул хвостом, указывая на нее. Однако знахарка отрицательно качнула головой, мол, пускай остается. Раз уж все так сложилось, то ее помощь также не помешает. Но прежде... Анга повернулась к Вирсте.
   - Я хочу задать тебе вопрос, девочка. - Строго произнесла женщина. - И касается он твоей дальнейшей судьбы...
   - Вы хотите меня убить? - перебила ее та, предположив очевидное.
   - Что? - удивилась Анга. - Нет, конечно! Зачем мне это делать? Я предлагаю тебе выбор. - Она сделала паузу. - Сейчас ты встаешь, собираешь свои вещи и уходишь. В Шустов, в Гьюдальф, в Корснунг, да куда угодно. И продолжаешь жить своей жизнью. Находишь хорошего мужа, рожаешь от него детей, занимаешься хозяйством и охотой. - Вирста при этих словах сжала зубы. - В общем, живешь так, как живут и жили твои родители и все прочие кымы. Или же ты остаешься здесь, внимательно выслушиваешь то, что я скажу и после этого обратной дороги в счастливую жизнь для тебя уже не будет.
   - Я остаюсь! - воскликнула девчонка.
   - Подумай хорошенько. - Посмотрел на ее хас. - Потом будешь жалеть о своем выборе.
   - А тебя вообще не спрашивают! - огрызнулась Вирста.
   - Коготь дело говорит. - Прогудел Рурк, опершись на стол. Его вертикальные зрачки прямо смотрели не девушку. - Мы с ним Анге обязаны, ты - нет. Можешь уйти, когда захочешь. Так что сделай правильный выбор, пока еще не поздно.
   - Тебя никто не выгоняет. - Заметила знахарка. - Но так будет для тебя лучше.
   - Что лучше?! - с надрывом в голосе спросила Вирста. - Ходить с опущенной головой?! Шарахаться от каждого стражника, который может схватить тебя за воротник и бросить в клетку только потому, что ты - уродка?! Выблядок орочьего народа?! Дитя некогда изнасилованной матери?! Я не хочу такой жизни! И мужа никакого у меня не будет, потому что я такая никому не нужна! - девушка заплакала.
   Она не стеснялась своих слез - уже успела привыкнуть к Анге и к зверям. Не просто привыкнуть, довериться им, решив, что наконец-то нашла свою семью. Тех, кому она не безразлична. И теперь такой серьезный удар по ее чувствам! К хаосу все, она уходит!! И больше в своей жизни никому не доверится!! Вирста вскочила со скамьи и начала собирать вещи. Никто ее не останавливал, звери молча смотрели за ее рваными действиями, Анга не издавала не звука. Запихнув в мешок пару сменных комплектов одежды, подхватив лук и нацепив колчан со стрелами, Вирста, зло сверкнув глазами на сидящих за столом, громко хлопнула дверью. Рурк шумно выдохнул.
   - Нехорошо получилось. - Покачал он головой.
   - Позже она поймет. - Ящер повернул голову к Анге. - И возможно оценит. Рассказывай.
   Знахарка посмотрела на шкатулку, на осколки камня. Повертела один в руках и положила назад.
   - Амулет был настроен на смерть одного моего очень хорошего знакомого. - Анга сделала паузу. - Его звали Гектор, он был магом, способностями гораздо сильнее меня. Познакомились мы с ним во время службы в четырнадцатом имперском полку. Я, тогда еще молодая знахарь и зельевар, недавняя выпускница Академии, определенная на службу. Он - заместитель командира магов полка, отличный специалист и мастер своего дела. И по долгу службы - исцелитель, главный над нами. Так что я попала к нему в подчиненные - не всегда воина можно поставить в строй только магическими заклинаниями. Нужно еще и поить его микстурами и ухаживать за раненым. Этим занималась я и другие девочки, что служили в полку. - Анга снова помолчала. - Прослужили мы долгих двадцать лет, прежде чем...
   - Сколько?! - перебил ее удивленный Рурк. - Двадцать?! Прости, Анга, но я так и не знаю, сколько тебе на самом деле лет.
   - Мне пятьдесят восемь, - улыбнулась женщина. - Поддерживать свой возраст на уровне тридцатилетней девы с помощью малых заклинаний обновления кожи, органов и микстур не так уж и сложно. Правда наступает момент когда они уже перестают работать - природа берет свое, но до сотни я точно как-нибудь доживу. Я пришла служить в полк когда мне было двадцать пять.
   - А в Академию во сколько попала? - спросил Коготь.
   - В двенадцать. - Безмятежно отозвалась Анга. - Некоторых, в ком маги могут распознать дар, забирают даже раньше. В мою деревню их поисковики прибыли поздно, могли бы вообще обойти стороной, но Боги распорядились иначе. И они забрали с пяти подворий трех босоногих девчонок и двух мальчишек. Одной из них была я.
   - Ты хотела вернуться назад? - ящеру было интересно.
   - Сначала да. - Кивнула Анга, - но потом... нет. - Отрицательно мотнула она головой и пояснила. - Редко кто возвращается после обучения и после службы. А если они и приходят в родные места, то часто находят там живущих в их домах повзрослевших братьев и сестер с семьями, если таковые были у уже умерших родителей. Хорошо, если они покажут, где именно стоят их плиты с именами, не все простые люди удостаиваются такой чести оставить после себя памятный знак. И никто больше не остается жить в своей родной деревне, потому что его никто не помнит и он для всех чужой. Ибо проходит слишком много лет, прежде чем ушедший давно маг возвращается. Иногда он встречает глубоких стариков, которыми стали его родственники. А некоторые так вообще находят в их жилых домах чужих кымов. Так что я не вернулась назад, да и по службе это заняло бы весь отпуск. - Знахарка посмотрела в стену, по ее щеке пробежала слеза, которую она незаметно попыталась смахнуть. - Иногда жалею об этом. Но сделанного не воротишь. - Она хлопнула ладонью по столу. - Я прожила хорошую жизнь, совершила много благих поступков во имя Богов и по совести и намерена совершить еще больше. И чтобы это случилось, то мне необходима ваша помощь.
   - Этот погибший, Гектор, - вспомнил Коготь, - он знал, где ты живешь?
   - Нет, но я знала. - Анга посмотрела на ящера, который сразу же понял главное. - Он держал лавку в Торнбьефе. Торговал амулетами, изредка оказывал услуги лекаря, старался вести тихую и незаметную жизнь. Которая вдруг резко оборвалась.
   - По каким причинам вы бежали из Империи? - задал тяжелый для Анги вопрос Коготь. - Прости, но тринадцать лет явно выпадают из твоей жизни. Где-то ведь ты их провела.
   - Я скиталась по Империи, жила там и тут. - Ответила знахарка. - Запутывала следы как могла, водила за нос преследователей, пока Гектор не скрылся в Пределе. - Она замолчала. - Не думала, что они смогут добраться до него.
   - Кто они?
   - Маги Академии, конечно. - Ответила Анга. - Им позарез нужны были эти дети.
   - Какие дети? - не понял Рурк, хотя Коготь уже догадался. Анга только подтвердила его выводы.
   - Нам поступил приказ выжечь одну горную деревеньку, что расположилась на Южном Хребте. Провинция Скальд, пограничная территория с рудокопами и империей. В этой провинции местный глава волости, чтобы вам было понятно, поднял мятеж. Понятно, что спрашивать надо было с наместника, который вдруг решил, что слишком мало налогов поступает в казну и задрал подати еще выше. Вот кымы и взбунтовались. Глава этот был кем-то вроде Грундальфа - такой же упрямый и упертый в своей правоте вояка, у которого за время службы сложилось свое виденье мира. И подобное обращение наместника ему не понравилось. В общем, он выставил сборщиков налогов и запретил тем появляться на его территории и пригрозил, что живо переведет конфликт в острую фазу. Наместник этот, у которого тоже было рыло в пуху, перепугался возможного расследования имперских дознавателей и принялся кричать о мятеже. Формально, так оно и было, управитель - их в империи называют сыскарями - должен был разобраться в причинах бунта. Иногда наместники начинали ощущать себя чуть ли не императорами, ну и вели себя соответствующе. Для этого и существуют сыскари и дознаватели, а также имперские полки. Чтобы вразумлять таких вот полудурков. Однако отправленному туда управителю не захотелось возиться с расследованием, да и наместник подмазал ему лапу как следует, так что решение было простым - уничтожить бунтовщиков. Вот наш четырнадцатый полк туда и отправили. - Анга замолчала, отпила горячего отвара, который по ее указке приготовил Коготь. Потом продолжила. - Собственно, это не было для нас чем-то необычным - бунты случались всегда, а мы занимались их подавлением. Сражались с собственным народом, с теми же бандитами опять же, разбойниками всякими, что шалили на дорогах. Так что солдаты занялись привычной работой - вразумлением населения. - Она посмотрела на зверей. - Не думайте, что мы всех уничтожали - для этого должны быть веские основания, к тому же наш полковой сыскарь имел полномочия не меньше, чем императорский и также вел допросы. И если находил расхождения в фактах, то его слово было весомее, чем местного увальня, назначенного наместником. Однако нашему сыскарю некогда было этим заниматься - полк в первые дни понес серьезные потери. Глава этот был тертым рубакой и великолепным стратегом. Он использовал лазутчиков, лучников и тактику ударил-отступил, что с его малыми силами, да в горной местности было идеальным решением. Кто же знал, что он всю службу провел на границе с Протоками и воевал с хасами? - Анга мельком взглянула на ящера, но тот молчал. - В общем, наш командир решил прибегнуть к тактике выжженной земли. То есть полк приходил в деревню и сжигал там все дома, а кымы выселялись на равнины. Множество беженцев тогда заполонили дороги. Не всем это нравилось, но приказ есть приказ. - Знахарка замолчала, вспоминая, потом продолжила. - В один прекрасный день мы получили с рукокрылом послание - в одной деревне мятежники встали на постой. Естественно полк подняли по тревоге и все кинулись туда. Никто даже внимания не обратил на то, что среди солдат появились маги-поисковики из Академии. Кроме Гектора и нескольких его подчиненых, конечно. Он уже тогда задумался, почему эта кампания проходит так бездарно и задавал те же вопросы своему командиру, но тот хранил молчание, только пожимая плечами. Также как и наш полковник. - Анга снова сделала паузу. - В той деревне было полно смесков - рудокопы постоянно женились на кымских девах, а те рожали от них. Коротышки не были предрасположены к магии, поэтому никто и не ожидал, что среди малых детей окажется несколько одаренных с очень высоким потенциалом. Им было-то года по три, может быть четыре. Кто-то так вообще был младенцем. Это уже позже Гектор предположил, что рудокопы тут совершенно не причем - кто-то в тайне проводил эксперименты по выведению сильных магов. И скрещивались кымские женщины не с рудокопами, а, возможно, с марами или же с сильными магами. Что запрещено законом, изданным императором Харсом вторым. Скрещивались по своей ли воле или нет, я не знаю. Но это к делу не относится. В общем, когда полковник отдал приказ жечь дома вместе с находящимися там женщинами и детьми, многие возмутились. Те, кто еще сохранил остатки совести и разума - остальным же было наплевать. Гектор выступил от лица всех нас, он предлагал не бездумно выполнять приказ, а сперва проверить деревню, в которой не было ни следа мятежников - обычные земледельцы с вилами в руках не в счет. Его не послушали, а глава магов так вообще предложил тому заткнуться. Все тогда были злы друг на друга, в полку много раненых, убитых так вообще чуть ли не половина, вот многие и психовали. Конфликт в подразделении пока еще не начался, но все были на взводе. Подобное иногда случалось, такое во время службы неизбежно, но чтобы вот так... - Анга покачала головой. - И командиры всегда старались оградить солдат, убедить, что они все делают правильно. А тут полковник словно резко болваном стал и дальше своего носа не видел. Я думаю, что те маги-поисковики не зря рядом крутились и ментально воздействовали на командиров. Потому что солдаты вели себя как обычно, также спорили и ругались, обсуждали приказ, но все же запалили факелы.
   - А вас почему не взяли под контроль? - спросил Коготь.
   - Наверное, силы не хотели распылять. - Пожала плечами знахарка. - Контролировать такую толпу, да еще и состоящую из высокоранговых магов - это надо как минимум превосходить их в мощи. В общем, Гектор воспротивился происходящему и начал вытаскивать кымов из домов, сгоняя на площадь. - Анга замолчала. - Многие солдаты ему помогали, другие просто смотрели на происходящее, никак не реагируя. Полковник орал на них как бешеный, брызгая слюной, казалось, он сейчас сам схватится за посох и всех сожжет - и своих и чужих. И в этот момент ударили мятежники. Всем сразу же стало не до поджигания домов - тут в заварухе бы выжить. Гектор, я и еще несколько лекарей тут же принялись оказывать помощь, как к нему подошла одна из женщин коротышек. Она привела с собой четверых детей, сказав, что только ему может доверить их жизни. Гектор спросил почему, на что она сказала - пришедший за кровью не захотел обрекать их на смерть. - Анга произнесла это так мрачно, что Рурк даже поежился. - И добавила, что счастья им не принесут ни те ни другие. И попросила их спрятать, потому что понимала - отсюда вряд ли кто выйдет живым. - Знахарка сделала долгую паузу, во время которой совершила несколько глотков отвара. - Гектор не стал принимать решения за всех - она сначала спросил нас. Сильва, одна из таких же зельеваров как и я, но обладающая даром предвиденья и немного владеющая ментальной магией, сказала, что нам стоит помочь и лучше успеть скрыться с детьми, пока идет бой. Многие принялись кричать, что это измена, но та была непреклонна. Она подошла к женщине и взяла у нее младенца из рук, сказав, что она уходит. Как сейчас помню ее слова: если вы хотите продолжать жить не по совести, это ваше право, но я не хочу идти против воли Богов. Кто-то из лучников натянул тетиву и пустил ей стрелу в спину, но Сильва увернулась - она все же слабый, но маг и легко предугадала этот момент. - Анга опять замолчала. - В общем, мы бежали во время сражения. Я, Гектор, Сильва, Альха и Жарох. Каждый взял себе по ребенку, ну, кроме меня. Сильва сказала, чтобы я оставила как можно больше следов, это отвлечет поисковиков от детей. - Знахарка помолчала. - И после стольких лет скитаний и переездов я оказалась в Пределе. Вот так.
   - Я так понимаю, что эта Сильва знала все заранее? - уточнил Коготь.
   - Да. - Кивнула Анга. - Еще когда мы получили приказ выдвигаться в Скальд, она сказала, что эта кампания станет для нас последней на службе у императора. Многие тогда подумали, что мы все передохнем в этих горах и начали дезертировать при первом же поражении. Но кто-то сбежал раньше. Пока прибыли в предгорья, полк лишился одной двадцатой своих солдат - Сильве верили больше, чем полковнику. Среди солдат очень много суеверных кымов, да и командир резко начал вести себя странно, это все заметили. Ну а после того как поднялись в горы... остальное вы знаете.
   - Гектор с ребенком осел здесь. - Подытожил ящер. - Про остальных что-нибудь известно?
   - Я знаю только, что Гектор и Жарох скрылись в Пределе. Сильва села на корабль и уплыла к островитянам, понятия не имею как там сложилась ее судьба. Альха подалась на юг, к кочевникам. Возможно, сейчас живет среди палаток где-нибудь в пустыне и является первой женой главы кочевников, я не знаю. - Пожала плечами Анга.
   - А камень этот у тебя откуда?
   - Гектор прислал с рукокрылом когда я была в Рууме, направляясь сюда.
   - Как же он тебя нашел, да еще и отправил точно по месту назначения? - любопытству, да и подозрению Когтя не было конца.
   - Мы с ним... были близки. - Медленно проговорила знахарка. - Такая связь между магами никогда не теряется - слабая нить все равно остается. Нарушение еще одного запрета. Я бы и так узнала, что он мертв и без этого камня, но Гектор всегда был перестраховщиком. Видимо, уже тогда он что-то заподозрил и принял меры. Поэтому мне и нужна ваша помощь.
   - Расследовать его смерть? - скорее не спросил, а резюмировал ящер, но прозвучало это как вопрос.
   - Узнать все подробности и обстоятельства гибели, собрать улики, если таковые найдутся. - Кивнула Анга. - И попробовать выйти на след убийц. Если это будут тайные последователи Шута, то вам это вряд ли удастся - они не оставляют следов. Для кымов, конечно, но вы-то не они. Надеюсь на твои уши и зрение, Рурк и на твой нюх и ум, Коготь. - Добавила женщина.
   - Раз он мертв, то и ты тоже в опасности. - Ящер поднялся из-за стола. - Тебе нужно немедленно уходить и так, чтобы никто не знал, куда ты идешь. Даже мы.
   - Анга в опасности, ее надо сопровождать! - заявил Рурк. - Иди в Торнбьеф один.
   - Нет, только вы вдвоем. - Отрезала знахарка. - Я могу о себе позаботиться. Заботилась же как-то тринадцать лет, позабочусь и еще. Девочку только зря прогнали, она могла бы помочь мне первое время. Но так для нее будет только лучше. - Уверенно сказала Анга.
   - Далеко она уйти не могла. - Произнес Коготь. - Наверняка вертится где-то поблизости. Ты еще с ней встретишься, я уверен. Таких прилипал даже палкой не отгонишь. - Он засмеялся. Свист ящера слегка напряг Рурка, но после мав расслабился, вспомнив, что он означает. - Так где, говоришь, находится лавка Гектора?
   - Название улицы не знаю, но вывеску помню отчетливо. - Улыбнулась Анга. - Амулет и мензурка, намалеванные на щите и название: "Добрый знахарь. Исцеляющие мази, защитные амулеты, лечебные микстуры".
   - Читать по-кымски умеешь? - спросил Коготь Рурка и тот кивнул. - Хорошо.
   - А ты не умеешь? - любопытно спросила знахарка.
   - Откуда? Я же только недавно из пещеры вылез и с гор спустился. - Пошутил ящер, потом посерьезнел. - Хорошо, мы выполним твою просьбу. Постараемся найти убийц и узнать, кто за всем этим стоит. Как тебя потом отыскать?
   - Лучше не говори, а то вдруг нас тоже... того, поймают. - Скороговоркой выпалил Рурк. Он очень сильно переживал за Ангу.
   - Я буду перемещаться между городами Предела, останавливаясь на два-три дня в центральных тавернах. - Знахарка посмотрела на Когтя, прекрасно понимая, кто будет главным в тандеме. - Начну с Аргенхофа и так по оборотному кругу.
   - Оборотному кругу? - удивился ящер.
   - Слева направо. - Объяснила Анга. - Достанете карту Предела - поймете, больших городов на ней не так много. - Она посмотрела на зверей. - Давать вам следящие амулеты я не хочу, вдруг что с вами случится. - Она вздохнула. - Хотела бы я тоже пойти, но нельзя - на месте убийства меня могут ждать и устроить ловушку. Я точно знаю, что Гектор не рассказал им, где меня искать. Он не выдал бы это даже под сильными пытками и его просто убили, надеясь на то, что я немедленно прибегу - про связь между магами я уже говорила. Но вместо меня придете вы, так что будьте осторожны - убийцы могу быть рядом. Хотя они не ожидают появления зверей. - Анга улыбнулась.
   - Учтем. - Кивнул Коготь и посмотрел на Рурка. - Успеем мы засветло добраться до Торнбьефа?
   - Даже если побежим, то будем только к утру. - Почесал тот затылок. - Да и вряд ли нас туда пропустят - стража терпеть не может прямоходящих зверей. Я, правда, слышал, что в городе проживает одна из семей мавов, можно будет прикинуться их родственником, а тебя представить как друга, может быть тогда пропустят, но иметь в приятелях хаса... - Кот покачал головой, - вряд ли кто поверит.
   - Придется взять с собой побольше денег. - Проворчал Коготь. - Стражник не откажется от прибавки к оплате. Или он честный?
   - Проверим. - Проворчал Рурк и посмотрел на Ангу. - Тебе помочь собраться?
   - Да, пожалуй. - Женщина с трудом встала, опершись на столешницу.
   - Ну и как ты пойдешь? - возопил мав. - Нет, тот определенно нужен помощник!
   - Выйдем через день рано утром. - Объявил вдруг хас, поразмыслив. - Мне еще доспех надо забрать и мечи кому-то пристроить - таскаться с ними желания нет. В Шустове наймем телегу, которая отвезет тебя в этот, как его, названия хрен запомнишь и язык сломаешь, - пожаловался Коготь.
   - Начну с Аргенхофа. - Произнесла Анга. - Вознице скажу, что получила послание и нужно срочно ехать к тамошнему владетелю. Мол, слухи о моих способностях расползлись уже по всему Пределу и появились заказчики издалека. Возможно, Грундальф выделит сопровождающих, тоже будет неплохо. - Знахарка задумалась, посмотрела на полку с сушеными травами и ингредиентами. - Нужно приготовить себе ударное зелье, которое живо поставит меня на ноги. Правда придется пожертвовать будущими годами жизни.
   - Может тогда не стоит? - спросил озабоченно Рурк.
   - Я еще две четверти буду представлять из себя развалину, - усмехнулась Анга, - прежде чем окончательно оправлюсь от ранения. Нет, я не хочу умереть старой сморщенной старухой в собственной постели где-нибудь в таком же домике, стоящем на отшибе деревни. Лучше уж погибнуть в бою с разбойниками или тайными убийцами.
   - Когда тебе будет семьдесят или восемьдесят ты выйдешь на дорогу с мечом в руке? - спокойно спросил Коготь.
   - Зачем? - не поняла Анга.
   - Ну, ты же хочешь умереть в бою, а не в кровати. Правда я не понимаю в чем разница. И там и там та же самая смерть. - Ящер приблизился. - Но одна из них глупа, а вот вторая - заслужена. Делами во благо народа заслужена. Хотя, тебе выбирать. - Пожал хас плечами.
   Анга поняла, что сморозила глупость. Действительно, такая смерть достойна воина, а не знахаря. Она и должна уйти на покой также тихо и мирно, как и прошла ее жизнь здесь, в Пределе. И пускай это время заняло чуть больше года, но только здесь женщина ощутила всю полноту своего призвания. Не нужно быть все время в походе и думать о завтрашнем дне. Наверное, старею, невесело мысленно усмехнулась она, раз начала задумываться о смерти и об оседлом образе жизни. Но грехи прошлого не дают этого сделать. Что ж, судьба в который раз ставит перед выбором и предлагает несколько путей. Тут главное не ошибиться.
   - Пожалуй, ты прав. - Согласилась Анга. - Когда все закончится, я бы хотела снова поселиться здесь. - Она осмотрела комнату. - Я привыкла к этому дому и он привык ко мне. - Женщина подошла к стене и коснулась теплого дерева. - Ты будешь меня ждать?
   Скрипнула половица, сверху с потолка вдруг посыпалась пыль - дом ответил так как мог. Рурк удивленно замотал головой, Коготь же смотрел на все философски - магия, мать ее! Анга мысленно кивнула, хлопнула в ладоши и повернулась к зверям.
   - Что ж, друзья, нас ждет непростой путь! Так давайте же пройдем его с честью!
  
   Аскёльд грустно покосился в окно - там уже который оборот шел дождь. Изредка находили особенно грозные мощные черные тучи и вот тогда дорогу и притулившуюся возле склона горы таверну поливало как из ведра. Скотина стояла в загонах и меланхолично жевала сено, глядя своими грустными глазами на эту стену воды. Работники старались выходить из помещения только по особой надобности и важным поручениям, чтобы зря не мокнуть. Ну еще бы, он, Аскёльд даже брехливого сторожа, что в будке сидит, в такую погоду во двор не выгонит. Трактирщик посмотрел на гуляющую компанию шахтеров, что вовремя добралась до его заведения, не попав под ливень, вздохнул и посмотрел в сторону кухни, откуда доносились раздражающие аппетит запахи.
   Сейчас в его таверне остановились несколько путешественников. Шахтеры, везущие уже переплавленную в слитки руду в Торнбьеф на продажу, пара коробейников, которые попали под дождь, сильно вымокли и сейчас с удовольствием сушились возле очага, который Аскёльд приказал растопить для них пожарче. Подошедшая после них орчанка в боевых доспехах, также вымокшая с ног до головы. На вид девушке было лет двадцать пять, может чуть больше, самый возраст иметь не по одному ребенку, но эта клыкастая дура решила последовать чьему-то примеру и теперь таскалась по дорогам, занимаясь наемничеством. У трактирщика глаз был наметан - таких опасных посетителей он распознавал сразу же. Кроме орчанки в таверне присутствовала армарка, высокая и белокожая как и весь ее народ. И такая же величественная, презрительно смотревшая на всех сверху вниз. Эта особа сняла комнату наверху и не показывала оттуда носа, предпочитая общество пары крепких кымов, вероятно, нанятых ею телохранителей. Аскёльд было подумал, что они сидят внутри, но нет, один их них дежурил возле двери, когда Исма понесла армарке обед, а второй то и дело прохаживался по коридору и иногда спускался вниз. Все путники ждали, когда же дождь закончится, но день неумолимо приближался к вечеру, а тучи так и шли по небу, изливая из себя потоки воды, так что всей этой братии придется заночевать у Аскёльда, чему тот был искренне рад. В последнее время в его трактире останавливались нечасто, лишая Семью дохода. И все из-за обнаглевших бандитов, которые засели где-то в горах. Где именно хозяин не знал, да и не стремился знать - меньше знаешь, крепче спишь.
   Шахтеры, которых оказалось восемь харь, постепенно накачивались выпивкой и в скором времени точно перестали бы себя контролировать. Аскёльд надеялся, что столы они ломать не станут, когда будут бить друг другу морды. Отогревшиеся коробейники уже с опаской поглядывали на крепких мужиков, но деваться им было некуда - дождь и не думал прекращаться. Сидевшая молча орчанка заняла столик в углу, чтобы прикрыть себе спину и держать все помещение под наблюдением. Хорошая позиция, одобрил Аскёльд, да и ремешок возле гарды на ее мече снят, деваха всегда готова к бою. Вот только кровопролития мне тут не надо - пары выбитых зубов вполне будет достаточно. Кликнуть что ли Эсгмара? Он парень здоровый, вполне может справиться с этими двумя шахтерами-громилами, которые внешне напоминают зверодава. Их предводитель еще может держать их в узде, но похоже уже начинает задумываться, что пора прекращать веселье. Хорошо, когда в партии командует такой здравомыслящий кым.
   Один из громил, обозрев комнату и остановив свой взгляд на орчанке, пьяно ухмыльнулся, поднялся со стула и направился к ней. Глава шахтеров окликнул его.
   - Сигмунд, ты куда? - сказано это было так, как будто шахтер отдал приказ вернуться обратно на место.
   - Я вкусно поел, сладко выпил и хочу провести вечер в компании женщины, - громила скабрезно улыбнулся орчанке, - а не с вашими надоевшими мне за эту треть рожами.
   - Сигмунд, вернись и сядь на свое место. - Твердо произнес глава. Аскёльд вздохнул - придется все же звать Эсгмара.
   - Сделай, пожалуйста, как твой товарищ просит. - Улыбнулась во все свои клыки орчанка, положив на стол руки в стальных перчатках. - Я не нуждаюсь ни в чьей компании.
   Громила проигнорировал приказ начальства и просьбу орчанки и плюхнулся на стул, что стоял рядом с ее столиком.
   - Зато я нуждаюсь. - Пьяная ухмылка так и не сходила с его лица. Он протянул руку, пытаясь схватить девушку за перчатку, но та сама вдруг схватила шахтера за отворот безрукавки и притянула к себе. Пьяница ощутил, как острое лезвие кинжала ткнулось ему в горло.
   - Я, вроде бы, четко и ясно сказала на твоем языке - отстань. - Вертикальные зрачки орчанки внимательно смотрели на чуть протрезвевшего громилу. - Если ты не понимаешь, то я вырежу это слово у тебя на лбу. - Она резко отпустила безрукавку шахтера.
   - Ух ты, какая бесстрашная женщина! - восхитился он, поправив одежду. - Ты мне стала еще больше нравится. Люблю таких... строптивых. - Он встал и упер свои огромные кулаки в столешницу. - Не корчи из себя недотрогу, тебе это не идет.
   - Вали к своим дружкам и не лезь ко мне. - Прошипела та, посмотрев на затихшую компанию. - А то я вам всем ребра пересчитаю.
   - Ух ты, какая грозная. - Шахтер протянул руку, чтобы схватить орчанку за длинный хвост сплетенных волос, как услышал окрик.
   - Сигмунд, хватит!! - Глава партии резко встал, заскрипев стулом. - Пошумел и будет. Иди лучше спать.
   - Еще не вечер. - Громила повернулся к начальнику.
   - Для тебя он уже наступил. - Хмуря брови, произнес тот и повернулся к Аскёльду. - Хозяин, у тебя есть комнаты на восьмерых?
   - Только на четверых. - Ответил тот и улыбнулся, изображая радушие. - И обе как раз свободны.
   - Сколько стоит одна на ночь?
   - Десять железом.
   - Годится. - Глава прикинул наличность в общем кошеле, который таскал с собой, не доверяя остальным. Нет, он не был жадным, просто после долгого сидения в шахте рабочие могли слишком сильно расслабиться и потратить все деньги партии. А им еще нужно выгодно продать руду, купить продовольствия и новый инструмент, рабочую одежду, обувь и много еще чего. И вряд ли заработанных денег хватит на покупку всего необходимого, так что нужно экономить уже сейчас. - Рокан, проводи Сигмунда наверх.
   - Торгвальд, я не хочу спать. - Громила оперся рукой на спинку стула. - Снаружи еще светло.
   - Там темень от туч. - Сказал кто-то из шахтеров. - Это огонь лучины в стекле отражается.
   - Все равно я не хочу спать. - Уперся рогом шахтер. - Можно я еще немного посижу?
   - Полоборота и идешь наверх. - Разрешил глава, садясь на свое место. - К тому времени служанки подготовят комнату. - Он посмотрел на хозяина.
   - Я распоряжусь. - Кивнул Аскёльд и крикнул на кухню. - Исма!! Постели свежее белье в пятую!
   - Хорошо. - Молоденькая служаночка, его младшая дочь, проскользнула мимо отца и быстро взбежала по крутой лестнице наверх, чтобы сильно не маячить своим округлым задом перед полупьяными мужиками. Ибо всякое может прийти им в дурную голову. Сигмунд проводил ее таким взглядом, что Аскёльд невольно коснулся рукояти кинжала, который всегда держал под стойкой. Определенно, этот громила нарывается, Боги просто так этого не оставят. Худые мысли всегда приводят к нехорошим последствиям, разгребать которые иногда приходится управителю. А тому, кого они посетили, частенько болтаться на веревке.
   Сигмунд вернулся за стол, где ему налили полкружки пива, которое он выхлебал за один присест. Глава партии взглядом указал сидящему справа от дебошира молодому, чтобы присматривал за шахтером. Сам же наполнил себе и остальным кружки по новой и принялся не спеша цедить выпивку, разговаривая ни о чем.
   Коробейники тоже вроде успокоились и начали шептаться, строя планы на завтра. Если дождь не прекратится, то им придется идти мокрыми по жидкой грязи, в которую превратится дорога, раз они хотят добраться хотя бы до Гьюдальфа, не говоря уж о Шустове. Так что нужно было выбирать - топать в дождь по грязи, но добраться без происшествий или же дождаться, когда станет посуше и путешествовать под угрозой разбойного нападения. Старший из коробейников уже поглядывал в сторону орчанки, размышляя, не нанять ли ее. Конечно, ее силенок может не хватить справится с десятком, но все же это лучше, чем отдать весь свой товар и топать без штанов до Шустова. Или же лежать на краю дороги с перерезанным горлом. Действительно, очень трудный выбор.
   Орчанка прекрасно понимала сомнения коробейников и все чаще поглядывала на них как на потенциальных нанимателей. Она цедила из своей кружки ароматный отвар, который для нее специально сварила повариха, жена Аскёльда, просто желая угодить гостье. С орками у нее были связанные детские приятные воспоминания - их летучий отряд, нанятый владетелем для охраны окрестных поселков, вовремя пришел на выручку деревне, на которую решила напасть какая-то банда. Так что трактирщик прекрасно понимал желание жены. Он переступил с ноги на ногу, в животе забурчало - уже хотелось ужинать. Шахтеры легко заменят пищу выпивкой, но вот орчанка и коробейники явно не откажутся от жареного мяса, приправленного гарниром. Аскёльд уже повернулся, чтобы пройти на кухню и разузнать, как там идут дела, как в дверь постучали, а потом она отворилась.
   Никого больше в такую погоду трактирщик не ждал - купцы, которых дождь застал в пути, предпочитали отсиживаться либо под пологами в телегах, либо добраться до ближайшей таверны. А раз за три оборота так никто и не появился, то и ждать больше некого - все уже и так тут. Поэтому тем большим было его удивление, когда дверь отворилась и в сухое помещение проник холодный воздух снаружи. А также двое зверей, которых легко можно было опознать под плащами.
   Хас и мав. Оба застыли на пороге, ожидая, когда с их одежды стечет вода. В таверне наступила мертвая тишина - все уставились на вошедших. Коробейники с ужасом, орчанка с интересом, шахтеры хрен пойми как. Кто-то с любопытством, кто-то с презрением или даже злобой. Спускающаяся сверху Исма не видела скрытых капюшонами морд и полами плащей ног вошедших, приняв их за обычных кымов, поэтому сказала:
   - Все гото... - она прервала фразу на полуслове, заметив зеленую чешуйчатую лапу с мощными когтями, которая высунулась из-под плаща, чуть скребнув по полу. А потом и острую зубастую морду - хас сделал первый шаг и откинул капюшон, чтобы его было хорошо видно. Немигающие глаза уставились на хозяина.
   Ящера все присутствующие внимательно проводили глазами. Аскёльд мысленно выдохнул и улыбнулся. Он должен быть рад любому гостю, особенно если у того есть деньги. Быстрый взгляд под чуть распахнутый плащ заставил трактирщика непроизвольно застонать - на госте была кираса с наклепанными на нее стальными пластинами, а на поясе покачивался в ножнах острый кинжал. Судя по тому, как посетитель плавно двигался и пластины не бренчали при этом, то это была штучная работа. Да и заплечный мешок под плащом ему совсем не мешал. Кузнец явно делал на заказ и вряд ли он был из его роду-племени - ящеры редко носили броню, предпочитая набедренные повязки, как слышал Аскёльд. А раз так, то перед ним такой же наемник, как и орчанка. Точнее, два наемника - мав явно тоже не так прост и не погулять вышел. Имперские поисковики? Все может быть.
   - Хозяин, нам бы обогреться и обсушиться. - Произнес хас и Аскёльд понял, что тот пользуется амулетом - не было характерных шипящих и щелкающих звуков, которые издавало горло ящера. На стойку перед трактирщиком упала серебряная монета. - Этого хватит? - проклятая тварь не мигая смотрела в глаза Аскёльду и это уже начинало раздражать, но трактирщик сдерживался.
   Исма, икнув, проскочила мимо на кухню и немедленно начала шептаться с маманей. Стукнула сковорода, раздался невнятный возглас - жена удивилась посетителям. Аскёльд же собрался с мыслями и ответил.
   - Вполне. - Он сделал широкий жест рукой. - Проходите ближе к огню, сегодня льет как из ведра. Видимо, Жива снова прогневалась на что-то, раз решила всех нас затопить.
   Хас повернулся к своему спутнику и сказал ему фразу на своем языке. Мав мяукнул в ответ - между собой звери общались также с помощью амулетов. Аскёльд поморщился - он совершенно не понимал звериную речь, а универсального переводчика у него с собой не было.
   В это время по полу зашумел отодвигаемый от стола стул. Это вставал тот самый громила, что не смог добиться расположения орчанки. Сейчас он перед собой увидел новую цель и прекрасно знал, что за драку и случайное в ней убийство зверя ему точно ничего не будет - такое в Пределе управители частенько спускали преступникам с рук. Ну, подумаешь заплатит штраф, зато как следует выпустит пар и развлечется. Сигмунд подошел к стоящему возле стойки хасу - мав так и остался возле порога.
   - Слышь, хвостатый, ты бы прекращал тут шипеть, чай, не у себя в Протоках, а в чужой стране все-таки. Говори по-нашему.
   Ящер повернул к нему свою голову и посмотрел прямо в глаза, чем еще больше разозлил громилу. По своему жизненному опыту Коготь знал, что такие мужики просто так не подходят и приготовился к драке. И ответил так, чтобы сразу покончить со всем этим.
   - Сядь обратно, - произнес он, - ты пьян. - Он не надеялся на благоразумность громилы, но все же шанс мирно разойтись оставался, если вмешается кто-то из его компашки, не желающий драки. Но те, похоже, были на стороне громилы.
   - Какая-то змея будет мне указывать, что делать!! - взревел тот, накидываясь на хаса с кулаками.
   В воздухе мелькнул плащ и драчун сам не понял, как оказался на полу. Чем больше шкаф, тем громче падает. Он похлопал глазенками и ощутил, как на его горло наступила холодная чешуйчатая лапа, когти которой чуть впились в кожу. Правую руку удерживали за вывернутую кисть такие же холодные пальцы и стоило приложить немного усилий, как она была бы сломана. Но смотрел ящер не на поверженного противника, а на вскочивших из-за стола шахтеров, схватившихся за ножи, ожидая их действий. Сейчас глава партии был на стороне своего работника, ибо сам недолюбливал прямоходящих и разговаривающих животных. Но и сложившаяся ситуация, в которой проклятая тварь показала свои боевые навыки ему очень не нравилась. И как из нее выпутаться, не потеряв авторитет, глава еще не придумал.
   - Давайте все успокоимся и мирно разойдемся. - Предложил хас, обращаясь сразу ко всем. Универсальный амулет, подумал Аскёльд, прекрасно поняв, о чем говорит ящер. Просто до этого он обращался напрямую к нему и остальные просто не поняли его речи, а теперь он явно адресует послание для всех.
   - Ну уж нет! - выкрикнул глава партии и выпрыгнул из-за стола. Он принял решение, пускай и излишне эмоциональное. - Отпусти его, змеиный выблядок и убирайся отсюда!!
   Орчанка с профессиональным интересом наблюдала за тем, как глава шахтеров и еще двое парней кинулись к ящеру, намереваясь намять ему бока. Лежавший на полу громила тоже начал дергаться, пытаясь сбросить с себя ногу хаса и Когтю ничего другого не оставалось, как слегка поранить его, царапнув когтями и сломать ему кисть, чтобы кулаками не махал. Он отшагнул в сторону - лежащий на полу схватился за горло, по которому потекла струйка теплой крови и попытался завопить от боли в руке - принял удар главаря на блок, произвел захват. Силы рук хватило, чтобы пустить бежать такую крупную тушу по кругу и отправить под ноги двоим другим противникам, которые повалились на пол. После чего сунул руки в рукава плаща и метнул сразу два ножа в стоящих возле стола, которые вытащили свои кинжалы из ножен и тоже намеревались вступить в драку, но на этот раз с намереньем убить. Одному нож попал в ключицу, второму в горло - Коготь сам не понял, что привычно шагнул за грань обычной драки. Сработали профессиональные навыки, итогом которых могли стать три трупа или даже больше. Один сейчас корчился на полу, пытаясь зажать льющуюся из раны кровь, двое других осели обратно за стол - из вен толчками, пока работало сердце, лилась темная жидкость. Двое так и остались за столом, не вмешиваясь. Глава и двое других еще не очухались от падения и возились на полу, пытаясь встать - проклятый ящер больно вывернул ему руку - как в комнате раздался чей-то властный голос.
   - Хватит!
   Орчанка встала из-за стола и продемонстрировала всем знак управителя - меч на щите, заключенный в круг, представляющий собой солнце. Она трижды постучала каблуком в пол и на лестнице тут же показался охранник армарки.
   - Лойс, позови Фрайю. Быстро. - Приказала орчанка и посмотрела на присутствующих. - Никому не двигаться, тебе в особенности. - Ее палец уткнулся в хаса, который чуть выпрямился. Она по его позе распознала, что ящер был готов к резкому забегу. К тому же он зверь и намного опаснее других и у него мав в поддержке. Который до сих пор даже не шелохнулся, а просто наблюдал за развитием событий.
   По лестнице застучали каблучки - армарка спустилась быстро. Коготь покосился на нее, ба, да это же вылитая эльфийка, каковыми их рисуют на картинках! Белая кожа, такие же белые длинные волосы, длинные кончики ушей, чуть светящиеся глаза, фиолетовые зрачки. И она была высокой, такой, что встань он на цыпочки вряд ли смог бы дотянуться до ее плеча. "Нимфа", облаченная в шелковые белые одежды, присела рядом с ворочающимся Сигмундом, ее ладонь зависла над поврежденным участком кожи. Небольшое сосредоточение, исходящее от ладони ярко-алое сияние и громила прекратил ворочаться, после чего затих, захрапев. Коготь сразу же понял, что это воздействие той самой магии. Он с интересом продолжал наблюдать за действиями эльфийки, не обращая внимания на вставшего у него за спиной кыма, который держал оружие наготове. Если что, то он успеет вскрыть ему горло, но вот уйти от удара мага... вряд ли. Проклятые читеры, подумал Коготь и эльфийка бросила на него косой взгляд, словно услышав его мысли, занявшись тем, кому нож попал в горло. Тот, с порезанной ключицей мог и подождать - он был в сознании и кряхтел, зажимая рану рукой. Метательный нож хаса лежал на полу и Коготь поставил себе зарубку в память не забыть подобрать его, потому что второй из раны на горле вынула орчанка и сунула к себе за пояс, предварительно изучив лезвие и вытерев с него кровь. Эта точно не вернет.
   Армарка живо закончила латать пострадавшего и занялась третьим. Про сломанную кисть и вывихнутую руку она как будто подзабыла. Ну да, с этим шахтеры справятся и сами. После чего отошла на середину залы, встав за правым плечом орчанки. Аскёльд все моментально понял, когда увидел знак и схватился за голову - сейчас эта особа, которую он принял за наемницу, начнет карать и вешать. Понятно, что хас уже не жилец - нападение зверорас на кымов строго каралось законами Империи. Хотя здесь Предел и они соблюдались только формально, но официальные лица всегда были на стороне кымов. Мав только отделается штрафом за бездействие, а вот из ящера сделают отличный коврик. Или же орчанка сошьет себе куртку, хотя может уступить армарке, и та с удовольствием будет ее носить. Ну почему они не забрели в другую таверну, а предпочли шлепать под дождем прямо до его заведения, с досадой подумал Аскёльд, косясь на зверей.
   Управитель подошла к главе партии шахтеров, который растирал руку, сидя на полу. Он тоже все понял и теперь ожидал вынесенного орчанкой вердикта, не пытаясь спорить. Ибо все оправдания были бесполезными. Та посмотрела на шахтера сверху вниз.
   - Хозяин, выдели им две комнаты. - Приказала она. - А ты отведи туда своих работников и не вздумайте показывать оттуда носа в течение дня. - Орчанка немного наклонилась к шахтеру. - Тебе все ясно?
   - Да-да!! - закивал тот.
   - Твоим задирам повезло, что здесь оказалась лекарь из моей свиты. - Орчанка посмотрела на эльфийку. - Обычно она не работает в долг, но сегодня решила заняться благотворительностью. Так что цени. - Управитель повернулась к главе. - И следи за своими работниками получше, не давая им напиваться. - Быстрый взгляд на храпящего Сигмунда, - а то это может стать их последним утешением в этой жизни.
   - Мы бы его убили. - Тихо произнес глава. Орчанка услышала и наклонилась еще ниже, посмотрев прямо в глаза кыма.
   - Я так не думаю. - Она выпрямилась и громко объявила. - Сейчас я буду решать кому здесь жить, а кому умереть. Брысь отсюда!
   Шахтеры, подхватив своих исцеленных товарищей, бегом кинулись наверх, чтобы не мозолить глаза управителю. Коробейники, подхватив свои манатки и сумки, тоже направились туда. Они уже приняли решение и собирались драпать из таверны едва рассветет, неважно дождь ли идет снаружи или ярко светит солнце. Они бы и в ночь ушли, но страх быть съеденными дикими зверями пересиливал страх перед управителем. Орчанка уставилась на ожидающих ее вердикта хаса и мава.
   - Теперь что касается вас. Обоих. - Она посмотрела на Аскёльда. - Хозяин, у тебя есть отдельная большая комната со столом для важных гостей?
   - Да, госпожа. - Поклонился тот. - В конце коридора на втором этаже.
   - Прикажи подать туда ужин - я побеседую с ними. - Указала орчанка на стоящих зверей. - И чтобы нас никто не беспокоил, понял?
   - Да, да, конечно! - лепетал Аскёльд. - Все будет сделано в лучшем виде!
   - Тогда веди. - Орчанка первой начала подниматься наверх, демонстрируя открытую спину хасу.
   Но тот не стал нападать - он просто переглянулся с мавом и двинулся следом за ней. Все равно выбора особого не было, раз уж так сложились звезды. Или решили Боги. Которые постоянно вмешивались в дела живых просто потому, что там, в их эмпириях, чрезвычайно скучно. Вот где настоящая движуха, подумал Коготь, топая следом за госпожой управителем и бегущим впереди нее хозяином, все режут друг друга, да на кол хотят посадить. Он уже понял, что не просто так их позвали, хотели бы казнить, то уже сделали бы это. Стоит магичке щелкнуть пальцами и оба зверя превратятся в прах. Это не Анга с ее куцыми способностями, усиленными зельями, тут явно уровень повыше будет, раз за несколько минут она смогла реанимировать трех человек, просто излучая свет из ладоней. Что это у нее за кварцевое облучение такое, думал ящер, следя за идущим чуть позади него сопровождающим, которое сосуды мигом сращивает и ткани восстанавливает. Вот ведь... читеры.
   Аскёльд открыл дверь в большую комнату, предназначенную специально для больших застолий. Огромный стол посередине, стулья, лавки вдоль стен и никаких кроватей. Чисто утилитарное помещение. Управитель обошла стол и уселась во главе. Посмотрела на застывших возле входа зверей, приглашающее махнула рукой. Коготь ощутил легонький тычок в спину, мол, не заставляй себя ждать. Что ж, намек понят. Он отодвинул стул и сел справа от орчанки. Рурк устроился дальше.
   Напротив Когтя, по левую руку села эльфийка. Стол был ей до пупка, тогда как у ящера выглядывала одна голова и немного шеи - ему досталось низкорослое тело. Или же в племени все были такие, кто теперь узнает? Да и сидеть на стуле в плаще было неудобно и мешок мешал, поэтому Коготь его снял и повесил одежду на крючок возле двери, а рюкзак плюхнул рядом. Его никто не задержал, не окликнул, только страж внимательно следил движениями ящера. Орчанка с интересом изучала броню ящера - кираса сделана на заказ, точно также как и юбка доспеха, наручи, наголенники и набедренная защита. И все это стоит немалых денег, значит, наемник живет хорошо и получает за свои услуги неплохо. И редко встречается с со стражей, раз спокойно, без шума, убивает простых кымов, пусть и слегка перепивших. И легко может заниматься настолько темными делами, получая оплату как от власть имущих, так и от главарей банд, что позволяет себе подобные выходки. Хм, интересно, но что-то не вяжется со случившимся событиями. А то, что он в них поучаствовал, она уверена, ибо больше нет поблизости других хасов. Коготь сел на свое место, поправив ножны с кинжалом. Орчанка не стала отбирать оружие - если что, наемник даже не успеет им воспользоваться - Фрайя внимательно следила за ним. Рурк тоже скинул плащ, поставил свой мешок рядом и оказался облачен в доспех попроще. Свой лук он прислонил к стене комнаты, а колчан со стрелами повесил на крючок. "Компанию" дополнил один из боевиков управителя, второй остался снаружи. Следовавший за орчанкой хозяин вопросительно взглянул на управителя. Та поняла его взгляд правильно.
   - Ужин на шестерых. - Распорядилась она. - Мясо, гарнир, питье. Спиртного не нужно, хватит с нас пьяных разборок. - Орчанка посмотрела на Аскёльда. - Еще гости ожидаются?
   - Вряд ли, госпожа, - моментально ответил тот и покосился на зверей, - эти-то неизвестно откуда появились.
   - Понятно. - Управитель посмотрела на трактирщика. - Я жду ужин и чем скорее, тем лучше.
   - Сей миг. - Тот умчался на кухню.
   Орчанка внимательно изучала обоих. По мордам зверей не понять их замыслов и если мав обладал хоть какой-нибудь мимикой, то вот хас больше напоминал высеченную из камня статую. Оба молчали, первыми не начиная разговор. Не пытались оправдываться за содеянное, не лебезили и не кричали, не рыдали, а просто ждали. И управитель понимала, что ящер может начать действовать в любой момент и ей стоит поберечься. Конечно, Фрайя прикроет как и всегда и даже вылечит - несколько больших шрамов на теле говорили об этом - но не хотелось бы получить еще один, украшающий ее горло от уха до уха. Которым, кстати, обладал ящер. Тех нескольких моментов орчанке хватило, чтобы понять, что именно представляет из себя хас в бою. Он легко бы расправился со всеми шахтерами, что сидели за столом. Против опытных воинов вряд ли бы потянул, но двоих-троих точно отправил к Богам, прежде чем умер от полученных ран. Да и потом, эта порода ящериц отличалась от остальных повышенной живучестью, орчанка мгновенно узнала горца. Обычно они сидели в своих пещерах безвылазно, редко спускаясь на равнины, а уж в одиночку вообще не ходили, если не считать изгоев. Оттого было удивительно встретить его здесь.
   Аскёльду сервировать стол помогали две его дочери. Исма изредка бросала взгляд на сидящих зверей чисто из любопытства. И если мавов ей приходилось видеть, то вот хасов - никогда. И только сейчас до девушки дошло, как же смертоносен тот, кто сидит по правую руку от управителя. Она постаралась как можно скорее расставить тарелки, принести горячее и сбежать на кухню, поближе к маме.
   Орчанка наложила себе в тарелку гарнир - желтую размолотую массу овощей, напоминающую картофельное пюре, пододвинула к себе тарелку с лежащими на ней жареными ножками и принялась есть. Эльфийка тоже не стала ждать и решила поужинать, но ее порции не были такими большими, как у ее начальницы. Сидевший за столом "оперативник" тоже ел мало, но быстро - он был готов в любой момент атаковать. Лишь Коготь и Рурк не притронулись к еде.
   - Чего же вы не едите? - с любопытством в голосе спросила орчанка.
   - Аппетита нет. - Ответил ей хас и посмотрел прямо в глаза. - Скажите сразу, что вам от нас нужно и мы разойдемся каждый по своим делам.
   Эльфийка хмыкнула и посмотрела на орчанку, которая удовлетворенно откинулась на спинку стула. Она перевела взгляд на магичку и кивнула ей. Та пошарила рукой в поясной сумке и поставила на стол небольшую трехгранную пирамидку, которая чуть зависла в воздухе и начала неспешно крутиться. Коготь посмотрел на этот магический артефакт, потом на орчанку.
   - Это чтобы нас не подслушали. - Пояснила та. - К тому же он позволяет всем в этой комнате понимать друг друга и не пользоваться амулетами.
   - А держится он в воздухе как? - спросил Коготь, опустившись глазами на уровень стола и смотря на парящий предмет.
   - Используя его плотность. - Ответила эльфийка. Ее голос был невероятно мелодичен, как будто колокольчики зазвенели. - Если так тебе будет понятнее.
   Коготь кивнул. Наверное маги могут создавать какие-нибудь силовые поля или что-то вроде того. Он почитывал фантастику и был примерно в курсе, найдя себе подходящее объяснение. Все в этом мире можно изучить с помощью научного подхода, в том числе и магию. Которая может оказаться какими-нибудь там физическими вибрациями мозга, например. Коготь не стал вдаваться в дебри, ему хватит и того, что эта проклятая хрень работает.
   - Итак. - Орчанка сложила пальцы в замок. - Могу я узнать ваши имена?
   - Коготь. - Настоящее ей знать не положено, к тому же сейчас это его имя в этом мире.
   - Рурк. - Подал наконец голос мав.
   - Меня зовут Барга, - орчанка приложила правую руку к груди, - я - управитель в Торнбьефе, направляюсь в Шустов для расследования деятельности одной крупной банды разбойников. И для казни пойманных. - Она прямо смотрела на ящера. - А вы куда путь держите?
   - В Торнбьеф. - Не стал скрывать правды ящер. В присутствии магички вряд ли получится соврать - может она уже незаметно пошарила в их головах. - У нас там дела.
   - Вот как? Дела значит. - Орчанка кивнула. - Плохи сейчас ваши дела.
   Товарищ призывник, захотелось добавить Когтю, но он сдержался. Просто ответил.
   - А у кого они сейчас хорошие?
   - У меня например. - Жаль, жаль, что эта симпатичная во всех отношения девушка, лицо которой даже не портили торчавшие изо рта клыки, не приобщилась к российскому кинематографу. Да она и не знала, что это такое. - А вот у вас сейчас хуже всех.
   - Кошмар. - Съерничал Коготь. Ну не мог он по-другому.
   - Да он издевается. - Прокомментировала эльфийка.
   - Я это вижу. - Барга сузила глаза. Ее вертикальные зрачки превратились в щелочки. - Только не пойму какой ему смысл злить меня? Мечтает быть повешенным на суку?
   - Какое наказание нас ждет? - вопросом на вопрос ответил Коготь и посмотрел на орчанку. - Я же как бы убил троих и если бы не ваша магиня, то сейчас внизу лежали бы три трупа. Или больше.
   - Магиней меня еще не называли. - Пробормотала Фрайя и покосилась на ящера. - Любопытно. Он не испытывает страха ни передо мной ни перед тобой. - Поделилась наблюдением она. - Ни перед предстоящим наказанием.
   - Или глупец или храбрец. - Пожала та плечами. - В любом случае отсюда у вас есть два пути. - Она наклонилась вперед. - На своих двоих или на костер. Выбирать вам.
   - Значит, наказание - смерть? - уточнил Коготь. Он уже понял, что сейчас их будут вербовать. И не отвертишься - жить-то охота. Да и поручение Анги нужно выполнить, он ведь обещал. А слово свое Коготь старался сдержать.
   - А ты как думал, метая ножи в кымов? - удивилась Барга. - Что тебя погладят по головке и отпустят?
   - А то, что они первые начали, это не считается?
   - Переломал бы ты им ребра - я бы тебе даже слова не сказала. - Ответила та и ящер немного нервно щелкнул хвостом. - Но ты принялся ножами размахивать, а это уже другая статья свода законов и правил Империи. И Предела. - Барга посмотрела на зверей. - Что, думали, что сбежали сюда и обрели свободу? Как бы не так, власть императора простирается на все земли этого материка и дальше, неважно что там себе думает каждый Владыка, объявивший себя чуть ли не наместником Богов!
   - Потише. - Положила ей на руку ладонь эльфийка, успокаивая разошедшуюся управительницу. - Не стоит упоминать их всуе. - Она посмотрела на зверей. - Между Пределом и Империей существует соглашение, которое старается не нарушать ни та ни другая сторона. Хрупкий мир все же лучше большой войны. Конечно, владетели иногда закрывают глаза на некоторые преступления своих подданных, поэтому для четкого соблюдения буквы закона есть управители. Которых назначает лично Владыка. - Фрайя посмотрела на Баргу. - Чтобы владетели не успевали обрасти связями и прикормить подчиненных. И их самих тоже частенько заменяют, чтобы долго не засиживались.
   - К чему вы это нам рассказываете? - не понял такого откровения Коготь.
   - Я в этой волости новичок. - Поделилась Барга. - Назначена из Миргарда не больше первой трети назад на должность управителя в Торнбьефе. - Сделав паузу, она продолжила. - И мне нужны толковые помощники.
   - Вы делаете нам предложение о работе на вас? - уточнил Коготь, мысленно кивнув самому себе - вербовка была грубоватой, но орчанку можно понять. Она здесь человек новый, в городе ей не доверяют, информаторов нет, а та сеть, что ей досталась от прошлого управителя, вполне может гнать дезу. Поэтому она и не вмешалась в разборки - ждала, когда прольется кровь. И вовремя остановила драку, чтобы подцепить их на крючок. Что ж, умная стерва. И явно умеет находить себе верных подчиненных, причем принимая решение сразу же. Вот, двоих уже нашла - выхода у Когтя особого нет, тут нужно соглашаться, если хочешь остаться в живых. Он уже бывал в таких ситуациях и ничего позорного в заключении договора с противником не видел. Потому что глупо и гордо потерять жизнь ты всегда успеешь, а вот выполнить порученное дело - тут нужен иной подход. Например, отомстить за павших товарищей. Или внедриться в банду под видом своего. Тогда нужно играть по их правилам, если хочешь добиться результата. Некоторые считали подобное предательством, но Коготь думал иначе. Все ради выполнения поставленной задачи. Итоги которой приносили пользу государству. Его государству, не чьему-то еще. А сейчас он заключил устный договор с Ангой, который обязался выполнить. И в вербовка в данному случае совершенно не мешала его исполнению - ведь ящер останется жив и на свободе. Решая одни дела, можно параллельно делать другие.
   - Я не сомневалась, что ты догадаешься первым. - Барга откинулась на спинку стула. - Не то что твой тугодумный приятель.
   Рурк захотел обидеться, но на управителя это было сложно сделать, поэтому он просто промолчал. Он и так все время молчал, предоставив Когтю расхлебывать за них двоих ту кашу, которую тот же и заварил. А ведь он просил его не заходить в таверну, а переночевать где-то на дороге, укрывшись в землянке или под деревьями. Но тот, поглядев на до нитки вымокшего мава, которому вода явно не нравилась, решил иначе. И вот результат - сейчас они сидят за одним столом с управителем, которая имеет право распорядиться их жизнями как захочет. Как же теперь выполнить поручение Анги, если их самих поймали за шкирку и вот-вот казнят? Мав недоумевал по этому поводу и оттого его настроение еще больше ухудшалось.
   - Согласия вашего мне и не нужно - сами должны понимать во что вы вляпались. - Проворчала Барга, продолжая, и полезла в подсумок. Пошуршала там бумагой и вытащила на свет письмо. Развернула его и вчиталась в строчки. После чего посмотрела на Когтя. - Откуда вы идете?
   - Там ведь все написано. - Кивнул тот на письмо, догадавшись, что это от Грундальфа депеша. Орчанка хмыкнула и сложила его пополам, сунув обратно в подсумок. Фрайя удивленно смотрела на ящера. Она даже протянула в его сторону руку и тот ощутил, как в голове кто-то скребет по внутренней стороне черепа.
   - Ментальной магией он не владеет, хасы просто не знают, что это. - Пробормотала эльфийка и посмотрела на Баргу. - И защиты нет. Но как он догадался?
   - Просто это чрезвычайно умный сын змеиного народа. - Ответила та. - За что же тебя изгнали?
   - Не помню. - Пожал Коготь плечами.
   - Не хочешь говорить?
   - Честно - не помню. - Тот прижал руку к груди.
   - Он говорит правду. - Вдруг заступилась за него эльфийка. - Частичная потеря памяти, свежий шрам на горле, на теле заметны следы от перевязок и регенерационных процедур. Он попал явно в хорошие руки, к отличному специалисту, который смог его выходить. - Фрайя посмотрела на Когтя. - Я бы с ним познакомилась.
   Ящер насторожился - Гектор умер два дня назад, они день в пути, эти тоже вышли где-то в это же время. Не они ли его грохнули по какому-нибудь подозрению? Все может быть, но в такие совпадения и случайности Коготь не верил. Этого просто не может быть и все тут, чтобы нужные ему убийцы так быстро встретились. Хорошо бы защиту от ментального воздействия эльфийки где-нибудь найти, а то вскроет его черепушку и узнает то, что ей не следует знать.
   - Он проживает в Шустове? - спросила Барга.
   - Нет. - Мотнул головой Коготь. Рурк напрягся - неужели он сейчас выдаст Ангу? Мав толкнул ящера ногой, но тот никак не отреагировал на этот знак. Орчанка едва заметно усмехнулась - от ее внимательного взгляда не ускользнул тычок. - Мне помог добрый кым - поделился заживляющим зельем и перевязал раны. Остальное зависело только от меня - хочу я выжить или же отдать Богам душу. Я - захотел.
   Вроде ничего такого лишнего и не сказал, но и Ангу не выдал. Рурк вздохнул с облегчением.
   - Расскажи мне о банде. - Снова сцепила пальцы в замок Барга, пока не начиная давить. - Сколько их было, где их лагерь, как вы их взяли?
   - Разве Грундальф подробно не расписал? - вопросом на вопрос ответил Коготь. Несложно сложить два и два, когда видишь перед собой хаса, которых не так уж много в Пределе.
   - Я хочу услышать это от тебя. - Орчанка смотрела непреклонно.
   - Мы перелезли через частокол, вырубили стражу и открыли ворота. - Пожал плечами ящер. - Остальное доделали Грундальф и его воины.
   - Вот так просто? Чего-то ты не договариваешь. - Барга снова сузила глаза. - Расскажи насчет мага.
   - Старикан и про это написал? Ладно, он даже посохом взмахнуть не успел, как сразу помер. - Ответил Коготь. - Сам я не видел, мне так его воины рассказали.
   - Мне что, клещами из тебя подробности тянуть? - спросила, вздохнув, орчанка. - Я думала, мы договорились по-хорошему, но на самом деле... Фрайя, окольцуй их.
   - Хорошо. - Кивнула та и достала два небольших колечка. - Оденьте на мизинцы.
   - Зачем? - спросил Коготь.
   - Не спрашивай - делай. - Прогудел охранник, недобро уставившись на ящера.
   Пришлось подчиниться. Сначала кольцо как-то жало, но потом неприятные ощущения прошли и теперь Коготь воспринимал его как часть себя. Что это, магический артефакт? Эльфийка, словно угадав его мысли (возможно, просто прочитав их), объяснила.
   - Теперь эти кольца невозможно снять. Я всегда буду знать, где вы находитесь. - Ее светящиеся зрачки вдруг ярче засияли. - Кроме этого...
   Внезапно Коготь почувствовал нестерпимую боль во всем теле. Казалось, каждая клеточка его организма восстала против хозяина и сейчас бунтует. В голове поселились молоточники и стучали по мозгам не переставая, сердце бухало как сумасшедшее, ноги отказали, хвост безвольно повис чешуйчатой веревкой. Ящер сам того не осознавая зашипел от боли, рядом выл Рурк, скатившись со стула под стол. Коготь еще пытался держаться на одной силе воли, но даже он сполз вниз. Он приоткрыл глаза и уставился на эльфийку, прекрасно понимая, кто причиняет ему боль. В зрачках ящера плескался океан боли, из которого в сторону Фрайи выплескивалась ненависть. Армарка не любила понапрасну причинять боль, это не было в ее природе магии, поэтому отпустила зверей. Она просто показала не все возможности колец, да и напомнить, кто тут главный тоже не помешает. Магичка не была согласна с желанием управителя нанять для этого дела зверей, но лучше их исполнителей все равно не найти, она это понимала. Сейчас подчиненных требовалось обломать, принудить к сотрудничеству, пускай скрепляющим цементом будет злоба. Главное, чтобы выполнили работу ровно и качественно.
   Оба медленно приходили в себя. Коготь кое-как заполз на стул, вцепился пальцами в край стола, подтянул свою голову и положил на него. Он скосил взгляд на Баргу, на лице которой не дрогнул ни один мускул. Все ясно, исполнитель навеки. Это кольцо - кнут и пряник в одном флаконе. Снять его нельзя, проклятая магичка сразу предупредила. Теперь этот джипиэс-трекер будет с ним всю оставшуюся жизнь. Неплохое средство для воздействия на сотрудников. Интересно, у стража тоже такое есть? Коготь высунул язык, ощутив гамму ароматов. Он протянул руку и закинул себе в рот "яблоко", захрустев мякотью. Барга не торопила зверей - она знала, что пережить воздействие тяжело, но еще тяжелее восстановиться после него. Некоторые кымы, что послабее здоровьем, даже умирали. Но Фрайя знала, как правильно применить дозировку - армары в магических пытках мастера.
   Рурк тоже пыхтел рядом и шипел не хуже ящера. Он с трудом угнездился на стуле, пошарил по столу, словно слепой, наткнулся на кость с мясом и немедленно засунул себе в пасть, грызя прямо так. Организм требовал восстановить силы и еда для этого подходила лучше всего. Барга внимательно смотрела на того и другого.
   - Я повторяю свой вопрос - как вы проникли внутрь лагеря?
   - Это он. - Кивнул Рурк, которому не хотелось больше испытывать боль и он, наконец, заговорил. - Он все придумал. Как залезть в пещеры и атаковать их одновременно с двух сторон.
   - Я тебя слушаю. - Обратилась к Когтю орчанка. Тот понял, что особого смысла скрывать нет - наверняка Грундальф обстоятельно расписал в письме его подвиги. Или же назначил на это место кого-то другого, неважно. Управительница один хрен догадалась, едва только его увидела.
   - Я проник в пещеры через воздушную шахту. - Ответил ящер, схрумкав еще одно яблоко. - Бандиты гуляли в главной зале, в коридорах их было немного. Это позволило мне освободить пленников и спрятать их в оружейной. Потом я тихо прошел наверх и вместе с Рурком атаковал часовых на вышках. Затем открыли ворота. - Коготь посмотрел на Баргу. - Дальше вы знаете. - Кивнул он на письмо.
   - Кто выступал в качестве магической поддержки? - ящер молчал, только покосился на мава, который опустил голову. - Мне не хочется это делать, но раз вам понравилось... Фрайя.
   Новая вспышка боли были гораздо сильнее старой. Коготь свалился под стол и прижал ноги к груди, застонав. Он попытался свернуться в клубочек, чтобы заглушить боль, но та все нарастала. Тогда он попытался сунуть себе палец в рот и откусить его вместе с кольцом - раз его невозможно снять, то ведь можно избавиться и таким способом. Коготь раскрыл пасть и начал тянуть в него руку, которая неожиданно стала плохо слушаться, словно это тело принадлежало не ему. Но боль вдруг ушла и наступила блаженная нега. Такая, что Коготь тут же безвольно разбросал руки и высунул язык - так ему было хорошо, как не было никогда. Боль не просто ушла, она моментально испарилась и теперь тело полностью расслабилось, наслаждаясь. Кто-то дернул его за хвост и протащил по полу, вытаскивая из-под стола. Это был Рурк, который хмуро смотрел на хаса.
   - Я сказал им. - Мав отвернул голову в сторону. - Ты... очень громко кричал.
   - Зато сейчас мне хорошо. - Прошипел Коготь, валяясь на полу и даже не пытаясь встать. Соображал он туго, как будто мозги кто-то отключил. - Помоги встать.
   Ящера снова усадили на стул. Фрайя с интересом смотрела на него, словно изучая как бактерию под микроскопом. Она повернулась к Барге.
   - Сильная воля. - То ли похвалила она, то ли подосадовала. - Он готов был откусить себе палец, чтобы прервать мучения.
   - Он может это сделать в будущем? - спросила орчанка.
   - Вполне. - Кивнула эльфийка. - Хасы, они вообще довольно волевые существа. Все-таки выродившиеся потомки драконид.
   - Вот как? - удивилась орчанка и по-другому посмотрела на ящера. - И ты знаешь причину, по которой это произошло?
   - Древняя история запутана и непонятна. - Ответила Фрайя. - Мы многого не знаем, а что-то не хотим знать, отбрасывая это в сторону. Но есть те, кто еще помнит. - Магичка снова взглянула на хаса. - Даже среди них мало тех, кто знает о своих корнях, чего уж говорить о нас?
   - Армары - одни из первых, кто появился на Хосте. - Произнесла Барга. - Даже орки пришли позже кымов, а вы уже были здесь, когда появились они. И вы застали драконид, о которых мы знаем только из легенд. Поэтому вы охотились на хасов?
   - И поэтому тоже. - Кивнула Фрайя. - Но этот вопрос к нашему делу не относится, оставим дела давно минувших дней исследователям древности.
   - Люблю слушать страшные и интересные истории под шум дождя. - Орчанка зажмурилась и тряхнула головой. - Итак, та самая знахарь, что исцелила тебя, оказалась магом?
   - Что ты им наболтал? - спросил Коготь. Ему было одновременно дурно и хорошо, такое состояние практически невозможно описать. К тому же желудок мутило и съеденные только что "яблоки" запросились наружу. - Сейчас блевану. - Он отвернулся в сторону и непрожеванные куски (ящер просто глотал пищу) вышли из пасти наружу вместе с желчью, образовав на полу мерзкое пятно.
   - Кажется, ты перестаралась. - Покачала головой Барга, глядя на Фрейю. Та встала из-за стола и подошла к хасу.
   - Сейчас посмотрю. - Она сосредоточилась, положив ладонь тому на затылок. - От пытки открылись внутренние раны. Попробую исправить. - То же самое сияние возникло в ее ладони, но было оно темно-зеленого, почти черного цвета. - Нет, не выходит. - Фрайя опустила руку и посмотрела на орчанку. - Образы крови другие, не чистые, смешанные - я не могу распознать их. Нужны лекарства.
   - Лойс! - обратилась к стражнику Барга и тот немедленно расстегнул клапан мешка, доставая знакомые Когтю склянки с зельями и микстурами. Фрайя выбрала пару из них и подошла к ящеру.
   - Хреновые из вас наниматели. - Прохрипел он, выплюнув кровь на пол. - Лучше бы сразу убили.
   - Для моих целей и мав сгодится. - Барга выпрямилась на стуле. - Не трать на него зелья - все равно сдохнет.
   - Нет! - Неожиданно встала на защиту ящера эльфийка, чуть гневно посмотрев на управительницу. - Я совершила ошибку, мне ее и исправлять!
   - Как хочешь. - Пожала Барга плечами.
   - Выпей это. - Фрайя развела в кружке концентрат микстуры. - Зелье разнесется по телу вместе с кровью и запечатает разрывы сосудов. А это для желудка. - Она влила Когтю в горло почти весь флакон. Тот проглотил, эльфийка наблюдала за тем, как дергается его порез на шее. - Теперь пей это - разбавленная микстура полилась следом.
   - А они там... - Коготь заперхал, - вместе не смешаются?
   - В этом весь смысл восстанавливающих зелий. - Ответила эльфийка, убирая склянки обратно в рюкзак. - При смешении составов их свойства изменяются в лучшую или худшую сторону. И именно это изучают зельевары. Я еще ни разу не видела, чтобы исцеляющее снадобье было в одной бутылочке.
   - Но Анга поила его микстурой из одной бутылочки и он выжил! - подал голос удивленный Рурк.
   - Значит, она очень хорошо знала природные свойства растений, только и всего. - Пожала Фрейя плечами. - Или же использовала магию, позволяющую ей видеть жизненные токи тела и воздействовать на них. В зельевары редко попадают те, кто отлично владеет стихиями огня или же воздуха. Обычно с ними связаны земля и вода.
   - Анга умела зажигать огонь. - Выдохнул Коготь. Раз уже Рурк назвал имя и рассказал, что она маг, то теперь уже нет смысла скрывать. - Слабый, правда, но металл плавила.
   - Исключения только подтверждают правила. - Ответила на это Фрейя, снова положив руку на голову ящера и мысленно кивнув сама себе. - Слабый маг огня, но сильный маг жизни вполне может стать отличным зельеваром. Точнее, это его призвание, потому что он видит растения не так как мы - его окружает мир, полный жизненных красок. В растениях, в животных, в нас, в кымах и в аргхах. - Она покосилась на хаса. - Так армары называют всех разумных зверей. Поэтому таким магам довольно просто излечить любое живое существо, не зная его внутреннего строения, считывая по образам крови. Любое. - Подчеркнула эльфийка. - Богиня Алайя дарит им свой дар и такие маги всегда поклоняются ей.
   - Я не заметил у нее алтаря. - Произнес Коготь, которому полегчало. Кровь уже не шла, да и желудок вроде бы успокоился.
   - Потому что он и не нужен - достаточно вернуть природе то, что взяла на время. Жизнь. - Фрайя посмотрела на ящера. - Если больной излечился от болезни, то это уже дар для Алайи.
   - А болезни насылает другой бог? - спросил в шутку Коготь.
   - Конечно. - Серьезно кивнула эльфийка. - Бог разложения и гниения, чумы и заразы, сам напоминающий ходячий рассадник болезней, Яргол. Он - враг Алайи и вечный ее противник. Брат Хайолы, богини смерти и разрушения.
   - Понятно. - Кивнул ящер, просто чтобы согласиться. Надо же, бог гнили и заразы, может быть у них тут есть и бог обжорства и бог лени, кто знает. Или у каждого народа свои Боги, которые за ним присматривают? А какие Боги у ящеров? Уж не тот ли, кто с ним разговаривал в самом начале? Или это был бред? Поди теперь разбери.
   - Ну, как он? - спросила Барга, но без интереса.
   - Жить будет. - Коротко ответила Фрайя, усевшись на свое место. - Теперь спрашивай. А ты, - обратилась она к ящеру, - не упрямься. Ты же умный, все прекрасно понимаешь. Сделаешь себе только хуже.
   - Значит, при поддержке мага вы перебили всех разбойников в лагере?
   - Не всех - кто-то сам сдался. - Ответил Коготь, чуть выпрямившись. Он поискал глазами по столу чего бы выпить. Эльфийка первой поняла, что ему нужно и повернулась к Лойсу.
   - Попроси хозяина, чтобы принес кувшин с водой. И прислал кого-нибудь прибрать здесь.
   Стражник посмотрел на орчанку и та кивнула, разрешив. Кым немедленно вышел, а его место занял второй, что дежурил снаружи.
   - Дальше. - Подтолкнула Когтя к рассказу Барга. - Я хочу знать о банде все - ее расовый состав, численность, сколько вывезли награбленного и остались ли еще не пойманные разбойники.
   - Орков перебили всех. - Произнес ящер, орчанка молчала, внимательно слушая. - Пьяных бандитов-кымов - тоже. Главаря взяли и вместе с ним еще кымов десять, может чуть больше, я не считал. Сколько золота и вещей на телегах вывезли в Шустов тоже - это у Грундальфа спрашивайте, его воины описью занимались. Сам старикан тоже пострадал - рубился с главным орком. Еще несколько воинов от зелья чуть не окочурились - им Анга какую-то боевую микстуру сварила, они в пещере резво так скакали, ничуть не хуже орков, а может даже и лучше. Недолго правда, но этого хватило, чтобы почти всех перебить. А те, кто не пил и на ногах остался, уже остальных в город вывозили и награбленное. - Коготь посмотрел на Баргу. - Мы взяли трофеи только с тех разбойников, которых убили сами - ворованное золото не трогали.
   - И скольких ты убил? - в голосе прорезалось любопытство.
   - Семерых точно, сколько в схватке - не помню. Но Олаф выдал неплохую награду, хватило, чтобы расплатиться на доспех.
   - Это тебе Шустовский кузнец сделал? - уточнила орчанка.
   - У него уже был почти готовый, только под размер подогнать. За два дня справился. - Ответил Коготь.
   - Значит, все свои трофеи ты продал?
   - Нет смысла таскать с собой кучу мечей и шлемов - деньги легче. - Ящер похлопал себя по кошелю. - И как средство обмена проще.
   - Трудно поспорить. - Кивнула Барга. - Как вышли на след банды? И вообще узнали о ее существовании?
   - Они напали на караван, с которым я путешествовал. - Ящер показал шрам на горле. - Так что у меня были свои причины с ними разобраться.
   - А купец, которого вы освободили? Он заплатил за помощь?
   - Торгаш вонючим остророгом оказался - с разбойниками о выкупе договорился и Грундальфу деньги совал, чтобы тот бездействовал. - Ответил вместо ящера Рурк. - Но мы решили иначе и победили. А купец этот уже наверное на плоту в Миргард плывет.
   - Имя купца?
   - Торгнад или Торгонд, что-то вроде этого. - Припомнил Коготь.
   - Может быть Торганд? - уточнила Барга, переглянувшись с Фрайей.
   - Наверное. - Пожал плечами ящер. - Надо у Грундальфа спросить, он с ним дела вел. Он больше знает - мы так, как боевая поддержка больше выступали.
   - Но план атаки придумал ты. - Указательный палец Барги ткнулся в ящера. Тот просто кивнул. - Ладно, уточним этот вопрос. - Согласилась орчанка. - Теперь что можете рассказать о бандитском маге?
   - Ничего - я его не видел. - Коготь посмотрел на Рурка. - Знаю только, что Анга говорила, что он недоучка и посох ему случайно достался.
   - Посох. - Не спросила, а, словно кивнув своим мыслям, уточнила Барга. И переглянулась с Фрайей. - И где этот посох?
   - У Грундальфа - Анга ему отдала, чтобы тот в хранилище спрятал. Он ей не нужен. - Ответил Коготь.
   - Естественно. - Подала голос эльфийка. - Магу жизни он совсем не пригодится, пусть даже она и владеет стихией огня.
   - Его будет очень любопытно изучить. - Барга посмотрела на магичку. - Но после. - И повернулась к зверям. - Я услышала ваш рассказ, послушаю, что мне расскажет голова Шустова и сравню показания. Но не думаю, чтобы и он врали. Приукрасить, да, это каждый любит и может. - Орчанка подалась вперед. - А сейчас я вам расскажу, зачем вы мне нужны. Вы же понимаете, что выбора по большому счету у вас теперь нет.
   Скрипнула дверь и на пороге показался Аскёльд с полным кувшином воды, а за ним маячила с ведром и тряпкой Исма. Гости подождали, когда девушка вытрет пол и хозяева уйдут. Коготь с наслаждением выпил две кружки воды и почувствовал себя еще лучше. Аскёльд так расстарался, что пока дочка убирала следы на полу, разжег очаг в комнате - здесь все же было немного прохладно, хотя гости этого и не заметили. Им не до того было. Барга поблагодарила хозяина и Лойс кинул ему золотую монетку, вроде как за беспокойство. Аскёльд обрадовался - это был весь его заработок за руку трети. Правда щедрыми посетителями оказались управитель и его свита, но трактирщик не переживал по этому поводу. Главное, что столы целы, он сам жив здоров, а его дочки не лишились невинности. Можно благодарить законников хотя бы просто за присутствие здесь.
   Когда хозяин и его дочка ушли, Барга продолжила.
   - Управитель из Торнбьефа пошел на повышение в Миргард просто потому, чтобы у владетеля не возникло подозрений на свой счет. Меня вызвал к себе лично Владыка Предела и попросил разобраться с участившимися нападениями на местных дорогах. По большому счету его беспокоили не сами бандиты, с которыми легко могла бы справиться стража, а привлеченные к разбою маги. Владеющие посохами с очень большой емкостью. Очень. - Подчеркнула Барга. - Вы в курсе, что все такие изделия невозможно купить в простой лавке?
   - Штучное изделие? - спросил Коготь.
   - Не просто штучное - долгая ручная работа. - Ответила за орчанку эльфийка. - Сначала необходимо найти нужное дерево, из которого будет делаться древко посоха. Потом камень. Хорошо фокусирующий магию камень. Затем стержень, который служит проводником и накопитель заряда. В дереве просверливается отверстие, в него вставляется специально обработанный кристалл, который и служит хранителем энергии, затем стержень, который с помощью магии спаивается с кристаллом. После чего в навершие вставляется фокусирующий камень и посох заряжается. Все, оружие готово.
   - А стержень из чего делают? Из металла?
   - Смотря для какой стихии используется посох. - Фрайя глотнула отвара. В ее рассказе не было тайны - это знали все ученики Академии, обучаясь еще на первом курсе. - Для огня - металл. Для земли - дерево, отверстие просто забивают чопиком другой, нужной породы. Для воды - речной или озерный камень, но не любой, нужно знать какие именно. Иногда даже воду заливают и плотно закрывают отверстие, чтобы не вытекла. Но такие посохи делают поистине сильные маги, там даже вода меняет свою структуру, превращаясь в желе, чтобы не напитывать дерево. Для воздуха используют птичьи кости. Они трубчатые внутри и позволяют как бы проводить стихию внутри себя. Это только основы, искусству же создания посохов нужно долго учиться. - Эльфийка замолчала и переглянулась с Баргой. - Или иметь к этому талант.
   - То есть знать, что нужно делать? - удивился ящер.
   - Да. - Кивнула Фрайя. - Раз в тысячелетие или даже больше иногда рождаются такие уникумы, которых направляют сами Боги. Злыми или добрыми они себя делают сами, мы потом узнаем про это после опустошительных войн или эпидемий. Поэтому архимаги Академии проводят поиски таких вот одаренных, чтобы обучать, направлять и контролировать их. И в будущем избежать негативных последствий, которые те по незнанию или же наоборот, по желанию, захотят нанести.
   - Ясно. - Ящер размышлял недолго. - И вы хотите по этому посоху найти производителя? - задал он вопрос.
   - Невероятно!! - воскликнула Барга. - За неполный оборот он догадался об этом, тогда как нам понадобилось гораздо больше времени!!
   - Сделать выводы из рассказанного проще простого. - Произнесла Фрайя. - Нам же пришлось сопоставлять факты по косвенным уликам, прежде чем прийти к той же мысли.
   - Значит таких посохов больше, чем один? - спросил Коготь.
   - В прошлом году караваны, идущие через перевал рудокопов, подвергались нападениям бандитов среди которых был маг земли. - Ответила вместо Барги эльфийка. - Он использовал мощный посох своей стихии, создавал завалы из камней, прямо под ногами открывал щели и трещины, метал булыжники и вообще вел себя омерзительно. С ним удалось справиться силами двух магов и трех крупных отрядов воинов. Только после этого грабежи в районе Скалистых Гор прекратились. - Фрайя сделала паузу - звери внимательно слушали. - После этого, во время холодов, начались грабежи на дороге между Тунгом и Вурдторном. Разбойников было мало и с ними легко бы справились, но вот поддержку им оказывал маг воды с посохом своей стихии. Несколько караванов оказались полностью высушенными - он забирал из тел воду. Кымы от мала до велика, женщины, мужчины, лошади, продовольствие. - Эльфийка помолчала. - Грабителей интересовали только деньги, остальное им оказалось не нужно. И со свидетелями поступили жутко - их просто превратили в мумии. Для его ликвидации послали отряд побольше, но банду так и не нашли - они словно растворились в здешних лесах. Их до сих пор ловит посланный за ними управитель. После поимки банды в Скалистых Горах, образование новой с магом во главе заставило Владыку насторожиться. И распорядится провести расследование. И для этого мы здесь.
   - Где объявился маг огня. - Подытожил Коготь и посмотрел на эльфийку. - Следующим будет маг воздуха?
   - Возможно. - Кивнула та. - А может быть и нет, просто тот, кто делает посохи, выявляет самую разрушительную силу одного из них. Отсюда я делаю вывод, что это талант, понятия не имеющий о балансе между стихиями и изучавший магию по книгам. Сухие строчки из древних фолиантов не смогут научить так, как это сделает мудрый преподаватель. Именно этого самоучку мы и ищем. Он более опасен для себя, чем для других.
   - А мы здесь причем? - не понял Коготь. - Хотите, чтобы мы влезли к нему в обитель и зарезали его во время сна?
   - Почти угадал. - Улыбнулась Барга. - Мы хотим, чтобы вы влезли в дом к владетелю Торнбьефа и пошарили у него в ящиках стола и в сундуках. Ибо все нападения и грабежи произошли на дорогах центром которых выступает город, но в окрестностях по-прежнему тихо.
   - Вот это-то и настораживает. - Серьезно произнесла эльфийка.
   - Вы считаете, что этот самоучка мог укрыться внутри его стен? - уточнил Коготь.
   - Этот маг может быть где угодно и кем угодно. - Покачала головой Фрайя. - Но я уверена, что владетель знает о действующих бандах, потому что ему это на руку.
   - Отвадить торговцев от города? - недоуменно спросил ящер.
   - Лойс, карту. - Приказала Барга и стражник немедленно вытащил из мешка требуемое.
   Коготь впервые увидел карту Предела. С обозначением лесов, болот, рек, гор, малых и больших городов, основных дорог. В своей прошлой жизни он любил разглядывать и изучать карты и делал это с удовольствием. Однако незнакомые закорючки под схематичными изображениями городов ничего ему не говорили. Барга расстелила склеенную бумагу на второй, незанятой едой и напитками половине стола и начала показывать, водя аккуратно подстриженным когтем по дорогам.
   - Здесь были первые нападения мага земли. - Палец переместился восточнее. - Здесь отметился маг воды. А здесь, - орчанка снова вернулась по карте назад, но гораздо южнее, - ваш маг огня. - Барга посмотрела на ящера, - ну, что думаешь?
   Коготь внимательно изучил карту.
   - А где здесь Шустов и Торнбьеф? - спросил он.
   - Ты не умеешь читать?! - удивилась орчанка, переглянувшись с эльфийкой, - хотя... не удивительно.
   - Не было времени изучить чужую письменность. - Просто ответил ящер.
   - Никто здесь не считает тебя тупым. - Фрайя поняла по-своему. - Многие кымы проживают свою жизнь, так и не выучив ни одной буквы. Именно для них лавочники и торговцы рисуют картинки на вывесках, чтобы было понятно. - Тонкий пальчик эльфийки указал на карту. - Торнбьеф здесь, Шустов здесь.
   - Так... - протянул Коготь, определившись и прикинув направление в голове. - Значит мы где-то здесь? - он ткнул в бумагу.
   - Примерно. - Кивнула Барга, наблюдая за ящером.
   - А нападения случились здесь... - Коготь запомнил указанные места. Он посмотрел на Фрайю - странно, но эльфийке он начал доверять больше. Может быть потому, что она отыгрывала доброго следователя? - Получается круг с центром в Торнбьефе. - Значит, следующих нападений нужно будет ждать на этой дороге. - Ящер постучал пальцем по восточному тракту.
   - Нет. - Барга свернула карту и сунула ее в руки Лойсу.
   - Почему?
   - Ты плохо разбираешься в картах, поэтому не понял. - Ответила орчанка.
   - Он просто не умеет читать. - Мягко вступилась за Когтя Фрайя, после чего посмотрела на хаса. - Эта дорога идет к Змеиным горам. Туда, где живет твой народ.
   - Понятно. - Кивнул ящер. Оттуда просто никто живым не возвращался - всех съели. Потому и торговцы в тех краях редки. - Но какие-то поселки там есть?
   - Форпост Дозорных и пара деревень, не больше. - Пожала плечами орчанка. - Хасов там уже давно не видели и это к лучшему. - Она вернулась на свое место.
   - Коготь сказал, что там произошел обвал и дороги теперь нет. - Выдал вдруг Рурк.
   - Когда это я такое говорил? - удивился ящер.
   - Когда раненый на койке валялся.
   - Да? Не помню. - Он посмотрел на Баргу. - Но раз сказал, значит правда. - Ящер устроился на стуле. - Значит, вы думаете, что владетель как-то замешан в этих нападениях? А что если его кто-то хочет оговорить и занять его место? - Нету слова подставить. Здесь оно имеет совершенно другое значение - подставить табуретку, например.
   - Вот мы и хотим разобраться. - Кивнула орчанка.
   - И для этого нужно вломиться к нему в дом, тем самым нарушив закон? - логика ящера была неумолима. - А что если просто спросить или покопаться у него в голове, как это ты со мной сделала?
   - Владетель неприкосновенен. - Мрачно произнесла Барга. - Я подчиняюсь ему, а не он мне. И я могу предъявить ему обвинения, имя на руках веские доказательства, а у меня их нет. Все что есть - это домыслы и они не являются фактами. Придти в его дом и перевернуть там все вверх дном мне не позволит сам владетель и его охрана - просто выставят за дверь и напишут Владыке, что управитель превышает свои полномочия. Поэтому мне ничего не остается как действовать тайно.
   - А настроится на градоначальника издалека? - спросил пытливый Коготь, глядя на эльфийку. - Ну, там, с помощью всевидящего шара? Или какие там у вас артефакты еще есть?
   - Какая богатая фантазия. - Рассмеялась Фрайя. - Надо же такое выдумать - всевидящий шар!! - Она резко оборвала смех и наклонилась к ящеру, благо рост позволял. - Чтобы проникнуть в мысли собеседника, нужно обладать очень развитыми ментальными способностями, потому что у каждого в голове есть природная защита. Их помыслы и вера. То есть убеждения. Они защищают гораздо сильнее, чем заклинания. К тому же нужно находиться к объекту достаточно близко, примерно также как сейчас я сижу от тебя. Возможно, очень могущественные и сильные маги, используя посох как фокусирующий элемент, могли бы дотянуться до владетеля даже из-за городской стены, но на этот случай в башнях всегда есть ограждающие амулеты, который постоянное проверяет и заряжает городской маг. Установлены они еще со времен войны с драконидами, да и мои предки тут тоже отметились. - Эльфийка откинулась на спинку стула. - Расы всегда воевали друг с другом и старые разногласия порой становятся вспышкой, из пламени которой разгорается новая война. Но благоразумные правители прекрасно понимают, что иногда исходящая для их государств угроза настолько велика, что прошлыми распрями необходимо пренебречь. Чтобы хотя бы выжить.
   - И эти посохи - большая угроза? - удивился Коготь.
   - Не они, а тот, кто их делает. - Ответила Фрайя. - И который, возможно, связан с владетелем, покрывающим бандитов.
   - Я так и не понял, зачем это ему?
   - Чтобы привлечь в свой город больше торговцев, конечно. - Барга покачала головой. - Я считала тебя умнее.
   - Частые нападения на дорогах заставляют их искать обходные пути? - проигнорировал подколку орчанки ящер, размышляя вслух. Эльфийка кивнула. - И все пути ведут через Торнбьеф?
   - Из Руума будет проще добраться по Восточной дороге, которая выходит аккурат к городу. - Ответила вместо Фрайи Барга. - А рудокопы уже начали чистить русло Вослы, которая течет через Торнбьеф и впадает в Штору. Владетель заключил с ними контракт на расчистку порогов. Те прокопают в ней желоб, по которому плоты с товарами могут легко попасть в Штору. Это выгодно для торговцев - меньше времени им нужно потратить на дорогу по суше и выгодно для Торнбьефа - там построят большой причал вместо маленькой стоянки для лодок. И построят сами торговцы, когда поймут выгоду - город не потратит на это ни одной железной монеты. Но вот по Западной дороге уже мало кто поедет, только старые и упертые купцы, которые там привыкли водить караваны. Но и они со временем или почуют выгоду или же погибнут от рук разбойников. Так что центральная юго-западная часть предела, включая Аргенхоф, просто вымрет. Такие городки как Шустов, Гьюдальф, Корснунг, Тунг, Вурдторн и еще куча других станут предоставлены самим себе. Кымы, конечно, оттуда никуда не денутся, но вот давать налогов они будут все меньше и меньше, потому что окрестные торговцы прекратят путешествовать по дорогам, полным бандитов. Останавливаться в трактирах и тавернах, наподобие этого, нанимать отряды стражи для сопровождения. И перестанут торговать с местными жителями. - Барга отпила из кружки и громко стукнула днищем, поставив ее на стол. - А тем ничего не останется, как уйти в леса и образовать новые банды. Потому что жен и детей нужно чем-то кормить.
   - И чтобы этого не произошло, нужно предотвратить проблему заранее. - Подытожила Фрайя. - Мы уверены, что владетель в этом замешан - выгода для него очевидна. Или же кто-то просто предложил ему такой план. Именно это вам и предстоит выяснить. Тихо и незаметно проникнуть в его дом и пошарить в ящиках его рабочего стола. Или в сундуке. В общем, найти доказательства.
   - А если их нет? - спросил Коготь, вцепившись пальцами в край стола и чуть вытянув шею вверх, чтобы казаться повыше. - Пускай владетель связан с разбойниками, но кто мешает ему уничтожать улики? Немедленно сжигать послания?
   - Тогда придется действовать по-другому. - Пожала плечами Барга. - Искать кудесника и допрашивать уже его.
   - Его нужно будет убить. - Мрачно произнесла Фрайя. - Созданные им изделия несут только разрушение и смерть, для созидания его таланты уже не годятся. И его вряд ли можно исправить. Тем более захватить его живым будет нелегко - такой маг может использовать посохи всех стихий, которые ему доступны.
   Коготь размышлял недолго. Он встал и прошел к своему мешку, принявшись в нем рыться. Барга не стала окликать ящера, она просто ждала, что тот выставит на свет. Хас вернулся с двумя скрученными в трубочку письмами.
   - Это я нашел у главаря в пещере. - Он протянул послания орчанке.
   Фрайя встала и подошла к ней, читая буквы из-за спины. Барга быстро пробежала глазами сначала одно письмо, отложила его в сторону и внимательно начала изучать второе. Коготь же протянул руку и наложил себе тушеных овощей с кусками мяса. В желудке было пусто, съеденное он выблевал и жрать хотелось неимоверно. Рурк, глядя на ящера, последовал его примеру. Хоть перед смертью набить себе брюхо, подумал он. Барга передала письмо, которое эльфийка взяла в руки и чуть ли не обнюхала. Орчанка посмотрела на зверей.
   - Надо было сразу же мне его показать, как только я начала спрашивать тебя о бандитах.
   - Забыл. - Пожал плечами Коготь, наворачивая еду ложкой. - Чего там написано?
   - Первое письмо - заказ на торговца. - Отмахнулась Фрайя, отвечая вместо управительницы. - А вот второе... явно инструкции для банды как, где, кого и что грабить. И отправка к ним в помощь орочьего отряда. - Она посмотрела на Баргу. - Думаешь, здесь действует кто-то из кланов?
   - Не исключено. - Мотнула та головой. - Или же это изгои и летучие отряды. Мы не знаем, откуда пришли эти орки, а свои имена они могли изменить, чтобы через них не вышли на поселение клана. Скорее всего изменили. - Кивнула Барга сама себе. - В Пределе восемь крупных поселков орков - два недалеко от Широкого Моря, один в Скалистых Горах, один в волости Аргенхоф, второй возле Фостана и три в глухих лесах. Даже я приблизительно знаю где. Есть еще несколько малых, но те так хорошо спрятаны, что не сразу и найдешь. И посетить их все мы не можем - не имеем такого права.
   - А сколько поселков находится на вашей территории? - спросил Коготь.
   - Два. - Машинально ответила орчанка, размышляя о своем. - Один в предгорьях Скалистых Гор, второй недалеко от Вослы, между Змеиными Скалами и Восточной дорогой. Их можно будет посетить на обратном пути, но это займет очень много времени.
   - Владетель будет рад твоему долгому отсутствию. - Произнесла Фрайя. - Он с неимоверным удовольствием разрешил тебе отправиться в этот путь.
   - Ага, даже денег на дорогу выдал. - Усмехнулась орчанка и снова уставилась в письмо. - Но писал его явно не он.
   - Я никого не знаю среди его свиты с такими инициалами. - Подтвердила эльфийка.
   - Можно узнать какими? - спросил Коготь.
   - К. Ц. - Фрайя посмотрела на ящера. - Я нарисую тебе, чтобы ты запомнил.
   Надо же, весело подумал хас, а почему не П. Ж.? Так было бы еще интереснее. Магичка ощутила удовольствие ящера и немного удивленно посмотрела на него.
   - Ты знаешь кто это? - спросила она.
   - Понятия не имею. - Мотнул тот головой. - А почему ты спрашиваешь?
   - Вид у тебя очень довольный. - Проворчала Фрайя.
   - Меня до сих пор не отпустило. - Ответил Коготь. Эльфийка вроде как удовлетворилась объяснением.
   - Зачем ему знать, как они пишутся? - немного неприязненно спросила Барга, возвращаясь к письму.
   - Вдруг в доме попадется что-то подобное. - Просто ответил ящер вместо Фрайи. - Письмо какое-нибудь, вещь, подписанная также, амулет. Раз уж мы туда все равно полезем. - Он помолчал. - Охрану можно убивать?
   - Лучше не стоит. - Заметила Фрайя. - И попадаться им на глаза тоже - все-таки ты будешь единственным хасом в городе. Да и честную семью мавов тоже подводить не хочется.
   - А у вас нет каких-нибудь амулетов невидимости? - уточнил ящер.
   Фрайя и Барга переглянулись и засмеялись.
   - Если бы были, то мы бы вас не просили. - Ответила орчанка. - Сами бы зашли и нашли, то что нам нужно.
   - Разве для вас это так сложно - проникнуть незамеченными внутрь? - спросила эльфийка.
   - Да как-то не приходилось по чужим домам лазить. - Соврал Коготь. Еще как приходилось, особенно в прошлой жизни. Да и в этой проникновение в обитаемую пещеру можно считать как взлом с грабежом и убийствами.
   - Никогда не поздно научиться. - Фыркнула Барга. Она хлопнула ладонью по столу. - Письма - это хорошо, но доказательств против владетеля никаких. И к поиску мага они тоже нас никак не приблизили - этот К. Ц. может быть кем угодно, не обязательно кудесником. Пока же остановимся на версии, что он связан с магом и владетелем, возможно, посредник. Тогда найти его и захватить будет архиважно. - Орчанка посмотрела на Фрайю. - Отправишься вместе с ними обратно в город, заодно и присмотришь. Со стариной Грундальфом я и одна разберусь.
   Эльфийка сначала нахмурилась, но потом кивнула.
   - Попробую вызвать тебе в помощь Луркса и Воорха. - Произнесла Фрайя. - Правда оба глухие как пробка, но я им дала амулет для связи.
   Коготь тут же подумал про магическую рацию и посмотрел на эльфийку.
   - А нам такие амулеты нельзя выдать? - спросил он.
   - Зачем? - не поняла та.
   - Чтобы переговариваться на расстоянии. - Пояснил Коготь. - Тогда можно будет разделиться, когда мы в дом полезем.
   - Любопытно. - Фрайя склонила голову к левому плечу. - Про такие амулеты я не слышала, но мысль определенно интересная и вполне реализуемая. Нужно просто правильно рассчитать переменные, оснастить камни резонаторами, зарядить...
   - Кхм, кхм. - Кашлянула Барга. Армарка немедленно замолчала.
   - Да, это я отвлеклась. - Произнесла она с легкой досадой в голосе, словно ее оторвали от расчетов прямо в этот самый момент. Фрайя посмотрела на ящера и пояснила. - Я же воспользуюсь сигнальной системой - оба увидят сияние и придут в указанную амулетом точку.
   - Ты сможешь направить их в Шустов? - удивленно спросила Барга.
   - Достаточно просто указать направление - сориентируются по карте. - Ответила эльфийка. - Луркс достаточно опытный поисковик, да и с мозгами у него все в порядке.
   - А это кто, если не секрет? - спросил Коготь.
   - Члены моей свиты. - Спокойно ответила орчанка. - Были привлечены мной для одного дела также как и вы. Временно, но решили продолжить службу.
   - Наемники. - Подытожил ящер.
   - Главное, что они ВЕРНЫЕ наемники. - Подчеркнула Барга. - И их не пришлось окольцовывать.
   - Понял. - Кивнул Коготь. - Они тоже кымы? - ему было просто интересно.
   - Какой любопытный. - Проворчала Барга.
   - Думаю, что ему можно сказать, другой такой парочки в Пределе вряд ли сыщешь. - Усмехнулась Фрайя. - Луркс - рудокоп, а Воорх - дремар.
   - Мне эти названия ни о чем не говорят. - Покачал головой хас.
   - Ну, это уже твои проблемы. - Пожала плечами Барга. - Умел бы читать, то сам бы выяснил.
   - Учту. - Кивнул головой Коготь и вернулся к заданию. - Ее же знают в городе. - Коготь пальцем указал на волшебницу. - Она нас с..с.. э-э, раскроет.
   - Кто сказал, что я буду рядом с вами и именно в таком облике? - лукаво спросила Фрайя, доставая и одевая на себя какой-то темно-фиолетовый амулет на золотой цепочке. Краткая вспышка, резанувшая по глазам - и вот перед ними стоит обычная среднего роста кымская женщина, одетая в простое платье. На голове волосы собраны в пучок и прикрыты платком. И если Рурк разглядывал произошедшую метаморфозу с благоговением перед недоступной ему магией, то Коготь прямо таки с академическим интересом.
   - А для нас таких амулетов не найдется?
   - Нет. - У Фрайи даже голос изменился. - Он предназначен только для нашего народа. Есть ли подобные вещицы у кымов - я не знаю. Создать его очень сложно, почти невозможно, секрет давно утерян. Поисковые партии изредка находят их в гробницах Предела и Империи. Древнее наследие драконид, когда они ходили среди армаров и кымов под такими личинами и крали тех и других для своих нужд. Или же совокуплялись с ними для удовольствия.
   - Бррр!! - Барга поморщилась. - Ужас.
   - Да. Последствия таких связей как правило были ужасны. - Кивнула Фрайя, снимая амулет и превращаясь обратно в эльфийку. - Нежизнеспособные гибриды и мутанты. Такие страшные, что даже измененная демонами плоть выглядит краше.
   - Ладно. - Ящер закончил с ужином. - Когда отправляемся? Завтра утром?
   - Если закончится дождь. - Проворчала Барга. - А то можем тут несколько дней просидеть.
   - Дождь нам не помеха. Далеко отсюда до Торнбьефа? - уточнил Коготь.
   - Чуть меньше полдня пути, дойдете быстро. - Ответила Фрайя. - Я с вами не пойду - в город будете проходить без моей помощи. Встретимся в таверне "Жук", что на Рыбной улице, выходящей к лодочным причалам. На вывеске нарисовано такое больше насекомое с длинными усами. - Развела эльфийка руками, изобразив, какими именно. - Трудно ошибиться.
   - Там тоже придется драться? - спросил хас.
   - Постарайся этого избежать. - Строго произнесла Барга. - Если тебя поймает стража, то посадит в яму до моего возращения. А потом будет суд и вынесение приговора и я уже не смогу тебя спасти. И этим шахтерам на глаза тоже не попадайтесь - такие, как правило, обид не прощают.
   - Кымы в Торнбьефе не такие дикие, как в том же Шустове. - Сказала Фрайя. - К хасам у них, конечно, негативное отношение, но они, хотя бы не затевают с ними драк по пустяковому поводу. Пока трезвые. Просто старайтесь их избегать. Да и в компании мава к тебе будет немного другое отношение - семья Мримур достаточно известна и почитаема. Они зарабатывали эту репутацию много лет и не хотелось бы им ее подпортить.
   - Учтем. - Кивнул Коготь. - Это все?
   - Вам нужна другая одежда. - Фрайя критически осмотрела ящера. - Вооруженного наемника-хаса даже к воротам не подпустят - сразу пристрелят. А под видом простого рыбака и охотника вы имеете шанс проскочить.
   - Не хотелось бы расставаться с броней. - Проворчал Коготь.
   - Я возьму ее с собой и выдам, когда полезете в дом. - Заверила эльфийка.
   - Она тяжелая. - Предупредил хас. - И оружие тоже.
   - Ты не смотри, что она такая хрупкая. - Засмеялась Барга. - Армары сильные, вполне способны потягаться даже с тобой!
   - Вот как? - удивился Коготь и поставил локоть на стол, задрав руку. - Проверим?
   - Что ты хочешь делать? - спросила с любопытством Фрайя.
   - Состязание. Чьи мускулы сильнее. - Хас смотрел на девушку. - Раз ты говоришь, что сильная, то продемонстрируй.
   - Моя сила в магии. - Спокойно отозвалась эльфийка. Ее глаза начали светиться чуть сильнее и Коготь почувствовал, что его рука тянет его вниз. Он начал сопротивляться, пытаться ее поднять, выскользнуть из невидимых захватов, но все бестолку - проклятая магичка легко справлялась с его потугами.
   - А если без нее? - прохрипел почти выдохшийся ящер.
   - А без нее я не слабее Барги. - Указала подбородком Фрайя на орчанку.
   - Признай, что ты проиграл. - Подал вдруг голос Лойс. - Грубая сила редко одолевает магию.
   - Ну уж нет. - Коготь еще пыжился просто из упрямства.
   Он снова вызвал в себе чувство злобы и ненависти, постепенно переходящей в ярость, пытаясь хотя бы просто поднять руку. Фрайя усилила нажим - воля хаса окрепла, пускай и подпитываемая негативными эмоциями. Он пытался бороться физически, не понимая, что здесь главную роль играл его разум. Армарка не подчиняла тело своей воле, она создавала иллюзию этого подчинения и по сути хас сражался сам с собой. Но ему это знать совершенно не обязательно. Фрайя резко сняла воздействие и Коготь чуть не получил своей собственной рукой по лбу. Он едва успел ее остановить, но когтями все же немного мазнул по морде. Да и локтем больно ударился, но сделал вид, что не почувствовал.
   - Хватит. - Строго сказала Барга. - Повеселились и будет. У вас есть во что переодеться?
   - Сменное нижнее белье в мешках. - Ответил за Когтя Рурк, пока тот растирал и массировал кисть.
   - Не пойдет. - Отрицательно мотнула головой Фрайя. - Вы, конечно, звери, но не должны разгуливать по городу голышом или в набедренных повязках. Можно купить у хозяина таверны одежду и перешить ее. Думаю, что от лишних денег он не откажется.
   - Вот они пускай и заплатят. - Орчанка указала на зверей. - Раз деньги у них есть. Эта одежда им самим пригодится в будущем.
   - Хозяин может кому-нибудь рассказать о том, что здесь случилось и кто у него побывал просто из хвастовства. - Мрачно произнес Коготь. - И сболтнуть о том, что перешил одежду для двух зверей.
   - Разумное замечание. - Барга посмотрела на Фрайю.
   - Уверяю вас, он даже не вспомнит, что тут кто-то был. - Она достала еще один амулет. - Чистка памяти творит чудеса.
   - А шахтеры?
   - Придется еще и с ними повозиться. - Проворчала Барга. - Слишком много свидетелей.
   - Шахтеров трогать не будем - они в Торнбьеф не поедут. - Фрайя посмотрела на орчанку. - Я вложу их главарю мысль в голову, что проще и выгоднее будет продать руду в Корснунге.
   - Отправишь их назад, когда до города осталось полдня пути?
   - Хас прав - они могут нам помешать своими языками. А тратить заряд амулета на всех мне не хочется - его очень сложно зарядить. - Проворчала эльфийка.
   - Так может и на хозяина чары не накладывать? - спросил Рурк. - Объяснить по-хорошему, чтобы держал язык за зубами.
   - Нет, - отрицательно мотнула головой орчанка, - хас прав - никто не должен знать, что вы ушли отсюда на своих двоих. Да и хозяин уже сообразил, что я вас беру к себе на службу.
   - Что если он работает на Семью? - спросил Коготь. - И уже настрочил им послание? Вдруг этот кудесник спрятался среди них?
   - Работать, он, конечно, работает. - Кивнула орчанка. - Но и Семье незачем устраивать грабежи на дорогах - они с путников неплохие деньги зарабатывают. Если в их трактирах перестанут останавливаться, то их дело станет невыгодным и таверны закроются. Нет, скорее всего они станут нам помогать. - Барга задумалась. - Хм, интересная мысль. Можно ведь использовать их разведывательную сеть и подключить к нашему расследованию.
   - Нужно подумать над тем, что мы можем им рассказать. - Заметила Фрайя.
   - Я потолкую с хозяином. - Кивнула ей Барга и посмотрела на зверей. - На этом все, можете отдыхать.
   - Когда мы сделаем работу, то мы свободны? - задал уточняющий вопрос Коготь. - Или повесите на нас амулеты призыва, как на тех двоих?
   - Какой проницательный. - Проворчала эльфийка.
   - Решил соскочить? - усмехнулась орчанка, но резко посерьезнела. - Если сделаете ее хорошо, то я, возможно, прощу тебе твою оплошность. Или же приглашу в свою свиту, что даст тебе определенный иммунитет к страже и простым кымам. Если же попадетесь, что ж, мне придется выполнить свой долг и казнить воров и грабителей. - Она снова улыбнулась, продемонстрировав клыки. - Так что все в ваших руках.
   - Невеселая перспектива. - Коготь помял рукой шею. - Да и выбор невелик. - Он протянул орчанке ладонь. - По рукам?
   - Видимо, ты уже долго живешь среди кымов, раз протягиваешь мне руку, но... - улыбка стала добрее, - по рукам.
   Орчанка и хас скрепили временный союз рукопожатием, внешне удовлетворившись его заключением, но внутри испытывая друг к другу недоверие. Однако Фрайя знала, как его преодолеть - ящер верит только самому себе и тем, кого он может назвать другом. А таковых у него немного и даже мав, судя по слабым ощущениям эмоций хаса не относится к таковым. Просто временный спутник и союзник. А управитель и ее свита так вообще легко могут перейти в разряд врагов. И армарка хотела растопить это лед в наметившихся отношениях. Причина же была проста - она испытывала стыд за деяния своих предков. Когда те вырезали целые деревни и поселения хасов просто потому, что какому-то вельможе понадобилась куртка из лоскутков их кожи. Потому что у разных видов разный окрас. Да еще использовалась шкура не простого хаса-земледельца, а их старейшины или вождя. Пробиться к которому без боя редко когда удавалось. Так и резвились армары, пока не загнали этот народ в высокие холодные горы. Где те сумели закрепиться и дать отпор, словно рахтраты, которых загнали в угол. Мелкие грызуны, бывало, налетали скопом и легко загрызали бывалых охотников, а ведь хасы использовали не только свои зубы и когти, они еще и умели плавить металл и вполне на уровне освоили кузнечное дело. Правда металла в их горах было мало - изредка в пустой породе попадалась бедная жила, которую пропустили слуги драконид. Вот ее хасы с радостным шипением и разрабатывали. Фрайя знала чуть больше про этот народ просто потому, что относилась к расе, дольше всех имеющей с ними "дела". Если охоту и убийства можно назвать таковыми.
   - Где мы можем расположиться? - спросил Коготь свою новую начальницу.
   - Снимите у хозяина комнату как и собирались. - Ответила та, пожав плечами.
   - Хорошо. - Ящер встал и начал собираться.
   - И не вздумайте бежать ночью - все равно узнаю. - Предупредила Барга.
   - Мне казалось, что мы договорились. - Коготь посмотрел на орчанку.
   - Вот и соблюдай все условия контракта. - Кивнула та.
   Ящер молча вышел, за ним последовал мав, подхватив свой плащ и мешок. Фрайя посмотрела на Баргу.
   - Зря ты так, он почти начал тебе доверять.
   - Меня не интересует, что он там обо мне думает, - отмахнулась та, - главное, чтобы качественно выполнил свою работу.
   - Мы могли бы нанять вора и в Торнбьефе, не пришлось бы тащиться сюда. - Заметила армарка. - Звери слишком приметны.
   - Поэтому я и использую их. - Улыбнулась Барга. - Они прекрасно смогут оттянуть на себя внимание владетеля и его стражи. - Ее палец указал на Фрайю. - А ты в это время сделаешь все остальное.
   - Хорошо. - Кивнула та и резко встала, чуть не стукнувшись макушкой о потолок. - Но зверей я убивать не буду.
   - Просто сотри им память. - Пожала плечами орчанка. - Их смерть не принесет мне выгоды. Если только мне не захочется кожаную куртку, сапоги и мягкий шерстяной коврик возле кровати. - Она засмеялась, вот только Фрайя не разделяла ее веселья.
  
  
  
  
  
  
  
  

Оценка: 8.16*37  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com К.Федоров "Имперское наследство. Забытый осколок"(Боевая фантастика) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) С.Росс "Апгрейд сознания"(ЛитРПГ) Р.Прокофьев "Стеллар. Инкарнатор"(Боевая фантастика) Е.Шторм "Мой лучший враг"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Дисгардиум 3. Освоение Кхаринзы"(ЛитРПГ) А.Робский "Охотник: Новый мир"(Боевое фэнтези) В.Свободина "Прикованная к дому"(Любовное фэнтези) Я.Малышкина "Кикимора для хама"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Обезбашенный спецназ. Мажор 2"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"