Сердитый Коротыш: другие произведения.

Под маской зверя

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 8.73*37  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Попаданец в ящера. Мир с магией и природой немного похожий на Скайрим. Все совпадения случайны.


   В небольшом минивэне пассажирами ехали четверо. Один болтал без умолку, чем дико бесил сидящего возле сдвижной двери. Однако тот не показывал своих эмоций, наоборот, его лицо всю дорогу оставалось бесстрастным, словно вытесанная из камня маска. Двое других изредка переговаривались и практически не обращали внимания на болтовню первого, который все пытался разговорить второго. Но все эти попытки оказывались тщетными.
   - Не понимаю, - вещал он, - почему тебе выдали такой позывной. Надо было назвать тебя Скала, Камень, Молчун наконец. - Болтун задумался. - Не, на Скалу ты не тянешь, слабоват. На Камень тоже - не маленький и не круглый. Молчун... был у нас один Молчун, да кончился, а позывные покойников счастья не приносят.
   - Уймись. - Посоветовал болтуну один из общавшейся двойки.
   - Не, ну а че? - вскинулся тот. - Неужели тебе самому не хочется узнать, каким образом всем тут позывные присваивают? От балды или же способности тоже учитывают? Мне вот сразу по специальности дали - Ястреб...
   - Трепло ты. - Разлепил вдруг губы второй, - а не Ястреб.
   Парочка бойцов, сидевшая рядом, засмеялась, а болтун вдруг на мгновение злобно зыркнул глазами в сторону второго и тут же улыбнулся, скрывая свою ненависть за очередной шуткой. Он продолжил болтать как ни в чем не бывало, словно его это не касалось, пока стекло между водителем и пассажирами не опустилось и тот кратко произнес.
   - Подъезжаем, приготовьтесь.
   Болтун сразу же замолчал и перехватил винтовку поудобнее. Его высадят первым, чтобы он смог занять подготовленную позицию и прикрыть штурмовую группу. Тройка диверсантов должна легко справиться с охраной в коттедже и устранить объект. Операцию разрабатывали профессионалы, роль каждого была четко оговорена, к тому же эти люди не один год проработали вместе и понимали друг друга без слов, общаясь жестами. И этим были опасны.
   Микроавтобус тормознул и снайпер быстро покинул машину. Он поправил винтовку на плече, прошел к забору, в котором едва виднелась калитка. Ночь стояла безлунная, звезды едва давали свет, а на этой улице элитного коттеджного поселка неожиданно вдруг перегорела лампочка на фонарном столба. Какая досада! Снайпер хмыкнул и прошел внутрь двора, прикрыв за собой дверцу. Мы знаем, что такое не везет и как с ним бороться, подумал он. Человек вошел в дом, поднялся на чердак трехэтажного дома, в котором властвовала мертвая тишина. Люди здесь не жили уже очень давно, хозяин все пытался его продать, но не мог. И дело было не в цене, за такую сумму у него коттедж бы с руками оторвали. Просто почему-то покупателей до сих пор не находилось. Снайпер знал, почему.
   Возле слухового окна уже было все приготовлено - расстелен матрасик, удобно установлена подпорка под винтовку. Болтун улегся, дослал патрон в патронник и притронулся к гарнитуре связи.
   - На месте.
   - Работай. - Тут же услышал в динамике голос.
   Снайпер приник к прицелу и внимательно осмотрел двор коттеджа объекта, который предстал перед ним в темно-зеленых тонах прицела ночного виденья. Расстояния для "ВСС" вполне хватит, чтобы вышибить охране мозги. Через двор соседнего участка и дорогу все прекрасно просматривалось. Если охранники сообразят прижаться к забору, то он уже никому не поможет, так что группе придется действовать самостоятельно. Ну, они опытные ребята, справятся. Болтун сделал пару вдохов и выдохов и погладил спусковой крючок винтовки указательным пальцем.
   Улица перед коттеджем была хорошо освещена, к тому же по углам и на воротах стояли видеокамеры, двор также хорошо просматривался. Те, кто разрабатывал операцию, знали и расположение камер и местонахождения пульта, комнаты охраны, постов и прочего. Главной задачей для группы было незаметное проникновение и последующий быстрый штурм, так что их не должны заметить на подходах. Этим займется другая группа специалистов, которая уже подготовилась. Снайпер потер переносицу. К чему такие сложности со штурмом? Можно было заложить фугас под машину объекта или же убрать его на выходе, но начальство решило иначе. Видимо, требовалось провести акцию устрашения. Мол, мы всемогущи и сможем добраться до любого, даже до того, кто поселился в личном бункере. Этот тип не исключение.
   Внезапно на улице погас свет и снайпер приник к прицелу. Охрана тут же насторожилась, поднося рации к губам и спрашивая, что случилось. Три тени перепрыгнули через забор. Гавкнула собака и тут же заткнулась, получив несколько выстрелов в голову. Снайпер повел стволом винтовки, следя за тем, как тройка в несколько секунд зачистила двор. Диверсанты - профессионалы высокого класса, какой смысл отказываться от их услуг? Ну да это не его ума дело. Болтун перевел ствол на окна коттеджа, рассматривая в них цели.
   Тройка быстро скрылась в доме, в подвале которого зашумел дизель-генератор. Он запускался в течение двадцати секунд, которых вполне хватило на проникновение. Даже если камеры работали от автономного источника питания и все успели записать, то охрана явно не успевала среагировать. Внутри коттеджа раздались пара выстрелов, чей-то силуэт промелькнул на фоне окна, но снайпер не стал стрелять - это могли быть и свои. Он перевел ствол винтовки на второй этаж, направив на темные окна спальни. Там вспыхнул ночник - хозяева проснулись. Сейчас их личная охрана должна была эвакуировать объект из комнаты отдыха и сопроводить его в подвал. Троица легко перехватит их по дороге.
   На втором этаже раздались выстрелы из автомата - охране наплевать на шум, наоборот, чем громче, тем лучше. Переполошатся соседи, позвонят в полицию, глядишь, убийцы и свалят, пока есть возможность, чтобы не засветиться. Охрана не знала, что за жизнью их хозяина пришли профессионалы и бежать, встретив слабый отпор, не намеренны.
   Кто-то из охранников выскочил на балкон, собираясь спуститься вниз по увитому плющом столбу, чтобы зайти нападающим в тыл. Снайпер плавно потянул спусковой крючок. Чпок, и в голове охранника появилась аккуратная дырочка. Тело рухнуло на клумбы с цветами, сломав стебли ни в чем не повинных растений. В спальне хозяина началось какое-то непонятное мельтешение, пока свет не оказался выключен выстрелом из пистолета. Снайпер пытался разглядеть происходящее в окне, но безуспешно. Внезапно на общем канале группы раздался спокойный уверенный голос:
   - Объект устранен. У нас трехсотый, требуется помощь.
   - Уходите согласно маршруту. - Произнес куратор. Командир группы отключился.
   Снайпер приготовился. Он видел, как черный микроавтобус уже подъехал к калитке ворот и ожидал группу на погрузку, прикрывая ее своим боком. Дверь дома отворилась и двое, придерживая за руки третьего, быстрым шагом двинулись на выход. Болтун выжал спусковой крючок. Голова левого, как ближайшей к нему цели, мотнулась и человек споткнулся, падая на землю. Второй тут же бросил раненого и прыгнул в сторону, перекатом стараясь спрятаться от огня снайпера за невысокой клумбой. Но ему не повезло - по цели работал еще кто-то и пули "ВСС" настигли шустрого диверсанта. Снайперы стреляли очередью по три патрона и неплохо нашпиговали тело командира группы, не попав, однако, в голову. Тот был еще жив и пытался ползти, стараясь выжить, но тщетно - калитка распахнулась и во двор зашла точно такая же тройка исполнителей, которые вылезли из минивэна. Они быстро проконтролировали каждого, подхватив тела двоих, оставив последнего лежать возле клумбы. Один присел и что-то сунул ему в карман. Оружие забирать не стали, наоборот, подкинули засвеченные стволы, чтобы следствие решило, что именно он устроил всю эту бойню. Снайпер поднялся с матраца и уже собрался уходить, как едва уловимо услышал шорох за спиной. Страшная мысль немедленно возникла в голове, он пытался развернуться, чтобы успеть отразить атаку, но пара выстрелов в грудь и бок решили его участь. Невидимый в темноте убийца, который все это время сидел на чердаке, произвел третий выстрел точно в висок молодого парня, после чего покинул коттедж. Он в точности выполнил задание, надеясь, что его такая участь обойдет стороной.
  
   Лошади затянули тяжело нагруженные повозки на перевал ближе ко второй середине дня. Подъем, начатый ранним утром, дался им нелегко, но иной дороги в Предел с территории провинции Альстам не было. Можно, конечно, двигаться на запад по широким мощенным дорогам Империи, чтобы сесть на корабль, совершить плавание вдоль берега и после выйти в порту Зааслава и уже от него ползти по раскисшим от таянья снегов дорогам к Скъягкуфу. А уже от него, через Аргенхоф и Гостлунд до Миргарда, столицы Предела и всего севера. Или же плыть дальше на север, пробиваясь через ледяные глыбы, что болтаются в море и мешают судоходству, чтобы выйти в порту Хьялнтофа, откуда в столицу тоже путь не близкий. И весьма затруднительный, потому что в это время года, когда природа только-только начинает просыпаться от зимней спячки, на краю севера продолжают дуть холодные ветра и на голову путешественникам вполне может выпасть снег.
   Можно было повернуть на восток, пройти через Протоки и Топи и попытаться пересечь Змеиные горы, договорившись о безопасном проходе с племенами хасов, но так поступают только совсем отчаянные одиночки. Все знают, что проникнуть с той стороны в Предел практически невозможно - хасы редко кого пускают в свои земли. Точно также как и их почти не встретишь среди кымов. Только в качестве рабов или же слуг. Купцы знают не понаслышке - хасы очень доверчивы и верны своим хозяевам. Это если завоюешь их расположение. Но никто в здравом уме и твердой памяти не станет этого делать - они остаются зверьми. Пускай и разумными, но зверьми. И место им не рядом с кымом, а у его ног. Точно также как и мавам. Ибо только они телом и ликом похожи на маров, высшую расу Империи.
   Поэтому купец Торганд на запад и восток не пошел. Существовал другой путь на север, через перевал Драконьего хребта, где властвовал господин Мороз и его брат Студеный Ветер. Если путешественник не брал с собой теплые вещи и дополнительный запас корма для лошадей, то вполне мог потерять все, идя через этот перевал. Но это была самая краткая и быстрая дорога в Предел, так что неудобства и холод можно было и потерпеть. Особенно после того, как Торганд совершит несколько остановок в мелких городках, том же Шустове, например. А добравшись до Переправы Двух Башен, наймет корабль, что ходит по реке до самого Миргарда. И все его мытарства закончатся в каменном доме, где сидя у очага, грея свои старые кости, купец станет подсчитывать прибыль. Мягкие шелка, южные фрукты, столовые приборы, великолепная одежда, поделки искусных ремесленников, а самое главное - специи, которые у него в столице Предела с руками оторвут. Всего этого на севере нет и никогда не было. Здесь жили грубоватые кымы, способные только вкалывать в шахтах, добывая металлы и золото, рубить лес, пить спиртное и громко орать похабные песни в кабаках и тавернах. Ну и после бить друг другу морды, иначе какое веселье без драки? Были они также неплохими кузнецами, но им все равно не сравниться с имперскими мастерами в качестве получаемой стали.
   Торганд дал лошадям и людям немного отдохнуть, буквально полоборота, и приказал начать спуск. Караван покидал негостеприимные горы, оставляя заснеженные склоны, из которых торчали скалы, позади себя. Впереди их ждало начало первого сезона, когда природа в долинах просыпается ото сна, освобождаясь от снежных наносов и сугробов. Пробиваются через наст первые цветы, едва почувствовав тепло светила, звери начинают искать пару, птицы вьют гнезда или же возвращаются на свои старые насиженные места. Это время возрождения, дающее толчок возникновения новой жизни. Торганд любил первый сезон, он всегда ждал его с нетерпением и хотел встретить в своем доме, наблюдая, как на растущих во дворе деревцах появляются первые зеленые листочки.
   К нему, проверив караван, неспешно подъехал на своем коне начальник стражи. Такой крупный обоз должен тщательно охраняться, иначе станет легкой добычей для всякого рода бандитов и разбойников. Торганд вопросительно посмотрел на Скрата, который внимательно следил за окрестностями. Лошади уже начали спускаться, дорога не была крутой, она шла между склонов гор, но изрядно петляла. Только с одной точки открывался замечательный вид на Предел и купец уже успел насладиться этим зрелищем, которое не пропускал никогда.
   - Что такое, Скрат? - спросил Торганд. - Ты встревожен?
   - Мы в Пределе. - Кратко ответил тот. - Значит, жди возможных незваных гостей.
   - Думаю, что разбойники не полезут в эти горы. - Уверенно произнес купец. - Тем более на такой хорошо охраняемый караван. Здесь только камень и снег, негде спрятаться и укрыться в случае чего.
   - У лихих кымов всегда много сюрпризов. - Покачал головой Скрат. - Я бы не был столь уверенным в нашей безопасности.
   - Я ведь тебе за это и плачу. - Веско заметил Торганд. - Чтобы никакая сволочь даже не думала покуситься на мой товар, а которая сумела, то уже висела бы на суку дерева.
   - Так-то оно так, - согласился командир охраны, - да только многое от воли Богов зависит. Вы же решили пропустить Святилище Живы, не принесли ей дары, а ведь сейчас наступает ее время.
   - И что? - со смехом спросил Торганд. - Я купец, а не землепашец, я молюсь Дельцу, чтобы он поскорее наполнял мой кошелек. - Похлопал себя по поясу купец. - Воздаю почести Воину за то, чтобы он подсобил тебе и твоим парням и изредка заношу дары Деве, чтобы... - он опустил глаза вниз, - сам понимаешь. - Торганд подмигнул. - Остальных Богов я не касаюсь, не творю в их Святилищах зла и не оскверняю их. За что же Живе на меня сердиться, если я не посягаю на ее царство?
   - Кто знает. - Пожал плечами Скрат и снова осмотрелся, после чего, прищурившись, посмотрел на светило. - Пока еще темнеет рано, нужно уже думать над тем, где заночевать.
   - Перевал нужно преодолеть за день. - Твердо сказал купец. - Сейчас уже его третья половина, а мы только начали спуск. Там, внизу, у подножия есть замечательная площадка и лес вокруг опять же вырублен, разбойники не подберутся незамеченными. Я всегда там останавливаюсь.
   - Боюсь, не успеем. - С сомнением в голосе покачал головой Скрат. - Лошади тянут медленно, полоборота для их отдыха оказалось мало. А по дороге будет несколько опасных мест с растущим прямо вплотную лесом и кустарниками. Здесь довольно холодно, но... только Жива знает, когда приходит их время обзавестись листвой. Да и деревья там сплошь хвойные и растут довольно плотно.
   - Пойдем до тех пор, пока не окажемся на площадке. - Упрямо сказал Торганд. - Я всегда успевал до темноты, успею и теперь. Эй, приказчик!! - крикнул он.
   - Да, господин! - немедленно откликнулся его помощник.
   - Скажи возницам, чтобы поторапливались! Нечего сидеть на козлах и байки травить!
   - Буетделано! - два слова слились в одно и приказчик умчался.
   - Вот видишь, - усмехнувшись, произнес купец, - поверь мне, мы успеем.
   - Дальше по дороге есть хорошее место для засады. - Не унимался Скрат. - Обоз растянулся очень уж широко, если бандитов будет больше сотни - нам не поздоровиться.
   - Ты взял слишком мало бойцов? - удивленно спросил Торганд.
   - Каждый мой воин стоит четверых. - Немного резковато и возмущенно ответил командир отряда охраны. - Они не чета местному отребью.
   - Тогда чем ты озабочен?
   Скрат не ответил. Он мог бы многое сказать нанимателю, но не стал, отлично понимая, что терять такой выгодный контракт в результате своего словесного поноса вряд ли стоит. Платил купец хорошо, его воинов кормят за счет торгаша, остается только не зевать и внимательно смотреть по сторонам. Что они и делают от границы Альстама. Всей Империи известно, что Предел - место для всяких отбросов. Была бы воля Императора, то со всей этой шелупонью справились бы за несколько лет. Вот только стоит ноге имперского легионера шагнуть на территорию Предела, как все население, забыв про прошлые обиды, тут же встанет плечом к плечу, чтобы дать отпор. Это у северян такой принцип - мы вас не трогаем, но и вы к нам не лезьте. Сами со своими проблемами разберемся. И ведь разбираются. С помощью меча, боевого топора или секиры, не принимая в расчет никакую магию. Но это не значит, что магов у них нет, есть, и много. Беглые колдуны прочно обосновались в местных пещерах или же древних руинах и творят там свою мерзкую волшбу. Есть они и при дворах Владетелей и самого имперского Сюзерена, род которого когда-то давно заключил союз. Который неукоснительно соблюдается обеими сторонами. Так что им нарушать его не с руки - все знают, что слишком много крови прольется. Местные кымы верят в иллюзию свободы, так что не надо ее разрушать. Скрат достаточно помотался по миру, чтобы многое теперь понимать. И вот на таких вот самоуверенных купцов как Торганд насмотрелся достаточно.
   - Разве твой отряд не справиться с плохо вооруженными бандитами? - продолжал подкалывать командира купец.
   - Справиться. - Нехотя ответил тот.
   - Ну и в чем дело? - удивленно спросил Торганд. - Я не понимаю.
   - Ни в чем. - Глухо ответил Скрат. Ну не мог же он сказать, что у него возникло нехорошее чувство, как только караван миновал перевал. Свои ощущения к делу не пришьешь, как говорил полковой писарь, а других доказательств у него не было.
   - Успокойся и выпей вина. - Купец пошарил рукой в повозке. - Держи. - Он протянул бутылку.
   - Благодарю, но нет. - Решительно отказался Скрат. - В бою мне нужны твердые руки и ясная голова.
   - Ну, как знаешь. - Торганд приложился к бутылке, сделав изрядный глоток.
   - С вашего позволения. - Откланялся Скрат и поскакал вперед - караван медленно втягивался в редкий лесок, деревья которого росли на склонах.
   Чуть ниже они обильно покрывали горы, цепляясь своими крепкими корнями за скудную почву. Не отставала от них и жесткая трава и низкорослые кустарники. Рельеф гор постепенно понижался, дорога выходила на небольшое плато, чтобы потом снова уткнуться в каменные стены, где, петляя между скал, выпустить путешественников в леса Предела. Здесь, на севере, так и непонятна была граница между скалами и лесом - одно плавно перетекало в другое и наоборот. Скрат бывал здесь неоднократно и знал, что за этими скалами вполне могут шуметь иглами высокие деревья, так что для него не было неожиданностью, когда за поворотом очередной скалы перед караваном открылся густой лес. Идеальное место для засады, тем более, когда светило уже закатилось за горизонт и ночные сумерки упали на горы. Скрат отпустил поводья и его лошадь пошла со скоростью обоза. Сам же командир вытащил со спины лук и наложил на него стрелу. Просто так, на всякий случай. Едущий рядом с ним воин сделал то же самое. Сигнала тревоги от посланных вперед дозорных не было, но это не значит, что нужно расслабляться. Их легко могли вырезать - такое уже тут случалось. Разбойники люди лихие, за спиной у каждого не одна смерть и им наплевать на чужую жизнь. Главное, чтобы своя шкура осталась целой и, желательно, при деньгах.
   Поэтому Скрат среагировал первым, когда только увидел впереди вышедшего на дорогу кыма, облаченного в кожаную кирасу, потертые штаны и вооруженного обоюдоострым мечом. На башке какое-то подобие шлема, видно, что выковано абы как и то по памяти. И этот путник явно на заблудившегося не тянет - если таковое бы случилось, то первым делом прискакал бы дозорный, который и доложил о встрече, а второй задержал бы путешественника до выяснения. А Скрат обоих не наблюдает. Значит, их уже нет в живых.
   - К бою!! - закричал он, пуская стрелу.
   Стоящий на дороге понял, что его намеренья раскусили и метнулся в сторону, но бронебойная стрела успела ударить в нагрудник, застревая в нем. Бандит махнул рукой, сбивая древко, как еще две стрелы попали в его тушку - обе в бок. Наконечник одной удачно глубоко воткнулся в тело и разбойник взвыл от боли, падая на дорогу. Временно он не боец.
   Тут же из кустов полетели стрелы. На дороге местами еще лежал снег, в лесу же немногочисленные сугробы имелись только в тени деревьев, но вот кусты обзавестись зелеными листочками еще не успели. Как бандитам удалось подползти так близко к дороге, Скрат не думал - он стрелял почти наугад, посылая стрелы в сторону нападавших. Позади послышались крики - на караван напали остальные члены банды.
   Возницы и путешествующие с обозом путники схватились за ножи - серьезным оружием практически никто из мастеровых не владел. Но каждый готов был защищать свою жизнь и жизни находящихся рядом. Трусов и паникеров в караване не было, такие не отправляются в далекий путь, прекрасно осознавая все возможные трудности. Так что стража вполне могла рассчитывать на поддержку обозников.
   Сразу пятеро выскочили из-за толстых стволов деревьев, атакуя защитников крайней повозки. Лучники поддержали нападавших стрельбой, мигом сразив возницу и его сменщика. Сидящие в телеге женщины выставили перед собой лезвия ножей, оставшиеся вдвоем путешественники приготовились встретить атакующих. Один из них был невысокого роста хасом, второй - сильным широкоплечим рудокопом, ростом еще ниже, чем ящер, с густой бородищей и одетый в подобие лат, тогда как на рептилии кроме просторной рубахи, коротких штанов с завязками под хвостом и пояса с ножнами для кинжала никакой защиты не было. Лучники сосредоточились на них, но оба подхватили щиты, лежащие до этого в повозках и прикрылись ими. Это дало время нападавшим приблизиться. Двое сразу же атаковали хаса, тогда как трое занялись более серьезным противником - рудокопом. Ящер взмахнул хвостом, больно щелкая бандита по роже, одновременно с этим движением тыкая кривым кинжалом в живот второму. Тот увернулся и резанул хаса саблей по морде сверху вниз, оставляя глубокую рану. Хас успел чуть повернуть голову так, чтобы не потерять глаз и, вместо того, чтобы отшатнуться от нанесенного удара, сам сблизился с противником, втыкая кинжал ему снизу с челюсть. Глаза кыма удивленно выпучились, когда он осознал, что сейчас умрет. Ящер рывком вынул оружие и сильно ударил левой ногой бандита в грудь, отбрасывая его от себя. После чего развернулся ко второму, который успел нанести ему удар ножом в бок. Лезвие проткнуло ткань и вошло в плотную кожу, разрезая мышцы и сосуды. Однако хас не обращал внимания на рану, он сблизился с противником, который отводил руку для нового замаха и кинжалом нанес удар в район горла. Не попал, лезвие просто прошло по кирасе, потому что бандит отшатнулся, но тут ящеру помогли женщины - одна из них ударила плашмя щитом по голове нападавшего и тут же сама завалилась в телегу со стрелой в горле. Лучники свое дело знали. Этого мгновения хасу хватило, чтобы снова атаковать разбойника, на этот раз более удачно. Бандит захрипел, а ящер получил еще две стрелы в бок. Он махнул рукой, сбрасывая их на землю - обычные заостренные с одного конца стрелы не смогли пробить его плотную кожу и просто застряли в одежде - и кинулся на подмогу к рудокопу, который тоже получил несколько ран, но сумел убрать одного противника и теперь сражался с двумя.
   - Лучники!! - крикнул он, ловко отражая атаки своим боевым топором и прикрываясь щитом. - Убери лучников, я справлюсь!! - Рудокоп получил удар по шлему, который успел напялить перед нападением и чуть пошатнулся.
   Ящер на миг замер, представляя собой отличную мишень, и получил еще две стрелы, на этот раз в спину. Стрелки учли, что простые стрелы не причиняют ему вреда и сменили их на бронебойные, со стальными наконечниками. Их было мало и лучники берегли снаряды для воинов-защитников, не ожидая такого отпора от простых путешественников. Одна стрела попала между чешуек, проникая внутрь и причиняя боль. Хас зашипел и кинулся в сторону лучников, уже не прятавшихся за деревьями, а стоящих прямо и расстреливающих обозников как мишени.
   Ящер, благодаря своим ногам, набрал приличную скорость. Он наклонил корпус чуть вперед, расставив руки в стороны и помогая себе лавировать хвостом, который вытянулся словно противовес, быстро сблизился с противником. Лучник впопыхах выстрелил по бегущему хасу, но тот ловко прыгнул в сторону и кинулся на стрелка. Кым на себе почувствовал удар когтистых лап - лицо смяло в лепешку, в груди возникла острая боль. Острые когти легко порвали мешковатую одежду, добираясь до розовой кожи тела, разрезая ее, словно остро заточенный клинок. Хас провел стопой по бандиту так, словно собрался вытереть об него ноги, раздирая тело, к тому же ткнув ему в шею свой клинок. Лучник захрипел и нелепо взмахнул руками, пытаясь освободиться, но проклятый зверь не дал ему этого сделать. Он еще раз резанул кинжалом по горлу, практически отрезая голову и соскочил с кыма, чтобы атаковать следующего противника, как впереди обоза вдруг раздался громкий грохот и полыхнуло пламя. Хас отшатнулся, удивленно уставившись на то, как горящий охранник валится с лошади на дорогу и катается, пытаясь затушить себя. Снова раздался грохот и уже двоих стражей охватила стихия.
   - Ну наконец-то! - радостно произнес бандит и рубанул по застывшему хасу мечом. Он уже видел, как разрезает пополам его тело, но верткий ящер отпрыгнул назад и тут же прыгнул вперед - полученные раны ему не мешали. Казалось, он их вообще не замечал. Бандит начал плести мечом кружева, стараясь не подпустить к себе эту зубастую бестию, но ящер резко крутанулся, приседая почти до земли и подсекая хвостом ноги лучника.
   - Аааа!! - заорал тот, падая на спину и выставляя лезвие меча вверх, ожидая, что хас напорется на него.
   Но нет, тот оказался не так прост. Проклятая рептилия развернулась и ткнула кинжалом в бок бандита, открывая довольно глубокую и скверную рану. Разбойник заорал от боли и попытался перекатиться, но ящер ударил его еще раз и еще в то же самое место, добивая врага. Он не обращал внимания на грохот и пламя - сейчас перед ним был противник, который желал его убить. Хас выпрямился и тут же получил три стрелы в спину. Импульсы выстрелов швырнули его тело на лесную подстилку из старой травы и редкого снега. Боль резко прокатилась по всему телу - он уже практически исчерпал все ресурсы, которые были ему доступны. Ящер вытянул руку вперед, подтащил свое тело и попытался встать, но еще две воткнувшиеся в его тушку стрелы - одна в правую ногу, вторая в основание хвоста - заставили хаса дернуться. Он не видел, что защитники каравана уже пали. Неизвестно откуда вынырнувший маг с помощью своего посоха мигом спалил одну половину стражи, а вторую уничтожил, просто развлекаясь. Немногочисленных оставшихся защитников добили лучники, что стреляли с противоположной стороны. Они же и видели, что четверых их товарищей прикончил какой-то зверь и желание захватить его живым, чтобы вдоволь повеселиться, как-то пропало. Лучники начали развлекаться, на спор стреляя в еле шевелящуюся ползущую неведомо куда, ящерицу. Один из них выдернул самого молодого из толпы и повел в сторону раненого.
   - Давай. - Махнул он рукой. - Перережь ему горло.
   Молодой, подросток, сглотнул. Его лицо побледнело, но он решительно сжал нож и нетвердой походкой пошел к едва ползущему ящеру. Со всех сторон неслись советы.
   - Голову ему вверх оттяни!
   - Режь быстро, чтобы лезвие не застряло!
   - Сначала в шею ткни, а потом уже режь! На всякий случай. - Кричал кто-то.
   - Не, пусть ему хвост отрежет! - веселясь, предложил кто-то из бандитов. - И рога тоже!
   - У этого нет рогов, глаза разуй!
   - Ого, правда! Может это и не хас совсем?
   - А кто? Моя бабка? - захохотал другой бандит. - От старости позеленела вся и чешуей покрылась! Ха-ха-ха!!
   - Давай, сопляк, прикончи его уже. - Спокойно сказал тот, кто привел парня к раненому. Бандиты позади улюлюкали и смеялись.
   Парень наступил ногой на спину ящерицы, из которой торчали три стрелы. Тот затих, понимая, что это не бандит склонился над ним, а госпожа смерть. Хас закрыл глаза, ожидая удара, но парень медлил. Одно дело размахивать мечом в толпе, не понимая, подрезал ты кого или просто так задел. И совсем другое хладнокровно прикончить раненого вот так. Старший над лучниками подбодрил его.
   - Давай, парень, не медли. А то он успеет отойти с мир иной и без твоей помощи. - Бандит хмыкнул. - Или ты хочешь присоединиться к нему?
   Подросток сжал зубы и решительно наклонился, приставляя лезвие ножа к горлу ящера. Не для того он сбежал из дома, чтобы быть еще и вышибленным из этой банды, в которую его пригласил приятель. Хочешь хорошей жизни, изволь делать так, как говорит старший. И сейчас, на этом самом месте, решается его судьба. Будет он принят или же останется лежать рядом с этим зверем. Он даже не кым, просто зверь, возникла вдруг в голове парня мысль, чего я вообще боюсь? Ведь не горюет же мать, когда рубит голову курице? Так чем я хуже? Парень надавил на нож и провел им по горлу раненого. Тот дернулся и затих, его голова коснулась сухой травы, а тело как-то вдруг обмякло. На лезвие ножа осталась темная, почти черная кровь. Парень встал и посмотрел на лучника.
   - Вытри лезвие ножа об его одежду. - Приказал бандит. - Держи оружие в чистоте и оно тебя не подведет.
   - Надо отрезать ему башку! - крикнул кто-то. - Повесим как трофей!
   - Нет! - громко отрезал подходящий к развлекающимся лучникам главарь. - Быстро уводим повозки с дороги, некогда трупами заниматься. Лесные звери приберут.
   - Такой трофей пропадет. - Сокрушенно покачал головой бандит.
   - Это не твой трофей, не тебе им и владеть. - Спокойно сказал главарь и тяжелым взглядом осмотрел свою шайку. - Не ты его убил. И не ты. - Ткнул он пальцем в группу ухмыляющихся лучников. - Все вместе. А вот он убил четверых из вас. - Бандит показал на лежащие рядом трупы. - Поэтому он заслужил такую легкую смерть. - Главарь замолчал, после чего рявкнул. - Чего встали?!! Живо за работу!!
   Парень, принятый недавно в банду и только что прошедший "посвящение", со всех ног припустил к повозкам, в которых уже шарились его дружки. Оставшихся в живых женщин связали и уже тащили в свое логово под охраной мага. Который гордо топал позади напуганных пленниц, размахивая своим посохом.
   Бандиты очень быстро и споро разграбили караван, подожгли те повозки, которые остались без лошадей и которые не могли утащить и быстро ушли. Ночь полностью вступила в свои права, скрывая все следы сумеречного налета. Поэтому слепошарые кымы не видели, как с высокого дерева по стволу спустилась чья-то фигура. Передвигаясь бесшумно, она первым делом подошла к лежащему ящеру и коснулась его тела своей мохнатой рукой. Некто издал удивленный возглас, больше напоминающий то ли взрык, то ли тихое мяуканье. После чего перевернул тело на бок, обломав торчавшие древка и попытался влить какое-то снадобье в рот ящеру. Посмотрев на бутылочку, в которой плескались остатки лекарства, спаситель решительно вылил все внутрь "убитого". Потом достал баночку с мазью и начал наносить ее на переставшие кровоточить раны.
  
   - Как же так, Первородный? - вопрошала душа погибшего хаса. - Я всегда приносил тебе дары, вел достойную жизнь, старался соблюдать твои заветы и так бездарно погиб, не достигнув того, чего хотел!
   Могучая сущность склонилась над маленьким энергетическим сгустком, которым и являлась душа. Она не испытывала трепет, только горечь от того, что не успела сделать задуманное. Первородный знал о ней все, видел прошлое и будущее, ведь он существовал одновременно везде и нигде. Душа бы не смогла осознать этого, потому что еще не понимала. В одном она была права - ее путь в материальном мире оборвался слишком уж быстро. Первородный дарил душам жизнь не для того, чтобы они моментально погибали, а для постепенного развития и совершенствования. Просто сейчас он отправит душу на следующий круг существования. Она снова родиться шакхасом и, возможно, сумеет пройти свой путь до конца. Это будет зависеть от нее самой, Первородный только дает жизнь, он не контролирует дела смертных.
   Но здесь... сущность посмотрела куда-то вдаль. Вмешалась чужая ВОЛЯ. Которая чрезвычайно раскаивалась в содеянном и просила прощенья. Первородный, по меркам материальных существ, был стар. И в то же время молод. Но мудр. И справедлив. Поэтому он обратил свой взор к душе.
   - Чего же ты хочешь? - пророкотал он. Первородный не говорил, его слова слово выжигались на "энергетическом теле" души и она внимала им.
   - Расплаты. - Твердо ответила душа. - Верни меня назад, я найду бандитов, прервавших мой путь и убью их!
   - Жизнь за жизнь? - спросил Первородный. - Хочешь отомстить? А справишься?
   - Справлюсь! - уверенно и дерзко ответила душа.
   - Ой ли? - вдруг со смехом спросил Бог и коснулся своей "дланью" души. Которая тут же осознала, что ее ждет в будущем, если проскользнуть по линии времени. - Так как, ты согласен? Но учти, еще не все предопределено, я просто показал тебе один из вариантов, но остальные еще хуже. Решай быстрее, тело умирает и я не властен более поддерживать его существование.
   - Я... - мысли души метались в поисках решения, - я... не уверен. - Внезапно к ней пришло озарение. Первородный подсказал, ибо все уже решил сам, за душу. - Но я могу вручить месть кому-то другому? Кто... более подходит для этой... работы?
   - Это твое право. - Согласился Бог. - Выбирай. И знай, что твой выбор должен быть не только верен, но и мудр.
   - А... кто из них? - перед взором души выстроились в ряд другие души. Они даже не знали, что происходит и понятия не имели, чем им это грозит.
   - Тебе решать. - Хмыкнула сущность. И ощутило недовольство еще одной чужой ВОЛИ. Более сильной ВОЛИ. - Так, этих в сторону. - Души исчезли в энергетическом вихре, словно не существовали. - Выбирай из этих.
   - Кымы?! - удивленно вопросила душа. - И один из них займет мое тело?
   - Время. - Поторопил Первородный, хотя для него никаких ограничений не существовало. Ограничения существовали там, в материальном мире. И тело, предназначенное для вселения, умирало. И даже помощь чужой ВОЛИ не могла отсрочить его конец.
   - Этот. - Решительно ткнула "пальцем" душа. Она быстро посмотрела на возможности кыма и ее они удовлетворили. - У него схожий мотив.
   - Предательство. - В слове Первородного слышалось удовлетворение. - Будь по-твоему.
   Вспышка, и выбранная душа отправилась в новое для себя тело. Умирающее, но пока еще живое. Хреновые стартовые условия, говорите? Так Первородный знал, что чужая ВОЛЯ ему обязана и сделала все, для того, чтобы тушка шакхаса оставалась жива почти на грани. А другая ВОЛЯ, обожающая розыгрыши и шутки и вообще все необычное, тоже изрядно постаралась. Именно она подсказала решение и Первородный был с ним согласен. Душа же смотрела на то, что происходит.
   - И что теперь? - спросила она.
   - Решай, останешься здесь и посмотришь или сразу уйдешь на перерождение. - Предложил Первородный.
   - Посмотрю. - Решила душа.
   Одна из частичек сущности, которая и вела разговор с душой, кивнула и ушла. У нее было много своих дел во множестве других миров. Просто в этом случилась нестандартная ситуация, которая потребовала "личного" присутствия. Душа устроилась поудобнее и начала наблюдать.
  
   В дверь постучали тяжелым предметом. Спящая на кровати женщина немедленно проснулась и насторожилась. Посетители к ней приходили редко, да и то в основном при свете дня, ночных гостей отродясь не заявлялось. Поэтому ее тревога была понятна. Толстая выделанная шкура, служившая одеялом, была откинута в сторону, а женщина, сунув ноги в меховые мокасины, не одевая теплую безрукавку, так и оставшись в холщовой ночной рубашке, подхватила стоящий возле кровати короткий кривой меч и, бесшумно ступая, двинулась к двери, возле которой стоял щит. Запор был прочным и выломать его с одного удара у нападавших не получилось бы, а вот пролезть в окна, которые размерами напоминали маленькие отдушины, они бы точно не смогли. Пропихнуть кусок горящей пакли вполне, но на этот случай у женщины дома были припасены полные ведра воды.
   В дверь снова затарабанили и послышался голос:
   - Анга, открой, это я! - произнес ночной гость.
   Женщина поставила щит обратно, прислонила к нему меч и подошла к столу, на котором стояла свеча. Сверкнула небольшая искра и веселый огонек заплясал на кончике огарка. Анга взяла светильничек и подошла к двери.
   - Вот скажи мне, Рурк, - потянув за засов, начала говорить она, - зачем ты приперся посреди ноч... ах!!
   На небольшом крыльце, скрывшись под коротким навесом, с чьим-то телом на плечах, стоял мав довольно крупных размеров. С его капюшона капала вода, с усов тоже, грязные мокрые лапы оставили два крупных следа на досках крыльца, полы плаща "прилипли" к коленкам. Сухой у ночного гостя была только верхняя половина тела - нижняя, облаченная в короткие штанишки, до сустава была вымочена. При такой погоде, да еще и в холодную ночь можно легко простудиться, но Анга знала, что маву болезнь не грозит. Конечно, он не очень любит, когда шерсть становится мокрой и старается как можно быстрее обсушиться, но если возможностей нет, то можно и потерпеть. Женщина решительно отошла в сторону.
   - Клади его на стол! - распорядилась она. - Да ноги вытри, балда! - возмутилась она, когда мав вперся внутрь домика с раненым ящером на плечах.
   Анга быстро захлопнула дверь и закрыла ее на засов. К тому времени Рурк аккуратно уложил свою ношу на длинный стол, оставшийся еще от прошлых хозяев, у которых была довольно многочисленная семья, и с наслаждением потянулся, разминая плечи. Женщина быстро прошла к лежащему хасу и начала его осматривать, ощупывая тело.
   - Рассказывай. - Велела она.
   - Бандиты напали на караван какого-то богатого купца... - Мав присел было на лавку, но Анга указала ему рукой на очаг.
   - Разведи огонь.
   - Сейчас. - Гость встал и направился к камину.
   - И сними свой плащ и вытри ноги насухо! Истоптал мне весь пол. - Проворчала знахарка.
   - Да вытру. - Мав пошуровал кочергой в золе, подкинул пару поленьев. Едва тлеющий огонь с радостью накинулся на свежую пищу. - Потом. - Рурк посмотрел на Ангу своими зелеными глазами с вертикальным зрачком. - Так рассказывать или нет?
   - Да и так все понятно. - Руки знахарки уже рвали на раненом потрепанную одежду - возиться и снимать ее не хотелось. Если что она потом выдаст ящеру новые шмотки, которые можно легко перешить из кымовских. - Бандиты напали на караван, этот защищался, но не совладал с толпой и его казнили. Неумело, поэтому и выжил. Значит, резал кто-то из молодых.
   - Ты-то откуда знаешь? - удивился мав.
   - Я очень наблюдательна. - Фыркнула Анга и посмотрела на Рурка. - Ты же все это время просидел в кустах или еще каком укрытии, а уже после пошел мародерствовать, поэтому легко подтвердишь мои слова.
   - Да чтобы я!... - возмутился гость.
   - Слушай, я вашего брата лучше вас самих знаю. - Со смешком произнесла знахарка. - Чтобы мавы, да не пошарили в чужом кармане... не припомню такого. Это же у вас в крови, вы и сами не понимаете, отчего так происходит. Бах, и подцепили когтем чужой кошель, а потом крик на весь рынок: "держи вора!" И потом, я не обвиняю тебя в трусости - помочь обозникам ты явно не смог бы. Много было бандитов?
   - Много. - Помрачнев, отозвался гость. - И среди них маг.
   - Маг? - удивилась Анга.
   Казалось, что ее руки жили своей жизнью, порхая над телом. Мав уже давно заметил, что живущая в одиночестве наособицу от поселка женщина не так проста, как хотела казаться. Для деревенских простаков она была обычной знахаркой, но Рурк-то видел, что кроме занятий алхимией, Анга еще немного баловалась магией, причем не демонстрируя всех своих способностей. Кроме этого она прекрасно разбиралась в устройстве организмов различных рас, вон как по ящеру руками шурует. И его самого тоже не раз лечила, особенно после того, как ловкого мава на охоте чуть не задрал Зверодав. Помнится, он еле приполз к домику Анги, попросив помощи. И женщина не отказала, выходив почти полумертвого мава. Глядишь и с этим совладает.
   - Ну да. - Кивнул Рурк. - Он огненные шары метал и стену огня делал. Посохом взмахнул и фуухх!! - мав описал полукруг рукой. - Охрану как копытень траву языком слизало.
   - Посохом говоришь. - Анга задумалась. - Я тебе так скажу - не тот маг, кто посохом владеет.
   - Это как?
   - Бандит мог просто узнать, как им пользоваться. - Пожала плечами знахарка. - Тем более, что со временем он разряжается. Находящаяся в нем энергия расходуется на создание волшбы. Да и потом, глупость это - огненные шары метать.
   - Почему?
   - Потому что от них можно увернуться. - Ответила Анга, снимая мокрые повязки, которыми Рурк забинтовал раны ящера. - А вот от воспламенившейся под доспехами или кольчугой одежды уже никуда не денешься - моментально сгоришь. Так что не маг он, так, нахватался верхушек или подсмотрел где. - Знахарка посмотрела искоса на мава. - Настоящий маг подобной ерундой бы не занимался.
   - А чем? - спросил любопытный мав.
   - Ему бы своей силы вполне хватило, чтобы горстку охранников в пепел превратить. Пух, - Анга пошевелила пальцами в воздухе, - и готово. Ну, или сердца у них бы остановил, паралич навел, еще что-нибудь этакое сделал. А шары пускать и стеной огня давить... - она сделала паузу, - однозначно не маг. Показушник и балбес деревенский, не больше.
   - Какая ты... умная. - Поежился мав.
   - Поживи с мое, таким же станешь. - Засмеялась женщина. Она говорила с Рурком честно и таких вещах, которые не каждый мог знать и была прекрасно осведомлена, что мав ее не предаст. Во-первых, он ей слишком сильно обязан и, во-вторых, в их народе самый страшный грех - навредить тому в любой форме, кто тебе жизнь спас. Обмануть, обокрасть, предать опять же. Тогда их верховный бог, как там его, Смотрящий или Глядящий, кажется, нарушившего закон не просто накажет, уничтожит его род и поглотит душу после смерти. Так что мав считал, что теперь обязан служить спасителю, в чем бы это не выражалось. Защита и охрана имущества, труд во благо спасителя, всевозможная помощь по хозяйству или же снабжение продуктами. Рурка Анга нашла на пороге своего дома, когда вернулась со сбора трав и цветов для лечебных настоев и микстур. Сумела выходить практически полумертвого мава и тот теперь не просто к ней привязался, стал ее второй тенью. Что, в общем-то неплохо. И вот сейчас перед ней на столе лежит второй представитель звериного народа, тот, в чьем облике очень сложно рассмотреть разум. Знахарка не так уж много знала о хасах, слишком закрытое и враждебное кымам общество, но их анатомию приходилось изучать. И видеть живых представителей тоже сподобилась однажды. И даже пообщаться с ними. Недолго правда, но этого хватило, чтобы понять какой они скрытный народ. Анга искоса посмотрела на мава, задумчиво смотрящего на стену. - А ты, значит, хотел бы этот посох себе прикарманить?
   - Я уже говорил, что избавился от этого... недуга. - Мрачно сказал Рурк.
   - И поэтому живешь один в лесу на дереве? - ехидно спросила Анга, закончив раздевать ящера и осматривая его раны. - Чтобы руки сами собой по чужим карманам не шарили? То-то торговки на рынке на тебя всегда косо поглядывают, стоит тебе там только появиться. - Рурк молчал. - Зачем ты намазал ему горло мазью для ран?
   - Так ведь... - не понял ее вопроса мав.
   - Хасам или, как они сами себя называют, шакхасам, - попыталась максимально близко к оригиналу выговорить слово Анга, - многие лекарства, предназначенные для кымов, маров или мавов противопоказаны. - Знахарка искоса посмотрела на гостя. - Потому что химия тела у них другая. Ты мог его убить.
   - Химия-алхимия. - Проворчал тот. - Я в этих ваших колдовских штучках не разбираюсь.
   - Это не колдовство - наука. - Наставительно произнесла Анга. - Колдовство - это к магам, а знахари и алхимики уже давно используют дары Живы в своих снадобьях. Свойства различных трав, кореньев и растений изучались столетиями и на протяжении стольких эпох уже давным-давно были составлены и записаны нужные рецепты. Тебе повезло, что он не загнулся от влитой тобой ему в горло микстуры регенерации. - Женщина задумалась. - Хм, это подстегнуло его собственную, и, что самое интересное, не подорвало организм. - Она оттянула веко, заглядывая ящеру в глаз. Потом подцепила ногтем чешуйку в районе раны, нанесенной стрелой и оторвала ее от засохшей крови, разглядывая при свете свечи. Рурк вынул все наконечники, чтобы раненого было удобно тащить и забинтовал тканью особенно глубокие разрезы. - Он был на волосок от смерти и все-таки выжил. Как ты там вообще оказался? - спросила знахарка, подойдя к столу, на котором в нужном порядке были расставлены стеклянные колбы и реторты. Она принялась что-то смешивать в ступке, готовя лекарство.
   - Охотился. - Односложно ответил Рурк, присев на лавку и вытянув уставшие ноги. - Услышал цокот копыт, фырканье лошадей и голоса кымов, пошел к дороге, хотел поторговать. Путешественникам за долгий путь надоедает солонина и хлеб, хочется свежего мяса, а у меня как раз с собой было. Почти под вечер подстрелил молодую самку остророга, у нее мясо вкусное и нежное. - Мав высунул розовый язык и лизнул им нос, а его усы на морде забавно растопырились. - Кымы бы с рогами оторвали. А когда к дороге подходил, то бандитов и заметил - они только-только засаду принялись устраивать. Думал по-быстрому сбежать от греха, да как назло по склону группа лучников поднималась, они бы меня точно заметили. Пришлось добычу наскоро спрятать и на дерево залезть. Я там в хвое схоронился.
   - Не нашли тебя, выходит? - спросила Анга, только чтобы поддержать разговор. Мыслями она уже была далеко и вспоминала куцые знания об анатомии хасов.
   - Да они и не искали - попробуй следы мава в лесной подстилке найти. - Похвастался умением маскировки Рурк.
   - Ты тяжелый и здоровый. Весишь много и оставляешь глубокие следы, особенно под дождем. - Знахарка пристально посмотрела на мава. - Бандитов к моему дому не приведешь?
   - Да ты что! - возмутился охотник. - С чего бы им сюда заявляться?! Я вообще через ноголомный проход шел, про ту щель кроме меня никто не знает, кымы ее десятой дорогой обходят, даже не подозревая что там можно пройти! И путь сократил и время выиграл, а то если бы по дороге добирался, то ящер точно сдох бы.
   - Почему кымы туда не суются? - поинтересовалась Анга. Жила тут уже много лет, а про горную лазейку даже не знала.
   - Там вход в Бездну. - Пожал плечами мав. - Они так считают. Тонкий мостик из деревца уже я перекинул, чтобы всякие дурни пройти побоялись, если уж сунутся. Которое от одного прикосновения сломается - высохло и состарилось давно, внутри одна труха. Ступят на него и... - Он пошевелил мохнатыми пальцами в воздухе.
   - Как же ты прошел?
   - Так ведь я мав. - Снова похвалился он. - Мы и не такие пропасти преодолевали. Там перепрыгнуть легко можно, но с этим на плечах... - Рурк покрутил головой, разминая шею. - Пришлось повозиться. Вроде мелкий, а тяжелый, зараза.
   - Это потому, что у него кости плотные и шкура дубовая. Настоящая природная броня. - Ответила автоматически Анга.
   - А чего его тогда стрелами истыкали как иглонога? - спросил Рурк.
   - Наверное, специальными били, с наконечником, который чешую раздвигает. Или бронебойными, тоже, говорят, их хорошо берут. - Она показала пальцами, сложив их лодочкой, а потом раздвинув в стороны. - Под шкурой-то хас такой же как и мы - мясо, мышцы, сосуды и кости.
   Рурк встал и подошел к лежащему на столе телу. Он ткнул когтем в район горла, указывая на рану.
   - Кожа на горле кажется тонкой. - Заметил он. - Одно из уязвимых мест?
   - Так и есть. - Анга закончила смешивать лекарства и налила полную чашку воды, куда и высыпала содержимое. Сейчас поставить на огонь, довести до кипения, а потом остудить и снадобье выздоровления будет готово. А пока можно и мазью заняться, благо, что хас пока не собирается в гости к своему Богу. Видимо, время еще не пришло. - Только резал неумеха - второпях и неглубоко. Видимо, как только кровь пошла, так сразу и успокоился.
   - Он ведь кровью мог истечь.
   - Мог, да только природа все за него сделала. Кровь имеет свойство быстро сворачиваться и засыхать, закупоривая рану. И потом, у них мощное сердце, которое то замедляет свой ритм, то ускоряется, когда это необходимо. Когда хас входит в боевой режим, то каждая его клеточка наполняется кровью, чтобы мышцы быстрее получали питательные вещества и освобождались от, - Анга подобрала понятное маву слово, - от отходов. Из-за быстрого тока крови они становятся более эластичными и сильными, к тому же повышается обмен энергиями в теле. - Рурк молчал, слушал не перебивая, все равно ничего не понимал. - Эта их способность известна, как Вихрь, кажется, так слово переводится с их языка. Ящер становится очень быстр и практически неуязвим, но на короткое время. Если не успеет перебить своих противников, то наступает сильный откат. Как в магии. - Привела пример Анга. - Когда колдун "разрядился", то не успевает заново накопить заряд силы, чтобы атаковать вновь. Поэтому все волшебники носят с собой эликсиры силы, восстанавливают затраченную энергию. А вот хасы пользуются возможностями своего организма. Этот, видимо, потратил все, что ему было доступно, потому его так легко и зарезали. Сердце начало биться медленнее, переходя в "экономный" режим, как и при подводном плавании, чтобы не перегореть.
   - То есть? Поясни! - потребовал мав.
   - У моего тела постоянная температура, у твоего тоже, плюс толстая шерсть, которая тебя греет в холода. Мне, чтобы согреться, нужна теплая одежда, тебе же можно и голяком ходить. - Анга засмеялась. - А вот им достаточно просто двигаться или же посидеть возле костра, чтобы как бы впитать тепло и сохранить его внутри тела. А чтобы не расходовать энергетические ресурсы попусту, их сердце переходит в медленный ритм. Все процессы в организме замедляются, кроме самых необходимых. Они так вроде как в спячку впадают, но при этом все хорошо слышат и видят. И могут в любой момент начать быстро двигаться, мышцы у них не затекают, такая вот особенность. Наверное, выработана поколениями охотников. - Знахарка пожала плечами. - Я слышала, что в их протоках есть племя, которое днями может сидеть неподвижно в засаде, а потом - цап! И добыча у них в лапах. И в воде они отлично себя чувствуют - мало того, что тепло тока крови греет изнутри, так еще и плавают ловко. А если начнут очень быстро двигаться, то температура их тела повыситься. Сердце гонит кровь по сосудам, она проникает в мышцы, ее ток создает тепловой эффект. И чтобы не расходовать его, то сердце начинает биться таким образом, чтобы сохранить баланс. Тем самым экономиться и воздух в легких и тепло тела. Чтобы не нагревать воду снаружи, их шкура обладает интересным эффектом - у нее как бы есть такая воздушная прослойка, вот подойди сюда, я покажу. - Мав встал и приблизился к телу. Анга аккуратно раздвинула рану и показала на срез кожи. Под ней была светлая пленка, которая чуть растянулась от прикосновений женщины. - Смотри, когда хас ныряет, эта кожная подкладка как бы раздувается и держит в себе воздух. Хм, может они и используется для дыхания? - спросила Анга сама себя и тут же отрицательно замотала головой. - Нет, ерунда. В общем, ящер как бы немного увеличивается в размерах, совсем чуть-чуть, даже незаметно. И это позволяет ему не мерзнуть даже в самой холодной воде. Давно Армары охотились на них из-за шкур, думали, что сошьют себе одежду потеплее, но не вышло. Рисунок выделанной кожи, правда, очень красив. Так что они и дармары до сих пор устраивают на них охоту ради кожаных сапог, курток или штанов. Исключение - дремары. Им как-то удалось мирно ужиться с хасами и даже подружится с некоторыми племенами. Не со всеми, правда. - Тут же оговорились Анга. - Есть много племен, которые живут только в теплых протоках или же на болотах и со шкурами у них плохо - такой прослойки нет, но тоже весьма крепкие. И нападают на всех, кого увидят, даже на своих. Но вот горцы, что обитают в Змеиных горах, вполне приспособились к холоду. Этот, похоже, из таких.
   - Этот? - удивился Рурк. - Может быть, сейчас перед тобой самка.
   - Это мужчина, молодой, судя по размеру чешуек. - Твердо ответила знахарка и посмотрела на сомневающуюся морду мава. - Если ты не видишь болтающийся у него между ног член, то это не значит, что его нет.
   - А где он? - усы у Рурка забавно топорщились. Он был крайне заинтересован и даже хвостом чуть-чуть подмел пол.
   - Спрятался. - Пожала плечами Анга. - Хасы много времени проводят в мутной и грязной воде, поэтому никакая зараза не должна попасть внутрь их организмов. Их глаза защищены вторым прозрачным веком, позволяющим им хорошо видеть под водой, половые органы спрятаны внутрь тела, ушные раковины, - она показала пальцем на маленькие отверстия на голове, - созданы природой таким образом, чтобы туда жидкость не попадала. Ноздри закрываются этими кожистыми клапанами, когда хас переходит на внутреннее дыхание, плывя под водой.
   - Это как?
   - Набирает полную грудь воздуха и ныряет. Может под водой без проблем просидеть в течение некоторого времени. Ну, или резвиться там, рыбу ловить. Возможно, у некоторых есть жабры, как у рыб, я точно не знаю. - Анга осторожно повернула тело, разглядывая шею и грудную клетку. Ящер уже давно лежал перед ней голым и представлял собой прекрасный образец для изучения. - Но у этого, похоже, нет. - С сомнением в голосе сказала она. - Значит, он точно из горцев.
   - Сухопутный хас?
   - Все их племена умеют плавать и задерживать дыхание. Это дано им природой и способность никуда не делась. В Змеиных горах есть холодные озера, опять же подземные реки и пещеры, в которых хасы и живут. Я не очень много знаю об их народе, только то, что прочла в записях из летописей путешественников и тех, кто сумел вернутся с Проток. Как там у них на самом деле, никто не знает - закрытый народ. Очнется - расскажет. - Анга посмотрела на лежащее перед ней тело. - Если захочет.
   - Как это - если захочет?
   - Зачем он шел в Предел? - спросила знахарка. - Для какой цели? Может быть, он изгой и собственное племя приговорило его к смерти. Может быть, решил податься в бандиты или воры. Или же наемный убийца, раз ты говоришь, что он прикончил бандитов. Вариантов много.
   - Тогда бы не стал защищать женщин, что сидели в повозке. - Резко ответил мав. - Я видел - он убил четверых, прежде чем ему перерезали горло. Он хороший воин, но с толпой не совладал.
   - Обычно хасы не путешествуют в одиночку. - Анга задумалась о своем. - Предпочитают перемещаться малыми группами.
   - Он ехал вместе с караваном, чем не группа? - Заметил мав. - Да и к чему гадать, если правду узнать мы можем только от него.
   - Посмотрим. - Женщина начала осторожно смазывать порезы ящера. - Давай-ка перенесем его на кровать, там будет гораздо удобнее, да и стол он уже занимать не будет. - Предложила она, отставив в сторону плошку. - Только клади на бок - хвост будет мешать ему лежать на спине.
   Вдвоем они осторожно перетащили тяжелого ящера на единственную койку в домике, Анга закончила обрабатывать раны и накрыла пострадавшего одеялом. Сейчас хасу нужно тепло, чтобы процесс выздоровления ускорился. Она видела, что в районе ран начали формироваться новые молодые клетки - регенерация у этих существ была потрясающая. Видимо только благодаря ей он и выжил. Рурк, сам того не зная, подстегнул процесс заживления и именно это спасло ящера. Анга осторожно влила раненому в раскрытую глотку немного остывшего сваренного только что отвара. Неожиданно его глаз открылся и уставился на женщину. В вертикальном зрачке просквозило удивление, он расширился. Ящер попытался чуть пошевелиться, но был очень слаб, так что даже это усилие заставило его снова провалиться в пучину беспамятства. Знахарка посмотрела на Рурка, который тоже заметил это движение.
   - Останься со мной. - Велела Анга. Взгляд ее напугал. В нем было столько боли и ненависти, направленной вовне, что знахарке стало немного не по себе. Она уже видела такой раньше и знала, что он не сулил ничего хорошего. - Мало ли что.
   - Естественно. - Мав выпустил и втянул обратно когти на правой руке. - Только такой сильный зверь как я может совладать с подобным мне.
  
   Сознание вернулось, словно его включили. В голове возникла такая вспышка боли, как будто произошел взрыв сверхновой звезды, но раненый не застонал. Он даже не открыл глаза, чтобы осмотреться и понять, где он. Первым желанием было, конечно, узнать, что случилось с остальными, но лазутчик помнил обстоятельства получения им ран, это четко впечаталось в память. Их группу решили зачистить и сделали это в открытую, совершенно не заботясь о последствиях. Его насторожило еще тогда, когда куратор сообщил о придании группе снайпера прикрытия. Лазутчик знал, что их всегда кто-то сопровождает, но никогда не видел их лиц, а тут... Болтун, что ехал с ними в машине, был стрелком и мимолетно замеченное выражение его взгляда очень не понравилось командиру группы. Он бы его там же и грохнул, прямо в салоне, но свои ощущения к рапорту не пришьешь. Как оказалось, зря.
   Вокруг было тихо. Не тиканья часов, ни скрипа кроватей, ни шарканья тапок по кафелю пола, если он попал в госпиталь. Хотя, не мог он туда попасть, им одна дорога - на тот свет. Если, конечно, его кто-то не вытащил после зачистки. Вряд ли убийцы сработали так грубо и оставили его в живых, пускай и раненого. Они должны были проконтролировать тело жертвы, но раз чувствуется нестерпимая боль, то почему-то они этого не сделали. Лазутчик открыл один глаз и внимательно осмотрел помещение.
   Он лежал на боку и что самое интересно, угол обзора зрения как будто изменился. Он стал гораздо шире, не 360 градусов, конечно, но около 280 или чуть меньше это точно. И это выглядело очень странно. Тем более, что деревянные балки потолка, старые некрашеные доски и такие же деревянные стены с прибитыми к ним полками, на которых стояли различные склянки то ли с вареньем, то ли с еще какой бурдой, говорили о том, что он явно не в палате госпиталя находится. Если она не под номером шесть, конечно, и все это не более чем глюк получившего сильный удар сознания. И башка болит еще потому, что ему наркоту лошадиными дозами вкалывают. Лазутчик попытался пошевелиться, но тело окатила такая волна боли, что сознание забаласировало на грани падения во тьму беспамятства и он оставил эти попытки. Хорошо, что хвост целым остался, подумал внезапно он, и эта мысль сильно ошарашила попавшую в это тело душу, бывшую человеком.
   Он вспомнил свою смерть. Образы возникали фрагментами, но основное он уловил - человеческое тело умерло, а он сам попал на своеобразную чашу весов. И некто, такой могущественный и сильный, что хотелось сжаться в комочек и забиться в самую узкую щель под плинтус и притвориться комочком пыли, решал сейчас его судьбу. Лазутчик знал, что он совершил много жестокого в своей жизни. Сначала убийства на войне, потом работа по заказу и как итог - приглашение в Контору. Где выходом в отставку является пуля в башке. Но он надеялся ее избежать, однако же не смог. Он ведь знал, что его ценили как специалиста, но тем не менее пожертвовали его группой. Видимо, правдивы были слухи о том, что сменилось руководство и старая гвардия уже не нужна. Методы работы стали другими и услуги профессиональных убийц теперь не востребованы на "рынке труда". Горько еще осознавать то, что ты считал, что делаешь это все для блага государства, ибо победить законными методами коррупцию в высших эшелонах власти невозможно и остается только одно средство. Весьма действенное. Какое же его настигло разочарование, когда он понял, что все, что он делал - бессмысленно, потому что верил в ложь. Одни коррупционеры устраняли конкурентов руками его группы, а он, как исполнительный болван, качественно выполнял свою работу. И могущественный Бог знал это. Ибо кто еще это мог быть?
   Могучая Сущность решила его судьбу - ему дали второй шанс. Возможно, не просто так, а для чего-то, но вот для чего лазутчик не помнил. Он и встречу с Сущностью практически уже забыл, образы постепенно угасали, стирались из памяти, оставляя после себя ощущение чего-то недоделанного. Которое ты пытаешься вспомнить и не можешь. И от того, как он выполнит поручение, зависит его дальнейшая жизнь. Продолжит ли он существование здесь, в этом месте или снова усядется на чашу весов и если она опустится под его тяжестью, то... лазутчик даже не хотел думать об этом.
   В помещение солнечный свет едва проникал через небольшие оконца, расположенные почти под потолком. Похоже, что он находится в землянке или еще каком деревенском сарае, раз тут расположены банки и прочие запасы. Сущность ничего не сказала о времени и мире, куда его закинула своей волей. Тем более, что и не обязана была делать это. Кто он перед ней? Мелкая букашка, которую вдруг заметили и, благодаря хорошему настроению, решили отпустить, а не растоптать. Так что нужно не разочаровать в первую очередь самого себя, чтобы хотя бы выжить. Что ж, придется отыгрывать потерявшего память, решил лазутчик. Но сперва хотелось бы познакомиться со своим новым телом. Он ощупал длинным языком небо и зубы. Так, впереди много острых клыков, а вот позади такой широкий и не слишком зубастый "частокол", чем-то напоминающий человеческий. Откуда тогда хвост? Диверсант чувствовал, что он составляет почти половину его тела и достает практически до земли. У основания толстый, в конце - тонкий с гребнем плавника. Так, раз есть плавники, то значит, он может находиться под водой или же жить там. Но нет, сейчас-то он лежит на кровати в доме. Человек-амфибия? Ха, Беляев это оценил бы. Возможно. И еще один вопрос - все ли здесь выглядят также как он? А то может его поймали в сети, пока предыдущий хозяин тела промышлял под водой, вытащили и сейчас просто заперли в сарае, чтобы потом выпотрошить и сделать чучело. Ездить по городам и показывать всем за деньги. Не фига себе у меня понедельник начинается, подумал лазутчик, пытаясь повернуться. Боль накатила волной, но он усилием воли не дал сознанию погаснуть. Только чуть зашипел сквозь зубы.
   Скрипнуло дерево и командир замер. Так, он в помещении не один или же это мыши шумят? Но тогда это должны быть весьма крупные особи, способные продавливать доски. Диверсант почувствовал, что к нему кто-то направляется, большой и массивный. Он закрыл глаз и притворился спящим, ведь кроме зрения у него есть еще и уши, обоняние и тактильные ощущения. Некто замер рядом и тихо произнес:
   - Ааньхьяя. - Как-то странно протянул незнакомец. - Мррмак мря маауююмар рмак.
   - Хгак! - отозвался женский голос и снова скрипнуло дерево. Раздались громкие шаги - она была обута в башмаки с каблуками и процокала на них куда-то к стене, потом направилась к лазутчику. Он ощутил, что его лба коснулся какой-то холодный камень и словно прилип к коже. - Вот так. - Неожиданно раздался рядом голос женщины и диверсант отлично понял, что она сказала. - Давай, открывай глаза, мы знаем, что ты очнулся.
   Пришлось подчиниться. Сразу его вроде резать не стали, раз принялись разговаривать, так что теплилась надежда, что все обойдется. То, что он увидел перед собой, заставило лазутчика снова закрыть глаз, досчитать до пяти, а потом открыть вновь. Но ничего не изменилось.
   Перед ним стоял высокий и широкий кошак. Именно так, здоровенный зверь, поднявшийся на задние лапы. Мордой он напоминал ягуара или леопарда, такая широкая харя, но вот расцветка больше походила на снежного барса, причем "размалеванного" под каменную раскраску. Известно, что кошки приспосабливаются к тому месту, где обитают и не все среди них имеют маскировку под снег. Видов очень много и это только один представитель из них. На кошаке была надета плотная льняная рубаха или из чего она там сделана, подпоясанная широким ремнем с ножнами для кинжала. Довольно длинное лезвие, подумал отстранено лазутчик, разглядывая кота пониже, где короткие штаны (или может назвать их бриджами?) были подвязаны веревочками, чтобы не болтались, а из них торчали голые лапы. Ступня не напоминала человеческую, скорее кошачью, но с очень широкой, устойчивой опорной поверхностью. Кот сложил руки на груди и вроде бы не представлял опасности, но лазутчик знал - стоит ему сделать опасное движение в сторону стоящей рядом женщины - он умрет. Кошки очень шустрые и быстрые существа, а их когти, особенно такие большие, режут как бритва.
   Женщина, что прилепила ему на лоб какую-то штуку, была похожа на обычного человека, но с более смуглой кожей, чем-то похожа на жительницу южной америки. Нос, рот, темные, почти черные зрачки глаз, маленькие ушки, за которые были убраны такие же черные волосы. Одета в платье до пола, рабочий фартук-передник, рукава закатаны до локтя и заметно, что руками ей трудиться не привыкать. Ее глаза внимательно смотрели на лазутчика, словно ждали от него ответов.
   - Говорить можешь? - не очень вежливо спросил кот.
   - Кхе, - кашлянул диверсант. - Могу. - Выдавил он из себя.
   Слова точно были другие, он это знал, но эти двое его поняли. И не по-русски он говорил, явно на местном наречии. Русский язык вообще остался только где-то в его памяти, а ему на смену пришла речь этого человека-амфибии. Наверное, благодаря камню на башке. Эта штука типа переводчика? Почитывали фантастику, знаем. Самое главное - наладить контакт, раз уж появилась такая возможность. Теперь нужно войти в доверие к ним и расспросить, что вообще случилось, как его тушка здесь оказалась и прочее. Нужна информация и чем больше, тем лучше, истерить и расстраиваться некогда, это только впечатлительные особы в книгах вопят от неожиданности или же ругаются матом. Он себе такого позволить не может. Сдержанность и контроль за речью, вот что ему пока доступно, раз уж язык шевелится. И нужно убедить их хотя бы в первые пять минут е вспарывать ему брюхо.
   - Рассказывай. - Кот подтащил лавку, загремев деревянным ножками по полу, поближе к кровати с раненым и уселся на нее.
   - Погоди. - Остановила его женщина и потопала куда-то в бок. Лазутчик скосил глаз - она направлялась к потухшему очагу. Огонь давно уже погас, но в доме было тепло. Зачерпнула какой-то бурды в кружку и вернулась к кровати. - Выпей-ка это. - Она сунула ему руку под голову и приподняла ее. - Укрепляющий настой. - Пояснила женщина, хотя диверсант и не спрашивал. - Придаст тебе сил.
   Ну, раз лечат, значит убивать пока не собираются, весело подумал лазутчик.
   Раненый спорить не стал и открыл свою зубастую пасть, показав длинный язык. В его вертикальных зрачках возникло удивление, словно он узнал что-то новое. Анга влила ему немного снадобья и ящер легко проглотил настой, чуть причмокнув. Он закрыл глаз, словно прислушивался к ощущениям, потом открыл снова и уставился на знахарку. В его взгляде легко читалась благодарность вместе с вопросом. Анга поставила кружку с настоем на стол и посмотрела на мава.
   - Рурк, разведи огонь.
   Тот нехотя поднялся и принялся шуровать в очаге. Лазутчик посмотрел на его хвост, который выражал озабоченность кота, частыми дерганьями из стороны в сторону. Недоволен, весело подумал диверсант, ишь как пол подметает. Женщина присела на лавку и сложила руки на коленях.
   - Во-первых, как тебя зовут? - спросил она. - Имя свое помнишь?
   - Кто ж его забудет. - Буркнул от камина кот.
   - Тот, кто прошел по грани и увернулся от смерти, часто не помнит прошлого. - Наставительно произнесла женщина и с любопытством посмотрела на лазутчика. - Так как? Помнишь, как тебя зовут?
   Назваться Степаном было бы глупо, подумал он. Тут еще не знаешь, как сам снаружи выглядишь, может быть еще хуже, чем этот кошак. Хотя нет, со зрением явный перебор, у этого глаза прямо смотрят, а мои чуть по бокам расположены. Да и про гребень не стоит забывать, для чего-то он нужен. Курица что ли какая хвостатая? Ладно, пришла моя очередь отвечать на вопросы.
   - Коготь. - Произнес диверсант, назвав свой позывной. Это вроде и имя и в то же время настоящее никто не узнает.
   - Хм, Коготь значит. - Женщина уперлась спиной в край столешницы. - А меня Анга. - Она приложила руку к груди. - Это Рурк. - Кот фыркнул. - И что тебя привело в Предел, Коготь?
   - Не помню. - Ответил лазутчик, почувствовав прилив сил. Бурда, которую он выпил из кружки, начала действовать. Головная боль немного отступила и уже не так сильно давила на мозги. - А где это, Предел? - задал он в свою очередь вопрос.
   - На север от Змеиных гор. - Ответила знахарка. - Почему же ты там не пошел?
   - Там нельзя пройти. - Вдруг неожиданно для себя ответил Коготь и удивился этому. Что это, остатки сознания бывшего хозяина или же таким образом сработала его внутренняя память, доставшаяся вместе с телом? Надо взять ее под контроль, подобные машинальные оговорки могут снова лишить его жизни.
   - Вот как? - удивилась женщина. - Не знала. Значит, ты решил пойти вместе с караваном?
   - Наверное. - Ящер чуть шевельнул хвостом. Анга заметила это движение и немедленно истолковала его. Это все равно, что кым пожмет плечами, жест неуверенности. Он не помнит обстоятельств, что вынудили его совершить путешествие, догадалась знахарка. Возможно, в будущем память вернется, но сейчас спрашивать его об этом бесполезно. - Меня что, хотели выпотрошить? - спросил он.
   - Тебя зарезали, как хрючило. - Ворчливо произнес от очага кот. - Истыкали стрелами и перерезали глотку.
   Значит стрелы, подумал Коготь и еще раз осмотрел помещение. Дремучее средневековье какое-то, тем более если тут есть говорящие коты, то он точно очутился в бредовом фэнтези. Вот спасибо тебе, неизвестный Бог, я оценил твою шутку, язвительно подумал лазутчик и тут же в груди поселился страх. А ну как могучий Бог решит изъять его даже из этой тушки? Что-то помирать совершенно не хочется, зная, что там, за гранью, только мрак и ничто. Ладно, будем вживаться в этот мир, средневековый он или техномагический. Чего там еще напридумывали фантасты? Паропанк какой-то, колдуны и маги, анимешные бояре? Надеюсь, всего этого бреда здесь нет, а твоя жизнь продолжает зависеть от верной доброй стали, крепких доспехов и искусства фехтования. Хотя с этими говорящими котами всего можно ожидать.
   - Почему же я тогда еще жив?
   - Ей спасибо скажи. - Кивнул кот. - И мне. - Добавил он после секундной паузы. - Что тащил тебя на себе почти двадцать линий.
   - Это далеко? - спросил Коготь, чтобы уточнить. Необязательно названое расстояние равно двадцати км, может он тут рядом чуть не подох, а этот за угол дома зашел и тело нашел. И двести метров всего лишь тащил.
   - Да уж не близко. - Отрезал кошак.
   - Рурк. - Строго сказала женщина, повернувшись к нему и снова посмотрев на ящера. - Ты помнишь меры? - Раненый отрицательно мотнул головой. Просто повозил ей по подушке, но Анга поняла. - В одной линии десять забегов, в одном забеге - сто шагов. - Объяснила она.
   Значит, почти двадцать км, подумал Коготь. Нехило здоровяк потрудился. Сколько в этой тушке килограмм? Пятьдесят, шестьдесят? Может еще больше. Тащить на себе полудохлого незнакомца то еще занятие. Если он недоволен, то зачем меня спасал? Какой тогда бы в этом смысл? Не понимаю.
   - Понятно. - Произнес лазутчик и чуть пошевелился.
   - Кушать хочешь? - спросила знахарка и встала. - Сейчас у тебя должен быть зверский аппетит, организму нужны силы, чтобы зажили раны, питья одних настоев недостаточно.
   - Попробую встать. - Коготь начал шевелиться и на тело накатила такая волна боли, что он, кряхтя, повалился обратно.
   - Слишком торопишься. - Покачала головой знахарка и направилась к очагу, в котором уже весело потрескивал огонь. - Но поесть все равно нужно. Рурк, ты сходишь за своей добычей?
   - Какой? - не понял тот.
   - Той, что спрятал возле дороги.
   - А?... - он кивком головы указал на раненого.
   - Не бойся, ничего не случится. Он еле шевелится. - Успокоила кота женщина. Зато хорошо слышу, подумал Коготь.
   - Может, он притворяется. - Кот явно опасался ящера и Анга прекрасно поняла это. Она только успокаивающе махнула рукой.
   - Знаешь, я за свою жизнь повидала столько раненых и знаю, когда они симулируют, а когда им действительно плохо. Так вот, это как раз второй случай. Иди и не беспокойся. - Знахарка чуть подтолкнула кота к двери. - Если поторопишься, то вернешься к вечеру, сейчас уже почти полдень.
   - Я вернусь гораздо раньше. - Заверил тот. - Пройду через проход.
   - И осмотри место нападения на караван, только осторожно. - Сказала Анга. - Меня интересуют следы, оставленные магом. И потом, разбойники могут оставить там наблюдателей.
   - Хорошо. - Мав кивнул и, быстро собравшись, взяв лук и накинув плащ, вышел из дома. Скрипнула дверь, знахарка закрылась на крепкий засов и принялась разогревать похлебку.
   - Это меня бандиты так покромсали? - спросил с кровати ящер. Коготь все прекрасно слышал и сумел сложить два плюс два.
   - Ну, четверых ты успел отправить на встречу с Богами, прежде чем тебя зарезали. - Ответила Анга. - Но в целом - да.
   - Большой был караван? - продолжил расспросы Коготь.
   - Не знаю, - пожала женщина плечами, - наверное. Рурк видел.
   - Кажется, он уже пожалел, что притащил меня сюда. - Длинная фраза далась ящеру нелегко.
   - Этот мав снаружи выглядит как висельник и убийца, но внутри - душка. - Анга засмеялась. - Не обращай на его ворчание внимания, он еще не привык к тебе. И потом, он считает это место своим, где он полновластный хозяин и в нем говорит простая конкуренция. Наследие звериного прошлого.
   - А я? - спросил вдруг ящер. - Я что за зверь?
   - Ты не знаешь?! - удивилась Анга и тут же ответила сама себе. - Ах да, раненые, что частично теряли память, иногда считали себя теми, кого видели впервые. Так кым легко ассоциировал себя с армаром и потом испытывал сильнейшее разочарование от того, кем являлся на самом деле. Я не слишком сложно объясняю?
   - Так кто я? - спросил Коготь.
   - Ты - хас. - Ответила знахарка. - Прямоходящая ящерица, способная долгое время находиться под водой. В общих чертах это все, что я знаю о вашем народе. Я предположила, что ты из горных племен, но я не такой большой знаток ваших разновидностей.
   - Значит, таких как я много. - Произнес задумчиво Коготь. - И где мы живем?
   - В Протоках. - Анга сняла котелок с огня и начала переливать содержимое в глиняную чашку. Варево было жидким, специально для желудка больного или же раненого. - Это на юг от Предела, если перемахнуть через Змеиные горы, то окажешься аккурат среди тамошних болот.
   - А мы сейчас на севере. - Припомнил Коготь. - Здесь холодно?
   - А как же! - со смехом ответила знахарка. - Только-только наступили первые теплые деньки первого сезона. В долинах снег уже растаял давно, но до сих пор еще лежит в горах и на перевалах. Тут линиях в пяти есть небольшое поселение, Шустов называется, так там уже вовсю пашут землю, чтобы засеять злаками. Рельеф там немного понижается, мой домик чуть выше их, можно сказать, что стоит в горах, поэтому здесь холоднее, а там уже теплее. Только далеко на севере, возле Миргарда еще лежит снег и полно сугробов.
   Мне эти названия ничего не говорят, подумал Коготь. Так, значит я ящерица, в смысле, ящер. Рептилоид, блин. С хвостом, острыми зубами и когтями. Мог бы и сам догадаться, и чего меня на птицах замкнуло? Ящерицы ведь тоже неплохо плавают, тритоны например. Как-то я упустил эту деталь. Поэтому мой позывной не вызвал у них удивления, как еще назваться ящеру? Теперь нужно выяснить завишу я от температуры окружающей среды или вполне автономен как человек. А то превращусь в сосульку, едва выйду из дома. Но, раз обладатель этого тела поперся на север, значит был уверен, что не даст там дуба. Возможно, природа придумала для меня какой-то согревающий механизм, чтобы я окончательно не окочурился. Опять же под водой я плаваю, а водичка не везде теплая, вон, в некоторых сибирских реках даже в июле купаться не решаются, холодно, блин. А тут явно не Сибирь, может за окном тундра какая. Нужно все тщательным образом выяснить и разобраться. Но сперва встать на ноги, окрепнуть и решить проблему с этими разбойниками. Для которых единственный выживший свидетель явно будет как кость в горле. Коготь ощутил как будто его коснулось чье-то одобрение и ему даже стало чуть лучше. Он попробовал приподнять руку и у него получилось. Некоторое время он разглядывал чешуйчатую змеиную кожу на предплечье, внимательно изучил тонкие пальцы с острыми когтями и полупрозрачными перепонками между ними, которые раскрывались, когда он их растопыривал. Ну точно водоплавающий. При этом пальцев было четыре, а не пять, один из них противостоял трем другим. Хваталка чуть покороче получилась, да и ручка выглядит тонкой, но, возможно, местные ящеры обладают некими неизвестными пока способностями, раз это тело убило четверых. Нужно просто к нему привыкнуть и узнать, что оно может. И вот тогда... Коготь мотнул головой. Сперва разберемся с насущными проблемами, а потом уже будем думать, что делать дальше. Он в который раз осмотрел помещение.
   - Еще кто-нибудь с вами живет? - спросил он.
   Рука Анги чуть дрогнула, когда она наливала похлебку. Зачем он спрашивает, неужели хочет напасть? Но он ведь еле движется, а прочитать мысль по его морде невозможно - застывшая безэмоциональная маска из чешуи. Знахарка помедлила с ответом, закончив наливать варево. Коготь истолковал ее молчание по-своему.
   - Я это к тому, что увидев незваного гостя... ваши соседи могут решить избавиться от него, а не лечить. Доделать работу за разбойников.
   - Вот ты о чем. - Анга подошла к кровати и поставила чашку на лавку. - Ну-ка, давай-ка я помогу тебе сесть. - Она начала поднимать тело ящера, тот старался как мог, но было заметно, что пострадавший сильно ослаб и его потуги почти не помогают. А он действительно тяжелый, подумала женщина, помогая Когтю сесть. Хвост поджался и обернулся кольцом вокруг тела. Гребень на его конце раскрылся и снова сложился. Диверсант посмотрел на пятую конечность, потрогал чешую рукой, потеребил гребень. На ощупь слегка шероховатая и очень плотная, чешуйки накладываются друг на друга, не допуская зазоров. Хм, природная броня? Анга взяла чашку в руку и уже приготовилась кормить ящера, как тот внимательно посмотрел на нее и сказал. Его вертикальный зрачок чуть расширился.
   - Не надо. Я сам. - Она не стала спорить и вложила чашку в протянутую руку. Длинные тонкие пальцы схватились за донышко и уцепились когтями за край. Коготь взял ложку и зачерпнул немного бульона, отправив в пасть. Острые передние зубы клацнули. Анга представила себе, как они перекусывают ее шею и дробят кости и слегка поежилась. Все-таки зря она так рано выпроводила Рурка, при нем как-то спокойнее. Хотя... она что, не справится с раненым?
   - Гостей у меня почти не бывает. - Ответила на ранее заданный Когтем вопрос знахарка. - Редкие посетители из Шустова, что приходят за снадобьями от всевозможных болезней, но в основном за лекарством от похмелья или для долгой любви. И детишки прибегают, когда у их матерей случаются тяжелые роды и местные повитухи не могут справиться - тогда зовут меня. Вот, в общем-то, и все.
   - Кто-нибудь сегодня должен придти?
   - Не знаю. - Анга пожала плечами и искоса посмотрела на ящера. - Думаешь, тебя будут искать?
   - Как только узнают, что кто-то из каравана выжил - обязательно. - Кивнул тот и попытался облизать ложку. Длинный язык скользнул о крашенному дереву и исчез в пасти. - Поэтому я тут лишний. - Коготь завозился. - Мне надо как можно скорее поправиться и уйти. Это возможно?
   - У тебя и так повышенная по сравнению с кымами и даже мавами регенерация. - Знахарка смотрела на Когтя с профессиональным интересом. - Думаю, пара дней и ты сможешь ходить, но вот бегать... восстанавливаться после таких ран нужно не меньше девяти, а для кымов и того дольше, как минимум пару третей.
   - Чем дольше я здесь нахожусь, тем вы в большей опасности. - Коготь посмотрел в пустую чашку. - Любой мальчишка, женщина, мужик, да кто угодно... если меня увидит, то немедленно расскажет остальным и этот... Шустов уже через, - лазутчик запнулся, осознав, что не знает, как сказать полчаса. Думать мог, а вот говорить - нет. Значит, нет у них в словаре такого слова, решил он и вывернулся по-другому, - через пять стуков сердца будет знать, кто живет в вашем домике. А с ним и бандиты. - Он посмотрел на Ангу. - Если они могли напасть на крупный караван и перебить всех, то должны затаиться на некоторое время и разослать слухачей в ближайшие поселки.
   - Я тоже думаю, что их главарь не дурак. Раз сумел провернуть такое. - Кивнула знахарка. Ей понравились рассуждения ящера, довольно стройные и логичные. Мозги он явно в этой драке не растерял или же они начали у него работать после употребления внутрь настоя. - Разошлет наблюдателей по окрестным деревням, их тут не так уж и много. Шустов, как самый крупный. Гьюдальф чуть дальше по дороге, Лесоречье, что возле подъема на перевал, там же и мостик через речку перекинут. И Выселки, шахтерский поселок чуть выше по реке. Много было в караване повозок? - спросила Анга, надеясь, что часть памяти к ящеру вернулась.
   - Я не помню. - Тот прямо смотрел ей в глаза. - Нужно спросить у Рурка, когда вернется. Он ведь там был, когда все случилось?
   - Как-то быстро ты догадался. - Проворчала знахарка и улыбнулась. - Не поделишься?
   - Эти раны, - Коготь провел себе пальцами по горлу, трогая "бинт", - должны были убить меня, но раз я жив, то помощь мне оказали вовремя. - Говорил он теперь без пауз, силы определенно к нему возвращались все быстрее и быстрее. Он даже умудрился руку поднять и башка при этом не закружилась. - Значит, Рурк был где-то поблизости и вытащил меня, как только бандиты ушли. Перевязал и притащил сюда. Он должен был видеть, как все произошло.
   - Мав говорил, что караван принадлежал какому-то крупному и богатому купцу. - Начала рассуждать Анга вслух. Так делал ее учитель и женщина переняла эту привычку. Да и потом так легче сосредоточиться и собеседники могут подсказать то, что ты не заметил или не учел. - В нем должны быть тяжело нагруженные телеги и много товара. Разбойники знали, что купец поедет именно в это время, значит, среди путешественников был их соглядатай. И ты можешь его опознать, если увидишь.
   - Не смогу - я вообще ничего не помню.
   - Но они-то этого не знают. - Анга довольно уперла руки в бока. - И ты прав - едва заметив тебя в Шустове или в другой деревеньке, они запаникуют. Сообщат главарю и уже тот будет решать, что с тобой делать. Уверена, что они подошлют убийц. Тут-то мы их и возьмем. - Глаза женщины загадочно сверкнули.
   - На живца, значит. - Коготь хорошо знал этот взгляд.
   Такой же был у его первого командира подразделения, когда он разработал в голове план и готов был поделится своим замыслом с подчиненными. И эта знахарка тоже непроста, раз так здраво рассуждает о поимке разбойников. Реакция нормальной женщины - сообщить о нападении ближайшему стражнику и пойти на рынок, чтобы, придумав на ходу кучу фантастических подробностей, рассказать своим товаркам то, что ей удалось узнать. А эта с точки зрения обычного обывателя ведет себя крайне неразумно. Зачем-то помогает раненому ящеру, ввязывается в опасное предприятие, да еще и планирует захват. Ой, неспроста ты забралась в такую глушь и кроме навыков знахарки наверняка обладаешь еще и боевыми. Возможно, Рурк твой телохранитель, хотя ты и сама можешь за себя постоять. Коготь неожиданно выбросил руку вперед, стараясь коснуться лица Анги. Та рефлекторно отклонилась и между пальцев у нее зажегся маленький огонек, но женщина не атаковала. Она сразу же поняла, зачем ящер это сделал.
   - Я так и думал. - Сказал он и посмотрел на знахарку, словно ожидая продолжения.
   - Держи свои мысли при себе. - Огонек в ее пальцах погас и женщина встала. Встала с лавки не так, как встает знахарка, а как готовый к битве воин. Просто продемонстрировала свои возможности. - И не слишком много болтай языком.
   - Я предпочитаю помалкивать. - Спокойно ответил Коготь. - Разбойники, конечно, крепкие ребята, но ты уверена, что справишься с ними?
   - С вашей помощью - да. - Анга подошла к алхимическому столу, взяла ступку и принялась смешивать травы. Это действие ее успокаивало. - Одна - вряд ли, если их будет больше пяти. Эта дорога - не единственный путь, который ведет в Предел, но он один из самых известных и распространенных. Здесь часто проходят караваны, да и простые путешественники постоянно им пользуются. Если бандиты начнут тут шалить, то, узнав о нападениях, владетель пришлет сюда отряд стражи и возьмет под охрану все окрестные поселки. - Знахарка сделала паузу. - А я не хочу, чтобы их рожи мелькали у меня перед глазами.
   Точнее, чтобы ты мелькала перед ними, ведь жить все время взаперти не будешь, нужно иногда и в город выходить, хотя бы за продуктами, подумал Коготь. А если посылать все время Рурка за этим, то у командира стражи возникнут интересные вопросы. А не скрывает ли живущая наособицу знахарка какие-нибудь тайны? Возможно, что она вредная ведьма, вон как ловко сумела между пальцев запалить огонек. Магия, чтоб ее налево. Это на Земле ничего такого нет, а здесь, похоже, обычное явление. Кроме варки трав она еще и магией занимается. Непростая тетка, ой непростая.
   - У меня есть вопросы.
   - Не спрашивай про мое прошлое, все равно не отвечу.
   - Нет, это другое. - Отмахнулся Коготь. - Как работает этот камень у меня на лбу? Я понял, что он переводит речь, но как?
   - Простой артефакт. - Пожала плечами Анга. - Любой мало-мальски грамотный маг сотворит такой. Много энергии он не требует, заряжается от тела самого владельца. Можешь на шею его себе повесить на веревочке, чтобы не мешал, если тебе на лбу неудобно, но контакт с кожей должен быть постоянным, иначе тебя не поймут. - Женщина помолчала секунду. - А работает он просто - считывает твои образы речи.
   - То есть читает мысли?
   - Нет, образы. - Мотнула отрицательно она головой. - Те, что мы облекаем в слова. Когда ты говоришь, у тебя в голове возникает поток образов, камень улавливает их и передает суть собеседнику. Говоришь-то ты на своем языке. Если снимешь камень, то я тебя пойму, а ты меня нет. - Она повернулась и продемонстрировала маленький белый кругляш, висящий на цепочке. - Кто-то предпочитает учить языки, развивает свой разум и тренирует речь, но большинство пользуется камнями. Правда, не у всех они есть и для деревенских твои слова будут слышны как шипение, так что при них больше помалкивай и не отсвечивай, хотя понимать их речь ты сможешь. - Анга снова замолчала, на этот раз почти на минуту. Коготь пока переваривал полученную информацию и не торопился с вопросами. - Я тебе амулет с большими возможностями дала, чтобы ты сильно не страдал. Даже если у собеседника амулета не будет, он сможет понять, что ты ему говоришь - достаточно наладить зрительный контакт. - Знахарка фыркнула. - Понимаю, не всем понравится смотреть в твои глаза, но другого способа нет. В Пределе зверорасы за разумных не считаются, могут и камнями закидать или на вилы поднять. Это к Рурку тут уже попривыкли, лучше него здесь охотников нет, а кымы предпочитают с ним не связываться, после того, как он троим на рожах отметины от когтей оставил. - Она опять помолчала. - Они и в Империи таковыми не считаются.
   - Причина?
   - Вы не похожи на кымов и маров. - Повернувшись, пришпилила она. - Вы звери, по воле случая вставшие на задние лапы и научившиеся говорить. Все. Точка. Странный выверт природы, которая решила, что среди животных должны быть свои разумные представители.
   - Тогда откуда мы взялись? Откуда столько рас на, - Коготь опять запнулся. Слова планета не было в языке хасов, а по-русски он произнести не мог, - на земле?
   - Если б я знала. - Вздохнула Анга. - Когда-то этот вопрос пытались изучать, но потом забросили. Сейчас этим занимаются только сумасшедшие одиночки или энтузиасты.
   - Понятно. Кроме мавов и хасов еще кто-нибудь из разумных зверей есть?
   - Давным-давно были драконы, раса разумных драконид. - Припомнила Анга. - Жили они чуть южнее Предела, иногда и сюда залетали, тут гор много. - Она фыркнула. - Да, они умели летать и весьма неплохо. Ростом были в два, два с половиной раза выше самого высокого армара, а те и сами не маленькие. Многие считают, что они были одной из первых рас, что появились на Хосте.
   - Хост?
   - Так называется наш мир. - Анга обвела рукой помещение. - Все материки и острова, что плавают в океане, все ледники и забытые земли. Даже Предел часть Хоста.
   - И что с ними стало? Их уничтожили?
   - Армары молчат. - Хмыкнула знахарка. - Им многое известно, ведь они пришли после драконов, но делиться тайнами они явно не желают, а кымы не слишком любопытны. Скажу только, что изредка находят их кости и скелеты и то в разных случайных местах. Ну или еще в руинах гробниц или же древних каменных постройках. Искатели приключений гибнут там пачками, но их не останавливает обилие ловушек или восставших умертвий.
   - Это еще что за пакость? Бродячие мертвецы?
   - Угадал. - Кивнула Анга. - Многие гробницы закрывали маги драконов и запечатывали мощными заклинаниями, которые не каждый современный волшебник сможет распознать и взломать, а если и сумеет, то встретиться с армией нежити. Иногда богатые маги снаряжают такие экспедиции и нанимают кучу народа, чтобы использовать в качестве мишеней для умертвий. Перебить их чрезвычайно сложно.
   - Если башку отрубить, то он не умрет? - спросил Коготь, припоминая, чего там писали фантасты про всяких зомбаков.
   - Он и так мертв! - Засмеялась женщина. - Без руки, без башки - ему без разницы, они не глазами видят и не ушами слышат, у них какое-то встроенное наведение на цель. Если кость ноги перерубить, то он ползать за тобой будет. А так только магией его и можно успокоить. Бойцы нужны, чтобы умертвий на время обездвижить, а маг потом колдовать над ним начинает. Освобождает их дух или что-то в этом роде. - Анга пошевелила пальцами в воздухе. - Это магия мертвых, я в ней не разбираюсь. В Академии есть специалисты, но довольно узкого профиля и не каждого по ней готовят. Потому что мало успокоить умертвия, их ведь можно поднять заново. Собрать по кусочкам. А вот это уже находится под запретом.
   - Восстание против правителя? - предположил Коготь, сразу поняв, куда знахарка клонит.
   - А ты не глуп. - Что это, похвала из ее уст? - Верно, каждый властитель в первую очередь заботится о своей безопасности. Прошлый боялся магов до такой степени, что приказал их всех перебить, а Академию разрушить. Солдаты подыхать не хотели, ведь они прекрасно знали, что из себя представляет боевой маг, а придворные маги тем более, поэтому Императора объявили невменяемым и быстро заменили на его малолетнего отпрыска, чтобы воспитать "нормального" правителя. - Анга замолчала.
   Все ясно, марионетка. Мелкому в уши можно что угодно дуть, он всему поверит. А папаша, значит, просек задумку магов по смене власти, да только не оказалось у него верных людей, чтобы с ними справится. Номинально сейчас правит малолетний дебил, а по факту - конклав магов или как он там у них называется, ковен? Или это у ведьм? Короче, неважно. Важно то, что сейчас государством рулят эти уроды с замашками джедаев.
   - А на Предел власть императора тоже распространяется?
   - По бумагам - да. На практике - нет. - Качнула отрицательно знахарка головой. - Империя сюда и не полезет - местные запасы продовольствия слишком скудны, чтобы прокормить армию, а постоянно курсирующие вдоль побережья корабли вполне могут пострадать от нападений пиратов. Да и народ здесь живет свободолюбивый и довольно грубый. Он не потерпит, чтобы на его земле хозяйничали чужаки - все как один встанут плечом к плечу. Жители Империи совсем не похожи на местных, все сплошь темные кожей, теплолюбивые и бреющиеся налысо. Они терпеть не могут растительность на лице - в Империи довольно жарко, кожа под волосами потеет и покрывается волдырями. А вот местные - заросшие бородами до бровей мужики, ну точь-в-точь как рудокопы и бабы такие же им под стать. В смысле, бород у них, конечно, нет, но они все крупные белокожие женщины со светлыми волосами, как и мужики. И здесь редко стригутся накоротко - четвертый сезон наступает очень рано, а вместе с ним приходят и холода. А правит ими всеми Наместник Империи, которого народ Предела по старинке называет Владыка. Это его род когда-то заключил соглашение с императором о ненападении. Он уже назначает владетелей - управляющих провинциями. Это если на имперском, а на местном - волостями. Мой домик находится на территории края Шустов, который входит в волость Торнбьефа и управляется владетелем. В Шустове сидит страшОй, голова или как его еще называют имперцы - старейшина. У него есть свой отряд стражи для охраны поселения и решения спорных вопросов, проведения расследования, если какой вор на рынке что-нибудь украл, а также взимания дани. - Анга помолчала. - Но я тебе так скажу, что кроме пьяных драк и семейных разборок в этой деревне отродясь ничего страшнее не случалось. Так что старейшина и его охрана даже не почешутся, если произойдет нечто действительно ужасное. Скорее он гонца в Торнбьеф пошлет, чтобы владетель управителя прислал, а тот уже разобрался что к чему.
   - Так владетель не управитель что ли? - не понял Коготь.
   - Управитель - это как бы главный над стражей, ее командир. Он следит за порядком в поселении, где назначен старшим, судит и ведет расследования. Един в трех лицах. У него есть свой отряд приближенных, которых называют правой или левой рукой в зависимости от функций которые они исполняют. Управитель подчиняется только владетелю своей волости и еще наместнику, больше никому. Так что если расследование приводит управителя в соседнюю волость, то он вынужден обратится за помощью к местному командиру. Иначе его действия сочтут как подрывающие устои государственной власти. В общем, тут с этой иерархией та еще морока. - Анга махнула рукой. - Народ хорошо если знает в лицо своего старейшину, дальше они не суются, но высшую власть уважают, едва стоит им взмахнуть знаком. И имперские законы им до одного места - тут свой свод правил есть. Собственно, всех все устраивает - Предел суровый край и теплолюбивым имперцам не очень хочется сюда лезть, тогда как живущие здесь кымы вполне довольны. Они торгуют с имперцами в основном металлами, деревом, изредка продуктами, вроде рыбы альгст или мясом бивунов, а взамен получают зерно, соль, специи, шерсть, ткани, редкие поделки кузнецов, если своим мозгов не хватает. В общем, всех такое положение дел устраивает.
   - Понятно. - Когтю требовалось время, чтобы переварить всю эту кашу. - А...
   Что он хотел еще спросить, Анга так и не узнала, потому что в дверь отчаянно затарабанили.
   - Анга, ты дома?!! - пронзительным воплем вопрошала какая-то визгливая баба. - Открывай, я тебе сейчас такое расскажу!!
   - Не могу, Сайла, - знахарка узнала по голосу свою "подружку". Сайла частенько захаживала к ней за лекарством для своего муженька, после которого обычно беременела. Анга продолжила кричать через дверь. - Я сейчас занята варкой лекарства от сезонной лихорадки, нужно заготовить заранее, вдруг кого прихватит!
   - Что, даже открыть дверь не можешь? - удивилась та. Не особо она и повышала голос, а ее даже здесь отлично слышно, подумал Коготь. Вот оручая баба. Он знаками показал, что готов спрятаться под кровать и уже начал сползать, как знахарка замахала рукой, мол, сейчас ее выпровожу и все будет в порядке. Но Коготь по своей прошлой жизни знал, что такие любопытные особы в любую щель свой нос засунут только чтобы все выяснить досконально.
   - Нужно следить за отваром, если передержу, то отрава получится.
   - Я подожду, когда ты закончишь! - ответила Сайла и загремела чем-то возле дома. - А чего у тебя сарай открыт? - вопила она, уже шныряя по двору. - И вилы посреди пола валяются?
   - Да некогда было! - крикнула Анга, сама помогая Когтю спуститься. - Лезь под кровать, она так просто не отстанет, пока домой ко мне не попадет.
   - Я же говорил. - Тихо произнес ящер и начал втискиваться в узкое и пыльное пространство.
   - Воздуху в грудь набери, чтобы не чихнуть. - Посоветовала знахарка. - Как будто под водой плывешь.
   Откуда я знаю, как это они делают, подумал Коготь, но послушался и втянул в себя воздух, стараясь не дышать. Двигаться медленнее он не перестал, но потребность в кислороде явно снизилась, он это почувствовал. Надо будет попробовать проплыть под водой, подумал диверсант, наверное у ящеров такой же механизм дыхания, как и у дельфинов с китами, хотя может и отличаться. Короче, пока стараюсь не дышать, чтобы пыль не глотать. Да и за ранами надо последить, чтобы заразу какую не занести. Анга удостоверилась, что ночной "гость" скрылся под кроватью и стянула до пола меховое одеяло, разгладив его складки. Она подошла к алхимическому столу, налила в керамическую емкость немного горючего жира, зажгла огонек, подвесила над ним колбу с водой, добавив в нее травяной краситель для цвета, все равно Сайла ничего не поймет. Потом осмотрела комнату, нашла окровавленную одежду раненого и спрятала ее кадушку, прикрыв грязным бельем. Поискала взглядом еще что-то, что могло выдать незваного гостя, вроде бы ничего не нашла. Приготовив таким образом отвлекающий маневр, Анга подошла к двери и открыла засов.
   - Анга!! - здоровенная бабища вихрем влетела в комнату, чуть не сбив знахарку с ног. Она как смерч прошлась по кругу и плюхнулась на лавку, так и стоявшую возле кровати. - Представляешь, на караван купца Торганда напали!! Больше легионерской сотни!! Все как есть подчистую разграбили, всю стражу убили, женщин изнасиловали, детей скормили оборотням!! Говорят, их там пятеро, - Сайла задумалась, - нет, восемь было!! Клыкастые пасти, слюна так и капает, вот такие когти, - ладони раздвигались все шире, показывая размер, - шерстью заросшие от пяток до кончиков ушей!! А глазищи!! Так и сверкали огнем Бездны!! Когда они всех убили, то сразу же обратно обернулись и начали насиловать всех подряд!! - Анга представила себе стражника с выпученными глазами, одетого в латы, к которому позади пристроился оборотень и ей стало смешно. Она еле сдержалась, чтобы не расхохотаться, пришлось отвернуться и имитировать смешивание трав, чтобы рассказчица не видела ее лица. - А стражу не просто убили, а заживо сожгли!! Всех!! Среди разбойников сильный боевой маг оказался, он каааак щелкнет пальцами и фух!! Все словно сухие поленья вспыхнули! А с ними и лошади и другие кымы!! Народу на дороге полегло уйма!!
   - Оборотней не существует. - Выдумщица насупилась. - А ты-то откуда все это знаешь? - спросила знахарка.
   - Так ведь купец-то живой оказался! - воскликнула Сайла, всплеснув руками. - Он до Шустова только к обеду добрался, говорит, в лесу хоронился, пока те караван грабили! Я так думаю, что бандиты его отпустили и выкуп потребовали - в плену у них женщины красоты неписаной, прямиком из южных волостей Империи. Купец их где-то в пустынях купил и в дар владыке вез. - Сплетница захихикала. - Там и наложницы были или просто слуги!! А уж товара сколько пропало!! Шелка, соль, специи, мечей из авлюрской стали только две телеги!! Вот бандиты Торганда и отпустили, чтобы он деньгами за товар расплатился! Я тебе точно говорю!!
   - И что, весь Шустов уже знает? - Анга вернулась к своему занятию растирания сухих трав в порошок.
   - А у тебя бодрящего настоя нет? - Сайла уже сунула свой нос в котелок, поморщилась и чихнула, при этом успев кивнуть. - Похлебка какая-то старая и больно жидкая, совсем мяса нет. Чем ты вообще тут питаешься?
   - Что принесут, тем и питаюсь. - Кратко ответила знахарка. - И что теперь стар... голова делать будет?
   - Он письмо с рукокрылом в Торнбьеф отправил, говорят, управителя вызвал, да только когда он сюда доберется - дороги-то все развезло. - Махнула рукой Сайла. - А Торганд, говорят, его отговаривать пытался, да бестолку. Наш-то Грундальф упрямый, уперся рогом и по-своему все сделал. Как бы чего не вышло.
   - Проблемы этот купец в Шустов за собой притащил, а Грундальф сглупил, ты права. - Спокойно сказала Анга. - Разбойникам такое самоуправство не понравится, смотри, как бы этот маг деревенские дома ночью не пожег, раз он так ловко со стражей расправился. Ему шустовские олухи-стражники на один щелчок. - Знахарка искоса посмотрела на моментально ставшую испуганной Сайлу.
   - Ой, побегу-ка я домой!! - неожиданно засобиралась та. - Копытни не доены, да за рогачами тоже пригляд нужен. Разбредутся вдоль берега, лови их потом.
   Бабища исчезла с такой скоростью, что только на пороге подол и мелькнул. Анга подошла к двери и посмотрела ей вслед.
   - И что из ее слов правда? - спросила она сама себя. - Надо бы Рурка в Шустов отправить, пусть поточнее разузнает, что там случилось.
   - Разбойники действительно могли купца и отпустить. - Подал голос из-под кровати ящер, откинув одеяло как занавеску. Он пытался выбраться, но получалось у него плохо и раненый еще больше извозился в пыли. - Кто же режет... ящерицу, несущую золотые яйца.
   - Крупные банды действительно часто балуются выкупом. - Кивнула Анга, помогая Когтю вылезти. - Но они хотя бы оставляют у себя то, что заставляет купца держать язык за зубами. Посиди пока, сейчас я проверю, что эта любопытная особа делала в сарае и не стащила ли чего. За этими деревенскими глаз да глаз нужен.
   - А если кроме нее еще кто придет? - спросил ящер. - А тут такой... подарок.
   - Я его во дворе встречу, не беспокойся. - Заверила его Анга и вышла.
   Она подобрала лежащие вилы и поставила их к стенке вместе с другим инструментом. Похоже ночью в сарае снова хозяйничали длиннохвосты - вредители, дальние и примитивные родственники рахтратов. Видимо, запах Рурка уже выветрился, раз они осмелились залезть в постройку, где еды-то особо и не было. Все запасы Анга хранила в подполье в доме, в котором каждые два дня обновляла заклинание сохранения и защиты от грызунов. Хвостатые твари туда и не пробовали соваться - знали, что стоит им переступить незримую границу - они непременно сдохнут. Может попросить мава переночевать в сарае? Хотя Рурк вряд ли обрадуется такому предложению - стать пугалом для длиннохвостов. Нет, пусть спит в доме, завтра утром я его отправлю в Шустов на разведку. Анга оглядела сарай быстрым взглядом, закрыла дверь на щеколду (усатый охотник перед уходом пошарил в кладовке и забыл закрыть, а любопытная Сайла обязательно сунет свой нос в любую широкую щель!) и вернулась в дом.
   Ящер, едва его голова коснулась мехового одеяла, моментально уснул. Анга прошептала заклинание, удостоверяясь, что раненый крепко спит, подошла к нему и накинула сверху на голое тело еще одно одеяло. Возможно, у Когтя еще и остались вопросы, но организм требовал выздоровления, чем содействовал крепкий здоровый сон. Выпитый им настой будет постепенно работать в течении нескольких оборотов, подстегивая иммунитет и заставляя тело усилить регенерацию. Когда ящер проснется в следующий раз, то одним бульоном тут не отделаешься - ему нужно будет мясо. Интересно, когда он сможет встать на ноги, подумала Анга, собираясь заняться готовкой. Уже по одному с ним разговору она поняла, что сейчас на ее кровати лежит очень опытная и умная особь, чего она, понятно, не ожидала. Тем более интересно узнать, зачем он шел в Предел. Частично лишиться памяти и так быстро восстановить произошедшие события только по косвенным кусочкам... это нужно обладать острым умом. Возможно, его послали зачем-то вожди племен, ведь какая-то цель его путешествия была. И, даже если он вспомнит, то вряд ли скажет. Анга подошла к полке и взяла несколько личных вещей ящера, которые нашлись у него в карманах. Резная деревянная фигурка женщины его племени, застывшей в танце. Дерево на ощупь прямо отполированное, очень часто его держали в руках. Кусочек ткани с вышитым на нем непонятным знаком, наверное, тотем. И веревочка со множеством узелков, которые были искусно переплетены. Какой-то отличительный символ, который нужно кому-то доставить? Анга сосредоточилась и посмотрела на него внутренним взором - предмет не нес в себе возможных магических отпечатков. Дура, обругала она себя, хасы не используют доступную кымам и армарам магию, у них шаманизм точно также как и мавов. Так что эта веревочка может быть пропитана духом шамана или же его посланием к незнакомцу. Знахарка подошла к спящему и сложила все предметы рядом с ним. Возможно во сне они помогут вспомнить ему о своей миссии.
   Рурк появился поздно вечером с добычей на плечах. Мясо самки остророга не успело испортиться и Анга указала маву на подполье - положи туда, что тот немедленно и проделал. Для похлебки она использовала свои запасы и ужин был уже готов. За весь оставшийся день никто знахарку более не побеспокоил - у шустовцев своих дел хватало. Видимо, Сайла разнесла ее мнение по всему поселку и сейчас мужики готовились отражать атаку армии магов и оборотней. Анга уверена, что их стало не один, а трое, нет пятеро. А оборотней так вообще двадцать штук. Короче, на караван напали маги и их ручные звери, а бандиты так, использовались только как тягловая сила для повозок. С фантазией у этой бабы всегда все было в порядке, в чем каждый раз знахарка убеждалась.
   Рурк прошел в сарай, попугал длиннохвостов, попутно казнив одного. Остальные с писком разбежались. С наступлением ночи зверьки осмелели и уже бегали по крыше дома, возясь на чердаке. Так что мав, наведя порядок, вернулся к теплому очагу и с блаженным выражением морды, вытянул ноги. Он бы еще в клубок свернулся, подумала со смехом Анга, наблюдая за мавом, хвост которого расслаблено касался пола.
   - Иди ешь. - Позвала она и Рурк с неохотой пересел от очага на лавку.
   На столе горела свеча, освещая задумчивые лица сотрапезников. Мав быстро расправился со своей порцией и теперь медленно цедил из кружки горячий отвар. Он предпочитал при Анге имитировать питье, сам же бесшумно лакал напиток. Ему так было удобнее, чем вливать напиток в горло. Рурк изредка поглядывал на спящего раненого.
   - Он точно спит? - спросил озабоченно мав.
   - Точнее не бывает. - Кивнула знахарка. - Настой предал ему сил и в разговоре с ним я узнала кое-что интересное, но полученные раны все равно заставили его уснуть.
   - И что же?
   - То, что он непростой ящер. - Анга посмотрела в вертикальные зрачки мава, которые в полутьме немного увеличились в размерах. - И рассуждает очень здраво для обычного землепашца или охотника. Я бы сказала, что он из следопытов или преследователей, но не уверена.
   - Думаю, что у них это слово значит что-то другое, чем у имперцев? - предположил Рурк.
   - Правильно думаешь. - Фыркнула знахарка. - Следопытами ящеры зовут Карающих, тех, кого в странствия заставила отправиться воля вождя племени. Скорее всего он шел разыскать кого-то в Пределе, но по дороге вляпался. - Анга развела руками. - Даже если он вспомнит, зачем шел сюда, то все равно не скажет.
   - Почему?
   - Потому что это только касается его и вождя. Мы с тобой для него чужаки.
   - Я же спас ему жизнь. - Заметил Рурк.
   - И надеешься приобрести слугу? - ехидно спросила знахарка, а мав насупился. Его усы забавно топорщились вперед. - Учти, он о твоих обычаях совершенно ничего не знает, точно также как и ты о его. И ничего тебе не должен, если сам так не решит. А требовать с него исполнения ты не можешь - только обретешь врага. - Анга посмотрела в чашку и хлебнула отвара. - У них есть схожий обычай, но что он из себя представляет - я не знаю. Что-то связанное с кровью и долгом. И спрашивать о нем его бесполезно, раз он ничего не помнит. Смотри, как бы он не откусил тебе голову за невпопад брошенное слово только на инстинктах.
   - Учту. - Хмуро отозвался мав и снова поглядел на раненого. - И что, теперь он не будет считать себя обязанным хотя бы тебе?
   - Он уже считает обязанным - собирался уйти, чтобы не подвергать нас с тобой опасности. - На этот раз фыркнул Рурк. - Мудрое решение для того, кто еле шевелится. Возможно, он попробует расплатиться, тем более что это и в его интересах. Главное, чтобы поскорее встал на ноги и набрался сил, а то толку... Что ты нашел на дороге?
   - Пепел от тел, кое-какое дрянное оружие, рванина, мятые доспехи, которые даже бандиты побрезговали брать. Трупы лошадей и следы колес от телег. Они идут дальше вниз по дороге, но потом обрываются. - Мав замолчал. - Там их и сожгли, после того как забрали товар. Следы такой толпы идут выше в горы, в сторону Драконьего Хребта. Там скальник, следы очень сложно разобрать, поэтому я дальше не пошел, просто запомнил направление. И двоих мародеров.
   - Ты убил их?
   - Нет, шуганул. - Покачал головой Рурк. - Обычное отребье, что трется возле рынка. Не стоит тратить на них силы.
   - Они следили за тобой?
   - Нет. Я бы почувствовал. - Он помолчал. - Я ушел с добычей тем же путем, что и пришел сюда, но при этом изрядно попетлял по лесу, чтобы сбить погоню.
   - Если это были наблюдатели, то они сообразят наведаться ко мне в гости. - Анга побарабанила пальцами по столу. - Потому что мой домик ближе всех находится к дороге, если идти прямиком через лес.
   - Им придется обойти горы севернее и заходить со стороны Шустова. - Рурк задумался. - Или же идти там, где я шел. Но ту лазейку еще найти надо. Так что остается единственный путь.
   - Думаю, что этой ночью они не полезут, выждут еще немного. Они ведь знают, кто ты.
   - Разве?
   - Ты единственный мав в округе! - Анга расхохоталась. Ящер даже не шевельнулся - его сознание плыло в тумане сна и тело тратило все силы на регенерацию. - И все прекрасно знают, где твое гнездо! - Морда Рурка вытянулась еще сильнее. - Во всяком случае шустовцы точно. Тебя видели одним из первых, шныряющим по дороге, значит, могут подумать, что ты возможный свидетель. Вряд ли к тебе придет этот недомаг, а вот крепкие сильные парни, решившие, что смогут разобраться с мавом - вполне. Так что останься лучше у меня.
   - Я и так собирался это сделать. - Мав кивком головы указал на спящего.
   - За него не беспокойся, - отмахнулась Анга, - главное, чтобы он поскорее встал на ноги и восстановил силы. Тогда можно будет дать отпор бандитам и захватить кого-нибудь их них для допроса. Завтра с утра ты пойдешь в деревню.
   - Зачем?
   - Сегодня после твоего ухода прибегала Сайла и врала в три короба о нападении на караван. - Анга стукнула ногтем по столешнице. - Я хочу знать, что в ее словах правда, а что ложь.
   - А распознать сама ты не смогла? - удивленно спросил Рурк.
   - Когда рассказчик сам верит в то, что говорит... это очень сложно. - Знахарка допила остывший отвар. После чего встала и подошла к очагу, чтобы плеснуть из котелка горячую порцию. - Мне нужны точные сведенья, а не выдумки горластой бабы. Добыча у тебя есть, потрешься на рынке, послушаешь, о чем говорит народ, сам вставишь пару слов. - Анга пристально посмотрела на мава. - Мол, был на месте нападения, там такое... придумаешь сам. Ну и посмотри, вдруг там мелькнут рожи тех самых мародеров, что были на дороге. Если что, проследишь за ними, хотя так глупо они себя вести вряд ли будут. Но все равно будь осторожен. - Знахарка замолчала. - А я постараюсь поставить его как можно скорее на ноги. - Она указала на ящера. - Есть пара способов.
   - Это возможно? - с сомнением в голосе спросил Рурк. - После таких-то ран?
   - Он выжил, что уже чудо. Остальное уже мое дело. - Отрезала Анга. - Я и не таких со встречи с Богами вытаскивала. Он молодой, организм крепкий, должен справиться.
   - И что потом?
   - А потом ты снова наведаешься в Шустов. И брякнешь в таверне, что случайно наткнулся в лесу на тело какого-то ящера. Который оказался весьма живучим. Сейчас его Анга выхаживает. - Знахарка уперла руки в бока, перед этим поставив кружку на стол. - Он-то точно может узнать нападавших.
   Рурк улыбнулся. По его венам все активнее побежала кровь - он уже чуял предстоящую схватку.
  
   Глава 2.
  
   Коготь не знал, что с ним сотворила Анга, но, проснувшись, ощутил себя гораздо лучше. Нет, тело продолжало болеть и раны зудели, но каждое неосторожное движение уже не грозило отключением сознания. Ящер приоткрыл один глаз и осмотрел комнату. Все по-прежнему. Также потрескивает в очаге огонь, через небольшие окошки, расположенные почти под потолком проникает солнечный свет, стоит та же тишина. Коготь прислушался, пытаясь определить есть ли тут еще кто-нибудь, но шороха одежды или одеял не уловил. Тогда он высунул язык и "понюхал".
   Когда он сделал это в первый раз, еще при разговоре с Ангой, то был ошарашен обрушившимся на него букетом запахов и ощущений. По-видимому, обонятельные рецепторы были расположены у него на языке также как и у земных ящериц. В домике пахло сушеными травами, ощущался дым от очага, едва уловимый запах самой Анги, скрываемый ею за острым ароматом "духов". Буквально на грани чувствовался запашок мокрой кошачьей шерсти, который раньше был сильнее. Похоже, Рурк попал недавно под дождь да так и не просох до конца. Но его запах теперь едва ощущался и Коготь воспринимал его скорее по памяти, просто знал, что кот здесь был. Потом тот ушел и запах пропал, а вместо него появились новые ароматы, которые в основном принесла эта деревенская хабалка. Вот уж от кого натурально воняло немытым телом, дымом из очага, жиром, проквашенной капустой, тестом из кадушки и все это "великолепие" запахов было щедро сдобрено какими-то дешевыми благовониями, словно тетка вылила на себя флакон духов и вполне удовлетворилась этим. Похоже в этом средневековье отлично знали химию и была она достаточно дешева, раз даже такие персонажи как эта тетка не экономили на ароматизаторах.
   Сейчас в доме ощущался остаточный запах кота и Анги. Коготь завозился под одеялом, пытаясь сесть и у него удалось. Организм был еще слаб, но быстро восстанавливался и неимоверно хотел жрать! Я бы не отказался от куска мяса, подумал ящер, откидывая одеяло и опуская ноги на пол. Он пошевелил тремя пальцами, заканчивающимися острыми когтями. Нагнулся и поскреб средний - довольно крепкий коготь, судя по ощущениям. Сами ноги имели почти полное сходство с таковыми у динозавров - два коленных сустава. Один смотрит вперед, второй назад, при этом тот, что расположен ниже не мешает сидеть. Коготь пошевелил стопой, посмотрел на "пятку". Очень твердая практически ороговевшая поверхность, обувь не нужна. Да и какая обувь залезет на эту ногу? Чуть приподнял стопу и плавно опустил ее на пол, перенося вес. Ощущений от прикосновения к полу никаких. Посмотрел на свою зеленую руку - здесь четыре пальца, а вот на ноге три. Так не бывает, должна быть симметрия. Так, где еще один палец? Ага, вот он, небольшой отросток слева. Наверное, им удобно цепляться за кору деревьев или камень скал, судя по расположению, когда карабкаешься наверх. Да и ступня вполне так гибко движется туда-сюда. Плюс к этому хвост, не просто так ведь он нужен, скорее как балансир. Он шевельнул пятой конечностью и кончик с распушившимся гребнем уверенно лег к руку. Коготь потеребил хвост, немного "поиграл" с ним, вздохнул и попробовал встать. Тело чуть качнулось, он растопырил руки в стороны, пытаясь сохранить баланс. Хвост вытянулся в струнку и чуть слышно стукнул по стене дома, у которой стояла кровать. Некоторое время ящер привыкал к вертикальному положению, после чего сделал первый шаг. Когти едва слышно клацнули по полу, второй сустав сработал как амортизатор, гася удар. Не поцарапать бы, подумал Коготь, цепляясь рукой за край стола и облегченно садясь на лавку. Он не пытался думать, как поступить с хвостом, полностью доверившись телу. Сейчас оно ведет его, потому что мышечная память должна сохраниться в полном объеме. Человек знал, что едва он начнет задумываться о том, с какой ноги ему нужно пойти, как тут же немедленно упадет. Телу нужно доверять, его следует сначала изучить, а потом подчинить себе. Иначе превратишься в жирную тушку, только и способную что лежать на диване, страдать от недостатка внимания и ныть о слабости силы воли. Хм, неудачники.
   Коготь пошарил руками по столу, заглядывая в чашки - пара овощей, напоминающих помидоры, какой-то синий огурец, наверное, в нем содержится много меди, оттого и соответствующий цвет. Ящер вспомнил о своем природном инструменте и начал высовывать язык, определяя, что съедобно, а что нет. Жрать можно было все, даже превратившийся в камень хлеб, который Анга порезала на сухари. Коготь посмотрел на дверь - хозяйка покинула дом и пока не возвращалась. То ли возилась во дворе, то ли ушла раздобывать коренья или травы для своих зелий, но дверь точно заперла снаружи. Он бы запер. Так или иначе, но он голодным не останется, если что, Коготь найдет способ с ней расплатиться. Тем более что обязан ей жизнью. Коготь проглотил огурец и задумался. Он точно помнил свою смерть и почти забывшийся разговор... с Богом? Ящер точно знал, что его не просто так сюда закинули, дав второй шанс, потребовав исполнения обещанного. И даже не забрали память, а он чувствовал, что могли. Точнее, способны были, но тогда терялся весь смысл такого воплощения. Что-то он должен был сделать, но вот что? Грызя "яблоко", Коготь начал вспоминать недавний сон, где его вроде как учили или подсказывали? Короче, единственное, что он вынес оттуда, это то, что нужно разобраться с бандитами, напавшими на караван. Словно Бог, что дал ему второй шанс, хотел их покарать его руками. Почему не сам? Потому что даже высшее существо не будет решать проблемы смертных за них самих, пришел ответ, иначе они превратятся в просящих о помощи паразитов. Они должны сделать это сами. Если не справились, значит, для них нет места под солнцем. Народ хасов это точно знал, знает теперь и Коготь. Откуда? Да все оттуда же, из сна. Где он встречался с бывшим хозяином, который ему и объяснил задачу. Он знал, что не справится, поэтому и попросил о помощи у своего Бога. И тот милостиво разрешил воспользоваться единственным шансом. Против которого он, Коготь, уж точно не возражает. Ну и что, что закинули его в тушку ящера, могли бы и в слизняка какого-нибудь превратить и что бы он тогда делал? Намазал дорогу своей слизью, чтобы проходящий мимо бандит поскользнулся и расшиб себе башку? Сомнительная месть. А так у него все для этого есть - руки, ноги, голова. Это прошлый жилец не имел необходимых навыков, свой опыт Коготь притащил с собой, он это четко знал. Вот значит как, кивнул он сам себе, наши цели совпадают. Я бы тоже, попади в такую ситуацию и выживи, принял бы решение о ликвидации банды. По одной простой причине - рано или поздно они меня найдут и прикончат. Просто потому, что я возможный свидетель. Анга права, сейчас они затаятся на время и это нужно использовать для полноценного восстановления сил. Жрать травы горстями и пить настои кружками, чтобы тело вернулось к прежнему состоянию. Хорошо бы попробовать как оно ведет себя в рукопашном бою и обращается с оружием. За думами Коготь сам не заметил, как опустошил тарелку с овощами и принялся грызть сухари. Острые передние зубы легко крошили их, а плоские задние растирали в порошок. Запить бы чем. Он поискал глазами кувшин с водой и в это время дверь отворилась.
   Коготь сам не понял, как свалился с лавки и залез под стол. Единственная мысль была спрятаться от неожиданного визитера. Он даже на мгновение забыл о боли в теле.
   - Хвост торчит. - Сказала от двери Анга, заметив, как ящер со страху сиганул под стол. - Быстро же ты одыбал.
   Тот завозился на полу и снова уселся на лавку, посмотрев на хозяйку. В его холодных зрачках явственно читалось извинение и просьба. Знахарка заметила пустую чашку, недогрызенный сухарь и все сразу же поняла. Раны за ночь затянулись, теперь мышцы и тело требовали восполнения энергии. Проще - ему нужно было отъедаться, что ящер и пытался проделать.
   - Доброе утро. - Сказал он и заерзал. - Я тут... эта...
   - Жрать хочешь. - Кивнула Анга, поставив возле очага ведро воды и, взяв ковшик, начав наливать ее в котелок. - Похлебку я еще не варила - просто не успела с утра. Грызи пока сухари, через оборот будет готово.
   - Мне бы запить. - Попросил Коготь.
   Знахарка поставила полный кувшин воды на стол перед ящером. Она чуть подтолкнула к нему кружку и уставилась на гостя. Тот заглянул внутрь кувшина, в котором увидел свое отражение. Натуральный динозавр, подумал Коготь, поворачивая голову вправо и влево. Вытянутая морда, давно заросший шрам возле левого глаза, видно, что нанесли удар или ножом или когтем. Глаза смотрят не прямо, а чуть под углом, но это не мешает обзору, который явно превосходит человеческий. На макушке точно также сложен гребень. Коготь распушил его - "плавник" забавно растопорщился, потом сложился назад. Ящер оттянул губу, посмотрел на острый клык, постучал по нему когтем. Схватил кувшин и налил полную кружку воды, которую с наслаждением осушил.
   - Нагота тебя не смущает? - спросила Анга.
   - Так ведь... - Тот быстро опустил голову вниз, потом недоуменно посмотрел на знахарку. На чешуйчатой морде не отразилось ни одной эмоции, зато глаза легко выдавали состояние ящера. Обычный кым ничего бы и не заметил, по Анга, пообщавшись длительное время с Рурком, научилась читать эмоции мава по глазам и движению хвоста. Если хас хоть немного повадками походит на него, то проблем с ним не будет. Хотя, совсем ведь другая раса. - Одежды нет. - Выкрутился Коготь.
   - Да она тебе, по большому счету и не нужна, но я что-нибудь подберу, чтобы ты не разгуливал перед местными голышом. - Анга посмотрела на стол. - Все овощи приготовленные для похлебки сожрал.
   - Я...
   - Да ладно, принесу еще. - Отмахнулась знахарка. - У меня запасов много - деревенские тащат все, чем могут расплатиться, в том числе и продукты.
   - А мясо есть? - тихо спросил Коготь.
   - Куда же без него. - Хмыкнула Анга. - Тебе вяленый кусок принести или сырое?
   - А сырое зачем? - не понял ящер.
   - Откуда ж я знаю, как вы мясо есть предпочитаете. - Пожала плечами знахарка. Коготь прислушался к себе. - Говорят, прямо живой добычу схарчить можете.
   - Сырое - это когда совсем туго. - Выдал он. Информация из чужой памяти всплывала неохотно и то только тогда, когда приходил понятный образ. - Жареное вкуснее.
   - Тут не поспоришь. - Кивнула женщина, направляясь к двери, но потом останавливаясь. - Ходить-то можешь?
   - Надо попробовать. - Коготь принялся вставать.
   - Сиди, рано еще. - Жестким словом пригвоздила Анга раненого обратно к лавке. Перед сном она ему смешала поистине боевой состав из разных отваров и помолилась Живе, чтобы та помогла своему чаду. Богиня услышала ее молитву и сейчас ящер сидит за столом как нормальный кым. Так, глядишь, он и завтра сможет ходить без посторонней помощи. - Я сама все принесу.
   Коготь благодарно кивнул и принялся грызть сухари. Он плотнее пододвинул к себе кувшин с водой, налил еще порцию в кружку и с наслаждением выпил. Жидкость полилась в пищевод и забулькала где-то внизу. Странно, подумал ящер, вчера я кое-как пил бульон, а сегодня жру овощи как ни в чем не бывало и заворот кишок мне не грозит, я это точно знаю. Крепкое же мне тело досталось, у него прочности явно поболее чем у человека будет.
   Анга вернулась с корзинкой, в которой лежали "помидоры" с "огурцами", "луком" и "морковкой", а также неплохой такой срезанный кусок мяса. Знахарка выложила его перед ящером, но тот не коснулся куска. Он посмотрел на женщину и сказал.
   - Наверное, его лучше сварить. - Он сделал паузу, высунув язык. - Не таким жестким будет, да и похлебка наваристее станет.
   - Как хочешь. - Пожала плечами Анга и начала резать овощи. Ее не раздражало, что гость все время показывает язык. Она знала, что таким образом хасы "нюхают" пищу, предметы и прочие вещи и определяют их состояние. Они даже могут узнать, был ли кто-нибудь в доме, например, дня три назад или нет. А потом узнать гостя в толпе. Об этой их особенность были прекрасно осведомлены в Империи и раньше держали хасов как следопытов. Обращались, правда, с ними как с животными, оттого племена ящеров и ненавидят всех остальных жителей Хоста. Ну, может кроме мавов и дремаров.
   - Позволь помочь. - Ящер протянул руку за ножом.
   Знахарка молча подвинула ему дощечку с ножом и дала пару овощей для нарезки. Коготь взял клинок в руку, повертел в пальцах, привыкая к тяжести и вспоминая былые навыки, приобретенные в человеческом теле. Он не заметил, что Анга искоса, как это умеют женщины, наблюдала за его действиями. Нож порхал между пальцев как бабочка, потом ящер взял овощ второй рукой и сначала медленно, но потом все быстрее и увереннне принялся нарезать дольки. Нож был острым и хорошо заточенным, поэтому входил в кожуру как в масло. Быстро расправившись с одним овощем, он взял другой и проделал с ним все то же самое, только еще быстрее. Анга подвинула ему парочку более мягких "помидоров", с которыми Коготь провозился чуть дольше, но тоже справился.
   - Нарежь мясо кусочками. - Анга кинула овощи в котелок и вернулась к столу.
   - А пережарку делать не будешь? - спросил вдруг Коготь. Видимо, это слово было в языке знахарки, потому что камень явно считал образ и воспроизвел его достаточно точно.
   - Я плохо умею готовить. - Призналась она. - Но пока никто еще не отравился от моей стряпни.
   - Сковорода есть? - спросил ящер.
   - Конечно, есть. - Анга показала на посуду.
   - Надо над очагом плоский камень поставить, а уже на него сковороду. Масло в нее налить, овощи порезать, потом все это в похлебку - будет вкусно. - Посоветовал Коготь.
   - Ты что, поваром в своих горах был? - спросила с усмешкой знахарка. - Про готовку знаешь, нож в руках как фокусник крутишь, в посуде разбираешься.
   - Наверное. - Хвост Когтя подмел пол. - Ну так как? Есть такой камешек?
   - Есть специальная решетчатая подставка. - Анга указала на стоящий рядом с очагом предмет. - И камень не нужен. Сейчас вставлю ее в очаг и можно будет на сковороде жарить, вот только придется котелок убрать.
   Коготь обругал себя за невнимательность. Зачем камень, когда можно сделать нечто вроде гриля? Было заметно, что решетка черная, закопченная, но пользовались ей нечасто, потому что стояла она с краю очага, забытая хозяйкой. Ящер сдвинулся к краю лавки, встал, держась за стол, обошел его и сделал несколько нетвердых шагов по направлению к очагу. Анга внимательно наблюдала за ним, но ничего не говорила. Коготь высунул язык, "нюхая" похлебку и сковороду. Решетка, на которую ставилась посуда, находилась на уровне котелка и его нужно было снять, чтобы на ней приготовить пищу, Анга сказала правду. Вода уже вовсю кипела и ящер просто сдвинул в сторону котелок, прикидывая как бы просунуть мимо него решетку. Не получилось. Коготь посмотрел на хозяйку.
   - Надо бы отверстие проделать. - Сказал он, указывая, где именно. - Тогда можно одновременно готовить, а не по раздельности. Инструмент есть?
   - В сарае надо посмотреть. - Знахарка пожала плечами. - Ты скажи, что нужно - я принесу.
   - Пилу по металлу, - начал перечислять Коготь, - клещи, - слова "пассатижи" в местном языке не было, - молоток на всякий случай.
   - Про молоток я знаю. - Кивнула Анга. - а вот остальное... пойдем со мной, сам посмотришь.
   - Похлебка быстрее сварится, прежде чем я дойду.
   - А мы ее с огня снимем. - Хитрой подмигнула знахарка. Коготь неуверенно шевельнул хвостом - улыбаться он не умел.
   Придерживаясь за женское плечо, он доковылял до двери и вышел из домика. В глаза ударил яркий солнечный свет и пришлось сощурить зрачок. Свежий чуть морозный горный воздух наполнил легкие и дышать сразу же стало легко и приятно - в домике все же было больше спертого воздуха от очага, наверное дымоход забился сажей. Коготь осмотрел местность. Воздух был прозрачным, без привычного городского марева и лес хорошо просматривался. Домик находился недалеко от края обрыва, внизу которого плескалось крупное озеро. По бокам и за спиной Когтя шумел обычный земной хвойный лес, изредка разбавленный лиственными деревьями, цепляющимися своими крепкими корнями за гранитные скалы. Озеро обступили лесистые горы, с редкими вкраплениями скальных выходов. Вдоль обрывистого берега направо шла тропинка, скрываясь в лесу, а слева за деревьями где-то шумел водопад и высилась высокая скала. Ящер снова посмотрел на озеро, на единственный остров посередине, на котором расположились руины замковой крепости.
   - А это что там? - спросил он, указывая направление.
   - Не знаю. - Анга пожала плечами. - Развалины какие-то. Местные боятся их как огня, говорят, на них пало проклятие Хаоса.
   - Хаоса?
   - Темной стороны волшбы. - Знахарка потянула Когтя к сараю, изредка бросая взгляды на остров. - И я тебе так скажу, без применения мощной боевой магии здесь точно не обошлось. Так разрушить стены может только сильное колдовство, а его фон будет держаться еще очень много сотен если не тысяч лет, отпугивая животных и разумных. Так что я местных очень даже понимаю.
   - И никто за это время туда не полез? - удивился Коготь. С каждым шагом он двигался все увереннее и увереннее. - Ведь искатели сокровищ никуда не делись.
   - Твоя правда. - Анга улыбнулся. - Дураков на свете много, кто-то наверняка пытался проникнуть внутрь. Потом их лодки находили разбитыми о берег или же болтающимися на волнах озера, а вот самих искателей больше так никто и не видел. Рыбаки стараются промышлять ближе к берегу или же в истоке Шторы. - Знахарка указала куда-то за деревья. - Она вытекает из озера и впадает в море Ледяной Стужи. Одна из самых больших и крупных рек Предела, на ней и стоит Миргард.
   - А почему не Штормград? - пошутил Коготь, припомнив название города из одной игры. Анга внимательно посмотрела на него.
   - Ты что-то вспомнил? - в ее голосе слышалась настороженность.
   - Нет. - Мотнул головой ящер. - Это я предположил просто. Раз река называется Штора, то и город должен иметь имя, происходящее от нее.
   - Твое предположение не лишено смысла. - Проворчала знахарка и посмотрела в сторону острова. - Только не Штормград, а Шторгард. Всем известно, что город подвергся атаке сил Хаоса, когда они прорвались в наш мир благодаря усилиям круга темных магов и был полностью ими же разрушен. Тогда очень много городов пало, армии одержимых, демонов и нежити не считались с потерями, взамен сожженных вставали новые умертвия, но кымы выстояли при поддержке армаров и всех остальных рас, выбора-то особого не было. - Анга посмотрела на Когтя. - Насчет вас не знаю - в архивах очень мало источников, чтобы верно судить о произошедшем, но думаю, что племена хасов не остались в стороне - вы тоже попали под удар. Говорят, в Протоках до сих пор есть места, где случаются проколы Хаоса. - Она снова посмотрела на разрушенную крепость, потом на Когтя, ожидая от него пояснений, но тот молчал. - Может быть это он и есть. Шторгард. Тогда понятно, почему местные туда не суются.
   Коготь ничего не стал говорить. Не было никакого желания лезть в средневековую историю и разбираться кто прав, кто виноват. Скорее всего произошли местечковые разборки императора и владетелей, к которым привлекли кучу магов, а Хаос приплели потом, как страшную пугалку и чтобы замести следы применения какой-нибудь магобомбы. Крепость выглядит так, как будто ее подвергли артиллеристскому удару и воздушной бомбардировке. Он туда точно лезть не собирается, ведь Коготь не отмороженный на всю голову авантюрист, тут сперва на ноги нужно встать и с бандитами, которые в затылок дышат, разобраться, а уже потом думать, что делать дальше.
   Анга отворила дверь сарая и поманила Когтя за собой. Ящер вошел, зрение очень быстро адаптировалось в полутьме, что сильно понравилось лазутчику.
   - Вот. - Женщина указала рукой на пару деревянных ящиков. - Здесь все, что осталось от бывших хозяев.
   - И где они? - спросил ящер, приседая возле инструмента и разглядывая грубоватые поделки кузнецов.
   - Понятия не имею. - Пожала плечами Анга. - Когда я здесь поселилась, тут уже давно никого не было.
   - А что местные говорят?
   - Что здесь до меня жил какой-то мастер с семьей, но потом его настигло несчастье. Короче, все умерли.
   - Какая-то короткая и мрачная сказка. - Пробурчал Коготь. - А трупы были?
   - Тут все сказки такие, а тел я не нашла. - Анга усмехнулась. - Домик стоит вдалеке от деревни, в сарае имеется горн и кузница. - Она указала пальцем на наковальню и порванные мехи, которые ящер заметил сразу же как вошел. - А неподалеку, совсем рядом, в горе пробита неглубокая шахта. Скорее всего кузнец был из рудокопов и ушел отсюда как только жила истощилась, а местные за него додумали, что случилось. Вчера сам слышал, как рождаются сплетни и слухи.
   - Зачем тогда надо было ставить здесь дом, раз проработал он недолго? - Коготь добыл из ящика добротные клещи. - Да и инструмент опять же оставил. Домашнюю утварь, те же чашки и ложки. Странно, обычно все ценное забирают с собой.
   - Ты прав, но я не слишком сильно хотела узнать, что тут случилось. Главное, что место тихое и неприметное, да и полезных трав кругом полно. - Анга следила за тем, как Коготь роется в ящиках. - Темной магии здесь нет, это я проверила в первую очередь. А часть посуды я купила сама, часть - ты прав - нашла здесь. - Кивнула знахарка. - А насчет шахты - рудокопы по мельчайшим приметам могут распознать жилу в горной породе. Это у них в крови. Значит, здесь он добывал что-то ценное, возможно, там были вкрапления самоцветов, я точно не знаю, но плавильни рядом с шахтой нет. Десятка крупных камушков вполне хватило бы, чтобы перебраться в Миргард и открыть там кузнечную мастерскую. Многие так делают.
   - Возможно. - Коготь подкинул на ладони клещи, зубило и молоток. Ножовки по металлу не нашлось, но решетка не выглядела прочно. - Ты можешь принести сюда решетку? Здесь работать будет удобнее.
   Анга кивнула и вскоре вернулась с требуемым предметом. Коготь положил ее на наковальню, примерился и ударил со всей силы молотком. Тело было слабым, но мощь к мускулам постепенно возвращалась. Он не ожидал, что с виду тоненькие ручки окажутся такими сильными - удары по зубилу оставляли на металле глубокие зарубки. Знахарка смотрела, как методично работает ящер. Внутри растеклась гордость за саму себя. Вчера он был почти при смерти, а сегодня уже стучит молотком по наковальне. Чудодейственная смесь из регенерирующих настоев и заживляющих отваров, разработанная великим Архазом Исцелителем для применения в боевых условиях, когда надо быстро поставить воина на ноги, сотворила чудеса. Кудесник четко упоминал, что состав универсален и подходит всем расам, в чем Анга смогла убедиться. При этом ящер восстанавливался намного быстрее кымов и все благодаря своей природной способности. Он еще был слаб, это хорошо заметно, но упорен в своем желании выздороветь. И это тоже один из ключевых факторов восстановления. Знахарка заметила, что его чешуя стала поблескивать.
   - Хватит! - сказала он, подходя к Когтю и хватая его за руку. - Ты едва встал с кровати и уже машешь молотом! Подорвешь едва восстановленное здоровье!
   Ящер тяжело опустил руку, посмотрел на знахарку.
   - Тут осталось немного - перерубить здесь и здесь.
   - Дай-ка я. - Анга сосредоточилась и металл начал плавиться. Яркие капли падали на земляной пол, пока следом за ними не шлепнулся кусок решетки. - Готово.
   - А сразу ты так сделать не могла? - В голосе Когтя послышалось осуждение. Потом он посмотрел на тяжело дышащую Ангу, на выступивший на ее лбу пот, слипшиеся волосы и заткнулся. Похоже, это магическое напряжение далось ей нелегко, что она и подтвердила.
   - Я слабый маг. - Женщина присела на колоду для рубки дров, чтобы передохнуть. Дышала она часто, вентилируя легкие и наполняя их свежим воздухом. Это простое упражнение рекомендовал архимаг Ласарт Звездознатец, а он был самым искусным в этих делах. - Бог-Покровитель недодал способностей и я взяла другим. - Она посмотрела на ящера, ожидая вопроса, но тот хранил молчание и Анга продолжила. - Умом и знаниями.
   - Понятно. - Коготь подхватил решетку. - Пошли в дом - похлебка сама себя не сварит.
   Они вернулись к очагу и Анга с наслаждением выпила кружку воды - тело требовало жидкости. Ящер же установил модифицированную решетку на место, подвесив котелок над огнем. Варево успело остыть и снова нехотя начало закипать. Коготь установил сковороду.
   - Масло надо.
   - Держи. - Анга протянула бутылку, пошарив на полке. Ящер посмотрел на просвет.
   - Это из чего?
   - Из семечек подсолнечника. - Ответила знахарка и Коготь кивнул. - Много не лей, оно дорогое и его мало! - предупредила знахарка.
   Да, это тебе не земля, где масла в каждом магазине на полках полно, подумал Коготь. Он плеснул масла, которое чуть зашкворчало на сковороде, потом сыпанул туда "морковку" и "лук". Немного подождал, когда все это поджарится до золотистой корочки, после чего просто слил вместе с маслом в похлебку.
   - Это вообще можно будет кушать? - с сомнением в голосе спросила Анга.
   - Можно. - Уверенно ответил Коготь. - Передай мне мяса, пожалуйста. - Несколько капель из бутылки упали на сковороду. - Я его сейчас немного поджарю. Соль есть?
   - Куда же без нее. - Буркнула женщина, доставая с полки большую банку с белым порошком. Коготь сунул туда язык, удостоверившись, что это именно то, что ему нужно.
   Посолил мясо, посолил похлебку. Пока все это варилось и булькало, он пошел по полкам, "нюхая" все травы языком и выбрал что-то похожее на сушеный укроп, тимьян и базилик. Анга не препятствовала, наблюдая за ящером. Готовить она не любила, только порой нужда заставляла, да еще с недавних пор присутствие Рурка, который просто завалил Ангу мясом, так что следить за поваром было одно удовольствие. А ящер явно знал в этом толк, раз так рьяно взялся за дело. Еще и овощи пожарил, словно готовил обед для императора. Или у них так принято? Кымы совершенно ничего не знают о своих соседях, что живут в Протоках. Да те, собственно, их не слишком и привечают. Сложно дружить с тем, кто из твоей шкуры шьет себе сапоги и куртки.
   Коготь изредка пробовал похлебку, проверяя. Привычные действия при готовке позволили отрешиться от текущих проблем и успокоить душу. Силы постепенно возвращались к телу, он это хорошо чувствовал. Еще день-два и можно будет начать тренировки. Узнать на что оно способно. А пока стоит подкрепиться, как говорил один плюшевый медведь.
   - Готово! - объявил Коготь и хлопнул в ладоши. Получилось не очень. - Садитесь жрать пожалуйста!
   - Ну-ка, проверим, что ты там наварил. - Анга осторожно попробовала похлебку. Травы придали бульону пикантный вкус, а пережарка добавила жирности и насыщенности. Знахарка не заметила, как влила в себя все содержимое тарелки. - А ты молодец. - Похвалила она. - Приготовил обед прямо как для императора.
   - А ты пробовала? - спросил Коготь, также опустошая свою чашку. - Обед императора?
   - Не приходилось. - Резко свернула разговор знахарка и встала, чтобы помыть посуду. - Что будешь делать дальше? - спросила она.
   - Вы же с этим... мавом уже без меня все решили. - Спокойно произнес ящер, накладывая себе вторую порцию. - Не поделитесь соображениями?
   - Хорошо. - Анга подвесила над очагом другой котелок, в котором вскоре закипел отвар. Она разлила горячее содержимое по кружкам и присела за стол. - Бандиты на дороге - это плохо. Тем более если среди них есть маг. Пускай и неуч, но владеющий посохом, а это довольно страшное оружие. - Она помолчала. - Разбойники здесь были всегда, но по большей части мелкие банды на десять кымов и на такие крупные караваны они старались не нападать, избегали связываться с охраной. А здесь вдруг решились. - Женщина снова сделала паузу. - Или их стало внезапно очень много или понадеялись на помощь мага? Вряд ли только на него, их главарь точно знал, что никаких последствий для разбойников не будет.
   - Почему? - спросил Коготь. - Их же станут искать, чтобы обезопасить дорогу. Местным не захочется терять деньги, если купцы здесь не станут ездить.
   - Ты прав. - Кивнула Анга. - Тогда тем более непонятно, отчего они решились. И я хочу это выяснить. - Она встала и подошла к алхимическому столу. Приготовление зелий позволяло сосредоточиться на возникшей проблеме. - Я отправила Рурка в Шустов, чтобы послушал о чем там говорят. Особенно внимательно о нападении на караван. Ты слышал вчера болтовню Сайлы? - Ящер кивнул. - И что думаешь?
   - В ее словах больше вранья, чем правды. - Твердо сказал он и чуть наклонил голову к левому плечу, глядя на знахарку. Той стало не по себе - так смотрит зверь на подходящую жертву. - Оборотни действительно существуют?
   - Только в воображении кымов. - Хмыкнула Анга. - Также как и кровососы. Доказательств до сих пор нет и вряд ли они найдутся. Так что забудь, что она там болтала про отряд магов и шайку оборотней. Рурк сказал, что метатель огня был один и развлекался где-то в голове каравана - остальных перебили лучники и мечники. Причем не всех - купца точно отпустили, иначе откуда Сайла все это взяла? Она, конечно, выдумщица, но всегда основывается на фактах.
   - Разбойники надеются получить выкуп вместо ножа в брюхо? - удивленно спросил Коготь. - А они не думали, что купец может собрать отряд, превосходящий их числом и просто забрать назад свое?
   - Значит, разбойники на что-то надеялись, отпуская купца, и я хочу знать на что. Может быть главарь договорился с купцом о выкупе им же его имущества, который будет явно меньше по деньгам, чем о потеряет, если наймет отряд для нападения на бандитов. Или у главаря нет возможности реализовать награбленное - просто отсутствует крупный скупщик, а на рынке его подельников легко поймает стража за реализацией награбленного. Вот он и занялся сбором дани. И в будущем караваны просто будут платить главарю за проход.
   - Личный таможенный пост. - Сказал Коготь. - Почему бы и нет? А так купцы не платят за пользование дорогами?
   - В Пределе свободный проход между городами также как и в Империи, платишь только за вход, но и там сумма небольшая - пара железных монет. - Ответила Анга. - За безопасность на дорогах отвечает управитель того владетеля, который руководит волостью. С него и спрос. Поэтому подобные налеты очень быстро и жестко пресекаются. К тому же в Империи есть конные разъезды, следящие за порядком, а вот в Пределе... Не припомню, чтобы по дорогами ходила стража или скакали отряды. Если бандиты засели на дороге, то до того момента, пока туда не доберется управитель со своим отрядом. Так что мне непонятно бездействие властей. В Шустов с Торнбьефа уже вчера должен был прискакать конный отряд хотя бы для разведки, а еще через два дня подойти пешее войско, набранное из городских ополченцев. Голова, как только узнал о нападении, сразу же послал сообщение с рукокрылом, а они летают очень быстро, особенно в лесу. И перехватить его сложно, если ты не держишь специально выдрессированного пикировщика. - Анга задумалась. - Хм, если главарь банды так умен, то он мог и перехватить послание. Что ж, дождемся Рурка, он сможет прояснить ситуацию.
   - Далеко этот Торн... берф... бьяф, как там его, от Шустова? - спросил Коготь. Вот же названия, язык сломаешь.
   - Торнбьеф. - Машинально поправила Анга. - Нет, не очень. Каравану - три дня пути. Одиночки умудрялись преодолевать за полтора-два с ночевкой в таверне. По дороге есть несколько трактиров, где сдают комнаты. Там можно переждать ночь, чтобы не мерзнуть под открытым небом или не мокнуть под дождем.
   - А на трактиры тоже нападают?
   - Публика там, конечно, собирается еще та. - Знахарка фыркнула. - Но подобное случается редко - все кабаки по дороге от Шустова к Торнбьефу принадлежат одной семье, с которой связываться не каждый решится.
   - Так сильны?
   - У них в роду всегда рождается колдун. - Ответила Анга. - Мальчик или девочка с магическими способностями. И находится он на домашнем обучении, а не в Академии магов. Что там за знания ему передают предки - неизвестно, но вряд ли любовь к бандитам и разбойникам туда входит. Кроме того в каждой таверне есть вышибалы и охрана. Даже если они не справятся, то управляющие трактирами знают, что семья сможет за них отомстить и их родственники ни будут ни в чем нуждаться, потому что он защищал чужое имущество до самой смерти. А бандиты точно знают, что будут кормить червей под землей или рыб в озере, если совершат нападение. Или болтаться на веревке в назидание остальным. Как-то так.
   - Откуда ты это знаешь?
   - Я умею держать глаза и уши открытыми. - Анга пожала плечами. - А кымы всегда много болтают. Выяснить подробности было очень просто, тем более, если подлить в кружку собеседнику зелье правды. - Она подмигнула ящеру.
   - Ты так просто мне все это рассказываешь. - Коготь заглянул в кружку. - Я ведь чужак.
   - И кто тебе поверит, чужак? - усмехнулась Анга. - Ты один в чужой стране, - она обвела комнату рукой, - в которой к зверорасам ОСОБОЕ отношение. Вас если не ненавидят, то легко могут зарубить просто потому, что им что-то показалось или ты стоишь рядом слишком близко и не нравишься полупьяному стражнику. И закон будет на их стороне - здесь мавы и хасы никто. Они во всем мире никто, я же тебе уже говорила. Прими это и живи дальше с оглядкой. - Знахарка налила себе отвара. - И потом, ты мне должен. Мне и Рурку.
   - Я знаю. - Коготь внимательно посмотрел на женщину. - И я всегда отдаю долги. Значит, сейчас ты хочешь наказать разбойников?
   - Это ты хочешь, - поправила его знахарка, - я же хочу просто выяснить, какого хаоса они так осмелели и наши желания просто совпадают. Потому что внимание ко мне с их стороны и со стороны властей для меня нежелательно.
   - Тогда зачем ты меня спасала? - прямо спросил Коготь. - Могли бы прибить и закопать в лесу.
   Анга вздохнула. Ну как объяснить ящеру свои мотивы? Она прекрасно понимала, во что это выльется, но все же сделала свой выбор. Жива не простит своего служителя только за то, что он мог помочь и прошел мимо. Анга знала, на что способен гнев Богов.
   - Единожды дав клятву - лучше не стоит ее нарушать. Чревато последствиями. - Сказала она и посмотрела на ящера. - Я не могла поступить иначе. "Можешь излечить - помоги", таков девиз всех знахарей, ведь силу знаний о травах и растениях нам дает Богиня. Она же может ее легко отобрать.
   - То есть накопленные опытным путем знания тут не причем? - уточнил Коготь.
   - Надеяться только на благословение Богини тоже не стоит. - Анга улыбнулась. - Многие ученики жгут лампадки и приносят ей дары, обращаясь с просьбами, но Матерь-Жива помогает только тем, кто упорно учится, экспериментирует и совершает ошибки. Ленивые балбесы так и останутся на своем уровне тупоголовых учеников. Или превратятся в жрецов, - с гримасой отвращения сказала Анга, - так и не понявших учения Богини.
   - Вот как. - Важно кивнул Коготь. - Понятно.
   Верит она в мать-природу, так пускай, тем более, что эта вера явно на чем-то основана, вон как быстро поставила его на ноги. И полностью надеяться на силы своего организма тоже не стоит, Анга права. Он сам во сне разговаривал с местными Богами (местными ли?) и ему дали добро на вторую жизнь. Так что все ее слова не лишены смысла. Похоже, что здесь имеется какой-то странный сплав науки и религии. Нет, не так, науки и веры, религия совершенно не причем. Что у нас попы с амвона пастве елей льют, что здесь жрецы с алтаря, в разных мирах ничего не меняется, люди-то оказывается везде одинаковы. А вот такие самородки как Анга, вероятно, следуют какому-то своему пути, который в самом деле помогает. И ему чертовски повезло, что Рурк притащил это тело сюда, а не к шустовскому костоправу. Нет, это Боги там между собой договорились, чтобы ему повезло. Назначили ему так сказать оптимальные стартовые условия. И он должен выполнить то, зачем он здесь. Коготь точно был уверен, что обязан разобраться с этой бандой, а вот что будет дальше, то ему неведомо. Погибнет ли они или же выживет - неясно. Но жить вдруг захотелось с огромной силой и ящер решил приложить к этому все свои умения из прошлой жизни, чтобы не помереть в этой.
   - Отдыхай. - Анга растирала травы в порошок. - Тебе нужно восстановить силы.
   - А если опять зайдет кто? - Коготь перелез на кровать.
   - Я закрыла дверь на засов. - Ответила знахарка. - Спи. - Она посмотрела на ящера и удивилась тому, как тот быстро отключился.
   Рурк появился в доме ближе к вечеру. Он сперва прошел в сарай, чтобы попугать длиннохвостов и сразу же заметил разворошенный ящик с инструментом и кусок выломанной решетки, после чего, вынув кинжал из ножен, тихо двинулся к дому. Нажал на дверь - она была заперта изнутри. Подумав, что случилось страшное, мав прикинул, что залезть в маленькое окошко вряд ли сумеет, а прохода в дом через чердак не было. Тогда он заколотил рукоятью в дверь.
   - Открывай, убью!! - заорал Рурк.
   Щелкнул засов и дверь чуть приоткрылась. В щели мелькнуло настороженное лицо Анги.
   - Что шумишь?
   - Он с тобой ничего не сделал? - мав натурально ворвался в комнату, оттолкнув женщину и отыскивая глазами ящера, который как ни в чем не бывало сидел за столом. В его руке был нож.
   - Что с тобой? - удивленно спросила знахарка, закрывая дверь. - Гон раньше времени начался? Ты какой-то нервный.
   - Кто-то был в сарае, пока вы здесь сидели. - Поделился наблюдением Рурк.
   - Это мы и были, решетку переделывали. - Анга указала на очаг. - Убери оружие. - Она ткнула пальцем в острый кинжал, до сих пор удерживаемый мавом в руке.
   Тот не стал спорить и вложил его в ножны. Хмуро посмотрел на хаса, наблюдающего за ним с любопытством, прошел к котелку, в котором кипело варево, а на сковороде жарился крупный кусок мяса. От аромата пищи у Рурка выделилась слюна и защипало в носу. Мав чихнул.
   - Отойди от котелка, а то шерсти в похлебку насыплешь. - Посоветовал ящер.
   - Поговори мне еще. - Рурк одним прыжком оказался рядом со столом и плюхнулся на лавку напротив спокойно смотрящего на него хаса. - Ты мне должен за спасение твоей жизни. - Напомнил он.
   - То, что притащил меня сюда - молодец. - Похвалил Коготь, спокойно отпив отвара из кружки. - Скажу тебе спасибо за это. Но остальное - не твоя заслуга. И ведешь ты себя как молодой юнец, которому в башку гормоны ударили, а не взрослый к-к... мав.
   Эти слова взбесили Рурка и он попытался схватить ящера за горло, на котором красовались шрамы от лезвия ножа, но его рука вдруг была перехвачена в воздухе, а к горлу приставлен тот самый нож, который хас никуда не убрал. На удивление ящер был довольно силен и легко удерживал охотника. Мав понял, что одно лишнее движение и в его теле появится крупная дырка. Ящер не мигая смотрел в глаза Рурку. Он медленно убрал нож и отпустил руку мава.
   - Зачем ты меня спасал, если хочешь убить? - спросил он и снова хлебнул отвар. Анга не вмешивалась в разговор зверей. Она по опыту знала, что мужчины должны сами решить спор между собой. Меня что ли делят, весело подумала она, кто достоин стать моим слугой? Точнее, это Рурк решил, что он принадлежит мне больше, чем ящер. Видимо, здесь и кроется корень возникших проблем.
   - Я за нее переживал. - Буркнул тот, отвернув голову.
   - Так, что готов был прибить любого, даже ни в чем не повинного гостя? - продолжал давить Коготь. Уши мава чуть прижались, он понял, что сотворил глупость и теперь не знал, как вывернуться из возникшей ситуации. - Ладно, забыли. - Махнул хас рукой, легко прощая кота. - Рассказывай, отчего ты такой взбудораженный и что произошло в деревне.
   - Анга? - спросил разрешения Рурк. Этот ящер ему пока никто, пускай он довольно шустрый малый, а в доме главная эта женщина. И ее слово - закон.
   - Говори. - Знахарка присела рядом с хасом. Это слегка покоробило мава, но он сумел усмирить в себе гнев.
   - Шустов закрыт. - Рурк тоже плеснул себе полкружки отвара, сделав морду тяпкой. - На воротах стража, кымы готовятся отражать нападение разбойников, как будто тех целая армия. Меня еле запустили внутрь - думали, что бандиты неподалеку и подговорили меня, чтобы я подговорил стражу пропустить меня. - Мав запутался и замолчал. - В общем, я прошел внутрь с остророжихой на плечах и тут меня взяли в оборот стражники Грундальфа и потащили к нему. Кто-то из этих оборванцев уже разболтал, что видел меня на дороге после ограбления. Мясо мое отобрали, оружие тоже и начали допрашивать в присутствии купца. - Рурк отхлебнул из кружки. - Я, естественно, говорил, что просто охотился рядом и решил вернуться по дороге в Шустов, чтобы мясо продать ну и наткнулся на место. И про оборванцев этих рассказал. Купец мне сразу поверил, он ведь знал, что среди бандитов этих мавов не было - он ни одного не видел. Говорит, всю банду разглядел - их довольно много, близко к сотне или даже больше. А из зверей только он. - Кот мотнул головой в сторону Когтя. - Это купец Грундальфу при мне сказал, мол, увязался за ними из Альстама какой-то молодой хас, он, мол, его брать с собой не хотел, как чувствовал, что выйдет боком, но тот щедро заплатил. И сидел в крайней повозке, чтобы сильно не отсвечивать. Может, мол, он бандитов и навел на караван.
   Коготь скрипнул зубами. Ну молодец купец, всю вину на незнакомого зверя свалил! И как теперь в городке появляться? С веревкой для виселицы и мылом? А он ведь хотел сходить к кузнецу и заказать у того метательные ножи, с саблей или мечом он не справится, потому что просто не умеет ими пользоваться. А эта гнида жирная ему такую свинью подложила. А вот нож, кинжал или те же сюрикены вполне подойдут. Придется использовать Рурка, как снабженца.
   - Бред. - Покачала головой Анга и посмотрела на мава. - Как бы он сигнал бандитам передал, если все время на виду был и в повозке ехал? Я бы поверила, если ночью сбежал, предупредил, а на утро успел вместе с бандой вернуться и напал. И то... преодолеть перевал за темное время не каждый сможет. Да и с бандитами бы ушел, никто бы его резать не стал. Какие-то тупые нынче купцы пошли.
   - Его тела на дороге не нашли. - Рурк показал головой в сторону ящера. - Грундальф отряд послал сразу же, как только купец в городке объявился. Я до него успел там побывать, поэтому меня и не заметили, а оборванцев тех схватили и в Шустов притащили. Они меня и заложили, мол, я там рыскал и вынюхивал что-то. Сказали, что это я бандитов и навел.
   - И купец не поверил? - удивленно спросил Коготь. - Ты ведь идеальный разведчик, живешь один, в лесу, с местными мало общаешься, промышляешь охотой. Выглядишь как настоящий бандит.
   Рурк насупился. Его усы забавно торчали вперед, а шерсть на загривке чуть-чуть поднялась и хвост так и мел пол, не останавливаясь ни на миг.
   - Там в страже двое меня давно знают. - Ответил, наконец, он. - Да и Грундальф, хоть и тугодумный голова, но тоже сомневался, что я причастен. Банда эта первый раз в этих краях на караван напала, до этого больше трех-четырех разбойников на дороге не видели, да и те больше предпочитали одиноких путников грабить. А я тут уже давно живу, меня и торговки на рынке знают, да и кымы попривыкли уже.
   - Понятно. - Кивнул Коготь. - Значит, тела моего они не нашли? - уточнил он.
   - Надеюсь, ты не говорил, что он у меня? - быстро спросила Анга.
   - Нет, - снова замотал башкой мав, - ты же просила послушать и присмотреться, что я и сделал.
   - Хорошо. - Кивнула знахарка. - Значит, Сайла не соврала, когда сказала, что купца бандиты отпустили. А тебя как освободили?
   - Позвали знахаря местного, он заставил меня зелье правды выпить. - Рурк отвел взгляд в сторону. - Я на вопросы честно и ответил.
   - Про меня, значит, не спрашивали. - Удовлетворенно произнес Коготь.
   - Нет. - Отрицательно мотнул головой Рурк. - А то бы я... того... не смог бы соврать. Точнее, смог бы, да только видно сразу бы стало.
   - Не видно. - Анга ухмыльнулась. - Этот знахарь, Афруд, тот еще болван. Иначе, почему ты думаешь деревенские ко мне бегают, а не к нему? - Она протянула руку и схватила Рурка за подбородок, внимательно разглядывая. - И зельем правды ли он тебя поил... - она выпустила морду мава. - Надо бы проверить, не отравил ли. Но думаю, что нет, иначе ты бы тут не сидел.
   - То есть меня обманули? - спросил тот.
   - Легко. - Кивнула Анга. - Афруд мог принести обычную микстуру от поноса, например, или от простуды, на то, чтобы сварить зелье правды, у него ни знаний, ни силенок не хватит. Там нужны два очень редких ингредиента. У меня-то они есть, а вот у него... не уверена. - Знахарка пожала плечами. - И действует оно не так - ты сам все захочешь рассказать, только вопросы задавай. Все свои тайны выложишь как на духу. Так что вместе с тобой к домику уже стража пришла бы и его вязали тепленьким. - Анга указала на хаса.
   - Я убью их! - завопил взбешенный Рурк, чувствуя себя обманутым деревенским дурачком.
   - Потише. - Знахарка подняла ладонь вверх. - Никого ты не убьешь, ты это прекрасно знаешь. Отпустили и ладно. Что еще тебе удалось узнать?
   - В Шустове о чем только не болтают. - Хвост Рурка подмел пол, он очень долго успокаивался. - Начиная от проникновения в наш мир орд демонов Хаоса и заканчивая подлым нападением Империи под видом разбойников. Грундальф со слухами не борется - у него со стражей проблем хватает.
   - Которая эти же слухи и распускает. - Хмыкнула Анга. - Значит, городок готовится к осаде и чужаков в него не пускают. Или ворота все же открывают?
   - Открывают. - Согласился Рурк. - Кымы поутру зерно поехали на рынок продавать, а тут такой фокус - заперто. Я издалека видел, как подводы в ворота проходили, хотел успеть вместе с ними проехать, а у меня перед носом их захлопнули. А когда днем выходил, то они уже нараспашку были и народ туда-сюда шастал и всем было наплевать. Охрана, правда, бдила, а не так как всегда в превратной будке дрыхла, но все же обычная деревенская беспечность сыграла свою роль.
   - Понятно. - Анга постучала пальцами по столу. - Значит, наблюдатели от разбойников в городке все же есть.
   - Конечно есть. - Рурк кивнул. - Грундальф трех рукокрылов в Торнбьеф отправил и ни один из них не вернулся, а летают они быстро. Значит, их либо поймали, либо среди стражи есть шептун бандитов, который их зарезал.
   - Верно и первое и второе. - Знахарка задумалась и хлопнула ладонью по столу. - Ладно, что зря гадать, сделаем следующее. Ты отправишься в лес за добычей дня через два, а потом на рынок, продавать как обычно. Задержись в кабаке, выпей, поговори с местными, вот тебе деньги. - Анга сунула руку в карман и протянула Рурку пару золотых. Тот состроил такую морду, как будто лимон целиком съел.
   - Не надо.
   - Бери! - строго приказала женщина и мав послушался. В голосе Анги почувствовалась сталь. - Это для общего дела. В кабаке брякнешь невзначай, что заметил ползущего по лесу ящера и притащил его ко мне в дом. Только Грундальфу и остальным не говори, а то эти живо сюда прибегут и всю ловушку на бандитов мне испортят.
   - Любой из завсегдатаев кабака может это сделать. - Заметил Коготь. - Тогда западня теряет всякий смысл.
   - Проклятье, верно! - хлопнула ладонью по столу Анга и задумалась. - И как же нам выманить шептунов сюда?
   - Все ли шустовцы доверяют Груна... этому голове? - спросил хас мава.
   - Недоброжелателей у него хватает. - Ответил кот. - Но таких, чтобы откровенно шли против - нет.
   - Ты когда на ветках сидел, знакомых охотников не видел? - спросил с надеждой Коготь.
   - Думаешь, кто-то из них был среди лучников?
   - Уверен. - Кивнул ящер. - Днем он охотник, ночью - разбойник. Почти сотня харь, что промышляют на дороге - вряд ли они все издалека сюда пришли. Нужны местные, чтобы нашли идеальную позицию для засады, провели незамеченной такую ораву, да еще и умудрились все награбленное где-то спрятать. Караван ведь не маленьким был, там телег с десяток штук. - Мав кивнул на эти слова. Коготь продолжил. - Значит, для них и стоянка большая нужна. Опять же не всех лошадей там перебили, да и рабами не побрезговали. А их тоже нужно содержать и кормить. Неужели Гурнальф или как там его этого не понимает?
   - Может и понимает, да только не с его силами лес прочесывать, тут помощь управителя нужна. - Анга налила себе отвара и хлебнула из кружки. - А раз уж слухи по Шустову ходят один страшнее другого, то стража из поселка даже носа не высунет, так и будут за воротами сидеть. И все посадские рядом тоже от страха трястись станут. А если новости доберутся до Выселок, Лесоречья и Гьюдальфа то... бандитам это только на руку - под носом у головы можно целое войско незамеченным провести, не то что десять подвод.
   - Согласен. - Хас посмотрел на мава. - Поэтому надо вопрос с разбойниками решать как можно скорее и на помощь поселковых не надеяться.
   - Как ты это сделаешь? - со смехом спросил Рурк. - Перебьешь их в одиночку? Если бы ты был маг, я бы еще поверил, но ты сам еле на ногах стоишь. К тому же у них маг есть, сожжет тебя и все сразу закончится.
   - Есть много способов. - Туманно произнес Коготь. Про диверсионные операции вы тут не слышали, и это станет для бандитов сюрпризом. В открытой схватке они меня, конечно, сразу порешат, но вот если их ликвидировать по одному... Внезапно ящер почувствовал одобрение, как будто ему дали карт-бланш на все подобные действия. Что ж, с моими умениями и помощью Богов, а также Рурка и Анги, глядишь и справимся, решил он. - Но мне понадобится помощь. - Коготь смотрел на мава. - Ты хорошо стреляешь?
   - Прыгунку в глаз попадаю. - Похвастался он.
   - С какого расстояния?
   - Шагов с пятидесяти могу.
   - А со ста?
   - Можно попробовать, но мишень больно маленькая.
   - Бандиту в шею он точно попадет. - Анга поняла, куда хас клонит.
   - Ну и славно. - Кивнул сам себе мысленно Коготь. - План у меня пока не созрел, так, только наметки. Все будет зависеть от поимки шептуна. Ты ведь местным охотниками серьезный конкурент, они тебя все недолюбливают, значит и относятся к тебе враждебно. Могут и шепнуть кому-нибудь из бандитов, чтобы с тобой разобрались или сами полезут. Но самое главное - заинтересовать шептуна. Возьми вот это. - Он достал из кармана перешитых Ангой штанов деревянную фигурку танцующей девушки-ящерицы и протянул Рурку. - Пока будешь торговать мясом, попробуй кому-нибудь продать. Главное, свети ее побольше, чтобы до соглядатае дошло. А когда они клюнут, сделай так, чтобы кто-нибудь за тобой увязался и прошел до домика Анги. - Коготь посмотрел на знахарку. - А мы его тут ждать будем.
   - Хорошая идея, мне нравится. - Анга посмотрела на мава и одобрительно кивнула. - Они знают, что твое тело на дороге не нашли, значит, тебе кто-то помог. Допрос Рурка ничего не дал и даже если среди стражи и был их шептун, то он точно понял, что микстура - фуфло, а мав ничего не видел и не знает. - Камень-переводчик интерпретировал слово Анги именно так, что позабавило Когтя. - И если кто-то из его подельников заметит такую фигурку, а обычному кыму вряд ли нужно изображение зверобабы, то они легко смогут сложить два плюс два. И начнут за тобой следить, а ты сделай вид, что не заметил их. Приведешь шептунов сюда. Я к тому времени подготовлю настоящее зелье правды.
   - Лучше в сарай, я там лежать буду. - Заметил хас. - Нечего зверей в доме держать.
   - Мысль. - Согласилась знахарка. - Ты все понял? - обратилась она к Рурку. - Твоя задача - засветить фигурку, заинтересовать шептунов и все.
   Коготь смотрел, как мав разглядывает резную фигурку. Ничего в его душе не дрогнуло, хотя для предыдущего владельца тела она что-то да значила. Кот внимательно осмотрел вещицу, его усы забавно торчали вперед, словно он ее изучал и запоминал, потом сунул вещицу в карман.
   - Через два дня. - Напомнила Анга, вставая и направляясь к очагу. - Нужно время все подготовить.
   - Ты так быстро встал на ноги. - Подивился мав, обращаясь к хасу. От былого недоверия не осталось и следа. Он уже понял, что ящер чрезвычайно умен и хитер, раз сумел выдумать такой план. Собственно, как и все его племя.
   - У меня крепкий организм. - Заметил Коготь, допивая остатки отвара. - Сейчас мне нужна только еда и здоровый сон, чтобы восстановится. И тренировки. Попробую начать завтра.
   - А ты справишься с бандитами? - с сомнением в голосе спросил мав. - Я знаю, что на дороге ты укокошил четверых, но там ты был полон сил. Что если не успеешь восстановиться от ран?
   - Поэтому и попросил подождать два дня. Анга сказала, что этого достаточно.
   Мав промолчал. Знахарке виднее, она же целитель.
   - И еще одно. - Продолжил Коготь. - Сходи к кузнецу и купи у него метательные ножи. Проверь, чтобы были хорошо сбалансированы.
   - Это вызовет лишние вопросы. - Сказала от очага Анга.
   - Скажешь, что просто решил потренироваться. - Пожал плечами Коготь. - Захотел. Ты ведь платишь ему деньги за готовое изделие, а что ты будешь делать с ножами, то касаться кузнеца не должно.
   - Попробую. - Проворчал мав. - Правда, я к нему никогда не ходил и это будет выглядеть довольно странно.
   - Тогда гвоздей купи. - Подумав, сказал ящер. - Толстых и длинных. Это-то никого не насторожит.
   - Будешь метать гвозди? - спросила с любопытством Анга. - Это ведь не нож, ими еще попасть в цель надо, не говоря о том, чтобы нанести рану.
   - Убить можно даже этим простым ножом. - Коготь подхватил тот за рукоять и метнул в дверной косяк. Лезвие со стуком вошло в дерево и крепко засело в нем. Рурк посмотрел на нож, на хаса, который пусть с трудом, но встал, подошел и выдернул "оружие" из косяка. - Главное знать, как метать. - Он положил нож на стол и высунул язык. - Похлебка уже сварилась, мы ужинать будем или нет?
   - Будем. - Засмеялась Анга, снимая котелок с огня и подвешивая его на специальную подставку. - Наливайте себе сами, не маленькие уже.
   Звери последовали ее совету и скоро по домику разнеслось довольное урчание и чавканье.
  
   Утром Рурк обошел территорию вокруг домика, проверил возможные следы, не приходил ли кто ночью. На первый взгляд все было как всегда, однако мав все же расставил несколько меток, чтобы потом проверить их вновь. На всякий случай.
   Все трое позавтракали и Анга занялась своими делами, тогда как быстро окрепший Коготь свалил из дома вместе с мавом. Куда отправились звери, знахарка не знала, они ей просто не сказали, но вряд ли выяснять между собой отношения. Скорее, готовить ловушки для бандитов. Сама же Анга заперлась в доме, чтобы случайные посетители не вломились в неподходящий момент и занялась приготовлением зелий. За этим занятием ее и застал требовательный стук в дверь.
   - Кто там? - спросила женщина, одной рукой взявшись за засов, а второй за рукоять ножа.
   - Это Шаркус. - Басовито прогудели из-за двери. - Анга, открой, я пришел проверить, все ли у тебя в порядке.
   Знахарка колебалась какое-то мгновение, размышляя, стоит ли, но потом все же решила открыть. На свои боевые навыки против здорового мужика она не сильно рассчитывала, но хотя бы попытаться его выпереть могла. Дверь отворилась и на пороге показался глава стражи Шустова, могучий Шаркус, чем-то похожий на зверодава. Во всяком случае в домик он вперся без приглашения.
   - С чего вдруг такая забота обо мне? - немного язвительно спросила Анга, давая стражнику пройти. От Шаркуса пахнуло потом, смешанным с кислым пивом и давно не стираной одеждой. Похоже, жена совершенно не заботится о своем муже, подумала знахарка. Стражник загремел латами, обошел стол по кругу, заглянул под кровать, потом уставился на Ангу. - Что-то ищешь? - спросила она весело.
   - Никого в последнее время возле домика не видела? - мрачно прогудел Шаркус.
   - Кроме Рурка и твоих приятелей, бегающих ко мне лечиться от половых болезней, мало кто заходит. - Ответила знахарка. - Ну еще Сайла была пару дней назад, кричала о нападении на какого-то купца и конце света. Что из ее слов правда, я так и не поняла.
   - На купца действительно напали. - Буркнул Шаркус, направляясь к выходу. - Какая-то крупная банда разбойников, так что Грундальф запретил все дальние поездки. - Он посмотрел на женщину. - Тебя это тоже касается.
   - Я вроде бы никуда не собиралась. - Пожала плечами та.
   - До Шустова больше оборота пути. - Ответил тот. - И тропка идет через лес. А ну как лиходеи организуют засаду?
   - И что они смогут взять с бедной знахарки? - притворно удивилась Анга, однако Шаркус ничего не заметил. - Только недоваренные зелья, от которых у них скорее живот заболит или же сами отправятся на встречу с Богами.
   - Например, твою честь. - Стражник скабрезно ухмыльнулся и попытался хлопнуть женщину по заду.
   Анга среагировала немедленно - чуть отступила в сторону, а в ее руке блеснуло лезвие ножа.
   - Не забывайся, Шаркус. - Прошипела она.
   - Ладно, ладно, успокойся. - Примирительно поднял ладони вверх стражник. - Я пошутил.
   - Шутки свои оставь для своей жены. - Анга спрятала нож. - А то воняет от тебя сильно. Когда ты последний раз мылся?
   - Я все время на работе. - Шаркус снова сделался мрачным. - Некогда.
   - Так зачем ты пришел? Просто поболтать? - Знахарка намекнула, что пора бы и уматывать, однако стражник все топтался на пороге. - Или у тебя дел других нет?
   - Я же сказал Грундальф попросил проведать. - Наконец, прогудел он. - Сказал, что не простит себе, если с тобой что случится. И потом, кто нас лечить-то будет.
   - У вас же Афруд есть.
   - После его зелий весь покрываешься прыщами и бородавками. - Шаркус передернул плечами с заметным омерзением. - Лучше уж к тебе сходить, время потрать, чем у этого дурака втридорога покупать.
   - А чего тогда не выгоните его из городка?
   - Так ведь он родня Грундальфу. - Кисло улыбнулся здоровяк. - Неудобно.
   - Неудобно штаны через голову одевать. - Отрезала Анга. - Кыма надо судить не по родственникам, а по делам его!
   - Так-то оно так, да что толку. - Вздохнул Шаркус. - Ладно, пойду я. - Он посмотрел на двоих мающихся бездельем стражников. - Может тебе ребят для охраны оставить?
   - Э, нет! - Замахала руками Анга. - Мне одного шерстяного стражника хватает. Он у меня вторую ночь уже ночует, как с охоты вернулся.
   - Выходит, мав у тебя живет? - удивленно спросил стражник. - А мы возле его гнезда пост выставили, чтобы проследить, вдруг он с бандитами связался. Грундальф сказал, что все же надо проверить.
   - Он? С бандитами? - Анга захохотала. - Не смеши меня! Этот оболтус с торговкой на рынке договориться не может, не то что с бандитами! Ему деньги нужны только чтобы наконечники для стрел покупать, да новые штаны, когда на очередной охоте эти порвет. - Знахарка сделала паузу. - Мне, конечно, он тоже помогает. В Шустов за продуктами сходить, травы горные набрать там, куда я не влезу. - Она посмотрела на Шаркуса. - Хороший он парень, добрый, зря вы так.
   - Парень! Ха! - Засмеялся тот. - Он же зверь! А может он тебя того? - его улыбка превратилась в скабрезную, а приятели-стражники понимающе заулыбались. - Ты уже долго одна и так никого в городе и не присмотрела!
   - Даже если и того, то тебе-то что? - Анга не стала разубеждать Шаркуса. Этот то еще трепло, по городку слухи разнесет, да еще и от себя добавит. Так что пристальное внимание Рурку обеспечено и когда он засветит фигурку... те, кто в курсе - поймут, остальные же будут смеяться и показывать пальцами. - Ты свечку у меня над кроватью не держал, так что вали отсюда! - Стражник, похехекивая, спустился с крылечка. Ему вторили его товарищи, впрочем, женщине на их мнение было наплевать. - Приди еще ко мне за лекарством! - продолжала бушевать Анга.
   - Ладно, ладно. - Снова примирительно замахал рукой Шаркус. - Это действительно только твое дело. - Он посмотрел на шумящий от ветра лес. - Одичала тут уже в одиночестве, вот на любого мужика и прыгаешь, даже будь он зверем. - И, заметив недовольный взгляд Анги, продолжил. - Все, молчу, молчу. Скажу Грундальфу, что у тебя все в порядке.
   - Лучше всех! - крикнула ему вслед знахарка и захлопнула дверь, задвинув засов. Потом улыбнулась. - А неплохо вышло. - Сказала она сама себе вслух.
   Ходившие про нее в городке слухи Ангу мало трогали - деревенские на то и деревенские, чтобы собирать сплетни и всякую ерунду, а потом ею же и хвастаться друг перед другом. Новостей здесь мало. У кого животинка крупным дитем разродилась, сколько рыбы утром выловили, мельник, чтобы ему пусто было, снова цены на муку поднял, а земледельцы все меньше нынче зерна сеют. Соседская девчонка бегала встречаться с сыном головы, а тот про это прознал и выпорол наследника, чтобы, значит, не совал свой... хм... куда не следует. К вдовушке твой муж снова захаживал, я лично видела, Богами клянусь! И все прочее в таком же духе. Так что Шустов несколько дней будет гудеть как растревоженный улей и про бандитов вскоре позабудут. И им хорошо и нам лишнее внимание необходимо. Особенно после того, как Рурк фигурку покажет. Это наведет шептунов на определенные мысли, к тому же они будут знать, что кроме мава никого рядом со мной нет - Шаркус разболтает. Справятся ли эти двое с дюжими мужиками? Хас уверял, что да. Анга ящеров в бою не видела, она вообще их мало видела, но много про них знала из книг. Но знать одно, а удостовериться - это совсем другое. И как же вовремя эти двое из домика ушли, прямо как чувствовали, что кто-то заявится. Анга сама не заметила, как погруженная в мысли занялась привычным делом - приготовлением отвара.
   Проснувшись утром, Коготь почувствовал себя как заново родившимся. Хотя, так оно и было, с какой стороны ни посмотри. Боль в теле почти прошла, а ту, что еще оставалась и ныла на задворках сознания можно было задавить волевым усилием. Что он и сделал. А потом упросил Рурка отвести его в лес, в неприметное место, где можно спрятаться от чужих глаз и потренироваться. Проверить себя после ранения. Права была Анга - у ящеров потрясающие способности к регенерации. Наверное, при желании и хвост отрастить могут.
   За неполных два дня Коготь еще не привык к амортизирующей походке, которую диктовало тело. Если наклонить корпус чуть вперед, а хвост вынести назад, то хас внешне напоминал небольшого динозавра, одетого в штаны и безрукавку, подпоясанного ремнем. Пошуровав в сарае, Рурк вручил Когтю небольшой обоюдоострый кинжал, который еще требовалось как следует заточить, что хас и проделал. Вообще Анга сараем почти не пользовалась - инструменты пылились, точильный круг был поставлен в угол, как только знахарке начал помогать Рурк, ибо раньше его место было если не в центре, то ближе к нему. Ткань мехов горна уже начала потихоньку трескаться и расползаться. Небольшое усилие - и все разойдется по швам. Так что Коготь воспользовался кругом, ручку которого крутил мав, придав лезвию кинжала остроту. Решив, что этого хватит, звери покинули сарай, в котором Рурк в основном подвешивал добычу и выделывал шкуры. Скорняки, правда, не любили брать у него готовую продукцию, предпочитая реализовывать свой товар, так что мав сдавал тушки по дешевке. Да и права была Анга - деньги ему особо были не нужны, только купить самое необходимое и нужное.
   Мав провел его по лесу едва заметными звериными тропками. Коготь запоминал дорогу назад, чтобы в случае чего можно было вернуться самому. Пришлось знатно попрыгать по каменным кручам, после чего кот юркнул в какую-то неприметную пещерку. Хас последовал за ним.
   Внутри было уютненько и сухо, было заметно, что ей пользовался сам Рурк до своего знакомства с Ангой. Здесь он выделывал шкуры и вялил мясо. В одном месте был брошен тюфяк, набитый сеном, место для костра уже давно не использовалось, но Коготь и не переживал по этому поводу. Он сюда не пожрать пришел.
   - Располагайся. - Мав махнул рукой. - Снаружи пещерку не видно, если точно не знать, куда смотреть. - Он помолчал. - Я ее случайно нашел.
   - Хорошо. - Коготь скинул безрукавку, оставшись в одних штанах. Где-то капала вода и на грани слуха шумела подземная река. - А вода откуда?
   - За стеной речка бежит. - Ответил Рурк, подходя к левой стороне пещеры от входа и хлопая ее по камню ладонью (лапой?). - Она здесь скалу проточила и капает понемногу, но на пол пещеры не попадает, дальше уходит. Так что можно плошку подставить и за полоборота полная наберется. - Мав огляделся в поисках чашки. - Я же вроде здесь специально кружку оставлял.
   - Значит, про пещеру еще кто-то знает. - Сделал вывод Коготь. - Или ты забыл, что забрал ее с собой.
   - У меня хорошая память. - Огрызнулся кот, переворачивая тюфяк. - Я ее точно здесь спрятал.
   - Кирку тоже? - спросил хас, показав инструмент, прислоненный к стене и не сразу заметный от входа. Ящер пошел вдоль скалы. - А вот и следы работ. Кто-то начал долбить камень в разных местах и тут же бросил. Зачем?
   - Может, искал драгоценности? - глаза у мава алчно блеснули. Права Анга, воровские привычки кота невозможно исправить.
   - Что-то неудачно. - Покачал головой ящер. - Но ты можешь попробовать. - Рурк взял кирку и примерился ударить по стене. - Только не долби камень, за которым река течет. А то нас тут сразу затопит. - Предупредил его Коготь.
   Рурк промолчал. Он заметил, что ящер прав и скалу ковыряли по всей пещере, откалывая по кусочку. А раз оставили здесь инструмент, то за ним должны были вернуться. Интересно, кто это мог быть? Ладно, оставим пока, решил мав и поставил кирку на прежнее место. Пусть думают, что тут никого не было, а тюфяк потрепали горные остророги, пытаясь добраться до сена. Мав плюхнулся на мешок и начал наблюдать за разминкой ящера.
   Тот сначала присел, потом в полуприсяде перетек с одной ноги на другую, потом резко встал и крутанулся вокруг свой оси. Пошипел чуть-чуть, шевельнул хвостом и резко выбросил вперед правую ногу. Когти схватили воздух, после чего ударили по камню. Ящер быстро заработал руками, производя серию ударов по невидимому противнику, потом присел, совершая подсечку, да еще и долбанул по полу хвостом сверху. Снова хмыкнул, поймал кончик и начал его рассматривать, что-то прикидывая в уме.
   Тело Когтю нравилось все больше и больше. Оно было достаточно гибким и сильным, в чем он сейчас и убедился, к тому же обладало когтями и хвостом, с помощью которых можно было наносить серьезные раны и дополнительные удары противнику. Пятая "рука" так вообще казалась незаменимой, к тому же если на нее одеть железный шипастый набалдашник и превратить в подобие утренней звезды, то станет еще лучше. Главное, самого себя не пришибить. Или же использовать острое лезвие? Нет, шипастый шар явно лучше. Коготь был уверен, что ящеры так и делали, не дураки же они, чтобы не использовать такое преимущество в бою? Возможно, у этого был такой, да во время нападения бандитов он его просто не успел надеть? Все возможно. Когти на ногах опять же хорошее подспорье в бою - можно разодрать одежду и добраться до кожи. Противнику мало не покажется, Коготь это прекрасно осознавал. Он провел серию ударов, проверяя тело на выносливость. Голова не кружилась, кожа на ранах затянулась еще вчера и пока не спешила расходиться. Шрамы, правда, остались, но на ящере смотрелись органично. Да и Коготь не слишком переживал по этому поводу. Он вытащил кинжал из ножен и принялся работать с ним, проверяя различные хваты и меняя позиции. Ящер видел, что Рурк внимательно за ним наблюдает, но не скрывал своих умений от кошака. Им еще работать вместе. Почему-то Коготь был в этом стопроцентно уверен.
   - Зачем нам нападать на бандитов? - спросил вдруг Рурк. - Это дело владетеля, не наше.
   - Потому что иначе они придут резать нас. - Спокойно ответил хас.
   - Зачем им это делать? - не понимал мав. - Ну выжил ты во время нападения, ну и пускай. Купца вон, вообще отпустили.
   - С купца можно выкуп взять, а я лишний свидетель. Они же не знают, что я их лиц не помню. - Коготь продолжал лупить воздух. - Всех остальных убили, значит, не собирались вообще их в плен брать. Что можно взять с простого охранника или землепашца, кроме его рваной рубахи и пары монеток? Все водившиеся у него деньги он и так таскает в карманах. Это первое. - Ящер сделал паузу. - И второе - разбойники должны быть наказаны.
   - Ладно ты, - вздохнул Рурк. - У тебя есть причины так поступать. Но я не понимаю, почему Анга так возбудилась. Начала строить планы по поимке шептуна, ловушки какие-то придумывать, засады. Ей-то это зачем? Проще было сдать тебя старосте.
   - Чтобы он с меня шкуру содрал на сапоги? - иронично спросил ящер и мав прижал уши, поняв, что сболтнул лишнее. - Ты сам сказал, что они и меня подозревают. А чего тогда ты меня, раненого, в Шустов не потащил.
   - Далеко. - Буркнул кот. - Да и не доверяю я кымам. - Добавил он после паузы. - Все они одинаковы.
   - А Анга?
   - Она другая! - Резко ответил Рурк и пояснил. - Откуда-то с юго-восточных окраин Империи, я точно не знаю. Ее страна граничит с Протоками... граничила, пока имперцы туда не пришли. Это было давно, сейчас это просто одна из провинций.
   Коготь промолчал. Отвечать было нечего - он в местной географии не силен. Он ведь понял сразу, что знахарка не так проста, как кажется, особенно с ее магическими навыками. Но знает ли об этом Рурк? Вряд ли. Мав действительно хороший охотник и друг, он честно доверяет женщине.
   - Как долго ты ее знаешь? - спросил Коготь.
   - Почти год. - Ответил тот.
   - И она все время здесь жила?
   - Ну, пришла она чуть раньше, чем я с ней познакомился. - Припомнил мав. - Я тогда в лесу жил... да и сейчас живу. С кымами как-то не слишком плотно общался. Да и вообще... почему ты спрашиваешь? - Мав нахмурился. Его усы снова топорщились вперед, а хвост стал сильнее дергаться.
   - Не нервничай. - Успокоил его Коготь. - Я просто интересуюсь. Ее знания слишком обширны для обычной деревенской знахарки и явно выходят за рамки простых рецептов. Меня она смогла поднять на ноги за два дня. - Он замолчал. - Правда, тут еще и тело помогло, но все равно. Справился бы со мной обычный исцелитель?
   - Вряд ли. - Фыркнул мав. - Скорее уже пошил бы себе куртку. - Он засмеялся.
   - А из твоей шкуры теплый плащ и шапку. - Не остался в долгу Коготь.
   - Ты! - Рурк вскочил и быстро приблизился к ящеру.
   - Я. - Не стал спорить хас. Подраться с котом он не боялся, главное, не дать себя повалить в партер. Еще будучи в человеческом теле Коготь помнил, как дрались уличные коты. Обхватив друг друга лапами и вцепившись клыками в шерсть, они драли шкуры когтями задних лап. Этот вряд ли отличается от них.
   - Мавы, в отличие от вас, никогда не были добычей для кымов!! - важно воскликнул Рурк.
   - А чего тогда они тебе не нравятся? - спросил с любопытством ящер и постучал себя по лбу. - Может быть память твоего народа еще помнит те времена, когда на твоих предков охотились не ради пропитания, а красивого рису...
   Закончить речь Когтю мав не дал, заревев, он выпустил когти и попытался расцарапать ящеру морду. Но тот был готов к такому повороту событий, поэтому отпрянул, ушел в сторону и сам атаковал. Ногами и хвостом. Просто потому, что они были длиннее. Ручки все же у хаса были коротенькими по сравнению с тем же мавом. Нет, брать ложку и донести ее к пасти они могли, на это длины хватало, но вот ударить кулаком... надо было стоять к противнику вплотную, а вот этого Коготь старался избежать.
   Рурк не ожидал, что ящер сам пойдет в атаку, да еще и довольно бодро. Сильный удар в грудь заставил мава немного пошатнуться, а подсечка хвостом едва не опрокинула его на спину. Но тот извернулся со звериной гибкостью и быстротой и сам прыгнул на ящера, пытаясь схватить его и порвать кожу когтями ног. Перед мордой мелькнула зубастая пасть, Рурк прямо слышал, как щелкнули клыки, не доходя до его уха буквально доли фаланги. Кот развернулся, пытаясь обнаружить противника, но тут его самого вдруг спеленали по руками и ногам - хвост ящера обвился вокруг ног, одна нога также прижимала конечности к полу, вторая оказалась закинута куда-то наверх и здорово давила коленом в грудь, а руки вдруг удерживали сильные лапы хаса. Перед мордой Рурка снова возникла зубастая пасть, из которой послышалось шипение. Мав видел, как будучи вертикальным, темный зрачок заполнил весь глаз и ему стало страшно. Он от отчаянья мявкнул, понимая, что сейчас ему придет конец, ибо на него смотрел не разумное существо, а настоящий зверь, уже почуявший добычу. И этот мяв привел в чувство самого Когтя. Усилием воли и разума он взял верх над инстинктами и посмотрел на испуганную морду Рурка, успевшего распрощаться с жизнью. Потом понял, что сам спеленал кота не хуже самбиста и выпустил мава, откатившись назад и встав на ноги. Кот тяжело дышал, насторожено следя за ящером.
   - Не буди во мне зверя. - Коготь шлепнул себя по морде. - А то что-то меня заклинило. - Он тоже тяжело дышал - ослабленному ранами организму вспышка силы далась нелегко и сейчас он медленно приходил в норму. Ящер присел на камень и посмотрел на Рурка. - Я не враг тебе, пойми, просто хочу знать, в какое дерьмо я вляпался.
   Мав медленно встал и подошел к хасу. Усевшись напротив, он разгладил свои усы и начал рассказывать, словно ничего не случилось.
   - Мавы - гордый народ. Настолько, что способны забыть и растоптать свое прошлое, только чтобы не вспоминать о нем. Ты прав, когда-то давно на нас охотились ради красивых шкур. Никто не считал прямоходящих зверей за разумных, подумаешь, какой-то выверт матери-Живы, решили кымы. - Рурк помолчал. - В этом мире может быть только два разумных вида - мары и кымы. Причем последние всегда будут на втором месте. - Кот усмехнулся. - А всякие звери вроде нас с тобой нужны, чтобы радовать высших существ охотой или теплой одеждой. И мы были вынуждены бежать. - Мав опустил голову. - Гордый народ прятался по пещерам, в жарких пустынях, осваивал ледяные земли только затем, чтобы преследователи не настигли их. Много сотен лет продолжалась эта гонка, пока одному из правителей западной страны не пришла в голову идея поставить себе на службу мавов. Он первым заключил договор о ненападении и разрешил жить на его территориях. А чтобы закрепить договор, с тех пор личными телохранителями этого правителя являются мавы. - Рурк вздохнул. - Страны той давно нет, имперцы о договоре не знают или забыли, но кымы как-то более-менее попривыкли к нам и теперь не устраивают диких охот. Хотя, где-то, возможно, наемники и промышляют этим. - Мав посмотрел на Когтя. - Поэтому я в Шустове и не живу, а мою лежку в лесу найти не так просто, если про нее не знать. Одна из мер предосторожности.
   - А Анга?
   - Что Анга? - сначала не понял кот, а потом сообразил. - А, она меня выходила, когда зверодав чуть не прибил. Прямо как тебя. Единственная из кымов, кто относится ко мне не как к ходячему зверю. - Рурк замолчал.
   - Боишься за нее? - Коготь все понял правильно.
   - Да. - Просто ответил кот. - Боюсь, что не смогут отдать ей долг. Жизнь за жизнь.
   - Ну что ж, теперь у нее два должника. - Ящер встал и хлопнул чисто кымским жестом мава по плечу. - Так что давай не разочаруем спасительницу.
   - Что это с тобой было? - напомнил Рурк.
   - Помутнение рассудка. - Коготь пожал плечами. - Я когда тебя схватил, то почувствовал жажду крови. Прямо захотелось тебе горло перегрызть. - Мав шевелил ушами. - Еле-еле остановился. Выходит, я больше зверь, чем ты. - Он снова похлопал Рурка по плечу. - Видимо, в моих жилах еще остались примитивные инстинкты.
   - Не выпускай их наружу. - Мав поднял глаза. - Прошу тебя. - Он сделал паузу. - Если что-то случится с Ангой по твоей вине, то я тебя убью.
   - Как только разберемся с бандитами, то я сразу уйду. - Пообещал Коготь. - Я бы ушел сейчас, но они же все равно придут к домику, для того, чтобы спросить. Сможешь ли ты защитить слабую женщину в одиночку?
   - Да! - мав вскочил и сжал кулаки.
   - А если их будет с десяток например? - хвост Когтя шевельнулся, словно он воздел бровь. - Справишься?
   - Ценой своей жизни убью всех! - Рурк стукнул себя в грудь кулаком.
   - Ценой не нужно. - Засмеялся ящер. По его шипению непонятно, какие эмоции он хочет выразить. - Надо всегда думать головой. - Постучал себя пальцем по лбу Коготь. - И перехитрить противника. Вот избавимся от шайки разбойников, тогда ты с Ангой заживешь по-прежнему. И забудешь обо мне.
   - Куда ты пойдешь? - спросил вдруг Рурк.
   - Подамся куда-нибудь. - Коготь закрутил хвостом петлю. - Где-то же здесь есть место для меня.
   - Почему не вернешься назад?
   - Если я ушел оттуда, значит, так было нужно. - Твердо сказал ящер. - Надо идти вперед и не оглядываться назад.
   - Понятно. - Мав вздохнул. - Будешь еще тренироваться? А то я хотел поохотиться - не с пустыми же руками в Шустов идти.
   - Иди, я буду здесь. - Коготь кивнул головой. - Вечером проводишь меня назад.
   - А если этот копатель тут появится?
   - Ну, тогда у меня будет ужин. - Пошутил хас и, поняв, что Рурк не разделяет его веселья, пояснил. - Это шутка.
   - Какая-то она... жуткая.
   - Черный юмор.
   - Почему черный? - с любопытством спросил мав.
   - А почему нет? - в том же ключе ответил ему Коготь. - Ладно, иди, мне еще нужно проверить все возможности своего тела. Как идет восстановление после ранения и все такое прочее.
   - Хорошо. - Рурк снял со спины лук. - Я буду рядом, если что.
   - Учту. - Ящер отвернулся и уселся в странную позу, попробовав скрестить ноги. У него не получилось и он начал возиться на месте, устраиваясь так, чтобы было удобно. Мав тихонько вышел из пещеры, дабы не мешать.
   Звери вернулись в домик ближе к вечеру. Анга как всегда занималась приготовлением снадобий и легкий стук в дверь вывел ее из сосредоточения. Открыв дверь, она увидела две вполне довольные звериные морды. Один отлично поохотился и тащил с собой три тушки прыгунков, пару мелких верхолазов и крупную птицу. Мав показал собранные в гнезде яйца.
   - Утром можно будет сделать омлет. - Довольно произнес он. Анга кивнула в сторону хаса, вон, мол, повар, пусть он решает, что варить.
   Коготь же поставил в пещере мишень и всю ее истыкал ножом, а также гвоздями, проверяя, как они будут вести себя в полете. Острия нужно было заточить, а так вышло неплохо. Но с метательными ножами было бы лучше, думал ящер, проходя внутрь домика. Анга заперла дверь, подождала, когда звери усядутся, потом обратилась к Когтю.
   - Сегодня стражники приходили. Переживают за меня, предлагали поставить охрану. - Она замолчала, изучая реакцию зверей. - Вы случаем себя не выдали, когда к дому подходили, вдруг они рядом?
   - Мы территорию сперва обошли. - Отозвался Рурк, зачерпывая из котелка ложкой кашу. - Не было никого. Я же говорил, что шустовцы ночью запираются. Они сами нападения боятся, будут еще здесь стражу оставлять. Чего это они вообще озаботились?
   - Грундальф обо мне вспоминает согласно договору. - Фыркнула знахарка. - А вчера он тебя увидел, так сразу же и вспомнил. Только вчера они почему-то не пошли, сегодня приперлись.
   - Наверное, дел в городке было много. - Решил мав. Хас больше помалкивал как всегда.
   - А у вас что?
   - Кто-то в моей пещерке стены ковырял. - Поделился наблюдением Рурк. - Оставил инструмент и на тюфяке явно спал.
   - Это кто же такой ползучий, что смог ее разыскать, да еще и внутрь залезть? - спросила Анга, размышляя о своем.
   - Не знаю. - Пожал плечами мав. - И даже не уверен, что местный. Им вообще эти горы до одного места.
   - А ты что думаешь?
   - Охотник за сокровищами? - вопросом на вопрос ответил Коготь. - В пещере он явно не задерживался, постучал в разных местах киркой и ушел.
   - А камни с собой забрал? - спросила Анга. Мысль так и крутилась где-то поблизости, ее только надо было ухватить.
   - Вроде бы. - Произнес Коготь, припоминая, что каменной крошки рядом с местами выработки не было.
   - Значит, рудокоп пробу брал. - Решила знахарка. - Неужели хозяин решил сюда вернуться?
   - Он бы тогда в свой дом сразу же пришел, а не торчал под открытым небом. - Заметил Рурк. - И тебя бы выселил.
   - Верно. - Кивнула женщина. - Значит, какой-то пришлый, что домик десятой дорогой обходит.
   - Может быть он этого рудокопа где-нибудь прибил, камушки, им добытые, украл и сбыл, приблизительное место добычи у него выяснил и сейчас ходит с киркой по всем пещерам, стены ковыряет. - Высказал предположение Коготь.
   - Все может быть. - Согласилась Анга. - Проклятье, еще и этого шахтера тут не хватало. Вдруг он не один?
   - Мы там ловушку оставили. - Заметил Рурк. - Если попадется, потом посмотрим, кто в ней.
   - Сначала с бандитами надо разобраться. - Глаза знахарки странно сверкнули. - Ты как себя чувствуешь?
   - В норме. - Коготь кивнул. - Если что, глотку перегрызть могу.
   При этих словах мав поежился. Анга заметила выражение его глаз и ей сделалось весело. Похоже, что у Рурка богатая фантазия, решила она.
   - Тогда ты завтра отправляешься в Шустов. - Решила планировщица, указав на мава. - Покажешь фигурку, сболтнешь, что продать попросили, чтобы еды купить. Ну и к кузнецу зайдешь, гвоздей купишь или что там тебе надо. - Анга кивнула в сторону хаса. - Внимания сильно на бабские сплетни не обращай, мало ли что кымы выдумают.
   - Хорошо. - Мав закончил ужин и встал. - Пойду в сарай, длиннохвостов погоняю, да тушки сушиться подвешу.
   - Дверь как следует закрой, чтобы звери ночью не залезли! - крикнула Анга в спину уходящему Рурку. Тот дернул хвостом, мол, слышал, сам знаю.
   - По какому поводу сплетни? - Спросил Коготь, когда мав ушел. Во фразе знахарки он услышал предупреждение.
   - Да так. - Нейтрально ответила та. - Болтают всякое.
   - Стражники что-то увидели? - продолжал напирать ящер.
   - Вот ты въедливый какой! - возмутилась Анга и встала, собираясь помыть котелок. - То, что я стражникам сказала, для дела нужно!
   - А что ты сказала? Про меня вряд ли, они бы тогда уже здесь сидели, - начал рассуждать вслух Коготь, - значит, про Рурка?
   - Пришлось намекнуть им, что я сплю с ним. - Вздохнув, ответила знахарка. - Понятно, что они ушли весьма веселые и в отличном расположении духа.
   - Значит, завтра лишнее внимание нашему шерстяному другу обеспечено. - Ящер встал из-за стола и забрал из рук Анги котелок. - Умно.
   - Теперь я жалею о том, что сказала. - Женщина посмотрела на хаса. - Репутацию себе подмочила.
   - Наплюй. - Посоветовал Коготь. - Когда хреново станет, они к тебе самыми первыми прибегут. Поболтают день-два, да и забудут. Тем более, что если Гуднальф вызвал отряд стражи владетеля им не до тебя будет.
   - Грундальф. - Машинально поправила ящера Анга. - И я не уверена, что отряд прибудет - наверняка бандиты дорогу перекрыли, раз голова запретил по ней ездить. Он по-настоящему испугался. Интересно, что ему купец наплел?
   - Анга, зачем тебе все это? - спросил вдруг Коготь и пояснил. - Ну, связываться с бандитами, засаду на них устраивать? Мне опять же помогать. Разборка с бандитами - это только мое дело, оно... как бы... - ящер замолчал и женщина ждала его пояснения, - обязывает меня так поступить. - Закончил он.
   - Тебя обязали Боги, верно? - спросила проницательная знахарка. Коготь отвел взгляд в сторону. - Я сама догадалась - после таких ран обычные разумные не выживают, - она ткнула пальцем в горло ящера, - если бы не заступничество Богов.
   - Тогда тем более зачем это тебе?
   - Я давала клятву. - Тихо произнесла женщина. - Перед Богами. Нарушение которой, как я уже говорила, вредит тебе едва ли не больше, чем ты кому либо. Боги дали тебе жизнь, но отняли память. Такое тоже случалось. Я же выбрала верно служить народу и исцелять его от болезней. Бандиты - болезнь. - Она посмотрела на ящера. - А ты, я, Рурк и стража - микстура. Потому что не всегда организм можно вылечить одними травами, иногда опухоль приходится вырезать. В данном случае разговоры не помогут - эти кымы сами выбрали свой путь. - Анга прошла к столу и села на лавку. Плеснула себе в кружку отвара. - Я могла бы тебе не помогать, умертвить и приказать Рурку закопать твое тело, продолжая жить дальше. Вот только это была бы уже не я. - Знахарка посмотрела ящеру в глаза. - Не проходи мимо чужой беды, если можешь помочь. Такова одна из заповедей Богини. Я не могу по-другому. Тем более, что эти бандиты - серьезная угроза. - Анга решительно встала. - Для всех. Мы узнаем, где их логово, я лично переговорю с Грундальфом, чтобы он собрал ополчение. Тут каждый умеет держать меч в руке и если все жители встанут плечом к плечу как один, то бандитам несдобровать. И помощь владетеля не потребуется. Таков мой план.
   - Он немного отличается от моего, но помощь не помешает, ты права. - Согласился Коготь. - Значит, ответственность не дает тебе покоя?
   - Да.
   - Кем ты была раньше? - без особой надежды на ответ спросил ящер.
   - Ты, кажется, хотел помыть посуду? - спросила Анга, подняв бровь.
   - Уже иду. - Ящер вышел из домика, аккуратно притворив дверь.
   Он посмотрел на вечерний закат, на ало-малиновые лучи заходящего солнца, на отражение небес в зеркальной глади озера. Рядом шумели кроны деревьев, стрекотали насекомые и изредка перекрикивались ночные звери. Втянул в себя воздух, высунув язык, чтобы ощутить запах трав и леса. После чего решительно зашагал к сараю.
  
   К Шустову Рурк подошел ближе к обеду. Он сделал это специально, чтобы было больше времени потолкаться на рынке, продать добычу - шкурки отдельно, мясо отдельно - и сделать то, зачем пришел. Заодно перекусить в харчевне, послушать о чем там говорят, самому сказать пару слов. Амулет позволял это сделать, уловить, так сказать, общий фон голосов или же сосредоточившись на одном собеседнике, подслушать его. Местные о таких возможностях не знали, поэтому пристальный взгляд мава, если он был незамечен, их не раздражал, зато в Империи сразу бы сообразили, что такой посетитель не просто так зенки пучит. И загорал бы Рурк в тамошней тюрьме до самой виселицы.
   Ворота были открыты нараспашку - похоже, стража уже забыла об угрозе разбойников и как обычно резалась в кости, раскидывая кубики на бочке. Рурк повернул к знакомому стражу, который изображал охрану, повиснув на копье и с тоской глядя на дорогу. Он сразу же оживился при виде мава.
   - Здорово! - страж был рад поболтать даже с мавом, который уже давно не платил за вход в город.
   Это крупные торговые города взимали плату за вход, да и та была чисто номинальной - пара железных не более. Такие мелкие деревеньки как Шустов не могли себе позволить отпугивать случайных посетителей, поэтому плата здесь была еще меньше, а торгующие на рынке полностью освобождались от нее. Кто подсказал такую мысль Грундальфу - непонятно, но все окрестные земледельцы, охотники и рыбаки теперь стремились в Шустов, чтобы славно поторговать и заработать немного деньжат. Корснунг, что стоит на Шторе и так неплохо имеет с переправы и отправке плотов в Миргард, а Шустов живет только вырубкой леса, рыбой и торговлей шкурами. Даже Выселки, где находится пара шахт, и те предпочитают продавать руду в Торнбьеф, поэтому изделия местных кузнецов довольно дорого стоят. Рурк все это узнал из разговоров жителей городка, так что был в курсе.
   - И тебе здравствуй. - Мав приложил руку к груди, повторяя жест кымов. Приветствие с помощью хвоста все равно бы не поняли. - А чего ворота нараспашку?
   - А чего их запирать, да открывать туда-сюда. - Стражник смахнул пот - было жарко. Такая вот особенность Предела - по ночам дикий холод, днем, когда солнце в зените - жара. Или холодный дождь, если погода вдруг испортится. Рурк уже привык и не обращал внимания. - Ты как всегда на рынок? - охранник кивнул на добычу.
   - Да. Потом загляну в мастерскую, нужно кое-что заказать кузнецу. - Мав кивнул.
   - Наконечники закончились. - Понимающе произнес страж и Рурк кивнул.
   Они еще немного поболтали о какой-то ерунде и мав наконец-то прошел в город. Он не слишком любил разговаривать, поэтому старался избегать общения. Но сегодня был не тот день.
   На базаре как всегда уже орали торговки или ругались друг с другом. Пара рядов из деревянных навесов и прилавков - вот и весь рынок. Здесь у Рурка не было своего места, он сдавал мясо по весу одному и тому же кыму - Тарку. Сам бывший охотник, торговец знал толк в оценке как шкурок так и мяса. Впрочем, мех Рурк старался продавать скорняку Михею, так выходило дороже, чем все за бесценок отдавать Тарку. Хотя тот никогда не обманывал, но почему-то подспудно вызывал недоверие у мава.
   - Здравствуй. - Поприветствовал торговец охотника. - Сегодня что-то ты поздно.
   - Одну тушку решил завялить, что-то долго с ней провозился. - Отбрехался мав. - За сколько этих возьмешь?
   - Со шкурками? - спросил Тарк.
   - Только мясо.
   - Ну что ж, клади на весы. - Добыча по одной стала занимать чаши. - Так, за все двадцать железных.
   - Чего-то мало. - Показатель настроения Рурка - усы - забавно растопорщились. - Накинь еще пятерку.
   - Только из уважения к тебе добавлю три. - Улыбнулся во все свои гнилые зубы торгаш. Вот урод, подумал мав, кивая головой. Он понимал, что больше с Тарка все равно не вытрясет.
   - Согласен.
   - Отлично! - Добыча перекочевала под заговоренный прилавок, чтобы сохранить свою свежесть, а деньги ссыпались в кошель Рурка. - Хорошего дня!
   - И тебе не хворать. - Буркнул мав, чем вызвал у торговца приступ веселья.
   Шкурки охотник предполагал продать в лавке, сейчас же направил свои стопы (лапы?) к скупщику всякой всячины, торгующему такими же безделушками. Мав не обращал внимания на косые взгляды теток-торговок, переговаривающихся у него за спиной и тыкающих ему в спину пальцами и при этом хихикающих как умалишенные. Некоторые, правда, поглядывали с интересом, словно что-то прикидывали в своих глупых головешках. Могут придумывать все что угодно, усмехнулся Рурк, меня это не касается. Торговец с удивлением уставился на тормознувшего возле его прилавка крупного мава.
   - Охотник желает что-то продать? - вежливо спросил торговец. Он знал, к кому и зачем ходит Рурк, до этого дня не проявляющий интереса к его продукции.
   - Вот. - Мав вытащил из кармана резную деревянную фигурку танцующей девушки-ящерицы (хаски или хастянки?), отполированную руками почти до блеска. - Сколько дашь за это?
   - Хм... - Торговец взял ее в руки, повертел, тщательно осматривая со всех сторон. - Откуда эта вещица? - невинно спросил он.
   - Нашел. - Мрачно ответил Рурк.
   - Большая редкость в здешних лесах. - Со значением в голосе произнес торговец, после чего добавил. - И оттого бесценная.
   - Такая дорогая? - удивился мав.
   - Наоборот, никому не нужная. - Торгаш давил лыбу, возвращая фигурку маву. - Я могу дать тебе за нее пару железных, чтобы было чем оплатить вход в город, но не более. У меня ее просто никто не купит. Может быть в Миргарде и найдутся ценители искусства резьбы по дереву, но точно не здесь. Тем более раз это хас. Будь то армарка или еще кто-то из их роду-племени, то я бы купил, а так... нет. - Мотнул головой купец.
   - Что ж, и на том спасибо. - Рурк сунул фигурку обратно в карман и потопал к скорняку.
   Сделав вид, что поправляет сумку, он краем глаза заметил, как торговец подозвал к себе мальчишку и что-то говорит ему. Босоногий посол кивнул немытыми вихрами и тут же исчез в торговых рядах. Анга оказалась права, подумал мав. Зачем разбойникам нападать на городок, если они и так ведут себя здесь как хозяева. Им на руку, чтобы жители ни о чем не догадывались и пребывали в своем обычном состоянии.
   Скорняк жил ближе к причалу и запах свежепойманной рыбы раззадорил аппетит мава. Желудок заурчал и Рурк сделал вид, что это он мурчит от удовольствия. Сам же поспешил к торговцу, который был не так радушен как торговец безделушками. Хмуро посмотрев на зверя, он молча указал рукой на весы, второй доставая счеты. Пощелкав ими, скорняк выдал:
   - Тридцать пять.
   - За три шкурки прыгунка и две верхолаза? - удивился мав. - Не маловато ли?
   - Тебе в самый раз. - Мрачно отрезал Михей. - Бери деньги и проваливай, у меня работы полно.
   Рурк фыркнул, но спорить не стал - знал, что бесполезно. Забрал расчет и ушел. Характер у скорняка был скверный, он так не только с мавом общался, но и с остальными, однако дело свое знал хорошо. И покупателей у него, несмотря на этот недостаток, не уменьшалось.
   По пути в кабак мав заглянул к кузнецу, прикупил себе наконечников и посмотрел на два метательных ножа. Размерами они были с хороший кинжал и, представив такие в тонкой ручке Когтя, Рурк развеселился. Он купил один, благо стоил он не дорого, всего-то двенадцать железных, что для такого изделия было очень дешево. И еще мешочек гвоздей. На вопрос кузнеца зачем они ему, ответил, что в домике Анги надо кое-что починить. Кузнец ухмыльнулся, но развивать тему не стал. Когда Рурк ушел, кузнец развернулся к своей жене, которая вышла на звуки голосов и сказал:
   - Прав Шаркус, он ее е..т.
   - Совсем озверела в лесу. - Покачала головой баба. - Того и гляди под зверодава ляжет.
   - А тот ей после этого закусит, как следует. - Засмеялся кузнец.
   - Вряд ли. - Жена покосилась на мужа. - Все знают, что она ведьма. Даже Афруд не смог поставить на ноги Дугана, а эта за два дня справилась. И никого в его дом не пускала, пока ворожбу свою творила!
   - Пускай даже и ведьма и что с того? - спросил кузнец. - Зла она не делает, наоборот всем помогает. Себя вспомни.
   - Ага, а по ночам по небу на метле летает. - Не унималась жена.
   - Дура ты. - Беззлобно ответил ей муж. - Сами себе небылицы придумываете, а потом в них же и верите.
   - Ничего это не небылицы. - Обиделась жена. - Все как есть правда!
   - Ну-ну. - Покивал головой кузнец и начал перебирать изделия, показывая, что разговор закончен. Жена надулась на недоверие мужа. Вот попробуй ко мне грабли свои сегодня вечером протянуть, злобно подумала она, ничего не получишь! Не дам! Подержу тебя на голодном пайке, тогда сразу сговорчивым станешь! Муж даже не догадывался, что из-за какой-то ерунды баба решила его проучить. Сама придумала - сама обиделась.
   Рурк завернул в кабак. Здесь было как всегда накурено, стоял кислый запах пенного пива и вяленой рыбы. Местные пьянчуги уже сидели за столом и что-то бурно обсуждали. Они даже не заметили, что в помещение вошел посетитель, которого здесь практически никогда не видели. Кроме них присутствовали еще два посетителя подозрительной наружности. Рурк прошел к хозяину кабака, который протирал кружки, стоя за прилавком. Это было любимое занятие всех хозяев. Голоса смолкли, как только пьянчуги заметили фигуру мава.
   - О, трахарь пришел! - возвестил кто-то из них, указывая пальцем. Его более трезвые товарищи зашикали на языкастого, но тот все никак не унимался. - Ну-ка, покажи свою шишку, а мы заценим, чего в ней такого необычного, чего нет у нас!
   Рурк подошел к горлопану, его товарищи напряглись, сжав кулаки. Некоторые из них помнили, что тут устроил мав в один из своих первых заходов, сразу же поставив обидчиков на место, сломав одному руку, а второму челюсть, отчего тот до сих пор нормально разговаривать не может. Стража тогда быстро разобралась, кто прав, кто виноват, Рурку впаяли огромный штраф, выплатить который он не смог и пришлось маву отрабатывать. Никто казнить его за драку не стали, тем более, что те два урода сами его спровоцировали, но в правах зверь не был приравнен к кыму, так что ущерб должен был возместить. С тех самых пор Рурк тут старался не появляться. Нужда заставила.
   - Хочешь, я тебе вместо шишки когти покажу? - спросил мав и перед носом у пьянчуги возник острый когтище. - Ну как? Заценил?
   Мозги у пьянчуги совсем отказали.
   - Ты на драку нарываешься, шерстяной тюфяк? - заревев, спросил мужик, вставая с лавки.
   Мав несильно толкнул его и тот упал, перекувырнувшись через сиденье. Остальные его пятеро приятелей резко вскочили.
   - Платить за ущерб будете вы, не он. - Спокойно сказал хозяин, продолжая протирать кружку. Его слова немедленно отрезвили буянов, только первый еще возился на полу, пытаясь встать и орал что-то нечленораздельное. - Я сказал.
   Пьяницы успокоились, уселись на место и начали переговариваться, бросая на Рурка злобные взгляды - платить за разбитые кружки не хотелось. Носы свои, боль можно и потерпеть, а вот удара по карману никто из них не выдержит. Хозяину кабака было наплевать, кто ему заплатит, он уже предупредил. А стоит Рурку выйти за пределы города и он вправе накостылять всем шестерым. Мав вернулся к хозяину.
   - Каждое твое посещение обходится мне слишком дорого. - Посетовал кым, отставив кружку в сторону и облокотившись на стойку. - Что хотел?
   - Слабенькой бражки. Жарко. - Рурк повел усами и шевельнул левым ухом. - И рыбки вяленой. Давно эти пьяницы тут сидят?
   Пьяницы его слышали, но понять не могли - разговор шел между мавом и хозяином кабака. Для остальных звучала непонятная речь и догадаться можно было только по ответам собеседника.
   - С утра. - Хозяин налил полкружки, помня норму мава. Тот никогда полную не брал, предпочитая сунуть морду в кружку и лакать содержимое. Вынул крупную рыбешку и положил на стол. Охотник сгреб еду и сунул ее в карман. - С тебя пять железом.
   Рурк выложил требуемое. Потом достал деревянную статуэтку и показал хозяину.
   - Возьмешь?
   - Что это? - тот повертел в руках. - Ловко вырезано, как живая. - Он вернул фигурку маву.
   - В лесу нашел. Случайно. - Ответил тот, хотя хозяин его и не спрашивал. - Думал, может чего за нее выручу.
   - Обратись к Заракию, он на рынке всякой всячиной торгует. - Посоветовал хозяин.
   - Это у которого прилавок справа в последнем ряду?
   - Он.
   - Я уже там был. Не оценил.
   - Тогда ничем не могу помочь. - Развел руками хозяин. - Мне она точно не нужна.
   Рурк допил остатки холодной браги.
   - Пойду. - Сообщил он и покинул кабак.
   Хозяин взял кружку из-под мава и поставил ее в окно мойки.
   - Тщательнее мойте, настоя не жалейте. - Сказал он и, повернувшись, узрел перед собой еще одного посетителя. Тот все это время сидел за столиком в углу и цедил пиво сквозь зубы, изредка закусывая рыбой. Он сюда как на работу ходил, терся почти весь день, особенно вечером. Деньги у него были и хозяин посетителя не гнал, совершенно не интересуясь, зачем он так праздно проводит время. Пьяницы вон тоже весь день сидят, главное, чтобы платили за выпитое. - Повторить? - спросил хозяин.
   - Да. - Кивнул тот, после чего задал вопрос. - Этот мав... он недавно в городе?
   - Это вы недавно в городе. - Ответил ему владелец кабака, передавая полную кружку и получая деньги. - Он здесь уже давно. Промышляет охотой, живет где-то в лесу. Сюда заходит редко.
   - Вы очень развернуто ответили на мой вопрос. - Улыбнулся незнакомец.
   - Просто предугадал другие. - Пожал плечами хозяин. - Все всегда спрашивают об одном и том же, когда его увидят в первый раз.
   - А сюда он заходит, чтобы подраться? - незнакомец кивнул в сторону поднявшихся из-за стола пьянчуг.
   - Он тут изрядно пошумел года два или три назад, с тех пор старается избегать конфликтов. - Ответил хозяин. - Но не всегда удается. Эти ребята получат свое, они еще просто не знают. - Он указал подбородком в сторону выходящих посетителей.
   - А как же власти?
   - А что власти? - не понял владелец. - Ну подрались, с кем не бывает. Вот если он опять кому-нибудь руку сломает или челюсть, тогда да, посадят его на пару сезонов, будет опять дороги в городе мести да дерьмо из ям выгребать. - Хозяин поморщился. - Воняло от него тогда знатно, мылся-то раз в пять дней. Так что Грундальф ему срок быстро скостил, чтобы вонь не нюхать. Теперь Рурк часть дохода жене того пьяницы отдает, аккурат раз в треть сезона. А это немалые деньги. А пьяница у нее их отбирает и здесь гуляет.
   - Если все всё знают, то почему не повлияют на него? - удивился незнакомец.
   - Это их дело, пускай сами разбираются. - Отмахнулся словоохотливый владелец.
   - А что за фигурку он вам показывал?
   - Купить хочешь? - спросил хозяин. - Тогда поспеши, мавы ходят быстро.
   - Я собираю всякие редкости. - Поделился незнакомец своим промыслом. - Покупаю, продаю, меняю, на это и живу. Просто в полутьме я не разглядел как следует, а подойти к нему не решился - мне показалось, что охотник был не в духе. Вот когда он успокоится... вероятно, после драки, то где я могу его найти, чтобы переговорить насчет этой фигурки? Осмотреть и оценить, так сказать.
   - Я же говорил, что он живет в лесу. - Повторился владелец. - Никто не знает, где его лежка или где там мавы живут. Может в дупле на дереве, откуда я знаю? Единственная, кто может вам помочь - это знахарка. Анга. Она живет возле отвесной скалы рядом с каскадом водопадов, это по тропинке вправо от города и все время вверх. Идете все время прямо, не промахнетесь. Можете сходить к ней - Рурк часто туда захаживает. Возьмите с собой деньги - если хотите купить, то они вам понадобятся. Если просто посмотреть - лучше подождать его здесь. Дня через два-три он опять появится. Притащит добычу на продажу.
   - К сожалению, я вынужден буду покинуть ваш гостеприимный городок. - На лице торгаша нарисовалась грустная улыбка. - Поэтому лучше прогуляюсь до домика. У вас здесь безопасно или мне стоит взять охрану?
   - Наймите дюжих молодцов с причала - они своим видом отпугнут лихих людей. - Дал совет владелец. - У нас тут недавно купца ограбили, говорят, крупный караван был, так что голова решил усилить охрану и запретил дальние поездки. Но кымов ничего не останавливает, все равно один за одним прутся.
   - Думаю, первое время после ограбления дороги станут безопасными. - Улыбнулся торговец. - Ибо бандиты затаятся, чтобы стража немного расслабилась. А потом через треть или чуть позже снова выйдут на дорогу.
   - Вы-то откуда знаете?
   - Я очень много путешествую. Объехал всю Империю начиная от жарких пустынь юга и заканчивая западными ноголомными скалами. Не был только в Протоках и здесь, в Пределе. В Протоки, сами понимаете, из Империи соваться никакого желания нет, так что пришлось повернуть сюда.
   - А едете вы с какой стороны? - спросил хозяин, чтобы определиться с маршрутом гостя.
   - Через Скьягкхуф и Аргенхоф. - Правильно выговорил названия незнакомец. - С запада на восток. Попробую проникнуть в страну хасов через Змеиные горы.
   - Не ездили бы вы туда. - Мрачно сказал владелец кабака. - Хасы - они настоящие звери. Порвут вашу тушку на части и тут же забудут, что вы тут были. Туда имперцы не суются, не то что простые путешественники.
   - Вот как? А вам что-нибудь известно об их племенах? - в глазах у незнакомца появился нездоровый блеск одержимости.
   - Мне нет. - Отрезал хозяин и тут же перевел разговор на прежнюю тему. - Спросите лучше у Рурка как к нему попала их фигурка.
   - Эта фигурка - изображение хаса? - на лице у посетителя появилось неподдельное удивление.
   - Ну да. - Согласился хозяин. - Какая-то танцовщица, хотя, может быть это и мужик. По ним не поймешь - сисек-то у них нет.
   - Это верно. - Согласился незнакомец. - Благодарю вас за беседу, поспешу, возможно, что успеют нагнать этого мава.
   - Счастливой дороги. - Пожелал хозяин.
   Если бы он вышел из кабака и посмотрел бы вслед незнакомцу, то удивился, почему тот пошел не к городским воротам, а свернул направо к торговым рядам. Остановился возле торговца безделушками, перекинулся с ним парой слов, потом к ним прибежал мальчик, что-то сказал. Мужчины кивнули, один из них кинул мальчику монетку и тот, довольный, убежал. А незнакомец пошел на причал. Вероятно, чтобы нанять дюжих молодцов для охраны. А возможно что и нет.
  
   Хиск осторожно пробирался через лес к домику Анги. Можно было пройти по тропке эти несколько линий, но шептун решил не рисковать. Он получил задание от Странника разузнать, откуда у этого мава такая необычная фигурка. Которая могла быть только у одного существа - того самого хаса, который порешил четверых лесных братьев. Главарь зачем-то оставил его на съедение зверям, хотя из шкуры можно было сшить себе отличные сапоги. Но Странник идею Хиска не поддержал, когда тот возмущался при своих такой расточительностью. Слишком заметно, сказал он. Тебя по ним тут же и вычислят. А вместе с тобой и всех нас. Шептун попытался было возразить, что он не предатель, как поток его словесных оправданий перебил тяжелый взгляд главаря. Делай, как говорит Странник, велел он и пришлось послушаться. А потом тела возле дороги не нашли. Тряхнули мальчонку, который резал хасу горло, тот клялся, что на лезвии была кровь, а под телом сразу же натекла большая лужа. Странник стал чрезвычайно задумчив и переговорил с главарем, после чего отправился в Шустов. А через два дня от него пришла весточка, чтобы Хиск прогулялся до хаты этой знахарки, которая жила в уединении. Местные постоянно к ней бегали за микстурами и настоями, так почему бы и нам не обратиться за помощью? Так думал Хиск и многие другие, пока главарь не разъяснил, что ведьму лучше не трогать. Проще добыть ее снадобья через кого-то, чем напрямую, хотя Хиск не понимал, почему бы бабу просто не припугнуть. Живет она здесь чуть больше года, шептун видел, как она появилась в Шустове с большой сумой за плечами, переговорила с Грундальфом и ее проводили к домику. Да чего там говорить, он и сам к ней бегал за микстурами от мужского бессилия. Цены знахарка конечно ломила, но ее снадобья работали гораздо дольше, эффективнее и лучше чем у того же Афруда. Наверное, главарь прав, не стоит попадаться ей на глаза, тем более раз она знает Грундальфа. А тот известен как скорый на расправу дядька и помощники у него все такие же. Главарь этого купца ограбить решился только потому, что заказ на него пришел, а так бы ребята промышляли небольшими грабежами по всем дорогами, что вдоль озера и от Корснунга и до самого Торнбьефа проложены. С Семьей у них обоюдовыгодный договор - они не грабят таверны, те разрешают шептунам в них подслушивать и выбирать жертв. За малую долю конечно. И все довольны.
   Лес уже давно погрузился во мрак, когда Хиск достиг домика знахарки. Свет в маленьких окошках не горел - женщина уже давно спала, запершись на засов. Но шептун туда лезть и не собирался, достаточно просто заглянуть. Выдал ему Странник один амулет, с которым ночью видишь как днем. Мавский глаз назывался. Хиск повесил его себе на шею еще пару оборотов назад и путешествие по лесу превратилось в дневную прогулку, правда с каким-то синим оттенком.
   Первым делом Хиск решил проверить сарай. Доски были плотно подогнаны друг к другу, ведь строил еще Хабр, а он ко всякому делу подходил очень скрупулезно и тщательно. Шептун покрутился возле сарая, прокрался к двери, приподнял щеколду и шмыгнул внутрь. Лежанку он увидел сразу - куча сена с накрытой простыней, на которой едва виднелись кровавые пятна, одеяло из шкур, под которым кто-то лежал. Рурк? Вряд ли, судя по слухам, тот скорее будет ночевать в доме. Хиск начал красться к спящему, чтобы удостовериться, что это он. Делал он это очень осторожно, прекрасно зная, какой у мавов исключительный слух. Когда до одеяла осталось пара шагов, что-то зашуршало наверху и шептун поднял голову. Сверху на кыма свалился ящер, ударом ноги вырубая Хиска.
   Очнулся шептун от выплеснутой из ведра холодной воды. Он захлопал глазенками, замотал головой, стараясь как можно быстрее прийти в себя. Ощутил, что крепко привязан к столбу, амулет с него точно сняли, но хозяева запалили лучину. Чтоб и самим видеть и пленнику было все ясно и понятно в какую жопу он залез. Прямо напротив Хиска стояла Анга и хмуро смотрела на рыбака, который изредка прибегал к ней за микстурой. Справа от нее расположился тот самый разыскиваемый Странником ящер, слева - Рурк. Мав брезгливо наблюдал за шептуном.
   - Он пришел один? - спросила знахарка. Она проснулась буквально несколько частей назад и пришлось быстро привести себя в порядок, чтобы разговаривать с пленником. Коготь поймал его меньше оборота назад и привязал в сарае.
   - Я проверил. - Ответил Рурк. - Никого. Если его и ждут, то ниже по тропе и очень далеко.
   - Меня ждут. - Облизнув губы, сказал Хиск. - Отпустите меня и вас не тронут. Им нужен только он. - Он кивнул головой в сторону хаса.
   - Зачем? - спросил тот.
   - Куртку из твоей кожи сшить и сапоги. - Шептун засмеялся. Хлесткий удар тыльной стороной ладони разбил ему губы. Хиск выплюнул кровь на пол. - Бей сколько угодно, я все равно ничего не скажу.
   - Я тебя бить не собираюсь. - Ящер приблизил к нему свою морду, шептун храбро смотрел в немигающие вертикальные зрачки. - Я тебе в голову залезу и сам все узнаю. - Он положил руки на макушку Хиска. Тот ощутил холод и прикосновение чешуйчатой кожи и ему стало страшно. - Ты мне выложишь все, что скрываешь.
   - Ничего у тебя не выйдет. - Трясущимися губами ответил шептун. Неужели у хасов есть ментальные маги? Тогда он погиб! Этот вывернет ему все мозги наизнанку и заставит делать все, что ему вздумается. Но Хиск еще похорохориться, он сможет сопротивляться проклятым способностям змеи, которая якшалась с Хаосом!
   - Лей. - Сказал ящер и зажал пленнику нос. Хиск терпел до последнего, пока не стал задыхаться и только когда стало невмоготу, распахнул рот. Туда немедленно потекла какая-то горькая и вязкая жидкость, шептун закашлялся, часть вдохнул, часть проглотил. Изверги продолжали лить, пока Анга не сказала:
   - Довольно! Теперь немного подождем. - Она посмотрела на пленника, который от такой ударной дозы уже поплыл. - У вас будет не больше пяти частей на вопросы, потом он отключится.
   - Приведем его в чувство и зальем снова. - Пожал плечами Коготь.
   - Это сразу же убьет его. - Покачала головой Анга.
   - Тогда не станем тратить ценное зелье на это дерьмо. - Хас посмотрел на знахарку, после чего повернулся к шептуну. - Слышишь меня?
   - Да. - Ответил тот как сомнамбула.
   - Зачем ты пришел сюда?
   - Чтобы выяснить жив ли хас, которого прирезали на дороге. Его тела не нашли и главарь встревожен, что змеюка может кого-нибудь опознать из шептунов, что стреляли из луков и рассказать Грундальфу. Тогда всех повяжут. - Пленный давал развернутые ответы, зелье провоцировало его на это.
   - Много шептунов в Шустове?
   - Много. - Кивнул болван. - Я, Актар, Сомул, Финг...
   - Достаточно. - Махнул рукой Коготь - эти имена ему ничего не говорили и он не собирался вскрывать шпионскую сеть в Шустове. Перед ним стоит немного другая задача. - Когда ты должен вернутся к своим с докладом?
   - Завтра утром меня будет ждать Странник в лесной роще, что возле родника. Это восемь линий от Шустова по дороге на Торнбьеф, потом свернуть на Выселки и пройти еще две линии, дойти до поваленного дерева, повернуть налево, вниз по склону еще линия и несколько забегов. Появится пруд с водопадиком, заросший кустами, его обойти справа, подняться наверх - там будет родник и каменная скамья. Странник будет ждать известий там.
   - Что он будет делать, если ты не придешь?
   - Сначала проверит все тайные логова в Шустове, потом пошлет пятерку проверить домик знахарки. Если они меня не найдут, тогда будут спрашивать Ангу, потому что она здесь живет и все в банде это знают.
   - Ну еще бы, - фыркнула та, - вы под видом рыбаков ко мне чуть ли не каждый день бегали в первое время.
   Коготь поднял руку, призывая к тишине.
   - Где находится основной лагерь?
   - От главной дороги на Корснунг недоезжая Лесоречья есть отворот направо. - Начал рассказывать шептун. - Он скрыт за кустами, которые выкапывают из земли и сажают обратно, когда нужно проехать на телеге. Дорогой пользуются нечасто, потому там трава почти не примята. Она выходит прямо к лагерю - обнесенной высоким частоколом ровной площадке возле старой выработки. В шахте находится главная зала, хранилище добычи, оружейная, тренировочная комната, спальные места. Через шахту протекает подземная река, проблем с водой нет.
   - Наблюдательные вышки есть?
   - Да, две штуки, стоят возле ворот.
   - Что за частоколом?
   - Кухня, пара палаток для дежурных, небольшая кузница под навесом, стоянка для телег. - Тут же отрапортовал пленный.
   - Много телег входит?
   - Пять штук.
   - Понятно, почему они остальные не взяли. - Произнес Рурк. - Просто не поместились бы.
   - Что делает охрана в случае штурма?
   - В пещеру уходит веревка, к которой подвязан колокол через систему блоков. Часовой звонит - все выбегают.
   - Другой вход в пещеру есть?
   - Нет. - Замотал головой пленный. - Я о нем не знаю. - Его лоб покрылся испариной, хотя в сарае не было жарко и Анга куталась в теплую шкуру.
   - Он уже на грани. - Предупредила она. - Скоро вырубится.
   - Немного осталось. - Кивнул Коготь. - Сколько в банде че... че... кымов?
   - От семидесяти или чуть больше. - Тут же ответил Хиск. - Есть десяток орков.
   - Орки? - удивился Коготь. Это слово звучало точно также как и в земном языке. - Как они выглядят?
   - Могучие сильные воины с клыками наружу и чуть зеленоватой кожей. Женщины волосы на голове заплетают в косы, мужчины бреются налысо, редко кого увидишь с волосами. Предпочитают одевать тяжелые доспехи и шлемы.
   - Понятно. - Описание совпадало с таковой расой в земных компьютерных играх. Чудеса. Но об этом поразмыслим потом. - Орки - основная ударная сила?
   - Да, сражаются очень хорошо. - Подтвердил пленник. - Главарь с их командиром ведет себя на равных, редко приказывает, больше просит. Они в основном занимаются грабежом на восточной дороге, режут путников редко, только если те вызывают их на честный бой, но одним своим видом... - Хиск закатил глаза, с его губ закапала слюна.
   - Все, хватит! - крикнула Анга. - Он сейчас отрубится!
   Мышцы шеи шептуна расслабились и подбородок коснулся груди. Через несколько секунд он захрапел. Коготь посмотрел на пленника, потом на Ангу.
   - Что будем делать? С толпой мы вдвоем явно не справимся.
   - Можно притащить этого к Грундальфу, пусть повторит все, что говорил. - Предложила знахарка.
   - Ты же сказала, что его больше нельзя поить. - Заметил хас.
   - Остаточный эффект зелья держится два дня. Просто прикажи ему повторить и он расскажет все свои ответы в том порядке, в котором ты задавал вопросы.
   - Понятно. - Коготь посмотрел на пленника, потом на Рурка. - Далеко отсюда эта роща?
   - Если по прямой и идти через ту щель, то не очень. - Мав изобразил рукой гору. - Дорога с перевала идет вдоль скал и спускается как раз возле речки, что через Выселки течет, а там и до Лесоречья недалеко. Можно быстро сбежать по дороге вниз и устроить засаду.
   - Он сказал - ждать будут утром. - Ящер посмотрел на Рурка. - Мы не успеем доставить Грундальфу этого и навестить Странника. Хотелось бы взять того живьем, он явно не последняя фигура в банде.
   - Идите прямо сейчас. - Анга посмотрела на зверей. - Я пошлю весточку в Шустов и голова сам прибежит ко мне.
   - Пусть лучше пришлет кого-нибудь. - Проворчал Рурк. - В городе шептуны на каждом углу. Нужно было заставить его выдать все имена.
   - Список бы затянулся, поверь мне. - Коготь приложил свою руку к груди, жестом показывая, что уверен в этом. Он подошел к пленному и проверил веревки. - Тогда этого оставим здесь, а сами пробежимся до места. Ты не против поохотиться на двуногую дичь?
   - Я только за. - Мав замотал хвостом из стороны в сторону, после чего посмотрел на Ангу. - Но как ты пошлешь весточку Грундальфу, у тебя же нет рукокрыла!
   - Ну, мои способности, конечно, слабоваты, - женщина улыбнулась, - но не бесполезны. Он услышит, обещаю.
   - Снова какая-нибудь проклятая магия. - Проворчал хас, проверяя кинжал в ножнах. - Возьми лук - пригодится. - Это уже Рурку.
   - Идите уже, без вас разберусь. - Анга выгнала зверей из сарая, прихватив молоток, заперла временную тюрьму и вошла в дом. Она достала из сундучка небольшой камешек и, примерившись, разбила его. Ярко-красный свет полоснул по потолку и тут же исчез. Ну все, остается только ждать, подумала знахарка и принялась готовить себе бодрящий отвар. Стражники дикие засони и не сразу доберутся до ее дома. Возможно, будут только к утру, но кто знает, стоит ли сейчас ложиться спать. Или же немного подремать? Анга сама не заметила, как, присев на лавку, уснула. Все эти тайные убийцы и шептуны очень сильно выматывают. Очень.
  
  
  
  

Оценка: 8.73*37  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Д.Маш "Строптивая и демон"(Любовное фэнтези) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) М.Снежная "Академия Альдарил: роль для попаданки"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) В.Старский ""Темная Академия" Трансформация 4"(ЛитРПГ) Wisinkala "Я есть игра! #4 "Ни сегодня! Ни завтра! Никогда!""(Киберпанк) Write_by_Art "И мёртвые пошли. История трёх."(Постапокалипсис) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 1"(Киберпанк) Е.Кариди "Суженый"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"