Сергеева Татьяна: другие произведения.

Безотказная эльфийская тактика

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Никогда не связывайтесь с эльфами. Даже если обладаете редким магическим даром, даже если в вашем подчинении целый элитный отряд карателей. Ничто не поможет вам выиграть битву за свою свободу. Эльфы хитры, коварны, безжалостны. И если они поставили перед собой цель, то достижение её - лишь вопрос времени.

Безотказная эльфийская тактика

 []

Annotation

     Никогда не связывайтесь с эльфами. Даже если обладаете редким магическим даром, даже если в вашем подчинении целый элитный отряд карателей. Ничто не поможет вам выиграть битву за свою свободу. Эльфы хитры, коварны, безжалостны. И если они поставили перед собой цель, то достижение её - лишь вопрос времени.


Безотказная эльфийская тактика

Глава 1

     Второй месяц зимы выдался очень суровым. Даже на вечно цветущих эльфийских землях по утрам стелился холодный туман и гулял пронизывающий насквозь северный ветер.
     Эльнар поёжился, кутаясь в длинный плащ, и глубже надвинул капюшон. Здесь, на вершине скалы, было ещё холоднее, и казалось, что стоит ещё только на пару минут задержаться, и можно превратиться в ледяную статую.
     - Владыка...
     Эльнар вздрогнул, застигнутый врасплох пока ещё непривычным обращением.
     - Владыка, нам пора, Совет ждёт...
     - Иду, Вьер, уже иду.
     Эльнар легко соскочил с уступа, затем ещё пара невесомых и быстрых прыжков, и вот он уже на земле.
     - Не нужно раньше времени изводить себя ненавистью, - давний друг, а теперь и верный соратник, осторожно прикоснулся к плечу Эльнара.
     - Я подчиню себе этот город, и она сполна заплатит за своё предательство...
     Эльф бросил последний взгляд на возвышающуюся вдали человеческую цитадель и решительно зашагал прочь.
     ***
     - Ваше Величество, разведчики прибыли.
     - Хорошо. И какие у нас новости? - королева Ивериона отложила счета и подняла взгляд на своего первого советника.
     - Только неприятные...
     - Ничего неожиданного. Остроухие уже давно нас приучили быть готовыми к любым пакостям. Так что сегодня? - Арастра Великолепная выжидательно постучала тонкими пальцами по столешнице.
     - Мы обнаружили магическую ловушку недалеко от ущелья, - советник решил начать с меньшего.
      - Удалось обезвредить? - королева приподняла бровь.
     - С трудом. Хорошо, что у группы были накопители, - признался советник.
     - Распорядись, чтобы теперь без накопителей никто не выходил за пределы Цитадели.
     - Хорошо, Ваше Величество.
     - Ещё что?
     - Послание от нового Владыки, - советник знал, что ничего хорошего в переданном через курьера письме не может быть, поэтому опустил глаза.
      - О, это уже интересно. Он такой же чокнутый, как его папаша? - Арастра усмехнулась уголком губ.
     - Не знаю, Ваше Величество. Но, судя по тому, что замыслов своих эльфы не оставляют, то сын вполне достоин своего родителя.
     - Грустно. У нас и так проблемы с нечистью, а тут ещё и это... - королева вздохнула.
     - Вы ознакомитесь с письмом?
     - Конечно, ведь ответ-то всё равно придётся писать, - пожала плечами правительница.
     Советник протянул королеве запечатанный свиток и поклонился, покидая кабинет.
     - Так, и что же нам пишут?
     Королева сорвала магическую печать, даже нисколько не напрягаясь. Она торопливо развернула лист и начала читать вслух:
      - 'Сиятельный Владыка Эльнар обвиняет Иверион в гибели Владыки Динетара и извещает королеву людей о том, что виновные неминуемо понесут наказание за смерть достойнейшего сына эльфийского рода.
      Во избежание больших потерь рекомендуется добровольно сдать Цитадель и предстать пред судом Леса.
      В случае отказа будут начаты открытые военные действия.
      Срок для принятия решения - три дня'.
     Пробежав текст глазами ещё раз, королева раздражённо бросила лист на стол.
     Оскорбительное и полное ненависти к людям послание. Впрочем, чего можно ещё ожидать от 'сиятельного'?
     - Монар, зайди, - Арастра приоткрыла дверь и вызвала советника, дожидающегося в приёмной.
      - Да, Ваше Величество?
     - Нам объявляют войну, - сообщила королева, устремив полный неприязни взгляд на серые скалы за окном. Уже второй месяц зимы, а снега всё ещё нет. И почему так тепло для этого времени года?..
      Арастра была уверена в том, что вины людей в смерти прежнего Владыки нет, значит, ни о каком суде разговор идти не может, что, в свою очередь, предполагало отказ от ультиматума.
     - Не может быть! Они совсем с ума сошли? - советник, получив разрешение, быстро прочитал послание и возмущённо смял его в руках.
     - Ну, почему? Ведь то, что происходит между нашими королевствами, давно уже можно назвать военными действиями. Видно, новый Владыка больше не хочет притворяться. Да и причина весьма серьёзная.
     - Каковы будут приказания?
     - Собрать магов, обновить защиту и готовить армию. Раз объявление войны последовало, то скоро остроухие придут на наши земли.
     - А Каратели?
     - Их пока не трогать, мы не можем допустить, чтобы нечисть вырвалась на свободу, - намёк советника королеве не понравился.
      - А, может, ну их? Раз эльфы такие смелые, то пусть и разбираются с монстрами, - советник попробовал ещё раз продвинуть свою идею.
      - Нет, Монар. Как бы мы ни относились к остроухим, такой смерти я им не желаю. У них ведь ни одного шанса против исчадий тьмы.
     - Вы слишком благородны, Ваше Величество, - советник поклонился, сжав губы.
     - Ты хочешь сказать, глупа? - усмехнулась королева.
     Монар отвёл взгляд.
     - У нас достаточно возможностей, чтобы доказать эльфам наше могущество. Поэтому опускаться до низких методов и позорить свою расу я не намерена.
     - Я всё понял, моя королева. Вы, как всегда, правы, разрешите идти?
     - Иди, да пребудет с тобой свет.
     Советник ещё раз низко поклонился и пошёл выполнять поручение королевы.
     - Кто же так хорошо нас подставил?
     Арастра нисколько не сомневалась, что есть третья сторона, та, что старательно разжигает этот конфликт вот уже в течение целых трёх лет, и та, что смогла без особых проблем выставить смерть Динетараделом человеческих рук.
     Да, могущества магов десятки вполне хватило бы, чтобы отправить гулять Владыку в призрачные леса, но только какой от этого смысл? Или новый правитель думает, что люди настолько глупы и не понимают, чем для них обернётся эта смерть? И уж она-то точно никогда бы не отдала такой приказ. Не то время...
      Королева накинула на плечи мантию: серость за окном вызывала озноб.
     Присев к столу, она позвонила в колокольчик.
     - Руан, позови ко мне предводителя Карателей.
     - Слушаюсь, Ваше Величество.
     Ждать пришлось совсем недолго.
     - Моя королева, - маг почтительно преклонил колени, Арастра взмахом руки разрешила ему встать.
     - Генар, что у нас с Вратами? - королева устало потёрла виски.
     - За ночь был один прорыв, удалось справиться за час, - лаконично отчитался маг.
      - Что-то зачастили наши гости, тебе не кажется? - королева указала на кресло, предлагая Генару присесть.
     - Только сегодня говорил об этом со своими, - маг нахмурил густые брови и сцепил пальцы.
      - Как думаешь, могут ли в этом быть замешаны эльфы? - Арастра внимательно посмотрела в глаза собеседника.
     - Эльфы? С чего такие предположения? - маг удивлённо выпрямился в кресле.
     - Сам подумай. Пока нам удавалось мирно сосуществовать с соседями, рхесы вырывались только перед изломом зимы. Но как только стали происходить стычки на границе, то врата открываются всё чаще. Да и с погодой творится что-то непонятное...
     - Вы полагаете, что эта связь должна чем-то объясняться?
     - Да. И самое неприятное заключается в том, что эльфы, возможно, даже и сами не в курсе происходящего.
     - Почему?
     - Нам объявили войну.

Глава 2

     - Что вы планируете предпринять по этому поводу? - главный отряда Карателей с интересом посмотрел на свою госпожу.
     - Хотелось бы услышать мнение более сведущего человека, - королева слегка склонила голову и улыбнулась.
     - Вы мне льстите, Ваше Величество, - маг ответил на улыбку.
      - Отнюдь. Ты уже не раз доказывал свою незаменимость в решении сложных вопросов, - Арастра не поддержала ложную скромность своего верного подданного.
     - Благодарю за доверие, - Генар склонил голову.
     - Давай уже перейдём от словесных реверансов к нашему делу, - поморщилась королева.
     - Ничего не приходит в голову, кроме самого глупого метода, - немного подумав, признался Генар.
     - Давай и глупый, - обречённо махнула рукой Арастра.
     - Нужно к эльфам заслать лазутчика, - Каратель и сам от предложения был не в восторге, но других-то вариантов придумать не получалось.
     - Да, сейчас самое время, - королева не сдержала ироничной улыбки.
     - Других подходящих мыслей по этому поводу у меня нет, - Генар развёл руками.
     - Хорошо, я подумаю. Сегодня вечером всех жду на военный совет, у нас три дня, чтобы подготовиться.
      - Я могу идти, Ваше Величество? - вздохнул Генар, понимая, что ничем не смог помочь.
     - Иди.
     Каратель вышел, а королева, облокотившись на руки, начала размышлять над предложением мага.
     Да, нужно бы выяснить, что происходит у эльфов. Причём так, чтобы никто даже не заподозрил самого факта шпионажа. А ещё и доступ нужен к главным тайнам. Но где такого лазутчика найдёшь? Завербовать эльфа не получится, они все фанатично преданы своему лесу, а человека и близко не подпустят к владениям остроухих.
     Неясная мысль заскреблась где-то на задворках сознания, и Арастра задержала дыхание.
     Есть такой вариант! Только риск...
     Королева ещё раз прокрутила в голове идею и решительно поднялась. Если она не позаботится о своём народе, то кто это сделает? А поэтому нечего трусливо прятать голову от неприятностей.
     - Руан, Лорену ко мне! - приказала королева, раздражённо убирая с лица выпавший из причёски локон.
     - Ваше Величество? - молоденькая фрейлина присела в реверансе.
     - Идём, у меня есть к тебе серьёзный разговор, - королева поманила девушку в свои личные покои, та торопливо последовала за госпожой.
     - Лорена, я должна ненадолго отлучиться, на тебе двор, - заявила королева, едва магическая завеса накрыла комнату.
     - Опять? Я не смогу, - попыталась протестовать фрейлина.
     - Поверь, у меня тоже нет никакого желания править, однако, не возмущаюсь, - королева даже слушать не хотела пустяковые отговорки.
     - Но, Ваше Величество, меня ведь смогут разоблачить... - Лорана попыталась подойти с другой стороны.
     - С моим амулетом? Не смеши, - Арастра только хмыкнула, повертев на пальце массивное кольцо.
     - И как долго вы планируете отсутствовать? - сдалась Лорена, понимая, что никуда от неё не денутся возложенные королевой обязанности.
     - Ну, если не вернусь через месяц, то пойдёшь к Монару и передашь ему это, - Арастра протянула девушке запечатанный магией свиток.
     - А если я ему его сразу передам? - попыталась прибегнуть к нехитрому шантажу фрейлина.
     - Вряд ли получится. Он зачарован, - усмехнулась королева.
     - Это нечестно, вы пользуетесь своим преимуществом, не задумываясь о последствиях, - Лорена поняла, что потратила весь свой арсенал.
     - Поверь, душенька, о последствиях-то я как раз очень хорошо подумала.
     - Это очень опасно? - Лорена подняла на королеву беспокойный взгляд.
     - Ерунда, просто нужно прогуляться, развеяться... - королева многозначительно накрутила локон на палец и похлопала ресницами.
     - А почему тогда письмо?
     - Лорена, не будь глупой, могу же я нечаянно шею свернуть или заболеть? Это просто на всякий случай.
     - Зная вас, я могу с уверенностью утверждать, что вы очередной раз меня обманываете, - Лорена надула губы.
     - Перестань, лучше иди мне вещи в дорогу приготовь, - Арастре надоело выслушивать заявления фрейлины, поэтому она отдала приказ.
     - Хорошо, Ваше Величество.
     До вечера королева спокойно разбирала жалобы и прошения, отправляла письма, а потом так же неторопливо вышла к ожидающим её лордам.
     Придворные почтительно склонились, приветствуя правительницу, а она не стала затягивать с разговором.
     - У нас три дня на подготовку. Посты должны быть выставлены по всему периметру границы, Врата так же держим закрытыми, как и до этого, если эльфы пробьют магический барьер, выставляйте войско, но до тех пор никаких провокаций и недружественных намерений в сторону соседей не допускать.
     - Вы что-то задумали, Ваше Величество?
     - Да, ближайший месяц я буду несколько занята, поэтому все дела на себя берёт лорд-советник. Я же занимаюсь только бумагами, лишними разговорами меня не отвлекать.
     - Будете кого-то подпитывать магией? - прозорливо заметил Генар.
     - Да, поэтому постарайтесь обойтись без моего вмешательства. Всем понятно?
     - Да, Ваше Величество.
     - Превосходно, дальше можете продолжить обсуждение без меня.
     Арастра торопливо поднялась со своего места и поспешила к Лорене.
     - Готова?
     - Да, Ваше Величество.
     - Тогда переодеваемся. Есть у тебя что-нибудь откровенное?
     Лорена покраснела, но кивнула.
     - Так, чулки с кружевными подвязками - это хорошо, бельё тоже мне нравится, а вот и платье подходящее, - Арастра достала из гардероба тонкую просвечивающуюся сорочку и довольно покрутила её в руках.
     - Но, Ваше Величество, это совсем не платье!
     - Я знаю, Лорена, но для моих замыслов как раз сойдёт.
     - Так вы, что, и впрямь по личным делам?
     - Конечно, дорогая. Должна же и королева иногда развлекаться?
     - Но месяц?..
     - У нас война на носу, после будет не до веселья. К тому же, я про месяц на всякий случай сказала, может, мне раньше надоест, - королева многозначительно усмехнулась, заставив Лорену покраснеть до корней волос.
     - Вот, - фрейлина протянула госпоже шпильки.
     - О, те самые? Думаю, пригодятся... - королева поспешно расплела волосы, затем скрутила их в узел и небрежно прихватила парой острых шпилек, остальные сунула в карман висящего на стуле плаща.
     После чего сняла с себя одежду, передав её Лорене, а сама начала облачаться в выбранное из гардероба фрейлины.
     - Ну, как? - Арастра покрутилась перед девушкой, демонстрируя нескромный наряд.
     - Очень... неприлично, - Лорена снова покраснела.
     - Это хорошо. Теперь последний штрих. У тебя нож есть?
     - Да... Вот, - Лорена протянула госпоже небольшой ножичек для фруктов.
     Арастра деловито подошла к плащу и сделала на нём несколько косых надрезов. После чего подумала и отрезала одну из завязок.
     - Теперь совсем хорошо, - сказала королева, накидывая изуродованный плащ на плечи и подхватывая небольшую сумку со съестным.

Глава 3

     Сразу же в комнате Лорены Арастра набросила на себя иллюзию и двинулась к выходу из Цитадели невидимкой. До самой границы с эльфами никто её обнаружить не сможет - слишком сильная магия плескалась в жилах Её Величества, чтобы кто-то пробил чары.
     Оглянувшись в последний раз на неприступную крепость, королева зябко повела плечами и стянула ворот многострадального плаща. Холод можно и перетерпеть, он только достоверности выбранному образу придаст, если, конечно, удастся выманить нужных эльфов.
     Быстро спустившись по вырубленным в скалах каменным ступеням, Арастра заторопилась в долину. Ночь хоть и длинная, а пройти ей предстоит немало.
     Дорога была хорошая, поэтому лишних неудобств не доставляла, встречных тоже не было, ненужных задержек в пути не возникло, и за час до рассвета Арастра вышла к границе.
     - Так, где же нам здесь пробить дырочку, чтобы хорошо было видно эльфам и плохо людям? - королева прошлась вдоль линии разграничения и довольно улыбнулась, увидев толстое дерево, которое оказалось на пути двух барьеров, а потому одна его половина находилась на территории людей, а вторая у эльфов.
     Королева хорошенько прицелилась и выпустила горячую волну огня на дерево, разрядив специально для этих целей приготовленный амулет. Затем спокойно шагнула в образовавшуюся дыру, подождала, пока она вновь затянется с людской стороны, и для уверенности угостила дерево ещё одной порцией силы, заставив его полыхать с эльфийской. После этого королева достала из кармана шпильки, вытащила и последнюю пару из волос и кинула их под дерево. Магии в них было немного, но зато по ним легко будет определить место, где прорывался барьер, и использовать, как отмычку. О такой возможности Арастра написала Монару, если уж дела пойдут совсем плохо.
     Сделав десяток шагов вглубь эльфийской территории, королева бросила на открытом участке разряженный амулет. Затем она нашла место, где трава была несколько мягче, распушила волосы по плечам и улеглась на землю, приняв самую живописную позу и не позабыв отогнуть края плаща таким образом, чтобы мужскому взгляду было за что зацепиться...
     Теперь оставалось только ждать.
     ***
     - Владыка, у нас прорыв, - один из стражей границы осмелился напрямую обратиться к своему повелителю.
     - Где? - Эльнар недобро нахмурил брови.
     - Возле самой дороги, дерево горит, - торопливо ответил страж.
     - Кто посмел без приказа? - до окончания действия ультиматума ещё было много времени, поэтому Владыка был сильно разгневан.
     - Наших никого поблизости не было... Там же, кроме обычной, ещё и людская магия, - страж смущённо переминался, не зная, как объяснить происходящее.
     - Вьер, идём, нужно посмотреть, что там... - Эльнар кивнул своему другу.
     - Владыка, это может быть опасно.
     - Остальным? Да. Поэтому я и хочу сам разобраться с произошедшим, а ты подстрахуешь.
     Возле границы эльфы оказались очень быстро. На первый взгляд, всё было спокойно. Магический фон в пределах нормы, барьер тоже восстановился. Только дерево горело.
     Вьер тут же сбил огонь, а Эльнар начал внимательно исследовать землю возле барьера.
     - Нашёл, - сказал Владыка, поднимая с земли использованный амулет.
     - Кто-то его должен был активировать, и вряд ли незнакомец далеко ушёл, отдачей-то могло хорошенько приложить. Если наш, то и убить могло...
     - Ищем, - коротко бросил Владыка, бросив ненавидящий взгляд в сторону Цитадели.
     - Эльнар... - Вьер настолько растерялся, обнаружив нарушителя, что даже про титул не вспомнил.
     - Что у тебя?
     - Вот...
     Вьер бессмысленно пялился на лежащую возле его ног человеческую женщину. Разорванный в нескольких местах плащ и полупрозрачная ткань надетого на незнакомку белья совершенно не оставляли простора мужскому воображению.
     Владыка на доли секунд тоже замер - женщина была красива даже по меркам эльфов, но быстро заставил себя собраться.
     - Нужно срочно привести её в сознание, - он кивнул головой, указывая Вьеру на незнакомку.
     - Я... я не хочу... - Вьер не мог отвести взгляда от волнительного зрелища.
     Эльнар снова обернулся на приятеля, тот демонстративно сделал пару шагов назад.
     Владыка вздохнул и опустился на корточки возле бессознательного тела.
     - Леди, очнитесь, - он легонько похлопал женщину по щекам. Ресницы её дрогнули, а затем глаза широко распахнулись, и женщина с визгом вскочила. Плащ остался лежать на земле... Взгляды мужчин, как приклеенные, сошлись на глубоком вырезе сорочки.
     - Кто вы? Что вам от меня нужно? - в голосе женщины был страх.
     - Ответы на эти вопросы и нам бы хотелось получить, - сказал Эльнар, стараясь не смотреть ниже лица незнакомки. Получалось плохо...
     - По какому праву? - женщина попыталась прикрыть грудь руками, но этим только привлекла новое внимание мужчин к своему полуобнажённому телу.
     - Вы находитесь на нашей земле, леди, - Эльнар стянул со своей головы капюшон, демонстрируя обруч Владыки.
     Женщина, увидев высокородного эльфа, снова рухнула наземь.
     Владыка опять попытался привести женщину в чувства, но теперь у него ничего не получилось. Рассмотрев ауру, Эльнар понял, что причиной тому может быть магическое истощение. Что женщина обладала даром - чувствовалось, но вот отголоска силы он поймать никак не мог.
     - Вьер, необходимо доставить её в Резиденцию, она должна нам объяснить своё появление на нашей территории. Бери её на руки.
     - Нет, я не стану этого делать. Я и так с трудом отошёл от последнего скандала, - Вьер облизнул губы и спрятал руки за спину.
     - Это не эльфийка, и предъявлять тебе претензии по поводу того, что ты её скомпрометировал, вряд ли кто будет, - усмехнулся Владыка.
     - Я не буду рисковать. Это тебе всё можно, вот и неси сам, - о субординации Вьер напрочь забыл.
     - Хорошо, тогда хоть плащ прихвати и прикрой нас иллюзией.
     - Вот это запросто.
     Арастра полностью расслабилась, когда крепкие руки эльфа начали поднимать её с земли. Её план действовал, и теперь нужно только сыграть достовернее.
     Вступая под сень благословенного леса, Эльнар пытался размышлять о том, зачем человеческая женщина в таком неподходящем для прогулок виде оказалась на его территории.
     Не сумасшедшая же она?
     Судя по первой реакции, с разумом у неё всё в порядке. Тогда что происходит? Шпион? Но почему без одежды?
     Владыка так задумался, что не заметил торчащего из земли корня и споткнулся. С трудом удержав равновесие, он крепче прижал хрупкое тело к своей груди, руки скользнули по женским изгибам, и Эльнар выругался. Все мысли сразу сбились на неприличные, а такого с ним никогда ещё не было. Он даже в кошмарном сне не мог представить, что человеческая женщина вызовет в нём такие желания.
     Проклятые люди! Никакого покоя от них нет...
     Эльнар сдвинул брови и решительно прибавил шагу.
     - Вьер, лекаря сюда и никому больше ни слова!
     - Владыка, вы хотите оставить её в своих покоях? - Вьер удивлённо проследил глазами за тем, как Эльнар снимает защиту со своей двери.
     - А куда я, по-твоему, могу ещё её устроить? Разве что к тебе? - недовольно огрызнулся Владыка, толкая дверь ногой.
     - Вообще-то я хотел сказать, что это правильная мысль, допрашивать будет удобнее и тайна сохранится... - Вьер не стал дожидаться ответа на свои слова, а выскользнул выполнять приказ, по пути быстренько сгрузив потрёпанный плащ на одно из кресел.
      Эльнар вздохнул и прошёл со своей ношей в спальню. Он и сам не понял, как так получилось, что принёс незнакомку сюда, а не оставил в одной из многочисленных гостевых, но перед другом признаваться в своём промахе не захотел. Слишком уж сильно это цепляло его самолюбие.
     - Я сошёл с ума, - сказал Эльнар, укладывая в постель бессознательную женщину. Прекрасная незнакомка с разметавшимися по подушке волосами и в соблазнительном белье на постели смотрелась роскошно, а вот её туфли явно были лишними. Владыка ещё раз вздохнул, глядя на нереальную картину, и потянулся к ногам незнакомки. Далёкие от чистоты туфли на белом покрывале - это уже совсем перебор.
     Владыка без проблем избавил незнакомку от обуви, а вот потом не удержался и всё-таки провёл ладонью по стройной ножке в кокетливом шёлковом чулочке. Сердце пропустило удар, и Эльнар тут же одёрнул руку и выругался. Совсем у него с головой плохо?

Глава 4

     - Опять Лорена? - Монар бросил внимательный взгляд на своего секретаря.
     - Да, лорд-советник.
     - И куда, интересно, отправила эту милашку королева? - Монар задумчиво покрутил в руках перо.
     - Не знаю, никто не видел, чтобы она выходила, но во дворце её точно нет, - уверенно заявил секретарь.
     - Неужели к эльфам? - советник вспомнил утренний разговор с Генаром, и на его лбу собрались складки недовольства.
     - Не может такого быть, - секретарь позволил себе высказаться прямо и без прикрас, - не для такой неженки, как леди Лорена, поручение, скорее всего, снова слухи по кабакам собирать отправилась.
     - Возможно. Ведь нам предстоит воевать, а настроения в народе нужно учитывать, - советник с выводом секретаря спорить не стал, так как и сам понимал невероятность своего предположения.
     - Вы не пойдёте к Её Величеству?
     - Нет, ей и так сейчас непросто: поддерживать магией почти пустую в плане дара девушку - занятие очень неприятное...
     - Да, конечно. Я могу идти?
     - Иди. Если будет что-то новенькое, сразу ко мне.
     - Слушаюсь, лорд-советник.
      ***
     Арастра дождалась, пока шаги Эльнара стихли за дверьми спальни, и облегчённо выдохнула. Не думала она, что будет так сложно изображать бессознательную и невосприимчивую ко всему жертву обстоятельств. А ещё эльф этот озабоченный... Она часто слышала, как эльфы пренебрежительно отзываются о человеческих женщинах, а этот какой-то неправильный...
     При мысли о Владыке Арастра нахмурилась. Она ничего не знала о правителе эльфов, а ведь именно от него зависит не только судьба человеческого государства, а, возможно, и всего мира. Королеве очень хотелось хорошенько рассмотреть нового Владыку, ведь тех нескольких секунд, что она позволила себе, прежде чем изобразить обморок, было явно недостаточно. Что она смогла разглядеть? Длинные волосы золотистого цвета, обруч владыки, большие зелёные глаза и заострённые уши. На этом всё. А вот эльф её разглядел наверняка в подробностях...
      Арастра вздохнула. Было неприятно, но иначе она вряд ли смогла бы попасть в Резиденцию. А теперь остаётся только правильно сыграть свою роль и выяснить, что же происходит у эльфов, заодно и узнать их слабые места. И если для этого придётся пожертвовать девичьей честью, то Арастра готова. При дворе про неё давно уже идут слухи один другого хлеще, так почему бы и не побить их такой реальностью?
     Во внешних покоях негромко хлопнула дверь, и королева снова поставила блок на свою ауру, приготовившись к встрече новых гостей.
     - Лорд Лиель, мне нужно как можно быстрее привести в чувства пленницу, - резкий голос Эльнара прозвучал уже у самой двери спальни.
     - Хорошо, Владыка, я сделаю всё возможное. Только вряд ли эльфийская магия совместима с человеческой, - Арастра поняла, что сейчас нужно быть предельно внимательной.
     - Но физическое-то состояние вы, надеюсь, подправить сможете?
     - Конечно, Владыка.
     - Тогда приступайте, - приказал Эльнар, распахивая дверь спальни и пропуская лекаря.
     Лёгкие торопливые шаги, удивлённый полувскрик и несмелое обращение к господину:
     - Владыка... а нельзя ли чем-нибудь прикрыть... эмм... пленницу?
     - Ах, да, совсем забыл...
     Эльнар не стал долго думать, а, сняв с себя плащ, небрежно укрыл им незнакомку.
     - Ещё что-нибудь? - раздражённо спросил он, видя, как лекарь бросает подозрительные взгляды то на пленницу, то на него.
     - Нет, Владыка, - втянул голову в плечи лорд-лекарь. Хоть ему было и очень интересно, как полураздетая человечка оказалась в постели Владыки, но вызывать новую волну недовольства в свой адрес он не хотел.
     Вьер ни слова не проронил во время непродолжительного разговора Владыки с лекарем, но поведение Эльнара вызывало беспокойство. Никогда прежде ни одна эльфийка не удостаивалась чести посещать спальню Владыки, а сегодня Эльнар сам принёс в неё человеческую женщину. Да, она была красива, да, состояние её вызывало беспокойство, ну, и появление гостьи во владениях эльфов порождало много вопросов, но в спальню?
     Только кто такой Вьер, чтобы перечить Владыке?
     Но если узнают, разговоров будет немало...
     Последняя мысль заставила Вьера набросить на дверь ещё один слой защиты, а с лекарем он решил разобраться после того, как тот покинет покои сиятельного. Утечки быть не должно.
     - Ну, что там?
     - Женщина слишком много сил потратила, теперь до ночи вряд ли очнётся.
     - Только этого не хватало. Но вечером я смогу её... допросить?
     Лекарь кинул смущённый взгляд на постель и кивнул, отводя глаза. Заминка Владыки только новое любопытство вызвала.
     - Тогда вы можете быть свободны. Вьер, - Владыка кивнул другу, тот тотчас же сделал пару шагов к лекарю.
     - Извините, лорд Лиель, но это для вашего же блага... - Вьер, не задумываясь, угостил лекаря чарами потери памяти. Пару месяцев лорду придётся помучиться, но зато ни одна живая душа о произошедшем не узнает.
     Передав Лиеля в руки вызванных слуг, Вьер вернулся к Эльнару.
     - Говорят, королева Ивериона тоже очень красива, - Вьер поймал напряжённый взгляд Владыки, направленный на бессознательную женщину.
     - И ты веришь в это? - Эльнар повернулся к другу и презрительно усмехнулся.
     - До этого дня даже сомнений не возникало, что это откровенная ложь, но наша находка зародила сомнения в моей душе... - Вьер прямо посмотрел в глаза Владыки.
     - Мы ещё разберёмся с этим. Возможно, что это всего-навсего личина, чтобы усыпить нашу бдительность, - были у Эльнара подозрения на этот счёт. Не просто же так он не мог толком почувствовать магию незнакомки?
      - Вы предполагаете, что это шпионка? - Вьер с сомнением посмотрел в сторону кровати.
     - Других вариантов у меня нет, - холодно ответил Эльнар, поджав губы.
     - И что мы будем делать?
     - Сначала расспросим, а потом будет видно.
     - Уложимся в три дня? - вопрос Вьер задал, но тут же пожалел об этом, заметив реакцию Владыки.
     - Постараемся, - зло бросил Владыка, ещё раз окидывая не сулящим ничего хорошего взглядом пленницу.
     - Тогда в зал Совета?
     - Идём, и достань одежду для нашей 'гостьи'.
     - Но как я это сделаю, ведь нужно знать размер?
     - Можешь обмерить, - Эльнар, усмехнувшись, кивнул на дверь спальни.
     - Я уж лучше по памяти, - отказался от опасной перспективы Вьер.
     Голоса стихли и королева расслабилась. Из услышанного она сделала пару выводов для себя. Во-первых, изображать недвижимую придётся до вечера, что несколько огорчало. Ведь кушать-то захочется... Во-вторых, эльфы настроены решительно, значит, будет очень сложно.
     Трудностей королева Ивериона не боялась. Пусть слишком уж непростой была её жизнь в последние годы, только магия рода была очень неплохим подспорьем. Арастра имела все основания полагать, что в прямом столкновении ей даже Владыка не соперник, а это вселяло уверенность в успешности своего авантюрного замысла. Ведь покинуть эльфийские территории она сумеет, если, конечно, эльфы не придумают какую-то незапланированную гадость...
     Арастра решила, что выдавшееся время нужно потратить с толком, а потому устроилась в мягких перинах поудобнее и закрыла глаза. Ночью поспать не удалось, да и следующая вряд ли будет спокойной, а вот сейчас есть очень хорошая возможность выспаться. Пусть остроухие подольше совещаются, это очень даже выгодно в данной ситуации.
     Королева сладко потянулась, зевнула и улыбнулась. Она ещё покажет эльфам, кто в этом мире хозяин.

Глава 5

     - Владыка, со стороны людей пока никаких действий, - отчитался перед правителем держатель границ.
     Владыка кивнул головой, подтверждая, что он и не сомневался в обратном. Но этого Эльнару показалось мало, поэтому он счёл своим долгом пояснить:
      - Этого и следовало ожидать. До окончательного срока они даже и не шевельнутся, ведь надо же им продемонстрировать своё пренебрежение к данной ситуации?
     - А что там было с барьером? - лорд Старшего дома Каель осмелился на прямой вопрос.
     Вьер поморщился и отвернулся, стараясь не выдавать своего отношения, а Владыка явно ожидал этого вопроса, поэтому открыто взглянул в глаза лорда.
     - Магический амулет сработал, - не ответил всей правды Эльнар.
     - Люди пытаются выяснить надёжность нашей границы? - мысли лорда свернули в безопасное русло, поэтому Владыка решил поддержать идею.
     - Да, скорее всего.
     - Мы можем ещё добавить энергии в границу.
     - За счёт чего? - Эльнару предложение не понравилось. Он очень хорошо знал, сколь затратна для эльфов работа с такими энергиями.
     - Есть кое-какие амулеты, - уклончиво ответил лорд, а Эльнар решил обязательно вернуться к этому вопросу позже.
     - Мы подумаем, - сказал он, слегка склоняя голову.
     - Владыка, есть ещё один вопрос... - теперь к разговору присоединился и род Риэль.
     - Я вас слушаю, лорд Риэль, - Эльнар не знал, о чём пойдёт разговор, поэтому слегка нервничал.
     - У нас происходит нечто странное... - лорд замялся, глядя на правителя.
     - Продолжайте, мы вас внимательно слушаем.
     - Возле озера повышенный магический фон, - сообщение вызвало недоуменный ропот среди присутствующих.
      - Это невозможно, - уверенно заявил Эльнар.
     - Я тоже так думал, но это может подтвердить и один из стражей, - лорд был готов предъявить свидетеля по первому требованию.
     - И насколько он выше? - Владыка нахмурился.
     - В настоящее время он снова в норме, но... - лорд смутился, не зная, что добавить.
     - Хорошо, мы и с этим вопросом разберёмся. К военным действиям всё готово? - видя, что больше никто ничего не хочет выяснить у правителя, Эльнар перешёл ко второй части совета.
     - Да, но стоит ли оно того? Всё-таки мы долго жили рядом с людьми прежде, и никаких проблем они нам не доставляли, - лорд из рода Виоль позволил себе замечание.
     - Вы считаете, что нынешняя ситуация - это не повод пересмотреть отношения? - Эльнар сузил глаза, демонстрируя своё недовольство.
     - Я полагаю, что нужно ещё раз взвесить все за и против, - лорд учтиво поклонился правителю.
     - Мы учтём ваше мнение, - холодно сказал Эльнар, отворачиваясь.
     Обсудив ещё несколько мелких вопросов, Владыка распустил Совет.
     - Людей ему стало жалко, понимаете ли, - недовольно бурчал Эльнар по пути к своим покоям.
     - Это вряд ли. Лорд Виоль всегда славился своим здравомыслием, и, скорее всего, он переживает о лишних жертвах среди нашего народа.
     - А терять одного за другим самых близких без возможности отомстить - это разве нормально?
     - Нет, конечно. Просто я говорю о том, что и лорда понять можно.
     - Ладно, оставим этот пустой разговор. Решение принято, и менять его я не собираюсь. Что там с озером?
     - Даже не знаю, что об этом можно сказать. Для меня новость тоже стала неожиданностью.
     - А как тебе слова Каеля?
     - Бред. Ни один амулет не сможет всю линию границы подпитать без вливания собственной энергии.
     - Согласен. Поэтому нужно будет за ним приглядеть, что-то тут нечисто.
     - Сделаем.
     - Тогда к озеру?
     - Можно. Времени как раз хватит, чтобы вернуться к вечеру, - Вьер усмехнулся.
     - Да, ночь у меня ожидается сказочная.
     - Неужели я останусь за бортом?
     - Думаю, что и для двоих нас занятие найдётся.
     ***
     Арастра в полной тишине и покое проспала шесть часов кряду. Физические силы, подпитанные магией эльфийского лекаря, и хороший отдых придавали королеве уверенности, только вот желудок жалобно поскуливал, прося хоть какой-нибудь пищи.
     - Ничего, один денёк можно и потерпеть, а потом мы сможем эльфов разорить на хорошее питание. Хотя вряд ли их пища может заменить человеческую, - Арастра вздохнула.
     За окном уже начинало темнеть, всё-таки зимний день даже у эльфов не может быть долгим, и теперь королева ожидала появления своих пленителей. Ведь лекарь говорил что-то о вечере... Арастра выбралась из постели и прошлась по комнате.
     А неплохо устроились эльфы! Мебель удобная и изящная, всё практично и со вкусом. И ни одной лишней детали в обстановке. У людей так не бывает. Хоть какую-нибудь безделушку нужно обязательно иметь в обход стилю и вкусу, а тут и порядок такой, что лишний шаг ступить боязно.
     Королева усмехнулась. Как можно жить в таком окружении постоянно? Даже её плащ, вроде бы небрежно брошенный на спинку кресла, выглядел так, словно занимал законное место в этой комнате без изъянов.
     Подойдя к большому зеркалу в причудливой раме из скрещенных под разными углами и переплетённых между собой тонких сучьев, Арастра разглядела своё отражение. Причёска после сна выглядела не очень привлекательно, поэтому она решилась на использование маленькой толики своей силы. Волосы на мгновение приподнялись, а потом густой и гладкой волной разметались по плечам. Неплохо получилось.
      Королева ещё раз придирчиво вгляделась в отражение и довольно улыбнулась: к приёму гостей теперь она готова. Оставалось только придумать, как лучше встретить эльфов и где.
     В кресле? Но тогда придётся надевать и плащ, ведь ни одна приличная женщина не позволит себе разгуливать без одежды при посторонних. Тогда теряется главный козырь в отвлечении внимания мужчин. Нет, кресло отпадает. Лучше пусть будет постель. Здесь можно и поэкспериментировать.
     Арастра забралась на широкое ложе и задумчиво подержала в руках эльфийский плащ, который ей оставили в качестве одежды. Гладкая и почти невесомая ткань, но, несмотря на свою кажущуюся непрочность, очень неплохо согревающая. И как только эльфы умудряются совместить несовместимое?
     Королева улеглась на мягкие подушки и накрылась дивным плащиком, надо же будет изобразить достоверное пробуждение? Интересно будет посмотреть на этого высокомерного Владыку поближе, чтобы понять, как именно подобраться к решению своей главной задачи.
     Беседа с Карателем утвердила правительницу людей в мысли, что кто-то намеренно желает рассорить два королевства, и этот кто-то явно находится у сиятельных. Люди очень хорошо знают цену, которой они столько лет сдерживают исчадий изнанки, а вот большинство эльфов до сих пор даже и не подозревают, как именно живёт Цитадель. Ведь только самый неадекватный представитель разумных существ может решиться пойти на союз с представителями изнанки миров. Им не нужны ни люди, ни эльфы, им требуется только чистая энергия, а это для всего мира - смерть. И должна быть очень веская причина для того, чтобы осмелиться на такую авантюру, как союз с нечистью.
      Арастра вздохнула. Ведь сколько угодно можно подозревать остроухих, только нужны весомые доказательства. Может же учащённое появление нечисти в Цитадели объясняться и другими причинами? Вот тогда действительно становится страшно. С эльфами можно воевать, можно даже договориться, если новый Владыка соизволит услышать разумные доводы. А вот если причина кроется в самой изнанке, тогда миру остаётся только посочувствовать. Этот враг не остановится до тех пор, пока весь миропорядок не превратится в изнанку.
     Жаль, что эльфы не могут осознать всей прелести ситуации. Ведь врата находятся на территории Цитадели, и только люди могут противостоять исчадиям тьмы.
     Серьёзные размышления королевы были прерваны негромкими голосами в коридоре. Арастра тотчас же собралась и быстро проверила свой внешний вид. Так, поза правдоподобна для сна, и слегка отогнутая пола плаща совсем не должна возбудить ненужные подозрения...

Глава 6

     - Эльнар, можно вопрос? - Вьер, оставшись наедине с правителем, забыл этикет.
     - Валяй, - официоз и самому Владыке уже начал приедаться.
     - Что ты планируешь сделать с этой человеческой женщиной?
     - А какие, по-твоему, у меня есть варианты? - отвечать Владыка не стал, предоставив другу самому пофантазировать на данную тему.
     - Не знаю, но мне ситуация как-то не нравится. Во-первых, очень уж непростое время выбрала человечка, чтобы объявиться на наших землях, а, во-вторых, слишком уж она привлекательна.
     - И всё же, как бы ты на моём месте поступил?
     - Боюсь, у меня нет твоей выдержки, и я её либо сделал своей любовницей, либо приказал бы сразу убить.
     - Какой же ты кровожадный. А ведь совсем недавно пожирал глазами незнакомку.
     - Вот потому-то я её и боюсь. Все разумные мысли теряются при виде такой красоты.
     - Хорошо, что мы выбрались к озеру, здесь-то мозги хорошенько проветрятся.
     - Я что-то не могу понять, откуда мог возникнуть повышенный магический фон у природного источника? - Вьер решил, что уже достаточно обсудили женщину, пора бы и перейти ко второй проблеме.
     - Риэль не станет наговаривать.
     - Это так, только мне становится не по себе, когда я думаю, что могло вызвать магические искажения.
     - Разберёмся. Может, кто-то просто ставил эксперименты, а лорд Риэль оказался несвоевременным свидетелем, - недоброжелателю, который мог это совершить Владыка уже не завидовал.
     - Тогда этот неизвестный должен настораживать ещё больше. Ведь даже ты не имеешь в своём резерве столько мощи.
     - А вот это было обидно. Моей энергии вполне хватит, чтобы сбить магический фон, только я этого делать не стану.
     - Вот! А всё почему? Потому, что ты вполне адекватный эльф, а наш экспериментатор явно с головой не дружит.
     - Ладно, сейчас посмотрим. Если и впрямь здесь что-то происходило, мы сможем выяснить по остаточному следу. Сам знаешь, в мои резервы и такая функция входит.
     - Знаю, а поэтому посоветовал бы и защитой озаботиться. Не может быть всё так просто.
     - Согласен, - сказал Эльнар, выплетая охранные чары.
     - Давай с этой стороны зайдём. Здесь хороший выход к скалам, а это может как раз и быть тем местом, откуда шёл выброс магии, Вьер махнул рукой на пологое плато у подножия гор.
     - Я об этом тоже подумал. Подстрахуешь?
     - Конечно, только давай поскорей. Пока мы тут провозимся, пока обратно дотащимся, уже и ночь будет, - Вьер посмотрел, как Владыка легко перескочил небольшие выступы и начал оглядываться, выбирая место, с которого можно было бы начать осмотр.
     - Я постараюсь, - Эльнар опустился на землю и начал исследовать магический поток.
     Чем внимательнее вглядывался Владыка в силовые линии, тем мрачнее становилось его лицо.
     - Вьер, здесь тянет какой-то посторонней магией, - сказал он, когда несколько раз подряд смог уловить слабый отголосок чужеродной энергии.
     - Что значит - посторонней? - переспросил Вьер.
     - Источник не природный, - коротко бросил Владыка, проходя вдоль берега ещё на десяток шагов.
     - Быть такого не может. У нас здесь людей нет. Ну, пленница не в счёт, - уверенно заявил Вьер, как тень следуя за Владыкой.
     - Вот и я о том же. Тогда откуда? - Эльнар и в другом месте обнаружил остатки магического воздействия, отчего едва сдержал бранные слова.
      - Не знаю, но сюда охрану придётся выставить, - теперь уже и второй эльф осознал серьёзность проблемы.
     - Согласен. Кому поручим? - Владыка посмотрел на друга, ожидая его предложения.
     - На завтрашнем Совете вопрос зададим, пусть лорды сами решают, - выход был неплохой, поэтому Эльнар усмехнулся.
     - Думаешь, Риэль возьмётся?
     - А почему бы и нет? Ведь это он обнаружил странности и теперь вряд ли откажется от дальнейшего наблюдения, - Вьер даже не сомневался в сказанном.
     - Хорошо. Возвращаемся?
     - Да, пора. Озеро-то от нас никуда не денется, а вот пленница очень даже может, - Вьер, сузив глаза, посмотрел вдаль.
     - Какой же ты стал подозрительный, - Эльнар покачал головой.
     - Если бы тебе так досталось, то ты и вообще женщин стороной стал бы обходить, - Вьер передёрнул плечами, стараясь выбросить из головы недавнее разбирательство с семьёй одной из понравившихся девушек, за которой он попытался ненавязчиво ухаживать.
     - Да, иногда свои желания нужно держать в крепкой узде, - согласился Эльнар и повернул в сторону Резиденции.
     Добрались эльфы быстро, Эльнар лишь на мгновение задержался, чтобы отдать распоряжения об ужине, а потом заспешил в свои покои. Вьер тоже прибавил шагу.
     - Видишь, всё тихо и спокойно, - сказал Владыка, когда заветная дверь оказалась нетронутой магическим воздействием.
     - Я бы всё равно не обольщался, - ответил Вьер, глядя за тем, как Эльнар осторожно снимает защиту.
     - Посмотрим. Если что, то мы имеем право применить силу, ведь нашли мы женщину на нашей территории, - дверь была открыта. Эльфы прошли в комнаты, и теперь Владыка начал ставить охранку изнутри.
      - После нашего ультиматума это разве имеет какое-то значение? - Вьер иронично приподнял бровь.
     - Знаешь, я привык действовать по правилам, - Владыка на замечание друга несколько обиделся.
      - Расскажи об этом людям, они посмеются, - Вьер и не думал уступать в споре, ведь о людях он был хорошо наслышан.
     - Недолго осталось. Вот только три дня подождём... - Эльнар многозначительно выдержал паузу.
     - Полагаешь, у нас хватит сил? Королева обладает мощной магией, - все донесения, что легли на стол Вьра за последний месяц, указывали на то, что в Цитадели не будут сидеть сложа руки, и враг обладает достойными ресурсами.
      - Да, только у неё нет моего ума и поддержки всех эльфийских родов, - Владыка не сомневался в своём решении.
     - Это да, - согласился Вьер, входя в спальню за Эльнаром.
     - Всё ещё спит, - разочарованно сказал Владыка, глядя на постель.
     - Тогда придётся будить, - Вьер тоже бросил короткий взгляд и отвернулся.
     - Как?
     - Обычно; ты, что, не видишь, что это просто сон? Она даже положение изменила, - Вьер только удивился невнимательности друга. И что с ним происходит в присутствии этой человечки?
      - Действительно. Что ж, приступим. Леди, пора бы вам проснуться, - Эльнар, не задумываясь, несколько раз хлопнул пленницу по щекам, не столько больно, сколько обидно. Естественно, что королева сразу же распахнула глаза.
     - Вы?! - женщина резко села в постели, отбросив плащ.
     - Вижу, вам лучше. Так кто вы и что делаете на территории моего народа? - Эльнар грозно нахмурил брови и скрестил на груди руки.
     - Я смертница, - всхлипнула Арастра, закрывая лицо ладонями.
     Такого ответа эльфы явно не ожидали, поэтому на несколько мгновений в комнате установилась тишина.
     - Смертница? - переспросил Владыка, тон его голоса немного смягчился.
     - Да. Меня бросили через барьер в наказание за несговорчивость, - королева ещё раз громко всхлипнула и неэстетично шмыгнула носом.
     - Возьмите, - Эльнар тут же скривился и протянул свой платок.
     - Спасибо. Вы собираетесь меня сразу казнить или сначала как и обещал наш наместник? - Арастра старательно высморкнулась в кружевное полотно.
     - А что вам обещал наместник? - Вьер не удержался и тоже с любопытством посмотрел на пленницу.
     Королева старательно покраснела и отвернулась.
     - Леди, это не ответ, - Владыка подозревал, что сейчас ему преподнесут очередную гадость, но хотел знать, на что у людей хватает фантазии.
     - Мне сказали, что эльфы очень любят человеческих девственниц, а поэтому используют их для восполнения своего резерва.
     - Чтобы я прикоснулся к человечке? - возмутился правитель с презрением на лице, а Арастра мысленно поаплодировала эльфу. Надо же так правдоподобно сыграть? А ведь недавно кто-то ногу в шёлковом чулке гладил...

Глава 7

     - И вы готовы подтвердить свои слова перед амулетом истины? - глаза эльфа неотрывно смотрели на лицо пленницы, пытаясь уловить хоть какие-то подозрительные эмоции.
     - Конечно, мне нечего скрывать, - Арастра лишь усмехнулась. Уж такие-то игрушки она давно научилась обходить, главное, знать, как это делать, а уж сам процесс - дело пустяковое.
     - Хорошо. Вам принесут ужин, а завтра мы проверим ваши слова, - Владыка важно кивнул головой и направился к выходу из спальни.
     - И что меня ждёт в случае удачного исхода?- донеслось в спину Эльнару.
     - Мы подумаем.
      Эльфы вышли, а королева устало откинулась на подушки. Второй раунд тоже за ней.
     - Вьер, как думаешь, это может быть правдой? - навесив и на дверь спальни магическую защиту, Владыка устроился с другом в большой гостиной, дожидаясь, когда принесут заказанный ужин. И пленницу надо покормить, да и сам эльф с самого обеда ничего не ел, а дело уже к ночи движется.
     - Судя по её внешнему виду и найденному амулету, вполне. И за это люди тоже должны ответить. Выставлять нас какими-то извращенцами с маниакальными наклонностями - это уже сверхнаглость, - Вьер возмущённо стукнул холёной, но крепкой ладонью по спинке кресла.
     - Согласен. А что будем делать с девицей? - высокопоставленный эльф оглянулся на дверь.
     - Не знаю, Владыка, это ваша головная боль.
     - Я ожидал не такого ответа.
     - А у меня нет никаких мыслей на этот счёт. Я и с обычными женщинами в последнее время общаюсь лишь по мере необходимости, а уж с человеческими - и вовсе не имею никакого желания связываться.
     - Ладно, пару дней я потерплю её в своих покоях, ведь нам нужно будет не только о ней узнать, но и о том, чем живёт Цитадель. Вряд ли человечка будет скрывать информацию, после того, как с ней обошлись.
     - При условии, что сказанное ей - правда... - Вьер не торопился верить пленнице.
     - Это выяснится завтра.
     - А мне тоже будет интересно узнать о людях. Особенно о королеве...
     - Ты же решил отдохнуть от женщин? - усмехнулся Владыка.
     - Так то от обычных, а тут - сама королева.
     - Хочешь сказать, что представься тебе такой шанс, то ты бы отказался от своих принципов?
     - Если она так же хороша, то вполне возможно, - Вьер бросил откровенный взгляд на дверь, вызвав раздражение у Владыки. Но он смог его задушить на корню и даже ехидно поинтересовался:
     - А чем же тебя тогда наша пленница не устраивает?
     - Положением. Любить - так королеву! - хохотнул Вьер.
     - Шутник, однако...
     В дверь осторожно постучали.
     - О, вот и наш ужин, - Владыка торопливо расплёл охранку, открывая дверь.
     - Да, это как раз то, что сейчас просто необходимо, - Вьер алчно посмотрел на аппетитные блюда.
     Слуги расставили тарелки на столе, низко поклонились и вышли. Все уже привыкли к тому, что Владыка обходится без посторонней помощи, если ужинает в своих покоях.
     - Пригласим девушку к столу? - Вьер уже занял своё место и теперь посмотрел в сторону спальни.
     - Да, даже к пленникам нужно проявлять уважение, если они женского пола, - согласился Владыка с предложением друга.
     - Тогда зови.
     Эльнар неуверенно оглянулся на приятеля, но тот только усмехнулся.
     Эльф напомнил себе, что он Владыка, а, значит, нечего ему проявлять слабость. Распрямив плечи, Эльнар легко снял магическую паутинку и распахнул дверь в спальню.
     - Леди, приглашаю вас отужинать с нами, - холодно сказал он, даже не глядя в сторону постели.
     - Спасибо, я вам очень благодарна, - Арастра тут же покинула своё убежище и торопливо направилась к выходу. Эльнар остолбенело проследил за ней взглядом. Человечка даже и не подумала прикрыть свой неприличный вид, да ещё и проходя мимо эльфа, слегка задела его бедром.
     - Извините, я всё ещё плохо держусь на ногах, - женщина изобразила неловкий поклон, отчего Владыка уже окончательно растерялся: вид на декольте открылся совершенно нескромный. А женщина не торопилась уходить, а только ждала ответа эльфа, прямо глядя в его глаза.
     - Владыка, с вами всё в порядке? - Вьер подозрительно посмотрел на замершего в дверях друга.
     - Да, - с некоторым запозданием произнёс Эльнар и тряхнул волосами, прогоняя наваждение. - Прошу, - он махнул рукой и поспешил к столу.
     Арастра, с трудом сдержав усмешку, последовала за эльфом, старательно пряча глаза.
     Вьер молча наблюдал за происходящим со своего места.
     Владыка отодвинул стул для пленницы, обошёл стол и сел рядом с другом. Взгляды эльфов устремились на дверь спальни.
     Королева, опустив голову, вышла к столу и присела на краешек стула.
     - Нет, это просто невыносимо, - Эльнар раздражённо отодвинул от себя приборы и встал со своего места.
     Арастра непонимающе посмотрела на эльфа.
     - Леди, могу я вас просить надеть плащ? Ваш вид абсолютно не подходит для застолья.
     - О, прошу прощения, но разве прилично надевать чужие вещи? - королева наивно похлопала ресничками.
     Эльнар недобро посмотрел на женщину, а Вьер поспешно отвернулся, скрывая усмешку. О приличиях говорить в таком наряде совершенно бессмысленно.
     - Завтра вас обеспечат необходимым, - Эльнар теперь перевёл красноречивый взгляд на друга, - а пока я разрешаю вам воспользоваться моей одеждой.
     - Спасибо, я могу уже выйти из-за стола?
     - Почему вы спрашиваете?
     - Я совершенно не представляю, какие правила у эльфов. Может, вас и моё поведение оскорбляет?
     - Наденьте плащ, - сквозь зубы проговорил Владыка.
     Арастра поспешила воспользоваться разрешением, но так заторопилась, что неловко подогнула ногу и растянулась на гладком полу, издав полный боли стон.
     - За что мне это? - Эльнар лишь глаза к небу поднял, видя, что оказывать помощь снова придётся ему. - Что у вас с ногой?
     - Кажется, просто вывих, - женщина затравленно посмотрела на нависшего над ней с самым недружелюбным видом эльфа.
     - Где? - мрачно уточнил Эльнар, стараясь не обращать внимания на задравшийся подол и так прозрачного одеяния пленницы.
     - Здесь, - Арастра потянулась рукой к ступне.
     - Будет больно, - предупредил эльф.
     Королева лишь мысленно усмехнулась. Конечно, будет больно, если эльф надумает вправлять ногу. На самом деле-то вывиха нет...
     Эльнар сначала осторожно прощупал ступню, а потом удивлённо посмотрел на женщину.
     - Повреждения нет, - сообщил он, не отнимая ладонь от ноги.
     - Да? А почему тогда больно? - королева перешла на шёпот.
     - Сейчас я посмотрю ещё раз, - длинные пальцы вновь пробежались по тонкому шёлку чулка, вызвав у королевы непроизвольный вздох. Уж очень трепетными были прикосновения. Эльнар тут же воспользовался случаем и поднялся по ноге выше.
     - Наверное, мне пора? - голос Вьера враз разрушил очарование момента, заставив Владыку прийти в себя и одёрнуть руку.
     - Понимайтесь, леди. С ногой точно всё в порядке.

Глава 8

     Королева поняла, что дальше переигрывать не нужно. Она осторожно опёрлась на протянутую Эльнаром руку и сказала:
     - Благодарю вас. У вас волшебные руки. Это магия эльфов?
     Владыка приподнял в удивлении бровь и оглянулся на друга.
     Вьер только глаза закатил.
     Королева сделала пару небольших шагов и улыбнулась Владыке:
     - На самом деле всё прошло.
      Она развернулась и скрылась в спальне.
     - Если бы это была одна из наших леди, то ты уже сегодня бы щеголял в брачных браслетах, - Вьер с усмешкой посмотрел на Владыку.
     - Перестань. Сам же отказываешься к ней подходить, - Эльнар постарался изобразить равнодушие.
     - А я бы не остановился на паре поглаживаний, - признался Вьер.
     - Да? А почему?
     - А потому, что такого соблазна у меня не было даже с той эльфийкой.
     - Тебе нужно к сиэлам сходить, раз ты так озабочен.
     - На себя посмотри. Ещё неизвестно, чем бы всё кончилось, будь вы наедине.
     Разговор эльфов был прерван появившейся в гостиной пленницей. Плащ Владыки оказался слишком большим для женщины и выглядела она в нём несколько нелепо, но зато он неплохо скрывал её откровенный наряд. Эльфы вздохнули с облегчением.
     - Угощайтесь, леди, - аппетит у Эльнара напрочь пропал, но он решительно подвинул к себе тарелку и занялся ужином. Вьер тут же последовал примеру друга.
     Пленница вздохнула и скромно потянула к себе ближайшее блюдо, видя, что больше никаких знаков внимания со стороны мужчин не дождётся. Следующие десять минут прошли в напряжённой тишине.
     - Как вас зовут, леди? - Эльнар дал возможность пленнице основательно подкрепиться, а затем перешёл к вопросам.
     - О, простите моё невежество. Я - Миэль. Леди Миэль, - поправилась королева, нисколько не боясь разоблачения. Ведь её второе имя, данное в храме Цитадели, знали лишь самые доверенные люди, а уж до эльфов оно никоим образом дойти не могло.
     - Владыка Эльнар, мой первый советник - лорд Вьер, - высокомерно представил правитель и себя, и своего друга.
     Королева вежливо склонила голову.
     - Итак, леди Миэль, что происходит у вас в Цитадели?
     - Мы готовимся к войне, - честно ответила Арастра.
     - И у людей есть шанс победить?
     - Не знаю, я ведь о ваших возможностях данными не располагаю... Мне не с чем сравнивать.
     - А ваша магия?
     - На ней блок, разве вы не чувствуете? Я пользуюсь лишь небольшой частью своего дара, - снова из уст королевы прозвучала лишь правда.
     - Теперь становится понятным, почему я не могу должным образом разглядеть вашу ауру, - Владыка немного расслабился.
     - Лучше бы я вообще не имела этого дара, от него одни только проблемы, - Арастра печально вздохнула. Вот если бы передалась магия младшему брату, то она сейчас точно не сидела бы в гостях у эльфов, а малыш Ривьен не находился бы в монастыре на севере. Вся власть перешла бы в руки королевского совета, и именно он нес бы ответственность и за Врата, и за происходящее между двумя расами.
     - А расскажите нам о своей правительнице, - надолго задуматься Арастре не дали.
     - Что именно вы хотите узнать? - губы королевы изогнулись в ироничной улыбке.
     - Правда, что она красива? - не сдержался Вьер.
     - Мне трудно судить, но все, кто отзывался о королеве в моём присутствии, говорили, что она весьма привлекательна.
     - Как вы?
     - Неудачное сравнение, не находите?
     - Простите, леди, не имел намерения вас обидеть, - Вьер хоть и извинился, но его внешний вид никакого раскаяния не выражал. Арастра решила, что с советником ей вряд ли удастся наладить отношения.
     - Меня больше интересуют магические возможности вашей правительницы, - Владыка укоризненно посмотрел на друга. Разве можно давать повод упрекать себя в невоспитанности, пусть даже и людям?
     - Среди наших магов ей нет равных, - скромничать Арастра не стала.
     - Вот как? И она осмелится сама выйти с войском?
     - Если возникнет такая необходимость, то да, - уверенно ответила женщина.
     - А вы так хорошо знакомы со своей королевой?
     - Даже слишком, - с неприкрытым сарказмом ответила на вопрос Эльнара Арастра.
     - Тогда у нас с вами будут долгие разговоры.
     - Я и не отказываюсь, только хотелось бы знать, что по их окончании я останусь жива и ... - договаривать королева не стала, отведя взгляд.
     - Вы хотите, чтобы вам дали клятву? - Вьеру нахальность пленницы не понравилась. Сама нарушила границы, непонятно с какими целями, а ещё и условия выставляет...
     - Достаточно одного вашего слова, - скромно ответила женщина.
     - А вы достаточно разумны, леди Миэль, - Владыка оценил слова пленницы.
     - Это плохо?
     - В вашем случае - да, потому как вызывает много вопросов, - откровенно ответил Эльнар.
     - Подозреваете меня в шпионаже? - усмехнулась Арастра.
     - Разве это не логично? - вопросом на вопрос ответил Владыка.
     - Вполне, только ничего вам сказать в своё оправдание я не могу. Доказательств нет...
     - А вы бы хотели вернуться к людям? - видя, что разговор зашёл в тупик, Эльнар выбрал другую тему.
     - Конечно. Ведь из-за одного недалёкого человека не стоит ставить крест на всех.
     - А если вам предоставится возможность остаться здесь? - правитель внимательно посмотрел в глаза Арастры.
     - Я бы этого не хотела...- снова не солгала королева.
     - Вы не любите эльфов?
     - Странный вопрос. Я прежде никогда не общалась с представителями вашей расы.
     - Если честно, то и у меня не возникало никакого желания связываться с людьми. Мы самодостаточная раса, и прежде очень даже неплохо существовали на своих территориях.
     - И с чего тогда вам понадобилось вмешиваться в дела людей?
     - Так вы первые начали нападать на наши границы, - Владыка нахмурился, вспоминая из-за чего, собственно, и началось.
     - Это ещё доказать нужно.
     - И вы считаете, что смерть Владыки - это тоже неподходящий повод?
     - Я не думаю, что люди бы много выгадали, совершив столь жестокий поступок, - королева говорила тихо, но уверенно.
     - Стараетесь выгородить своих сородичей?
     - Нет, просто не понимаю, ради чего бы могла прийти нам такая блажь. Ведь для осуществления коварного плана потребовалась бы объединённая сила десятка неслабых магов, да ещё и прикрытие к ним не меньшее. А как могло такое количество людей беспрепятственно проникнуть в ваш Лес, причём, в самое его сердце? - Арастра попыталась показать эльфам нелепость обвинений.
     - Да, теперь я на самом деле вижу, что вы вращались в самых высоких кругах. Такую информацию не доверяют посторонним.
     - Так я этого и не скрывала.

Глава 9

     - Вьер, я совсем ничего не понимаю, - Владыка стянул с головы обруч и взъерошил волосы.
     - Тебя тоже зацепили слова нашей красавицы?
     - Да, что-то и впрямь не сходится. На Совете так убедительно преподнесли новость об убийстве моего отца, что я ни на секунду не усомнился, что виновны в этом люди. А вот теперь почему-то стали возникать и вопросы...
     - Просто нам было некогда думать. Да и выглядело всё очень правдоподобно.
     - И всё же есть разумные мысли в доводах пленницы.
     - Согласен. А на фоне последних странностей и вообще становится как-то не по себе. Что будем делать?
     - Отданные приказы я отзывать не буду. Разве что время потянем. Во-первых, шанс в том, что всё-таки люди виноваты в смерти моего отца, остаётся, да и так проще будет выяснить, что у нас происходит.
     - Хочешь проследить за теми, кто громче всех кричать будет? - Вьер понимающе усмехнулся.
     - Да. И начнём мы с лорда Каеля, - мысль о магических амулетах всё никак не выходила у Владыки из головы.
      - Каким образом?
     - Не знаю пока. Но нужно будет что-то придумать. Знаешь, а давай нашу человечку к делу пристроим? Она ведь неглупая, и ей тоже выгодно до правды докопаться.
     - Даже если она шпионка?
     - Тогда особенно. Ты сам слышал приведённые аргументы, - улыбнулся Владыка.
     - Можно рискнуть. Ведь если что-то пойдёт не так, то избавимся от неё мы с лёгкостью.
     - А если дело выгорит, то мы не только избежим лишнего кровопролития, но и сможем разобраться с внутренними проблемами. А виновные будут в любом случае наказаны, - Владыка распрямил плечи, выражая свою готовность идти до конца.
      - Я всегда восхищался твоими умениями добиваться не только поставленных целей, но и быть на шаг впереди, причём, не всегда своими руками, - усмехнулся Вьер.
      - Сам знаешь, эльфийская тактика в том и состоит, чтобы одерживать победу всеми возможными способами, - Эльнар тоже поддержал весёлый тон друга.
     - Вот только как отреагируют на новость остальные? Ведь к войне всё готово, - первый советник выжидающе поглядел на своего Владыку.
     - Посмотрим. Я ещё поговорю с нашей пленницей, может, вытяну стоящую информацию. Да и захватить Цитадель по-любому будет нелишним, если на это не потребуется особых усилий. Я ведь обещал поквитаться с королевой, а своими словами я ещё никогда не разбрасывался.
     - Так надеешься узнать слабые места? - Вьер кинул взгляд в сторону двери в спальню.
     - Конечно. Наша гостья за то, чтобы вернуться, пожертвует любыми тайнами, - уверенно ответил Эльнар. - А если дать ей почувствовать наше сопереживание, уважение и проявить заботу, то она и вовсе будет готова услужить.
     - Да уж скажите прямо, Владыка, что готовы влюбить в себя человечку.
     - А чем не способ? Это сейчас она после произошедшего не в себе, а вот отойдёт, тогда только и будет пожирать нас глазами. Ведь вряд ли ей когда-нибудь выпадало счастье видеть эльфов так близко.
     - Я в этом деле вам не помощник, сразу предупреждаю. Иначе у людей будет стопроцентный повод обвинить нас уже на законных основаниях.
     - А кто-то говорил, что только королева людей может удостоиться такой чести, - Эльнар хмыкнул.
     - Вот, значит, у меня есть достойная причина отказаться от участия в деликатной работе.
     - Да я, в общем-то, и не против. Самому интересно посмотреть. Когда ещё представится шанс так поразвлечься?
     - Тогда стоит отметить нашу сегодняшнюю удачу, - предложил Вьер.
     - Согласен. Пойдём к тебе?
     - Да, здесь вряд ли получится расслабиться по-нормальному.
     ***
     - Сиятельный лорд, Владыка был у озера, - жрец леса, едва вошёл в комнату, сразу же поделился главной новостью со своим господином, наблюдающим за закатом в небольшое оконце.
     Высокий эльф, не снимая с головы капюшона, повернулся к вошедшему.
     - Плохо. Твои просчёты могут нам очень дорого обойтись, - холодно сказал он.
     - Кто же знал, что жертвенная человеческая кровь способна на такое? - жрец леса тяжело вздохнул.
     - Надо учитывать все варианты, я уже не раз тебе об этом говорил. Что предлагаешь сделать? - высокий лорд снова отвернулся к окну.
     - Показать Владыке убитого человека, якобы пробравшегося к нашей святыне, - жрец уже заранее был готов к разговору, поэтому ответил без промедления.
     - Хороший ход, может получиться. И заодно гнев правителя в отношении людей подогреет, если подать должным образом. Эльнар молод и легко поддаётся эмоциям, - в словах сиятельного была явная издёвка над Владыкой.
     - Завтра с утра останки будут доставлены в резиденцию, - жрец прижал руку к левому плечу в знак обещания.
     - Ещё что-нибудь? - господин наконец-то отошёл от окна.
     - Нет, сиятельный.
     - Тогда больше ко мне не приходи. На время нужно затаиться и повременить с экспериментами. Вот начнётся война, тогда наши руки будут развязаны, а сейчас не стоит будить подозрений, - с тонкого длинного пальца высокородный эльф стянул кольцо и передал его жрецу. - Это тебе в оплату за завтрашнее представление. Можешь накачать силой источника до отказа.
     - Благодарю, сиятельный. Вы очень щедры.
     - Всё, иди, и приготовь к завтрашнему мне парочку амулетов, что удалось создать на алтаре. Я попробую подсунуть их Владыке.
     - Оставить на прежнем месте? - жрец леса надел подаренное кольцо на свой палец и довольно прищурился, разглядывая амулет.
     - Да.
     - Будет исполнено, сиятельный.
     Жрец леса с почтительным поклоном покинул комнату господина, а высокородный навесил на дверь защиту, стянул капюшон со своей головы и подошёл к зеркалу, поправляя причёску.
     - Завтра мы ещё один раздражитель выдадим Владыке, посмотрим, как он отреагирует на такие новости. Война с людьми не принесёт ничего хорошего лесному народу. А кто в ней будет виноват? Не я, точно... А вот повод для недовольства новым Владыкой будет весомый. А там недалеко и до открытого неподчинения неумелому правителю. И к кому обратятся эльфы? Ко мне. К представителю Старшего дома. Разве я смогу отказать своим братьям в таком случае? Нет, конечно. Только лазейку в границе придётся ненадолго прикрыть. Не нужно, чтобы кто-то наткнулся на нашу золотую жилу.
     Высокородный, закончив свой монолог, сделал пару шагов левее, потянул за одну из тонких лиан, украшающих стены комнаты, и просунул руку в появившуюся щель.
     - У меня есть повод. Ведь я ещё на один шажок приблизился к лесному трону.
     Эльф примерился к небольшой бутыли, оценивая количество жидкости в ней, затем осторожно налил в высокий кубок совсем немного магического нектара и с удобством разместился на мягком кресле.
     - За мою находчивость и удачу, - отсалютовал он своему отражению в зеркале и сделал крохотный глоток. Такие напитки можно лишь покатать на языке, зато эффект - потрясающий, хоть и всего на пару дней.
     Глаза эльфа затуманились тут же, волна магической энергии окутала высокородного, и он восторженно выдохнул.
      - Божественно, непременно нужно ещё парочку бутылочек изготовить. Хорошо, что недостатка в эльфах-отшельниках у нас нет.
     Сиятельный вновь приложился к кубку.

Глава 10

     - Завтра с утра придётся восстанавливающий напиток принимать, - сказал Эльнар, видя, как Вьер выставляет на стол пятую бутылку.
     - Ерунда. Помнишь, как мы с тобой совершеннолетие отмечали? - кроме бутылей нашлась в буфете и закуска.
     - Тогда хоть повод был... - Эльнар сел за стол, не дожидаясь, пока Вьер закончит сервировку.
     - Так он и сейчас имеется, разве не так? - губы советника сложились в ехидную улыбочку.
     - Ладно, разливай, - обречённо вздохнул Владыка, чтобы избежать дальнейших высказываний на не очень-то приятную для себя тему.
     - Я вот всё думаю... Что-то в мире происходит непонятное. У нас холода вдруг такие наступили, что даже листья с деревьев посыпались, а на территории людей - всё наоборот. Вот сейчас там должен лежать снег, а его даже не предвидится... - Вьер зябко поёжился и решил немного добавить магии в амулет-обогреватель, висящий на стене. Затем он шустро разлил вино и протянул один из кубков другу.
     - Полагаешь, нужно искать и с этим явлением связь? - первый кубок был опустошён, и друзья вернулись к обсуждению проблем.
     - Не знаю, но мне это не нравится. Если с людьми мы ещё как-то в силах разобраться, то природа не в нашей власти, - Вьер снова взялся за бутыль. Ночь короткая, так чего зря терять время?
     - И это говорит эльф, - усмехнулся Владыка, благосклонно наблюдая за действиями советника.
     - Я не о той погоде, которая у нас в лесу. Да, наша магия поддерживает круглогодичный баланс температур, но ведь это только часть мира, - не поддался на провокацию друга Вьер. Эльнар согласно кивнул.
     - И, возможно, отец смог что-то об этом узнать. Ведь последнее время он часто пропадал неизвестно где. Все считали такое поведение чудачеством, но у него была какая-то цель. И мне почему-то кажется, что она была не совсем чистая... - говорить о своих опасениях Владыке было неприятно, но Вьер был единственным, кто заслуживал доверия.
     - Разговор снова о представителе рода Каель? - советник скривился, ему высокородный давно не нравился.
     - Да, ведь перед своим исчезновением отец надолго закрывался с ним, - Эльнар отставил пустой кубок и потянулся к закускам. За ужином он так и не смог поесть как следует, а вот теперь аппетит разгулялся.
     - Он предоставил неопровержимые доказательства своей непричастности к убийству, - Вьер насадил на вилку кусочек сочного фрукта и повертел его перед глазами, прежде чем отправить в рот.
     - Я знаю, но всё равно никак не могу выбросить это из головы, - Эльнар скривил свои красивые губы и вздохнул.
     - Если хочешь, я на него маячок навешу, - предложил Вьер, снова наполняя кубки.
     - Не стоит. Он слишком хитёр, и любую слежку почувствует, - Эльнар тут же отказался от предложения.
     - Ладно, тогда придумаем ещё что-нибудь, - Вьер отсалютовал другу и осушил свой кубок.
     - Вьер, я боюсь, - Эльнар тяжело вздохнул.
     - Кого, Каеля? - советник удивлённо поднял бровь.
     - Не ёрничай. Ты прекрасно понял, о чём я, - Владыка не был настроен шутить, но Вьер на упрёк друга не отреагировал.
     - Я тоже боюсь. Ведь любая ошибка может быть роковой по отношению ко всему лесному народу. Но это не значит, что нужно сидеть без движения и предаваться унынию. А у тебя и вовсе таких возможностей теперь не будет. Тут на одну человечку сколько энергии придётся потратить, - советник облизал губы и красноречиво причмокнул.
     - Ты невыносим. Опять все мысли не в ту сторону, - Эльнар лишь головой покачал.
     - А я завидую, - хохотнул Вьер, наполняя очередной кубок.
     - Мне? - изумился Владыка.
     - Да. Ведь ты-то имеешь возможность на пленнице потренироваться, а мне как с королевой-то быть?
     - Иди ты, со своими шутками, - Эльнар всё же усмехнулся.
     - Нет, ты мне честно скажи. Если бы она была из наших, ты бы мог увлечься? - выпитое вино начинало действовать, и разговоры переключились на личное.
     - Я, что, по-твоему, не живой и не могу влюбиться? - оскорбился Владыка на такой вопрос.
     - Не знаю, как-то прежде не замечал за тобой желания петь любовные серенады, - поддел друга Вьер.
     - У меня и сейчас его нет, я просто говорю о том, что и для меня когда-нибудь найдётся достойная пара, - пояснил свою мысль Эльнар.
     - А до этого будешь на хорошеньких человечках тренироваться? - разговор опять вернулся к пленнице.
     - Вьер, угомонись. Ты же знаешь, что это только для дела, - Эльнар вяло отмахнулся.
     - Да-да, помню. 'Любыми средствами', - процитировал советник недавние слова Владыки.
     - Язва.
     - У меня было трудное детство, приходилось постоянно быть начеку.
     - Лучше кубок наполняй вовремя, вместо того, чтобы в остроумии упражняться. Здесь некому оценивать твои умения. Я и так слишком долго являюсь твоей мишенью.
     - Да, непросто быть в подчинении у такого Владыки, - усмехнулся Вьер, но вино по кубкам разлил.
     ***
     Арастра услышала, как эльфы покинули покои вскоре после того, как она отпросилась спать. На самом деле она просто устала от непростого разговора, да и хотелось немного поразмышлять в одиночестве. А причин было немало.
     Во-первых, Владыка не казался таким уж чокнутым, как его представляли в Цитадели. Рассуждал эльф логично, к словам собеседника прислушивался. Стержень в нём чувствовался, хотя была и некоторая неуверенность. Про внешность тоже говорить было нечего. Эльфы и так все красивы, а уж Владыка и вовсе должен быть эталоном, и он успешно справлялся с этой обязанностью. В общем, не так уж и противно будет, если дело дойдёт до крайности.
     Во-вторых, сами остроухие, видимо, не очень-то были уверены в собственной непогрешимости, раз хотели слышать мнение простого человека. Вряд ли они вообще стали бы кого-то слушать, будь для них всё очевидно. Значит, есть шанс и здесь попытаться пробиться к доводам разума.
     А, в-третьих, интуиция королевы просто кричала о том, что содействие сиятельного просто необходимо, так как слишком много странностей стало происходить в мире. Не в силах людей постоянно принимать вызовы изнанки на себя. А это говорило о том, что придётся пожертвовать государственной тайной. Эльфы не могут противостоять исчадиям тьмы сейчас, но если их подготовить должным образом, то помощь лесного народа может оказаться неоценимой.
     Всё это складывалось в одну простую истину: Владыку нужно любыми способами склонить к сотрудничеству...
     Арастра закрыла глаза, сон постепенно затягивал её в свои тенета, всё-таки ночь брала своё.
     ***
     - Всё, мне пора.
     - Владыка, вас проводить? - Вьер неуверенно поднялся со стула, зацепив стоящую на краю стола пустую бутыль. Она с дребезгом разлетелась на осколки.
     Владыка меланхолично проследил за быстротечным полётом и сказал:
     - Не стоит, я сам дойду.
     - Ну, как знаешь, - Вьер тяжело плюхнулся обратно на стул и икнул.
     - С утра на Совете.
     - Непременно.
     Эльнар почувствовал, что его тоже основательно развезло и идти не очень-то и просто. Использовать магию в таком состоянии он не решился, поэтому аккуратненько двинулся вдоль стеночки к своим покоям, не отрывая руки от твёрдой опоры. А вот у своей двери он выругался. Магическая охранка не позволяла хозяину беспрепятственно войти в законные владения.
     - Будет неприятно, - пробормотал Эльнар, смирившись с тем, что всё-таки придётся применять чары.
     Сконцентрироваться толком не удавалось, с рук Владыки срывались небольшие энергетические разряды, которые тут же благополучно гасли.
     - Ну, Вьер, я тебя обязательно отблагодарю за такой праздник, - Эльнар прижался спиной к двери и бессознательно сполз на пол.

Глава 11

     Королева проснулась внезапно, почувствовав магическое воздействие на охранку. Она напряглась, предположив, что кто-то в обход повелителя узнал о ценной добыче и теперь пытается взломать защиту. Однако попытки были какие-то неумелые и совсем непродуктивные, поэтому Арастра решила посмотреть, что же происходит снаружи. Легко сняв защиту с двери спальни, она выбралась к выходу из покоев. Постояв пару минут, она с удивлением узнала голос Владыки, а затем шум падающего тела.
     Неужели снова эльфы лишились своего правителя?
     Это в планы Арастры никак не входило, поэтому она без раздумий взломала и внешнюю защиту, думая о том, что если есть возможность спасти эльфа, то она непременно это сделает: начинать всё сначала ей не хотелось, да и вряд ли второй раз получилось бы...
      Открыв дверь, Арастра тут же заметила бездвижного Владыку. Она торопливо опустилась на колени и только тогда почувствовала аромат хмельного напитка. Это что же получается, правитель эльфов - выпивоха?
      Поразмышлять об этом королева решила потом. Ведь теперь ей нужно было принять все меры, чтобы никто не узнал о случившемся здесь.
     Приложив немало усилий, Арастра втянула эльфа в комнату, вернула защиту на место, правда, пришлось очень тщательно сращивать чары, чтобы в них чувствовалась только эльфийская магия. А потом ещё волочить тяжеленное сиятельное тело через всю гостиную в спальню и затаскивать на постель. Ради последнего ей даже пришлось снова магию применить, но больше она никак не могла выполнить непростую задачу по водворению эльфа на ложе.
     Владыка был в полной отключке и никаких признаков активности не проявлял.
     Королева только вздохнула глубоко, а затем стала думать, как ей использовать произошедшее к своей выгоде. Решение пришло довольно быстро. Она деловито стянула с эльфа сапоги, положила на стол найденный за голенищем кинжал, потом раздела мужчину, аккуратно развесив вещи на спинку одного из кресел, туда, где уже висели и её чулки и сорочка.
     - Теперь неприятное, - королева взяла кинжал и резанула себя по ладони.
     Дождалась, пока крови наберётся побольше, и размазала её по шёлковой простыне. Кинжал очистила магией, ранку заживила, а затем и сама забралась в постель, укрыв и себя, и своего ночного гостя одеялом, перед этим с трудом высвободив его из-под тяжёлого эльфийского тела.
     - Да, Владыка, утро у нас с вами будет очень весёлое, - Арастра посмотрела в окно. Было ещё темно, но она не обманывалась насчёт того, что до рассвета осталась лишь пара часов.
     Засветив небольшой светлячок, Арастра вгляделась в лицо Эльнара. Эльф даже в таком состоянии выглядел блистательно. Королева несмело коснулась лица Владыки, затем провела ладонью по рукам, мускулистой груди. А, что, эльф тоже пользовался случаем, так почему бы и ей его не потрогать? Хотя бы немного?
     Арастра осторожно высвободила обруч Владыки из слегка запутавшихся волос и заправила пару выбившихся из причёски прядей за остроконечное ухо.
     Красавчик, ничего не скажешь. Будь он человеком, устоять перед такой красотой было бы практически невозможно. Но к счастью, он всего лишь эльф, а это значит, что и сердечко королевы может быть в полной безопасности.
     Арастра потушила свет, бросила корону на пол, поленившись вставать из-за такой ерунды, и пододвинула подушку, устраиваясь удобнее. Прижавшись к горячему боку эльфа, королева усмехнулась. Ну кто бы мог подумать, что она будет вот так запросто лежать с самим Владыкой да ещё и нахально обнимать его? Никто. Но вот сейчас они в одной постели, как настоящие супруги, и это так волнительно...
     ***
     Сон Владыки был тяжёлым. Давно он не позволял себе так расслабиться, а всё накопившиеся проблемы, которые лавиной навалились на него после смерти отца. Эльнар облизал пересохшие губы и всё-таки решился открыть глаза. Ведь он даже не помнил толком, где именно лёг спать. Вроде бы, от Вьера он ушёл, а вот дальше...
     Владыка осторожно приоткрыл один глаз, затем второй. Потолок знакомый, значит, дошёл. Эльнар уже хотел облегчённо выдохнуть, как в его голове толкнулась паническая мысль: а где же тогда пленница? Ведь защиту точно пришлось снимать, а вернуть на место - это уже из раздела невероятного.
     Он резко повернулся и тут же получил ответ на свой вопрос. Человечка была здесь же. Спала, доверчиво прижавшись к его боку.
     Эльнар повернулся в другую сторону, и взгляд его отметил стоящие возле кровати сапоги, аккуратно повешенные на кресле вещи и небрежно брошенный на пол обруч.
     - Не может быть, - простонал эльф, проводя ладонью по лицу.
     - Доброе утро, Владыка, - нежно проворковала человечка, коснувшись губами плеча эльфа.
     - Что вы себе позволяете, леди? - Эльнар сел в постели, но тут же потянул одеяло на себя, вспомнив, что ничего на нём нет.
     - Я? Ничего такого, чего бы вы мне сами не разрешили ночью, - королева не лукавила. Владыка ведь не высказывал претензий...
     - Мы поговорим об этом позже, мне нужно на Совет, - Эльнар потянул одеяло за собой, совершенно обнажив женщину.
     - Владыка... - несмело начала она.
     - Что? - довольно-таки грубо ответил эльф, натягивая штаны под прикрытием постельной принадлежности.
      - Можно мне хотя бы одеяло вернуть?
     Эльнар обернулся и взгляд его замер. Женщина на постели была настолько обольстительна и желанна, что он едва не поддался соблазну. Снова...
     Взгляд Владыки переместился на яркое пятно на простыне, и он тут же пришёл в себя.
     - Мы обязательно поговорим, - Эльнар бросил одеяло на постель и поспешно покинул покои.
     Где-то в смежных комнатах послышался шум воды. Арастра неторопливо закуталась в одеяло и улыбнулась. Ещё одно очко в её пользу.
     ***
     - Вьер, что я натворил!.. - Владыка навесил на дверь вместо одного слоя чар целых два.
     - Опять шторы спалил в покоях? - бесстрастно поинтересовался советник, наливая себе зелья.
     - Какие шторы? Я с человечкой переспал! - сообщил Эльнар, прикрыв лицо руками.
     - Да ну? И как? - на лице Вьера появились наконец-то эмоции.
     - Ты нормальный? Я. Переспал. С человечкой. Позор-то какой! - Владыка даже про своё состояние забыл.
     - Ладно, о позоре позже, как тебе она? - Вьера интересовала практическая сторона вопроса, а не моральная.
     - Вьер, ты, что, совсем после ночной пьянки мозги потерял?
     - Не шуми, о выпитом я очень даже хорошо помню. А вот твоей трагедии не понимаю. Ты же сам вчера планировал влюбить в себя пленницу, разве не так? - бодрящий напиток понемногу начал действовать, и советник протянул кубок и Эльнару.
     - Но не спать же с ней? - Владыка залпом выпил содержимое и шумно выдохнул.
     - Да? Странно...
     - Вьер! - возмущение Эльнара было так велико, что он даже магию с трудом сдержал.
     - Что? Я на самом деле не знаю, из-за чего ты здесь разошёлся. Это всего лишь человечка, она должна ещё и благодарна быть за оказанную честь, - попытался утешить друга Вьер, вздохнув.
     - Но ведь теперь есть все основания обвинять нас в недопустимом поведении с пленниками. Как и говорят про нас...
     - И что? Люди давно в это верят, теперь хоть не так обидно будет за напрасные наветы.
     - Вьер!
     - Ладно, остынь. Никто ничего не узнает. А с твоей ночной любовью мы разберёмся, - пообещал Вьер.
     - А если она... понесёт? - Владыка напряжённо посмотрел в окно.
     - Да, тогда у нас и впрямь будут большие неприятности. Лишить невинное дитя жизни мы не можем, а такой наследник вряд ли вызовет восторг у наших братьев...
     - Теперь понимаешь?
     - Не нужно переживать раньше времени. Пока это только предположения. Вот когда через месяц-другой ты проверишь свои догадки магией леса, тогда и будем искать решение проблемы, а пока давай заниматься более важными делами.

Глава 12

     - Нам уже пора идти на Совет, - Владыка с тоской посмотрел на дверь.
      - Пора. Только я забыл и своими новостями поделиться, - Вьер нахмурился.
     - И что у тебя за новости? - ничего хорошего Эльнар не ожидал, он очень давно знал друга, а потому и сосредоточенность, с которой Вьер начал смотреть на свои руки, о многом сказала Владыке.
     - Труп. Труп человека.
     - Как? Откуда?
     - Не знаю. Нашли и принесли стражи границ, возвращающиеся с постов после смены.
     - То есть, он уже был мёртв?
     - Да. И виной тому наша магия. Разворотило бедолагу до неприличия.
     - Что лорды?
     - Пока молчат. Видимо, ждут твоей реакции.
     - Вьер, это не может быть шпион. Женщина-то не пострадала сильно, так и этого только оглушило бы. Вряд ли он неподготовленный сунулся. Да и барьер теперь никому не даст проскочить незамеченным.
     - Согласен. Значит, у нас и впрямь завелась крыска.
     - Что будем делать?
     - Давай ты пошумишь, опять людям пообещаешь кару какую-нибудь, а я погляжу на реакцию высокородных?
     - Кто-то должен быть доволен? - задумку друга Эльнар понял сразу.
     - Конечно. Не зря же тебе подкинули новый раздражитель.
     - Да, это явно для отвлечения нас от расследования у озера. Мы напали на след, - согласился с выводами Вьера Владыка.
     - Поэтому мы и попробуем сделать то, что от нас ожидают.
     - Мне сейчас даже стараться не придётся, чтобы сыграть раздражение и злость. Хоть пар выпущу.
     Владыка поправил плащ и решительно направился в комнату Совета.
     - Кто первый заметил труп? - грозно спросил Эльнар.
     - Я, - один из стражей почтительно склонился.
     - Лес пострадал?
     - Нет.
     - Хоть в этом-то повезло. Проклятые люди, никакого покоя от них нет!
     - Что прикажете делать?
     - Этого предать земле, войска привести в полную боевую готовность и проверить ещё раз все границы.
     - Хорошо, Владыка.
     - Лорд Каель, что вы там об амулетах говорили? Они нам бы сейчас очень пригодились.
     - Это только экспериментальный вариант, не знаю, вправе ли я предлагать такие средства? - сиятельный лорд начал изображать неуверенность,
     - Сейчас у нас нет выбора, и если потребуется, то мы будем использовать даже самые рискованные разработки, - Эльнар охотно продолжил игру.
     - Я рад, что вы переняли у своего отца разумный подход к делам.
     - От хорошего совета никогда не стоит отказываться. Лорд Риэль, вам поручаем охрану озера, мы не имеем возможности заниматься такими делами, когда враг демонстративно над нами издевается.
     - Будет исполнено, Владыка.
     - Советник Вьер, вам поручается доставить в резиденцию пленника, нужно искать пути к подходам Цитадели.
     - Любого пола?
     - Да, женщина даже предпочтительнее, она молчать не станет.
     - Это не слишком благородно... - попытался вставить своё мнение один из лордов Совета.
     - О каком благородстве идёт речь, если люди совсем нас не уважают и издеваются? Это не тот враг, с которым стоит считаться. Все свободны, - Владыка надменно поднял голову и вышел из зала совещаний.
     - Талант! - восторженно сказал Вьер, когда Эльнар навесил на дверь кабинета защиту.
     - Что скажешь? - Владыка совершенно не обратил внимания на комплимент советника, его сейчас занимал другой вопрос.
     - Каель точно замешан. Нужно будет его как-то спровоцировать, - Вьер тоже быстро перестроился на дело.
     - В этом нам поможет леди Миэль, - в голове Эльнара уже созрел план, осталось лишь обговорить его с другом.
     - Да, теперь у нас есть нужный подход к пленнице...
     - Вьер! - осадил советника Владыка.
     - А что такого? Ведь случившееся между вами ночью нам только на пользу.
     - Может быть. Только я совсем не представляю, как мне теперь себя вести с человечкой, - тема была болезненной, но больше ни с кем Эльнар обсудить её не мог.
     - У тебя, что, никогда женщин в постели не было? - хмыкнул Вьер.
     - Были. Но после ночи я дарил им дорогие безделушки, и на этом наше общение заканчивалось, - Владыка нисколько не постеснялся говорить о таких взаимоотношениях с противоположным полом, ведь он занимает высокое положение, и его желание - закон.
     - Нет, здесь придётся изображать заботу и внимание. Кстати, одежду я подобрал. Вот.
     - Это не так просто, как ты думаешь, - Владыка посмотрел на внушительный свёрток и скривился.
     - Брось, ты целый Совет сейчас обманул, а тут какая-то человечка.
     - Хорошо, я попробую, но ты надолго меня не оставляй.
     - Часа достаточно? - по губам советника снова скользнула язвительная ухмылка, но Эльнар не поддался на провокацию.
     - Для разговора? Вполне.
     Владыка покинул кабинет советника и отправился в свои покои. С мрачной решимостью он толкнул дверь спальни, обнаружив пленницу всё на том же месте.
     - Леди Миэль, вам помочь с одеждой?
     Арастра от удивления даже дар речи потеряла на мгновенье. Владыка эльфов в роли личной камеристки? Невероятно!
     - Так что? - Владыка, не оглядываясь, начал срывать бумагу с принесённой одежды.
     - Если вас не затруднит, - пискнула Арастра.
     - Разве я могу отказать леди в такой малости после всего, что было ночью? - Эльнар, как ни старался, не смог сдержать недовольства.
     А вот королева усмехнулась. Уж она-то не сомневалась, что её маленькая хитрость пойдёт на пользу, только играть придётся до конца.
     Глубоко вздохнув, Арастра откинула одеяло и шагнула к Эльнару, стыдливо пряча глаза. Как ни говори, а стоять почти обнажённой перед эльфом было очень непросто. Владыка вскользь пробежался взглядом по фигуре женщины и резко сказал:
     - Надеюсь, с основной работой вы в состоянии справиться?
     - Конечно, Владыка, - королева изобразила реверанс, отчего Эльнар отчётливо скрежетнул зубами. Откровенное декольте наводило эльфа на совсем не деловые мысли.
     - Вы мне должны помочь, - Эльнар дождался, пока женщина натянет на себя платье, и только тогда зашёл за спину, принимаясь за шнуровку.
     - Всё, что в моих скромных возможностях, - Арастра замерла.
     Прикосновения эльфа были осторожными, но очень волнительными.
     - У нас и впрямь не всё ладно в последнее время, и я должен выяснить, кто стоит за всем этим.
     - Но я же не эльфийка. Как я могу помочь? - королева изобразила неуверенность.
     - Имеются подозрения относительно одного очень высокопоставленного лорда. И только вы в состоянии разобраться с этим. Сегодня мы вас представим, как захваченного в плен человека, надеюсь, роль жертвы не будет для вас слишком сложной?
     - Я приложу максимум усилий.
     - Теперь о ночи... Я сразу хочу предупредить вас, чтобы вы не рассчитывали на продолжение отношений. В том, что между нами произошло, в большей степени виноват хмель, больше себе я такого не позволю. Что вы хотите в счёт возмещения причинённого мной ущерба?
     - Возможность вернуться домой, - не задумываясь, ответила королева.
     - Этого я пока обещать не могу, просите другое, - Владыка стянул концы шнуровки и отступил от женщины.
     - Но мне больше нечего желать.
     - Хорошо, вернёмся к этому вопросу позже, когда вы подумаете.

Глава 13

     - Говоришь, поймали возле границы? И как она? - высокий лорд посмотрел на жреца с интересом.
     - Красивая, даже для наших глаз, я видел её мельком, когда стражи вели женщину во дворец, - жрец даже глаза на мгновение прикрыл.
     - И что Владыка?
     - Заперся с ней и советником в своих покоях, думаю, разговор идёт о Цитадели.
     Высокородный кивнул. Это было предполагаемо после выступления Владыки на Совете.
     - Женщина - магичка?
     - Да, но люди советника, которые доставили пленницу, говорят, что дар слабый. Вернее, магия заблокирована.
     - Это хорошо. Не знаешь, какие планы у Эльнара на женщину после допроса?
     - Думаю, прикажет убить. Он очень зол на людей, - жрец усмехнулся. По углам только и шептались о том, как Эльнар кричал, обещая сровнять Цитадель с землёй.
     - И даже красота пленницы не спасёт её от такой участи? - усмехнулся сиятельный.
     - Нет. Вы же знаете, у Владыки с женщинами редко возникают тёплые отношения, но воспользоваться ею он вполне способен, - жрец вспомнил, какими глазами смотрели стражники на человечку, и высказал своё предположение.
     - Это нас совершенно не касается, а вот забрать бы пленницу было бы неплохо, - это не было пожелание, это был приказ, поэтому жрец сразу подобрался.
     - Думаете, можно скормить алтарю? - он решил сразу выяснить главное у господина.
     - После нашего общения? Да, и эта жертва будет очень кстати. Владыка ведь хотел амулет?
     - Хорошо, я приложу все свои силы.
     - Иди. Если понадобишься, я снова воспользуюсь вестником.
     - Да, сиятельный.
     ***
     - Леди Миэль, вы готовы? - первая часть инсценировки прошла успешно, и теперь Эльнар готовился к следующему шагу.
     - Да, Владыка, - королева покорно склонила голову.
     - Темница совершенно без удобств, поэтому только на тёплый плащ и можно рассчитывать, - предупредил эльф пленницу. К тому же играть придётся по всем правилам. Магию вам тоже перекроют.
     - Ничего, мне не привыкать к трудностям. А долго мне там находиться?
     - До утра. Если никто не озаботится, тогда придумаем что-нибудь другое.
     - Как мне себя вести с предполагаемым изменником?
     Эльнар обменялся с советником быстрым взглядом и равнодушно произнёс:
     - Если у вас получится его заинтересовать и что-то узнать, мы будем вам весьма благодарны.
     Арастра усмехнулась, легко прочитав подтекст этих слов. Раз уж делила постель с одним эльфом, то можно и для другого не делать исключение.
     Эльнар был таким же, как и все остальные представители его народа: высокомерным и бесчувственным. Но это даже и к лучшему: не будет лишнего соблазна.
     - Если всё пройдёт по запланированному сценарию, то вами обязательно заинтересуются.
     - На чём основана ваша уверенность?
     - Нам подбросили труп человека, - Владыка не стал скрывать самую неприятную часть.
     - Человек? Здесь? Невозможно, - категорично заявила Арастра.
     - А как же вы?
     - Мой случай особый, а вот другим вряд ли бы удалось обойти две границы.
     - Да, амулета нам не предоставили соответствующего, - Владыка понял, на что намекает пленница.
     - Поэтому вывод однозначен - человека выкрал кто-то из ваших, а это приводит к мысли о том, что где-то была лазейка в границе.
     - Мы об этом тоже подумали, поэтому лорд советник с самого утра выслал отряд для проверки целостности барьера.
     - Бесполезно. Если у заговорщиков мозги имеются, то они за собой всё прибрали.
     - Чем больше я вас узнаю, тем лучше понимаю ваших недругов.
     На завуалированный комплимент королева не отреагировала, её сейчас интересовало другое.
     - А в каком состоянии был труп?
     - Полностью изувечен. Магия эльфийская, но выглядит всё так, будто пытались что-то спрятать.
     - Жаль, что я не видела это ... - Арастра сузила глаза, задумавшись.
     - А чем бы вам это помогло?
     - Ну, я-то очень хорошо знаю, какие повреждения можно было замаскировать магическими.
     - Вот как? Были случаи?
     - Да.
     Королева вспомнила, какие метки оставляли рхесы, и вздохнула. Если её предположение подтвердится, то можно готовиться к совсем другой войне.
     - Лорд Вьер, думаю пора пообщаться с вашим доверенным, а потом уже и действовать по плану.
     - Я сейчас же пошлю за отчётом.
      Эльфы, коротко поклонившись, вышли, а Арастра задумалась. Она в который раз похвалила себя за сообразительность. Ведь пока всё складывается для неё самым лучшим образом, а это вселяет надежду на то, что удастся отыскать первопричину навалившихся бед.
     ***
     - Что говорят? - Эльнар нетерпеливо поправил обруч.
     - Вряд ли тебя мои новости порадуют...
     - Не тяни, мне нужно знать, к чему готовить нашу человечку.
     - Самая главная новость, что ты нашёл себе новую постельную грелку. Многие тоже не прочь вкусить экзотики, раз сам Владыка прельстился.
     - Это плохо. Охотники за развлечениями могут нам сломать игру.
     - Но и плюс в этом есть.
     - Какой?
     - Если наш подозреваемый и есть заговорщик, то женщина обязательно привлечёт его внимание.
     - Да, лорд Каель - ценитель редкой красоты.
     - И тебе придётся предупредить нашу жертву.
     - Кажется, я уже обозначил свою просьбу.
     - Этого мало. Ты должен рассказать о пристрастиях нашего лорда.
     - Вьер, но почему снова я?
     - Так между вами уже нет главной преграды, поэтому выслушают тебя без лишних истерик.
     Владыка недобро глянул на советника и толкнул дверь. Как обычно, Вьер прав. А рассказать необходимо.
     - Леди Миэль, есть ещё нечто, что вам будет необходимо знать...
     - Я вас внимательно слушаю.
     - У нас есть опасения, что за последними происшествиями стоит один из лордов Высшего Совета.
     - Это можно было бы предположить. Возможностей для действий с размахом достаточно.
     - Да. Так вот. Означенный лорд увлекается особой женской красотой, - взгляд Владыки переместился на грудь Арастры.
     - Вы на эту тему высказались довольно прозрачно, - королева отвернулась.
     - Тем не менее я просто обязан поделиться подробностями.
     - Мне снова надеть мои вещи? - намёк Владыки королева поняла сразу, но решилась на уточнение.
     - Это было бы очень кстати...
     - Хорошо. Вы мне поможете? - королева повернулась спиной к эльфу. Эльнар отказать в просьбе не мог. Ведь это было, прежде всего, в его интересах.
     Пальцы Владыки шустро расплетали уже знакомую шнуровку, женщина стояла, не шевелясь.
     Когда эльф закончил, у королевы возникло затруднение. А как снять платье? Через верх или лучше спустить его к ногам?
     - Что-то не так? - заминка пленницы была замечена.
     - Осмелюсь я вас просить ещё посодействовать?
     Эльф окинул королеву недовольным взглядом, но суть проблемы понял, поэтому отказывать не стал, а лишь уточнил:
     - Через верх?
     - Да.
     Арастра подняла руки над головой, чтобы эльфу было удобнее стягивать платье, и закусила губу. Ситуация заставляла нервничать.
     Эльнар наклонился, приподнимая подол, затем закрыл глаза, чтобы избавить себя от соблазна, но это оказалось его роковой ошибкой. Руки соскользнули, коснувшись обнажённой кожи, и кровь молотком застучала в висках. Владыка мысленно выругался и открыл глаза, ситуацию это лишь усугубило, ведь теперь ему представился слишком откровенный вид. Эльнар ничего не мог собой поделать. Его глаза внимательно прошлись по стройным ногам в шёлковых чулках, затем взгляд поднялся выше, и сердце учащённо забилось. Если бы не было совместной ночи, то было бы ради чего сдерживать себя, а так...
     - Пожалуй, я поторопился с обещаниями, - сказал эльф и притянул желанное тело к своей груди.

Глава 14

     - Владыка, вы же не хотите сейчас... здесь... - договорить королева не успела, потому что эльф её прервал.
     - В том-то и дело, что хочу. Именно сейчас и здесь.
     Руки эльфа огладили спину Арастры и спустились ниже, крепче прижимая к своему телу.
     - Владыка, прошу вас... - королева попыталась отстраниться.
     - Знаете, я совершенно не помню ночи, так почему бы нам не повторить? - Владыка попытки женщины пресёк на корню, сдавив в объятиях.
     - Но время...
     - Не думаю, что его понадобится много.
     Эльф подхватил женщину на руки и понёс к постели.
     Королева начала паниковать. Она не столько боялась оказаться в постели с Владыкой, сколько разоблачения. Ведь тогда ей не будет никакой веры, а именно на этом основана её игра.
     А эльф времени даром не терял. Он поспешно стянул рубашку и взялся за пояс брюк.
     - Владыка, мы не должны... - Арастра попыталась воззвать к благоразумию мужчины.
     - Боитесь? Неужели я был груб ночью? Так я исправлюсь.
     С этими словами Владыка склонился к губам королевы, и она издала изумлённый полустон. Поцелуй, хоть и был настойчив, но оказался настолько нежен, что её дыхание перехватило.
      - Эльнар, пожалуйста, - королева предприняла ещё одну попытку.
     - Тебе же нравится, иначе бы ты меня к себе и ночью не подпустила бы, - Владыка тоже перешёл на неофициальное общение.
     - Но только не сейчас, - жалобно шмыгнув носом, ответила Арастра.
     Эльф внимательно посмотрел в глаза пленницы, а затем пренебрежительно фыркнул.
     - Ладно, уговорила. Никогда не заставлял женщин заниматься этим по принуждению.
     Подхватив одежду, Владыка вышел из спальни, громко хлопнув дверью.
     - О, вот почему ты так долго... - в гостиной его уже дожидался советник, и Эльнар только недовольно пнул ногой стоящее на пути кресло.
     Что за день такой? Всё против него.
     - Ни слова больше, - раздражённо бросил венценосный эльф, щуря глаза. Комментарии друга сейчас совершенно не нужны были Эльнару.
      Советник внял предупреждению, заметив, как на лицо Эльнара наползает маска отстранённости и холодности.
     - Как скажете, Владыка, - Вьер поклонился.
     - Я сегодня иду с тобой. Не хочу пропустить всё веселье, - Эльнар быстро надел рубашку, затем и плащ занял своё место.
     - Но это может оказаться опасным...
     - Может, но именно я должен в первую очередь знать о главных проблемах, - подойдя к зеркалу, Владыка окончательно привёл свой внешний вид в порядок.
     Вьер покосился на Эльнара, и на лицо его наползла понимающая усмешка. Он подумал о том, что не хочет его друг, после того что было у него с пленницей, оставлять её без присмотра. Что ж, Владыку можно понять...
     Советник вышел в коридор, где дожидались стражники, которых вызвали для конвоирования человечки, и ещё раз дал наставления.
     - Владыка, все готовы, - Вьер снова вернулся в гостиную покоев Эльнара.
     - Хорошо, пусть войдут.
     Эльнар толкнул дверь спальни и бросил взгляд на затягивающую завязки плаща женщину.
     - За вами пришли, - холодно сказал он.
     - Хорошо, я готова, - ответила Арастра и, проходя мимо Владыки, добавила: - Спасибо...
     Отвечать эльф не стал, отвернувшись к окну, и королева торопливо покинула спальню.
     На её руки надели антимагические браслеты, но Арастра лишь хмыкнула. Такие игрушки могут удержать эльфийскую магию, возможно, даже и людскую, только её сила высшего порядка, а эти штуки просто невинное украшение.
     - Побольше драматизма, - Вьер осмелился на совет, видя, что Эльнар равнодушно отвернулся от женщины.
     - Я постараюсь, - тихо ответила Арастра, не поднимая глаз.
     ***
     - Чем порадуешь? - высокий лорд торопился получить информацию, поэтому не стал затягивать с разговором.
     - Я договорился, - жрец леса подобострастно поклонился.
     - Вопросы были?
     - Нет. Проверка амулетом истины уже была запланирована Владыкой, поэтому никто даже слова против моего желания забрать пленницу в святилище не сказал.
     - Хорошо, а какие пожелания были насчёт дальнейшего?
     - Судьба пленницы никого не интересует. Сведения получены, а дальше Владыке нет дела, - жрец успел не только с охраной пообщаться, но и перекинулся парой слов с людьми советника, отвечающими за человечку.
     - А что сам советник?
      - Лорд Вьер уже строит планы по захвату Цитадели, говорят, у него уже и карта готова с подробным описанием внутреннего устройства.
     - Быстро. Видно, разговор был познавательным и Владыка всерьёз намерен взяться за дело. Это очень хорошо. У нас будет не только возможность воплотить в жизнь наш основной план, но и лишний бонус получить. Когда пленница будет доставлена в святилище?
     - Ночью. Я рассудил, что не стоит рисковать, вдруг с утра Владыка передумает?
     - Разумно. Что ж, встретимся в святилище в полночь, а уж затем наведаемся в пещеры.
     - Нужно чем-то отвлечь лорда Риэля... - жрец не забыл о поручении Владыки относительно озера.
     - Это не твоя забота, с лордом я сам разберусь, - высокомерно ответил сиятельный.
     - Слушаюсь, господин.
     - Да, подготовь для алтаря два жертвенных сосуда.
     - Будет исполнено, - жрец снова поклонился, мысленно усмехнувшись. Будет сегодня неплохая прибавка к жалованью...
     ***
     - Какие новости? - Эльнар дожидался советника, просматривая отчёты с линии границы.
     - Жрец леса уточнял, когда нам понадобится амулет истины, - ответил Вьер, присаживаясь к столу, за которым работал Владыка.
     - Ещё? - Эльнар отодвинул бумаги и недовольно посмотрел на объёмную пачку оставшихся донесений.
     - Всё, - пожал плечами Вьер.
     - Странно, неужели не клюнули на такую приманку? - в голосе Владыки послышалось разочарование.
     - Может, опасаются? - советник тоже был не рад отсутствию реакции.
     - Не думаю. А что сам жрец? Его проверили? - Владыка уцепился даже за такой мизерный шанс.
     - Пока нет. Не нужно, чтобы у него возникли подозрения, если за ним кто-то стоит, - Вьер не хотел обнадёживать Владыку раньше времени, но утаивать свои соображения по этому поводу тоже не мог.
     - А есть основания искать связь? - Эльнар заинтересованно выгнул бровь.
     - Поинтересовался наш жрец, правда, вскользь, что будет, если амулет лишит пленницу жизни, - советник отвечал неохотно.
     - Да, вроде бы и положено служителю святилища такие вопросы задавать, но лучше и впрямь проследить, - Эльнар задумчиво посмотрел на дверь.
     - Вы не передумали, Владыка? - Вьер надеялся, что отсутствие убедительных оснований заставит Эльнара отказаться от его замысла. Но его ожидания не оправдались.
     - Нет, - Владыка упрямо поджал губы.
     - Тогда придётся изображать конвоиров. По-иному проследить за жрецом не получится.
     - Чего же мы ждём? Нужно уже заступать на пост. Вряд ли пленница надолго задержится в темнице.
     - Я сейчас принесу одежду и оружие.
     - Не затягивай.
     Владыка обернулся на дверь спальни и губы его скривились в усмешке.
     Надо же, до чего он дожил!
      Ему посмели отказать! И кто? Какая-то человечка. А он проглотил оскорбление, словно женщина ему ровня.
     Нет, нужно избавляться от этой пленницы. И чем раньше, тем лучше. Пусть даже придётся вернуть её на земли людей, только чтобы больше не подвергать своё самолюбие таким испытаниям.
     А сегодня у него есть на ком выместить своё дурное настроение. Вьер явно недоговаривает и темнит, иначе не стал бы так настойчиво изображать не имеющего никаких зацепок подчинённого. Эльнар бросил ещё один взгляд в сторону спальни, потёр виски и распрямил плечи. Незачем мучить себя глупыми эмоциями.

Глава 15

     - Пошевеливайся, в святилище тебя уже ждут, - Арастра вздрогнула после слов одного из конвоиров. Конечно, голос из-под плаща звучал глухо да ещё и был искажён магически, но она могла поклясться чем угодно, что это голос Владыки. А так как вряд ли сиятельный эльф решился бы на такое без должной поддержки, то можно не сомневаться в личности второго охранника. Получается, самые блистательные эльфийские лорды, как обычные стражники, подпирали стены темницы, пока за ней не пришли посланники жреца? Удивительно.
     Арастра запахнула плащ и шагнула из темницы в освещённый коридор. Новость ей понравилась: сразу стало как-то спокойнее. Она была уверена в своих силах, только в мире происходило что-то странное, а это заставляло ожидать непредвиденных неприятностей.
     - Вы будете присутствовать на обряде испытания амулетом или сразу отправитесь назад? - посланник обернулся к охранникам, открывая двери святилища.
     - Хотелось бы, конечно, сразу вернуться, но с нас потребуют отчёт.
     - Хорошо, я предупрежу жреца.
     Служитель провёл своих спутников в большой зал и удалился, оставив охрану заниматься прямыми обязанностями.
     - Давно не был в святилище, кажется, здесь стало немного уютнее, - Эльнар с интересом рассматривал помещение.
     - Да, жрец очень ответственно выполняет свою работу, - согласился Вьер.
     - Чего стоишь, вон твоё место, - грубо сказал Владыка, указывая женщине на кресло из переплетённых лиан.
     - Да, можно уже устраиваться с удобством, - Вьер тоже не отказался от шпильки.
     Королева на язвительные интонации не обратила внимания, она тоже играла, так зачем принимать всё близко к сердцу?
     Она осторожно пристроилась на краешек неудобного сидения и сосредоточилась, пытаясь почувствовать его магию. Дерево отзывался неохотно, и Арастра поняла, что ей придётся очень непросто. Ведь светить все свои способности ей нельзя, а справиться теми скромными возможностями, что имелись, не получится. Значит, нужно очень внимательно выстраивать свои ответы. Так, чтобы они были правдивыми, но, в то же время, не раскрывали истинного положения вещей.
     Долго поразмышлять на эту тему королеве не пришлось. Из неприметной двери в углу святилища появился жрец. Арастра окинула вошедшего беглым взглядом и изобразила испуг. Аура у жреца была мощной, почти такой же, как и у её охранников. Пришедшая в голову мысль заставила её уже испугаться по-настоящему, ведь жрец легко мог разоблачить мнимых стражей.
     - Я могу посетить дамскую комнату? - Арастра кинула умоляющий взгляд на своих конвоиров. Послышались ехидные смешки, но отказывать женщине не стали.
     - Мы быстро, - Вьер кивнул жрецу, тот равнодушно отвернулся. Всё основное развлечение было впереди, поэтому обращать внимание на пустяки он не желал.
     - Вы что творите? - зашипела Арастра, едва эльфы вывели её из главного зала.
     - В чём дело? - холодно поинтересовался Владыка. Ему очень не понравилось, что человечка так быстро разгадала их маскировку.
     - Ваша аура, жрец может догадаться!
     Эльфы переглянулись и смущённо потупились: как же они сами упустили такую важную деталь?
     - Вьер, что будем делать? - Эльнар оглянулся на дверь.
     - Не знаю, как бы мы ни старались спрятать сейчас наши ауры, след останется.
     - Так глупо попасться! Придётся раскрывать своё присутствие, - решение Владыке не нравилось, но деваться было некуда.
     - Я могу помочь... - несмело предложила королева.
     - Каким образом?
     - Наша магия другая, и, думаю, для этого моих сил вполне хватит.
     - Тогда чего мы тратим время впустую? Действуйте!
      Получив разрешение, королева тут же приступила к работе. Она, конечно, слукавила. Силы придётся влить гораздо больше, чем показывала её аура, но вряд ли сейчас эльфы обратят на это внимание.
     - Кажется, всё, - Арастра встряхнула дрожащие руки. Хорошо, что хоть браслеты сняли в святилище.
      - Вьер?
     - Удивительно, но сработало.
     Благодарность эльфы выказать не успели, так как женщина рухнула в обморок. Сил пришлось потратить слишком много, а ещё и делала это королева так, чтобы не раскрыть свою ауру, вот и пришла неминуемая расплата.
     - Только этого нам не хватало, - пробормотал Эльнар, поднимая бессознательное тело.
     - Думаю, так даже будет правдоподобнее, - советник и в этой ситуации нашёл плюсы.
     Владыка ничего не сказал. Ему опять приходилось бороться с собственными эмоциями, ведь он прекрасно знал, что под плащом пленницы почти ничего нет, а это заставляло сердце биться чаще. Он крепче прижал свою ношу и шагнул в открытую для него Вьером дверь.
     - Что с ней? - жрец изумлённо уставился на бесчувственное тело в руках охранника.
     - От страха чувств лишилась, - Вьер ехидно хохотнул.
     - Ну, ничего, сейчас мы её подлечим, - на губы жреца тоже наползла язвительная усмешка.
     Эльнар в диалоге не участвовал. Он осторожно пристроил женщину на замысловатое кресло, поправил полы её плаща и отошёл.
     - Начнём? - жрец леса склонился над пленницей.
     - Да, только осторожнее, всё-таки она не эльфийка, а ответы Владыке нужны.
     - Неужели он не узнал желаемое?
     - Разве можно верить людям на слово? Всему должно быть подтверждение.
     - Тогда не будем затягивать, - жрец выпустил струйку лечебной магии, и женщина тотчас же открыла глаза.
     - Что со мной было? - Арастра обернулась к охранникам.
     - Всего лишь обморок, - ответил Вьер.
     - Вы будете и дальше любезничать, или мы уже начнём то, для чего здесь собрались? Я предполагал закончить поскорее, - дело неумолимо близилось к полуночи, и жрецу нужно было уложиться к назначенному времени.
     - Пленница в вашем распоряжении, - Вьер поклонился жрецу, Эльнар встал у стены.
     - Достаточно ли будет одного ответа? - жрец встал за спиной Арастры и положил ладони на спинку магического кресла.
     - Вполне, если он будет положительным.
      Жрец кивнул и без промедления активировал амулет.
     Королева тут же почувствовала, что лианы обвили её тело и она не может даже шевельнуться, но страха от осознания этого не испытала. Ведь она же сможет выстроить ответ таким образом, чтобы амулет принял её слова за правду?
     Жрец тоже имел неплохой опыт в своём деле, поэтому и его фраза не допускала инотолкований.
     - В беседе с Владыкой вы правдиво отвечали на все вопросы? - нетерпеливо спросил жрец леса.
     Эльфы напряжённо замерли, ожидая слов пленницы.
     - Настолько, насколько позволяли мне мои знания, - королева полностью пришла в себя, поэтому ответила уверенно. Ведь она же знала гораздо больше о ситуации, чем Владыка, поэтому некоторые недомолвки и утаивания были следствием начатой игры, а раз так, то всё, что она говорила - правда.
     - Ответ не содержит лжи, - констатировал жрец, глядя на замершие лианы.
     - Что ж, Владыка может быть доволен, - Вьер снова усмехнулся, а Эльнар расслабился.

Глава 16

     - Какие были распоряжения насчёт пленницы? - жрец настороженно посмотрел на охрану, опасаясь, что прежние договорённости уже не имеют силы.
     - Разве в святилище нет достойной темницы? - Вьер пожал плечами.
     - А Владыка не будет возражать? - в голосе жреца чувствовалось явное предвкушение.
     - Нет. Его интересовало только подтверждение слов человечки, - и снова ответ пришёл от советника.
     - В таком случае, я прикажу отвести её в подземелье. Вам что-нибудь ещё нужно?
     - Не очень хочется возвращаться по темноте в Резиденцию, времена неспокойные. Не окажете ли гостеприимство?
     - В святилище места хватит для всех. Я предупрежу слуг.
     - Премного благодарны.
     Королеву увели, вскоре и за охранниками пришли обещанные слуги.
     Комнату фиктивным стражам выделили большую и удобную и даже насчёт ужина распорядились, что для настоящих конвоиров было бы пределом мечтаний, а для высокородных всего лишь подозрительной услужливостью. Поэтому Вьер сразу же навесил на дверь магическую защиту, а к ужину и вовсе притрагиваться не стали. Но амулетом Владыки проверили.
     - Вот су... сучья гнилые! Ну, как думаешь, скоро будет продолжение? - негромко спросил советник.
     - Конечно, и нам важно не упустить нужный момент, - Эльнар откинул капюшон плаща.
     - Маячок не обнаружат? - Вьер тоже открыл лицо.
     - Нет. Для этого нужно иметь под рукой образец моей крови, - Владыка усмехнулся, уж к своей персоне он никого в последние дни не подпускал, кроме Вьера, а в нём он был уверен.
     - Какие страсти творятся, я почти завидую, - Вьер иронично хмыкнул.
     - Твои намёки беспочвенны. Дело слишком важное, чтобы рисковать. И я точно так же поступил бы, будь на месте этой человечки кто-то другой.
     - Да, конечно. Как будем выбираться? - советник не стал спорить, но в своих выводах только укрепился.
     - Через окно, лучше ещё раз пройти через главный вход.
     - Согласен. Тогда двинулись? Нам ведь ещё до подземелья добраться нужно.
     - Да, это может занять много времени.
     На окне были ставни, но они нисколько не помешали замыслам эльфов. Вьер аккуратно срезал их магией и поставил внутрь комнаты. Завтра уже некого будет бояться...
     - Владыка, давайте я первым спущусь, всё-таки подстраховаться будет не лишним.
     - Хорошо, только сразу отойди, а то ещё ненароком зацеплю, - ответил Эльнар.
     - Вот всю жизнь только и стараешься на моём горбу прокатиться, - проворчал Вьер, наигранно вздохнув.
     - Что поделать, судьба у тебя такая.
     Обменявшись шутками, сиятельные приступили к делу. Вьер легко спрыгнул на землю, огляделся и махнул Эльнару рукой, не обнаружив ничего подозрительного. Владыка тут же бесшумно присоединился к своему верному спутнику.
     Снова натянув на голову глубокие капюшоны, высокопоставленные сыщики отправились искать доказательства заговора.
     В святилище уже были погашены все огни, поэтому эльфы беспрепятственно добрались до спуска в подземелье.
      - Вьер, а у нас точно только один выход через тоннель?
     - Да, там с другой стороны порода слишком крепкая, даже магия не справится.
     - Это хорошо, а то не хочется упустить наших птичек из-за плохой подготовки.
     - Всё, дальше не пойдём. Теперь только ждать сигнала маячка.
     - Думаю, что долго отдыхать не придётся. Не просто же так жрец торопился?
     - Может, он по естественной нужде спешил? Или устал сильно, - советник и тут не утерпел с шутками.
     - Хотелось бы, что это именно так и было. Но я не верю в совпадения, - Эльнар веселье друга не поддержал. Он всем своим существом чувствовал, что основные неприятности ещё впереди.
     - Интересно, как там наша пленница?
     - Скоро тебе представится возможность узнать. Маячок сработал, - Владыка сосредоточенно смотрел в темноту подземелья.
     - А какую активацию ты выбрал?
     - Леди должна уколоть палец о застёжку на плаще.
     - О, какой хитрый ход. И твоя кровь будет перекрыта, и магия человечки оставит след.
     - Так надёжнее. Даже если саму булавку выбросят, маячок будет настраиваться на кровь человечки.
     - Искренне восхищаюсь продуманностью плана. Я бы не догадался связать кровь. Хотя, вы и так уже связаны...
     - Вьер!
     - Молчу...
     - Всё, двинулись, они удаляются, - обсуждать с советником взаимоотношения с человечкой Эльнару абсолютно не хотелось.
     - Интересно, сколько охраны в подземелье? Справимся ли? - Вьер достал из ножен узкий клинок.
     - Что, давно не тренировался? - Эльнар тоже приготовил своё оружие.
     - Я как-то больше стрелам доверяю, - советник немного покрутил кистью, примеряясь к клинку.
     - Ну, извини, надо было со жрецом договариваться насчёт леса.
     - Думаю, возможность и так будет, не будут же они всю ночь по тоннелю гулять?
      ***
     - Как наши планы? - высокий эльфийский лорд с нетерпением ждал новостей от жреца леса.
     - Всё, как и договаривались, - успокоил своего господина служитель святилища.
     - Надеюсь, ты не стал задавать пленнице лишних вопросов? - в голосе лорда появилась настороженность.
     - Нет, охране требовалось лишь подтверждение, - жрец поклонился.
     - Они уже отправились в обратную дорогу?
      Теперь лорд расслабился и уже безбоязненно опустил капюшон.
     - Нет. Попросились на ночь, - скрывать правду от господина жрец не отважился.
     - Решили проследить? - бровь сиятельного поползла вверх.
     - Вряд ли, просто решили устроить тебе полноценный отдых, - жрец позволил себе высказать предположение, видя благодушное настроение господина.
     - Но ты ведь позаботился об их крепком сне? - губы лорда тронула едва заметная усмешка.
     - Конечно. И вино зельем сдобрил, и весь ужин, - отчитался жрец.
     - Ладно, даже если эти олухи увяжутся за нами, то вряд ли смогут далеко уйти. Мы пройдём через лабиринт, - немного подумав, сказал лорд.
     - Слушаюсь, господин, - жрец склонился ещё ниже.
     - Показывай свою добычу, - сиятельному очень не терпелось посмотреть на ту, о которой было столько разговоров.
     Высокородный снова спрятал лицо под глубоким капюшоном и встал с кресла.
     - Нам придётся спуститься в подземелье, - предупредил жрец.
     - Это даже лучше, не придётся возвращаться, - высокородный в святилище был частым гостем, поэтому неплохо ориентировался.
     Торопливо преодолев извилистые коридоры подземелья, по которому была выставлена многочисленная стража, спутники подошли к нужному повороту. Возле двери темницы тоже прохаживалась охрана, и лорд с удовлетворением кивнул, отмечая предусмотрительность своего подчинённого.
     - Открывайте, - жрец поторопил стражу.
     Когда дверь распахнулась, служитель первым шагнул в темницу и засветил магический огонь.
     Высокий лорд тут же зашёл в мрачное помещение.
     - Хм, а ты прав. Наша птичка очень даже ничего, - сиятельный обошёл замершую при появлении гостей женщину по кругу.
     - Да, мой лорд, - жрец поклонился.
     - Тогда не стоит затягивать с остальными приятностями, идём на место.
     Высокородный вышел, а жрец подтолкнул пленницу:
     - Что, со слухом проблемы? Приказано идти.
     Женщина, обречённо склонив голову, направилась к выходу, поправляя застёжку плаща.

Глава 17

     Арастра незаметно проколола палец о булавку и усмехнулась: охота начата. Жрец и его хозяин вряд ли догадываются, какая высокая компания решила заняться расследованием. Ну, ничего, в своё время все всё узнают, а пока продолжится игра в беспомощную дичь, готовую на всё ради сохранения жизни.
     Подземелье закончилось, и её вывели на открытое пространство. Арастра даже закашлялась, настолько чистым был ночной воздух.
     - Дыши реже, а то сознание потеряешь, - жрец леса расщедрился на совет, но королева уже приспособилась.
     - Нам нужно спешить, алтарь активен только до рассвета, а мне ещё хотелось бы рассмотреть подарок во всех подробностях.
     - Да, господин. Комнаты в убежище уже приготовлены.
     - Ты меня сегодня радуешь. Пожалуй, ещё одно колечко заслужил.
     - Вы очень щедры, господин.
     - Ладно, идём, нам ещё по лабиринту плутать.
     - Я ничего не могу сделать, его магия не поддаётся... - начал, было, оправдываться жрец.
     - Пустое, мы же знаем, как найти дорогу. И все ловушки уже давно изучены.
     Затем высокий лорд повернулся к пленнице и предупредил:
     - Мы идём первыми, чтобы открыть проход, а в твоих интересах не отступать ни на шаг, иначе участь твоя окажется плачевной, - из-под плащей были извлечены острые мечи, и эльфы начали пробивать дорогу.
     Арастра поняла, что Владыке с советником будет непросто преодолеть такую преграду. Она даже предположила, что ей придётся дальше самой разбираться с проблемами. Конечно, этого стоило ожидать с самого начала, но королева как-то уже привыкла к мысли, что у неё есть помощь.
     Лабиринт, о котором говорили её спутники, оказался зачарованным лесом. Арастра удивилась тому, что никаких неприятных последствий для себя не испытывала, а вот её сопровождение пробивалось через густые заросли с трудом. И что это значит? Неужели создатель этого чуда подстраховался и использовал человеческую магию? А, что, такое вполне могло быть. Деревья выглядят очень древними, а ведь прежде, говорят, эльфы с людьми даже ладили. Но это было ещё до разделения, а вот теперь в такое и вообще верилось с трудом. Королева выпустила немного магии, и перекрученные корни под её ногами поспешно втянулись в землю. Да, Владыке очень сложно будет пройти по её следу.
     Эльфы слаженно работали своим оружием, видно, опыт в преодолении лабиринта имелся немалый. Через четверть часа деревья расступились, но под ногами захлюпало.
     Теперь первым шёл жрец, за ним по кочкам прыгала Арастра, а высокородный замыкал процессию.
     Это было для королевы очень неудобно, так как использовать свою магию она не могла. Поэтому и намучилась, преодолевая болотистую местность, не меньше эльфов.
     - Остался только горный участок, - сказал эльфийский лорд, когда нога Арастры ступила наконец-то на твёрдую поверхность.
     Женщина только простонала в ответ, ещё и по камням скакать...
     Третья преграда оказалась самой простой. В паре мест только пришлось карабкаться по тонкой тропке над пропастью, а дальше дорога была вполне сносной.
     - Всё, вышли. Теперь можно немного и восстановиться.
     Высокородный достал из внутреннего кармана какую-то склянку и основательно приложился к её горлышку, жрец лишь завистливо вздохнул. Арастра же поняла, что ей тоже придётся восстанавливаться за счёт собственных резервов, но решила с этим не спешить, ведь вряд ли их путь заканчивается прямо за лабиринтом, а раз так, то подходящая возможность ещё представится.
     - Ещё немного, потерпи, - в голосе высокого лорда послышалась язвительность, и Арастра подумала, что этот самонадеянный господин вполне заслуживает наказания. И если Владыка не сможет вовремя вмешаться, то она сама охотно расправится с сиятельным.
     - Проходите, леди, - иронично поклонившись, высокородный пропустил пленницу в дверь, жрец остался стоять у входа.
     Арастра сразу поняла, что не только для разговора её привели в пресловутое убежище. Посреди большой пещеры, обустроенной для проживания, находился и старый, местами потрескавшийся алтарь, от которого фонило очень знакомой магией. Королева прикрыла глаза и постаралась унять забившееся с удвоенной силой сердце. Получается, что именно здесь находится то, из-за чего уже столько лет приходится сдерживать тварей из-за Врат.
     - Боишься? - смятение женщины высокородный истолковал по-своему. - Зря. Пока ты будешь вести себя правильно, этот алтарь не получит твоей крови. Хотя... а вдруг мне повезло?
     Эльфийский лорд окинул пленницу внимательным взглядом и поманил к себе.
     - Подойди.
     Арастра сделала несколько неуверенных шагов и замерла.
     - Надень это колечко, - ей протянули простенький ободок из серебра.
     Ничего опасного для себя королева не почувствовала, поэтому смело натянула кольцо на свой палец.
     - Не иначе, боги ко мне благоволят!
     С чего последовал такой вывод, королева не поняла, но что колечко дало своему хозяину знак, она почувствовала.
     Высокородный расстегнул плащ и бросил его на стул. Арастра с интересом посмотрела на эльфа. А ничего так. Большие глаза, точёный подбородок, породистый нос. Только вот слишком уж вид самодовольный да глаза холодные.
     - Нравлюсь? - поймав оценивающий взгляд женщины, спросил эльф.
     - Нет, - прямо ответила королева.
     Лорд удивлённо поднял бровь, не ожидая такого ответа.
     - Почему?
     - Владыка намного привлекательнее.
     - А-а, ну, это понятно, - на губах высокородного появилась усмешка, но глаза так и остались бесстрастными. - Могу вас утешить, это ненадолго. А раз так, то и нечего забивать свою хорошенькую головку глупостями. Снимайте плащ.
     - Я не могу, - Арастра даже полы придержала.
     - Это ещё почему?
     - Меня забрали из спальни, - королеве даже лгать не пришлось, ведь вряд ли лорд потребует уточнять, чья была спальня.
     - О, вот это уже интересно. Вы хотите сказать, что Владыка даже таким подарком не заинтересовался? Тогда я должен обязательно узнать, что здесь не так. Раздевайся, - напускная вежливость высокородного испарилась.
     Арастра потянулась к булавке, опустив глаза.
     Когда плащ упал к ногам женщины, в пещере воцарилась тишина.
     - Я всегда говорил, что наш Владыка имеет проблемы с умом. Не воспользоваться таким...
     В голосе лорда королева почувствовала неприкрытую похоть. Да, придётся хорошенько постараться, чтобы не дать возможности исполниться ожиданиям эльфа.
     А ещё Арастра поняла, на что нажаловалось колечко...
     ***
     - Вьер, живых не оставлять и после себя убирать, - сказал Владыка, едва высокопоставленные эльфы спустились по ступеням.
     - О, неужели ты изменил своим принципам?
     - Во-первых, с изменниками нечего церемониться - а другие вряд ли будут подчиняться жрецу, - во-вторых, свидетели нам не нужны.
     - Неплохая намечается прогулка. Хорошо, что с нашей магией мы стоим целого отряда.
     - Да, иначе бы пришлось тратить время на то, чтобы обходить, а потом ещё и возвращаться с подмогой, а нам сейчас нежелательно давать пищу для разговоров.
     - Я готов. Пошли?
     - Сильно-то не вырывайся вперёд, я тоже хочу немного пар выпустить, - Эльнар осадил рванувшего по узким коридорам советника.
     - Думаю, нам обоим хватит, - ответил Вьер, когда завернул за первый поворот.
     Больше разговаривать было некогда. Нужно было с толком использовать эффект неожиданности.
     Первую пару охранников миновали без проблем, а вот потом на шум сбежались и остальные. Теперь уже оставалось полагаться только на свои умения. Но силы были не равны, только вот охрана слишком поздно это поняла. Да и кто бы на их месте мог ожидать, что наведаются столь высокие гости?

Глава 18

     - Вот это подарок! - эльф завороженно смотрел на высокую грудь, лишь слегка прикрытую полупрозрачной тканью. - Эльнар - идиот...
     Высокородный подошёл ближе и приподнял подбородок Арастры.
     - И личико под стать, какое чудо! Пожалуй, придётся повременить с моими планами. Ты ведь захочешь обменять свою жизнь на благосклонность ко мне?
      - Да, мой лорд, - королева прикрыла глаза, чтобы не выдавать своих чувств.
     - Правильное решение, - эльф не стал дольше медлить и прижал девичье тело к своему. - Я даже постараюсь не причинять тебе лишней боли.
      Руки эльфа по-хозяйски прошлись по самым интимным местам королевы, и она едва сдержалась от того, чтобы применить магию. Ещё не время. Владыка должен сам убедиться в действенности магии алтаря. А для этого нужно присутствовать при жертвоприношении. Да ещё и сам обряд нельзя делать быть полноценным, ведь сила алтаря уже и так готова была выплеснуться, а это сулило немалые проблемы...
     Высокородный впился в губы Арастры жадным поцелуем, королеве пришлось изобразить ответное участие.
     - Хороша, - ладони эльфа накрыли пышную грудь, и лорд с удовольствием понаблюдал за тем, как это смотрится.
     Арастра едва сдержала стон. Прикосновения эльфа не были нежными, наоборот, в них прослеживалась нарочитая грубость, и королева уже сомневалась, что сумеет выдержать ещё хотя бы пару минут.
     Эльф между тем отстранился, и начал спешно стягивать с себя одежду.
     - Хм, стриптиз в мои планы не входил, но это неплохой бонус за те неприятности по пути сюда.
     Высокородный резко обернулся на голос и застыл. На пороге убежища стоял сам Владыка, его оружие было в свежей крови, да и взгляд не предвещал ничего хорошего.
     - Наконец-то, - выдохнула Арастра и нагнулась за плащом.
     - Добрый вечер, лорд Каель. Развлекаетесь? - Эльнар едва сдерживал свою ярость, и лорд понял, что сохранить жизнь будет очень непросто. Но за его спиной был немалый опыт, поэтому он не спешил окончательно сдаваться.
     - Владыка? Какими судьбами? - лорд небрежно накинул на плечи снятую рубашку и пригладил волосы.
     - Вот, решил проследить, как выполняются мои приказы.
     - Мы стараемся изо всех сил, приходится, вот, даже собственными принципами жертвовать ради блага государства, - вздохнул лорд.
     - Да? Очень интересно будет послушать.
     Арастра тоже повернулась к эльфу, ведь она-то очень хорошо представляла, для чего используется на самом деле этот алтарь, а потому хотела узнать, как будет выкручиваться высокородный.
     - Я хотел задать несколько вопросов нашей пленнице, думаю, она каким-то образом смогла обмануть амулет истины.
     Королева мысленно поаплодировала высокородному. В попытках спасти свою шкуру он очень близко подобрался к правде.
     - И как с этим соотносится ваш не совсем приличный вид? - Эльнар уже взял себя в руки и теперь старательно оттирал клинок от крови.
     - Я хотел провести человечку через клятву на алтаре, а для этого пришлось бы пустить кровь. Одежды же запасной здесь нет, вот и пришлось разоблачаться.
     Ложь так легко слетела с уст лорда, что королева только диву далась. Неужели эльф полагает, что она будет молчать? Или надеется, что ему безоговорочно поверят?
     - Это неправда, - Арастра гордо вскинула подбородок.
     - Какова ваша версия? - усмехнулся советник, доселе стоящий безмолвной тенью за спиной Владыки.
     - Они здесь подпитывают жертвами алтарь, чтобы получить новую силу.
     - Что ты несёшь? - возмутился лорд Каель.
     - Владыка, только прикажите, - негромко произнёс Вьер.
     - Режь вену, - холодно проговорил Эльнар, обращаясь у Каелю.
     Высокородный понял, что в открытом противостоянии у него шансов нет, а вот попросить силы у алтаря будет неплохим шансом.
     - Вы сами этого хотели.
     Высокородный подошёл к алтарю и взял в руки жреческий нож. Без промедления полоснув себя по запястью, он воззвал к древнему существу:
     - Великий, даруй мне силу в обмен на кровь, и я верну тебе её сторицей.
     Алтарь загудел уже после первых капель, и эльфы буквально кожей почувствовали исходящую от него чужеродную силу.
     - Вьер! - Эльнар сразу почувствовал опасность.
     Советник, не задумываясь, метнулся к Лорду Каелю и проткнул его своим клинком.
     Арастра только и успела, что с опозданием выкрикнуть:
     - Нет! - но тело высокородного эльфа уже окутала мгла. Алтарь получил полноценную жертву.
     Владыка с удивлением посмотрел на женщину, а та обессиленно сползла на пол.
     - Что же вы наделали...
     Но даже королева не представляла всей картины случившегося.
     Эльфы повернулись к алтарю и в ужасе попятились.
     ***
      - Когда же будет ещё одна жертва? Я так голоден, - низший бог, заключённый в камень древнего алтаря, задумался.
     Ему очень повезло, что древнее святилище обнаружили такие же жадные до власти существа, как и он сам. Ведь до этого обряды на алтаре проводили раз в год, да и то жертвовали кровь убитого животного. Тюремщики оставили для него лазейку, предлагая обитателям этого мира самим решить свою судьбу.
     Какая от неё была польза? Разве что дать своим недругам знак, что он не сломлен и полон решимости отомстить? Что Гартан и делал, создавая тварей межмирья, это было глупо и бесперспективно, но больше ничего сделать обессиленный бог не мог. Но судьба ему улыбнулась. Жертвы стали чаще, сил у бога прибавилось, только вот и аппетиты возросли.
     Каждая подпитка позволяла создать уже большую партию рхесов, и бог надеялся, что вскоре они смогут пробиться сквозь Врата и прийти на помощь своему господину. Правда, за это приходилось платить, отдавая божественную силу на создание побрякушек для его благодетелей, но для него это не было сложным. С каждой жертвой, с каждой новой каплей, упавшей на алтарь, сил становилось больше, и какие-то крохи, потраченные на амулеты, были ничтожной платой за возможность покинуть своё узилище в ближайшем будущем. А в последнее время ему и вовсе посчастливилось полакомиться кровью, в которой магии было очень много. Гартан даже не стал в этот раз всю энергию расходовать на рхесов, а приберёг для себя. Ведь после того, как его помощники разрушат заклятие алтаря, он будет слаб, как обычный смертный, а этого допустить нельзя. Снова оказаться в плену да ещё и у низших существ, он не желал. Его твари даже если и пробьются через Врата, то не скоро смогут прийти на помощь. Хитроумные тюремщики разместили места силы Гартана далеко друг от друга. Это ему придётся помогать своим зверушкам пройти в этот мир, но они потом отслужат.
     Хорошо бы ещё и разнородной силой угоститься, ведь его кормильцы дали возможность попробовать крови других разумных существ, населяющих этот мир, и она не оказалась хуже, пусть жертвы и были уже до этого лишены жизни.
      Дверь убежища открылась, и бог замер, почувствовав магию одного из своих благодетелей. Вот и его долгожданная пища. Интересно, что на этот раз? Гартан сосредоточился, пытаясь уловить эманации другой силы, но у него ничего не получилось. Неужели у жертвы совсем нет магии? Но это же совсем не питательно... А ему и нужна была всего одна хорошая порция силы, и тогда его узилище будет разрушено.
     Гартан уже смаковал своё появление в этом мире. Здесь уж он разгуляется вовсю. А потом, когда этот мир будет полностью подчинён и его обитатели начнут строить храмы в его честь и приносить ежедневные жертвы, - вот тогда он снова поборется за власть в высших кругах.
     Мысли были очень приятные, но пришлось снова ждать, так как окроплять алтарь кровью почему-то не торопились, а когда уже терпение совсем начало отказывать, и бог хотел уже потрать немного силы на то, чтобы задать своему кормильцу пару вопросов, появились новые действующие лица, а убежище наполнил сладостный запах недавно пролитой крови.
     Вот теперь Гартан не сомневался, что пришёл его черёд.

Глава 19

     - Кто это? - Владыка заслонил собой женщину и обернулся к советнику.
     - Трепещите, смертные, в ваш мир пришёл новый бог, - ответ пришёл от самого носителя тёмной силы.
     Гартан с удовольствием размял плечи и посмотрел на жмущихся в углу существ. Его божественная суть сразу позволила оценить потенциал этих троих, и он понял, что несколько погорячился с заявлением. Во всяком случае, сейчас эти трое были ему не по зубам. Пока они не пришли к тем же выводам, нужно было перенестись отсюда подальше.
     - Я скоро вернусь, - пророкотал он и исчез в серебристой дымке.
     И только тогда посчастливившимся увидеть пришествие в мир божественного изгнанника удалось немного оттаять.
     - Вот куда пропадали эльфы, - советник смотрел на разрушенный алтарь, и на его лице была горечь. Как же они могли такое упустить?
     - Я же вас предупреждала, что теперь нам делать? - королева только одной мыслью себя успокаивала. Ведь она узнала, откуда все неприятности, но есть ли толк от этих знаний?
     - Он сказал - бог? - Эльнар всё ещё не мог прийти в себя после случившегося.
     - Да, и его приспешники уже давно атакуют нашу Цитадель, - обречённо призналась Арастра.
     Теперь от тайны не было никакого толка.
     - И?
     - Ваша магия почти бесполезна в борьбе с этими тварями, ведь получается, их выкормили на вашей силе, - Арастра горько усмехнулась.
     - Нужно срочно созывать Совет, - мозг советника уже начал работать.
     - Собирайте, возможно, вам удастся что-нибудь придумать, - согласно кивнула головой королева людей. Она подняла руку, чтобы поправить волосы и вспомнила про кольцо, надетое на неё изменником. Стянув ободок с пальца, Арастра обратилась к Эльнару:
     - Возьмите, это мне ваш высокородный дал, мне такие побрякушки ни к чему.
     Владыка протянул руку за амулетом, и его лицо вспыхнуло.
     - Ты меня обманула!
     Королева усмехнулась и томно проговорила:
     - Извини, любимый, но как-нибудь в другой раз.
     Оставаться дольше у эльфов не имело смысла. Теперь в Цитадели придётся разбираться с назойливыми гостями.
     Арастра скинула к ногам плащ, попутно обрубив и магическую привязку Владыки, набросила на себя иллюзию невидимости и выпорхнула из убежища. Нужно спешить домой.
     - Вьер! - Эльнар кинулся к выходу, но было поздно.
     - Что я могу сделать? Здесь магия высшего порядка, она мне недоступна, - советник, потрогал застёжку плаща и наморщил лоб. Очень много сегодня новостей, приятных только среди них нет.
     - Но как? - Владыка растерянно смотрел на своего друга.
     - А я сразу сказал, что не так всё просто с этой женщиной, но разве меня кто слушал? - Вьер усмехнулся.
     - Так, возвращаемся. Собираем Совет, разрабатываем новый план, - Владыка жаждал направить свой гнев в нужное русло.
     - А война? - советник знал, что теперь вряд ли у Эльнара появится желание штурмовать Цитадель, но всё же на уточнение решился.
     - Какая война? У нас появился враг более могущественный, и тратить силы на каких-то жалких людей не имеет смысла, - Эльнар вышел из убежища и начал накладывать чары на проклятое место. Не нужно, чтобы кто-то сюда вновь заявился.
     - Что, таки зацепила? - в ответе Владыки советник почувствовал раздражение и не сдержался от шпильки.
     - Вьер! - Эльнар тут же вскинулся, и советник предпочёл не продолжать.
     - Ладно, что думаешь сделать в первую очередь?
     - Наведаться к людям, - Владыка всё же смог удивить своего соратника.
     - Как?
     - Раз одна мелкая нахалка сумела, то и у меня получится. Для этого я тоже имею кое-какие способности.
      Вьер немного подумал и кивнул. Да, информации катастрофически не хватало, и только у людей можно было разжиться нужными сведениями. Ведь пленница-то очень хорошо представляла себе весь масштаб проблем.
     - А на кого же ты оставишь дела?
     - Что за глупый вопрос? - Эльнар запахнул плащ и создал светлячок: идти в темноте, пусть даже по уже обезвреженному лабиринту, у него желания не возникало.
     - Да, как я сразу-то не догадался? И что я буду говорить остальным?
     - Я ранен, восстанавливаюсь. Предатель Каель убит в поединке. Думаю, ты примешь меры, чтобы весь Старший дом изолировали на время?
      Вьер кивнул.
     - Как долго планируешь пробыть за Барьером? - советник даже не думал отговаривать своего правителя. Риск в данном случае был вполне оправдан, так как на кону стояла судьба целого мира.
     - Пару дней. Выясню, что за гости в нашем мире появляются, найду нашу нахальную пленницу, всё-таки за мной должок, - глаза Владыки злобно сверкнули.
     - И? - Вьер постарался скрыть усмешку, не желая раздражать Эльнара ещё сильнее.
     - По обстоятельствам, - обрубил Владыка.
     - Хорошо, но совет всё же позволь тебе дать, - советник напустил на себя самый серьёзный вид.
     - Какой?
     - Сразу в храм девчонку тащи. Хорошая из неё Владычица получится, толковая.
     - Иди ты! - огрызнулся Эльнар, пытаясь за грубыми словами скрыть смущение.
     Вьер беззаботно рассмеялся.
     Конечно, за уязвлённое самолюбие Эльнар очень хочет отплатить, но то, как они спешили на помощь пленнице, советник никогда не забудет. И пусть Владыка пока не признаётся в своих чувствах, советник понимал, что это очень серьёзно. Ещё ни одной эльфийке не удавалось так заинтересовать мужчину в себе, а это говорило о многом...
     ***
     Обратный путь королева преодолела на удивление легко. И не только магия помогала ей в этом, здесь уже до неё прошлись по препятствиям. Вместо болота была высушенная равнина, в зачарованном лесу была проделана широкая просека. Только горы остались без каких-либо изменений в своём виде.
     - Силён Владыка, - уважительно покачала головой Арастра.
     Сама она тоже не жалела сил. Территории эльфов нужно было покинуть как можно скорее, она не сомневалась, что по её следу пустят ищеек. А потому скорость передвижения для человека была запредельной.
     К рассвету королева была уже возле Барьера. Она оглянулась на оставшуюся вдалеке Резиденцию эльфийского правителя и улыбнулась: интересное было приключение, жаль только, что некогда продолжить.
     - Прощай, моя любовь, видно, не судьба, - послав воздушный поцелуй в сторону эльфийского леса, королева направилась к своему маячку.
     Путь по человеческим землям Арастра преодолела и вовсе за час.
     Сил у неё после этого осталось совсем немного, но она ни о чём не жалела. Резерв за пару-тройку часов сна восстановится, а вот времени было мало.
     Юркнув в потайную дверь, королева заспешила к своим покоям.
     - Лорена, - негромко позвала она, постучав в комнату.
     Фрейлина тут же распахнула дверь.
     - Ваше Величество? - девушка огляделась, но никого не увидела.
     Арастра сбросила иллюзию и вошла в комнату.
     - Закрывай дверь, - обернулась она к своей сообщнице.
     - Удачно? - фрейлина оценила усталый вид госпожи и участливо пододвинула кресло.
     - Вполне. Я немного посплю, а ты Монара вызови к моему пробуждению.
     - Хорошо, Ваше Величество. Завтрак?
     - Не сейчас. Когда проснусь.
     - Тогда я перестелю постель?
     - Не стоит, мне сейчас без разницы, на чём спать.

Глава 20

     - Монар, у нас большие проблемы, - Арастра не знала, как лучше начать разговор.
     - Лорена вернулась?
     Отвечать королева не стала. Вместо этого она налила в бокал вина и протянула советнику.
     - Выпей.
     - Зелье? - советник удивлённо вскинул бровь.
     - Нет, просто, так тебе легче будет принять новости, - королева и сама приложилась к вину.
     Советник беспрекословно осушил бокал и приготовился слушать.
     - В нашем мире был заключён один из тёмных богов. Жертвы на его алтарь и пробуждали тварей Межмирья.
     Советник уже давно исполнял свои обязанности, поэтому основную суть сказанного уяснил сразу:
     - Был? - рука советника потянулась к бутыли.
     - Да, алтарь разрушен, бог на свободе. Теперь рхесы накинутся на нас всем скопом, - королева прикрыла глаза.
     - А ещё и эльфы...
     - Насчёт эльфов можешь не переживать, войны не будет... - это Арастра могла с уверенностью сказать. Новый Владыка далеко не идиот, чтобы в таких обстоятельствах ввязываться в бессмысленную драку.
     - Откуда вы... - советник за новостями не успевал.
     - Монар, я была у эльфов. И алтарь видела, и свидетелем того была, как тёмный бог вырвался на свободу.
     - Лорена! - советник понял, что всё это время их обманывали, выдавая обычную фрейлину за королеву.
     - Да, ей пришлось меня заменить, - усмехнулась Арастра.
     - Ваше безрассудство когда-нибудь выйдет вам боком, - Монар промокнул платком выступивший на лице пот.
     - Сейчас не о том. Нам нужно срочно принимать меры. Стоит только возродившемуся божеству окрепнуть, наш мир будет обречён, - собственная судьба Арастру совсем не беспокоила.
     - А что эльфы?
     - Думаю, тоже сейчас решают, как поступить.
     - Нам ждать переговорщиков? - Монар видел, что о соседях королева отзывается неохотно, поэтому расспрашивать о подробностях не решался.
     - Вряд ли. Во всяком случае, не в ближайшие дни. У них ещё и внутренние проблемы имеются, - Арастра отвернулась.
     - Заговор?
     - Да.
     - Как же всё это не вовремя... - посетовал Монар.
     - Ты о чём? Это всё звенья одной цепи.
     - Что будем делать?
     - Охрану с границ убрать. Оставить лишь обычные гарнизоны. Магов всех на изготовление накопителей. Твари Межмирья могут прорваться в город, мы не должны дать им выйти за пределы наших земель.
     - А эльфы?
     - Я подумаю, а пока нужно надеяться только на свои силы. Я тоже пойду к Вратам.
     Советник снова предположил, что произошло нечто неприятное, раз королева совершенно не хочет говорить о возможных союзниках. Хотя, зная авантюрный характер своей правительницы, Монар вполне мог допустить, что эльфам досталось от их неугомонной королевы.
     - Это опасно, - ответил он.
     - Да, но это поможет выиграть время.
     - А если хозяин этих тварей заявится? - Монар напряжённо посмотрел в глаза королевы, но та язвительно усмехнулась:
     - Мы его встретим с распростёртыми объятиями.
     - Хорошо, я понял. Вам ещё что-то нужно?
     - Доспехи. Я отправляюсь к Вратам уже сегодня.
     ***
     - Эльнар, твоя задумка хороша, но на такую иллюзию тоже нужно постоянно силы тратить.
     - Ерунда. У меня запас большой.
     - Ладно, может, и впрямь обойдётся. В крайнем случае, скажешь, что заявился для переговоров.
     - Как вариант.
     - Кстати, люди с границ войска увели.
     - Нам тоже нужно лишние силы от Барьера оттянуть. Если враг и на самом деле так грозен, то все резервы нужно будет бросать в бой.
     - Тебя проводить до границы?
     - Не стоит. Я дорогу знаю.
     - Тогда до встречи. Да, не забудь передать от меня привет леди Миэль, а если будет возможность, то и королеве, - Вьер заливисто рассмеялся, видя недовольную гримасу друга.
     Эльнар не стал отвечать на очередную шпильку, а только глубже надвинул капюшон и поправил тяжёлый меч.
     Через Барьер Владыка прошёл беспрепятственно, магическая граница у людей и вовсе отсутствовала. Что же за твари такие завелись в Цитадели, что люди даже не боятся тылы оголять?
     Эльф поднял голову. Цитадель мрачным исполином возвышалась на скале, и казалось, что стены её неприступны.
     - Кто таков? - у ворот эльфа остановили нелюбезного вида стражники.
     - Наёмник. Слышал, что Цитадели требуются умелые воины.
      Стражник внимательно посмотрел на изрезанное шрамами лицо пришельца, на тяжёлый двуручник за спиной.
     - А ты хорошо управляешься с мечом?
     - Мои враги жаловаться уже не приходят, - ухмыльнулся одной стороной губ эльф.
     - А как у тебя с магией?
     - Тоже неплохо, - эльф даже не кривил душой. Раз его иллюзия смогла обмануть охрану на воротах, значит, его магические умения на должном уровне.
     - Маги нам нужны даже больше, чем воины, - признался стражник, открывая узенькую дверку в воротах.
     - Куда мне обратиться? - Эльнар осмелился и на вопрос.
     - На Центральной площади стоит шатёр, где отбирают добровольцев, только сегодня, наверное, уже поздно...
     - Ладно, попробую. Спасибо.
     - Удачи, - стражник хлопнул эльфа по плечу и вернулся на своё место.
     Владыка с интересом оглядывал людскую столицу. Ему было странно, что люди жили так кучно, что зелени было совсем мало, да и погода совершенно не радовала непривычного к холодам эльфа.
     - Эй, куда прёшь, не видишь, Каратели?.. - один из жителей благоговейно посмотрел в сторону небольшого отряда, двигавшегося навстречу.
     Эльнара оттёрли с дороги, и он с удивлением проводил глазами закованных в броню магов, неспешно вышагивающих в сторону дворца. Про Карателей он ни разу не слышал, и теперь понял, что люди чересчур успешно хранили свои тайны всё это время, а это несколько задевало самолюбие привыкших себя считать во всём первыми.
     Шатёр Эльнар нашёл без проблем и, вопреки опасениям стражника, не опоздал.
     - Наёмник? - сурового вида маг в упор посмотрел на эльфа.
     - Да, - спокойно отозвался Эльнар.
     - Про тварей слышал?
     - Немного.
     - Смотри.
     Маг развернул иллюзию, и Эльнар неосознанно сделал пару шагов назад.
     - Нравятся зверушки?
     - Как же их можно убить? - глядя на шипастое тело иномирного страшилища, эльф задал самый главный вопрос.
     - В основном, магией, но если удача подвернётся, то можно и мечом проткнуть. Для этого нужно попасть твари в глаз. Но нашей реакции не хватает. Уж больно быстрые тварюшки.
     - А если ускориться магией? - эльф уже выбирал стратегию для себя.
     - И тогда не хватает, разве что Её Величество может похвастаться таким приёмом... - маг потёр переносицу.
     - Что, королева тоже участвует в боях? - Эльнар не мог поверить услышанному.
     - Пока не приходилось, а вот сегодня решила, ожидается большой прорыв, - немного приглушив голос, сказал маг.
     - Я должен быть там, - уверенно заявил эльф.
     - А сдюжишь? - усмешка мага была язвительной.
     - С магией у меня проблем нет.
     - Да? Сейчас проверим. Генар, тут доброволец особо прыткий нашёлся, посмотришь?
     Маг обратился к сидящему в глубине палатки товарищу.
      - С удовольствием. Перед дракой размяться полезно.
     - Удачи желать не буду, бесполезно, - хмыкнул первый маг в сторону эльфа, когда названный Генаром поманил Эльнара за собой.

Глава 21

     - Готов? - Генар вытащил свой меч и теперь ждал соперника.
     - Да.
     - Тогда не будем затягивать, мне ещё к Её Величеству нужно зайти.
     Маг первым сделал выпад, но Эльнар легко уклонился от меча.
     - Применяешь магию? - усмехнулся Генар.
     - Да, ваш товарищ сказал, что это одна из успешных тактик по борьбе с тварями.
     - Ну-ну, - хмыкнул Генар, совсем не обидевшись на сравнение себя с тварями, и тут же нанёс второй удар. К своему стыду, Эльнар должен был признать, что едва не прозевал этот выпад, поэтому и выйти из-под него успел с трудом.
     - А ты не совсем безнадёжен. Давай, теперь меня ударом своим порадуй, а то, может, ручки-то слабенькие...
     Владыка не стал ждать повторного приглашения и ринулся в атаку на максимальном ускорении. Генар свой меч подставил под удар и уважительно крякнул.
     - Хорош. Пожалуй, я возьму тебя к себе в отряд.
     - Вы не пожалеете.
     - Я - Генар, командир отряда Карателей, - маг протянул эльфу руку.
     - Эл, - не стал отказываться от рукопожатия Владыка.
     - Что ж, Эл, хочешь со мной во дворец? Заодно и одежонку сладим.
     - Буду счастлив.
     - Генар, только не говори мне, что ему удалось... - товарищ Генара с широко раскрытыми глазами смотрел на новичка.
     - Целых два раза, - хмыкнул командир Карателей, а маг ещё раз недоверчиво окинул чужака оценивающим взглядом.
     - И как это?
     - А он шустрый, как эльф, - хохотнул Генар и опустил свою тяжёлую руку на плечо Владыки. Эльф поморщился. Всё-таки сложение у мага было покрепче.
     - Пошли, представлю тебя королеве. Она сегодня идёт с нами, поэтому лучше, чтобы сразу знала, с кем придётся держать Грань.
      Сердце Эльнара глухо забилось. Почему-то он надеялся, что не только королеву сможет увидеть, но и её верную шпионку.
      Для начала зашли за доспехами, и Эльнар тщательно подогнал амуницию, проверяя, не затруднит ли она его движения. Но, видно, до него люди уже старательно поработали над этим, поэтому только от шлема пришлось отказаться - обзор закрывал. Генар одобрительно посмотрел на снарядившегося новичка и повёл его знакомиться к высочайшей особе.
     - Ваше Величество, примете?
     - Да, проходи, Генар, я уже готова.
     Дверь открылась, и эльфа пропустили в светлую и большую комнату. Эльнар даже вздохнул от разочарования. Миэль в покоях королевы не обнаружилось, да и сама она была в полной боевой амуниции. Только глаза и видно. Кстати, красивые глаза.
     Эльнар снова вспомнил о своей недавней пленнице и вздохнул второй раз.
     - Ваше Величество, позвольте представить наше последнее приобретение. Это Эл, наёмник.
     - Ты его не покалечил? - голос женщины из-под железной полумаски звучал глухо.
     Владыка посмотрел на ауру правительницы и едва сдержал вздох изумления. Такой силы ему ещё никогда не доводилось видеть. Даже его собственные возможности меркли в сравнении с могуществом человечки.
     - Не успел, но, думаю, как-нибудь потом поработаю над этим упущением, - Генар снова хлопнул эльфа по плечу, и вырвал его из заторможенности.
     - Генар, нам сегодня во что бы то ни стало нужно удержать Врата, - шутки кончились и королева решительно направилась к выходу.
     - У вас имеется какой-то план? - маг предупредительно открыл дверь, пропуская женщину.
     - Да, попробуем приманить нашего кровавого бога, а потом решим, как избавиться от пришельца.
     - Хотите снова заключить узника в алтарь?
     - Да, только крови потребуется немало, - о том, что и ей придётся полностью выложиться, Арастра умолчала. Не для посторонних ушей эта информация.
     - Думаю, жители не откажутся послужить донорами ради такого благого дела, - Генар не сомневался в своих словах, все знали, какими силами удаётся сдерживать исчадий тьмы.
     - Ещё бы и эльфов к этому привлечь... - королева запнулась.
     - Так в чём проблема? Зашлём гонцов... - начал маг, но Арастра его перебила.
     - Нет. Если твари вырвутся, у эльфов не будет шансов на спасение.
     - После стольких обид вы ещё заботитесь о них? - Генар хмыкнул.
     - Они сами оказались обмануты, поэтому не так и значительна их вина.
     - Ладно, оставим этот разговор на потом. Уже темнеет, пора выдвигаться к Вратам, - компания вышла на нижний уровень дворца.
     - Твои уже на месте?
     - Да, только вот мы и задерживаемся.
     - Тогда идём быстрее.
     Эльнар не проронил ни звука, впитывая разговор, как губка. Да, королева людей смогла его удивить. Кто бы мог предположить, что в обычной женщине столько мудрости и силы?
     Генар занял место во главе процессии и направился к выходу в подземелья. Можно было и по городу пройти, но зачем тратить лишнее время?
     - Ваше Величество, надо бы выход за собой прикрыть.
     - Хорошо. И давай на время забудем о политесе. Просто Арастры будет достаточно.
      Эльнар усмехнулся, надо же, какие нежности...
     - Эл, можно тебя на минуточку, - Генар поманил эльфа пальцем. - У нас слаженная команда, а за королевой нужно присмотреть.
     Владыка возмущаться просьбой мага не стал. Да и приглядеться нужно к своему противнику, прежде чем рваться в бой. А уж о том, чтобы защитить слабую женщину, эльфа и вообще просить не нужно. Хотя вопрос о понятии 'слабая' в данном случае был весьма спорным.
     - Так, занимайте свои места по периметру, - Генар даже не стал меч из-за спины доставать, а только напитал руки магией.
     - И чем их лучше убивать? - Эльнар решил поинтересоваться мнением опытного Карателя.
     - Ледяным копьём, - не оборачиваясь, ответил маг.
     - А огонь?
     - Бесполезно, они его впитывают.
      - Молния?
     - Если разряд сильный и направленный, то может получиться, но энергии уходит много.
     - Понятно.
     Про магию леса эльф спрашивать не стал, ведь здесь о ней имеют отдалённое представление, да и светить свои возможности глупо. Ведь ещё не выполнена вторая задача.
     Между тем на месте глухой каменной стены стал проявляться портал, Эльнар лишь судорожно сглотнул, когда из него шагнул первый пришелец.
     - Мой, - сказал маг справа, и тотчас в тварь полетело ледяное копьё. Зверь попробовал увернуться, но второе копьё его успокоило окончательно. Контуры его замерцали, и с противным шипением тварь испарилась.
     - Это разведчик, - пояснил Генар Эльнару. - Сейчас начнётся основное действо.
     Началось. Да такое, что даже быстрому эльфу с трудом удавалось следить за творящимся в большой каменной пещере. Правильная линия, которой изначально встречали гостей, была давно смята, и теперь отряд Карателей ожесточённо отбивался от пришельцев где придётся.
     Пока сквозь Грань твари просачивались поодиночке, Арастра просто смотрела, но когда из портала Межмирья стали сыпаться группы, она тоже присоединилась к веселью. Королева не стала осторожничать и рванулась в самую гущу, на ходу разбрасывая ледяные орудия, Эльнар только и успевал добивать падающих на пол тварей.
     Это сражение было каким-то неправильным. Ни рычащих звуков, ни выкриков - ничего. Только вспышки магии, звяканье доспехов и шипение растворяющихся под действием людской магии тварей.
     Эльф старался изо всех сил, на его счету уже было пять добитых тварей и пара упокоенных собственноручно, на счету Карателей и вовсе была неприличная цифра, а Грань всё не закрывалась.
     - Арастра, слева, - эльф метнулся наперерез твари, но королева успела.
     - Спасибо, - проговорила она, снимая шлем, чтобы убрать наползшие на глаза волосы. На лице королевы была ещё и тканевая маска, поэтому он снова не смог оценить всей прелести человеческой правительницы, а вот волосы были густыми и красивыми. Совсем как у Миэль...
     - Не отвлекаемся на любезности, - недовольно прорычал Генар, сбивая очередного рхеса.
     - Сегодня их что-то чересчур много.
     - Ничего, продержимся.
     Но твари межмирья тоже не были безобидны. У троих магов, уже не переставая, лилась кровь из рваных ран, один и вовсе был без сознания, и его приходилось прикрывать. Лёгкие ранения были почти у всех. И никому не известно, сколько ещё предстоит сдерживать их натиск.
     - Сейчас я вам дам небольшую передышку, заодно раны затянете, не нужно, чтобы они получали дополнительную подпитку, - королева ринулась вперёд, эльф, как на верёвочке, дёрнулся следом. А дальше случилось то, о чём Эльнар даже не мог подумать. С рук женщины рванулась такая энергетическая волна, что Грань с визгом схлопнулась.
     - Генар, не трать зря время, занимайся ранами, - когда командир Карателей кинулся на подмогу своей королеве, Арастра резко его осадила.
     - Я поделюсь силой, - отозвался эльф, подавая свою руку.
     Эльнару не хотелось раскрывать свои возможности, но другого выхода не было. Правда, блок на ауру он всё же поставил.
     - О, какая у тебя интересная сила, откуда? - королева на мгновение отвернулась от Врат.
     - У моих предков эльфийская кровь, - сдержанно ответил Эльнар.
     Королева почувствовала, что сила наёмника очень хорошо восстанавливает резерв, о таком она даже не догадывалась.
     - А у тебя, случайно, ещё родственников на нашей территории не имеется? - хохотнула Арастра, и в её голосе Владыке вновь почудилось сходство с нахальной человечкой. Да что с ним такое?
     - Нет, - холодно отрезал он.
     - Жаль. Эх, нам бы сюда настоящего эльфа с полными возможностями, тогда бы я щит продержала до самого утра.

Глава 22

     Гартан злился. Сегодня он потратил чересчур много силы на рхесов, но никакого толка не было. Ни один из них так и не смог пробиться к своему господину, а перемещаться по миру на большие расстояния только что вырвавшийся из заточения бог не мог. Ему нужна была сила. А как пополнить её запасы, если алтаря больше нет, а единственное место, где он бы смог напиться крови, было очень далеко? Убивать всех, кто окажется на его пути? Так для этого тоже силы нужны, а в своём состоянии бог не обманывался, да и без алтаря он не сможет собрать всю энергию убитого существа.
     Да, зря он сегодня свой запас на рхесов израсходовал, очень зря... Но кто бы мог подумать, что жители этого мира настолько могущественны? Ведь пока он находился в заточении, ему всего пару раз удалось отведать крови действительно сильного мага, правда, были ещё те, трое...
     Мир преподнёс неприятные сюрпризы, но тем сладостнее будет стать его властелином. Тут такие возможности откроются. Правда, вряд ли это будет так скоро...
     Гартан огляделся. Он уже полчаса бродил вокруг отдельных скал, выискивая новое убежище. После провала первого плана, бывший узник алтаря подумал, что нужно где-то на время затаиться. Вдруг представится возможность как-то подкрепиться, тогда будет время и поразмышлять над другой стратегией.
     Теперь даже ноги передвигать было сложно, и бог жаждал поскорее найти себе нору, чтобы отдохнуть. Он надеялся, что ему удастся пробить чары, охраняющие его бывшую тюрьму. Там был алтарь, а он очень хорошо проводит силу. И если его восстановить, то пополнять резерв будет намного проще.
     Бог усмехнулся. Как же интересно получилось: он так стремился освободиться, а вот теперь самому придётся настраивать связь с камнем.
     Унылая пещера недалеко от места прежнего заключения, кажется, полностью соответствовала замыслам тёмного бога. Место глухое, но, в то же время, усталый путник вполне может здесь объявиться.
     Гартан нырнул внутрь, и на лице его появилась улыбка. Тут и еда была. Правда, горный козёл магией вряд ли обладал, но на первое время и это сойдёт...
     ***
     До утра держаться не пришлось. Нападение на Врата окончилось раньше.
     - Отбились, - Генар стянул с головы шлем и вытер пот.
     - Надеюсь, теперь они долго не сунутся, - королева тоже сняла свой головной убор, но маска так и осталась на лице.
      - Почему?
     - Так алтаря-то нет, поэтому нашему божку придётся сначала силёнок поднакопить.
     - Найти бы его да самого пристукнуть, - сплюнул на пол один из Карателей.
     - Не получится. В его арсенале есть такие трюки, о которых мы даже представления не имеем, - королева вспомнила портал, в котором исчез бог.
     - Прискорбно, но мы что-нибудь придумаем.
     - Обязательно. Генар, уберёте здесь всё. И охрану хорошую оставить.
     - Как обычно, - пожал плечами маг. - Вас проводить?
     - Я провожу, - вызвался Эльнар.
     Остальные только негромко похихикали. Уже не один раз каждый из них пытался добиться благосклонности королевы, но всё напрасно...
     - Ну, проводи, - Арастра тоже улыбнулась. Только из-за другого. Ещё совсем недавно она лежала в постели самого Владыки эльфов, а сейчас обычный наёмник.
     Впрочем, а почему бы немного не развлечься?
     Королева цепким взглядом прошлась по фигуре кавалера. Внешность мужчины несколько портят застарелые шрамы, но разве это так важно, если с остальным полный порядок? Да и не собиралась она тащить наёмника сразу в постель.
     - Как ночное приключение? - королева с прищуром посмотрела на спутника.
     - Очень увлекательно, - ответил Эльнар с улыбкой.
     - И нисколько не страшно? - пальцы Арастры будто бы случайно скользнули по руке Эльнара.
      - Да как-то времени не было бояться, - эльф понимал, что с ним флиртуют, и настроение стремительно улучшалось.
     - А ты, вообще-то, чего-нибудь боишься? - лестница мрачного подземелья закончилась и теперь осталось пройти только несколько коридоров, но Арастра не спешила выходить на свет, замерев у двери.
     - Да, моя королева, - вполголоса ответил эльф, понимая, что настало время для решительных действий.
      - Интересно, чего? - Арастра стянула маску со своего лица, и Эльнар посчитал это сигналом к началу.
     - Услышать отказ из ваших уст, - эльф осторожно притянул к себе женщину и коснулся её губ.
     Королева не стала возмущаться, а ответила на поцелуй, и чувства Эльнара взбесились. Казалось, что это были те самые губы, что не удавалось забыть. Но почему? Неужели все человеческие женщины обладают какой-то особой магией?
     Арастра осторожно провела пальцами по его лицу, и Эльнар замер. Это было ещё хуже, чем с бывшей пленницей. Владыка даже порадовался, что на нём доспехи, иначе вряд ли он мог бы поручиться за свою сдержанность. Ни одна женщина не была так желанна, хоть разумом эльф и понимал, что это просто глупо. С королевой у него нет ни единого шанса. Или... есть?
     Почему-то на ум пришли слова Вьера.
     Что ж, его друг оказался прав, королева достойна любви Владыки. Чтобы это понять, хватило лишь одного короткого поцелуя и пары нежных прикосновений.
     - Может, мы всё-таки продолжим наш путь? - из мечтаний Эльнара вырвал будничный вопрос.
      Арастра высвободилась из объятий и готова была идти дальше.
      - Конечно, Ваше Величество.
     - После произошедшего, можешь звать меня по имени, - усмехнулась Арастра и открыла дверь в освещённый коридор.
     - Миэль? - Эльнар настолько изумился, увидев при свете лицо королевы, что его маскировка слетела в тот же миг.
     - Владыка? - изумление Арастры было не меньшим.
     - Кажется, нам нужно поговорить, - глаза эльфа гневно сузились.
     - О, я с удовольствием приму такого гостя, - руки королевы красноречиво наполнились магией. Эльнар понял, что теперь сила не на его стороне.
     До покоев королевы дошли в молчании, а открыв дверь гостиной, Арастра вежливо проговорила:
     - Прошу вас, Владыка.
     - Только после вас, - эльф даже поклон изобразил.
     Королева хмыкнула, но спорить не стала.
     - Итак, с чего начнём? - женщина уселась в одном из кресел и предложила Эльнару устраиваться в соседнем.
     - Мне хотелось бы узнать, к чему был весь этот маскарад? - холодно спросил эльф.
     - Хм, я думала, что теперь-то вы готовы оценить мои мотивы. Сами же воспользовались способом.
     - Вы прекрасно поняли, что именно я имел в виду, - эльф показал глазами на простенькое колечко на пальце, которое он не решился выбросить.
      - Вы о совместно проведённой ночи? Импровизация. Могло бы пригодиться, - пожала плечами королева.
     - И вы так легко об этом говорите? А если бы я в прошлый раз не отступил от своих намерений? - Эльнар вспомнил о том, как настаивал на близости, и его охватило раздражение.
     - Хм... Да, интересная бы вышла ситуация. Пришлось бы угостить чересчур назойливого поклонника магией, - королева нисколько не смутилась.
     - Даже так?
     - А чего мне бояться? Моя сила не оставит меня в беде, - Арастра снова наполнила руки магией и демонстративно полюбовалась ими.
     - И вы даже не хотите извиниться за то, что так прошлись по моему самолюбию?
     - Если честно признаться, то вы этого заслужили. Нельзя же быть настолько самонадеянным? - в голосе королевы было такое недовольство, что Эльнар не выдержал:
     - А вам, значит, можно?
     - Так я женщина, что с меня взять? Существо слабое и непредсказуемое.
     Улыбка Арастры была такой довольной, что раздражение Владыки только усилилось. И вот эту женщину он ещё недавно хотел сделать своей избранницей? Какая глупость только не придёт в голову от долгого воздержания!
     - Давайте сменим тему. Ведь у нас есть о чём поговорить и без того, - Эльнар подозревал, что ничем хорошим прежний разговор не закончится.
     - Согласна. Только для начала предлагаю привести себя в порядок, заодно и свидетеля пригласить.
     - Как вам будет угодно, - обиды можно и потом припомнить, а сейчас и впрямь есть один чересчур важный вопрос.
     - Можете воспользоваться моей ванной, я всё равно хочу вернуть доспехи. Да и должна я за гостеприимство.
     Королева оставила эльфа в своих покоях, не забыв навесить на комнаты хорошую защиту.
     - Стерва, - бросил Эльнар в сторону двери, но отказываться от предложения не стал. Не будет же он позориться перед людьми?
     - Монар, - Арастра негромко постучалась в двери советника.
     - Что случилось? - открыли тут же, видимо, Монар и не ложился вовсе.
     - Ничего, просто ты мне нужен. Хотелось бы обсудить новые планы.
     - Сейчас? - советник выразительно посмотрел на ещё тёмное окно.
     - Да, момент самый подходящий.
      Советник со вздохом закрыл свою дверь и предложил королеве руку.
     - Вы давно вернулись?
     - Нет. Только и успела зайти к Лорене и принять душ, - губы королевы тронула улыбка. Она уже предвкушала, как отреагирует советник на её гостя.
      - А почему не у себя?
     - Потому, что свою ванну я одолжила мужчине, - Арастре очень понравилось выражение лица Монара. - И я хочу вас познакомить.

Глава 23

     Эльнар торопливо принял душ, вычистил магией одежду, заплёл волосы в тугую косу и оттащил свои доспехи в угол, предварительно и их обработав магией. Затем сел в то же самое кресло и начал размышлять о ситуации. С людьми придётся договариваться, вот только какие условия может выставить эта невозможная женщина?
      Владыка был зол на королеву. Мужское самолюбие просто кричало в полный голос, требуя отомстить. Но как?
     Эльнар глубоко вздохнул, пытаясь успокоиться. Не получалось. Мало того, что в голову приходили мысли о том, как, должно быть, смеялась королева над таким глупым Владыкой, так ещё и последний поцелуй не давал возможности спокойно рассуждать. Противоречивые чувства закручивали разум Эльнара в узел, он даже не представлял, что предпринять в данном случае. Простить Арастру? Но тогда она и вовсе почувствует себя победителем. Отомстить? А каким способом?
     Послышались шаги в коридоре, и Эльнар принял самый невозмутимый вид. Он ещё подумает над этим, а сейчас только планы на борьбу с новым врагом. Ведь, прежде всего, нужно думать о делах, а не пестовать оскорблённую гордость.
     - Советник Монар, разрешите представить вам своего... гостя, - Эльнар даже не встал с кресла, когда королева вернулась с одним из своих сановников. Слишком много чести.
     - Эльф? - удивился придворный, хватаясь рукой за спинку ближайшего кресла.
     Монар предполагал, что у королевы мог появиться любовник, но чтобы эльф?..
     - Владыка Эльнар, - добила советника Арастра.
      Советник рухнул в обморок.
     - Что с ним? - эльф бесстрастно смотрел на распростёртое на полу тело советника.
     - Хм, наверное, сделал неправильные выводы, - королева окинула внимательным взглядом эльфа. Да, одежда простого наёмника, обруча на голове нет, да и, вообще, весь вид Владыки был каким-то домашним, а ещё и слова про ванну...
     Арастра только усмехнулась, подумав, в какую сторону пошли мысли советника.
     - В смысле? - лицо Эльнара тут же утратило все краски.
     - Зря я ему про ванну сказала, - не отвечая на вопрос эльфа, пробормотала женщина.
     - Что?
     - Вы мне поможете? Негоже уважаемому человеку на полу лежать.
     Эльнар зло сверкнул глазами в сторону королевы, но над советником склонился и похлопал его по лицу.
     - Вы в порядке? - холодно спросил он у открывшего глаза мужчины.
     - Д-да, извините.
     Эльнар протянул руку, помогая советнику подняться, королева отвернулась, пытаясь скрыть улыбку. Она даже не сомневалась, что и это самодовольный эльф выставит ей в счёт.
     - Ваше Величество, вы хорошо подумали? - собравшись с духом, Монар решился на вопрос.
     - О чём? - спокойно спросила королева, усаживаясь напротив Владыки.
     - Такой брак - очень ответственный шаг...
     - Брак?
     - Да. Вы ведь об этом хотели мне рассказать?
     Королева с эльфом переглянулись, на лицах обоих было явное замешательство.
     - Леди Миэль... - начал, было, Эльнар, а советник схватился за сердце.
     - Арастра, - поправила женщина эльфа, выразительно глядя в глаза Владыки.
     Советник совершенно сник. Эти двое уже перешли все границы этикета, значит, вопрос о браке и впрямь решён.
     - Я всё понял, больше вопросов на эту тему не будет. Есть ещё какая-то информация, что требует обсуждения?
     - Да, речь о наших общих проблемах. Рхесы - это только малая часть наших бед.
     - Извините, но Владыка имеет представление о исчадиях тьмы? - советник бросил быстрый взгляд на эльфа и тут же отвёл глаза. Слишком уж выражение лица Владыки ему не понравилось...
     - Да, он сегодня сдерживал рхесов вместе с нами, - Арастра взяла разговор на себя. Монар только головой покачал. Что за женщина, никого не боится!
     - Тогда предлагаю начать с того, как мы можем наладить совместные действия, - вздохнул советник.
     - Это не так просто, нам потребуется время, чтобы довериться людям, - после небольшой паузы высокомерно заявил эльф.
     Монар бросил теперь взгляд на королеву. Он совсем не понимал, как можно было выбрать для себя такого мужа.
     - Мы тоже не можем безоговорочно впустить на свои земли чужаков, - с улыбкой ответила Арастра.
     Советник вытер выступивший на лбу пот. Он чувствовал себя лишним при общении таких влюблённых.
     - И как нам в этой ситуации поступить? - Монар постарался как-то сгладить острые углы.
     - Предлагаю пока действовать по моему плану. Эльфы создают алтарь, а мы выманиваем нашего гостя и помогаем заключить бога в камень, - королева озвучила уже известный Владыке план, только Эльнар не спешил с ним соглашаться.
     - Но на это уйдёт много времени. Бог может набраться сил и без вашей приманки.
     - Поэтому я и предлагаю начать сегодня, - королева посмотрела на окно, где уже начинала розоветь полоска зари.
     - Хорошо, собрать магов? - видя, что Владыка ничего не ответил на слова Арастры, советник поспешил к выходу. Дольше присутствовать при разговоре ему не хотелось.
     - Да, только о нашем госте ни слова. Люди не поймут.
     - Ещё что-нибудь? - Монар недовольно поджал губы.
     - Нет. А тебе, дорогой, что-нибудь нужно?
     - Нет, - Владыка даже зубами скрежетнул.
     - Тогда распорядись ещё насчёт завтрака, если не сложно, - попросила королева.
     - Хорошо, Ваше Величество.
     Советник вышел, а Арастра обернулась к Эльнару.
     - Ну, и когда свадьба, любимый?
     Что за невозможная женщина! Её ничто не может смутить, а ведь совсем недавно изображала из себя настоящую мученицу.
     Эльнар прикрыл глаза и мысленно выругался.
     - Это чересчур глупая шутка, - холодно сказал он.
     - Да? А я-то размечталась... - тон королевы был по-настоящему издевательским, и в эльфе разом проснулись все те чувства, с которыми он прежде смотрел на Цитадель.
     Но Владыка снова сдержался. Зачем давать повод этой хищнице на применение силы?
     Он лишь равнодушно пожал плечами и посмотрел на ногти.
     - Тогда вас не затруднит подождать в спальне, пока слуги будут накрывать на стол? - Арастра встала и приоткрыла одну из дверей.
     - Не затруднит, - сквозь зубы сказал Эльнар, захлопывая дверь за собой.
      Королева широко улыбнулась. Оказывается, эльфы не такие уж и выдержанные.

Глава 24

     Эльнар злился. Больше всего на себя. Он никак не мог найти нужную линию поведения с королевой людей. Человечка настолько выводила его из себя, что он то и дело забывался. Нет, с этим нужно что-то решать.
     Владыка неторопливо оглядел комнату, в которой оказался, и взгляд его остановился на кровати.
     - А чем не тактика?
     Эльнар усмехнулся. Раз королева пыталась склонить таким способом эльфов к сотрудничеству, то почему бы и ему не воспользоваться? Арастра была готова пожертвовать собой ради своего народа, и он тоже сможет забыть о своих принципах. К тому же ему понравилось целовать эти губы. В большем себе признаваться эльф пока не желал.
     Владыка быстро разделся и нырнул под одеяло.
     А теперь изображаем сон. Крепкий сон. Ведь спальня для этого весьма подходящее место.
     Вот за стеной послышались приглушённые голоса, видно, прислуге раздавались приказания, вот зазвенела выставляемая на стол посуда, вот хлопнула входная дверь и лёгкие шаги раздались уже в непосредственной близости от спальни.
     Эльнар глубоко вздохнул, выравнивая дыхание, и закрыл глаза.
     - Владыка, завтрак подан, - от двери сказала королева.
     Ответом ей послужила тишина.
     - Владыка?
     Арастра прошла в спальню и с изумлением уставилась на небрежно брошенную возле кровати одежду. Затем её взгляд переместился и на саму постель, в которой с самым невозмутимым видом устроился спящий эльф.
     - Это уже откровенная наглость! - заявила королева и решила изгнать дерзкого захватчика.
     Она подошла к кровати и уже протянула руку, чтобы сдёрнуть одеяло с посапывающего эльфа, но не успела. Одним быстрым движением Эльнар перехватил её руку и дёрнул на себя.
     - Кажется, мы в прошлый раз не закончили, - сказал эльф и тут же накрыл губы королевы поцелуем.
     Тактика оказалась действенной. Мало того, что у королевы сначала не хватило времени на протест, так и опыт был на стороне Владыки. Поцелуй затянулся. Настолько, что ладони эльфа уже безнаказанно скользили по изгибам женского тела, а руки Арастры аккуратно исследовали рельеф мужской груди.
     Прошлое было забыто и теперь существовало лишь настоящее. Полное чувственности и наслаждения.
     - Ваше Величество! - в дверь кто-то робко стукнул.
     Эльнар глухо выругался и разжал руки.
     Королева тут же резво выбралась из постели и начала приводить себя в порядок.
     - Одевайтесь, Владыка, а то завтрак остынет, - Арастра попыталась скрыть свою неловкость за очередной шпилькой, но теперь эльф уже не стал воспринимать слова королевы с обычной раздражительностью. Он лишь снисходительно улыбнулся и прикрыл глаза. Эта крепость уже почти завоёвана, пусть с виду всё так же грозна.
     - Что случилось, Генар? - королева понимала, что по мелочам её после такой ночи не побеспокоили бы, но всё равно с трудом сдерживала недовольство. Гость был совсем некстати.
     - Эльфы... - маг был очень напряжён.
     - Что, эльфы? - королева непроизвольно оглянулась на дверь спальни.
     - Требуют, чтобы мы вернули им правителя, - Каратель явно не подозревал, что Владыка может находиться в Цитадели, а потому ситуация его откровенно беспокоила.
     - Что, официальная делегация прибыла? - королева не стала делиться своей тайной, надеясь как-нибудь замять эту историю. Огласка ей совершенно не была нужна. Иначе и впрямь, как говорил Монар, придётся задуматься о браке с эльфом. А она пока к такому ещё не была готова, пусть и не возражала против продолжения знакомства.
     - Да, во главе с советником, - Генар даже сгорбился.
     - Хорошо, проводи посланников в гостевое крыло и прикажи вина с закусками выставить, я скоро буду. И Монара найди, он мне нужен.
     - Да, моя королева, - Каратель вышел, а Арастра вернулась в спальню.
     - Любимый, за тобой пришли, - королева, глядя на торопливо собирающегося эльфа, не могла удержаться от ехидной подначки.
     Владыка уже натягивал сапоги, а потому женщина без смущения следила за процессом одевания.
     - Я уже готов, дорогая, - в долгу Эльнар не остался.
     - Вы на самом деле не скрывали свой визит к нам? - Арастра недовольно поджала губы, глядя на эльфа.
     - У меня всё нормально с умом. Не знаю, что должно было случиться за такой короткий промежуток времени, раз Вьер поделился тайной, - Эльнар выводы королевы опроверг.
     - За такое нужно наказывать. А если бы вы до сих пор находились где-нибудь в городе и под личиной? - промах советника по мнению Арастры был чересчур значительный.
     - Да, суматоха поднялась бы знатная... - Эльнар подошёл к женщине ближе, чтобы можно было говорить вполголоса.
     - Что будем делать? - королева отвернулась к окну, нахождение эльфа в непосредственной от неё близости сильно нервировало.
     - Для начала я бы просил вас выслушать Вьра, а потом обсудим, - Владыка очень даже хорошо понял реакцию королевы, и его губы изогнулись в самодовольной улыбке.
     - Хорошо. Можете пока позавтракать, я вернусь быстро, - женщина спешила покинуть комнату.
     - Леди Миэль... Арастра, вы бы хоть маску надели на лицо. Вьер же вас узнает, - Эльнар осмелился на совет, когда королева решительно накинула на плечи плащ.
     - У меня есть решение получше. Я свою фрейлину вышлю к посланникам.
     - А на неё можно положиться?
     - Конечно. Она не в первый раз меня заменяет. А я пристроюсь в свиту.
     Королева вышла, на дверь тут же легла охранка, а Эльнар усмехнулся: какая заботливая женщина!
     Он отодвинул стул и принялся за завтрак. Необычное приключение и впрямь аппетит разожгло.
     Королева же быстро пересекла дворцовый коридор и постучалась в двери своей верной помощницы.
     - Лорена, это снова я.
     - Ваше Величество, вы хоть когда-нибудь отдыхаете?
     - Некогда. У нас проблемы.
     - Что теперь.
     - Посольство от эльфов прибыло. Будешь изображать королеву.
     - Опять?
     - Да. Только на этот раз внешность менять не нужно.
     - Не хотите, чтобы эльфы догадались, как вы выглядите?
     - Хочу послушать всё со стороны.
     - Хорошо, я сейчас.
     Лорена открыла свой объёмистый шкаф и уточнила:
     - Парадный наряд?
     - Да.
     Потратив ещё полчаса на то, чтобы привести себя в относительный порядок, женщины отправились в гостевое крыло. У дверей перехода уже дожидался советник, Генар нетерпеливо мерил шагами коридор.
     - Так, Монар, мы ничего не знаем, выясняем, что у эльфов могло стрястись, - Арастра красноречиво посмотрела на Генара и прижала палец к губам.
     - Я понял. А если требовать будут чересчур активно?
     - Попросим время.

Глава 25

     Арастра пристроилась за Лореной, Монар открыл двери, и высокая делегация прошествовала в комнату приёмов. Лорена важно уселась на трон, королева заняла место за её левым плечом, советник и глава Карателей замерли у подножия трона.
     - Впустите гостей, - махнула Лорена слугам.
     Эльфы отжалели скромные поклоны в сторону людей, им ответили таким же сдержанным приветствием. Затем последовало церемониальное знакомство, после которого разговор начала исполняющая роль королевы.
     - С чем связано ваше настойчивое желание видеть королеву людей? - Лорена старательно изображала недовольство.
     - Мы требуем вернуть Владыку, - настроены эльфы были весьма решительно.
     - А что вам дало основание полагать, что мы причастны к его задержанию в Цитадели? - Лорена кивнула головой и разговор на себя взяла Арастра.
     - На нашей территории его нет, - Вьер с такой неприязнью посмотрел на королеву, что та невольно улыбнулась.
     - И вы подозреваете, что мы его выкрали?
     Эльфы замялись, но Вьер решил взять ответственность на себя:
     - У нас возникли большие проблемы, и только магия Владыки способна справиться. И нам ничего не оставалось делать, как проверить все возможные варианты.
     - Мы можем узнать подробности? - Арастра посмотрела эльфу в глаза.
     Вьер немного подумал, а потом обратился к Лорене:
     - Если позволите, я бы хотел поговорить наедине с вашей фрейлиной.
     Монар глубоко вздохнул, Генар нахмурился.
     Лорена обернулась к Арастре, та прикрыла глаза, давая своё согласие.
     - Хорошо, надеюсь, полчаса вам хватит?
     - Да, королева.
     Вьер даже более учтивый поклон изобразил.
     Приёмная опустела.
     - Итак, где Владыка?
     Эльфийский советник сразу перешёл к делу.
     - А с чего вы решили, что я это знаю? - Арастра невозмутимо уселась на опустевший трон и откинулась на его спинку.
     - Не притворяйтесь, вам это не идёт, - скривился эльф, глядя на бесцеремонность женщины. - Именно из-за вас Эльнар и сунулся в Цитадель.
     - Из-за меня? Неужели? - в голосе королевы сарказма было предостаточно.
     - Ну, ещё ему нужны были сведения по исчадиям тьмы, но, думаю, мы оба понимаем, что без вас не обошлось и здесь.
     - Я поделюсь с вами информацией, если вы мне расскажете, почему открыли доверенную вам Владыкой тайну, - неприязненно сказала королева.
     - Так вы и впрямь знаете, где Владыка? - глаза советника хищно сузились.
     Отвечать Арастра не стала, вместо этого она поторопила советника с рассказом:
     - Я вас внимательно слушаю.
     - Вокруг разрушенного алтаря накапливается магия. Мы боимся, что чары, наложенные Эльнаром, не выдержат, хозяин вернётся к месту своего заточения и восстановит алтарь, чтобы использовать его по назначению.
     - А, что, у вас нет возможности выставить охрану? - информация была неприятной, и королева уточнила подробности.
     - Выставляли. Участь их плачевна, - Вьер нахмурился.
     - Я так понимаю, наш иномирный гость за их счёт свои силы пополняет?
     - Да, поэтому от охраны было решено отказаться, силы не равны. А чары нужно непременно обновить.
     - И это всего за какой-то один день... Лорд Вьер, я вас проведу к Владыке, но остальные из посольства знать об этом ничего не должны. Так же, как и мои люди.
     - Хорошо, когда?
     - За вами пришлют.
      Вьер поклонился и вышел. Свита Арастры вернулась в приёмную.
     - Ваше Величество, всё в порядке? - Монар уже понимал, что его вопрос слишком глуп, но ничего другого для начала разговора на ум не приходило.
     - Лорды, у нас проблемы. Мы хотели предпринять кое-какие меры против тёмного иномирца, только и он не ждёт. Бог пытается вернуть алтарь.
     - Что будем делать? - советник украдкой посмотрел на Лорену, которая не выглядела радостной.
     - Отправимся к эльфам. Генар, собирай Карателей, придётся хорошо постараться.
     Фрейлина уже откровенно загрустила.
     - А как же Врата? - глава Карателей не забывал о своих первостепенных обязанностях.
     - Оставите обычный наряд. Думаю, что пара дней у нас есть, - Арастра встала. Ей ещё нужно было с Владыкой пообщаться, да и Вьер ожидает...
     - Ваше Величество, вы тоже идёте? - Монар снова задал вопрос ради проформы.
     - Да, Монар, моя сила эльфам понадобится.
     Лорена вздохнула.
     - А что насчёт Владыки? Нам начать поиски? - Генар не забыл и о гостях.
     Монар поспешно отвернулся, а королева улыбнулась.
     - Не переживай, Генар, мы обо всём с советником договорились.
     - Ваше Величество... - Лорена уже была готова к новому поручению.
     - Лорена, двор на тебе. Монар, с советом сам разберёшься.
     На этом совещание было закончено. Арастра направилась к своим покоям.
     - Не соскучились, Владыка? - королева бросила быстрый взгляд на эльфа и начала неспешно навешивать защиту на дверь.
     - Вы точно хотите это знать? - вызывающе посмотрев на декольте женщины, Эльнар усмехнулся.
     Теперь у него была хорошая методика по противодействию выпадам Арастры.
     - Пожалуй, воздержусь.
     Смущения в голосе королевы не было, но и продолжать разговор на скользкую тему она не хотела.
     - Что там Вьер? - Владыка вежливо усадил женщину за стол, ведь Арастра не успела позавтракать.
     - Переживает, - королева с одобрением посмотрела на подогретый для неё утренний напиток и потянулась за булочкой.
     - За меня? - Эльнар хмыкнул.
     - За ситуацию. Наш гость из Междумирья начал активно обустраиваться, - Арастра неторопливо допила напиток и отставила чашку.
     - Что произошло? - Владыка тут же настроился на серьёзный разговор.
     - Охранка на пещере с алтарём почти истаяла.
     Владыка очень даже хорошо понял, в чём проблема. Ведь он использовал исключительно свои возможности, поэтому никто к его чарам подключиться не смог.
     - Пробовали стражников приставить?
      Арастра усмехнулась, ведь именно этот вопрос и она советнику задала.
     - Да, думаю, тёмный бог был благодарен вашим подданным за своевременную подпитку, - мрачно пошутила она.
     - Мне нужно срочно возвращаться, - Владыка подошёл к окну и замер, глядя на неуютные скалы.
     - Да. Но сначала мы обсудим ситуацию с вашим советником, - предупредила Арастра о госте.
     - Да, конечно.
     Королева легко смахнула защиту и вызвала слуг.
     - Пригласите ко мне эльфийского советника, - приказала она.
     - Мне снова ждать в спальне? - брови Владыки выгнулись.
     - Вам так хочется похвастаться своими победами перед другом? - усмешка тронула губы Арастры.
     - Хочется, правда, пока их не так и много, - в подтверждение своих слов Эльнар подошёл к королеве и притянул женщину к себе.
     - И гордый эльфийский Владыка так легко признаётся в своих желаниях по отношению к недостойной человечке? - Арастра подняла свои глаза, всматриваясь в лицо эльфа.
     - Так для королевы можно сделать исключение.
     Что Эльнар и продемонстрировал, нежно прикоснувшись к губам женщины.
     Арастра тут же расслабилась в объятиях Владыки.

Глава 26

     - Ваше Величество... - снова стук в дверь нарушил идиллию.
     - Да что же это такое? - Владыка с недовольством оглянулся на дверь.
     - Вьер, - усмехнулась королева, высвобождаясь из объятий. Она даже рада была, что слуга вернулся так скоро. Уж больно быстро эльф лишал её контроля над разумом. Так недолго и окончательно в сети остроухого красавца попасть.
     - Он мне за это будет сильно должен, - Эльнар сел в кресло, Арастра пошла встречать гостя в прихожую.
     Эльф дожидался в коридоре, предусмотрительности посыльного королева была только рада. Ведь иначе бы обращение к ней из уст слуги советник бы услышал. А раскрывать тайну пока не хотелось.
     - Впусти, - коротко бросила она, и слуга исчез за дверьми.
     - Владыка, - Вьер почтительно склонился перед Эльнаром, Арастра хмыкнула.
     - Оставь свой церемониал для посторонних, - Владыка тоже не оценил стараний советника.
     Затем кивнул на соседнее кресло, предлагая другу устраиваться.
     Вьер бросил любопытствующий взгляд на королеву, потом на друга, и на лице его появилась понимающая усмешка.
     - Договорились?
     - Разве тебя это должно заботить? По-моему, у кого-то собственные тайны должны быть на первом месте.
     Намёк был для советника совсем прозрачным, и он вздохнул:
     - Эльнар, я не мог поступить по-другому. Эта сила, что разлита вокруг пещеры, она просто ужасная. Вся земля в трещинах, ничего живого не остаётся.
     - Сколько людей мы потеряли? - Владыка обеспокоенно посмотрел в глаза друга.
     - Троих стражей первого десятка, - покаянно ответил Вьер.
     - Могло быть и хуже... - Эльнар отвернулся.
     - А чем отличается первый десяток от остальных? - проявила любознательность королева.
     - Это не самые сильные маги, но хорошие воины, - охотно поделился знаниями советник.
      - Да, именно то, что и было необходимо нашему гостю, - кивнула королева, отвечая на свои мысли.
     - О чём говорит леди? - Вьер потребовал уточнения.
     - Леди... Миэль намекает на то, что на сильных магов после попытки прорыва Врат исчадиями тьмы у бога не хватило бы возможностей, - Владыка сжал кулаки.
     - Эльнар, я не знал...
     - Верю. Никто не знал, что эта сущность способна так быстро приспосабливаться к обстоятельствам, - не стал возлагать на друга всю ответственность правитель.
     - Что теперь?
     - Теперь мы идём к вам, окончательно разрушаем место силы тёмного бога, создаём новый алтарь, приманиваем бога жертвенной кровью и заключаем в камень, - уверенно ответила Арастра на вопрос советника.
     - Очень грандиозный и амбициозный план, вам не кажется?
     - С вами вернутся в лес наши маги и я. Вместе мы должны справиться, - сарказм в голосе советника Арастру нисколько не задел. В своих силах она не сомневалась.
     - Вы бы ещё и королеву с собой прихватили. Кстати, Владыка, я её видел. Леди Миэль права, привлекательная женщина, - Вьер и при обсуждении серьёзных дел не мог не вставить пару шуток.
     - Извини, приятель, но тебе с королевой ничего не светит, - Владыка охотно поддержал веселье друга, Арастра недоуменно посмотрела на Эльнара.
     - Владыка?
     - Советник сказал, что если и влюбиться в человеческую женщину, то только в королеву. Но, думаю, ему вряд ли ответят взаимностью, - эльф самодовольно выпятил грудь.
     - Кто знает, может, и повезёт? - Арастра пробежалась по советнику оценивающим взглядом.
     Потом так же внимательно посмотрела на Владыку, и снова на Вьера, как бы сравнивая и выбирая.
     - Давайте о деле, - резко ответил Эльнар. Ему совсем не понравился ответ королевы.
     - Вы забираете своё посольство и возвращаетесь в лес, подготавливаете встречу наших магов. Владыка вернётся вместе с нами под своей же иллюзией, - обрисовала порядок действий королева.
     - Хорошо. Когда вас ждать? - Вьер ничего не имел против помощи людей, которые о тёмных сущностях имели знаний намного больше.
     - К вечеру. Раньше я просто не успею восстановиться. Ночь была непростая, - Арастра и так уже с трудом сдерживала желание остаться одна.
      - Эльнар?
     - Не переживай, меня здесь почти не обижают, - усмехнулся сиятельный, королева пренебрежительно фыркнула.
     - Тогда я не буду задерживаться. Надо ещё и Совет поставить в известность о наших договорённостях, - Вьер провёл ладонью по волосам, предстоящий разговор не будет простым.
     - Да, лорды о таких изменениях в отношениях с людьми вряд ли подозревают.
     - Леди Миэль, вы позволите мне парой слов с другом перекинуться? - советник постарался изобразить на своём лице самую серьёзную мину.
     - Конечно. Владыка, вас не затруднит потом свою защиту на дверь навесить? Я всё-таки посплю пару часиков.
     - Да, госпожа, - Эльнар иронично склонил голову.
     Королева вышла в спальню, а Вьер нетерпеливо спросил:
     - Ну?
     - Что? - Владыка прикинулся непонимающим.
     - Как тебе человечка? - с жадным интересом советник кивнул в сторону закрывшейся двери.
     - Вьер, я и раньше тебе говорил, красивая... - невозмутимо ответил Эльнар.
     - Я не о том, - с раздражением перебил друга Вьер.
     - А о большем, мой любознательный друг, мне врождённое благородство рассказывать не позволяет.
     - Ничего не было? - разочарованно протянул Вьер.
     - Будет в своё время, я не тороплюсь.
     - Знаешь, если у нас получится с людьми наладить отношения, то я бы всё-таки попробовал за другой красавицей приударить.
     - Могу поспособствовать, - пообещал Владыка.
     - Да я даже в этом не сомневаюсь. Твоя подружка слишком высокое положение при дворе занимает.
     ***
     Гартан довольно осматривал свои руки. Тьма клубилась вокруг них уже открыто, что позволяло надеяться на то, что вскоре и всё тело бога окутает мощная аура. Как всё-таки вовремя он пополнил запас своих сил. И надо же ему было так кстати прогуляться до прежнего убежища. Не иначе, козёл был самой судьбой послан.
     Тёмный бог усмехнулся. Кровь горного козла оказала поистине благотворное влияние на его состояние. Через пару часов после того, как он утолил мучавшую его жажду, Гартан уже смог не только сбросить усталость, но и успешно поохотиться на диких уток, что устроились неподалёку от его нового жилища. А их кровь, в свою очередь, помогла вернуться к пещере с алтарём, где он и обнаружил троицу не готовых к нападению разумных существ с магией в крови.
     Конечно, большая часть драгоценной силы ушла в пустоту без посредничества магического камня, но и такой способ позволял рассчитывать на своё быстрое возвращение. Жаль, что больше никто к пещерке не подходил. Умные оказались эти ушастые. И магию смерти чувствуют неплохо.
     Бог ещё раз обошёл окрестности и вернулся в свою нору, нужно дать силе усвоиться должным образом, а через несколько часиков можно побродить по новым владениям ещё.
      Впервые за долгие века заключения для Гартана засветилась реальная надежда возродить своё могущество. Ведь его магия особенная, а это позволит легко подчинить себе местных обитателей. Разве могут обычные смертные противиться его божественным желаниям?

Глава 27

     - Человеческие маги в Священном лесу! Это немыслимо! И где у вас, советник, гарантии, что люди не воспользуются таким шансом? Ведь Владыка с вами так и не вернулся.
     - А у вас есть предложение лучше, сиятельный? Может быть, вы отправитесь к озеру?
     - Нет, конечно, понятно, что раз люди уже давно имеют представление об этой силе, то они вполне способны оказать помощь, но целый десяток?
     - Даже если Владыка выпустит всю свою силу, и свяжет наши резервы, то и так мы не сможем создать алтарь, способный удержать бога, наша сила однородна.
     - Советник прав, риск вполне оправдан. Мы должны думать о том, как помочь человеческим магам, а не устраивать истерики.
     - А Владыка точно вернётся?
     - Конечно. Иначе бы мы и не стали договариваться. Просто ему необходимо отдохнуть, ночью он был вместе с людьми у Грани.
     - Значит, теперь и о новых врагах мы сможем узнать из достоверного источника?
     - Именно так.
     - Но ведь Владыка сильно рисковал, отправляясь к людям?
     - У него был один человек, который помог спрятать правителя от любопытных взглядов посторонних.
     - Что требуется от нас? - лорд Риэль устал от бесполезных разговоров, ведь только время зря тратится.
     - К окрестностям озера никому нельзя подходить, это, во-первых, опасно для жизни, во-вторых, даст возможность иномирцу ещё пополнить свой резерв.
     - Он пьёт кровь? - к разговору присоединился лорд дома Виоль.
     - Да.
     - Теперь становится понятным, отчего те трупы выглядели так неестественно, из них выкачали всё, что возможно.
     - Именно.
      - Но как мы могли упустить из виду такое место?
      - Алтарь находился в убежище не одно столетие, жрецы леса всегда проводили на нём обряды, и нам это ничем не грозило. Людям же приходилось сдерживать тварей Грани. Но так как это было явление редкое, то в Цитадели не распространялись об исчадиях тьмы, чтобы не сеять панику. Ведь справлялись с ними без особого труда.
     - Советник, насколько я знаю, прежде жертвовали кровь животных? - лорд Виоль уже понял, что упущена одна очень существенная деталь.
     - Да, а с чего такой вопрос? - советник пока ещё не догадался о выводах лорда.
     - Мы должны срочно вывести всю живность от озера. Богу без разницы, чью кровь пить, - Виоль шумно выдохнул.
      - Я возьму на себя это дело, только не было бы поздно... - лорд Риэль тут же обернулся к одному из своих людей, отдавая приказание.
     ***
     Владыка навесил многослойную защиту на входную дверь королевских покоев и направился к диванчику в гостиной. Конечно, можно было бы напроситься в компанию к королеве, но эльф понимал, что женщине нужен полноценный отдых, а он не мог поручиться, что сможет это обеспечить, находясь в одной постели с Миэль. Называть королеву Арастрой Владыка не мог даже в мыслях. Имя было грозное, как раз такое, что и должно быть у правительницы, но для эльфа второе было ближе.
     Эльнар улёгся на диванчике и прикрыл глаза. Последний день принёс много новых тревог, но и светлое было. Владыка вспомнил поцелуй на выходе из подземелья, потом два других, и губы его тронула улыбка. Какая всё-таки невозможная женщина. Нежная, хрупкая, но твёрдая и упрямая. Сокровище...
     В это же самое время и сама Арастра размышляла о Владыке. Она почувствовала магию эльфа, и её сердце забилось сильнее от ожидания того, что Эльнар вряд ли упустит возможность продолжить более тесное знакомство. Но прошло не менее получаса, а Владыка не появлялся. Неужели решил проявить благородство?
     Арастра осторожно приоткрыла дверь и выглянула в гостиную.
     Эльф, вытянувшись на диване во весь рост, спал. Такой красивый, идеальный мужчина.
     Королева немного постояла, любуясь картинкой, а потом вернулась в постель. Да, непросто сохранить своё самообладание рядом с таким красавцем. Может, и впрямь стоит задуматься о браке?
     Мысль была очень соблазнительной, но и проблем за собой могла принести немало, поэтому Арастра решила перенести размышления на более позднее время. Надо ещё и с тёмным богом разобраться.
     ***
     - Монар, что-то произошло? - Каратель обеспокоенно посмотрел на советника. То, с какими предосторожностями Монар вызвал его на разговор, наводило на определённые мысли.
     - Пока нет, но думаю, что скоро у нас появятся новые неприятности... - отвечал советник с неохотой, поэтому Генар уточнил:
     - Ты о проблемах с иномирцем?
     - Если бы. Я даже за это опасное дело переживаю меньше, чем за нашу королеву, - Монар тоскливо посмотрел в серое окно.
     - А что с Её Величеством? - Генар не заметил ничего необычного в поведении королевы.
     - Знаешь, тайну доверили только мне, но, думаю, что если ты будешь в курсе, то сам сможешь приглядеть за нашей драгоценной правительницей, - советник всё-таки решился.
     - Не тяни, рассказывай. Ты же знаешь, что я готов жизнью пожертвовать ради девочки, - в глазах Карателя разгорелся нешуточный интерес.
     - Мне кажется, Арастра влюбилась, - смущённо начал Монар.
      - Да? И кто тот счастливчик? Неужели наёмник, которого мы вчера взяли к себе в отряд? - Генар подумал, что удачно пошутил, но советник только вздохнул.
     - Подозреваю, что да. Ведь именно он с вами Грань держал?
     Каратель согласно кивнул.
     - И что тебя беспокоит? Неподходящий статус? - Генар пока не понимал, что именно вызывает опасения Монара.
     - Если бы. Будь он обычным человеком, я бы даже и слова не сказал против. Наигралась бы девочка, а потом откупилась от ненужной игрушки. А вот с этим поклонником так не получится. И, боюсь, у них всё чересчур далеко зашло.
     - Монар, о чём ты говоришь? За пару часов? Это всё ерунда, - Генар уверенно отмахнулся от переживаний друга.
     - Если бы за пару. Она его не первый день знает, и отношения сложились, - невесело усмехнулся Монар.
     - Да ты что? Но откуда? - теперь Генар начал прислушиваться к словам советника внимательнее.
     - Помнишь, королева рассказывала нам о том, как гостила у эльфов? - Монар начал осторожно подбирать слова, ведь новость-то не из простых.
     - Да, а как это связано с нашим поклонником? - Генару пока ничего не было понятно.
     - Напрямую. Именно там они и познакомились.
     - У эльфов? - глаза Генара широко распахнулись.
     - Да.
     - А я всё гадал, откуда в жилах парня эльфийская кровь... Но ведь можно будет Владыку попросить, чтобы он вразумил своего подданного? Мы же теперь с эльфами не воюем, - предложил выход Генар.
     - Вряд ли Владыка откликнется на такую просьбу, - Монар снова скривил уголки губ.
     - Почему?
     - Потому что именно Владыка сейчас и находится в спальне нашей королевы, - завершил своё повествование Монар.
     - Ты уверен? - Каратель рассеянно посмотрел на собеседника.
     - Да. Она меня сегодня познакомила с сиятельным, - Монар пригладил бороду и пожал плечами.
     - Вот это ситуация... Ты прав, такой любовник может принести немаленькие проблемы, - Генар на мгновение задумался.
     - Присмотришь? - советник не дал много времени на размышления.
     - Постараюсь. Но если, как ты говоришь, у них и впрямь далеко зашло, я вмешиваться не буду. Пусть сами разбираются, - тряхнул Каратель густой шевелюрой.
     - Да и вряд ли мы сможем что-то сделать. Эти двое по своим возможностям даже от тёмного ненамного отстанут.

Глава 28

     - Владыка, просыпайтесь, нам пора.
     Королева, уже в дорожном наряде, стояла перед зеркалом. Она успела и к Лорене сходить, и с магами пообщаться. Хорошо, что в спальне была ещё одна дверь, можно было эльфа не тревожить.
     Владыка себя упрашивать не позволил.
     - Как отдохнули?
     - Могло быть и лучше, - Эльнар бросил откровенный взгляд в сторону спальни.
     - По-моему, вы слишком бесцеремонны, - Арастре нахальность эльфа не пришлась по душе.
     - Этот вывод вы сделали из-за того, что я намекнул на то, что на постели спать удобнее? - эльф невинно улыбнулся.
     - Именно, нельзя же упрекать хозяина в отсутствии должного гостеприимства? Это невежливо, - Арастра усмехнулась. Она тоже очень неплохо могла играть в такие игры.
     - И как мне предложите поступить? - Эльнар не хотел так быстро сдаваться.
     - Накидывайте свою иллюзию, обедаем с магами и отправляемся в путь, - королева легко справилась и с этим вопросом.
     - А вы?
     - Мне незачем. Карателям я доверить жизнь могу, а потом плащ скроет внешность от посторонних глаз, - объяснила свою позиция Арастру.
     - Хорошо.
     Владыка затягивать со своим преображением не стал, и теперь Арастра рассматривала эльфа, оценивая его работу.
     - А неплохо у вас получается, я почти не могу просмотреть ауру, - призналась она после пары минут внимательного осмотра.
      - Почти? - удивился Эльнар.
     - Да, мой дар позволяет даже сейчас добраться до сути. Теперь я с незнакомцами буду вести себя осмотрительней.
     - Я вас уже боюсь. Насколько же силён дар? - эльф даже не покривил душой. Он уже ночью имел возможность понаблюдать за действиями королевы, а вот теперь и её признание.
     - Достаточно для того, чтобы я могла не сильно переживать за свой народ, - с лёгкой улыбкой ответила Арастра.
     - Вы хотите сказать, что война для нас закончилась бы плачевно? - в голосе Владыки легко можно было почувствовать иронию.
     - Ну, я не настолько самоуверенна. Всё-таки я одна обладаю исключительными возможностями, остальные слабее. Выиграть-то мы бы, возможно, и не смогли, а вот отбиться - вполне, - честно ответила королева.
      - Как же неприятно это слышать, - вздохнул Эльнар, поправляя перед зеркалом одежду.
     - Задевает эльфийскую гордость? - двусмысленно спросила Арастра. Она ведь знала, что и наряд людей для Владыки не очень удобен.
     - Нет, заставляет задуматься, - эльф предпочёл не заметить намёка.
     - Возможно, явление тёмного сослужило нашему миру неплохую услугу. Обошлись немногочисленными жертвами.
     - Вы забыли уточнить: пока... Как будем строить отношения дальше? - Владыка хищно сузил глаза.
     - Не знаю, об этом как-то не было времени подумать. Неизвестно ещё, что за сюрпризы ждут нас на ваших землях, - королева разбрасываться обещаниями не спешила.
     - Вы о моих подданных? - уточнил эльф.
     - О ситуации в целом, - Арастра не сомневалась, что после общих слов потребуют подробностей, но всё равно решила попробовать отмолчаться.
     - А что с личным? - Эльнар с интересом посмотрел на женщину.
     - Владыка, вы всерьёз думаете, что стоит продолжить? - королева легко выдержала пристальный взгляд и даже улыбнулась.
     - А вам что-то не нравится? - глаза эльфа напряжённо сузились.
     - А давайте и этот разговор продолжим после? Сейчас как-то не время обсуждать такое, - ответ прозвучал так легковесно, что Эльнар почувствовал разочарование.
     - Хорошо, но знайте, что терпение у эльфов хоть и долгое, но не безграничное. И когда нам надоедает ждать, мы просто меняем тактику, - в голосе Владыки послышалось раздражение.
     - Это к чему было сейчас сказано? - Арастра вопросительно вскинула бровь.
     - К тому, что я всё равно своего добьюсь, - эльф, не дожидаясь реакции женщины на его слова, притянул Арастру к себе.
     - Я уже здесь, - очередной поцелуй прервали самым бесстыдным образом.
     - Лорена, мы уже идём, - королева тут же отстранилась, а вот эльф замер.
     - Ваш плащ, Ваше Величество, вы его у меня забыли.
     Вошедшая разговаривала голосом королевы, да и внешностью не отличалась от оригинала.
     - Кто это? - Эльнар удивлённо смотрел на копию.
     - Леди Лорена. Моя верная фрейлина и заместитель, - Арастра накинула предложенный плащ и обратилась к девушке. - Лорена, сними колечко на минутку.
     - Конечно, Ваше Величество.
     - Да, Вьер был прав, красивая...- Эльнар понял, кого принял за правительницу советник, и усмехнулся.
     - Спасибо. Ваше Величество, а мне будет позволено узнать имя вашего друга? - Лорена кокетливо стрельнула глазками в сторону замаскированного эльфа.
     - Эл, наёмник, - хмыкнула королева.
     - Неплохой выбор. Но мы увлеклись, маги вас уже заждались.
     - Дорогой, возьмёшь мои вещи? - Арастра с усмешкой кивнула на сумку у двери.
     - Конечно, любимая.
     Лорена завистливо вздохнула вслед счастливой парочке и закрылась в королевских покоях. Ей теперь придётся снова изображать из себя грозную правительницу, и ни о каких романтических приключениях даже думать не приходится.
     - Ну, наконец-то. Я думал, что-то опять произошло.
     - Всё в порядке, немного с Лореной задержались.
     - Ваше Величество, может, вам иллюзию накинуть? - Монар бросил быстрый взгляд на Владыку.
      - Зачем? Мне все силы понадобятся. Да и у эльфов меня уже видели, ничего удивительного в том, что я вернулась, не будет.
     - А как быть с Владыкой? - спросил один из магов.
     - А что с ним не так? - Арастра невозмутимо посмотрела на собеседника, Монар только головой качнул.
     - Его же нет в Лесу?
     - Что-то мне подсказывает, что к нашему возвращению он найдётся.
     - Эльфийский советник вам что-то об этом рассказал?
     - Можно и так сказать, - улыбнулась королева.
     Монар опустил глаза в свою тарелку, а вот Генар, наоборот, начал довольно пристально рассматривать невозмутимо жующего мясо наёмника.
     - Генар, что-то не так? - Арастра заметила интерес Карателя, и тот тоже поспешно отвёл глаза.
     - Всё в порядке, просто хотел убедиться, что с новичком всё в порядке после ночной баталии.
     Эльнар усмехнулся, но промолчал. Он, как и королева, понял, что Каратель уже в курсе его истинного положения.
     - Ладно, давайте договоримся сразу, что без моего приказа ничего не предпринимать. Нам новые осложнения с соседями ни к чему, - королева решила ещё раз напомнить об ответственности задания, но Каратели лишь недовольно переглянулись. Никому не нужно было объяснять прописные истины.
     - Это понятно. Только сможем ли мы хоть что-то противопоставить тёмному? Всё-таки у него другая магия...
     - Об этом будем думать на месте. Сейчас у нас на размышления времени нет, - отмахнулась королева.
     - А если ничего не получится?
     - То мы этого уже не увидим, - пожала плечами Арастра.
     Завтрак закончился в напряжённой тишине.
     - Ваше Величество, берегите себя, - прощаясь, советник не удержался от напутствия.
     - Не переживай, Монар, у меня неплохая команда, - королева тронула бока своего коня коленями, и отряд спешно выдвинулся в сторону эльфийской границы.
     - Эл, как думаешь, нас будут встречать? - Арастра обратилась к эльфу, слегка улыбнувшись.
     Владыка на такую фамильярность нисколько не обиделся, ведь не выходить же из образа?
     - Обязательно.
     - Тогда тебе не следует афишировать своё присутствие.
     - И что вы предлагаете, Ваше Величество? - эльф взглянул в глаза королевы.
     - На границе разделимся.
     - Хорошо.
      Никого такое решение не удивило. Ведь если в жилах наёмника и впрямь есть эльфийская кровь, то всё вполне объяснимо.
     И только Генар вздохнул, глядя на довольное лицо своей правительницы.

Глава 29

     - Эльнар, наконец-то! Я уже места себе не нахожу, - Вьер так громко выдохнул, что Владыка с трудом сдержал улыбку. Видеть советника в таком состоянии ему ещё не приходилось.
     - Людей разместили? - Эльнар устало стянул плащ со своих плеч и небрежно бросил его на стол.
     - Да, - Вьер подвинул кресло для друга и сам уселся рядом.
     - А леди Миэль? - Владыка несколько задержался, выслушивая отчёты стражей границ, а потому решил сразу выяснить главное. Оставлять без присмотра такое сокровище никак нельзя.
     - Я осмелился взять на себя ответственность и провёл леди в твои покои, - советник немного расслабился.
     - И она не возмущалась? - Эльнар посмотрел на друга с любопытством.
     - Нет. Просто сказала, что я совсем не забочусь о своём повелителе. К чему бы это?
     Советник явно предполагал, что ему расскажут нечто пикантное, но Владыка его разочаровал:
     - Вьер, я не знаю. У этой женщины голова работает совсем не так, как у наших леди, - Эльнар даже почти не слукавил.
     - Тогда бы я на твоём месте сразу узнал, о чём разговор. Потом некогда будет, - лицо Вьера утратило всяческую несерьёзность. Владыка тоже не стал больше говорить о пустяках.
     - Хорошо. Какие новости здесь?
     - Владыка, я должен снова просить прощения за совершённую халатность... - Вьер повинно склонил голову.
     - Что ещё? - неприятностей можно было ожидать любых, поэтому Эльнар совершенно не удивился такому началу разговора.
     - Мы не догадались сразу вывести всех животных от тёмного места, - Вьер не стал объяснять, какие последствия у этого могут быть, но Эльнар и без того понял, в чём суть проблемы.
     - И много крови успел выпить наш гость? - напряжённо уточнил Владыка.
     - Кто знает? Но вряд ли нам теперь будет просто, - Вьер отвёл глаза.
     - Ладно, я посоветуюсь с Миэль. У неё всегда есть нужные мысли, - Эльнар на мгновение прикрыл глаза. Было очень странно прислушиваться к словам человеческой женщины, но она оказалась готова намного лучше к опасности в лице тёмного бога. И, как ни странно, эльф ей доверял.
     - Удивительно, что с вами королева не навязалась. Ведь её магия могла бы пригодиться, - в голосе Вьера было искреннее разочарование. Советник надеялся не только на магическую помощь, его и сама женщина заинтересовала, и он не отказался бы от возможности продолжить знакомство.
     - А ты уже не рассчитываешь на свои силы? Даже как-то обидно, - Владыка очень даже хорошо понял, что скрывалось за словами Вьера, а потому поддразнил друга.
     - Эльнар, прости, но наш соперник чересчур силён. Ты бы видел, что случилось с лесом... - советник снова опустил взгляд в пол, признавая свою вину за произошедшее.
     - И за это он ответит. Ещё что-то важное есть? - Владыка поднялся с кресла.
     - Нет. Все уже готовы и ожидают лишь твоего приказа, - Вьер тоже поднялся.
     - Хорошо. Тогда я к себе, - Эльнар подхватил плащ и направился к выходу.
     - Долго задержитесь? - Вьер хотел знать, сколько времени у него есть, чтобы отдать распоряжения.
     - Нет. У нас нет ни минуты лишней. Ведь если вы вывели животных, наш иномирец начнёт искать себе другой способ восстановить силы, а это очень плохо, - Владыка невидяще посмотрел в окно.
     - Я приказал никому не выходить за границы периметра Резиденции, - Вьер тоже бросил взгляд за окно и поёжился. Видеть такого гостя в сердце Леса очень не хотелось.
     - Ты думаешь, наша магия его удержит? - ответ на этот вопрос у Эльнара имелся, но он был совсем не положительным.
     - Не могу знать, - сомнения у советника были написаны на лице большими буквами.
     - Всё. Потом поговорим.
     Эльнар размашистым шагом направился к своим покоям.
     - Владыка, что нового? - Арастра даже не стала разбирать вещи, а всё в той же походной одежде дожидалась его в гостиной.
     - Гость успел подпитаться за счёт животных, их вывели из леса слишком поздно, - недовольно проговорил эльф.
     - Тогда нужно срочно ставить барьер и отгораживать проклятое место, а не только ту интересную пещерку, - соображала Арастра быстро, поэтому и сейчас у неё был готовый план.
     - А он точно выдержит?
     - А мы его поставим таким образом, чтобы только три грани были крепкими, - королева усмехнулась.
     - Для чего? - Эльнар пока не мог понять, в какую сторону свернули мысли Арастры.
     - Пока ваши маги будут готовить алтарь, мы поведём нашего гостя в нужную сторону, - с намёком проговорила королева.
     - Он не почувствует ловушку? - мысль была неплохая, только Владыка не обольщался.
     - Не должен, мы не дадим ему возможности долго думать, - добавила Арастра.
     - Тогда выступаем?
     - Да, Владыка, возьмите несколько ваших людей с хорошим запасом магии. Я думаю, они не откажутся помочь с восстановлением резерва? - королева теперь знала, какое благотворное влияние оказывает эльфийская магия, а потому решила и здесь подстраховаться.
     - Я отдам распоряжение, - кисло ответил Владыка. Служить для людей обычными элементами подпитки было очень неприятно, только ситуация того требовала...
     - Хорошо.
     Вскоре смешанный отряд пробирался по печально знакомому лабиринту. Каратели с удивлением посматривали на гордо восседающего на тонконогом жеребце Владыку, который даже внимания не обращал на людей, находясь в авангарде команды. Они до последнего не верили, что высокомерные эльфы не пожалеют своего правителя. И только Генар вздыхал, понимая, что всё не так просто...
     - Владыка, - окликнула Арастра эльфа, когда две преграды уже были позади.
     Эльнар величественно повернул голову на голос и придержал коня.
     - Насколько я помню, скоро будут горы?
     - Да, - высокомерно ответил Эльнар.
     Арастра усмехнулась. Сложно было узнать сейчас того Владыку, с которым она ещё недавно целовалась в своих покоях.
     - Всё, дальше идти не стоит. Теперь нужно ставить барьер.
     - И как это возможно? - надменно поинтересовался эльф, Арастра же едва не рассмеялась: каков артист! Надо же так перед посторонними хвост распушить?
     - Я отправлюсь к нашей пещере и протяну оттуда силовой радиус, потом его закольцуем, - разъяснила своё предложение королева.
      - Это опасно, - в голосе Владыки наконец-то проскользнули эмоции.
     - Но больше никто этого сделать не сможет. Там ведь ваша личная энергия задействована. Значит, или я, или вы. Но у вас не хватит возможностей сделать то, о чём я сказала.
     Эльфы удивлённо переглянулись. Они, конечно, видели, что человеческая женщина имеет мощную ауру, но что её возможности больше, чем у Владыки, это в их головах никак не укладывалось.
     - Я иду с вами, - твёрдо сказал Эльнар.
     - Владыка, - один из эльфов попытался возразить, но Владыка так на него посмотрел, что он тут же опустил голову, признавая за своим повелителем право решать.
     - Генар, ставь купол. Это как раз отвлечёт нашего тёмного гостя. Да и должно быть у вас хорошее укрытие, - отдала приказание королева главе Карателей.
     - Моя... госпожа, возьмите ещё кого-нибудь, - посоветовал Генар.
     - Нет. Нам нужно быстро дойти и так же быстро покинуть эту территорию. У меня для этого возможности есть, а лишнего я не потяну.
     Про Владыку Каратель уточнять не стал. Он прекрасно видел, с какой скоростью тот обращался с оружием.
     - Сколько времени у нас есть? - Генар понял, что продолжать обсуждение этой темы уже бессмысленно, а потому задал более нужный вопрос:
     - Час. И если нужно будет восстановить силы, попросите наших любезных хозяев, вам не откажут, - Арастра снова позволила себе едва заметную улыбку. Эльнар кивнул, красноречиво глядя на своих подданных.
     - Будет исполнено, моя госпожа, - Генар почтительно склонил голову.

Глава 30

     Тёмный бог вволю отдохнул. Вчерашний день пришлось потрудиться, но оно того стоило. Он даже позволил себе всю ночь провести в облюбованной пещере, чтобы ещё и физические силы восстановить. Магическая сущность ещё была слаба, а физиологические потребности телесная оболочка имела.
     Выбравшись из пещеры, тёмный покрутил головой, стараясь почуять, в какой стороне шанс обнаружить новую добычу больше. Но сегодня его чуткий нос ничего не улавливал. И что происходит? Неужели напуганные вчерашним пиром кровавого бога зверушки разбежались?
     Гартан очередной раз разочарованно втянул носом воздух. Хотелось крови, но он не ощущал никакой живности с кровью в жилах поблизости, даже самой мелкой. Но этого не могло быть. Кто-то всё равно бы остался. Значит, такое могло случиться только из-за того, что обитатели этого никчемного мирка догадались об опасности.
     Тёмный бог усмехнулся.
     Наивные букашки! Ему и того, что он успел выпить, хватит на большой переход, а раз так, то вскоре он сможет полакомиться не только кровью животных, но и отведать более изысканный деликатес.
     Резерв Гартана после почти безумной охоты на всевозможных живых тварей намного расширился, и теперь он чувствовал, как необходима ему магия. Ведь это в разы облегчит его задачу. Сейчас перемещаться пространственными воронками он не мог, а вот если удастся парочку жителей с драгоценной энергией в крови отыскать, тогда можно подумать и о дальнем путешествии. Где-то там, в неведомой глуши, находились межмировые Врата, и именно к ним стремилась душа тёмного бога. Открыть их на всю ширь, выпустить всех, не только создаваемых, но и тех, что не могут пробиться в мир без магии своего господина.
     Гартан предвкушающее облизнулся. Ещё немного. Только вот подкрепиться...
     Бог немного покрутился на месте, раздумывая, в какую сторону пойти. Взгляд его сначала устремился на озеро, затем на горы, но эти пейзажи не заинтересовали тёмного. Какая может быть там жизнь? А вот густой лес - это совсем другое дело.
     Не раздумывая больше, бог отправился на поиски очередной добычи. Ведь спрятаться от него вряд ли неразумным букашкам удастся.
     Идти пришлось долго. Все прилежащие к пещерам окрестности им были осушены, поэтому Гартан потратил почти целый день, чтобы выбраться на новые просторы.
     Только не предполагал тёмный бог, что его планы нарушат самым бесцеремонным образом. Стоило только углубиться в густой лес, как перед Гартаном вырос магический барьер. И это была очень даже качественно сделанная защита. Конечно, имей бог все свои прежние возможности, разве бы эта нелепая преграда остановила? Но теперь, чтобы пробиться, придётся потратить всё то, что он успел накопить, а этого делать никак нельзя. Раздражённо бросив в барьер небольшой сгусток тьмы, который с шипением растворился, выжигая землю возле магической стены, Гартан двинулся вдоль созданного препятствия.
     Тёмный бог больше часа шёл, но границ барьера по-прежнему не было. Это всё больше раздражало Гартана, к тому же и тёмная магия требовала хорошей подпитки, а физические силы и вовсе пришли в упадок. Пришлось дать своим ногам полноценный отдых, аппетит разыгрывался всё сильнее и сильнее.
     Бог уже пообещал все мыслимые и немыслимые кары создателям барьера, уж вкус этой силы он надолго запомнит. А раз так, то с удовольствием выпьет до последней капли обладателя магической энергии.
     С этой мыслью бог снова поднялся на ноги и двинулся дальше, рисуя в уме то, каким образом он будет наслаждаться кровью наглеца, позволившего играть в игры с самим богом.
     Обдумывая свои мстительные замыслы, Гартан вдруг совершенно неожиданно наткнулся на большую прореху в барьере. Он очень обрадовался такому обстоятельству, поэтому громогласный рык огласил окрестности. Всё, теперь он покажет, что значит шутить с божественной сущностью.
     Гартан рванул через дыру, но тут же наткнулся на новые силовые линии. Бог весело рассмеялся, разглядев, как они были наложены. По идее, они должны были служить заплаткой в разрыве, но те, кто это делал, видимо, сильно торопились, поэтому и получилось, что заплатка стояла сама по себе.
      - А теперь я научу вас уважать бога! - процедил Гартан и шагнул в густые заросли, обходя нелепую помеху.
     ***
     - Владыка, а давайте сделаем дыру в барьере? - после того, как Арастра запитала линию магической защиты, в её голову пришла новая идея.
     - Зачем? - Эльнар с интересом посмотрел на свою спутницу.
     - Я немного подумала и поняла, что ваши опасения насчёт того, что тёмный может почувствовать ловушку, вполне обоснованны. А потому изобразим ошибку в расчетах, - ответила королева, проверяя надёжность барьера.
     - Просто разрыв? Какой тогда смысл от всей границы?
     - Нет, дыра, а за ней ещё один небольшой барьерчик, чтобы складывалось впечатление, что ставили заплатку, да не проверили толком. И направим бога Межмирья в нужную нам сторону.
     - Может сработать, - признал Эльнар и задумчиво посмотрел на королеву.
     Вот как ей приходят такие мысли в голову?
     Да, непростым противником может оказаться эта хрупкая с виду женщина...
     Арастра мыслей Владыки не знала. Она увлечённо работала над своей идеей.
     - Теперь нужно будет сделать приманку, - когда и дыра была проделана, и заплатка в некотором отдалении от неё поставлена, сказала Арастра.
     - Что предлагаете? - эльф внимательно посмотрел на женщину.
     - Порезать руку и идти вперёд, к приготовленному вашими умельцами алтарю. Ведь вы в состоянии указать верное направление?
     На демонстративную издёвку в свой адрес Владыка не ответил, вместо этого он уточнил:
     - И наш гость должен пойти за кровью?
     - Конечно. Ведь теперь он уже давно без подпитки, а силы тратятся, а тут такая вкусная энергия...
     Арастра уже деловито примеривалась к своей руке.
     - Может, я пролью свою кровь? Она ведь не хуже, - Эльнар перехватил руку королевы, когда она уже изготовилась сделать порез.
     - Э нет, Владыка, даже не мечтайте. Я вас на руках не понесу, когда вы обессиленно растянетесь возле моих ног.
     Только тогда Эльнар подумал, что королева не собирается обходиться полумерами. Это было невероятно. Стоило по-настоящему восхититься смелостью женщины.
     - Вам придётся очень быстро бежать, да ещё и с грузом. Потянете? - королева иронично выгнула красивую бровь.
     - Естественно, - Владыка скривился.
     Сомнения в его физической состоятельности обидно хлестнули по самолюбию.
     - А ещё и магически меня подпитывать... - Арастра уже откровенно оценивающе посмотрела на эльфа.
     - Я справлюсь, не переживайте, - холодно отозвался Эльнар.
     - Возможно, мне придётся подумать над предложением советника. Кандидатура-то, оказывается, весьма подходящая. Где же я ещё такого выносливого мужчину найду? - Арастра коротко хохотнула, эльф покраснел.
     Невозможная женщина! Разве можно такими намёками разбрасываться? Но вслух он выдал ответную шпильку:
     - Мне тоже думается, что я всерьёз подумаю о таком приобретении для себя.
     - А до этого было что? Предложение на ночь? - Арастра с некоторым удивлением посмотрела на Владыку. Его самолюбие было сразу несколько отомщено.
     - А вам нужно сразу всё? Так вы требуете невозможного. Какой же уважающий себя мужчина будет разбрасываться такими обещаниями? Разве что тот, кому больше этой ночи и ничего не надо, и он старается добиться своего красивыми словами, - Эльнар язвительно усмехнулся.
     - Оказывается, у мужчин очень интересный подход к такому сложному вопросу, - откровенное признание эльфа королеве не понравилось. Она привыкла думать, что именно от неё зависит решение, как будут строиться отношения, а, получается, что это не всегда так...
     - Что поделать, слишком мало женщин, ради которых стоит задумываться о большем, чем совместно проведённая ночь, - добавил Эльнар, усмехнувшись.
     - Я учту это на будущее, спасибо за науку, - Арастра тоже засветила на лице улыбку, после чего всё-таки полоснула себя по запястью.
     Она подождала, пока на широком листе не образуется маленькая красная лужица и только тогда обернулась к эльфу:
     - А теперь - бежим.

Глава 31

     В это же самое время эльфийские лорды старательно связывали жертвенную кровь с камнем алтаря. Приказ Владыки необходимо было исполнить в точности, ведь от этого зависела судьба не только Леса, но и всего мира. Пусть эльфы и недолюбливали своих соседей, но, узнав, что те уже давно сдерживают вестников тьмы, принялись с усердием выполнять свою половину действий по избавлению от опасного гостя.
     - Лорд Риэль, мы закончили, - жрецы с согнутыми спинами замерли возле сиятельного.
     - Камень точно выдержит? - лорд внимательно осмотрел свежесозданный алтарь.
     - Да, лорд Вьер самолично его испытывал, - ответил один из жрецов, кивая на советника, который что-то втолковывал курьеру.
     - Хорошо. Крови достаточно? - Риэль заглянул в объёмную чашу и поморщился: видеть кровь было очень неприятно.
     - Да, только магии в ней немного. Владыка приказал... - с извиняющимися нотками в голосе произнёс жрец.
     - Знаю. Не в наших интересах дарить тёмному силу. Кто знает, смогут ли тогда его удержать чары? А обычная кровь, хоть и поддержит бога, но воспользоваться магией в полную меру не позволит, - снизошёл до объяснения сиятельный.
     - Владыка мудр...
     - Если бы Владыка, - вздохнул Риэль, отворачиваясь.
     Он присутствовал на последнем совете, и хорошо понимал, кто именно отдаёт команды. Человечка. Простая человечка с огромным запасом магической энергии. И Владыка охотно прислушивается.
     Сиятельный лорд с тоской посмотрел на тусклое солнце. Скоро в жизни эльфов произойдут грандиозные изменения. И не только тёмный бог в этом виноват.
     - Лорд Вьер, мы можем отчитаться перед Владыкой об успешном завершении нашей работы.
     - Я уже послал курьера.
     - Как вы думаете, смогут ли люди заманить бога сюда?
     - Люди? Не знаю. А вот одна вредная человечка на такое вполне способна.
     - Вы о леди Миэль? - Риэль улыбнулся. Уже все знали об особенных отношениях женщины и Главного советника.
     - Именно. Такая стерва...
     - Но Владыке она нравится.
     ***
     - Где же они? Уже давно бы пора вернуться... - Каратель безотрывно вглядывался в лесную чащу, надеясь на возвращение своей госпожи.
     - Генар, ты думаешь, нужно отправляться на поиски?
     - А ты посмотри, как эльфы нервничают, - кивнул Каратель на нахохлившихся эльфов, которые тоже то и дело переводили свои взгляды на лес.
     - Я думаю, что пока переживать не о чем. Во-первых, путь неблизкий, во-вторых, создать барьер не так-то и быстро, а, в-третьих, ещё и нужно коридор подготовить, по которому тёмную сущность будем выводить.
     - Вот, а мы отсиживаемся, как последние крысы, в защищённом месте, - возмущённо пробухтел Генар. Его слова боевого товарища нисколько не успокоили.
     - И что предлагаешь?
     - Ещё полчасика подождать и отправить кого-нибудь в разведку, - ответил Генар.
     - Намекаешь на эльфов?
     - А, что, ты местную территорию очень хорошо знаешь? - язвительно поинтересовался Глава Карателей.
     - Нет, - замотал головой маг, предполагая, что Генар может его и отправить на разведку.
     - Тогда к чему такие глупые вопросы?
     Отправлять разведчика не пришлось. По истечении всего каких-то десяти минут со времени разговора на поляне, где расположился отряд, появился Эльнар, с обессиленной женщиной на руках. Вид эльфа тоже был весьма потрёпанным.
     - Госпожа! - Генар тут же кинулся к королеве, но был остановлен.
     - Со мной всё в порядке. Просто нужно восстановиться. Готовьтесь, скоро появится наш гость, - Арастра говорила быстро и по существу.
     Она выложилась основательно, и ей было всё сложнее держать лицо.
     - Что нам делать? - Генар понял, что сейчас не время заводить лишние разговоры.
     - Хорошенько его потрепать, а потом отступить, но так, чтобы ему не пришлось искать долго ваши следы. Выводите к алтарю. Надеюсь, эльфы уже всё приготовили...
     - А вы?
     - А мне нужно немного отлежаться. Поэтому хотелось бы, чтобы на часика четыре вы гостя задержали.
     - Сделаем, - уверенно ответил Каратель.
     - Владыка? - один из эльфов осмелился на вопрос, остальные во время всего диалога лишь затравленно смотрели на своего явно уставшего повелителя, который, тем не менее, не выпускал из рук человеческую женщину.
      В голове у подданных такое даже уложиться не могло. Сплошное попрание этикета.
     Только вот Владыка совершенно не обращал внимания на постные лица своих подчинённых.
     - Подпитываете людей. Мне тоже нужен отдых.
     Эльфы проводили торопливо скрывшегося с глаз посторонних повелителя недоуменными взглядами, и лишь Генар обречённо вздохнул. Тут уже ничего не поделаешь. Придётся готовиться к свадьбе. Разве бы стал иначе надменный эльфийский правитель выставлять напоказ своё отношение к человеческой женщине? Нет, эльфы, они не такие.
     Генар долго жил на свете, а потому нисколько не сомневался в обоснованности своих выводов.
     Путь до своих покоев Эльнар преодолел в рекордные сроки. Переложив женщину на постель, он спросил:
     - Вам чего-нибудь нужно?
     - Да. Все ваши последние магические силы, - будничным тоном, будто бы просила стакан воды, ответила королева.
     - Не много ли просите? - возмутился Эльнар.
     - Не переживайте, Владыка, я с лихвой расплачусь, - невесело усмехнулась королева. Объяснять эльфу, что именно она имеет в виду, Арастра не стала. Не до того было.
     - Хорошо. Но будет ли от этого толк? Во мне не так уж и много осталось, - Эльнар понял, что дела женщины обстоят совсем плачевно, а потому не стал отказываться.
     - Вот и славно. Прикончу эльфийского правителя голыми руками. Когда ещё представится такая возможность?
      Эльнар фыркнул. Да, в стойкости королеве людей не откажешь. Ещё и язвить пытается.
     - Что ж, моё тело в вашем полном распоряжении, пользуйтесь.
     - С удовольствием. Только исполните ещё одну мою просьбу, - сказала королева, закрывая глаза.
     - Да?
     - Сапоги снимите, да и мою обувь тоже. Неудобно как-то...
     Владыка громко рассмеялся. С этой человечкой не соскучишься.
     И эту просьбу он выполнил. От своей обуви он избавился в течение нескольких секунд, а вот с сапожками королевы пришлось повозиться. Шнуровка была тугая, а доставлять лишние неприятные ощущения усталой женщине эльф не хотел.
     - Если вы и в постели так будете возиться, то я передумаю относительно такого кавалера.
     - Можете не стараться, больше на ваши подначки я не ведусь, - улыбнулся эльф, пристраиваясь рядом с королевой.
     - Хорошо, тогда сразу приступим к делу.
     - Я уже готов, - ответил Эльнар, показывая, как по рукам заструились тоненькие ленточки силы.
     - Тогда, может быть, поцелуете меня? Так энергию забирать намного приятнее, - прошептала Арастра.
     - С удовольствием.
     На самом деле Эльнар бы предпочёл просто спокойно полежать на постели. Ведь у него тоже организм не из камня, но желание женщины - закон.
     Он осторожно прикоснулся к губам королевы, и болезненно вскрикнул, когда она прокусила его губу.
     - Ничего, потерпи, дорогой, скоро тебе станет легче.
     После чего королева уже сама впилась в губы эльфа, вытягивая его магию. Тело Владыки обмякло, лишившись последних сил.
     - До чего дожила! Как последняя тёмная тварь питаюсь кровью, - Арастра аккуратно высвободилась из-под придавившего её тела и перевернула эльфа на спину. Магия Владыки, смешанная с кровью, весьма благотворно подействовала на состояние королевы, и теперь она беззастенчиво разглядывала бессознательного мужчину.
      Хорош, ничего не скажешь.
     Даже сейчас, бледный и обессиленный, но всё так же прекрасный.
     Одним словом, сиятельный...
     Королева провела ладонью по гладкой щеке эльфа, затем стянула с его волос обруч, небрежно отбросив его в сторону. Сейчас в этой комнате нет правителей.
     Да, не планировала королева таким образом обзаводиться любовником, но что поделать, обстоятельства вынуждают. Ей нужны сейчас все силы, да и Владыка тоже должен полностью восстановиться. А способ только один...
     Навесив на дверь защиту, Арастра тяжело вздохнула и начала раздевать эльфа. Лучше поскорее с этим закончить, ведь потом ещё и с алтарём придётся повозиться, да и тёмный вряд ли будет согласен сам в камень заточиться.
     Закончив с одеждой эльфа, она начала разоблачаться и сама. Потом вытянула покрывало, одеяло и забралась на постель, накрыв и себя, и эльфа.
     - Ну же, чего ты боишься, ведь это такая ерунда! - попыталась настроить себя должным образом королева, но руки дрожали и сердце отчаянно стучало кровью в висках.
     Тем не менее Арастра решилась. Она снова прикоснулась к губам эльфа, теперь уже отдавая силу. Эльнар приоткрыл глаза, и тогда женщина прижалась к эльфу всем своим существом. Эльф попытался отстраниться, но королева не позволила этого сделать, начав целовать мужчину со всей страстностью, тут же крепкие руки требовательно притянули её ближе, и вскоре уже Эльнар целовал королеву, перекатив её на спину.
     - Я подумаю о ночи для тебя, а пока - у нас только час, постарайся использовать его с толком, - прошептала она между горячими поцелуями.

Глава 32

     - Владыка, - громкий стук в дверь прозвучал уже тогда, когда Арастра деловито переплетала косу, а Эльнар натягивал сапоги.
     - Вьер, - обернувшись к королеве, сообщил эльф.
     - Слышу. Пусть входит, - ответила женщина, бросив быстрый взгляд на застеленную кровать и выпрямляясь в кресле.
     - Что опять случилось?
     - С алтарём закончили. Я послал передать вам новости одного из разведчиков, но ему сказали, что вы у себя, - Вьер с интересом посмотрел на невозмутимо сидящую женщину.
     - А тебе не сказали, что нам требуется хороший отдых? - с недовольством спросил Эльнар.
     - Судя по вашему состоянию, Владыка, у вас и так всё в порядке, - Вьер окинул своего друга внимательным взглядом.
     - Я рад, что тебе не о чем в таком случае переживать.
     - Насчёт обеда распорядиться?
     - Да, присоединишься?
     - Конечно, мне же не терпится узнать, что мы будем делать дальше.
     - Хорошо, зови слуг.
     - Я быстро.
     - Владыка, а как на самом деле обстоят дела с вашей магией?
     - Думаю, вы и так догадываетесь, - Эльнар был раздражён.
     Не привык Владыка, чтобы им таким вот образом манипулировали. А уж в общении с женским полом и вовсе инициатива всегда исходила от него, поэтому сейчас он чувствовал себя чересчур неловко. Да ещё винил себя в том, что не смог сдержаться, хотя и особо упрекать себя было не в чем. Ведь силы-то и впрямь восстановились полностью, да ещё и резерв несколько увеличился. При всём при этом эльф был опустошён морально.
     А вот женщина нисколько не переживала о произошедшем, что наталкивало Владыку на определённые мысли. Неужели правительница людей и впрямь задумала женить его на себе таким нехитрым образом? И ведь ей это может удаться, если у проведённого в постели времени окажутся вполне предполагаемые последствия. Ребёнка от такого союза он никак не сможет не признать.
     - Нам нужно будет обсудить некоторые вопросы... - пока советник вышел, Эльнар решил немного разъяснить сложившуюся ситуацию.
     - О чём вы, Владыка? Неужели думаете, что я буду требовать жениться на мне? Даже и не надейтесь, я замуж пока не собираюсь, - Арастра даже не смутилась.
     - Да? А если у вас будет ребёнок? - раздражение внутри Владыки уже требовало выхода, слова королевы только ещё больше подогрели его.
     - Этого не будет. Поэтому можете не переживать о последствиях, - уверенно заявила Арастра.
     - Что ж, это радует, - язвительно ответил Владыка.
     Королева безразлично пожала плечами.
     Вернувшегося со слугами советника королева тут же взяла в разработку.
     - Когда вы посылали за Владыкой, отряд уже вступил в бой?
     - В бой? - брови советника недовольно нахмурились.
     - Понятно. В таком случае, у нас даже больше, чем три часа.
     - Я не понимаю...
     Королева приложила палец к губам, показывая Вьеру глазами на слуг. Ни к чему им лишние подробности.
     - Итак, я хочу знать, что происходит, - советник хищно сузил глаза и скрестил руки на груди. Причём, непонятно было, что именно хочет знать Вьер, потому что взгляды он на Арастру бросал весьма красноречивые.
     - Любимый, уйми своего друга, а то он слишком дерзко со мной себя ведёт, - плаксиво начала королева, а потом громко рассмеялась, увидев перекошенное лицо Вьера.
     - Леди Миэль, сейчас не время для шуток, - поморщился Эльнар.
     - Ну я же не виновата, что лорд Вьер такими глазами на нас смотрит.
     - Да, Вьер, утихомирь своё любопытство на время. Не до того.
     - Тогда рассказывай, - советник бесцеремонно уселся за стол и придвинул к себе тарелку.
     - Мы сделали магический барьер вокруг озера и пещер, оставив узкий проход. По нему наш тёмный гость должен выйти на людей королевы, которых будут подпитывать наши маги.
     - Чтобы хорошенько его потрепать, как я понимаю?
     - Да.
     - Потом отряд отступит к алтарю, а дальше уже основная часть нашей затеи.
     - А почему вы думаете, что иномирец пойдёт на засаду?
     - Во-первых, он голоден, во-вторых, мы его хорошенько приманили кровью.
     - Ты вылил свою кровь, поэтому здесь и отсиживаешься? - в голосе Вьера было искреннее негодование.
     - Не я, леди Миэль, - Владыка опустил глаза.
     - Но... магия.
     - У меня она весьма подходящая для такого дела, - улыбнулась Арастра.
     - Когда планируете обрадовать подданных новостью о браке? - Вьер без слов понял, как удалось после такого быстро восстановиться.
     - Я не планирую в ближайшее время вешать на себя брачные обязательства. Слишком много дел, да и повод-то ничтожный, - королева ехидно улыбнулась, глядя на краснеющего от негодования советника.
     - Владыка...
     - Вьер, позволь мне самому решать свои проблемы.
     - Ваши проблемы? После того, как целый отряд видел на ваших руках женщину?
     - Я же простая человечка, так из-за чего вы так всполошились, советник? Вряд ли кто посмеет вменить в вину это вашему правителю.
     - Эльнар, я не понимаю, как ты это терпишь? Ведь она даже не ровня тебе! Всего лишь любимая собачка королевы людей.
     Эльнар вихрем сорвался с места и, схватив советника за грудки, прижал его к стене.
     - Извинись. Немедленно!
     - Владыка... - предупреждающе начала королева. Арастра не хотела, чтобы эльф раскрыл её тайну, а поступок Эльнара очень близко был к этому.
     - Леди Миэль, я очень хорошо понимаю, что делаю. И я не позволю никому, даже близким друзьям обсуждать моих женщин.
     - Владыка, я забылся. Леди Миэль, прошу меня простить.
     - Всё, обедаем - и к делу. У нас ещё тёмный не пристроен, а мы между собой никак не договоримся.
     Эльнар невозмутимо вернулся на своё место и взялся за бокал:
     - Вина?
     - Спасибо, не откажусь, - королева благосклонно приняла этот знак внимания от эльфа. Советник с отвращением отвернулся. Он просто никак не мог понять, как всегда уравновешенный Владыка мог так сильно увлечься женщиной. Да ладно бы, если бы это была эльфийка, пусть и не из самого высокого рода, но человечка?
     А вот сам Эльнар такими глупостями не заморачивался. Перед ним стояла другая проблема. Он решительно не понимал, почему женщина старалась сделать вид, что между ними ничего не происходит. Неужели у неё и впрямь нет никаких чувств? С таким эльф сталкивался впервые. Нет, он не ожидал восторженного преклонения перед собой, но и той холодности тоже никак не мог объяснить. Это цепляло его самолюбие даже сильней, чем то, что он позволил себе увлечься представительницей другой расы.
     И только Арастру сосредоточенные лица эльфов нисколько не беспокоили. Ведь где-то там есть исчадие тьмы, которое может попросту уничтожить весь этот мир. И тогда не будет ни людей, ни эльфов, ничего.
     Королева бросила задумчивый взгляд за окно и поёжилась. Как же сегодня будет непросто. Ведь половину тёмной сущности придётся вбирать в себя, а потом выжигать сантиметр за сантиметром, вырывая из себя частички дара.
     Нет, лучше об этом не думать. Надо на время отвлечь себя другими заботами.

Глава 33

     Арастра чувствовала на себе взгляды мужчин, но старалась не придавать этому значения. Сейчас ведь нужно основательно подкрепиться, кроме того, настроиться морально на предстоящую встречу с иномирцем. Королева не была уверена, что пройдёт без осложнений, но в успехе мероприятия нисколько не сомневалась. Если бы тёмный бог обладал должным запасом сил, разве он стал бы отсиживаться в каких-то грязных пещерах? Нет, уже бы весь мир ощутил его тяжёлую кровавую поступь, а раз не происходит ничего выходящего за рамки, то ей вполне по силам справиться с противником. Но надо и о сиятельных не забывать. Ведь если всё пройдёт по плану, то придётся и отношения с соседями переводить на новый уровень, а согласятся ли они?
     - Владыка, если у нас всё получится, мы можем рассчитывать на мирный договор и снятие границ? - королева подняла взгляд от тарелок.
     - Договор - скорее всего, а вот зачем снимать границы? Разве людям своих земель мало? - Владыка о планах на перспективу пока не думал, и вопрос женщины застал его врасплох.
     - Мы могли бы сотрудничать. Ведь всегда найдутся точки соприкосновения, - Арастра улыбнулась.
      Советник скривил губы, обменявшись с Эльнаром красноречивыми взглядами.
     - Не думаю. Мы столько лет жили независимо друг от друга, что вряд ли найдётся что-то такое, что сможет сильно заинтересовать, - Вьер только кивнул. В этом вопросе он был с другом солидарен.
     - Могу предложить свои варианты, - так просто сдаваться Арастра не спешила.
     - Очень интересно будет послушать, - Эльнар снова взялся за вино, и королева пододвинула свой бокал.
     - У вас как с рождаемостью? - спросила она, когда Владыка опустошил свой бокал.
     - Это вы сейчас к чему спросили? - эльф покраснел.
     Почему-то память услужливо подкинула смятые простыни на широком ложе Владыки и прекрасное женское тело в его объятиях.
     - Да так, слышала, что в семьях у вас редко когда бывает больше одного ребёнка, а ведь это дорога к вымиранию, пусть и в очень далёкой перспективе, - королева не стала делать туманные намёки, а сразу перешла к сути.
     - Предлагаете заселить Лес полукровками? - хмыкнул Владыка.
     - Почему бы и нет? Люди в этом плане приспособлены лучше. И я не думаю, что нужно кардинально подходить к этому вопросу, а так, изредка. Ради вливания свежей крови.
     - Предлагаете начать с себя? - Вьер всё-таки не выдержал.
     - Я, кажется, уже высказалась по этому вопросу, - взгляд королевы, брошенный на советника, был отнюдь не ласковый.
     Арастра многозначительно посмотрела и на Владыку. Она ведь ясно дала понять, что никакого продолжения отношений не будет. Да, эльф зацепился за обещание королевы касательно ночи, но это единичный случай, так что обсуждать здесь даже нечего. Нет у Арастры никакого желания становиться игрушкой высокомерного эльфа. А что это будет именно так, Эльнар своими словами дал хорошо почувствовать.
     - Владыка, я думаю, вы сможете доходчиво объяснить своему подчинённому все тонкости наших договорённостей?
     После этих слов Эльнар вообще расхотел продолжать разговор. Его самолюбие было дважды задето: получить отказ от женщины неприятно, но получить его от какой-то человечки - вдвойне обидно. Поэтому Владыка сдвинул брови и произнёс:
     - По-моему, сейчас не совсем подходящее время для решения таких вопросов.
     - Да и компания не совсем подходящая, - вставил Вьер, задирая подбородок вверх.
     Королева пристально посмотрела на советника, а потом с самой ангельской улыбкой сказала:
     - Насчёт компании вы абсолютно правы.
     Эльнар откровенно хохотнул, по достоинству оценив ответ королевы, Вьер обиделся, поняв смысл намёка. Но снова возмущаться поведением нахальной человечки не стал. Будет ещё время высказать свои претензии. Только вот Владыка тогда не сможет заступиться.
     - Ладно, ведите нас к алтарю. Чем раньше мы там окажемся, тем больше будет возможность подготовить всё основательно, - и последнее слово осталось за человечкой.
     Вьер на мгновение прикрыл глаза, выдохнул и встал из-за стола. Ничего, посмотрим, как будет веселиться эта выскочка, когда Эльнар наиграется. Вот тогда-то он и припомнит все свои обиды.
     Лелея такие мрачные мстительные планы, советник бодро направился в сторону алтаря.
      ***
     Гартан сделал всего лишь несколько шагов из-за разрыва, как его чувствительный нос уловил запах крови. И не просто крови, а вкуснейшей, приправленной непередаваемым магическим ароматом. Он тут же начал искать источник запаха.
     - О, кто же так неосторожно здесь порезался? Да ещё и кинжальчиком, который не даст затянуться этой ране пару часиков? - магическую игрушку Гартан разглядывал с большим интересом.
     Тёмный поднёс лезвие к лицу и с слизнул оставшуюся на нём кровь. Он задержал дыхание, смакуя тонкий вкус магии, растворённой в драгоценной влаге.
     - Какая прелесть. Я обязательно должен найти владельца этой амброзии, - запах магии тёмный бог и так неплохо чувствовал, а вот теперь ему представилась возможность и попробовать её на вкус.
     Все мысли об осторожности тотчас покинули иномирного гостя. Его нос уже старательно и нетерпеливо отслеживал манящий запах. Бог облизывал ссохшиеся губы, раздвигая ветки и вглядываясь в зелёную растительность. Каждая новая находка вызывала восхищённый рёв Гартана. Сначала капли были одиночные, что весьма раздражало тёмного, ведь хотелось чего-то стоящего, но он чувствовал запах, а потому продолжал поиски. Вскоре на его глаза попалась густая россыпь алых капель на траве, а потом чутьё вывело Гартана к высокому разлапистому кусту. На его широком листе он обнаружил целую лужицу крови и даже не поленился нагнуться, чтобы и эти капли слизнуть.
     Руки тёмного затряслись от возбуждения, до того хороша была алая жидкость. Он даже предположить не мог, что среди смертных имеются такие экземпляры. Этот мир всё больше ему нравился. Ведь все его планы на будущее казались такими близкими к исполнению. Осталось только найти владельца магического нектара, и тогда жизнь заиграет яркими красками. Он даже втайне посмеивался над теми глупцами, что выбрали для его тюрьмы столь чудный мирок.
     - О, да, это будет настоящий пир! Надеюсь, когда я найду тебя, сил для сопротивления у тебя останется немного... - найдя очередную лужицу, проговорил гость Межмирья.
     Хоть Гартан и был богом, но тратить лишние силы на охоту ему не хотелось. Ведь каждая крупица тёмной энергии была на счету.
     Дальнейший путь был долгим, пусть бог и торопился настигнуть свою жертву, но он не мог пройти мимо разлитой магии. По-собачьи вынюхивая каждую каплю, Гартан пробирался по густому лесу, в его голове билась только одна мысль: кровь, кровь, кровь...

Глава 34

     Алтарь уже и впрямь был готов. Эльфы выбрали неплохой камень для этой роли, успели даже нанести руны на его поверхность. Жертвенная кровь также заняла своё место, и Арастра удовлетворённо выдохнула. Теперь осталось только основное действо.
     Эльнар тоже внимательно огляделся в небольшом гроте, выбранном под святилище. Несколько лордов обеспокоенно посматривали на своего правителя, но лезть с расспросами не решались.
     - Владыка, я вас бы попросила выставить кого-нибудь в дозор, мы должны заранее знать, когда ждать возвращения нашего отряда. Своих сил на всё нам не хватит, - королева меж тем начала раздавать новые указания.
     - С чего такая неуверенность? - Эльнар предполагал, что всё просчитано, и вряд ли иномирному гостю удастся избежать уготованной участи.
     - Когда тёмный бог поймёт, что его снова ожидает алтарь, он больше не будет экономить свои резервы и выдаст всё, даже то, что является неприкосновенным запасом, - лицо королевы после этих слов стало таким сосредоточенным, что Эльнар почувствовал неладное.
     - Вы про ауру? - уточнил он.
     - Да. А она у бога намного мощнее наших, - согласилась с выводом эльфа Арастра.
     Лорды окончательно затаились, услышав слова человечки.
     - Вы недоговариваете. Ведь ваша сила тоже имеет иной запас, чем мы видим, - Владыка решил сразу выяснить возможные трудности.
     - Мне придётся заняться более сложным делом, - королева отвернулась от эльфа. Она не хотела выдавать информацию о том, что, возможно, её магические силы после задуманного могут значительно поменяться.
     Эльнар обеспокоенно посмотрел на королеву.
     - Что вы имеете в виду?
     - Неужели вы не понимаете? Большую часть сущности тёмного нужно будет принять кому-то в себя, чтобы её выжечь в материальном мире, - ответила королева, надеясь, что Эльнар не станет расспрашивать её о подробностях перед своими подданными.
     - Но можно же просто заключить его в камень? - мысли Владыки пошли в другую сторону, поэтому на вопрос Арастра ответила подробно.
     - Я не уверена, что в этом будет толк. Один раз вырвался, так что помешает и второй раз это сделать? Нет, лучше ослабить тёмного до такой степени, чтобы он и мыслить-то толком не мог, да и людям спокойней будет. Врата-то на нашей территории находятся.
     - Опасаетесь, что кто-то снова захочет сменить у нас власть? - Владыка сощурил глаза, ему не понравились слова человечки. Эльфы у стены зашевелились, также выражая недовольство.
     - Кто знает? Жизнь переменчива. Лучше подстраховаться, - Арастра пожала плечами.
     - Для вас это опасно... - после недолгого раздумья сказал Владыка.
     - Я знаю, но по-другому не получится, - королева вздохнула.
     - Хорошо, я подстрахую, - Эльнар понимал, что здесь выводы женщины снова весьма обоснованны.
     - Вряд ли у вас это получится... И, Владыка, отошлите лордов в безопасное место. Здесь и втроём не развернуться...
     Владыка сделал знак Вьеру:
     - Вышли разведчика, а остальные пусть возвращаются в Резиденцию.
     - Хорошо, - советник вышел, уводя за собой сиятельных.
     - И ещё, это место нужно запечатать вашей магией, - Арастра обернулась к Владыке, а потом ещё раз прошлась по периметру наскоро созданного святилища.
     - Но вы же говорили, что наша магия не будет большой помехой для тёмного? - Эльнар с недоверием посмотрел на королеву.
     Советник как раз вернулся к интересному разговору.
     - Именно про вашу я ничего не говорила. Ведь она имеет некоторые особенности, - Арастра усмехнулась.
     Вьер недовольно посмотрел на женщину. Эта информация и среди эльфов не широко афишировалась...
     - Что? Я теперь очень хорошо чувствую особенности магии Владыки, - королева невинно похлопала ресницами, советник едва не застонал от бессильной злости. Как же выводила его из себя эта дерзкая кукла!
     - Владыка? - Арастра решила не обращать внимания на зубовный скрежет Вьера.
     - Я готов, - после разъяснения Эльнар тут же успокоился: надо, так надо.
     - А вам, советник, я предлагаю пожертвовать своей драгоценной влаги на алтарь, - Арастра красноречиво указала глазами на запястье Вьера.
     - Разве там мало крови? По-моему, и так уже наш народ неплохо постарался, - пробурчал он, искоса взглянув на нахмурившего брови друга.
      Чаша на алтаре, весьма объёмная, и впрямь была полна, никто не отказывался ради такого дела.
     - Это да, но нужно что-то вкусненькое предложить нашему гостю, а мы с Владыкой свои резервы больше тратить не можем. Сиятельному контур запитывать, а мне алтарь держать. А больше здесь нет никого.
     - Так вы же сами сказали, что никого, кроме нас троих, не должно быть, - Вьер и сам не знал, почему он раз за разом вступал в словесные перепалки с этой невозможной женщиной. Советник напомнил себе, что он эльф, а потому нужно относиться к человечке, как к пустому месту. Но королева опять смогла его зацепить.
     - Правильно, поэтому вам и резать вену, - Арастра вновь показала глазами на руку советника.
     Вьер закрыл глаза, стараясь вернуть самообладание.
     Ну почему даже разумные вещи у этой человечки получается так говорить, что хочется шею свернуть? Это только властителям позволено в такой манере с подданными общаться, а она?
     ***
     Тёмный бог, ослеплённый безумной жаждой, быстро двигался на запах желанной добычи, поэтому не сразу заметил новое препятствие на своём пути.
     Оно его сильно разозлило. Ведь там истекает драгоценной влагой его жертва, а он вынужден тратить время на то, чтобы обойти очередной барьер.
     Только зря Гартан надеялся, что преграда была такого плана. Едва он только подошёл ближе, в него полетели магические заклинания. И самое обидное было в том, что те, что находились за линией защиты, очень хорошо знали, что именно тёмной сущности не нравится. Сначала бог решил не связываться с мерзкими букашками, но когда попытался обойти препятствие, понял, что оно закольцовано. Он настолько увлёкся своим желанием поскорей добраться до обладателя ценной крови, что не заметил, как попал в ловушку. И теперь ему придётся постараться. Ведь без новой подпитки он ослабеет до такой степени, что его можно будет легко уничтожить. Всего-то и подождать месяц-другой.
     Значит, придётся прорываться.
     Гартан осмотрелся. Он заметил, что барьер перед его недоброжелателями намного слабее, чем тот, что выставлен по периметру. Это давало неплохой шанс. Вот только сами маги вряд ли будут спокойно ждать, пока он разберётся с защитой. И сейчас приходилось уворачиваться от ледяных копий.
     Тёмный бог немного подумал и решил, что пока трогать свой резерв не стоит. Вместо этого он понадеялся на небольшую хитрость. Он наскоро слепил свою иллюзорную копию, и отправил её уклоняться от летящих заклинаний, а сам в это время спрятался под чарами невидимости. Магии такое действие отнимало немного, к тому же позволяло посмотреть, что будет дальше.
     А уверенные в своей силе аборигены старательно забрасывали иллюзию магией, и тёмному приходилось стараться, чтобы его двойник выглядел правдоподобно. Он даже пару раз заставил свою копию упасть на колени, чтобы за барьером убедились в действенности магических атак. Непродуктивный бой продолжался долго, и Гартан уже начал по-настоящему уставать, когда барьер вдруг начал отдаляться, прикрывая отступающих магов. Решив, что теперь можно изобразить обессиленную жертву, он заставил иллюзию упасть на землю. Маги заторопились и теперь чуть ли не бегом кинулись с места боя. Но тёмный бог не стал спешить. Он подождал, пока его обидчики скроются из глаз, и только тогда неторопливо двинулся по их следу. Из ловушки нужно как-то выбираться, а раз так, то лучше решить этот вопрос сразу. Ведь голод-то никуда не делся, а тут столько вкусных магов. Если удача ему улыбнётся, то он хорошенько пополнит свой запас.
     Не снимая чар невидимости, бог поспешил за будущими жертвами.

Глава 35

     - Владыка, отряд возвращается, - разведчик почтительно согнул колено перед правителем.
     - Хорошо, мы готовы. Леди Миэль? - Эльнар посмотрел на королеву, ожидая от неё дальнейших инструкций.
     - Вы отходите к Резиденции, а я встречаю гостя, - быстро сказала Арастра.
     - Но...
     - Без возражений. Мои люди вас прикроют, только им потом нужно будет снова помочь с восстановлением, - королева даже возможности не дала высказать новые претензии.
     - Вы уверены? - Эльнар нахмурился, руки его непроизвольно сжались в кулаки, но голос прозвучал на удивление спокойно.
     - Нет, но это ничего не меняет, - королева улыбнулась краешком губ.
     - Я не могу оставить вас одну, - Владыка ответ женщины понял очень даже хорошо.
     - Почему? Неужели боитесь, что я потом присвою всю славу? - Арастра приподняла брови и склонила голову к плечу.
     - Нет, - поморщился на такое предположение Эльнар.
     - О, тогда, возможно, вы ревнуете меня к тёмному богу и боитесь оставить меня наедине с ним? - королева кокетливо поправила причёску и пару раз хлопнула ресничками.
     - Что? - Эльнар настолько растерялся от высказанного, что даже дёрнул остроконечным ухом.
     В другое время королеву этот жест непременно бы повеселил, но сейчас ситуация к этому не располагала.
     - Владыка, я пытаюсь вам сказать, что нет никаких причин, чтобы вы оставались здесь.
     - Вам может потребоваться помощь.
     - Поверьте, если это на самом деле произойдёт, то можно будет смело сказать, что наш замысел провалился, и больше ничего мы сделать не в силах.
     - И я должен сидеть в Резиденции, не имея никаких сведений?
     - Почему? Как только я закончу, сразу дёрну за ниточку.
     - Вы про нашу связь?
     - Да.
     - При таком условии, я согласен.
     Советник в разговор не вмешивался. Он просто не в состоянии был понять, что задумала эта сумасшедшая.
     Тем временем послышался шум быстрых шагов, и эльфы вышли наружу. Арастра ещё раз бросила взгляд на алтарь и тоже покинула святилище.
     - Что там?
     - Бог обессилел и исчез.
     - Генар, проводите Владыку. Барьер я сейчас замкну.
     - Госпожа?
     - Вернусь позже, не тратьте время, у меня его и так не очень много.
      Арастра тут же начала напитывать уже слабеющий барьер Карателей своей магией.
     Генар ещё раз оглянулся на королеву, но, увидев упрямо сжатые губы, вздохнул и махнул своим магам:
     - Уходим...
     Как только отряд скрылся в лесной чаще, королева облегчённо выдохнула. Она почувствовала, что у их скоротечного разговора есть свидетель. Вот только знания эти выдавать не спешила.
     - Олухи. Ничего нельзя поручить. Справились с каким-то второсортным божком и вздумали меня уму-разуму учить. Только я в этом мире имею право на власть, и этот алтарь только меня будет питать.
     Арастра изобразила алчный взгляд и шагнула в святилище.
     - Не слишком ли торопишься, красавица?
     Гартан сбросил иллюзию и предстал перед женщиной в своём мрачном величии.
     - Ты? Но как? Ты же должен был развоплотиться? - Арастра легко изобразила и удивление, и испуг.
     - Кто тебе это сказал, глупая козявка? - тёмный язвительно фыркнул.
     - Книги...
     Тёмный бог громогласно рассмеялся.
     - Глупая... А что это у тебя за спиной? - Гартан хищно раздул ноздри.
     Арастра мысленно усмехнулась. За её спиной стоял целый чан с жертвенной кровью, а ещё была небольшая лужица на алтаре, пролитая советником, и королева ни секунды не сомневалась, что привлекло бога больше.
     - Это моё! - королева предупреждающе наполнила руки магией.
     - Да ты что? Правда? - Гартан покосился на магический шар с опаской, но решил, что добыча слишком привлекательна. Если он подкрепит свои силы, то вот это нелепое существо не сможет с ним соперничать, ведь она уже потратила большую часть своего резерва, и теперь бог предвкушал, как и она станет его добычей. Пусть сейчас и придётся постараться.
     Тёмный бог начал торопливо выкачивать свою ауру. Прежде он бы этого не стал делать, но сейчас слишком уж момент был подходящий. Гартан прекрасно понимал, что всё это похоже на ловушку, только и свои возможности не приуменьшал. Он всё-таки бог, а не какое-то обычное существо с задатками магической силы.
     Королева оценила старания своего соперника, и втайне усмехнулась. Самонадеянность губит не только людей и эльфов, даже боги страдают от этого недостатка.
     - У тебя есть возможность покинуть это уютное местечко, я сегодня чересчур добрый, - Гартан уже был готов к нападению, а потому решил немного поиграть со своей добычей. Ведь если эта глупышка последует его совету, то и напрягаться особо не придётся, после того роскошного пира, что его ожидает, никто уже сбежать от него не сможет.
     - И оставить тебе всё то, что с таким трудом удалось собрать? Нет. Я эту ловушку не для того готовила. Я отниму твою божественную силу и буду единолично править этим миром.
     - Не слишком ли громкие заявления?
     - Ничуть, и ты сам сейчас это поймёшь!
     Арастра тянуть не стала, направив на тёмного огненную стихию. Гартан лишь усмехнулся: с огнём у него отношения были родственные. Но когда он уже готов был об этом заявить, то почувствовал неладное. Огонь, который он впустил в себя, оказался ненастоящим.
     Бог попытался освободиться от прилипшей гадости и кинул её в наглую человечку, приправив толикой своей мощи. Королева отказываться не стала, охотно втягивая в себя магию бога. Именно на это она и рассчитывала. Теперь оставалось только дождаться, когда большая часть тёмной энергии войдёт в её источник.
     Гартан понял, что он недооценил коварство женщины, когда его аура начала стремительно таять. Тогда он, уже не таясь, рванул к алтарю, чтобы восстановить потраченную энергию жертвенной кровью и нанести удар по нахальной магине, пока та находилась в экстазе от переполнявшей её силы.
     Сделав два быстрых шага, Гартан склонился над маленькой лужицей, бурлящей магией.
     Он, не чинясь, слизнул кровь с камня и шумно выдохнул: кровь была хороша. Но её оказалось мало для его замысла. Поэтому он взялся за чан. Бог жадно хватал ртом драгоценную влагу, раздуваясь, как пиявка. И когда он уже был готов исполнить свою задумку, вдруг заметил, что не может сдвинуться с места.
     - Что такое, дорогой? Неужели ты даже не проверил кровь? И теперь снова привязан к камню, да так, что и шевельнуться не в силах? - королева не стала сдерживать своего триумфа.
     - Ты за это заплатиш-ш-шь! - прошипел Гартан, понимая, что его всё-таки обманули.
     - Да неужели? Что ты теперь можешь мне сделать? Да, эльфийской магией ты накачан под завязку, но собственную суть ты утерял, да и моя сила другого порядка. Так что, желаю тебе сладких снов, - королева выпустила мощный поток энергии, и та послушно впечатала бога в камень.
     Только нечеловеческий вой проигравшего тёмного и был ответом на слова Арастры.
     - Теперь самое сложное, - королева начала осторожно, слой за слоем опутывать чарами камень.
     Всё её существо противилось этому действу, так как приходилось прикладывать неимоверные усилия по сдерживанию в себе тёмной сущности. Но она справилась. Алтарь теперь никто не сможет вскрыть, ведь жертвовать на него нужно божественную кровь, а такой в мире разжиться можно будет только у Арастры. Да и то только после того, как произойдёт перестройка её магического источника. А это займёт немало времени.
     Похлопав ладонью по камню, женщина потянулась по тоненькой ленточке связи к Владыке. Теперь его помощь будет очень кстати...

Глава 36

      - Как думаешь, у неё получится? - советник эльфийского Владыки напряжённо вглядывался в сереющие сумерки за окном.
     - Я уверен в этом. Если эта упрямица что задумала, то непременно своего добьётся, - сиятельный правитель тоже бросил украдкой взгляд в серость.
     - Эльнар, я уже боюсь их королеву. Ты представляешь, на что она способна, если тут такое творится? - Вьера слова Владыки не успокоили, а только дали новую тему для разговора.
     - Ну, на самом деле, леди Миэль обладает королевскими возможностями, - Эльнар старался так выстроить свою фразу, чтобы не солгать, но и тайну сохранить.
     - Да? И ты так спокойно к этому относишься? - советник осуждающе посмотрел на своего правителя.
     - А с чего мне переживать? Теперь с людьми будем договариваться, значит, не стоит и беспокоиться, - Эльнар за беззаботным тоном старался скрыть съедающую его душу тревогу.
     - Поедешь с официальным визитом? - Вьер, устав метаться по комнате, сел на один из ажурных стульев.
     - Конечно. Всё-таки, как ни прискорбно в этом сознаваться, мы были несправедливы к людям, - причина была, конечно, в другом, но пока Владыка не торопился делиться своими основными планами.
     - Понимаю. Чем будем заглаживать свою вину? - усмешка на лице советника выдала его мысли по этому поводу.
     - Почему ты так на меня смотришь? На мне лианы выросли? - Эльнару не понравился откровенный намёк.
     - Эльнар, ведь тебе и впрямь придётся жениться на их королеве... - Вьер вздохнул. Но вот только сожаления о браке двух правителей соседних королевств у него было меньше, чем откровенной грусти по поводу одной человечки, на которую он и сам польстился.
     - Да? И с чего такие выводы? - Владыка невозмутимо поправил манжеты и взглянул на советника.
     - А что ещё мы можем предложить, чтобы искупить доставленные проблемы? - вопрос был явно риторическим, особенно, в ракурсе последних событий.
     - И ты считаешь это ужасным? - Владыка демонстративно лениво взял с тарелки сочный фрукт и надкусил его.
     - Не знаю. С одной стороны, это даже выгодно. Цитадель будет твоей, как ты и хотел. Но...
     - Что? Договаривай уже, раз начал.
     - Ты ведь неравнодушен к леди Миэль... - Вьер попытался скрыть свою заинтересованность в этом вопросе.
     - Так тебе она всё равно не нравится, а уж в роли Владычицы ты и вовсе не захочешь её видеть, - Эльнар уже откровенно наслаждался разговором.
     - Да кто нам позволит? Если ты только заикнёшься об этом, люди сочтут это новым оскорблением, - советник всё понимал, но почему-то продолжил развивать тему.
     - Думаешь? - Владыка усмехнулся.
     - Уверен.
     - А давай спросим у самих людей? - Эльнар вызвал слугу и приказал: - Пригласите ко мне лорда Генара.
     - Да, хороший ход. Главный Каратель может отвечать за реакцию остальных, - кисло согласился Вьер, не ожидая от разговора приятного для себя.
     - Владыка? - Генар поклонился, глядя на Эльнара выжидающе.
     - Лорд Генар, как вы думаете, как люди отнесутся к тому, что я сделаю предложение леди Миэль?
     Генар насупился, огладил бороду и ответил, глядя на эльфов из-под нахмуренных бровей:
     - Если Её Величество согласится, то никто возражать не будет.
     - Вот видишь, а ты сомневался, - Эльнар позволил себе снисходительный взгляд в сторону советника.
     - Невероятно, да что не так с этой леди Миэль? Почему все готовы исполнять её желания? - даже такой хороший ответ вызвал раздражение Вьера.
     Генар уже хотел, было, озвучить свой ответ, но Эльнар так посмотрел на него, что Каратель только вздохнул.
     Владыка же развёл руками, предлагая Вьеру самому искать ответ на этот вопрос.
     - Вас устраивают выделенные покои? - поинтересовался Эльнар у человеческого мага, когда не услышал от советника ни слова.
     - Да, спасибо. Но не об этом я хотел бы поговорить, - Генар многозначительно посмотрел на Владыку.
     - Я понимаю. Пока ещё ничего, - снова настроение Эльнара упало.
     - Но вы успеете?
     - Конечно. Не переживайте, это и в моих интересах, - Владыка позволил себе ехидную усмешку, отчего Генар только запыхтел. Советник вторил человеческому магу из своего угла.
     - Тогда я вернусь в свою комнату?
     - Да, если возникнет необходимость, вас вызовут.
     - Эльнар, мне никогда не понять людей. Они совсем странные, - глядя в спину Карателя, вполголоса проговорил Вьер.
     - Да нет ничего в них странного, возможно, что мы просто не всегда понимаем их мотивы...
     - Вот и я о том. Ты ведь не забудешь меня с собой взять, когда отправишься с посольством? - советник хотел ещё раз увидеть понравившуюся ему человечку.
     - Обязательно. Думаю, что смогу тебя порадовать даже, - усмехнулся Владыка, предполагая, что Миэль не будет против знакомства Вьера с её фрейлиной.
     - Да? И как?
      - Потом, всё потом...
     Владыка прикрыл глаза на мгновенье, затем сказал:
     - Я скоро вернусь, если что-то потребуется, пошлю за тобой.
     - А если нет? Мне тогда новостей до утра ждать под твоей дверью? - советнику тоже хотелось оказаться в новосозданном святилище, но он понимал, что сейчас не до экскурсий.
     - По обстоятельствам. Извини, задерживаться дольше я не могу.
     Эльнар спешно завязал плащ и бросился прочь из комнаты.
     - До чего довела сиятельного... Как мальчишка помчался, даже про статус не вспомнил, - Вьер осуждающе покачал головой, наблюдая, как слуги застыли в немом изумлении, провожая взглядами своего повелителя.

Глава 37

     - Ну, наконец-то, я уж думала, не дождусь.
     - Всё? - Эльнар подхватил женщину на руки, одновременно передавая ей энергию.
     - Думаю, что у меня получилось. Теперь вам придётся с моими людьми поработать, чтобы все подходы к этому месту напрочь заблокировать, на это у меня уже нет сил...
     - Сделаем.
     - Тогда в постельку.
     Королева доверчиво склонила свою голову эльфу на плечо и прикрыла глаза. Сил совсем не осталось. Пусть даже эльф и не скупился, одаривая её своей энергией, но та не могла помочь восстановлению, не принимала новая сущность магию...
     - Владыка? - Вьер встретил парочку, как и планировал, возле дверей покоев Эльнара.
     - Чуть позже, пока сам не знаю подробностей, - негромко ответил Владыка. Арастра уже спала, прильнув к груди мужчины.
     - Я понял. Будут приказания? - советник придержал дверь, пропуская Эльнара в комнату.
     - Да, Миэль просила место вокруг святилища закрыть, вышли хороших магов в помощь Карателям, - Владыка толкнул ногой дверь в спальню, Вьер тут же поспешил на помощь, распахивая створку во всю ширь.
     - Ты думаешь, люди меня послушают? - советник проследил за тем, как осторожно опускает Эльнар свою ношу на постель и отвёл глаза.
     - Скажи лорду Генару, что леди Миэль приказала, - не оборачиваясь на друга, ответил Владыка.
     - Хорошо, но если они не захотят со мной разговаривать, сам пойдёшь уговорами заниматься, - советник был очень недоволен тем, что снова ему придётся объясняться с высокородными эльфами и уговаривать их оказать помощь людям, но постарался перевести разговор на карателей.
     - Вьер, я уже почти весь резерв выкачал, сейчас прямо тут рухну, а ты меня всякими глупостями отвлекаешь, - Эльнар, нисколько не стесняясь, начал снимать одежду.
     - Что, всё так плохо? - только теперь Вьер заметил, что человечка на постели и впрямь выглядит совсем беспомощной.
     - Мне кажется, что она не принимает мою магию, - Эльнар поспешно отвернулся, пряча свои эмоции.
     - Сожгла источник? - ужаснулся советник.
     - Пока не знаю, но другого объяснения у меня нет.
     - Я уже ушёл. Позовёшь, когда что-то прояснится? - Вьер понял, что он здесь задержался и так непозволительно долго.
     - Обязательно, - усмехнулся краешком губ Владыка.
     Навесив защиту на закрытую советником дверь, Эльнар обессилено растянулся на кровати. Здорово же он выложился, раз на привычную работу пришлось потратить последнее. Но не это беспокоило Владыку. Он переживал за лежащую рядом в забытьи женщину.
     Сиятельный внимательно посмотрел на всё так же бездвижную Миэль и потянулся к её одежде. Королеве был необходим полноценный отдых, поэтому придётся поработать камеристкой.
     Работа оказалась не из простых. И физически было сложно, руки были словно свинцом налиты после передачи энергии, в то же время даже усталость не могла полностью заглушить разбушевавшиеся гормоны. Королева была прекрасна, и каждое прикосновение к нежной коже женщины будило в теле эльфа определённые мужские желания.
     Накрыв женщину одеялом, Владыка постарался сосредоточиться на других мыслях.
     Что же в святилище произошло, раз источник королевы перестал взаимодействовать с эльфийской магией? Неужели, как и предположил Вьер, она полностью себя выкачала?
     Вывод был очень неприятный. Нет, как легкомысленный правитель эльфов, Эльнар должен был радоваться, что у соседей теперь не будет такого козыря, но как дальновидный Владыка, он понимал, что мир лишается одного из самых главных своих защитников. Кто знает, может, объявятся и другие, подобные тёмному богу, кто же тогда спасёт мир от неминуемой гибели?
     Эльнар закрыл глаза. Это, конечно, сильно тревожило разум, но эльф не хотел признаваться себе в другом. Ведь вся его грусть была связана с тем, что не только правительские заботы были в его голове. Он переживал за любимую женщину.
     Владыка болезненно застонал, осознав, какие мысли снова бередят его душу. Как он мог позволить чувствам так глубоко укорениться? И что теперь делать с этой любовью? На полном серьёзе предложить брак? Но ведь это повлечёт за собой целую лавину проблем, хотя пока королева людей и демонстрирует своё несогласие, но, несомненно, будет счастлива такому повороту в непростых отношениях с соседями. А, может, послать к нечистым все свои опасения и просто постараться устроить свою личную жизнь? Разве он не имеет право на счастье?
     Решив, что сейчас не самое подходящее время для таких мыслей, эльф заставил свой разум очиститься, чтобы восстановить потраченные силы сном.
     А подумать он ещё успеет. Для этого времени будет достаточно.
     Скользнув под бок к своей любимой, эльф притянул её к себе. Ни на секунду не хотел он расставаться с обретённым сокровищем.
     - Владыка, я, конечно, понимаю ваше стремление выразить мне благодарность за всё совершённое, но вы не могли бы освободить меня? - Эльнара разбудил ещё слабый, но уверенный голос.
     Эльф открыл глаза и смущённо разжал руки, выпуская из своих объятий женщину.
     - Благодарю. У нас есть что-нибудь на завтрак? - королева взглянула в окно и привстала на постели.
     - Приказать? - Эльнар с удовольствием посмотрел на представившееся его мужскому взгляду зрелище, кровь побежала по жилам быстрей.
     - Да. И прислугу бы мне с одеждой, - задумчиво сказала Арастра, стараясь вспомнить, как она с вечера раздевалась. Только в памяти был глубокий провал.
     - Я уже могу идти?
     Голос Эльнара прозвучал как-то напряжённо и королева подняла взгляд на эльфа.
     - Конечно. А в чём проблема?
      - Да ни в чём, - несколько раздражённо бросил эльф, откидывая свой край одеяла.
     Королева хихикнула и отвернулась. Теперь до неё дошла причина недовольства Эльнара. Владыку беспокоил факт отсутствия на нём одежды.
     - Владыка, постарайтесь справиться со своими штанами пошустрее. Кушать очень хочется, - фыркнула Арастра, когда эльф, под прикрытием покрывала начал натягивать на себя одежду. Замечание женщины его настолько вывело из себя, что он даже ногой в штанину не попал с первого раза.
     Королева заливисто рассмеялась, а бордовый от смущения и раздражения эльф выскочил из спальни стрелой.
     - Советника ко мне после завтрака, - грозно сверкнув глазами, проговорил Владыка впущенным в гостиную слугам. - И одежду для моей гостьи с прислугой...
     Эльфы, пятясь, покинули покои Владыки, а тот бухнулся в кресло и обхватил голову руками. Как же трудно сдерживать свои эмоции рядом с такой женщиной.
     Слуги уже развили бурную деятельность по накрыванию стола, появились и эльфийки, нервозно поглядывающие на своего правителя.
     - Помогите леди привести себя в порядок, - кивнул он на двери своей спальни, стараясь не обращать внимания на заинтересованные взгляды девушек.
      Справились эльфийки с работой оперативно, поэтому к завтраку Арастра вышла уже во всём великолепии принесённого наряда. Эльнар только мельком взглянул на вышедшую женщину и отвернулся. Не думал он, что привычные его взгляду одеяния будут так смотреться на королеве.
     - Что-то не так? - королева повела плечами, отчего ткань на груди натянулась, заставив эльфа снова болезненно скривиться.
     - Как ваше самочувствие? - отвечать на провокационный вопрос Владыка не стал.
     - По-моему, всё в полном порядке, - Арастра благосклонно кивнула, усаживаясь на любезно отодвинутый для неё стул.
     - И ваша магия? Вы можете снова пользоваться вашими силами? - Эльнар ожидал ответа с искренним беспокойством.
     - Нет, с магией мне пока придётся повременить. Источнику нужно время, - в голосе королевы напряжения не было, и эльф немного расслабился.
     - Но вы уверены, что он не испорчен? - уточнил Эльнар, глядя не ниже лица Арастры.
     - Не совсем. Но надеюсь на благоприятный исход.
     - Какие планы на будущее? - Владыка посмотрел, как аппетитно женщина расправляется со своим завтраком и тоже придвинул тарелки.
     - Хотелось бы послушать отчёты. Вы ведь выполнили мою маленькую просьбу? - королева бросила на эльфа быстрый взгляд.
     - Этим занимался советник, - с улыбкой ответил Эльнар, зная взаимную неприязнь Вьера и Миэль.
     - Отлично, тогда и Генара попросите зайти после завтрака.
     - Это всё? - Владыка не решался задать самый важный вопрос, надеясь, что королева сама заговорит об их отношениях.
     - Да. А вы ещё что-то хотели узнать?
     - О планах на перспективу, - снова несколько туманно отозвался Эльнар.
     - Несколько дней на отдых, потом пройдусь с инспекцией вокруг нашего схрона, а после этого мы отправимся домой. Надо будет с вратами разобраться.
     - Есть какие-то мысли по этому поводу? - Владыка вздохнул. Придётся-таки самому начинать разговор...
     - Имеются, но пока их озвучивать рано. Нужно восстановиться.

Глава 38

     Арастра удовлетворённо выдохнула, проверив надёжность нового святилища. Да и защита вокруг была выстроена толково.
     - Генар, спасибо, вы очень неплохо поработали.
     - Благодарю, госпожа, но без помощи сиятельных мы бы не справились, - Каратель поклонился в сторону Владыки.
     - Теперь нам нужно домой. Осталось ещё одно дело, - объяснять дальше нужды не было, Генар лишь склонил голову:
     - Мы готовы выступить по первому вашему слову.
     - Владыка, выделите нам проводника?
     - Вьер, распорядись, - Эльнар не думал, что королева решит сразу покинуть эльфийские земли. Да, у людей оставалась нерешённая задача, но он надеялся, что этот день Миэль ещё пробудет в Резиденции. А ещё больше он рассчитывал на ночь, ведь она обещала...
     - Когда ждать вашу делегацию? - Арастра поправила плащ и вскинула глаза на Владыку.
     - В ближайшее время. Нам же нужно знать, что с Вратами, да и договор нужно подписывать, своё разочарование он постарался скрыть за деловым тоном.
     - Тогда созывайте Совет поскорее, обсуждение вряд ли будет простым.
     - Это и в наших интересах тоже.
     - Генар, собирай людей, отправляемся, - увидев вернувшегося советника, королева улыбнулась. - До скорой встречи, Владыка.
     - До скорой...
     ***
     - Лорды, ситуация непростая. Я очень хорошо понимаю, что чересчур сложно изменить уже сложившееся предубеждение против людей, но реалии таковы, что сделать это необходимо. Поэтому предлагаю начать обсуждение тех первостепенных вопросов, которые нужно отразить в договоре между нашими государствами, - настроение Эльнара было как раз подходящим для споров.
     - Владыка, а люди уже выставили плату за причинённые неудобства? - осторожно поинтересовался самый активный участник советов.
     - Лорд Риэль, я всегда удивлялся вашему умению находить тактичные определения сложным ситуациям, - Эльнар усмехнулся, остальные сиятельные тоже отвели глаза, стараясь сдержать несвоевременное веселье. - Нет, нам великодушно позволили решить эту проблему самим.
     - Что будем предлагать? - все присутствующие тут же устремили свои взгляды на Владыку, но тот невозмутимо отпарировал:
     - Вы мои советники, вам и искать подходящие варианты.
     - Лорд Вьер? - Риэль, видя, что Владыка самоустранился, решил попробовать с другой стороны.
     - Я пока воздержусь, так как моё предложение слишком радикальное. Даю возможность сначала высказаться остальным, - с поклоном ответил главный советник.
     - Владыка, неужели люди совсем не озвучивали никаких пожеланий? - никто не хотел начинать первым открывать свои мысли, поэтому лорд Риэль снова обратился к Эльнару.
     - Почему же? Королева хотела бы, чтобы все границы были сняты, также предлагался взаимовыгодный обмен, - Владыке очень нравилось происходящее. Ведь обычно все так любили разбрасываться идеями, а вот теперь лишь пыхтели.
     - Да? Интересно, что же нам могут предложить люди? - один из советников тут же ожил, пренебрежительно фыркнув. От человеческого племени он не видел никакой пользы.
     - Зря вы так веселитесь, лорд Лоринар, - сиятельный из рода Виоль недовольно нахмурил брови. - Люди уже доказали своё превосходство в некоторых вопросах.
     - Ах, да, магия... Но это пустяк. Не так уж и много среди людей магов, пусть и стоящих, - лорд Лоринар нисколько не смутился отповедью Виоля.
     - Но и их хватило, чтобы справиться с тёмным богом, - возразил старейший из присутствующих.
     - Просто повезло. Бог попался слишком неумелый, - пожал плечами Лоринар.
     - Ну да. Только без помощи людей нам бы и этого хватило, чтобы попасть под его влияние, - Виоль начал раздражаться. Его всегда выводили те, кто не хотел смотреть правде в глаза, не понимая, что потом придётся дорого платить за ошибки.
     - К чему эти споры? Мы должны думать о своих выгодах, а не о том, кто кого превосходит и по каким параметрам, - Эльнар понял, что обсуждение превращается в выяснение отношений, и решил осадить подчинённых.
     - Скажите, Владыка, что именно нам предложили для обмена? - Риэль снова взял на себя роль координатора.
      - Магию и предложили, - усмехнулся Эльнар.
     Владыка прекрасно понимал, что за всеми этими легкомысленными спорами скрывается искреннее нежелание переходить к настоящему обсуждению: уж слишком неприятно произошедшее в последнее время для эльфийского самолюбия, вот и надеются все обойтись малыми жертвами.
     - В каком виде? - лорд Риэль тотчас же заинтересовался, ведь он-то уже был готов озвучить то самое, неприятное предложение.
     - В виде вливания свежей крови в наши рода, - Владыка прямо посмотрел в глаза лорда.
     - Что и следовало ожидать, - в голосе лорда Риэля отчётливо угадывалась обречённость.
     - Мы не сможем откупиться на уровне кого-то из приближённых домов? - даже Лоринар не стал дольше насмешничать.
     - Не знаю, попробовать можно. К тому же королева людей - весьма своеобразная женщина. Никто не знает, как именно она отнесётся к такому предложению, - Владыка поморщился, вспомнив нежелание Арастры связывать себя брачными узами и её поспешное бегство из эльфийского леса. В таком случае и впрямь возможно её согласие на брак кого-нибудь из приближённых.
     - Особенно, если учесть, что она чересчур много прислушивается к советам своей верной фрейлины, - Вьер не удержался от того, чтобы пройтись по Миэль.
     Эльнар только глаза к небу поднял, чтобы не выдать лишних эмоций.
     - Кровь самой королевы очень неплохо укрепила бы наш правящий род, - лорд Виоль смотрел прямо перед собой.
     - Да, но это бы повлекло такие изменения, что мы не видели и за целое столетие, - Лоринор выпятил подбородок, демонстрируя своё недовольство данным обстоятельством. Ведь намного проще жить по укоренившимся правилам, а перемены - это лишняя головная боль.
     - И кто может поручиться, что люди после этого и весь эльфийский народ не подгребут под себя? - старейшина тоже не слишком восторженно отреагировал на ситуацию.
     - Давайте не будем торопиться. Для начала обговорим мирное соглашение и десяток лет для постепенного налаживания отношений. И попробуем предложить в уплату договора достойную кандидатуру, - Виоль попытался утихомирить страсти.
     - Лорд Виоль, у вас уже есть мысли по этому поводу? - Эльнар думал, что сейчас снова начнётся разговор о династическом браке, но сиятельный опять показал свой незаурядный ум.
     - Да. Думаю, что советник Вьер вряд ли откажется от такой чести. А уж по статусу - выше только сам Владыка.
     - Я?! - Вьер настолько растерялся, что у него даже руки затряслись.
     - Хм, неожиданно, - Эльнар посмотрел на друга, и глаза его азартно сверкнули. Ведь он даже знал, кого именно можно предложить в пару Вьеру. А это в его планы вписывалось идеально.
     - Нет, я не могу, - запротестовал советник. Он-то прекрасно понимал, что единственная человечка, которая его бы устроила, для него недосягаема, а с другими ничего общего он иметь не хотел.
     - Почему же? По-моему, кандидатура, предложенная лордом Виолем, и впрямь очень неплохо подходит для наших целей. И статус высокий, и возраст подходящий, и окончательно прежние скандалы удастся забыть, - Лоринар ехидно усмехнулся. Он был очень даже не прочь отомстить за свою дальнюю родственницу, которая до сих пор была обижена за отказ Вьера жениться на ней.
     - Только не леди Миэль! - Вьер растерял последние крохи выдержки.
     - Да никто и не говорит, что это будет она. У людей ведь тоже могут найтись свои интересы, - Эльнар уже понял, что не сможет его друг отвертеться от оказанной чести. Советники не хотели рисковать собой и своими близкими - ведь именно из их родов будет выбираться кандидат, да и шанс доставить неприятности правой руке Владыки был слишком притягательным, не говоря уже о разумности такого выбора.
     - Владыка, а если мне откажут? - Вьер затравленно оглянулся на присутствующих, но всех устраивало принятое решение.
     - Тогда Цитадель будет моей уже в самом ближайшем будущем, - усмехнулся Эльнар.
     Сиятельные открыто заулыбались. Такой подход к сложному вопросу был очень даже правильным...

Глава 39

     - Эльнар, ты не можешь так со мной поступить! - едва зал советов опустел, Вьер набросился с претензиями.
     - Прости, друг, но ты сам в силах понять разумность предложения. Королева должна видеть, что мы готовы на самую высокую цену в оплату, - Владыка только слегка поморщился на громкие крики своего советника.
     - Но я не хочу! - возмущённо стукнул ладонью по столешнице Вьер.
     - Я очень даже хорошо тебя понимаю, но так решил Совет, - Эльнар с усмешкой понаблюдал за тем, как друг украдкой залечивает отбитую о стол руку.
     - Эльнар, но ты же можешь пойти против? - Вьер сменил тактику и перешёл к уговорам.
     - Могу. Но не стану этого делать. Во всяком случае, пока. А ведь, возможно, ты за это меня ещё и благодарить будешь.
     - Что?! - вновь вскинулся советник.
     - Не кипятись. Съездим к людям, послушаем, что ответят на наше предложение, посмотрим на их кандидатку, я поговорю с королевой, вот тогда и решим окончательно.
     - Ты намекаешь на то, что хочешь всё-таки попробовать с Миэль? - советник недоверчиво посмотрел в глаза Эльнара, но тот стойко выдержал взгляд.
     - Хочу. Вот только она не испытывает восторга от моего желания, - Владыка усмехнулся, несмотря на создаваемую королевой дистанцию, он был уверен, что сможет одержать победу в этой маленькой войне.
     - А почему? - Вьер, видя, что Эльнар разоткровенничался, поспешил выяснить все тонкости отношений.
     - Возможно, она просто не успела влюбиться? - левая бровь Владыки приподнялась, улыбка стала шире.
     - А ты надеешься это каким-то образом исправить? - Вьер понял, что друг не собирается пасовать перед трудностями.
     - Да. У меня есть очень даже неплохой план.
     - Ты меня успокоил. Думаю, я смогу немного подыграть. Но, смотри, не позволяй принести меня в жертву!
     - Вьер, я не буду силой тащить тебя к брачному ложу, можешь не переживать. А вот если ты сам попросишь - другое дело.
     - Не дождёшься! - Вьер окончательно повеселел.
     ***
     - Ваше Величество, к вам можно? - фрейлина осторожно просунула свою хорошенькую головку в полуоткрытую дверь.
     - Заходи, Лорена. Есть серьёзный разговор, - Арастра тут же отодвинула все бумаги.
     - Вы опять куда-то собираетесь? Так я даже и не отдохнула совсем, - Лорена сразу поняла, что у королевы на неё имеются планы.
     - Нет, тут другое. К нам на днях эльфийская делегация приедет... - Арастра улыбнулась и многозначительно подвигала бровями.
     - А, понятно, не заслужили эльфы пока правды о нашей королеве, - хихикнула фрейлина, прикрыв ладошкой рот.
     - Лорена! - укоризненно покачала головой Арастра, но глаза её смеялись.
     - Что? Я с удовольствием приму участие в этом развлечении, - Лорена уже была готова выслушать интересное задание.
     - Как ты смотришь на то, чтобы занять на некоторое время одного из сиятельных, под видом правительницы, разумеется?
     - А зачем? - фрейлина с любопытством взглянула на госпожу.
     - Отомстить хочу. Очень уж нелюбезно со мной обошёлся остроухий, - спускать советнику дерзость Арастра не собиралась.
     - И вы уверены, что он будет в делегации?
     - Куда же без правой руки Владыки? - королева не сомневалась в своих выводах.
     - А сам Владыка пожалует? - глаза Лорены расширились в предвкушении: посмотреть на правителя эльфов очень хотелось.
     - Не знаю, - королева отвернулась. В её мыслях эльф гостил очень часто, и ничего хорошего в этом она не видела.
     - Ваше Величество, а правду говорят, что сиятельный очень красив? - Лорена даже не заметила состояние своей госпожи, настолько её увлёк разговор о Владыке.
     - Лорена, о чём ты говоришь? Это же эльфы, они все красивы, - Арастра усмехнулась.
     - Я понимаю, но ведь Владыка-то должен быть самым-самым...
     - Возможно, - королева поджала губы, и теперь Лорена наконец-то заметила реакцию Арастры. Чутьё ей тут же подсказало, что её госпожа скрывает очень интересные подробности о сиятельном. Поэтому она задала наводящий вопрос:
     - А почему вы так реагируете на упоминание об эльфийском правителе?
     - Боюсь, нам предложат династический брак, а я к такому не готова. Ведь это как придётся всё перестраивать, и жизни не хватит, - королева попыталась скрыть свои чувства за заботой о государстве.
     Фрейлину эта отговорка не убедила. Она лишь подумала, что с эльфом что-то не так.
     - Совсем не понравился Владыка?
     - Не в этом дело. Эльфы слишком высокомерны и думают, что весь мир крутится вокруг них. Стоит только захотеть - и всё будет по первому их желанию, а это неприятно, - призналась королева.
     Арастра хорошо запомнила слова Владыки об одной ночи.
     - Да, царапает гордость. Мужчина-то всё-таки должен знать, кто в доме хозяин... - лицо фрейлины озарила ироничная улыбка.
     - Ну, не так кардинально, но суть ты поняла правильно, - хохотнула Арастра.
     - Тогда нужно эльфа помучить хорошенько. Чтобы он своё высокомерие к вашим ногам положил, - Лорена накрутила на палец длинный локон и задумчиво посмотрела в потолок.
     - Да, было бы неплохо... Но брак был бы для нас тоже хорошим решением. Представляешь, какие у нас появились бы возможности?
     - Представляю... И что будем делать? - Лорена подумала о том, какие балы можно будет устраивать, и даже губы облизала.
     - Пока не знаю. Если брак всё-таки предложат, сразу соглашаться точно не буду, а там посмотрим, - Арастра же подумала снова об Эльнаре.
     - А советник?
     - С ним можешь делать что угодно, даже Владыка вряд ли будет против, - дала своё разрешение на свободу действий королева.
     - Тогда я к швеям? - глаза Лорены азартно блеснули. Ещё бы, такие перспективы...
     - Иди. У меня тоже есть ещё важное дело.
     Фрейлина упорхнула, а королева прикрыла глаза. Вечером она собиралась отправиться к Вратам, а это занятие не из простых.
     - Позовите ко мне лорда Генара, - приказала она слуге.
     После возвращения из эльфийского Леса королева пыталась приручить новые силы, но получалось плохо. Нет, можно было бы, конечно, и дальше по капельке вытягивать божественную энергию, перестраивая источник, но на это уйдёт не один год. Столько времени в распоряжении королевы нет, ведь будет велика возможность того, что это она окажется подчиненной новым силам. Поэтому нужно устроить большой выброс и попытаться завершить перестройку в короткие сроки. Да и с Вратами разобраться.
     Арастра посмотрела на свои ладони. Как ей хотелось прикоснуться к граниту Врат и вытянуть сюда обитателей Межмирья. Вены начали вздуваться, и королева прикрыла глаза. Чтобы сдерживать навеянное тёмной энергией желание приходилось каждую минуту напоминать себе, что она человек, а не заключённый в камень бог.
     Больше тянуть нельзя. Тёмная сущность рвалась на свободу, а чтобы её укротить было необходимо заручиться поддержкой Карателей. Даже сама Арастра не знала теперь предела своих возможностей, поэтому в одиночку проводить такие эксперименты явно не стоило.
     Королева вновь вспомнила Владыку. Его помощь тоже не была бы лишней, но и опасность угробить эльфийского правителя была весьма существенной. Нет, незачем проводить такие рискованные мероприятия...

Глава 40

     - Вызывали, Ваше Величество? - Глава Карателей почтительно приветствовал свою королеву.
     - Да, Генар, заходи. Нужно обсудить одну проблему, - Арастра гостеприимно предложила гостю кресло.
     - Вы про Врата? Или... - маг смущённо опустил глаза.
     - Про Врата, - Арастра улыбнулась.
     - Чем могу помочь? - Генар облегчённо выдохнул, вторую проблему обсуждать было как-то неудобно.
     - Сегодня вечером попробуем их открыть, - королева убрала ладони со стола. При одном только упоминании о Грани тёмная сущность внутри зашевелилась.
     - Зачем? - насторожился маг.
     - Во-первых, мне необходимо узнать, сколько гадости я смогла в себя затянуть, а, во-вторых, нужно посмотреть, как избавиться окончательно от угрозы, - не стала утаивать правды королева. Ведь Генару она доверяла безгранично.
     - Как всегда, придумали нечто авантюрное? - Каратель испытывающе посмотрел в глаза госпожи.
     - Генар, ты так говоришь, будто я ради развлечения пускаюсь в рискованные мероприятия, - королева ссутулила плечи и нахмурилась.
     - Простите, Ваше Величество, но уж очень страшно наблюдать за вашими действиями, - признался маг.
     - Ты же знаешь, что я не могу по-другому, - Арастра вздохнула и снова бросила быстрый взгляд на руки.
     - Знаю, но легче от этого не становится. Какая помощь вам требуется?
     - Будете сдерживать исчадий тьмы, если я сама буду не в состоянии с ними разобраться. Ну и поддержите энергией, если что...
     - Нам бы эльфа...
     - Генар, ты же понимаешь, что обычного остроухого мне будет мало, а просить о такой услуге Владыку - слишком самонадеянно с нашей стороны.
     - У них ещё советник имеет неплохой запас магии.
     - Вот этого мне точно не нужно. Мы с лордом Вьером не настолько доверяем друг другу, чтобы полностью положиться на его помощь.
     - А с Владыкой этой проблемы нет, не так ли?
     - О чём ты?
     - Вы ведь уже договорились о браке?
     - Нет, конечно. Необходимость - штука, конечно, жестокая, но в данном случае мы и без этого можем обойтись. Ведь это эльфам нужно свою вину заглаживать, а принимать их жертву мы вовсе не обязаны.
     - И вы так спокойно говорите об этом после всего?
     - А что такого было-то? Подумаешь, небольшая интрижка. Так это ещё не повод вешать себе хомут на шею.
     - Возможно, я бы этому и поверил, но только я очень хорошо вас знаю, Ваше Величество. Не подпустили бы вы к себе сиятельного ради простой интрижки. Для этого вы слишком умны.
     - Генар, я всё равно не могу ответить согласием на предложение Владыки. Да, нам это выгодно, но эльфы не уважают людей, а это самое главное условие для благополучной семейной жизни.
     - Я согласен с вами, но нужно всё-таки присмотреться. Вдруг один эльф окажется способен оценить вас по достоинству?
     - Посмотрим...
     Каратель вышел, а королева вызвала к себе советника.
     - Монар, нужно подготовить наши предложения относительно дальнейшего взаимодействия с эльфами, - королева решила заранее разобраться с договором, ведь никто не знает, на что она будет способна после похода к Вратам.
     - Мы уже набросали кое-что, осталось только обсудить, - советник тут же достал готовый вариант договора.
     - Очень вовремя. У меня как раз до вечера есть время, - Арастра улыбнулась, протягивая руку за свитком.
     - А что будет вечером? - поинтересовался Монар, предполагая, что королева не откажется удовлетворить его любопытство.
     - Пойду избавляться от подарка тёмного бога, - беззаботно махнула рукой королева.
     - Это опасно? - Монар не поверил Арастре, сосредоточенно нахмурив кустистые брови.
     - Нет, опасно оставлять всё, как есть. Вы же не хотите, чтобы в этом мире появилась новая богиня, охотно отзывающаяся на кровавые жертвы? - шутливый тон давался королеве всё труднее.
     - Всё настолько далеко зашло? - советник обеспокоенно заглянул в глаза госпожи.
     - Да. Я перестраховалась и вытянула у божка почти всё, - призналась Арастра, вздохнув.
     - Но как вам удалось? - в голосе советника послышалось глубокое изумление.
     - Бог был разозлён, кроме того, сил у него оставалось немного, а тут ещё и сводящий с ума запах свежей крови, приправленной эльфийской магией. Вот он и потерял контроль, - объяснила королева нехитрую схему.
     - И как вы сдерживаете в себе эту энергию? - Монар всё сильнее хмурил брови и сжимал кулаки.
     - За счёт большого резерва собственной магии. Я постоянно перестраиваю источник, превращая тёмную энергию в свою, но на это нужно много времени. У меня же сил даже на пару дней вряд ли хватит, - первый раз в жизни Арастра не стала успокаивать своего советника.
     - Генар знает? - Монар отвернулся, стараясь скрыть свои чувства.
     - Да, я его только недавно отпустила, - королева вздохнула.
     - Хватит нам возможностей? - советник, задавая этот вопрос, весьма сомневался в положительном ответе, но Арастра всё-таки надеялась на свои силы.
     - Должно. Правда, потом мне придётся восстанавливаться снова.
     - Может, подождём эльфов? Ведь, как говорят Каратели, за их счёт восстановиться будет намного проще, - советник поёрзал в кресле.
     - Монар, ты понимаешь, каков размер моего источника? - негромко спросила королева.
     - Очень даже хорошо. Поэтому и предлагаю воспользоваться помощью вашего... Владыки, - в голосе советника проскользнуло смущение.
     - Моего? - тонкая бровь удивлённо поползла вверх.
     - А разве это не так? - Монар в своих выводах нисколько не сомневался, поэтому по его губам скользнула усмешка.
     - Ну, пока официального предложения мне никто не делал и согласия я не давала, - королева хмыкнула.
     - А планируете?
     - Не знаю. Вот ты что бы мне посоветовал? - Арастра с любопытством посмотрела в глаза своего верного помощника.
     - Такой союз очень выгоден нам. Но он принесёт много хлопот, и времени, чтобы перестроить наши отношения с эльфами тоже потребуется немало. Ведь сиятельные не считают людей за равных, - свой ответ Монар построил таким образом, чтобы за окончательный совет его принять было нельзя.
     - Вот и я об этом думаю. Нужен ли мне такой муж? - королева снова бросила взгляд на свои руки и закрыла глаза.
     - Вам решать, Ваше Величество. Мы примем любую вашу волю, так как ни разу вы не дали усомниться в вашей дальновидности. Только не давайте себя обмануть, - советник накрыл маленькую ладошку королевы своей рукой, выражая заботу и поддержку, королева в ответ тепло улыбнулась.
     - Спасибо, Монар.

Глава 41

     - Они прибыли... - Лорена с блестящими от возбуждения глазами просочилась в дверь покоев королевы.
     - Уже? Как не вовремя... - Арастру новость не порадовала. Ведь она на вечер запланировала другое мероприятие, а теперь придётся его отложить на ночь.
     Королева вздохнула. Сдерживать в себе рвущуюся к Грани сущность становилось труднее с каждой минутой. Но Лорене таких подробностей знать не полагалось, поэтому Арастра изобразила на лице подходящую случаю улыбку и спросила:
     - Большая делегация?
     - Нет. Всего три сиятельных лорда и сопровождение.
     - А Владыка?
     - Нет. Миссию возглавляет советник, - Лорена потянула вырез платья ниже.
     И это известие огорчило королеву. Она всё-таки ждала Эльнара, пусть и не собиралась давать своё согласие.
     - Ладно, собирай остальных. Посмотрим, что нам будут предлагать.
     Арастра хорошо понимала, что раз Владыка не явился самолично, то и в договоре о династическом браке ничего не будет, значит, эльфы пытаются торговаться.
     Королева усмехнулась. Вот всегда так с этими ушастыми. До последнего будут оттягивать, проверяя людей на уступчивость.
     Бросив последний взгляд в зеркало, Арастра приказала служанке подать диадему попроще. Королевский венец пока подождёт свою хозяйку в покоях.
     - Ваше Величество, все в сборе.
     - Хорошо, Лорена.
     Арастра прошлась оценивающим взглядом по своей фрейлине. Тяжёлая мантия на плечах, копия её короны на голове, роскошное платье с глубоким вырезом и лихорадочный румянец на щеках. В общем, всё соответствует ситуации.
     - Идём.
      Слуги, привычные к таким карнавалам, почтительно проводили госпожу поклонами, и женщины величественно направились к залу приёмов.
     Королевский совет в полном составе вошёл в помещение со второго входа, тут же занимая положенные места.
     Лорена уселась на трон, Арастра пристроилась за правым плечом, левое уступив Монару.
     - Все готовы? - спросила королева.
     - Да, Ваше Величество.
     - Тогда начинаем спектакль.
     - Моя госпожа, но, может, уже пора эльфам узнать про настоящую правительницу? - вполголоса уточнил главный советник, покосившись на дверь.
     - Нет, Монар. Владыка же не пожаловал, а раз так, то и мы торопиться не будем, - хмыкнула королева. Она и так не собиралась сразу открывать истинное положение вещей, а теперь и повод представился.
     - Тогда начинаем?
     - Да.
     Монар сделал знак слугам, и те распахнули двери, пропуская гостей через центральный вход.
     Арастра сразу заметила контраст на лицах посланников. Два эльфийских лорда лучились счастьем, а вот Вьер был хмур и раздражён. Королеве это очень понравилось.
     Эльфы почтительно приветствовали женщину на троне, причём, Вьер задержал свой взгляд на предполагаемой королеве дольше положенного и расстроился ещё больше.
     После чего в руки Лорены передали свиток договора.
     Фрейлина даже читать не стала, лишь сделав вид, что ознакомилась, и передала документ госпоже.
     - О! - удивление своё Арастра сдержать не смогла, дойдя до последнего предложения.
     Она тут же подняла свои глаза на Вьера. Эльф старательно играл невозмутимость, но королева видела, что это стоит ему больших усилий.
     - Лорд советник, вы и в самом деле готовы заключить брак с одной из придворных дам? - переспросила Арастра.
     - Да, - процедил советник.
     Один из его спутников несильно толкнул его в плечо.
     - Я буду счастлив оказанной честью, - поправился советник. Только вот заявленного счастья-то и не обнаруживалось ни в его голосе, ни на лице.
     - Думаю, что мы примем это предложение, - Лорена обернулась к королеве, та улыбнулась и кивнула.
     - Я могу узнать имя моей невесты? - Вьер совсем сник, он-то надеялся, что люди будут требовать самого Владыку...
     - Леди Лорена, - фрейлина своим шансом воспользовалась по полной.
     - Ваше Величество, - Монар обеспокоенно посмотрел на довольную девушку.
     - Оставь, Монар. Нам это очень даже выгодно, - Арастра одёрнула своего советника в самом начале фразы.
     На этом официальная часть приёма была завершена.
     - Если лорды позволят, то мы обсудим договор, а утром проведём совместное совещание, - Лорена встала. В зале зазвучала негромкая музыка, и слуги засновали, разнося разнообразные закуски.
     - Конечно, Ваше Величество, - один из спутников Вьера тут же ответил согласием, вызвав у самого советника новую порцию недовольства.
     Арастра перевела взгляд на лицо говорившего и удивлённо приподняла бровь. Сиятельный нахально разглядывал королеву, да ещё и улыбочка на его лице была слишком говорящая. Да и обращался он не к Лорене...
     - Лорд Вьер, представьте, пожалуйста, своего спутника, - поведение сиятельного королеву заинтересовало, поэтому она подошла к эльфам и первая начала разговор, разглядывая так же откровенно и посланника. Нахальная улыбка стала ещё шире.
     - Леди Миэль, лорд Ардэль, - Вьер разговором не интересовался, всё его внимание занимала женщина в мантии. И выполнив просьбу Арастры, советник отошёл.
     Королева наморщила лоб. Чем-то имя показалось знакомым, только вот вспомнить не получалось.
     - Лорд занимает место в Совете Владыки?
     - Да, моя госпожа, - лорд всё так же веселился.
     Арастра ещё раз всмотрелась в эльфа, особое внимание уделив ауре. И вот теперь она поняла, что именно её смутило.
     - А не могли бы вы мне уделить пару минут наедине? - прошипела она.
     - Сочту за честь, - эльф шутовски поклонился.
     Монар проводил пару изумлённым взглядом, а Вьер решился-таки на разговор с 'королевой'...
     ***
     - К чему этот спектакль? - раздражённо набросилась на своего собеседника Арастра, когда дверь в королевских покоях закрылась.
     - Я соскучился, - ответил Эльнар, прижимая женщину к себе.
     - Владыка, вы в своём уме?
     - Нет, и меня это несказанно огорчает, - зря времени эльфийский правитель терять не стал, склонившись к губам королевы.
     - А нельзя было без этих фокусов? - Арастра даже сама не заметила, как её руки оказались на плечах сиятельного.
     - Нельзя. Мы же не привезли договор о династическом браке, да и интерес Владыки к обычной фрейлине вряд ли бы кто оценил. Я же знал, что посольство будет принимать ваша помощница.
     Что возразить на это, королева не придумала, поэтому Владыка перешёл к более активным действиям.
     - Кто-то мне обещал ночь.
     - Так именно поэтому вы здесь? - королева немного отстранилась, глядя в сияющие глаза эльфа.
     - А разве этого мало? - Эльнар нежно приподнял подбородок Арастры и вновь начал склоняться к губам.
     - Боюсь, сегодня не получится, у меня были другие планы... - умелые действия Владыки кружили голову, ослабляя контроль, а этого допустить королева не могла.
     - В бездну дела, подождут своей очереди.
     - Вот про бездну-то вы, Владыка, верно заметили. Если я сегодня не разберусь с Вратами, то именно её дыхание все и почувствуют.
     - Всё так плохо?
     - Я едва сдерживаю тёмную энергию, - Арастра продемонстрировала Владыке вздувшиеся вены на руках.
     - И вы хотели начать веселье без меня?
     - Я не хотела рисковать...

Глава 42

     - Вьер! Ты мне срочно нужен! - Владыка уже безо всякой маскировки ворвался в зал приёмов, вызвав слаженный вздох присутствующих.
     Даже изображающая до этого королеву фрейлина сразу поняла, кто пожаловал во дворец.
     - Что-то не так с договором? - советник оглянулся на девушку, заметив, какими глазами она смотрит на правителя эльфов.
     - В бездну договор, есть дела поважнее! - Эльнар раздражённо отмахнулся от предположения друга.
     - Слава богам, - Монар даже глаза прикрыл, понимая, что сиятельный готов помочь в непростом деле с Вратами.
     Вьер тоже сразу догадался, о чём речь, ведь разговор об этом уже был.
     - Врата? - эльф посмотрел на друга, тот слегка кивнул.
     - Да. Лорд Генар, я иду с вами, мой советник тоже будет сопровождать нас. Её Величество в курсе.
     - Владыка, мы рады приветствовать вас, - Генар поклонился.
     - Лорена, вас королева ждёт, - Эльнар обернулся к фрейлине.
     - Да, Владыка, - Лорена тут же присела перед сиятельным в низком поклоне, а потом, сгрузив тяжёлую мантию на руки Монару, опрометью кинулась прочь из залы.
      - Лорена? Эльнар?! - до советника начало доходить, что его очень знатно провели, и он хотел тут же получить объяснения от Владыки.
     - Всё потом, сейчас мы идём к Грани. Лорд Генар, сколько времени потребуется, чтобы собрать всех?
     - Минут десять. Мы и так планировали выступать после приёма, - маг снисходительно посмотрел на эльфийского советника, бледного от бессильной ярости.
     - Хорошо, тогда я вас попрошу подготовить лорда Вьера к походу, - Эльнар на реакцию друга не обращал внимания. Слишком важным было предстоящее дело, чтобы тратить время на мелочи вроде личных разборок.
     - Вы вернётесь к Её Величеству? - Генар знаками подозвал к себе слуг, чтобы отдать распоряжения.
     - Да, - коротко ответил Владыка.
     - Тогда я спокоен.
     Каратель повернулся к слугам, а Эльнар поспешил вернуться назад. Нужно было ещё и доспехи натянуть.
     - Ваше Величество, можно? - дверь была приоткрыта, но Владыка предупредил о своём возвращении.
     - Входите, Владыка. Как там ваш советник? Его не разорвало от злости? - Арастра уже успела за время короткого отсутствия эльфа надеть своё боевое облачение.
     Лорена захихикала, прикрыв рот ладошкой и стараясь не смотреть на сиятельного эльфа.
     - Ничего, переживёт. Мне бы тоже приодеться...
     - Коварные вы, эльфы. О себе думаете больше, чем о друзьях. Лорена, распорядись, - королева кивнула в сторону Владыки.
     - Слушаюсь, Ваше Величество, - девушка вышла, понимая, что дольше в её обществе не нуждаются, но любопытствующий взгляд напоследок бросила.
     - Леди Миэль, вас устраивает договор? - Эльнар решил начать непростой разговор.
     - Вы о советнике? Вполне. Нужно же с чего-то начинать? - Арастра пожала плечами.
     - Надеетесь ещё что-то выторговать? - Владыка усмехнулся, королева старательно уходила от интересующей его темы.
     - Хотелось бы.
     - Да? И что же вас интересует? - Эльнар подошёл ближе и слегка притянул женщину к себе.
     - Эльфийская магия, - сказала королева, пряча улыбку. Владыка ведь явно не об этом спрашивал...
     - Хм... неожиданно.
     - Почему же? У вас всегда лето, а мы вынуждены мириться с суровыми зимами, неурожаями и прочими приятностями погоды, - невозмутимо пояснила королева.
      - А, вы об этом... Для наших магов не составит труда немного поработать в нужном направлении. Что-то ещё? - пальцы эльфа прошлись по щеке Арастры.
     - Торговлю предлагаю наладить. У нас неплохие запасы золота, а вам оно лишним не будет, - королева снова без лишних эмоций ответила на вопрос Владыки.
      - Согласен. Ещё?
     - Остальное и в вашем договоре указано, поэтому пока достаточно, - Арастра улыбнулась.
     - А как же ваше предложение? - Эльнар наклонился к самому лицу королевы.
     - Какое?
     - О вливании свежей крови в наши рода.
     - Думаю, советником для начала и обойдёмся, - королева отстранилась, слишком опасным было такое близкое соседство.
     - Значит, вы мне отказываете? - Владыка, казалось, совсем не огорчился.
     - А это было предложение? Странно, я слышала, что это делается в несколько иной форме, - язвительно ответила королева, пытаясь скрыть свою досаду.
     - Не надейтесь меня смутить, не получится. Так каков ваш окончательный ответ? - Эльнар отошёл от королевы, равнодушно поправляя манжеты.
     - Я же уже сказала, что пока обзаводиться семьёй не планирую, - холодно сказала Арастра, поворачиваясь к зеркалу и проверяя, хорошо ли сидят доспехи.
     - Что ж, придётся мне удовлетвориться обещанной ночью. Надеюсь, от своего слова вы не откажетесь? - сиятельный вальяжно уселся в кресло.
     - Владыка, думаю, сейчас не время обсуждать такие вопросы, - королева бросила взгляд на дверь, показывая, что скоро появятся слуги.
     - Понимаю, я готов подождать, но не дольше необходимого, - Эльнар оценивающим взглядом прошёлся по фигуре королевы.
     - Неужели вам мало эльфийских дев? - Арастра уже полностью пришла в себя и теперь на её губах была усмешка.
     - Они от меня никуда не денутся, а вот с вами я своего упускать не собираюсь, - откровенно заявил эльф.
     - Наглец, вы, однако... - королева фыркнула.
     - Что поделать, таков удел Владыки. Я привык ни в чём себе не отказывать.
     - Хорошо, будет вам ночь. Но после этого вы оставите меня в покое навсегда.
     - Как скажете, Ваше Величество, - склонил голову Эльнар.
     - И как вас только подданные терпят?
     - Не задумывался об этом. Нужно будет порасспрашивать, когда свободное время появится.
     Отвечать на это королева не стала, услышав лёгкое царапанье в дверь.
     - Приводите себя в порядок и идём к Вратам, - Арастра впустила слуг и вышла в другую комнату.
     Эльнар лишь усмехнулся. Он понимал, что чувствительно прошёлся по гордости женщины, но в этом и заключался его хитрый план. Отказа эльф не принял, поэтому предстояла интересная игра по завоёвыванию непокорной человечки. И сейчас рано раскрывать все карты, да и бдительность противника нужно усыпить. Владыка тоже, как и королева, старался скрыть свои чувства, ведь, кроме всего прочего, нужно окончательно убедиться в правильности принимаемого решения, а уж прощение за свою грубость он потом сумеет заслужить. Если понадобится...
     Владыка торопливо натянул на себя доспехи, оправил их перед зеркалом и проговорил:
     - Ваше Величество, я в вашем полном распоряжении, как и вся моя магия.
     - С удовольствием воспользуюсь предложением, - язвительно ответила королева, бросив на эльфа гордый взгляд.

Глава 43

     - Я выпущу немного магии, открою Врата. Первую партию рхесов сразу уничтожайте, мне нужно, чтобы существенное количество тёмной энергии из моего источника потратилась на их создание, - королева поэтапно раскладывала свой план перед внимательной аудиторией в лице отряда Карателей и двух сиятельных.
     - Сколько их будет? - лорд Генар покосился на серый камень Грани.
     - Думаю, штук двадцать для начала. Мне нужно сразу ослабить свой резерв, - королева заправила волосы под тканевую маску.
      - Сколько? Ваше Величество, вы в своём уме? Разве мы сможем потом восстановиться? - один из Карателей раздражённо громыхнул мечом о стену.
     - Сможете. Советник же не откажется поделиться энергией, да и меч он вряд ли для вида в руках держит, - Арастра кивнула в сторону эльфа.
     - Хорошо, что дальше? - Генар строго посмотрел на подчинённого, призывая его больше не демонстрировать свои эмоции.
     - После того, как я освобожусь от половины божественного резерва, вторую партию рхесов попробую подчинить, - уверенности в том, что у неё получится задуманное, у королевы не было, ведь твари Межмирья не создавали впечатления разумных существ. Это были одержимые жаждой крови монстры, но Арастра хотела пристроить их к делу.
     - Для чего? - Владыка нахмурил брови. Ему перспектива не понравилась. Наличие в мире таких зверушек, а ещё и прирученных, вряд ли обрадует его народ.
     - Я хочу закрыть потом Грань таким образом, чтобы у неё на той стороне остались охранники. Для этого мне и нужно-то оставить совсем небольшой кусочек сущности, с которым проблем не возникнет, буду рхесов подпитывать по мере необходимости. Зато у наших Врат появится вторая линия защиты.
     - Эльнар, мы попали, - вполголоса проговорил Вьер, глядя на королеву чуть ли не с ужасом.
     - Что, советник, боитесь монстры вытянут вашу магию до последней капли? - хмыкнула Арастра, натягивая свой шлем.
     - Что вы, Ваше Величество, ни один монстр не сравнится с вашей хитроумностью, - объяснил свою реплику эльф, заслужив болезненный тычок от Владыки.
     - Вьер! Извинись!
     - Прошу прощения, Ваше Величество, - сквозь зубы процедил Вьер, награждая друга неласковым взглядом.
     - Что вы, советник, разве можно на такие комплименты обижаться? - королева рассмеялась.
     - Действительно...
     Владыка так посмотрел на друга, что тот поспешил опустить глаза.
     Арастра только хмыкнула. Вьер и так-то её не жаловал, а после того, как узнал правду о настоящем статусе, то и вовсе смотрел чуть ли не с ненавистью. Но это королеву нисколько не беспокоило. Наоборот, ей это нравилось.
     - Все готовы? - на ладонях королевы появилась голубоватая сфера.
     - Да, госпожа, - Каратели заняли привычные места и напитали руки магией.
     - Тогда встречайте.
     Бросив энергетический шарик в стену, королева раскрыла и канал тёмной магии. Сначала ничего не получилось, пусть королева и чувствовала, что всё делает правильно. Поэтому, сжав зубы, Арастра усилила поток, выплёскивая темноту волной.
     - Их больше, чем двадцать! - воскликнул Вьер, видя, как объёмное помещение вмиг заполнилось рычащей сворой.
     - Лишние - специально для вас, - хохотнула королева, отходя за спины своих магов. Ей в этом сражении делать было нечего, иначе на вторую половину плана сил не хватит.
     Каратели слаженно вступили в бой, Владыка встал рядом с королевой, готовый в любой миг её защитить, а вот Вьер ринулся на рхесов с видимым удовольствием. В скорости он не уступал Эльнару, да и с мечом обращался умело. А уж желания на ком-нибудь выместить свою злость у него и вовсе было хоть отбавляй.
     Шипение магии, скрежет металла по костяным наростам, тяжёлое дыхание... Рхесы отчаянно стремились прорвать линию обороны, ведь совсем рядом стояла та, что звала их, что делилась магией...
     Каратели не дрогнули. Они знали, что необходимо разобраться с монстрами как можно скорее, а потому не жалели магии, выпуская на тварей Межмирья ледяные копья одно за другим.
     - Ваше Величество, всё... - Генар покрутил рукой, вытирая с неё выступившую кровь. Всё-таки и его успели зацепить.
     - Вижу, - Арастра прикусила губу. Её разум разрывали противоположные желания. Одна половина требовала расправиться с обидчиками тёмных деток, а вторая готовилась к продолжению мероприятия.
     - С вами всё в порядке? - Генар обеспокоенно заглянул в лицо королевы.
     - Да, просто это не так легко, как я предполагала сначала.
     Арастра подошла к мерцающей арке портала и протянула к ней руку. Тотчас же её охватило желание немедленно шагнуть в эту манящую тьму и раствориться в ней. Женщина сглотнула и снова начала формировать поток, призывая тварей Межмирья.
     - Генар, я вызову ещё парочку, поэкспериментирую на них, а вы будьте готовы к неожиданностям. Владыка, теперь мне и ваша помощь пригодится.
     На самом деле Арастра ещё не использовала свои запасы, но ей нужен был предлог, чтобы не остаться наедине с тьмой. Её уверенность дала трещину, ведь божественная темнота стремилась вернуться в свои владения, и справиться с ней в одиночку королева не надеялась.
     - Что нужно делать? - эльф с готовностью посмотрел на женщину.
     - Я сейчас отгорожусь от магов и начну выпускать тьму, а вы возьмите меня за руку, чтобы в любой момент я могла восстановить силы.
     - Мне кажется, вы что-то недоговариваете, - произнёс Эльнар, склонившись к самому уху королевы. Но ладонь Арастры тут же аккуратно сжал.
     - Не беспокойтесь, у меня всё под контролем, - свою неуверенность перед сиятельным королева не желала показывать.
     - Надеюсь. Не хотелось бы остаться с невыполненным обещанием, - пальцы Владыки прошлись по ладони Арастры.
     - Вы даже сейчас больше ни о чём думать не в состоянии, как об этой проклятой ночи? - напоминание о данном обещании вызвало у королевы бурю негодования.
     - Что поделать, приз слишком аппетитный, - Владыка скосил глаза на грудь королевы, которая даже под доспехами хорошо угадывалась.
     Отвечать королева ничего не стала, а вот призвать монстра у неё получилось совсем легко. В душе бушевало сильное раздражение на эльфа, а это чувство очень неплохо подпитывало тёмную сторону её сущности.
     - Леди Миэль, что это? - Эльнар крепче сжал руку Арастры, увидев нового гостя Межмирья. Тварь была намного крупнее остальных, да и выглядела по-другому. Головы на мощном, покрытом многочисленными костяными шипами теле, обнаружилось сразу две. Эльф сразу понял, что и неприятностей тварюшка может доставить гораздо больше.
      За магическим щитом настороженно загомонили Каратели.
     - Владыка, давайте вы больше не будете меня провоцировать, а то я создам и не такого монстра, - королева сразу поняла, в чём причина.
     - Если вы сможете его подчинить, то это будет только на пользу, - отозвался эльф, ни на секунду не спуская глаз с исчадия тьмы.
     - Какие эльфы практичные, - замечание Эльнара Арастру повеселило.
     Она видела, что Владыка смотрит на чудовище, пытаясь справиться со своим страхом, а это неплохо тешило её самолюбие.
     Зверь же, встопорщив на спине костяные иглы, принюхивался обеими головами. Он чувствовал тьму, но и горячую кровь в жилах той, что делилась силой, он тоже ощущал.
     - Леди Миэль, делайте уже что-нибудь. Мне кажется, он готовится напасть, - Эльнар поёжился. Зверь медленно начал приближаться, скаля двойной набор острых клыков.
     - Не хотите погибнуть в цвете лет в пасти ужасного монстра? - королева уже пыталась наладить контакт, только зверя больше притягивала кровь.
     - Не хочу вас лишать такого великолепного экземпляра. Другой такой же может и не получиться.
      Королева фыркнула. Владыка и тут сумел найти ответ, достойный правителя.

Глава 44

     Немного подумав, королева догадалась, как ей быть с тварью изнанки.
      Арастра навесила на себя и эльфа кокон, чтобы заглушить все посторонние запахи, и вновь потянулась своей темнотой к зверю.
     - Вот так, мой хороший. Иди сюда, я поделюсь с тобой силой ещё, - начала приговаривать она, видя, что тварь немного успокоилась.
     - Как вы планируете его подчинить? - Эльнар уже понял, что зверь не особо разумен, а управляют им лишь инстинкты.
     - Сейчас он подойдёт ближе, и я навешу на него печать повиновения, - не переставая подпитывать тварь тёмной энергией, проговорила Арастра. - У меня и ошейники заготовлены.
     - Но ведь придётся снять защиту и выпустить кровь? - Владыка знал, что на это потребуется большой выброс магии, ведь зверя нужно буквально оглушить силой, чтобы он не успел отдать предпочтение лакомству другого сорта.
     - Придётся, но вы же поддержите меня? - королева достала из притороченного к поясу кожаного кошеля ошейники и немного поколдовала над ними, увеличивая в размере.
     - Может, мне ещё и свою вену порезать? - поддразнил королеву Владыка.
     - Хорошая мысль. Смешаем кровь. Таким образом, у зверюшки будет два хозяина, значит, и проблем с ней будет меньше, - Арастре понравилась мысль Эльнара.
     - Вы серьёзно?
     - Абсолютно. Но преимущества такого хода мы с вами потом обсудим, наш мальчик уже проявляет нетерпение.
     - Резать запястье?
     - Да. И моё тоже. А я придержу его.
     Со своей рукой эльф справился в одно мгновение, а вот над запястьем женщины несколько замешкался.
     - Ну что вы копаетесь, режьте! - прикрикнула на Эльнара королева, и он полоснул по вене на тоненькой ручке Арастры.
     Королева тотчас же подставила один из ошейников, старательно обагряя его драгоценной жидкостью, второй протянула эльфу.
     - Владыка, не затягивайте, пора уже заживлять, иначе мы превратимся в обед для нашего сторожа.
     - Уже...
     - Так, я его оглушаю, а вы надеваете ошейник. Готовы?
     - Да.
     - Начали!
     Королева одним движением развеяла купол и тут же щедро плеснула силой. Как и предполагалось, зверь замер на несколько мгновений. Эльфийской скорости Владыке вполне хватило, чтобы успеть за этот короткий промежуток времени.
     - Замри! - приказала королева зверю, едва только второй ошейник был застёгнут.
     - Миэль! - злобно процедил эльф.
     - Что?
     - Отпусти, - только теперь Арастра заметила, что рука Владыки до сих пор лежит на одном из ошейников.
     - О, извините, Владыка... - смех женщине удержать удалось с трудом.
     Кто бы мог предположить, что её чары подействуют не только на порождение изнанки, но и на эльфийского правителя? Хотя, вообще-то, предугадать было вполне возможно, ведь связь-то у них и так кровная имеется, а тут снова обменялись драгоценной влагой.
     - Вытирайте руку, иначе опять прижмёт, - посоветовала королева, когда Владыка спрыгнул с шипастого загривка теневого монстра.
     Эльф недовольно сощурился, убирая следы крови на своих руках магией.
     - Хороший пёсик. Назову тебя - Рхесаш, - Арастра уже деловито разглядывала своего нового питомца.
     - Вы будете ещё одного делать, или уже вернёмся?
     - Думаю, с меня достаточно, - прикрыв глаза, сказала королева. По её оценкам, тёмной магии осталось не так уж и много, а с таким резервом она вполне может справиться и сама.
     - Мне вот интересно... А если бы мы не появились в Цитадели так вовремя, кто бы вас подстраховывал?
     - Генар. На него я всегда могу положиться. К тому же, звери получились бы обычные, а не этот удвоенный экземпляр.
     - Тогда выставляйте своего охранника и закрывайте Грань.
     - Нашего, Владыка, нашего. Одна голова, как минимум, вам принадлежит.
     Арастра хмыкнула на неприязненное шипение эльфа и занялась зверем.
     - Рхесаш, охраняешь Врата, всех, кто будет появляться, можешь кушать.
     Монстр послушно шагнул за Грань, и королева тут же закрыла межмировой портал.
     Осталось последнее дело, а вот сил не было. Она устало стянула шлем, маску и, вздохнув, попросила:
     - Владыка, одолжите магии? А то, боюсь, я не смогу снять защитный барьер, - Арастра оглянулась на Карателей за мерцающим пологом.
     Эльнар посмотрел на несколько смущённое лицо королевы и широко улыбнулся.
     - С удовольствием.
     Что он и продемонстрировал, впившись в губы женщины крепким поцелуем.
     - Вы! - грозно выкрикнула королева, высвобождаясь из объятий эльфа. На её ладонях засветилась магия.
     - Помогло? Я рад, - Эльнар нисколько не испугался женского возмущения.
     - Да что вы себе позволяете? На нас же смотрят, - вполголоса проговорила Арастра, снова оглядываясь на магическую защиту.
     - Я знаю, думаю, даже завидуют, - самодовольно заметил Владыка.
     - Но вы понимаете, что будут думать люди? - поведение эльфа королеву ввергало в высшую степень недовольства. Но Эльнар не воспринимал этого всерьёз. Он упорно шёл к намеченной цели, а потому такие пустяки его нисколько не беспокоили.
     - Да. Поэтому никакого удивления у них не будет, когда я поутру буду выходить из вашей спальни, - снова нагнувшись над королевой, проворковал Владыка.
     - Неужели все эльфы настолько циничны, или мне попался эксклюзивный экземпляр? - ядовито спросила Арастра.
     - Можете гордиться, такой я один.
     - Слава богам! А то я уж, было, подумала, что мой народ ещё настрадается от более тесного знакомства с соседями.
     - Я уже вам сказал, драгоценная леди, не старайтесь меня задеть. Больше у вас этого никогда не получится.
     Королева поморщилась. Именно на это она и рассчитывала, вставляя свои шпильки.
     - Интересно, почему?
     - Потому, что я не обращаю внимания на глупые слова, когда знаю им цену, - усмехнулся Владыка, целуя ладонь королевы.
     - Вот как? Тогда я постараюсь вас удивить.
     - Вряд ли у вас это получится сделать. У меня было достаточно времени, чтобы узнать вас хорошенько, - Эльнар окончательно решил, что Цитадель будет его.
     - Посмотрим...
     Королева сдёрнула полог и, не останавливаясь и не оглядываясь, двинулась в сторону своих покоев. Никто не окликнул её, даже и слова ни одного не было сказано, и только нахальный эльф проследовал за ней в комнату.
     - Советник, а сколько времени у вас длится помолвка? - Генар дождался, пока парочка окончательно скрылась из глаз, и обратился к эльфу.
     - В зависимости от обстоятельств. Иногда свадебный обряд и на следующий день после помолвки проводят.
     - Эх, нужно готовиться к свадьбе, - сделал закономерный вывод Главный Каратель, глядя в сторону тёмного перехода.
     - Да, долго ждать не придётся, - согласился Вьер, вздыхая.

Глава 45

     - Владыка, у вас совесть вообще отсутствует?
     Королева только у дверей заметила, что эльф бесшумной тенью следует за ней.
     - Почему? Имеется в достаточном количестве, - Владыка предупредительно открыл створки и пропустил женщину с лёгким полупоклоном.
     - Для эльфа? - хмыкнула Арастра.
     - Естественно.
     - Я так и поняла. Иначе бы вы догадались, что день у меня выдался тяжёлый, и мне необходимо полноценное восстановление, - королева предприняла ещё одну попытку отвязаться от приставучего эльфа.
     - Так я, собственно, ничего не имею против, - лицо Эльнара осветила самая невинная улыбка.
     - Да?
     - Конечно. И тоже не откажусь от отдыха, - в подтверждение своим словам, Владыка начал стаскивать с себя доспехи.
     - Так и шли бы к своим эльфам, - буркнула Арастра, следя за процессом.
     - Не могу. Иначе моё мужское достоинство сильно пострадает, - Эльнар повёл плечами и с видимым удовольствием сел в кресло, вытягивая ноги. На самом деле у Владыки не было абсолютно никакого желания отвечать на вопросы своих советников, и таким нехитрым образом он выторговал для себя лишнее время.
     - Тогда будете спать в гостиной, на диванчике. Вам же не привыкать, - королева бросила шлем на пол и дёрнула шнурок, вызывая прислугу. Ей-то так просто с доспехами не справиться, а просить эльфа слишком проблематично.
     - На ужин тоже могу не рассчитывать? - вопросительно подняв глаза на королеву, уточнил Эльнар.
     - Так и быть, ужином вас обеспечу, - поняв, что свои притязания на спальню Владыка готов на время забыть, Арастра смирилась с остальным.
     Эльнар отвернулся, пытаясь скрыть усмешку. Наивная женщина! Она полагает, что так легко сможет вырваться из расставленных ловушек, так это она просто не знает, на что способен эльф, а уж на что способен влюблённый эльф, королеве и в голову прийти не может.
     - Я воспользуюсь ванной?
     - Да сколько угодно, - отмахнулась Арастра.
     Эльф скрылся за белой дверью, а королева вздохнула. И как дальше строить отношения с эльфийским правителем? Главная проблема заключалась в том, что, несмотря на высокомерие и отвратительный характер, Владыка ей нравился. И обещанная по неосторожности ночь могла разрушить последние бастионы королевы и превратить её в беспомощную и послушную воле эльфа куклу. Не желала для себя такой участи гордая королева, поэтому сопротивлялась из последних сил.
     Глубоко вздохнув, Арастра проследила за тем, как служанки уносят боевое облачение. Нужно что-то делать... Но что?
     Королева посмотрела на свои руки, отмечая, что никаких вздувшихся вен на них больше нет, и тут в её голову пришла поистине гениальная мысль. Ведь сегодня она подчинила своей власти Владыку, пусть и случайно, а почему бы не воспользоваться таким удобным средством?
     В голове Арастры тут же начал выстраиваться новый план. Рассмотрев все причитающиеся от его исполнения бонусы, королева усмехнулась. Владыка ещё пожалеет, что так легкомысленно пытался взять верх. Это её роль, и она её не уступит.
     Нужно только заставить эльфа надеть заготовленное колечко, чтобы привязать к нему Владыку, а уж сам процесс не займёт много времени.
     Королева значительно повеселела. Теперь она знала, как осадить нахального мужчину. А обещанная ночь даже поспособствует её замыслу. Ведь так проще будет решить вопрос с кольцом. Всего-то и нужно притвориться безумно влюблённой, а сыграть это не так и сложно.
     - Ужин в гостиной, - бросила она вышедшему из ванной Владыке и шустро проскользнула мимо него в приоткрытую дверь.
     Эльф пожал плечами и невозмутимо проследовал в гостиную. Он тоже устал, и сегодня даже сам отказался бы от обещания, но нельзя же об этом открыто говорить? Это все его старания сведёт на нет. А вот с утра он начнёт осаду по всем пунктам. И тогда можно будет просто поставить своих подданных перед фактом полноценной помолвки. Эльнар нащупал пальцами висящее на шее колечко и улыбнулся. Скоро оно займёт своё место на руке непокорной человечки.
     Владыка пододвинул тарелки ближе и начал неторопливо есть.
     Вскоре и Арастра вышла к столу.
     - Вина, Ваше Величество? - заботливо предложил эльф, поднимая бутылку.
     - Нет, не сегодня.
     - Как хотите, а вот я, пожалуй, выпью для лучшего сна, - Эльнар наполнил бокал и отсалютовал женщине.
     Королева недоверчиво посмотрела на эльфа, но тот нисколько не смутился под её взглядом.
     - А вы когда планируете вернуться в Лес? - спросила Арастра, чтобы поддержать разговор и выяснить, сколько у неё времени имеется для исполнения задумок.
     - Это полностью зависит от вас, леди Миэль. Уж не думаете ли вы, что я уеду ни с чем? - Владыка многозначительно усмехнулся.
     - Опять? - кисло отозвалась королева, отодвигая тарелку. Весь аппетит тут же пропал.
     - Что? Я вообще-то про договор, который пока не подписан. Но ваше замечание тоже нужно учесть, - Эльнар, довольно жмурясь, сделал большой глоток.
     - И Вьер не откажется жениться на моей фрейлине? - Арастра собралась и продолжила разговор.
     - Пусть только попробует. Тогда ему путь обратно будет заказан, - на полном серьёзе заявил Владыка.
     - Жестоко вы с ним. А он ведь ваш друг.
      - Я? Это Совет так решил. У меня было другое предложение, - Владыка потянулся за салфеткой.
     - Интересно, какое? - королева демонстрировала невозмутимость всеми доступными средствами.
     - Ой, к чему ваше кокетство? Вы же понимаете, что мы оказались в безвыходном положении, - Эльнар не оценил стараний собеседницы.
     - И вы бы предложили этот брак? - Арастра заинтересованно взглянула на эльфа.
     - Да. Тем более зная, что вы откажетесь, а это уже оскорбление нам. Так что, всё бы разрешилось без лишних жертв, - весьма цинично ответил Владыка.
      - А вдруг бы я согласилась? Всё-таки для людей династический брак очень выгоден, - королева расправила плечи.
     - Тогда в моём распоряжении были бы все ночи, а не одна-единственная, - спокойно отозвался Эльнар.
     - Сплошные плюсы? - хмыкнула Арастра. Пробить самомнение Владыки не удавалось.
     - Мы, эльфы, никогда не бываем в проигрыше. Это особенности национальной политики, - Эльнар встал из-за стола.
     - Знаете, люди тоже не горят желанием проигрывать, - королева поторопилась последовать примеру сиятельного.
     - Но иногда противник не по зубам, - эльф слишком быстро оказался в непосредственной близости от Арастры, и она запаниковала, понимая, чем это может закончиться.
     - Оставим наш спор до следующего раза. Пора спать, - королева отступила и взялась за колокольчик, вызывая слуг.
      - Надеетесь придумать новые аргументы? - Владыка усмехнулся, но отошёл.
     - А вы сомневаетесь в моей сообразительности? - с вызовом спросила Арастра, жестом приказывая слугам убирать со стола.
     - Это будет очень интересно, - эльф плавно опустился на диван, глядя на суетящуюся прислугу.
     - Спокойной ночи, Владыка, - королева больше говорить ничего не стала. Слуги вышли, и она навесила защиту на входную дверь.
     - Сладких снов, моя королева, - отозвался Эльнар.

Глава 46

     - Лорд Вьер, а где Владыка? - второй эльфийский посланник с недоумением посмотрел на заплетающего двери магией Главного советника.
     - Владыка решил ночевать в другом месте, - хмуро ответил Вьер.
     - Значит, всё прошло успешно? - никаких повреждений на советнике не обнаружилось, из чего сиятельный сделал вполне обоснованный вывод.
     - Вполне. Только нам придётся за этот успех долго расплачиваться, - разговаривать на эту тему не очень-то хотелось, но Вьер понимал, что просто так от него не отстанут.
     - Думаете, люди не примут наше предложение?
     Советник подозревал, что лорд Риэль - весьма напористый представитель своего рода, но сегодня он даже себя превзошёл, не давая Вьеру выдохнуть после непростого вечера.
     - Примут. Но на этом не остановятся. Владыка окончательно решился на брак с королевой людей, - советник подумал, что эта новость удовлетворит полностью любопытство лорда, но он ошибся. Риэль невозмутимо посмотрел на свои ухоженные ногти и задал очередной вопрос:
     - Вам это не нравится? - Риэль наигранно удивился.
     - А вам? - отпарировал Вьер.
     - Думаю, что ничего ужасного в такой свадьбе не будет. Наследники Владыки получат неплохой магический бонус, да и нам будет жить не так скучно. Всё-таки люди более деятельные, а наши традиции слишком устарели.
     - Легко вам говорить, ведь это не вас первым собираются принести в жертву договора.
     - А, так вы не о Владыке переживаете?
     - О нём нам беспокоиться не с чего. Он сказал, что завоюет Цитадель любой ценой, так он своё слово держит и даже вполне доволен сложившимися обстоятельствами. Это вот мне досталась нелёгкая доля...
     - Знаете, когда на Совете обсуждали кандидатуру для откупа, я тоже слегка паниковал, ведь моя-то супруга уже давно в заоблачном мире. Но теперь я даже несколько огорчён. Девушка весьма привлекательная, при королеве, да ещё и умненькая. Я бы не отказался.
     - Вы о чём? - Вьеру показалось, что он неправильно истолковал сказанное Риэлем, поэтому решил уточнить.
     - Предлагаю поменяться. Мой род тоже занимает высокое положение, кроме того, я старше, стало быть, опытнее. Поэтому смогу от этого брака выгод больше получить, - лорд даже нисколько не постыдился делать такое предложение, которое советника возмутило до глубины души. Это при других он выказывал своё недовольство, а в мыслях давно строил смелые планы на будущее. Он-то уже на фрейлину посматривал как на свою собственность, а тут, оказывается, и ещё желающие имеются...
     - Лорд Риэль, это невозможно. В договоре указано моё имя, и люди могут воспринять изменения как новое оскорбление, - холодно ответил он, стараясь быть убедительным.
     - Да, с этой стороны неприятно получится... Надо бы с Владыкой обсудить завтра. Пока королева ещё не подписала документ, - лорд Риэль задумчиво погладил подбородок.
     ***
     Сна для полного восстановления эльфу не требовалось много. Поэтому, когда ещё даже не начинало тусклое зимнее солнце выползать из-за скалистых гребней, Владыка уже был на ногах.
     Бесшумно прокравшись в спальню королевы, он принялся за преображение комнаты. Любимую женщину нужно завоевать, поэтому в ход пойдут все доступные средства, и начать Эльнар решил с самого простого...
     Арастра ничего о планах эльфа не знала. Она просто дала себе задание проснуться пораньше, чтобы и свои вопросы решить, и к разговору с Эльнаром морально подготовиться. Раз Владыка здесь задержится на время подписания договора, значит, и она свой план реализует.
     Вот и открыла глаза королева с рассветом. Чтобы тут же зажмуриться. Но это не помогло избавиться от нереальной картинки, на мгновение представшей перед глазами, потому как и нос начали дразнить нехарактерные, но волнительные запахи. Королева вновь распахнула глаза и села в кровати, оглядываясь. Спальня теперь была больше похожа на оранжерею, а не на место отдыха. Цветы были повсюду: стояли в ажурных вазах, свисали лианами со стен, лежали ковром на полу. Большие белые розы на длинных стеблях и множество мелких того же чистого, нежного цвета.
     Арастра протянула руку и подняла один из цветков. Настоящая роза, свежая, с тонким изысканным ароматом; всё её отличие от обычной заключалось в полном отсутствии шипов на стебле. Королева покрутила цветок в руке, улыбнулась и вновь закрыла глаза. Как ни говори, а было приятно. Ведь всё это великолепие было приготовлено специально для неё, да ещё и с утра пораньше. В чём эльфу не откажешь, так это в сообразительности. Красиво ухаживает Владыка, будь это по-настоящему, можно было бы запросто потерять голову.
     На этом сюрпризы не закончились. Когда королева всё же решилась покинуть цветочный рай, дверь в спальню приоткрылась.
     Владыка, с подносом в руках, пересёк комнату и плавно опустился на колени возле кровати королевы, протягивая утренний напиток изумлённой женщине.
     - Доброе утро, моя госпожа. Как спалось? - мурлыкнул эльф.
     - Владыка, вы ли это? Где же ваша эльфийская гордость? - взирая на коленопреклоненного у её постели мужчину, спросила королева. Но всё же взяла в руки чашку с напитком и поднесла к губам.
     - Осталась на время за дверью, - эльф завладел левой рукой Арастры и легонько прикоснулся губами к кончикам пальцев.
     - Думаете таким нехитрым способом завоевать мою благосклонность? - насмешливо спросила королева, стараясь не поддаваться очарованию эльфа.
     - Получится? - Эльнар уже более ощутимо прошёлся губами по запястью.
     - Не хотелось бы вас расстраивать, но этого мало, - Арастра поспешила одёрнуть руку, пока эльфу не пришло в голову и дальше продолжать начатое.
     - Не спешите делать выводы, ещё не вечер, - Эльнар нисколько не расстроился такому повороту, ведь сегодня-то у женщины не будет предлога отсрочить выполнение обещанного.
     Владыка забрал поднос и с улыбкой покинул спальню.
     А королева обессилено откинулась на подушки. Разве можно долго выдержать такую осаду? Вздохнув, женщина встала, накинула на плечи халат и выглянула в гостиную. Ладно, сегодня она уступит, но вот на будущее подстрахуется. Да и с чего ей бояться этой ночи? Владыка вон какой внимательный, это будет даже приятно. Потом же можно будет и подумать, что дальше делать с таким поклонником.
     Эльф, будто бы ничего и не было, стоял возле окна и наблюдал за тем, как солнце неторопливо выползает из-за восточных гор.
     Арастра прошла мимо, сняла с дверей защиту и распорядилась насчёт завтрака.
     - Владыка, мы подпишем договор завтра, - сказала она.
     - Это приятная новость, - Владыка понял, что этот раунд остался за ним. - Я могу поздравить друга?
     - Можете. Я так понимаю, обряд будет по эльфийским традициям?
     - Если вы хотите, то проведём два обряда. Начнём у вас, а потом и по нашим законам обвенчаем.
     - Неплохая мысль. И традиции будут соблюдены, и в обиде никто не останется.
     - И порепетируем... - вполголоса добавил Эльнар, отворачиваясь.
     - Что?!
     - Что?

Глава 47

     - Эльнар, наконец-то! - Вьер едва дождался, пока Владыка покинет королевские апартаменты.
     - Что опять, Вьер? - Владыка вздохнул, предполагая, что сейчас друг начнёт забрасывать его упрёками.
     - Риэль! Он совсем обнаглел!
     Эльнар удивлённо посмотрел в сторону двери, которая отделяла эльфов от сиятельного.
     - Да? Не замечал за достойным лордом подобного. А что произошло? - Владыка даже предположить не мог, из-за чего советник поднял шум.
     - Представляешь, он предлагал поменять в договоре моё имя на его, - вполголоса проговорил Вьер.
     - Очень интересно, ты, наверное, обрадовался такому повороту? - Эльнар улыбнулся.
     - Я? - советник выглядел таким оскорблённым данным предположением, что Владыка попытался разъяснить:
     - Да. Ты же умолял меня избавить от ненавистного брака. Вот как у нас всё удачно складывается: и твоё желание исполнится, и договор подпишем, и даже сможем с Риэля какие-то бонусы получить.
     - Эльнар, ты же ведь не серьёзно? - обеспокоенно заёрзал Вьер.
     - Не понимаю, что тебя не устраивает?
     - В договоре моё имя. Разве можно его менять? Люди же не поймут, - советник попытался снова использовать испытанный довод.
     - А, ты об этом... Думаю, я смогу всё объяснить королеве, - Владыка отмахнулся от такого опасения, как от пустяка.
     - Да вы, что, сговорились? - лицо советника утратило последние краски.
     - Вьер, что ты от меня хочешь, я не улавливаю смысл твоих претензий, - у Эльнара своих проблем хватало, а тут приходилось догадываться о резонах советника.
      - Это моя женщина, - негромко, но твёрдо произнёс Вьер.
      - Что?
     - Лорена - моя. И я не позволю какому-то доисторическому старцу кидать в её сторону сальные взгляды, - советник был настроен столь решительно, что Владыка наконец-то понял, с чего друг так раздражён. На его губах появилась ироничная улыбка.
     - Друг, я тебе удивляюсь. А как же твои слова?
     - Думаю, ты способен меня понять, у самого в любовницах человечка, - буркнул Вьер, отворачиваясь. Обсуждать тему было неприятно.
     - А, тебя прельщает экзотика? - припомнил давний разговор Эльнар.
     - Мне хочется видеть рядом с собой живую женщину, а не выдрессированную куклу, которая будет согласно исполнять мои прихоти, - веселье Владыки советнику не нравилось, и он решил прекратить эти насмешки.
     - А я уж, было, подумал, что ты со всевозможной старательностью хочешь помочь своему господину.
     - В смысле?
     - Королева никак не хочет уступать. Мне стоило только взглянуть в её глаза, чтобы понять, что она из обычного женского упрямства откажет, если я снова заикнусь о браке, - Эльнар досадливо откинул волосы.
     - И как это связано с нашим разговором? - советник удивился такой трактовке его проблемы и связи с информацией Владыки.
     - Мы могли бы подговорить Лорену помочь. Вернее, ты бы мог. Своей фрейлине королева доверяет и, возможно, прислушается к совету.
     - Значит, ты Риэлю не станешь обещать?
     - С чего бы? В этой игре ты более нужный союзник.
     - Всегда восхищался вашей дальновидностью, Владыка, - Вьер низко склонил голову.
     - Тогда нужно готовиться к обряду. Мы с моей пока ещё не согласной невестой решили, что одного будет мало, поэтому придётся постараться с подготовкой. Сначала здесь отпразднуем, потом и Лес примет участие в свадебных мероприятиях.
     - Вполне разумное решение. Ни у людей, ни у нас не возникнет и мысли о незаконности такого союза, - советник оценил по достоинству дельное предложение.
     - Да, мне тоже не нужны лишние волнения по этому поводу, - хмыкнул Эльнар.
     - Ты снова о королеве?
     - Конечно. Если у тебя всё пройдёт успешно, то и мы воспользуемся уже испытанным вариантом.
     - Хорошо, что я должен делать в первую очередь? - Вьер уже был готов приступить к выполнению поручений Владыки.
     - Во-первых, очаровать свою будущую жену, чтобы у неё желание выйти замуж было не только из-за соображений выгоды, так будет проще привлечь её на нашу сторону; во-вторых, организовать мне помощь в подготовке свидания где-нибудь вне стен дворца, ну, и хотелось бы, чтобы всё это было проведено в самые сжатые сроки.
     - Тогда я отправляюсь на встречу с невестой? - советник сделал шаг к двери.
     - Да. Не забудь цветов побольше захватить. Женщинам это очень нравится.
     - Будто я не знаю, как нужно завоёвывать женщин, - снисходительно усмехнулся Вьер.
     - Тогда я жду результатов.
     - Слушаюсь, Владыка, - шутливо поклонившись, советник взялся за ручку.
     Вьер упорхнул, а Эльнар толкнул вторую дверь.
     - Лорд Риэль, всё в порядке? - махнув рукой привставшему при виде Владыки лорду, Эльнар пристроился рядом с ним на диванчике.
     - Да, Владыка. Хотя у меня возникли кое-какие мысли относительно цели нашего пребывания здесь.
     - Я готов выслушать, - Эльнар приготовился к озвучиванию выданной Вьером версии, но лорд Риэль начал с другого.
     - Нам бы с обрядом поторопиться, - сиятельный посмотрел на серые облака, нависшие над Цитаделью, на высокие пики гор и вздохнул.
     - С каким? - Владыка решил, что пропустил какой-то важный разговор, но речь зашла о всё том же династическом браке.
     - Разве вы не собираетесь жениться? - лорд Риэль так выразительно посмотрел на Владыку, что тот понял - отказаться не получится.
     - Пока это только в перспективе, - усмехнулся Эльнар.
     - А что мешает? - сиятельный подошёл к окну ближе, Владыка встал рядом.
     - Невеста чересчур несговорчивая попалась.
     - Это я уже успел заметить. Сильная женщина... Но нам просто необходим этот союз, - Риэль снова оглядел величественный пейзаж за окном.
     - Да, мне тоже нравится чувствовать себя хозяином Цитадели, - Владыка усмехнулся.
     - Думаю, лорд Вьер уже созрел для выполнения своей роли? - наконец Риэль заговорил и об утреннем происшествии.
     - Вы о его невесте? - с виду невозмутимо уточнил Владыка.
     - Да. Я позволил себе немного поторопить его с размышлениями, правда, не знаю, подействовало ли? - Эльнар только головой покачал. Не ожидал он от серьёзного лорда такого рода действий.
     - Вполне, советник даже жаловался на вас, - хмыкнул Владыка.
     - Я так и думал. Всё-таки лорд Вьер ещё довольно молод, поэтому мало понимает в интригах. Здесь ведь совсем необязательно искать сложные пути и хитрые комбинации, иногда достаточно лишь слегка подтолкнуть к желаемым действиям.
     - Да, с вами ему не соперничать, - Эльнар важно покивал головой, после чего сиятельные рассмеялись. Ведь они оба 'помогли' Вьеру определиться.
     - Осталось только ваш брак устроить, но у меня и для этого есть несколько мыслей.
     - Охотно вас выслушаю, потому как в этом вопросе чем больше запасных вариантов, тем лучше.
     - Тогда начнём, пожалуй, с самого безотказного...

Глава 48

      - Ну, что, Вьер, как успехи? - Владыка уже имел свой план, лорд Риэль дал неплохой совет, вот теперь и от друга он ждал хороших новостей.
     - Эльнар, мне, кажется, повезло. Представляешь, Лорена тоже очень хочет выдать госпожу замуж. Мы целый час обсуждали варианты, - советник слишком быстро отвёл глаза, из чего Владыка сделал вполне обоснованный вывод, что и о себе Вьер не забыл.
     - Хорошая новость. И до чего вы договорились? - Эльнар не стал заострять внимание на эмоциях друга.
     - Лорена предложила выход в город, якобы развеяться и немного отдохнуть от последних волнений, - ответил Вьер.
     Владыка кивнул, именно это он и хотел услышать, поэтому лишь уточнил:
     - Разумеется, инкогнито?
     - Да. И почему бы нам не развлечь красивых женщин пением? - дополнил свою идею Вьер.
     Эльнар прокрутил мысль в голове, и на его губы наползла ироничная усмешка.
     - Это будет весело. И когда же мы начнём реализовывать свой план?
     - Лорена предложила не откладывать, а то снова какие-нибудь дела появятся. На вечер уже снят номер в одной из гостиниц, - советник улыбнулся, вспоминая, как приятно было обсуждение, ведь фрейлина такими восторженными глазами смотрела на него...
     - Замечательно. Тогда мне нужно будет сказать Миэль, чтобы она не ждала меня этой ночью.
     - Я совсем не понимаю ваших отношений. Вы делите ложе, но замуж королева идти отказывается. Почему?
     - Потому, что, как правило, если мы и оказываемся в постели, то исключительно для того, чтобы поспать, - усмехнулся Владыка, думая о прошлой ночи. Диванчик-то с постелью Миэль никак не сравниться.
     - Так между вами ничего нет? - удивился Вьер.
     - Почему? Королева должна мне ночь, и сегодня она готова была заплатить по счетам, но у меня ведь намечается более важное дело, потому я ей великодушно дарую ещё одну отсрочку.
     - Очень хитро, Владыка, восхищаюсь вашим умом, - советник оценил интригу по достоинству.
     - Ладно, я к королеве, а ты потом передашь своей невесте, что мы согласны на её план.
     - Будет исполнено, Владыка.
     Эльнар подошёл к зеркалу, напустил на себя озабоченный и усталый вид, затем кивнул своему отражению и направился к покоям королевы. Скоро ведь будет приём, а нужно до этого разобраться с задуманным.
     - Ваше Величество, к вам Владыка, - пискнула служанка.
     - Проси.
     - Леди Миэль, я пришёл с извинениями, - вздохнул Эльнар, пробегая взглядом по фигурке королевы.
     - Вот как? За что именно вы хотите извиниться? Неужели за тот короткий период времени, что мы не виделись, успели в моём дворце учинить разгром?
     - Вы весьма остроумны, но всё гораздо серьёзнее, - веселье Арастры эльф не поддержал, поэтому она поняла, что дело и впрямь не шуточное.
     - Я вас слушаю, Владыка.
     - Нам придётся перенести нашу ночь на другой раз. Сегодня у меня возникли кое-какие проблемы, и я вынужден вернуться в Лес.
     - Да? - Арастра так обрадовалась новости, что даже не стала уточнять, что именно произошло у Владыки. Ведь как она себя не настраивала, а по плану любить не получалось.
     - Поэтому, если позволите, я сразу же займусь своими делами, а договор передадите Вьеру, - продолжил Эльнар, старательно хмуря брови.
     - Хорошо. Как я понимаю, вы покинете нас под иллюзией?
     - Конечно, незачем порождать лишние слухи, - Эльнар очень даже хорошо понял вопрос королевы, а потому слегка улыбнулся.
     - Что ж, счастливого пути, Владыка, - негромко сказала Арастра, надеясь, что сегодня её покою уже ничего не угрожает. Но она плохо знала эльфов.
     Владыка уже сделал шаг к двери, а потом стремительно развернулся, одним слитным движением перетёк к женщине и, подхватив её на руки, страстно поцеловал.
     - До скорой встречи, моя королева, - поставив Арастру на ноги, Владыка невозмутимо поклонился и вышел, довольно щурясь.
     Арастра заметила, что снова улыбается, глядя на закрывшуюся дверь.
     - Нет, с этим срочно нужно что-то делать...
     Королева потёрла виски, тряхнула волосами и подошла к зеркалу. Она понимала, что если так и дальше пойдёт, то настырный эльф одержит победу в этой маленькой войне. Как же неприятно было проигрывать, но как хотелось проиграть...
     - Ваше Величество, леди Лорена, - размышления королевы прервала служанка.
     - Впусти, - Арастра собралась и повернулась к двери.
     - Добрый день, Ваше Величество. У нас планируются какие-нибудь мероприятия на сегодня? - Лорена заметно нервничала, и королева поспешила её успокоить.
     - Договор будем подписывать, ты это хотела узнать? - Арастра хитро улыбнулась.
     - Да, даже не знаю, как вас благодарить. Это ведь с вашей подачи мне так повезло, - девушка тут же расцвела.
     - Думаю, в большей степени это заслуга Владыки, - не стала присваивать себе все лавры королева.
     - Да? Тогда я обязательно его сегодня поблагодарю тоже, - Лорена опустила глаза, стараясь не выдавать свои настоящие эмоции относительно сиятельного.
     - Вряд ли получится. У Владыки возникли неотложные дела в Лесу, - королева взяла со столика яблоко и надкусила его, говорить об эльфе ей не хотелось.
     - Да? Жалко... Хотя, может, это и к лучшему? - Лорене очень понравилось, как повернулся разговор. Почти ничего и придумывать не нужно.
     - Ты о чём? - Арастра отложила фрукт, надеясь услышать от Лорены что-то интересное.
     - Если Владыка нас покидает, то вам не придётся целый вечер его развлекать...
     - И какая в этом радость для тебя?
     - Ваше Величество, у меня же последние деньки незамужней жизни, надо бы проводить... - улыбнулась Лорена хлопнув ресничками.
     - Предлагаешь организовать праздник? - наконец-то смысл всех недомолвок фрейлины стал понятен.
     - Вы не будете против? - Лорена с некоторым беспокойством посмотрела на госпожу.
     - Нет, конечно. А что ты придумала? - королева с интересом откликнулась на предложение своей фрейлины.
     - Пока не знаю, я ведь не думала, что вы свободны...
     - Только давай ты не будешь собирать весь двор?
     - Нет, это для меня чересчур. На балах я ещё успею повеселиться. Сначала будет праздник в честь помолвки, потом бал после обряда бракосочетания. Ну их, эти балы. Лучше давайте где-нибудь подальше от дворца посидим. Сменим обстановку, покутим, пошалим напоследок.
     - Хорошо, как решишь, где именно, то сообщишь, а сейчас мне нужно собираться на Совет.
     - Я вас так люблю, Ваше Величество! - Лорена прижала руки к груди, выражая свой восторг.
     - Ладно, потом поговорим, а то и праздновать нечего будет.
     - Я зайду после совещания.
     - Только уже с готовым предложением, - предупредила королева.
     - Само собой, - Лорена упорхнула.
     Королева вздохнула. Она даже завидовала своей фрейлине. Правда, немного. Вьер в роли мужа - то ещё счастье.
     Арастра ещё раз посмотрела в зеркало и направилась к залу совещаний. Сейчас голова должна быть занята государственными делами, а о личном можно будет позже подумать.

Глава 49

     - Госпожа, мы пришли, - Лорена открыла дверь, пропуская королеву впереди себя.
     Арастра с интересом огляделась. Гостиница ей понравилась. В зале было немноголюдно, спокойно, помещение сияло чистотой, между столами сновали приветливые подавальщицы.
     - У них здесь кухня неплохая, а ещё будут менестрели, - прошептала Лорена, стараясь сразу обо всех плюсах сообщить госпоже.
     - Многообещающе. А ты номер уже заказала? - благосклонно улыбнувшись, спросила королева.
     - Извините, Ваше Величество, но двухместного не было, поэтому я взяла два смежных, - фрейлина быстро опустила глаза в пол, чтобы скрыть маленькую ложь.
     - Ну, мне, в общем-то, без разницы. Надеюсь, никакой подозрительной живности здесь нет?
     - Что вы, госпожа, это заведение славится именно из-за полного отсутствия жалоб на неудобства такого рода, - категорично заявила Лорена.
     - Тогда пошли наверх, посмотрим наши комнаты, а потом спустимся на ужин. Мне просто не терпится посмотреть на здешних менестрелей, - усмехнулась королева.
     - Зря вы иронизируете, Ваше Величество, они и впрямь достойны всяческих похвал, - в голосе Лорены проскользнула обида.
     - Хорошо-хорошо, но ты позволишь мне оценить самостоятельно их таланты? - Арастра легонько подтолкнула свою фрейлину, призывая её подниматься по лестнице.
     - Я уверена, что вы примете мою сторону, - обернувшись, сказала Лорена.
     - Если это будет так, то наш праздник удастся.
     Женщины поднялись вверх.
     - Вот, госпожа, это ваша комната, а та - моя, - махнула Лорена на дверь по соседству.
     - А ничего, уютненько, - признала королева, осматриваясь.
     - Конечно, ведь этой гостиницей довольно часто пользуются люди из состоятельных семей, которые, как и мы, желают развлечься в более простой обстановке.
     - Снимаем плащи, надеваем маски и спускаемся вниз? - развязав тесёмки плаща, предложила Арастра.
     - Да, я уже мечтаю начать наш маленький праздник, - фрейлина тут же потянула верхнюю одежду с плеч королевы.
      Лорена помогла своей госпоже, а потом и сама покрутилась у зеркала, приводя свой наряд в порядок.
     - Это будет самый весёлый вечер в моей жизни, - мечтательно вздохнула Лорена.
     - Да услышат тебя боги.
     Когда искательницы приключений спустились вниз, народу заметно прибавилось.
     - Вот наше место, - сказала Лорена, отодвигая стул для королевы.
     - Ты основательно подготовилась. Отсюда неплохо виден помост для менестрелей, к тому же, нам не будут мешать.
     - Спасибо, госпожа, я очень рада, что вам нравится. Эй, любезный! - девушка махнула рукой, подзывая хозяина.
     - Слушаю вас, госпожа, - хозяин согнул спину, приветствуя явно высоких гостей.
     - Можете уже накрывать на стол, да, не забудьте того вина, о котором мы договаривались.
     - Ты хочешь меня и напитком удивить? - Арастра внимательно посмотрела на хитрое лицо Лорены.
     - У меня для этого есть все основания.
     - Может, не отдавать тебя эльфам? Как я буду обходиться без такой деятельной помощницы? - хохотнула королева.
     - Что-нибудь придумаете.
     Королева с удивлением наблюдала за тем, как быстро и аккуратно сервируют стол. Можно было даже подумать, что она и вовсе из дворца никуда не уходила.
     Да, местечко интересное...
     - Смотрите, госпожа, вот они! - Лорена с восхищённым придыханием воззрилась на помост. - До чего же красивые...
     Королева проследила за взглядом фрейлины. Да, менестрели были весьма привлекательны, но только вряд ли могли поразить своей красотой ту, что побывала в эльфийском лесу.
     - Ну, давай тогда уже выпьем по бокальчику, чтобы не пропустить основного действа.
     Женщины со звоном сдвинули бокалы.
     - Лорена, что это за вино? - королева сделала ещё несколько глотков, смакуя напиток.
     - А я разве не говорила, что вы останетесь довольны?
     - Знаешь, я уже жду от этого вечера настоящего чуда.
     - Будет вам чудо, - пообещала фрейлина, снова наполняя бокал королевы.
     Менестрели уже расположились на своём месте и теперь перебирали струны, настраивая музыкальные инструменты.
     - Эх, если бы я не была помолвлена, я бы точно с одним из этих красавчиков познакомилась поближе, - раскрасневшаяся девушка заёрзала на своём стуле, когда один из менестрелей поклонился, приветствуя публику.
     - Да, скоротать вечерок с таким - самое то, - согласилась Арастра, поднося бокал к своим губам.
     Менестрель запел. Совсем негромко, но все сразу же затаили дыхание.
     Королева вскинула бровь.
     Голос певца, мягкий, бархатный, обволакивал, будил сладкую истому, заставлял сердце биться чаще.
     Арастра посмотрела на мужчину внимательней, пытаясь просканировать ауру. Но ничего особенного не обнаружила. Дар совсем слабенький, и его воздействие не может быть таким. Приходилось признать, что талант менестреля и впрямь велик.
     - Ну как, госпожа? - шёпотом спросила Лорена, когда первая песня закончилась.
     - Восхитительно, я на самом деле не ожидала такого. Интересно, а почему у нас во дворце нет таких исполнителей?
     - Менестрели чаще всего весьма независимые люди. И петь по приказу не всегда соглашаются. Для такого артиста дворец - это клетка, пусть и очень дорогая - но тюрьма, а это ведёт к гибели таланта.
     - Понимаю, но теперь я знаю, что нужно делать, чтобы прикоснуться ещё раз к этому волшебству.
     - Тогда давайте ещё выпьем? За талант? - предложила Лорена.
     - С удовольствием, - поддержала свою фрейлину королева.
     Выдав ещё несколько любовных баллад, менестрель перешёл к весёлым мелодиям. Подтянулись и другие музыканты. Видно, песен уже было достаточно, и теперь ожидалась вторая часть развлечений. В зале оживились, задвигали стульями, готовя место для танцев. Свет немного приглушили, сделав обстановку ещё уютнее.
     - Лорена, тут ещё и такое предусмотрено? - глядя на азартные лица посетителей, спросила Арастра.
     - Да, Ваше Величество. Пусть танцы здесь простенькие, но очень приятные, - Лорена смотрела на приготовления с явным одобрением.
     - Ты тоже собираешься поучаствовать? - намерения своей спутницы Арастра истолковала правильно.
     - Конечно. Кто знает, когда мне ещё доведётся так повеселиться? А вы?
     - Я пока присмотрюсь. Но если мне понравится, то, возможно, тоже попробую.
     - Тогда я отойду ненадолго в дамскую комнату?
     - Иди-иди, я вполне обойдусь и имеющимися развлечениями.
     Лорена быстро поднялась наверх, воровато огляделась, а потом торопливо прошла по коридору и завернула за угол.
     - Так, по-моему, вот здесь, - фрейлина постучалась в дверь.
     - Леди Лорена, вы не торопились...
     - Ничего, зато теперь уже ждать точно долго не придётся, бутылка уже пустая, а я ещё одну закажу, - Лорена кокетливо стрельнула глазками.
     - Думаете, на танцы леди Миэль решится? - советник Вьер оглянулся в глубину комнаты.
     - Ещё бы, когда ей случай представится почувствовать себя обычным человеком? - уверенно ответила Лорена, тоже пытаясь увидеть Владыку.
     - Ладно, но мы часик ещё выждем, - с молчаливого согласия Владыки ответил Вьер, завладевая рукой теперь уже своей официальной невесты.
     - Хорошо, тогда я снова вниз, - девушка улыбнулась, с благосклонностью принимая знаки внимания.
     Вьер поцеловал ладошку Лорены, и счастливая фрейлина упорхнула.

Глава 50

     - Как думаешь, получится?
     - Не знаю, очень уж возможности у королевы серьёзные. Она любую иллюзию сможет распознать.
     - И полагаешь, что даже вино не поможет?
     - Оно, конечно, несколько притупляет внимание, но с Миэль ни в чём нельзя быть уверенным, - вздохнул Эльнар.
     - А я уверен в нашем плане. Ведь на меня она не будет смотреть пристально, да и просканировала уже менестрелей, наверняка.
     - Только на это и рассчитываем. Ладно, пора. Нужно уводить настоящих певцов, - Владыка поднялся со стула, и подошёл к зеркалу, чтобы в последний раз проверить иллюзию.
     - Эльнар, этот сонный порошок на пару дней вырубит, - Вьер посмотрел на просвет склянку с сыпучей смесью.
     - И это хорошо. Вдруг всё пройдёт без затруднений? У меня будет тогда возможность ещё одно ночное свидание организовать, - Владыка усмехнулся.
     - А если не получится?
     - Тогда придумаем новый план. Упорства нам не занимать, - надвинув капюшон поглубже, Эльнар шагнул в коридор.
     Заговорщики спустились в зал. Веселье было в полном разгаре. Почти все посетители с увлечением танцевали, даже подавальщицы проворно притоптывали в такт музыке.
     - Лорена была права, вино помогло, - Вьер наклонился к самому уху Эльнара, указывая на высокого господина, кружащего в танце королеву.
     - Тогда и нам пора приступать ко второй части.
     С менестрелями долго возиться не пришлось. Всего и дел - вызвать людей в пустой коридор, якобы для разговора. Испытанное средство подействовало в считанные минуты, поэтому эльфам только и осталось попросить хозяина пристроить музыкантов в комнатке понадёжней. Звон золотых монет очень поспособствовал взаимопониманию. Владыка не скупился, предложенная сумма втрое превышала недельную выручку хозяина, поэтому тот нисколько не огорчился, узнав, что менестрели проспят чуть дольше обычного.
     Теперь необходимость в плащах отпала, и эльфы в новом образе вернулись в зал.
     - Нужно сделать знак Лорене, а тогда можно и в роль вживаться, - Вьер отыскал глазами знакомую фигурку.
     - Давай, о чём вы там договаривались? - Эльнар с неодобрением смотрел на то, как кавалер Арастры целует её руку.
     - Ещё вина на столик поставят.
     - Ждём.
     - Лорена, давай хоть немного отдохнём, а то туфли стопчем, - Арастра сама себе удивлялась. Она так увлеклась происходящим, что даже не вспоминала о своих проблемах.
     - Хорошо. Ещё по глоточку? - фрейлина уже усаживалась за стол.
     - Разве там что-то осталось? - королева посмотрела на опустевшую бутылку.
     - Госпожа, ваше вино, - слуга будто бы ждал команды.
     - Вот какой здесь сервис, а вы сомневались, - Лорена не упустила возможности снова продемонстрировать достоинства найденного ею места.
     - Да, согласна, развлекаться здесь умеют.
     - Ой, смотрите, наши менестрели тоже вышли танцевать, - Лорена закусила губу, понимая, что сейчас может вскрыться правда.
     - Ну, им тоже иногда хочется отдохнуть, - королева лениво скользнула по эльфам взглядом.
     Фрейлина облегчённо выдохнула.
     - Вы как хотите, Ваше Величество, а я приглашу одного из них, - сказала Лорена, ставя пустой бокал на стол.
     - Только сильно не увлекайся, а то как будем перед эльфами отчитываться? - поддразнила Арастра свою спутницу.
     - Ерунда, было бы о чём переживать? - фрейлина, немного пошатываясь, встала и заторопилась к своему жениху.
     Арастра покачала головой и улыбнулась, увидев, как легко Лорена завладела вниманием мужчины. Вот они весело переговариваются, а вот уже и кружатся в танце.
     - Госпожа позволит? - бархатный и волнующий голос заставил королеву поднять глаза вверх.
     - Разве что один танец, - согласилась Арастра, протягивая руку.
     - Желание прекрасной дамы - закон в последней инстанции, - менестрель галантно поклонился и предложил руку.
     Королева очень удивилась поведению своего нового кавалера. Тот так уверенно держал её в объятиях, словно делал это уже не в первый раз.
     Немного подумав, Арастра усмехнулась.
     Ну да, как же! Он же местная звезда, а она всего лишь одна из восхищённых почитательниц его таланта. Так поэтому и ставит себя менестрель так высоко.
     - Извините, господин, но ваше внимание чересчур назойливо, - решила осадить нахального мужчину Арастра, когда его руки скользнули по обнажённым плечам, а потом и вовсе прошлись вдоль всей спины.
     - О, извините, я несколько увлёкся. Но вы должны меня простить. Такая красота кого хочешь заставит забыться.
     - Вы же не видели меня без маски, откуда же знаете про красоту?
     - В иное просто сложно поверить. Такая грация в движениях, такая фигура... Нет, вы меня не сможете убедить в обратном.
     - А вы довольно-таки умело пользуетесь комплиментами.
     - Что вы, прекрасная леди. Я лишь всегда говорю исключительную правду, - партнёр королевы низко поклонился, заканчивая танец.
     Королева уже хотела повернуться к своему столику, но кавалер неожиданно поймал её руку, тут же притянул к себе и сорвал с губ Арастры стремительный поцелуй.
     - Этот вечер будет самым счастливым в моей жизни, - выпустив жертву из своих хватких рук и снова низко кланяясь, сказал мужчина.
     - А вы наглец, - протянула королева, едва сдерживая улыбку. Несмотря на откровенное попрание всех правил приличий, ей было приятно.
     То ли вина женщиной было выпито чересчур много, то ли ей просто хотелось стряхнуть с себя весь груз последних событий, но полноценной отповеди менестрель не получил.
     - Ну, как? - Вьер подошёл к другу, глядя, как тот сверлит глазами спину своей избранницы.
     - Всё идёт по плану, ещё немного, и эта крепость падёт.
     - Каков следующий шаг?
     - Я говорил тебе, что женщины любят цветы? Так вот, их много не бывает. Поэтому сейчас королева получит мой скромный подарок.
     - Белые розы?
     - Белые уже были, теперь черёд розовых, а если повезёт, то ночью настанет время и для красных.
     - Жаль я не могу последовать твоему примеру, слишком это будет бросаться в глаза, но ничего, думаю, что я в состоянии подождать до завтра.
      - А вот и цветы...
      - Не слишком ли скромно?
     - Для эльфийского Владыки - возможно, а вот для обычного менестреля - и это непозволительная роскошь, - Эльнар улыбнулся, видя, как осторожно королева берёт его букет.
     - Да, я постоянно забываю, что у людей нет наших возможностей в отношении природной магии.
     - Скоро это изменится.
     - Вы нашли способ учить врождённой магии? - Вьер был очень изумлён, услышав слова Владыки. Ведь считалось, что такое совершенно невозможно.
     - Нашёл, - Эльнар украдкой усмехнулся, ожидая уточняющего вопроса. Советник не стал его разочаровывать. Прикоснуться к такой тайне он был не прочь.
     - И как? - затаил дыхание Вьер, ожидая секретных сведений.
     - С рождением наследника, - рассмеялся Владыка, хлопнув друга по плечу.

Глава 51

     - Лорена, я больше не могу. У меня голова кружится, ноги не держат, в общем, я спать, - Арастра заметила, что последний бокал вина уже явно был лишним.
     - Такой замечательный вечер получился, - Лорена тут же поднялась и помогла госпоже выйти из-за стола.
     - Ночь, - поправила королева, - глядя за окно. - Уже скоро утро. Жаль, что уже через несколько часов снова навалятся проблемы, - вздохнула королева. Ей тоже понравилось незатейливое развлечение.
     - Давайте не будем омрачать остаток ночи такими мыслями. Пусть этот праздник запомнится только с хорошей стороны, - предложила Лорена, забирая розовый букет госпожи со стола.
     - Ты права, - Арастра улыбнулась, глядя на подаренные ей менестрелем цветы.
     Женщины медленно и неуверенно поднялись наверх.
     - Ваше Величество, у вас будут ещё какие-то пожелания? - Лорена поставила розы в вазу и сняла свою маску.
     - Нет, Лорена, раздеваться и спать, - королева зевнула в ладошку, бросая свою маску на столик.
     Фрейлина кивнула и начала расстёгивать платье госпожи.
     - Что-то у меня сегодня ничего не получается, - хихикая, призналась девушка, стараясь выпутать очередную пуговку из неподатливой петли.
     - Представляю. У меня тоже перед глазами всё расплывается, - королева тоже засмеялась.
     - Ой, госпожа, вы слышали? - Лорена на мгновение замерла, обернувшись к окну.
     - Что?
     - Будто камешком кто в стекло кинул... - фрейлина-то, конечно, очень хорошо знала, кто, но сыграла правдоподобно.
     - Тебе показалось, - Арастра скинула с ног туфли и блаженно выдохнула.
     - Нет, не показалось, вот ещё. Теперь слышите?
     - Да. Посмотришь, кто такой настойчивый? - королева лениво перевела взгляд в сторону окна, она была уверена, что кто-то просто ошибся окошком.
     - Конечно. Ведь интересно же. Ой... - Лорена прижала руки к груди.
     - Кто там, Лорена?
     - Менестрель. Тот самый, что вас приглашал танцевать, - фрейлина многозначительно посмотрела на розы.
     - Неужели? - Арастра выглянула в окно. - Да, ты права.
     - Он с инструментом, Ваше Величество... - Лорена пристроилась у плеча своей госпожи, рассматривая одинокую фигуру под окном.
     - Я вижу.
     - Как романтично, - фрейлина завистливо вздохнула.
     - Не планировала я колыбельную слушать, да, видно, придётся, - Арастра постаралась сделать равнодушный вид, хотя внимание менестреля ей льстило.
     Почему-то вспомнился Владыка, который тоже умел красиво обставлять свой интерес.
     Королева ещё раз выглянула в окно, а потом подумала: а почему бы и нет?
     - Лорена, пододвинь мне стул.
     - Ваше Величество, я, наверное, пойду, - фрейлина поставила стул к самому окну и оглянулась на дверь.
     - Хорошо, только не забудь, с самого утра мы должны быть во дворце.
     - Я всё помню.
     Лорена ушла, а под окном раздались негромкие звуки музыки. Арастра с замиранием сердца ждала, когда менестрель запоёт. Ведь его голос и так не оставлял равнодушным, а теперь - в ночи, под окнами и специально для неё - это было очень волнительно.
     Тем временем звуки музыки стали громче, и голос, полный очарования, зазвучал в предрассветной тишине:
     Алмазный шлейф спустила ночь надменно,
     Луны корону водрузив привычно.
     Красуясь перед вечностью бессменно,
     Она бросает взгляд свой, как обычно,
     На сонный город. Власть её безмерна,
     И нет соперниц в мире поэтичном -
     Но замирает вдруг в смятенье нервном,
     Увидев образ той, что так мистично
     Сгубила мой покой и сердце верно
     Пронзила страстью жаркой, фееричной.
     Той, что красой сродни богине древней
     Мои мечты заполнила цинично.
     Владычицы теперь я не приемлю
     Иной над существом моим язычным.
     И только ей одной молюсь, и внемлю,
     На взгляд надеясь, даже безразличный.
     Посрамлена царица-ночь безмерно,
     Глаза моей богини звёзд безличных
     Прекрасней, и вполне закономерно
     Ночь под ноги бросает всё величье,
     Тебе, моя любовь, сжигая ревность,
     Даруя власть над миром, самолично.
     Арастра даже дышать боялась, настолько её заворожил этот бархатный голос. Было в нём что-то волшебное. И если с вечера королеве просто понравилось исполнение, то сейчас она была готова полностью раствориться в этом пении.
     Ещё несколько аккордов и музыка стихла. Арастра разочарованно вздохнула.
     Менестрель послал воздушный поцелуй, поклонился и покинул место серенады.
     Королева отошла от окна и хмыкнула. А она на что рассчитывала? Что мужчина до самого утра будет услаждать её слух? А, может, надеялась, что последует продолжение знакомства?
     Арастра раздражённо стянула с плеч халат и небрежно бросила его на стул. Да, это была красивая сказка, а теперь пора возвращаться в реальность.
      А ещё и нужно что-то с Владыкой решать...
     Королева откинула одеяло, но тут со стороны окна послышался подозрительный шум. Арастра отругала себя за беспечность: ведь надо было сразу защиту поставить. А она расслабилась, замечталась...
     Оглянувшись, королева увидела нереальную картину: в её окно влезал тот самый менестрель, держа в зубах красную розу.
     - Госпожа, я в плену у вашей красоты и молю снисхождения к моим страданиям.
     Королева даже сама не поняла, как оказалась в объятиях менестреля.
     И вот уже она в постели и со страстью отвечает на поцелуи мужчины.
     - Как я счастлив, жаль только, ночь так коротка, и место не вполне подходит для столь прекрасной госпожи. Вы достойны королевского ложа, - горячим шёпотом проговорил менестрель, между поцелуями.
     - Вы полагаете? - в голове Арастры ещё не выветрился хмель, а потому она задумалась о рискованном эксперименте. Ведь и впрямь здесь очень неудобно, в любую минуту может кто-нибудь постучать в дверь и прервать их уединение. Да и удивить незапланированного любовника очень хотелось.
     Королева решилась. Она крепко обхватила своего ночного поклонника руками, прикрыла глаза, отыскивая внутри себя тёмный источник. Раз божок умел перемещаться в пространстве, то и ей это доступно, нужно лишь хорошенько постараться. Уж силы-то у неё много, а это уже залог успеха.
     Темнота обволокла коконом, тошнотворное головокружение, рывок - и вот королева уже плюхается на собственную постель во дворце, причём, придавливая своим телом мужчину.
     Менестрель нисколько не стушевался. Он быстро огляделся и с усмешкой сказал:
     - О, да!
     Горячие губы тут же приступили к прерванному ранее занятию.
     - Мне нужно слуг предупредить, что я вернулась, иначе завтра с утра начнётся такой переполох...
     - Надеюсь, это не займёт много времени? - Эльнар неохотно разжал руки.
     Арастра вышла в гостиную, отдала нужные распоряжения и заодно навесила защиту.
     - Разве можно так долго заставлять мучиться страждущего? - эльф не стал дожидаться, он сам пришёл за королевой. Легко подхватив её на руки, он ни одного лишнего мгновения не дал ей на возможность передумать.

Глава 52

     - Звезда моя, уже утро. Отпусти меня, - менестрель взял ладошку королевы и начал осторожно целовать каждый пальчик, едва прикасаясь губами.
     - Разве я держу? - Арастра прикрыла глаза. Даже столь невинная ласка снова будила в ней отклик страсти.
     - Да. Твои глаза меня держат, твои губы меня влекут, я - как истомлённый жаждой путник, которому дали всего один глоток живительной влаги, - мужчина выразительно посмотрел на грудь королевы, слегка прикрытую одеялом.
     - Льстец, - королева улыбнулась, и Эльнар снова воспользовался ситуацией, прильнув к устам женщины.
     Арастра поняла, что это может затянуться надолго, поэтому отстранилась, предупреждающе вытянув руку.
     - Ты прав, уже пора заняться делами. Праздник кончился.
     Ей было жаль расставаться со сказкой. Но она прекрасно понимала, что у этих отношений нет никакого будущего. Поэтому лучше сразу оборвать все надежды на продолжение.
     - Тебе не понравилось? - менестрель разочарованно взлохматил волосы.
     - Не в этом дело, - вздохнула королева и отвернулась.
     - Тогда в чём? У тебя есть другой поклонник? Так только скажи, и я навсегда избавлю тебя от него! - пафосно заявил любовник.
     Королева громко рассмеялась на такое амбициозное заявление. Она даже представила себе, как обычный человек пытается справиться с Владыкой эльфов. Картинка была уморительная.
     - Боюсь, это будет не по силам простому человеку, - сказала она сквозь смех.
     - А не простому? - вопрос прозвучал так заинтересованно, что только сейчас Арастра поняла, что её поклонник мог тоже носить маску. В самом деле, он же ведь должен был заметить убранство комнаты, да и её магия...
     Королева присела в кровати и пристально посмотрела на своего ночного гостя. И пары секунд хватило, чтобы догадаться, в чём дело. На ладонях охваченной гневом женщины тут же начала формироваться тьма.
     - Зря я задал этот вопрос, да? - Владыка ехидно улыбнулся, понимая, что сейчас будет буря. Иллюзия менестреля тут же развеялась.
     - Ты! - Арастра даже дыхание задержала, пытаясь справиться с настойчивым желанием прикончить наглеца.
     - Любимая, ну зачем ты так сердишься? Я думал, мы неплохо поладили, - Эльнар всё ещё надеялся на мирный исход, но от королевы на всякий случай отодвинулся, благо, ширина кровати это позволяла сделать.
     - Вон из моей постели!
     - Не могу. У меня и одежды-то никакой нет, кроме штанов, - вздохнул Эльнар.
     Эльф заложил руки за голову и беспечно посмотрел в лицо королевы.
     - Или ты сейчас же убираешься отсюда, или за последствия я не отвечаю... - пригрозила Арастра.
     - Ты такая красавица, когда злишься.
     Королева уже перестроила магию и теперь на её ладонях покачивался серебристый шарик.
     - Ну ладно, ладно... - Эльнар потянулся за штанами, на остальное и иллюзия сгодится.
     Королева, грозно сведя чёрные брови, недовольно наблюдала за неторопливыми действиями Владыки.
     - Мне будет дозволено поцеловать на прощание свою госпожу? - когда единственная деталь одежды заняла своё место на сиятельном теле, невозмутимо спросил Владыка.
     - Убирайся, - сквозь зубы произнесла Арастра, шарик вырос в размерах.
     - Жаль. Тогда последний вопрос: как насчёт обещанной мне ночи?
     - Что?!!
     С руки королевы легко сорвалась ветвистая молния, Эльнар едва успел увернуться, а вот защиту на двери разнесло на клочки.
     - Спасибо, дорогая, я зайду позже, - Владыка шустро выскользнул, не дожидаясь второго удара.
     Дверь в передней радостно хлопнула.
     - Вот с... сиятельный! - раздражённо выдохнула королева, откидывая край одеяла.
     Рубиново-красная роза обиженно хлопнулась с постели.
     Арастра прикрыла глаза, а потом громко рассмеялась.
     Нет, эльф хоть и редкостная зараза, но в уме и изворотливости ему не откажешь.
     - Будет тебе ночь, любимый... - пообещала королева, поднимая розу и поднося её к лицу.
     Сегодня Арастра поняла, что Владыка от своего не отступится, а раз так, то и свой план нужно привести в исполнение. Не хотелось снова оказаться мишенью для очередных шуток самодовольного нахала, а поэтому необходимо его привязать, да так, чтобы у него и желания больше не возникло проверять на прочность чувства женщины.
     Королева впустила служанок. Сколько ни предавайся размышлениям, а дела ждать не будут.
     Видя, что госпожа не в духе, девушки справились с работой очень оперативно.
     - Ваше Величество, к вам можно?
     - О, явилась, сводница? - Арастра окинула Лорену ироничным взглядом, потом махнула рукой, отпуская прислугу.
     - Я? - фрейлина изобразила оскорблённую невинность.
     - Конечно. Вряд ли по-иному у эльфов могло получиться столь хитроумное мероприятие.
     - Вам сюрприз совсем не понравился?
     - Ты о Владыке в моей постели?
     - В постели? Но как? - щёки фрейлины вспыхнули жарким румянцем. Теперь Лорене даже играть не пришлось. Ни о чём таком договора не было.
     - Хм... ты хочешь сказать, что в это тебя не посвятили?
     - Ничего не знаю. Меня просили только организовать свидание вне стен дворца, - отпираться от участия в маленьком заговоре фрейлина не стала.
     - Понятно. Ну, Владыка, за это вы тоже будете ответ держать.
     - И как он? - Лорена посмотрела на дверь спальни.
     - Кто? - королева подняла бровь, думая, что неправильно поняла вопрос Лорены.
     - Владыка... - втянув голову в плечи, выдохнула фрейлина.
     - Лорена! - нелюбезно осадила распоясавшуюся фрейлину Арастра.
     - Я имею в виду - он жив? Или только покалечили? - Лорена покраснела ещё больше, догадавшись, как прозвучал её вопрос.
     - Да, хорошего мнения ты о своей госпоже, - покачала головой королева.
     - Простите, Ваше Величество.
     - Ладно, рассказывай, что у тебя.
     - Вьер мне предложение сделал по эльфийским традициям, и теперь мы официально помолвлены, - Лорена сразу оживилась и заулыбалась.
     - Да? И когда?
     - Когда я проснулась утром.
     - Очень интересно, а как выглядит это предложение? - Арастра досадливо фыркнула. Она от Владыки полноценного объяснения так и не дождалась...
     - О, очень романтично! Сначала избраннице преподносят белые розы, и если она не отказывает и принимает цветы, то после этого дарят поцелуй, - Лорена прикрыла глаза и улыбнулась, воскрешая в памяти приятную сцену.
     - Так, это всё?
     - Нет. Это только первый этап, ведь обряд заставляет трижды подумать, чтобы решение было окончательным.
     - И что происходит дальше?
     - Дарят розовые розы, - сказала Лорена и прикрыла рот ладошкой, вспомнив, что королева вчера тоже получила такой букет.
     - Я так понимаю, что окончательный ответ женщина даёт, если принимает красные цветы? - Арастра оглянулась на дверь спальни, хрустнув пальцами. Желание тут же прикончить эльфа было поистине нереальным.
     - Да, Ваше Величество...
     - Вот мерзавец ушастый! Ну, ладно, я тебе устрою весёлую семейную жизнь!

Глава 53

     - Вас можно поздравить, Владыка? - Вьер пребывал в прекрасном настроении, которое ещё на градус повысилось после того, как Эльнар сбросил иллюзию.
     - Да. Только пока трудно сказать, что будет дальше, - Владыка зарылся в своих вещах, подбирая подходящий наряд.
     - Сильно кричала? - Вьер понимающе усмехнулся.
     - Миэль? Это не про неё. Она сразу магией лупит, - Эльнар торопливо оделся и подошёл к столу, за которым сидел Вьер при его появлении. Владыка налил себе немного вина, выпил и выдохнул: можно было немного расслабиться.
     - Эльнар, я даже не знаю, радоваться за тебя или сочувствовать, - советник неторопливо продолжил завтрак.
     - Лучше посочувствуй. Ведь про обряд-то очень скоро узнает... - Владыка провёл ладонью по волосам, магией приводя их в порядок.
     - Думаю, что уже, - сказал Вьер, глядя на дверь.
     - Почему?
     - Лорена, - лаконично ответил советник.
     - А, так ты тоже свою невесту порадовал? - новость Эльнару пришлась по душе, ведь одной заботой теперь меньше.
     - Да, но мне повезло немного больше. Мои-то цветы приняли вполне осознанно, - самодовольно распрямил плечи советник.
     - У нас с Миэль тоже всё наладится. Ничего, подумаешь, немного пошипит. К вечеру успокоится и будет готова к нормальному диалогу, - сам Эльнар в этом не был уверен, но перед другом хотел показать себя хозяином положения.
     - Эльнар, я бы на твоём месте не обольщался. Ты ведь уже неплохо изучил характер своей будущей жены, - в браваду друга и господина по совместительству Вьер не поверил.
     - Изучил. Но как бы Миэль ни была упряма, думать она умеет, а уж свою выгоду никогда не упустит. И если ей хочется ещё немного поиграть в неприступность, я с удовольствием присоединюсь.
     - Всегда удивлялся твоей тяге к экстриму. Ведь королева очень опасный противник, - советник промокнул губы салфеткой, оканчивая утреннюю трапезу.
     - Ты даже не представляешь, насколько. Она сумела под себя и некоторые возможности того тёмного приспособить, - Владыка снова наполнил свой бокал, после чего и тарелки подвинул ближе. Ему завтрак был тоже необходим.
     - Да? Это какие же?
     - Она научилась перемещаться в пространстве, - воздев вилку с нанизанным на неё кусочком ветчины вверх, ответил Владыка.
     - Нет, Эльнар, ты точно сумасшедший. Я бы от такой невесты сломя голову бежал. А ты улыбаешься.
     - Мне кажется, что ты просто завидуешь, - не поднимая глаз от тарелки, ответил Эльнар.
     - Конечно, - хмыкнул Вьер, ехидно кривя губы.
     - Завтра возвращаемся в Лес. Договор подписан, с помолвкой тоже проблема решена, нужно к обряду готовиться, - Эльнар перешёл к планам на ближайшее будущее.
     - Есть мысли, как безболезненно это провернуть? Ведь помолвка брачного обряда не заменяет, - Вьер видел, что друг что-то задумал, поэтому с интересом ждал ответа.
     - Да, Риэль мне дал очень неплохой совет.
     - Вот старый интриган, и сюда свой нос сунул, - советник поморщился. Отношения с Риэлем у него были в последнее время натянутые.
     - Грех не воспользоваться предложением более опытного эльфа.
     - И что же тебе посоветовал уважаемый лорд? - усмехнулся Вьер.
     - Найти ещё один тёмный алтарь, - буднично произнёс Владыка.
     - Эльнар, ты в своём уме? - советник прекрасно понимал, что возможность обнаружить ещё один такой 'подарок' была равна нулю.
     - Вьер, обещаю, ты будешь принимать самое непосредственное участие в его создании, - губы Владыки разъехались, демонстрируя довольный оскал хищника.
     - Так ты, что, хочешь подделку подсунуть? - до Вьера наконец-то дошёл смысл хитрого плана.
     - Да, - кивнул Эльнар, не отрываясь от принятия пищи.
     - Ты не проснёшься после брачной ночи, - советник даже не сомневался в своих выводах.
     - А ты, оказывается, оптимист. Я-то думаю, что после такого мне не только на брачную ночь не нужно рассчитывать, а необходимо основательно затеряться где-нибудь в наших лесах на месяц-другой.
     - Вот-вот. Кстати, а какие планы на сегодня?
     - Вечером буду разговаривать насчёт конкретных действий по налаживанию более тесных отношений между нашими народами.
     - Вечером? - удивился Вьер. Обычно такие совещания проходили в первой половине дня.
     - Да, думаю, раньше мне не стоит показываться на глаза моей невесте. Пусть она свой запал на подчинённых истратит, а уж потом в спокойной обстановке и поговорим, - объяснил своё решение Владыка.
     - Мне тоже придётся принимать участие в столь ответственном мероприятии? - у Вьера на вечер были совсем другие планы, но не мог же он отказаться от выполнения своих прямых обязанностей?
     - Вьер, с тобой новостями я потом поделюсь, - с новой улыбкой ответил Владыка.
     - Так ты, что, будешь пытаться снова остаться на ночь? - намёк советником был понят верно.
     - Конечно. Ведь я скоро покину невесту, разве можно тратить понапрасну драгоценное время?
     - Тогда мой тебе совет: бери свою струнную подругу на разговор. Так будет хоть минимальная возможность не быть поджаренным в первые секунды. Должна же королева инструмент пожалеть?
     - Кстати, неплохая мысль. Миэль-то пение явно оценила по достоинству, а ведь я даже собственными способностями не пользовался, да и магией музыку не приправлял, - Эльнар задумался, прокручивая в голове пришедшую мысль.
     - Вот видишь, есть вполне успешная тактика на сегодняшний вечер, - советник проследил за тем, как Владыка заканчивает завтрак и дёрнул шнурок, вызывая прислугу.
     - Пойду к Монару, - Владыка встал из-за стола, подошёл к зеркалу и придирчиво осмотрел свой внешний вид.
     - Зачем? - советник такой резкий поворот разговора не понял.
     - А ты думаешь, что нормально, если весь дворец будет слушать мои серенады под окном? - Владыка обернулся к другу, ехидно кривя уголки губ.
     - А, понятно, как-то я сразу об этом не подумал, - стушевался Вьер.
     - И это мой советник, - покачал головой Эльнар. - Совсем ты разбаловался.
     - Да с твоими приключениями последние мозги свихнёшь.
     - Ладно, пойду, а то, может, ещё придётся выслушать многочасовую лекцию о недостойном Владыки поведении.
     - От Монара? - удивился Вьер.
     - Если бы... - вздохнул Эльнар и вышел из комнаты.

Глава 54

     - Как сходил, удачно? - советник не успел поговорить с невестой, так как та была у королевы, поэтому дожидался новостей от Эльнара.
     - Вполне. Знаешь, а люди-то вполне разумные существа. С ними легко можно найти общий язык при должном старании, - Владыка визитом остался доволен.
     - Да? И с чего это ты такой вывод сделал? - Вьер подвинул кресло для своего друга и сам сел напротив.
     - Я вот поговорил с советником, объяснил ему ситуацию, а он даже возмущаться не стал. Только вздохнул устало и спросил, чего я от него хочу, - Эльнар иронично приподнял бровь.
     - Бедная королева, даже собственные подданные её отдали без боя мерзкому эльфу, - фальшиво посочувствовал Вьер.
     - С чего это я мерзкий? - обиделся Эльнар.
     - Да не только ты, так про нас люди говорили, - постарался исправить ситуацию советник, а то и впрямь как-то чересчур грубо получилось.
     - А, ну это ладно. Мы тоже людей разными эпитетами награждали, и большинство их вряд ли можно счесть за лестные, - объяснения советника Эльнара полностью удовлетворили.
     - Значит, сегодня будешь снова серенады распевать?
     - Да, мне же ещё и колечко на пальчик нужно надеть, без этого-то никак, - Владыка достал из своего небольшого сундучка футляр и продемонстрировал украшение Вьеру. Обычно колечко висело у него на шее, но вчера он не стал рисковать и оставил его в комнате.
     - Ты, наверное, уже с кольцом подстраховался? - советник вернул украшение хозяину.
     - Конечно, разве я могу позволить Миэль смотреть на других мужчин? Не хватало ещё, чтобы моя жена по всяким там менестрелям вздыхала. Я Владыка, мне по статусу не положено терпеть такие вольности.
     - Будет очередной сюрприз королеве, - советника только радовало такое положение вещей. Он до сих пор злился на королеву, хоть и понимал, что не так-то она уж и виновата.
     - Ничего, может, она об этом даже не догадается.
     - Если только какой-нибудь доброхот её не просветит насчёт некоторых наших обычаев.
     - Вьер, а вот тебе бы я советовал с Лореной не откровенничать лишний раз, а то мне будет очень непросто с Миэль объясняться.
     - Что, я совсем без ума? Мне и самому такую информацию не с чего разглашать. Пусть Лорена и не королева, и с магией у неё негусто, но скандалы мне тоже ни к чему.
     - Вот такой тактики и придерживайся, - согласно кивнул Эльнар.
     - Слушаю и повинуюсь, Владыка. Чем сейчас займёмся?
      - Монар просил в королевскую оранжерею заглянуть, у них там какие-то редкие растения плохо зимуют, вот и займёшься. А мне нужно будет выспаться хорошенько. Кто знает, чем меня ночь порадует?
     - Хорошо. Пойду Лорену с собой позову, если она освободилась. Так мне веселее будет. А чем лорд Риэль занят, что-то я его не вижу?
     - Он с Генаром о магии разговаривает, пытаются выяснить, в чём именно заключаются существенные отличия наших магических источников, - охотно ответил Владыка.
     - О, непростое дело, - советник уважительно покачал головой.
     - Но нужное. Если мы будем и дальше с людьми дружить, то скоро и на самом деле начнётся вливание свежей крови в наши рода, а это без должного внимания может стать проблемой.
     - Да, вопрос серьёзный, ведь если и впрямь возможность слияния магии образуется, то это какие перспективы...
     - Ну, в общем-то, не очень большие, - несколько сбавил градус восторгов советника Владыка, а потом добавил: - Людей с даром выше среднего не так-то и много, но на этом можно будет сыграть.
     - Предлагаешь лордам из высших домов выдавать носителей магической силы за особые заслуги? - Вьер сразу понял в какую сторону свернули мысли Эльнара.
     - Да. Это и у людей неплохо сработает. Сам понимаешь, наживка-то очень привлекательная.
     - Но только сначала надо не только обсудить, но и посмотреть, будет ли на самом деле верно наше предположение.
     - Об этом можешь не беспокоиться. Как только я оформлю брак, то сразу задумаюсь о наследнике.
     - Да, грандиозные у тебя замыслы, - советник усмехнулся.
     - У меня и статус немаленький. Это я раньше был каким-то эльфийским Владыкой, а теперь я правитель целого мира, - Владыка самодовольно выпятил подбородок.
     - Не рано ли начал примерять на себя новую корону? - не удержался от шпильки Вьер.
     - Что такое время для эльфа? Ничтожная помеха. Хотя я не собираюсь ждать ни одной лишней минуты. Слишком приз ценен.
     - Ты о короне? - уточнил советник.
     - И о короне тоже, - усмехнулся Владыка.
     ***
     - Лорена, ты мне должна помочь.
     - Да, Ваше Величество?
     - Необходимо выяснить у твоего жениха подробности брачного обряда, - Арастра предполагала, что могут быть и ещё сюрпризы.
     - Боитесь, что Владыка хитростью сумеет вас заманить в свои сети? - Лорена смущённо опустила глаза.
     - Боюсь? Это неподходящее слово. Я тебе уже говорила, что такой брак очень выгоден, да и сама кандидатура мужа меня вполне устраивает. Не хотелось бы только, чтобы опять всё было обставлено кое-как, - королева же нисколько не стушевалась откровенному вопросу.
     - Так вы решили согласиться на предложение сиятельного? - Лорена уже представляла, как поделится этой новостью с женихом.
     - После помолвки разве могут быть иные варианты? К тому же и мои советники уже смотрят на меня с неодобрением. Пока молчат, но скоро начнут торопить. Им ведь тоже выгода союза хорошо понятна, - Арастра невозмутимо обосновала своё решение.
     - Но проучить эльфа вы вряд ли откажетесь? - за лёгким тоном королевы фрейлина всё же почувствовала скрытые камни.
     - Как женщина ты меня понимаешь, - усмехнулась Арастра.
     - И что планируете сделать? - в глазах Лорены разгорался азарт.
     - Надеть на эльфа вот это колечко, - королева продемонстрировала своей верной помощнице украшение, достав его из шкатулки.
     - А что в нём особенного? - Лорена с интересом посмотрела на кольцо, а потом подняла глаза на госпожу.
     - Во-первых, оно избавит сиятельного от необходимости за другими представительницами женского рода увиваться, а, во-вторых, заставит прислушиваться к моему мнению, - честно ответила королева, убирая кольцо.
     - Не слишком ли жестоко вешать такой поводок на мужа? - спросила Лорена, но в глазах её были смешинки.
     - Лорена, по-другому не получится. Владыка привык, что все только и ловят каждое его слово, а я подчиняться тоже не обучена. Я с удовольствием пойду на компромисс, прислушаюсь к разумным доводам, но вот безмолвно подчиняться любым прихотям - это увольте, - Арастра весьма серьёзно обосновала свою задумку.
     - Но ведь вы ему не скажете об этом?
     - А зачем? Пусть думает, что он в доме хозяин, так будет спокойней всем. И ты помалкивай. Насчёт моего согласия тоже.
     Лорена разочарованно вздохнула, но поклонилась.
     - Вы не только прекрасны и умны, Ваше Величество, но и коварны сверх меры. Я преклоняюсь перед вашим талантом находить необычные решения.
     - Ладно, хватит тратить время. Иди к своему жениху, а я отдохну. Ночь-то была совсем бессонная.
     - Приятного отдыха, Ваше Величество.
     Лорена ушла, а Арастра снова достала из шкатулки заготовленное колечко. Она немного покрутила его в руках, а потом снова убрала на место. Будет правдоподобней, если она начнёт копаться в поисках подходящего украшения. Эльф тогда вряд ли догадается о задуманной пакости в его отношении.
     После этого она уселась за стол, подтянула к себе чернильницу, разложила перед собой большой лист бумаги и начала писать письмо. Раз вопрос с браком можно считать решённым, то пора уже и известить о радостном событии и брата.

Глава 55

     - Госпожа, будут ещё какие-то приказания?
     - Нет, на сегодня хватит, - отпустила служанку Арастра.
     Королева посмотрела в тёмное окно. Она думала, что Владыка обязательно появится вечером, но вот уже скоро дело к полуночи, а эльф так и не пришёл. Неужели она настолько его напугала?
     Арастра вздохнула. Она готовилась к визиту Эльнара, и было неприятно обманываться в своих ожиданиях. Глупое женское сердце страдало, но гордость не позволяла первой сделать шаг навстречу.
     - Ладно, подожду другого удобного случая, зато сегодня будет полноценный ночной отдых.
     Скинув халат, Арастра забралась под одеяло.
     И всё-таки было обидно. Не думала она, что Владыка испугается обычного женского раздражения. Ну, конечно, не совсем обычного. Магией-то она хорошо жахнула. Но ведь не отсиживаться же из-за этого в закрытых покоях?
     Королева снова печально вздохнула.
     Прикрыв глаза, она начала воскрешать в памяти прошлую ночь. Цветы, объятия, поцелуи, пение под окном. Картинка была такая реалистичная, что Арастре даже показалось, что она слышит тихую мелодию, очаровывающую, влекущую, волнующую самые затаённые струны души.
      Королева раздражённо перевернулась на другой бок. Зачем травить понапрасну душу?
     Только вот мелодия не стихла.
     Арастра резко привстала в постели, прислушиваясь. Так и есть: музыка на самом деле звучит.
     Недолго думая, женщина выскользнула из-под одеяла и накинула халат. Затем она подошла к окну, отодвигая штору и приоткрывая окно.
     Это не осталось незамеченным. Звуки музыки стали громче, и вскоре к ней присоединился высокий голос эльфа.
     Царица моих грёз,
     позволь напиться мёдом
     сияния прекрасных твоих глаз.
     Царица моих слёз,
     позволь вкусить мне яда
     волшебных поцелуев хоть бы раз.
     Царица моих гроз,
     позволь вдохнуть озоном
     твоих прикосновений в тайный час.
     Сгореть и возродиться, растворясь
     В блаженстве вечности, с мольбой и стоном...
     Королева прислонилась спиной к стене и дрожащей рукой поправила волосы. Это было ещё хуже, чем с менестрелем. Владыка-то явно жульничал, хорошенько приправляя и без того прекрасный голос магией. Конечно, можно было поставить блок против этой чарующей силы, но у Арастры духу не хватило прекратить волнительную пытку.
     Владыка же прекрасно знал, как должно подействовать верное средство, поэтому не стал задерживаться под окном дольше положенного.
     - Моя королева, я знал, что ты меня ждёшь, - эльф тут же завладел руками Арастры, покрывая их поцелуями.
     - Владыка, это переходит все границы, - королева ещё пыталась бороться со своими чувствами, ведь ей обязательно нужно было надеть на Эльнара кольцо.
     - Что вам не нравится, моя госпожа? - эльф притянул податливое женское тело ближе, наклоняясь к самому лицу.
     - Мы даже не помолвлены должным образом... - прошептала Арастра, голос слушался плохо.
     - Неужели вам ваша фрейлина не похвалилась? - рука Эльнара провокационно прошлась по обнажённым плечам.
     - Это только ваши обычаи. Меня они не устраивают, - королева зажмурилась, пытаясь сохранить самообладание.
     - Да, а чего же вы хотите? - губы эльфа скользнули по шее женщины.
     - Мы должны хотя бы кольцами обменяться, - Арастра не надеялась, что у Владыки найдётся необходимый предмет, но для неё важным было своё украшение навязать.
     - Есть какие-то условия? - эльф откровенно заинтересовался, даже отстранился, позволив королеве облегчённо выдохнуть. Ещё совсем немного...
     - Как обычно, такие обряды проводятся на крови, - стараясь не выдавать своих чувств, ответила она.
     - Что ж, я готов, найдётся подходящий ножичек?
     - Конечно, Владыка. Только мне придётся поискать нужное колечко: я как-то не предполагала, что именно сегодня ночью произойдёт сие знаменательное событие, - отступив к своему столу, Арастра полностью пришла в себя.
     - А вот я надеялся, - Владыка достал из-за пазухи колечко.
     - У меня не было шанса отказаться? - королева внимательно посмотрела в глаза Эльнара.
     - Ни единого. Разве вы сразу не поняли?
     - Но ведь помолвка - это ещё не брак? Я надеюсь, что вы дадите мне достаточно времени, чтобы решиться на последний шаг? - нужная шкатулка была уже в руках Арастры, но она замерла на несколько мгновений, ожидая ответа Владыки.
     - А что вас смущает?
     - Я просто не представляю себе, какой станет наша семейная жизнь, - честно призналась женщина. Она очень хорошо понимала, что не только характер эльфа может быть проблемой.
     - Хм, я вчера не произвёл должного впечатления? - мысли же Владыки пошли совсем в другом направлении, заставив королеву покраснеть. Не признаваться же, что в этом плане нареканий к будущему мужу у неё не было.
     - Я не в этом смысле. У вас целое государство, и у меня. Как мы будем успевать ещё и семейные отношения выстраивать? - поделилась своими страхами Арастра.
     - Какой ерундой занята ваша прелестная головка. Для чего нужны советники?
     - Ну да, конечно, - хмыкнула королева, мысленно соглашаясь с правотой Владыки. Всё можно решить, если есть взаимопонимание, а раз так, то можно будет приспособиться и к новым обстоятельствам. Но спешить она всё равно не будет. Да и к свадьбе нужно подготовиться основательно. Ведь это не мероприятие деревенского значения. Здесь масштаб-то побольше будет.
     - Так что там с кольцом?
     - Вот, по-моему, это подойдёт, - Арастра достала заготовленный экземпляр.
     - Режем вены?
     - Да, - королева передала маленький, но очень острый ножичек эльфу.
     Владыка чиркнул по руке, королева тут же протянула ему своё кольцо, внимательно проследив, чтобы оно полностью окропилось кровью эльфа.
     - Ваша очередь, - Эльнар протянул нож Арастре.
     - Да, сейчас, только платок возьму, - со своим кольцом королева возиться не стала, брызнув на него всего парой капель.
     - Ну, теперь я могу поцеловать свою невесту? - порезы были залечены, кольца заняли положенные места на руках своих владельцев, и тогда королева с улыбкой ответила:
     - Можете.
     Она решила проверить действие чар, поэтому попробовала дать короткий приказ с мысленным магическим посылом:
     - Иди сюда.
      Эльнар только и успел поднять ногу, как разверзлась тёмная воронка, и в неё радостно вывалился двухголовый защитник Грани.
      - Миэль?
     - Хм... неужели так на кровь моя новая сущность реагирует?
     - Отправь его обратно, - Владыка с беспокойством смотрел, как зверь принюхивается, вертя куцым обрубком подобия хвоста.
     - Рхесаш, место! - приказала королева, приправляя команду хорошей порцией силы. Одновременно произошли две вещи: монстр исчез, а Владыка тут же сел на пол у ног королевы.
     - Миэль, ты ничего не хочешь мне объяснить? - Эльнар раздражённо ёрзал на полу, прижатый приказом королевы.
     - Кажется, ваша связь действует, ты же в прошлый раз попал под чары... - попыталась выкрутиться Арастра.
     - И что, теперь если я где-нибудь поранюсь, этот монстр будет выпрыгивать на меня из своей Преисподней?
     - Не думаю, просто я, наверное, переволновалась, вот и потянула тьму.
     - Во всём этом есть только один плюс. Неугодных можно скармливать и неуступчивых пугать. Мне уже можно встать?
     - Да, - королева теперь уже целенаправленно дала отмену приказу, и Владыка поднялся, оправляя одежду.
     Арастра поняла, что её затея сработала не совсем правильно, но это тоже был неплохой вариант. Ведь заставить мужчину что-то сделать можно разными способами, и этот тоже вполне может сгодиться.

Глава 56

      - Ваше Величество, как колечко? - фрейлине очень не терпелось узнать, получилось ли у королевы воплотить свою весьма коварную мысль.
     - Всё в порядке, Лорена. Правда, возникли кое-какие сложности...
     - А что не так?
     - Да печать сработала несколько иначе. И теперь на мои команды отзываются сразу двое, - королева улыбнулась.
     - Да? И кто второй? - почувствовав интересное, Лорена оживилась.
     - Зверь с Изнанки.
     - Ох! - глаза фрейлины расширись.
     - Вот и я о том. Придётся мне использовать свою задумку только в экстренных случаях.
     - Ваше Величество, по-моему, вам нужно с Монаром переговорить...
     - Насчёт чего? - рассеянно отозвалась королева. Ей как-то не очень хотелось разговаривать о делах.
     - А подумайте, что будет, когда это страшилище появится перед людьми или эльфами, если вы его выдернете по неосторожности, - Лорена даже плечами передёрнула, представляя картинку.
     - Да, надо поразмышлять об этом, что-то у меня голова совсем сегодня не работает, - призналась Арастра.
     - Конечно, после такой-то ночи, - закивала головой Лорена.
     - Лорена!
     - Что? Я бы ни за что не уснула, увидев в своей спальне исчадье тьмы.
     Королева бросила внимательный взгляд на свою фрейлину, но та невинно хлопала ресничками, показывая, что только это и имела в виду.
     - Ладно. Перейдём к нашим делам. Эльфы сегодня возвращаются в свои земли, а нам предстоит приготовиться к свадьбе.
     - Вашей? - уточнила Лорена, видя, как госпожа то и дело улетает в фантазии.
     - Твоей, Лорена. Я ещё пока немного подожду, - Арастра хмыкнула.
     - Но ведь помолвка-то уже была...
     - И что? Я могу и передумать. Пока не было обряда, это всё только формальность, - слукавила королева.
     - Да? Тогда нужно побыстрее начать подготовку к моей свадьбе, - последние слова вызвали озабоченность Лорены.
     - Боишься, Вьер передумает?
     - С этими эльфами ни в чём нельзя быть уверенными, - вздохнула фрейлина. - И лучше уже перестраховаться.
     - Вот этим и займёмся. Ты выяснила подробности обряда?
     - Да ничего мне толком и не сказали. Вроде бы должен быть алтарь, жрец и всё такое...
     - Понятно. А у нас храм и тот же алтарь. Ничего необычного. Платье уже заказала?
     - Конечно.
     - Хорошо, после обеда сходим и посмотрим. Заодно и проверим, как у нас готовы к церемонии, - Арастра встала.
     - Вы к советнику?
     - Да. Нужно же поставить его в известность, - королева продемонстрировала своё кольцо.
     Лорена ушла, а Арастра направилась к Монару. Разговор для самолюбия не очень приятный, но лучше сразу закончить с этим.
     - Монар, есть разговор, - вид королевы был чересчур серьёзен, поэтому советник сразу же полез в буфет за вином.
     - Ну, не настолько всё плохо... - Арастра слегка улыбнулась.
     - Я вас слушаю, Ваше Величество.
     - В общем, вот, - королева положила ладонь на стол, показывая советнику своё приобретение.
     - А, вы об этом, а я-то уж забеспокоился...
     - Полагаешь, что брак с Владыкой - это совсем пустяковая причина для беспокойства?
     - Честно? - советник поднял на королеву взгляд и улыбнулся.
     - Конечно.
     - Это было вполне ожидаемо, да и вы давно уже были согласны, так с чего тогда делать из этого проблему? - Монар добродушно фыркнул.
     - Но ведь он не просто эльф, а ещё и Владыка, - со вздохом проговорила Арастра.
     - А вы королева. Всё вполне резонно. Не понимаю, чего вам бояться?
     - Монар, я не уверена в чувствах Эльнара, - признание далось с трудом, а вот советник удивлённо приподнял бровь.
     - Династические браки очень редко основываются на чувствах, но в вашем случае, думаю, опасаться не стоит. Не стал бы эльф пускаться в разные авантюры, не будь у него ответного влечения.
     - А вдруг эти его чувства так же быстро пройдут?
     - Тогда прикопаем его где-нибудь по-тихому, - заговорщицки понизив голос, проговорил Монар.
     - Спасибо, всегда ты умел меня приободрить должным образом.
     - Но это не все проблемы? Я ведь понимаю, что со своими женскими страхами вы были вполне способны разобраться сами.
     - Да. Я тут решила немного подстраховаться, ну, и подарила Владыке не совсем простое колечко...
     - Неужели на верность закляли? - брови Монара поползли вверх.
     - И не только... - королева смущённо потупилась
     - Вот это уже по-настоящему интересно.
     - Владыка чересчур самоуверенный, вот я и добавила чар подчинения, чтобы в нужный момент не дать себя обмануть.
     - Хм... несколько неожиданно, но для вас вполне предсказуемо... - советник уже едва сдерживал смех, представляя, как Владыка удивится, обнаружив такой подарок.
     - Это ещё не всё. Проблема возникла с этими чарами, - Арастра погладила пальчиком колечко Эльнара и снова вздохнула.
     - Что, не действуют?
     - Действуют, только на двоих.
     - У вас есть ещё кто-то? - вот эта новость для советника оказалась совсем уж невероятной. Чтобы эльф и прозевал соперника?
     - Я не об этом. Мы же с Владыкой тварь изнанки таким способом подчинили, и эльфа уже там немного зацепило, а вот теперь и Рхесаш отзывается на приказы, данные Владыке.
     - Рхесаш?
     - Да, охранник Врат.
     - Вы хотите сказать, что вчера эта тварь была в вашей спальне? - Монар даже рот приоткрыл.
     - Да.
     - И как отреагировал Владыка? - давясь от смеха, спросил советник.
     - Мне пришлось немного слукавить, но появлением двухголового питомца он не был доволен.
     - Значит, теперь вам необязательно идти к Вратам, чтобы выдернуть сюда этого монстра? - до советника достучалась и другая мысль.
     - Получается, что так.
     - С этим нужно что-то делать, - Монар побарабанил пальцами по столу.
     - Я вот тоже об этом подумала. Может, образуем новый культ и создадим какой-нибудь праздник в честь Рхесаша?
     - День Хранителя Врат? А, что, неплохо звучит. Да и всегда можно будет приструнить зарвавшихся.
     - Вот и Владыка так сказал.
     - Мне нравится идея. Особенно, когда я представляю, какие будут глаза у эльфов, когда эта тварь появится в их лесу.

Глава 57

     - Ваше Величество, курьер от эльфов прибыл! - в комнату королевы протиснулась встревоженная Лорена.
     - Да? Что-то срочное?
     - Наверное.
     - Зови, - коротко бросила Арастра.
     - Ваше Величество... - незнакомый эльф склонился перед королевой.
     - Что у вас? - Арастра любезно кивнула в ответ.
     - Срочное послание от Владыки.
     - Давайте.
     Королева развернула свиток с улыбкой, но она сразу померкла, как только до неё дошёл смысл прочитанного.
      'Моя драгоценная госпожа! Был бы счастлив рассказать о своих чувствах, но - увы... Мы нашли ещё один тёмный алтарь. Он ещё не активирован, но без вашей помощи мы вряд ли сможем справиться. Наши маги делают всё возможное, чтобы оградить Лес от его излучения, но сами знаете, эльфийская магия здесь не справляется в должной мере. Если вы решитесь на перемещение, то сегодня я вас буду ждать в Резиденции, если же нет, то отправлюсь к алтарю, времени у нас не очень много'.
     Арастра посмотрела на курьера, но тот даже глаза не поднял.
     - Монара ко мне! - королева вызвала слугу.
     Советник появился быстро, словно только и ждал приглашения.
     - Ваше Величество?
     - Я отправляюсь к эльфам, - поставила в известность Монара Арастра.
     - Что-то серьёзное? - советник участливо заглянул в глаза госпожи.
     - Вот, читай.
     Королева решила, что советник начнёт отговаривать её от необдуманных решений, но Монар смог её удивить.
     - Раз надо, то нельзя терять ни одной лишней минуты. У вас точно хватит сил на такое действие?
     - Да, наверное...
     - Я займусь здесь всеми делами, а вы отправляйтесь сейчас же, нельзя допустить повторения прежних бед.
     - Да, только переоденусь.
     - Ваше Величество, думаю, что с одеждой на месте разберётесь, пока Владыка будет вводить вас в курс дел, - осмелился на совет Монар.
     - Да, ты прав. Тогда вам лучше покинуть комнату.
     Арастра старательно представила в мыслях спальню Владыки и начала формировать тёмную воронку. Перемещение было более тяжёлым, но королева предполагала, что это возможно. Ведь расстояние-то было приличным.
     - Миэль, наконец-то, - Эльнар тут же подхватил королеву на руки и поцеловал.
     - Владыка, у нас нет времени на нежности.
     - Да, конечно. Вьер, коней! - крикнул Эльнар в коридор и потянул королеву за собой.
     - Мне бы переодеться...
     - Вам так жалко платья? - в своей обычной манере отозвался эльф.
     - Нет, просто неудобно, - поморщилась Арастра на предположение Владыки.
     - Думаю, что потерпеть неудобство вы будете в состоянии. Я уже и так места себе не нахожу, - что Эльнар явно переживает, было и впрямь заметно.
     - Хорошо, далеко ехать?
     - Нет, где-то с полчаса, - ответил эльф, подводя женщину к приготовленным лошадям.
     - Так близко от Резиденции? - удивилась Арастра, ставя ногу в стремя.
     - Да.
     - Я понимаю вашу озабоченность, - сказала королева, глядя, как и Владыка забирается на своего скакуна.
     - Вряд ли, но не будем тратить время...
     Кони быстро домчали своих седоков до места назначения.
     Королева осмотрела внушительную компанию эльфов из самых высоких домов, брови её тут же нахмурились. Наверное, проблема и впрямь велика, раз Владыка собрал почти весь цвет сиятельных. Такое уже было...
     - Вьер, сними барьер, - Владыка помог королеве спешиться.
     Арастра сразу почувствовала, что с алтарём что-то не то. Она прекрасно помнила, какие ощущения были в первый раз, а здесь магия хоть и присутствовала, но какая-то она была не такая.
     - Владыка, а вы уверены, что алтарь тёмный? - королева прошлась по кругу, пытаясь определить источник силы. Ей почему-то казалось, что здесь тёмной магией и не пахнет.
     - Честно сказать - нет, но разве в этом деле можно рисковать?
     Арастра кивнула, соглашаясь с Владыкой. Раз эльфы признались, что сами не в состоянии справиться с проблемой, значит, нужно разобраться, что здесь не так.
     - Что вы предлагаете предпринять?
     - Мне кажется, прежде чем приступить к кардинальным мерам, неплохо бы проверить сей камень, - Эльнар был какой-то дёрганый, и старался не смотреть на королеву.
     - Кровью? - уточнила Арастра, ведь прежний опыт показал, как именно должен тёмный алтарь реагировать на такое подношение.
     - Да. Ведь небольшая порция вряд ли откроет путь тому, что запечатано здесь, - Владыка подошёл к алтарю вплотную.
     - Вы правы. Хотите, чтобы я проверила?
     - Сначала я, вы подстрахуете, а потом, если ничего ужасного не произойдёт, и сами капнете несколько капель, - Владыка ослабил ворот, руки его слегка подрагивали.
     - Хорошо.
     - Позовите жреца, - приказал Эльнар одному из сопровождения.
     - А жрец здесь зачем? - Арастру последнее приказание озадачило.
     - Нам же нужно будет потом решить, что с этим алтарём делать? Если он безвреден, то жрец сразу же проведёт обряд очищения, - ответил Владыка, глядя в сторону двери.
     - Как же у вас всё сложно, - качнула головой королева. Она попросту бы разнесла этот камень на кусочки. Зачем лишние проблемы?
     - Да, жизнь заставляет крутиться, - согласился Владыка, усмехнувшись.
     Он разрезал ладонь и приложил её к каменной поверхности, та на мгновение окуталась голубоватым сиянием. Больше никакой реакции не было.
     - Моя часть дела сделана, - сказал эльф, освобождая место для Арастры.
     - Мне тоже ладонь резать? - спросила королева, видя, с каким выражением лица следит за происходящим жрец. Явно, что-то не так с этим алтарём...
     - Так удобней, - уклончиво ответил Владыка,
     - Хорошо, - согласно ответила Арастра, пожимая плечами. В её резерве было столько силы, что она нисколько не опасалась за свою безопасность, поэтому смело шагнула вперёд.
     Королева повторила манипуляции Владыки. Снова небольшой выброс магии и голубая дымка вокруг алтаря.
     - Слава богам, - выдохнул Эльнар. - Приступай, - кивнул он жрецу.
     Эльф поклонился Владыке и начал возносить молитву богам на каком-то странном наречии.
      Эльнар подошёл к королеве и крепко сжал её руку. Возмущаться Арастра не стала. Если так эльфу спокойней, то она готова пойти навстречу.
     - Что это за язык? - вполголоса спросила королева, прислушиваясь к словам жреца.
     - Язык предков. На нём у нас только самые важные обряды совершаются.
     - И сейчас именно такой случай? - недоверчиво спросила Арастра.
     - Да, ведь теперь это не просто алтарь, - Эльнар неотрывно смотрел на жреца.
     - А какой? - королева заинтересованно перевела взгляд на камень, который начал светиться полностью.
     - Родовой, - коротко ответил эльф, понимая, что уже близятся к концу его тревоги.
     - Владыка, я закончил обряд. Да благословят вас небеса, - жрец улыбнулся и с поклоном покинул святилище.
     Эльнар сразу же этим воспользовался, притянув женщину к себе и нежно поцеловав.
     - Я думал, что будет труднее... - Владыка подхватил королеву на руки и вынес из святилища.
     Присутствующие лорды тотчас же склонили колени перед своим правителем.
     - Эльнар, что происходит? - королева растерянно смотрела на замерших эльфов.
     - Леди Миэль, вы же согласились надеть колечко на свой пальчик? - вопросом ответил Владыка, аккуратно опуская женщину на землю.
     - И?
     - И это последствия.
      Арастра сощурилась, её мозг тут же начал собирать мозаику: алтарь, жрец, обряд...
     - Поздравляю, Владыка, скорейшего продолжения рода, - Вьер поклонился как никогда низко. - Владычица, - королева удостоилась второго глубокого поклона.
      - Эльнар? - Арастра окончательно поняла, что произошло, и грозно посмотрела в глаза... мужа.
     Владыка же догадался, что сейчас лучше немного отойти от разгневанной женщины.
     - Стоять! - тёмная сторона сущности королевы тут же взбунтовалась, и перед сиятельными материализовался Рхесаш, замерший в явно неудобной для зверя позе на двух конечностях.
      - Миэль! - Владыка укоризненно посмотрел на жену.
     Эльфы в священном ужасе, но так же коленопреклоненно попятились от двуглавого чудища.
     Королева поняла, что сейчас не самое время устраивать семейные сцены, тем более на виду высокого общества. Поэтому она мило улыбнулась и обратилась к эльфам.
     - Представляю вам Хранителя новообразованного рода, а по совместительству и Хранителя мира. Именно благодаря ему, стал возможен наш союз, поэтому мы с Владыкой решили объявить этот день праздником во имя Хранителя Врат Рхесаша.
     Арастра дала возможность ещё немного полюбоваться на зверя, а потом отправила его за Грань.
     Эльфы ошеломлённо молчали.
     - Эльнар, это было нечто! Наши лорды надолго запомнят такое представление. И вряд ли теперь у кого возникнут мысли о смене власти, - горячо зашептал советник на ухо друга, с искренним удовлетворением наблюдая за тем, как торжественная процессия, старательно кланяясь, покидает место бракосочетания.
     - Ага, - сглотнул Владыка. Его сейчас даже Рхесаш не так пугал, как грядущее объяснение с женой.

Глава 58

      - Это низко! - прошипела Арастра, когда дверь в покоях Эльнара закрылась.
     - Миэль, зачем ты так? Я устал мучиться неизвестностью, бояться очередного отказа, разве стоит за это меня обвинять в низости? - Владыка стянул с головы поднадоевший за день обруч и положил его на тумбочку возле зеркала.
     - Ты мог бы просто поговорить, - в голосе жены эльф чувствовал обиду, но он был уверен, что поступил правильно.
     - И что толку? Я уже и так всю свою гордость бросил к твоим ногам, но разве это помогло? - Владыка прямо посмотрел в глаза Арастры, она несколько стушевалась.
     - Монар был в курсе? - королева решила выяснить масштабы заговора.
     - Да. В Цитадели уже всё готово ко второму обряду, - Эльнар украдкой выдохнул. Раз перешли к поиску других виновных, то можно сказать, что на сегодня ему повезло.
     - Надеюсь, хоть пару дней-то ты мне дашь? - поняв, что все поддержали план Владыки и сердиться на него особого смысла нет, королева решила хоть немного времени для себя выторговать, ведь обряд в дворцовом храме потребует хорошей выдержки.
     - Для чего? - Эльнар не понимал смысла в очередном затягивании процесса. Ведь второй обряд было проводить совсем необязательно.
     - Вообще-то, я планировала гостей на свою свадьбу пригласить, - язвительно ответила королева.
     - Ты о своём брате? Так он уже давно приехал, - буднично сказал Эльнар, будто давным-давно находился с близкими Арастры в самых тесных отношениях.
     - Что?!
     - Дорогая, прости, но мы думали, что тебе будет легче принять обстоятельства, чем решиться на последний шаг, - Эльнар подумал, что подходящий момент настал, поэтому притянул жену к себе.
     - У меня даже слов нет, - вздохнула королева, пристраивая голову на плечо мужа.
     Длинные пальцы Владыки тут же нежно прошлись по её волосам.
     - Зато у меня их найдётся очень много. Ты не представляешь, как я ждал этого момента, - тон высказывания был таким серьёзным, что королева приподняла голову.
     - О чём ты сейчас?
     - О том, что больше ни один менестрель даже не посмотрит в твою сторону, уж об этом-то я позабочусь, - пообещал Эльнар.
     - Неужели? - Арастра улыбнулась. Надо же, какой, оказывается, Владыка собственник!
     - Миэль, я люблю тебя, ты стала смыслом моей жизни, и разве я могу этот смысл потерять? - признание так легко слетело с губ Владыки, что королева даже не поверила своим ушам.
     - Любишь?
     - Да, и будь уверена, что я смогу добиться и ответной любви, - Эльнар осторожно прикоснулся к губам жены.
     - Владыка, карета готова, - Вьер разрушил идиллию, громко стукнув по двери.
     - Ну, что, едем в Цитадель? - разочарованно разжимая руки, спросил Владыка.
     - Едем...
     Эльнар подал жене руку и улыбнулся.
     Карета и впрямь уже дожидалась. Королева даже удивилась: не думала она, что эльфы пользуются такими средствами передвижения.
     - Это специально для свадьбы заказали, - объяснил Эльнар, видя изумление жены.
     - Обо всём позаботился?
     - Я же эльф всё-таки, а мы славимся тем, что умеем просчитывать ситуацию со всех точек зрения.
     Арастра устало прикрыла глаза ладонью. Она привыкла сама держать всё под контролем, а теперь получалось, что козыри в руках Эльнара.
     Немного подумав, королева решила, что, возможно, так даже и лучше. Зачем ей лишняя головная боль? Это прежде она вникала во все тонкости, зная, что за помощью обратиться не к кому, именно к ней все шли со своими проблемами. А теперь появился тот, кому можно будет передать это тяжкое бремя. Нет, не полностью, но хотя бы в тех вопросах, которые она могла доверить эльфу.
     - Есть ещё что-то, о чём я не знаю?
     - Вьер просил обряд провести в один день с нами, - Эльнар придвинул жену к себе и довольно откинулся на спинку сиденья.
     - Вьер? - иронично приподняв бровь, уточнила Арастра. Вот уж во что было сложно поверить.
     - Ну, Лорена, - улыбка скользнула и по губам Эльнара.
      - Спелись... - покачала головой королева.
     - Миэль, мы все тебя любим, разве можно нас за это винить? - Владыка напустил на себя обиженный вид.
     - И что будем делать дальше?
     - Поживём пару недель в Цитадели, Монар сказал, что свадебные торжества длятся ровно столько, а потом я тебя украду в одно очень интересное местечко, - наклонившись к самому уху Арастры и слегка коснувшись мочки губами, вкрадчивым шёпотом проговорил эльф. И столько искушения было в этом с виду невинном действии, что спина королевы сразу же покрылась мурашками, а где-то в груди сладко защемило.
     Только Арастра постаралась сделать вид, что ничего не происходит.
     - И чем же оно интересно? - полюбопытствовала она, наблюдая, как ладонь Владыки накрывает её руку и тонкие пальцы начинают осторожно поглаживать запястье.
     - Своими звёздами, - ответил эльф, поднося ладошку королевы к губам.
     - Звёздами? - удивилась королева, на мгновение вырвавшись из сладкой неги.
     - Да, нигде больше не увидишь такого, как в Горах Безвременья, - эльф охотно отвечал на вопросы, а сам продолжал ненавязчиво соблазнять жену.
     Арастра подумала, что такими темпами брачная ночь может начаться уже в карете. Она немного отодвинулась и сказала:
     - Странное название.
     - Ничуть. Вот как только доберёмся туда, то ты сама поймёшь, как легко потерять счёт часам, - ответил Владыка, после чего приступил к более решительным действиям, накрывая губы королевы горячим поцелуем.
     - Звучит заманчиво, но давайте немного повременим, - Арастра шумно выдохнула. От её самообладания оставались совсем скромные запасы. Опыт был на стороне эльфа, и она очень даже хорошо понимала, что в этой игре ей вряд ли удастся победить.
     - Конечно, подождём, тем более нам и ехать-то осталось всего ничего.
     - Ускорили лошадок?
      - Естественно. У меня сегодня самый счастливый день, не могу же я тратить время на дорогу?
     - Даже не представляю, как я буду смотреть в глаза своим приближённым. Ведь это всё как-то неправильно...
     - Гордо будешь смотреть, пусть завидуют. Разве у кого-то ещё будет возможность такого жениха добыть?
     - Вот каждый раз только удивляюсь вашему эльфийскому самомнению.
     - А что с ним не так? - невинно поинтересовался Владыка.
     - Действительно.
     Обмен взаимными колкостями несколько успокоил королеву, поэтому, как и сказал Владыка, из кареты она вышла с гордо поднятой головой и сияющей на губах улыбкой.
     ***
     - Ну вот, а ты боялся, что она его испепелит, - вполголоса сказал Монар, кивая Карателю на счастливую пару.
     - Да, любовь зла... - ответил Генар. Договаривать нужды не было.
      Друзья обменялись понимающими взглядами и прыснули, отворачиваясь от молодожёнов.
     Сравнение Владыки, на голове которого красовался обруч с высокими выступами по бокам, с животным, о котором говорилось в старой поговорке, было очень подходящим. Особенно, если учесть, сколько нервов потрепал эльф магам при подготовке к своему бракосочетанию...

Эпилог

     Солнце ласково пригревало землю, и только высоко на вершинах гор можно было заметить снеговые шапки. Погодники постарались на славу, приведя климат на территории людей к более мягкому варианту.
     - Я же сказал, что Цитадель будет моей, а ты сомневался, - Эльнар с видом победителя смотрел с высокой башни на бесконечные зелёные просторы у подножия гор.
     - Да, никому в здравом уме и не придёт в голову добиться результата таким способом, - Вьер только головой покачал.
     - А что тебя смущает? - Владыка повернулся к своему другу и иронично приподнял бровь.
      - Меня? Да сущие пустяки. Да и тех-то всего штук пять.
     - Это каких же?
     - Во-первых, я даже не предполагал, что для достижения цели нужно будет раскрыть очень неплохо подготовленный заговор внутри нашего королевства. Во-вторых, уж точно не представлял, что буду сражаться с богом и его тварями. В-третьих, моих скромных умственных усилий никак не могло хватить на то, чтобы предвидеть добровольное объединение двух совершенно разных государств под единой властью. В-четвёртых, я не думал, что ради этого мне придётся пожертвовать своей личной свободой. Ну и, в-пятых, я попросту не ожидал, что какая-то человечка сможет настолько заинтересовать Владыку эльфов, что тот всё мироустройство ради неё перевернёт.
     - Ну, в последнем есть и твоя вина.
     - Да? Интересно, какая? - советник даже не предполагал, как можно его пристроить в это обвинение.
     - А кто сказал, что если любить, то королеву? Я всего лишь прислушался к совету верного друга.
      - Так, вы чего здесь расшумелись? Идите в гостиную, не хватало, чтобы ребёнка мне разбудили.
     - Миэль, мы уже всё поняли, не сердись, дорогая.
     - Да, Ваше Владычество, мы уже уходим.
     - Эльнар, передай своему другу, что остроумие он пусть на своей жене оттачивает, - Арастра скрестила руки на груди. - А иначе оставлю на целый день с малышами.
     - Леди Миэль, осознал, проникся, обещаюсь исправиться, - Вьер прижал руку к сердцу, показывая искренность своих слов.
     - Да, сегодня вечером официальный приём по случаю дня Хранителя Врат.
     - Мы помним. Побрал бы какой нечистый этого хранителя! - отвернувшись от королевы, вполголоса закончил Эльнар, надеясь, что слух жены всё же не такой чуткий, как у эльфов.
     - О чём ты, друг? Рхесаш сам нечисть с изнанки.
     - Знаю, но помечтать-то можно?
     - А, что, он по-прежнему частенько к вам заглядывает?
     - Теперь уже нет. Как только Миэль догадалась блок на ауру сына поставить, так эта тварь только по праздникам и появляется. А первый месяц после рождения наследника он у нас в спальне каждую ночь гостил. Уже даже привыкать к этому демону начал.
     - И сегодня как раз тот случай, когда нужно возобновить дружеское общение, - хохотнул Вьер, хлопая Эльнара по плечу.
     - Эта зараза в край обнаглела. Мало того, что слюной весь ковёр умудряется изгадить, так ещё и отвратительную привычку себе завела - лизать хозяев при встрече. А головы-то две....
     - Да, с Миэль не соскучишься. Как только ей в голову эта гениальная мысль пришла?
     - Самое интересное заключается в том, что наш ребёнок для Рхесаша даже больше хозяин, чем мы...
     - Да, наследник у вас получился что надо. Пусть слабенький, но бог.
     - Пока слабенький... Хотя это ненадолго. Аргаэль уже говорит, а ему и полгода нет.
     - Хорошо, что моя Наиль обычная...
     - Да, повезло...
      В это время перед эльфами разверзлась тёмная воронка, из которой, неуклюже подгибая массивные ноги, вывалился Рхесаш. Увидев Эльнара, он радостно взрыкнул и распластался у ног Владыки, усиленно виляя своим обрубком.
     - Началось...

 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com С.Росс "Апгрейд сознания"(ЛитРПГ) В.Василенко "Стальные псы 5: Янтарный единорог"(ЛитРПГ) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 1"(Киберпанк) А.Робский "Охотник: Новый мир"(Боевое фэнтези) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) Я.Малышкина "Кикимора для хама"(Любовное фэнтези) А.Минаева "Академия Алой короны. Приручение"(Любовное фэнтези) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) К.Леола "Покорители Марса"(Научная фантастика) В.Свободина "Прикованная к дому"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"