Тера: другие произведения.

Осколки мира. Часть первая. Дух огня

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa


Осколки мира

Он бился яростно себя

Под пули подставлял,

Как будто больше ничего

от Жизни он не ждал.

Он шел навстречу Смерти ­- но

Она к нему не шла,

Бежала от него -- и Жизнь

Страшней ее была.

Как хлопья, падали друзья,

Росли сугробы тел,

Но он остался жить -- за то,

Что умереть хотел.

В тексте использованы стихи Эмили Дикинсон

ЧАСТЬ ПЕРВАЯ. Дух огня

Где-то в далеком мире...

I

   Я шла вдоль дороги, не зная куда. Просто шла, чтобы делать хоть что-нибудь.
   Давно покинув город, я брела все дальше и дальше, без смысла, без цели. Вокруг совершенно пусто, мир словно вымер. Высохшие деревья, выгоревшая трава - вот и весь унылый пейзаж. А еще - солнце, раскаленное, безжалостное - по капле высасывающее жизнь из моего мира, постепенно превращало землю в пустыню. И мы, считавшие себя венцом творения, скоро сгорим в адском пламени светила, которое давало жизнь, тепло и радость. Планета сгорит вся: люди, животные, птицы, насекомые. Растения погибли раньше. И нет нам спасения...
   Сначала станет нечем дышать. Потом - яркая вспышка, и... дышать станет некому.
   Немногие смогли смириться с этой мыслью. Движимые отчаянием люди метались в поисках спасения. Кто-то прятался, кто-то сошел с ума, а многие покончили с собой. Паника захлестнула города и села, и уже не имело значения как ты жил, чем занимался, что любил... Мой мир готовился умереть страшной смертью. И остается надеяться, что это произойдет быстро. Господи! Пусть это будет быстро!
   Мимо меня мелькали люди с тележками, наполненными продуктами, словно мы умираем от голода, а не от жары. Люди не меняются никогда.
   Вчера объявили всеобщую эвакуацию. Интересно, куда? Солнечную систему человечество так и не освоило, в просторах океана прятаться бесполезно: сомнительный выбор быть сожженным или сваренным в кипятке. Живьем...
     Многие бежали на север. Глупцы - оттянут неизбежное на несколько секунд.
   Внезапно, выйдя из состояния задумчивости, я остановилась и посмотрела на человеческую массу, преграждавшую дорогу. Перед моими воспаленными глазами предстал огромный бритый здоровяк метра два ростом. В наручниках. В тюремной робе. Он стоял в нескольких шагах от меня, сжимая в руках пистолет. Чуть дальше на дороге лежал перевернутый милицейский "бобик". Понятно - беглый зэк. Это добавляло колорита в такую однообразную в последнее время общественную жизнь. А мне должно прибавить ускорения, когда я побегу. Жаль, не успела. Хотя сдохнуть от пули, наверное, легче, чем сгореть заживо.
     Зэк, что-то прошипев, схватил меня за руку и потащил прочь с дороги. Я заартачилась, но он, двинув меня в плечо, подтолкнул вперед. Его свирепый вид поначалу отбил мое желание сопротивляться. Но, пробежав несколько метров, я поняла, что мы приближаемся к небольшой лесополосе, и меня прорвало:
      - Какого черта! - кричала я. - Куда ты меня тащишь? Пушка тебя не спасет, - прохрипела я, собирая остатки силы. - Солнце постарается!
      - Заткнись и - вперед! - вежливости я и не ожидала. - Не для того выбрался, чтобы испечься как гриль.
      - Мечтай! - как можно язвительнее заметила я. - Я-то тебе для чего?
      Позади, в кустах раздались крики и выстрелы, а еще стало так жарко, что я решила заткнуться и не жечь легкие раньше времени. Будто не слыша приближающегося шума, зэк продолжал:
      - Я знаю эти места. Где-то здесь старая шахта, - я с недоверием посмотрела на него. - Еще с прошлого века! Мы еще пацанами ее облазили. Там пересидим.
      - Хозяин-барин, - усмехнулась я. - Вот и сиди на здоровье, а я пошла.
      - Куда собралась? - пистолет оказался в опасной близости от моего лица.
      - Отсиживайся где угодно, - в нос ударил запах пороховой гари. - Но это только продлит твои мучения. Там не выжить! Понимаешь? Это конец! - тут я внимательнее взглянула в лицо моего спутника: смуглое, хмурое, с глубоко посаженными глазами.
   Ох, кажется, я его знаю. Более того, мы с ним вместе сидели. Девять лет. В школе за одной партой. Только изменился очень - повзрослел, погрубел. Недаром, я его не узнала. Такова моя судьба, последние минуты жизни провести с Сергеем, за любовь к пещерам и катакомбам, с детства прозванным Кротом.
      - Ну, наконец, - скривил губы Сергей, - Думал, ты, как все потеряла голову от страха.
      - Не настолько, - разозлилась я. - Только это дела не меняет! Мы в полной заднице из-за твоих ментов и солнышка, которое скоро кое-что нам подпалит.
      - Шахта - это шанс.
      - Бред, - его слова начали раздражать меня. - Да, я хочу жить, но это невозможно! Лучше встретить смерть лицом к лицу!
      - Блин, прямо партизанка какая-то! - осклабился Крот - Но выбора то нет! Вряд ли ты сможешь объяснить тем резвым мальчикам, что минуту назад делала у меня на шее.
      - Вот гад! - дала я волю эмоциям. - Сволочь!
      - Лучше заткнись и пошевеливайся, - гаркнул он. - Надо было в школе кроссы бегать!
      - Сам заткнись, а то кому-то что-то отстрелят.
     
      Мы добежали до пещеры быстрее, чем можно было предположить. Судя по красочным выражениям, наши преследователи не рассчитывали, что мы скроемся с глаз так внезапно. Пробежав несколько метров в горизонтальной части шахты, мы рванули под уклон, спускаясь все глубже и глубже. В какой-то момент я ощутила толчок, стало нечем дышать и на краю сознания, прежде чем умереть, я почувствовала, что стремительно лечу куда-то вниз.
     

II

   Я очнулась от холода. Уже странно, учитывая, что случилось. А что, кстати, случилось? Попыталась вспомнить - дорога, солнце, Крот с пистолетом, пещера и вспышка. Сознание прояснилось. Где бы я сейчас ни была, мне, похоже, лучше, чем остальным, я хотя бы жива. Ой, поторопилась. Я сижу на каменном полу, вокруг бегают крысы и я в кандалах. Боже, где я оказалась? Еще раз напрягла память. Пещера, Крот тянет вниз, я падаю и умираю. Или не умираю? Скорее всего, выжила. И где я сейчас? Сознание начало проясняться, и вспомнился недавний кошмар: я лежу на берегу реки, мне холодно, жутко болят лицо и руки. А потом какие-то люди подбегают и, схватив, куда-то волокут. Я сопротивляюсь, но не очень активно. Дальше - повозка, кандалы и тюрьма. Крот бы оборжался. Кстати, а где Крот?
   Я попыталась осмотреть место, где меня держали и обомлела. Если это тюрьма, то какая-то неправильная. Нет, с решетками и камерами все в порядке. Они есть. Но выглядит все так, будто я в средневековом замке или в его декорациях. Хотя нет, здесь сплошной натурализм, возьмите хотя бы крыс, кандалы и кости на полу. Кости!!! Блин, где я? Заберите меня отсюда и верните туда, откуда взяли. Скрипнула дверь, в проеме показались две долговязые фигуры стражников, и вот я опять схвачена и меня куда-то волокут. Ну почему мне так везет?
   Меня привели в комнату без окон, посадили на табурет, сняли кандалы, скрутили веревкой спереди руки, и ушли. Напротив, спиной ко мне стоял высокий человек в черной мантии. Обернувшись, он некоторое время разглядывал меня как нечто интересное, но неприятное. Потом заговорил. И тут я поняла, что у нас с ним проблемы. Вернее у меня и пока одна. Я ничерта не понимала, что он говорит. А он говорил громко и напористо, наверное, стараясь произвести впечатление, возможно даже на меня. Жаль, не оценю. В его речи все чаще повторялось одно слово. СУКАРА. Ну, меня иногда где-то так и называли, поэтому я перестала прислушиваться и стараться вникнуть в смысл речи. Мне стало неинтересно. Прервав монолог на очень высокой ноте, он замолк. Я перестала разглядывать потолок и перевела взгляд на него. О, видимо у человека давление зашкаливает, нужен доктор.
   У мужика вздулись вены на висках, он начал что-то быстро и громко выкрикивать, затем, неожиданно для меня, подбежав ближе ударил со всей дури. Мгновенно оказавшись на полу, я почувствовала, как меня пронзает острая боль. Тело будто налилось свинцом, в глазах стоял туман, а стук сердца способен был оглушить. С трудом встав на колени, я тяжело облокотилась на ножку стола, недоуменно уставившись на этого психа понимая, что не могу закрыть глаза и отрешится от этого безумного кошмара. Нет, ну, если ты придурок, почему это должно стать моей проблемой? - с какой-то отрешенностью подумала я. А мужик, не прекращая орать, выудил из своей мантии большущий крест и кинулся на меня. Вот повезло, еще и фанатик. Ненавижу их. И чего ему от меня нужно? Сказал бы по-человечески. А то орет как свинья недорезанная. Кстати о недорезанных. Легким движением руки этого психопата, крестик превратился в кинжал, с тонким длинным лезвием, и сейчас, судя по всему, меня им будут убивать. Я взвизгнула и еле успела отползти, машинально выставив ногу, о которую ненормальный так удачно споткнулся, пролетев мимо и опрокинув табурет. Если он не угомонится, что, вряд ли, мне конец. Я слишком слаба, чтобы сопротивляться. Встав на ноги, неожиданно для себя опередив мужика, бегло окинула взглядом стол. Ничего из колюще-ружущих предметов не было. Но был подсвечник. И кажется, очень тяжелый - с какой-то болезненной яростью отметила я, обернувшись к психу в ожидании дальнейшего развития событий. Псих быстро оклемался от встречи со стеной, и пошел на меня с тем же крестом. Я больше не стала ждать и, замахнувшись подсвечником, ударила. Наверное, я не рассчитывала, что сила удара будет такой. Он тоже. Это читалось в его широко раскрытых глазах. Секунды две читалось. А потом взгляд замер и остекленел.
   Первое, что мне пришло в голову после убийства - стража за дверью. Их не привлекли громкие крики. Видимо, это было обычным делом при допросах. С двоими я точно не справлюсь. Меня охватила дрожь, и стало как-то холодно. Захотелось уйти отсюда поскорее куда-нибудь. Надо было торопиться - неизвестно, сколько времени тут у них по плану должны длиться допросы. Разрезав веревку и освободив руки уже ненужным покойному кинжалом, я решила проверить, а нет ли здесь запасного входа, точнее, выхода. Все равно куда. Я взяла уцелевшую свечу с многострадального подсвечника и стала обходить комнату вдоль стены. Где-то, на задворках сознания промелькнуло, что я только что сделала, и тут же задвинула подальше все мысли и чувства, кроме основного инстинкта - выжить. О душе подумаю потом, как-нибудь. Напротив одной из стен пламя задрожало, и я вздохнула свободнее. Нащупав дверь, попробовала ее открыть, и у меня не получилось. Машинально направилась к застывающему телу, с трудом его перевернула, и, скривившись, начала рыться в одежде. Связку ключей нашла не сразу, а, основательно повозившись, уже потеряв надежду, что смогу выбраться из этой комнаты. Подумав, сняла плащ, рассудив, что прежнему владельцу он уже не нужен, а новому еще, возможно, послужит верой и правдой. Застегнувшись и взяв крест, так, на всякий случай я загасила свечу и сделала шаг за дверь.
  
   Тайный ход вывел меня прямо к лесу. Удобно. Видимо покойный гражданин все-таки чего-то опасался, и благоразумно подготовил путь к отступлению, но это ему не помогло. Идя по лесу, я решила, наконец, заняться нелюбимым делом - подумать. Итак,... Моего мира, скорее всего уже не существует. Жаль, хотя для меня он умер уже давно, года два назад. Нахлынули загнанные глубоко внутрь чувства потери, бессилия и одиночества, но я постаралась взять себя в руки и продолжать размышлять. Я в лесу, в месте, совершенно отличном от всего, что я знала до сих пор. Тот замок, из которого я выбралась, напоминал средневековую постройку, и как я уже отметила, это были не декорации к фильму. А тот псих в мантии очень уж смахивал на инквизитора (видела рисунки в учебнике по истории за четвертый класс, да и фильмы смотрела). Подходим ко второму вопросу: где я? Вариант один: я в прошлом своего мира, и попала, сюда упав в пещере в какую-то дыру во времени. Вариант два: провалившись в упомянутую дыру, я попала не в свой мир, а в параллельный. Достаточно начитавшись в детстве научной фантастики и насмотревшись в последствии фэнтези (благо, киноиндустрия на месте не стояла), я могла допустить и такой вариант. Господи, да я могла допустить любой вариант. А что лучше для меня я не знала. Если в первые же минуты пребывания вне дома меня приняли за ведьму (иного варианта у меня не было, за что-то же посадили в камеру, да еще допрашивать пытались), то чем же закончится мое знакомство с этим миром я боялась даже предположить. Я не знала местных обычаев, языка, да и вообще, закутанная в плащ покойного инквизитора я буду привлекать повышенное внимание, куда бы я ни пришла. И кто мне может помочь? И куда делся Крот?
   Смеркалось. Начал накрапывать дождик. А я все брела, ускоряя шаг. Мне хотелось оказаться как можно дальше от этого места, а там будь что будет. С каждым шагом меня все больше охватывала усталость, болело все тело, особенно руки и лицо. В запале боя с инквизитором, я как-то этого не замечала, а теперь боль вернулась, и толчками разливалась по всему телу, накатила слабость и безразличие. Хотелось спать, и было все равно где, да хоть на мокрой грязной земле. Преодолев искушение растянуться под очередной елочкой, я продолжала идти. Мелкий дождик постепенно превратился в ливень, и я уже с трудом стояла на ногах. От усталости в ногах и грязи под ними я упала на колени и замерла на какое-то мгновение, подставив каплям горящее лицо. Когда я очнулась и открыла глаза, было уже темно, на небе ни звездочки, в желудке скребли кошки, быстро и уверенно приближаясь к горлу. Я почувствовала голод, холод и надвигающуюся ангину. Чудесно. Выбравшись из передряги в своем мире, я окочурюсь в другом. Потом раздался вой, лай, и голос звавший кого-то, и в этот момент я окончательно потеряла сознание.
  
   Очнулась я в полной темноте, болел каждый миллиметр моего тела, руки, и ноги не двигались, голова не соображала. В общем, жизнь продолжалась. Когда глаза чуть привыкли к темноте, я разглядела причину паралича. На мне лежал волк. Нет, нет, не просто волк, а волчара с огромной лобастой головой и лапами. Когда я попыталась пошевелиться, волчара повернул ко мне голову и ...улыбнулся. Ей-богу улыбнулся. Толи он был сыт, толи собирался пообедать - мною. Но прошла минута, другая, и мой лохматый приятель не проявлял никакой агрессии. Наоборот, лизнул в нос, а я машинально, не думая, почесала его за ухом. Раздалось довольное урчание, и волк перевернулся на спину, подставляя мне свое брюшко. Но, видимо не рассчитав размера кровати, с визгом скатился на пол. Послышалось недовольное ворчание. Я невольно улыбнулась. Если закрыть глаза, то можно вообразить, что ты дома, ты счастлива и ничего не случилось, и не было этих двух лет боли и слез. А рядом с тобой спит твоя собака, и скоро мама позовет ужинать, и все живы, а.... Нет, хватит. Ничего уже не вернешь. И было не вернуть еще до гибели мира.
   Дверь в комнату открылась и на пороге появилась чуть сгорбленная фигура человека со свечой в руке. Мужчина, скорее старик перешагнул через порог и поставил свечу на стол. Роста он был выше среднего, седой, из-под густых бровей блестели не по-старчески ясные голубые глаза.
   - Лохматый, не тревожь нашу гостью, она устала и ей надо отдохнуть - пробурчал он НА ПОНЯТНОМ МНЕ ЯЗЫКЕ.
   - Господи, откуда вы знаете, этот язык? - вскричала я, попытавшись подняться с кровати. Но Лохматый был быстрее и положил на меня свою голову, требуя к себе внимания.
   Старик с интересом глянул на меня из под прищуренных глаз, и с хитрецой спросил:
   - А ты откуда знаешь язык моего мира?
   Именно тогда я поняла две вещи: во-первых, я не в средневековье, а если и в нем, то в чужом, а во-вторых - я встретила земляка. А вернее одномирянина.
   Дед Корней (так звали хозяина) угощал меня крепким чаем с пирожками и посвящал в историю своей жизни.
   Лет сорок назад он и еще несколько человек с его поселка принялись разрабатывать давно заброшенную шахту на предмет ценных металлов. Золота и серебра так и не нашли. А нашли проблемы на одно место. На них кто-то донес, а так как КГБ в шестидесятые еще никто не отменял, а сесть можно было даже за чих в неположенном месте, то не сбежал из родного поселка только ленивый. А среди доморощенных шахтеров таких не оказалось. Напоследок дед решил вернуться в шахту за инструментом (все-таки денег стоит). И попал. В прямом смысле в параллельный мир. И живет здесь уже, как я сказала лет сорок, может больше, кто ж сейчас скажет точно. Живет тихо, неприметно. Собирает травы, выращивает овощи, не лезет на рожон. Ему не привыкать, как-никак в совдепе рос. А жизнь здесь непростая. Что-то уж слишком отличается мирок от своего собрата по параллельности. Нет, с доносчиками, разбойниками и прочими сволочными элементами тут все в порядке. Они присутствуют. А вот на счет развития и движения (ну, помните, как у нас - догнать и перегнать), это здесь отсутствует. Более того, прогресс не только не поощряется, а всячески наказывается. Никаких тебе новшеств и изобретений, ничего, что хоть как-то облегчает жизнь людей труда.
   - Ну, хоть колесо-то изобрели? - задала я глупейший вопрос.
   - Это - изобрели, а потом предали изобретателя огню, как еретика и подрывного элемента, хотя плодами изобретения воспользовались с лихвой.
   Так и повелось в этом мире: любая мало-мальски нужная придумка наказывалась достойно - очищением святым огнем. При этих словах я невольно поморщилась. Слишком свежи были воспоминания. Дед Корней между тем продолжал - поэтому люди сидят тихо, никуда не лезут и иногда доживают до преклонных лет. Ну а чаще, конечно, заканчивают более трагично - на дыбе или костре, для устрашения остальных. Виновен ты или нет - дело десятое. Великий Инквизитор Квазара - так называется столица этого государства и само государство, слывет наиболее ревностным поборником чистоты веры и мочит грешников десятками в день. Да, подумала я, работа у человека сложная, ненормированная, была - ибо уже догадалась, чей плащ позаимствовала, и решила, как можно незаметнее избавится от улик и орудия преступления.
   Вот, недавно, прошел слух, что у озера Мара демона схватили, ну и великий инквизитор пожелал самолично допросить отродье. Чем дело закончилось в деревне, откуда вчера вернулся дед, еще не знали. Тут дед прервал свой рассказ и посмотрел на меня:
   - Не пужайся внучка, крест я спрятал в лесу. Так что сам уже не найду, а мантию я сжег. Живи спокойно, здесь тебя не тронут.
   - Но меня могут узнать в лицо, меня же видел не только тот псих, а и стражники, да и еще целая куча народу.
   Дед, вздохнув, поднялся с табурета и подошел к столу. Покопавшись там, он извлек предмет очень похожий на привычное зеркало и, с некоторым сожалением протяну его мне. Я с трудом взяла и посмотрелась в него. И сразу поняла, почему дед выглядел таким расстроенным, когда мне его давал. На месте лица был ожог, уж не знаю, какой степени, но то, что мне предстоит еще долго избегать зеркал и людных мест, я поняла четко. Гибель моего мира оставила не только след в душе, но и на теле.
   Когда-то я была обычной девушкой: рыжие волосы, глаза, непонятно какого цвета (то ли серые, то ли голубые), и очень бледная кожа лица. Ничего особенного, я даже слегка комплектовала по поводу своей обычности. Теперь же, у меня не было даже этого. Цветом лицо напоминало спелый помидор, и краснота сходить, по-видимому, не торопилась. Переведя взгляд с лица на ладони, я ужаснулась. Если с лицом можно было бы еще на что-то надеяться, то ладони мне, по всей видимости, придется прятать всю жизнь.
  
  

III

  
   Шли недели. С дедом Корнеем мы легко нашли общий язык. Говорили о многих вещах, прежде всего - о переменах на нашей родине. Дед слушал меня широко раскрыв глаза, руки его подрагивали от волнения. И, несмотря на то, что я как могла, сглаживала острые факты нашей истории, на деда она произвела огромное и неоднозначное впечатление. Хоть его миром давно стал другой, он все же часто вспоминал о том, что было потеряно так внезапно. Корней часто рассказывал мне местные сказки и легенды, а мне нравилось его слушать и вспоминать. Мысленно, я возвращалась в прошлое к теплу и уюту своего дома и чувствовала себя почти счастливой. Волк не отходил от меня ни на шаг, и я знала, что в его особе я обрела надежного друга. И как же я хотела, чтобы это никогда не кончалось. Постепенно я стала понимать чужой язык, и даже пыталась связно говорить. По-моему деда это веселило, но он исправно несколько часов в день посвящал занятиям со мной. Письменная речь у меня выходила чуть лучше устной, что вызывало у него гордость как учителя, а у меня как ученицы. И месяца через четыре я уже могла прилично говорить, не вызывая подозрений, но интригуя интересным акцентом. Все это время я никуда не выходила. А дед, живя уединенно, практически не с кем не виделся. Но на всякий случай пустил слух о якобы приехавшей погостить внучке. По-моему на это клюнули, так как меня до сих пор никто не пытался использовать как хворост. Моя внешность постепенно стала принимать привычный вид, точнее, лицо вернулось от темно-бордового к бледно-розовому цвету, шрамов практически не осталось. Благодаря травкам и примочкам деда Корнея заживление происходило быстрее, чем я могла надеяться. К моему счастью ожоги были не так страшны, как выглядели вначале, а вот свою положительную роль в маскировке сыграли. Никто не искал бледную девицу, вместо демона с красным лицом. Только с ладонями мне так не повезло. Хоть краснота и опухоль исчезла, но шрамы остались, переплетясь к тому же в такой заковыристый узор, что мы с дедом справедливо решили никогда и никому их не демонстрировать. Под чутким руководством деда я сшила себе тонкие и, по-моему, довольно стильные перчатки без пальцев и не снимала их даже дома.
   Иногда я выходила гулять, но только по ночам, опасаясь чьих-нибудь случайных взглядов. Хотя, какие взгляды? Мы ведь жили в лесу, куда никто не заходил. Мне нравилось прогуливаться по этому незнакомому, чужому миру. Растительность не слишком отличалась от той, к которой я привыкла. Лес состоял исключительно из елей, насыщенного зеленого цвета, сосен я здесь не встречала. Животных я видела редко, а то, что видела, надеюсь, окажется достаточно осторожным, чтобы не злить постоянно сопровождающего меня Лохматого. Ночные мотыльки и комары кружились над лесной поляной, привлеченные светом моего костра. Я часто по ночам сидела на поляне, не далеко от дедовой избушки, и старалась разобраться в себе. Что я чувствую к этому миру, кроме опасения и страха перед неизвестностью? Наверное, здоровое любопытство, ведь не каждому предоставляется возможность заглянуть в другой мир. Возможность, от которой я бы с радостью отказалась. А еще во мне доминировало единственное желание - вернуть назад все, что было у меня отобрано.
   А еще я читала. У Деда Корнея на удивление оказалась довольно неплохая библиотека. Видимо советское воспитание, и лозунг о самой читающей стране сыграли свою роль. Вот только, доберись до этих книг инквизиция.... Я часто спрашивала его о том, каким чудом он их приобрел, но в ответ получала лишь хитрую улыбку и предложение попить чайку. Видимо деда не все мне рассказал о своем таинственном прошлом. Таким образом, я постигала историю неизвестного мне доселе мира, и дивилась необычайной способности некоторых личностей подстраивать ее под собственные интересы. Я узнала из книг, что лет двести назад, во время разрухи и мракобесия пришел сильный и отважный муж, совершивший бесконечное число подвигов и благосклонно принявший в благодарность от счастливых жителей трон Квазара. Впоследствии, расширив территорию с помощью военных операций, он создал империю, охватившую практически полмира. Именно правление Лори Мужественного подарило государству прогресс и светлое будущее. Сочетание прилагавшегося изображения сего мужественного господина, с ощущением на своей шкуре самого прогресса, озаботило меня вопросом: а так ли было плохо до его прихода, а если и было, то насколько.
   В других книжных источниках я нашла подтверждение своим подозрениям. Лори и его потомки посадили страну в такую глубокую лужу, что вытащить ее оттуда представлялось возможным только при условии скорейшего вымирания всех "лорей" вместе взятых и прихода к власти действительно толкового и порядочного человека, а не пиромана, как очередной наследник (по-моему, Лори надцатый). А как вы спросите эти клоны, удерживали власть? Да очень просто: с одной стороны - сила, с другой - страх. Что может объединить бедных и богатых - только общий враг. А он имелся, и, судя по прочитанному, весьма серьезный.
   Никто не знал, откуда они появились, но это произошло внезапно. Однажды мир разделился на светлую и темную половины. В прямом смысле. Где-то через сотню километров от самой дальней границы империи Квазар проходила невидимая грань, за которую мало кто отваживался переступить. А как эту грань определяли - да очень просто, сделавший шаг, в тот же час оказывался в полнейшей тьме, и двигаться дальше не решался. Так что любопытство шпионов империи так и осталось неудовлетворенным. А появлялись незваные соседи внезапно, совершали быстрый пробег по окраинам Квазара и исчезали, прихватив с собой металл, животных и...людей. И только в последние годы очередной Лори, похоже, внял предостережениям советников и начал предпринимать попытки остановить набеги. Ну, так, без особого фанатизма, а чтобы поддержать иллюзию о несокрушимости Квазара.
   Но пока это ничего не меняло. Набеги продолжались, люди и домашний скот исчезали с периодичностью раз в квартал, за ними отправляли солдат в погоню, проходило пару дней и доблестные воины возвращались с пустыми руками и глубоким чувством выполненного долга. А большего с них никто и не требовал.
   Не скажу, что обитатели Темного мира меня сильно заинтересовали, но все же, если я еще могла предположить, для чего им скот и металл, но люди? Неужели их правитель страдает той же манией, что и Лори, и ему попросту не хватает расходного материала? Или здесь нечто другое, и все гораздо глубже и интереснее?
   Ознакомившись вкратце с историей этого мира, я задумалась - а что дальше? И дело даже не в подпорченной внешности (хотя и это тоже). Было ясно, что с моим характером, посттоталитарным воспитанием, и стремлением к свободе, я здесь не приживусь. Более того, в закромах моего разума упрямо зрела мысль - что недолго мне коптить мир Квазара (особенно если поймают). А подозрения на счет меня возникнут обязательно. Это здесь, в домике у деда Корнея, я могла чувствовать себя в относительной безопасности - до первой непредвиденной ситуации. К тому же, если меня найдут - дед наверняка пострадает, а я никогда себе этого не прощу. Мне нужно было уходить, вот только я не представляла - куда.
   Иногда я мысленно возвращалась в прошлое и тихо рыдала в подушку, а Лохматый самозабвенно лизал меня в лицо, и мне становилось так себя жалко. А потом я вспоминала свое прибытие сюда камеру, кандалы и поражалась, что чувствую только злость, и ни капли сожаления о совершенном убийстве. Да, я защищалась, и он был явно не прав, но хоть какие-то чувства, кроме злости... На этом я старалась отбросить мысли о надвигающейся социопатии, думать о чем-то отвлеченном. Единственным светлым пятном за последние полгода для меня стали дед Корней и Лохматый, и я не хотела их терять. Но жизнь распорядилась иначе.
  
   Последний месяц уходящего года назывался Сечь. После него наступал Фрол. Здесь не праздновали Новый Год, и тем более Рождество. В этот мир не пришел Спаситель, и тем загадочнее было присутствие в нем инквизиции, методов расправы над преступниками и религиозных символов моего мира. Основной религией была вера в единого Светлого Бога, имя которого, по преданию, мог знать лишь первосвященник. Именно он являлся главой Храма и единственным представителем Бога на земле. Хм, что-то до боли знакомое, почти родное средневековье, но тут догма давала сбой, и дальше было все интереснее. В Храме приносились жертвы, человеческие. И обязательно праведников, ибо лишь чистая кровь невинного могла быть угодна божеству. А могла и не быть, но возражений оттуда до сих пор не поступало. Таким образом, бедный люд страдал и от своей грешности и от праведности. В основе их веры явно лежало христианство, в настолько извращенном виде, что напрашивался вывод - мы с дедом Корнеем были не единственными пришельцами. Было у людей нашего мира любопытное свойство - похабить все светлое и возвышенное.
   Именно с приходом Фрола я приняла решение покинуть гостеприимный дом деда Корнея и искать свою дорогу в этом мире. Дед долго отговаривал меня, пытался переубедить, но я была непреклонна. Оставаться здесь далее было слишком опасно, и в первую очередь для хозяина дома. В Квазар уже давно был прислан другой инквизитор, и я с ужасом думала, что с приходом тепла у него появится желание прочесать лес и все окрестные деревеньки. Кстати, Демон Квазара, как меня сейчас называли, был все еще в розыске.
   Перед уходом, я хотела еще раз взглянуть на то место, где произошел мой переход между мирами. Я смутно помнила дорогу туда, но подробнее расспросив деда, нашла ее почти сразу. Была ночь, бледная луна освещала мой путь. Я всегда любила лунный свет, он меня чем-то завораживал, манил. Я подошла к краю берега и, став на колени, начала перебирать пальцами песок. Вглядываясь вглубь воды, я казалось, все больше растворялась в ней, и почти увидела...
   Я увидела огонь, горело все: дома деревья, даже воздух. Казалось, пламя стремиться добраться до меня, сквозь водную гладь. Я зажмурилась, а потом открыла глаза. Картина не менялась. Я действительно это видела - последние мгновения моего мира.
   -Господи, за что мне это! - подумала я, - я схожу с ума.
   -Нет, не сходишь, - она смотрела на меня прямо со дна. Горящие красным глаза, обожженная кожа, - ты видишь то, от чего смогла скрыться на время, но тебе не спастись. ЭТО ТВОЯ СУДЬБА.
   -Сгореть, как другие?
   -Принять себя такой, какая ты есть. Принять то, чем одарил тебя огонь. Ты помечена им.
   -Огонь, убивший миллиарды? Адское пламя, уничтожившее мой мир?
   -Твой мир уничтожен давно, и ты это знаешь, а я предлагаю тебе шанс на спасение. Прими меня, прими себя, и ты поймешь, что жизнь - это не только смерть. Дай себе шанс спасти тех, кто тебе дорог.
   Передо мной проносились картины моей прошлой жизни: счастье, покой, любовь, потеря, еще потеря, боль, ярость, и снова боль. Череда событий, приведших меня на берег озера. Новые чувства, что я обрела уже здесь.
   - Я не могу, оставь меня. Я все забуду, и начну жизнь заново. А то, что ты предлагаешь - это ад.
   -Твой выбор, смотри, не пожалей. Я буду тебя ждать
   -Я не вернусь.
   Я очнулась, как будто ото сна, луна почти скрылась за тучами, стало холодно. Кутаясь в плащ, с трудом поднялась с колен, кинула беглый взгляд на дно. Никого нет. Мне все приснилось - слава богу.
  
  
   Не знаю точно, сколько я отсутствовала, но вернулась в хижину уже на рассвете. Еще на подходе к дому почувствовала - что-то случилось. Бегом, преодолев оставшееся расстояние, я вбежала во двор. То, что я увидела, заставило мое сердце сжаться. На месте дома были руины, поляна истоптана сотнями следов, а под старым деревом лежал Лохматый. Опустившись рядом с ним на колени, я поняла, что он мертв. Я провела рукой по его голове, хвосту, слезы капали ему на шерсть. Я чувствовала, что это не последняя смерть, которую сегодня увижу. Поднявшись с колен, кинулась к руинам дома. Я не видела этого, и пока еще могла надеяться на чудо. Дед Корней жив, он не мог умереть. Не он, не сейчас. Слишком жестоко и несправедливо.
   Меня окликнул чей-то голос. Повернула голову и увидела высокого худощавого парнишку лет пятнадцати.
   - Ты Анна, внучка деда Корнея?
   -Да, где он?
   -Его забрали. Пришли ночью и увели, как и остальных.
   -Куда увели?
   -В Храм. Божеству нужны жертвы. Я остался, чтобы предупредить. Он рассказывал мне о тебе, и хотел, чтобы ты не волновалась. Он просил передать, что ничего уже не исправить, такова судьба.
   -Судьба??? Да я этого слова больше слышать не хочу. Веди меня в Храм.
   -Нельзя, пойми, тебя не пустят. А если попытаешься помочь деду, то тебя схватят инквизиторы.
   -Я сказала - веди в Храм, пора заканчивать эту комедию. Я не позволю деду умереть.
   -Ты не сможешь. Их там сотни. Они охраняют Храм, как дворец Императора. А ты одна против всех. Ты ничего не сможешь сделать.
   - Одна - нет. Мне действительно нужна помощь. А сейчас ты пойдешь домой и забудешь, что видел меня. Ты понял?
   -Нет, я с тобой. Ты ведь попытаешься его спасти.
   - Да, а тебе то что?
   -Они забрали мою сестру. И я пойду с тобой.
   Я внимательно посмотрела на парнишку. Совсем ребенок, жаль, если с ним что-то случится. Но каждый имеет право жить и умереть, как хочет сам.
   -Это твой выбор. Пойдем вместе. Но сначала, зайдем в одно место, надеюсь, время еще есть.
   -Жертву приносят на закате, у нас еще есть время.
   Какой-то частью сознания, я знала, что это бред, обычный кошмар. Но у меня не было выхода. Я вернулась к озеру в надежде, что самый большой кошмар моей жизни - реален.
   Солнце едва взошло, когда мы подошли к берегу. Я отослала мальчика вперед, а сама спустилась к воде. Если это бред, тогда все кончено, и нам ничто не поможет.
   -Я ждала тебя - раздался голос.
   - И я пришла.
   Вода забурлила, со дна поднялось нечто. Она стала напротив меня и протянула руку. Я вошла в воду, и наши руки встретились. Между нами пробежали искры, а потом нас охватило пламя. Было больно, и горячо, и мне показалось, что я умираю, снова.
  

IV

Вглядись в Безумца -- иногда
Он чуть ли не пророк --
А с
лишком Умных глас толпы
Безумцами нарек.

Нормальными считают тех,
Кто ладит с Большинством --
Бунтарь же -- под замком сидит
И на Цепи притом.

  
   С каждым шагом, приближаясь к Храму, во мне росла тревога. Я не чувствовала каких-либо изменений в себе, и с трудом представляла как справлюсь с вооруженными фанатиками. Но я не могла оставить деда умирать, если есть хотя бы малейший шанс на спасение. Дэн, так звали парнишку, где-то раздобыл лошадей. Я не стала уточнять где. Видимо наведался в родную деревню, и позаимствовал у отбывших на церемонию хозяев. Мы продвигались быстро, насколько могли, и поспели к Храму за пару часов до заката. Теперь оставалось только ждать, когда жертв проведут внутрь и начнется церемония прощания. Раньше предпринимать что-либо не имело смысла. По словам Дэна, до этого момента пленников охраняли с особой тщательностью, видимо боялись, что жертв могут освободить.
   -И что, были попытки? - поинтересовалась я у Дэна.
   -Нет - мрачно ответил он. - Никогда и никто не решался нарушить волю Божества.
   - Поправь меня, если я ошибаюсь: эти люди стояли здесь и наблюдали, как их близких приносят в жертву?
   Ответа я не услышала, да мне он был и не нужен. Все и так понятно. Точнее, понятно далеко не все. Как здоровые, физически сильные люди ни разу даже не попытались спасти близких. И как намеченная жертва могла без возражений позволить убить себя, повинуясь воле мифического Божества. Что это? Общий фанатизм? Промывка мозгов? Покорность судьбе? Как бы то ни было, рассчитывать мне придется только на себя.
   Я знала, что не могу допустить смерти деда Корнея. Только не его. В памяти всплыло его лицо с густыми бровями и не по-старчески ясными голубыми глазами. Его улыбка, собирающая морщинки вокруг глаз. Добрый, благородный человек. Он не заслужил подобной участи. Еще там, в хижине я поняла, почему присутствие в моей жизни деда вызывало чувство покоя и защищенности. Сходство было очевидным. Так бы мог выглядеть мой отец, проживи он еще двадцать лет.
   На закате у Храма собралась толпа людей. Начиналась церемония прощания. Вокруг рассредоточилась вооруженная охрана самого первосвященника. Все в черных плащах, вооруженные легкими мечами.
   -А кто совершает обряд в дальних областях империи?
   -Жертву приносят в столице Квазара, в главном Храме. Первосвященник лично отбирает достойных. Никто не знает, как это происходит. Просто однажды в дом врываются его слуги и уводят избранного. Родственники могут увидеть его лишь здесь, на церемонии. В последний раз.
   Пленники стояли на поляне, закутанные в белые плащи с капюшонами. Никто не шевелился и не издавал ни звука. Как будто весь мир замер в ожидании.
   В это время из Храма вышла фигура в мантии, наподобие той, что я заняла у знакомого инквизитора. Все замерли, и раздался скрипучий голос одного из служителей. Не прислушиваясь к словам, я старалась не упустить удобный момент. И он наступил. Служитель отступил назад, передавая слово Первосвященнику. Он завел речь о чести выпавшей на долю избранных, о великой жертве во благо империи и так далее. На десятой минуте я не выдержала и решила действовать.
   Со всей осторожностью, на которую была способна, я подкралась к ближайшему от меня стражу. Зажав в руке камень, я замахнулась. Он упал бесшумно. Быстро перевернув его на спину, я сняла с него плащ, а с пояса кинжал. Прощупав на шее пульс, и убедившись, что он дышит, я велела Дэну затаиться в кустах и не вылазить, пока не скажу.
   "Святой отец" все еще ораторствовал, когда я стала у него за спиной и приставила кинжал к шее. Он сразу же дернулся и заткнулся.
   - А теперь прикажите вашему служке освободить пленников, и побыстрее, - тихо прошипела я ему в ухо.
   - Еретик!!! Как ты смеешь угрожать Служителю Божества.
   - Еще как смею. А если тебе захочется отдать приказ своим псам меня убить, так не стесняйся. Я все равно успею перерезать тебе горло, - и надавила сильнее.
   Он замер. Я окинула взглядом поляну и почувствовала, как напряглись стражники, заволновалась толпа. Я сделала шаг вбок, чтобы держать врагов в поле зрения.
   -Ну же, решайте Служитель Божества, что для вас важнее: собственная шкура или дурацкий обряд.
   И он решился. Отдав распоряжение служке, он сделал попытку повернуться ко мне:
   -На что ты надеешься? Тебе не спастись. Жертвы обречены, а если ты меня отпустишь, то можешь катиться на все четыре стороны. И я обещаю, - при этом его глаза зловеще блеснули, - я обещаю, что тебя не будут преследовать. Церемония состоится сейчас. Такова воля Божества.
   - А это мы еще посмотрим, - и закричала:
   -Люди, опомнитесь. Что вы творите? Неужели вы позволите мерзким фанатикам убить тех, кто вам дорог. Ради чего вы позволяете им управлять собой. Что хорошего они вам сделали? Пытали на дыбе? Вешали, сжигали? За что вы позволяете им так обращаться с вами? Ведь среди жертв ваши родители, дети, друзья. Вы будете спокойно смотреть, как их убивают? Ваша жизнь от этого станет лучше? Что вы теряете?
   В толпе послышались крики, сначала неуверенные, а потом довольно слаженные:
   -Ведьма! Еретичка!!! Сжечь ведьму!!! Из-за нее мы будем прокляты.
   Признаться, я ожидала чего-то другого. Окинув взглядом толпу, я увидела лишь злые лица и горящие ненавистью глаза. Не было ни понимания, ни сострадания к близким.
   Я нашла взглядом Дэна и кивнула в сторону пленников. Он понял, и подошел к ним, помогая развязать веревки на руках.
   - Ну же, уходите, спасайтесь, мир большой. И в нем живут не только чудовища.
   Пленники стояли, не делая попыток уйти. Их было больше двух дюжин. Это было странное зрелище: взрослые люди переминались в нерешительности, боясь спасать собственную жизнь. Господи, как такое могло произойти?
   Вдруг люди зашевелились, пропуская кого-то вперед. Выйдя, человек откинул капюшон, и я увидела доброе, простое лицо деда Корнея:
   - Спасибо внучка, что пришла. Я не думал, что свидимся еще. Но тебе грозит беда, беги, спасайся, и мальца с собой возьми, а я их задержу.
   - Нет, дедушка, я пришла вас спасти. Мы уйдем вместе.
   Дэн, тем временем вывел из толпы молоденькую девушку и попытался увести подальше от поляны. Я схватила деда Корнея за руку и, подтолкнув к Дэну, придерживая второй рукой, кинжал у горла Первосвященника начала пятиться к лесу. И тут получила сильнейший удар сзади по голове. Отвлекшись, мы не увидели, как очнулся оглушенный страж и поторопился вернуть мне должок. Я не потеряла сознание, только на миг потемнело в глазах, но этого хватило, чтобы заложник вырвался из моих рук, и с криком "Убить их всех!" побежал к Храму.
   Я подхватила деда Корнея с одной стороны, Дэн с другой и мы тут же сорвавшись с места, рванули к лесу. Нам не хватило каких-то метров. Первый камень попал мне в ногу, и я споткнулась, потом зашатался Дэн, и вскрикнула его сестра. Через мгновения в нас летел град камней (к сожалению, у храма их было много). Наверное, нам повезло, что стражи не были вооружены арбалетами. Скорее всего, их еще не изобрели. Я обернулась на долю секунды и увидела, что нас преследуют стражники и ...родственники жертв, потенциальные жертвы все так же смиренно стояли возле Храма. Что ж, каждый сам выбирает свою судьбу.
   Побитые и уставшие мы добежали к поджидавшим лошадям. И в тот момент, когда я почти поверила в нашу удачу дед Корней, вскрикнув, упал. Я наклонилась к нему. Дэн с сестрой, вооружившись камнями, начали, кидается ими в приближающуюся стражу.
   Дед лежал на спине, из раны на голове сочилась кровь. Я, оторвав полу плаща, приложила тряпку к ране. Повернув лицо ко мне, дед мягко улыбнулся:
   - Спасибо внученька, спасибо. Но тут уж ничего не поделаешь. Береги себя. Там, возле хижины тайник... найдешь все, что тебе нужно. Прости, старика, будь счастлива...
   Он сделал последний вдох и замер навсегда. Я взяла его за руку, провела ладонью по седым волосам и закрыла глаза, которым не суждено было больше увидеть этот мир. Несколько мгновений я сидела как в ступоре. Потом, до меня начали доноситься звуки борьбы. Я подняла взгляд и увидела, что мы практически полностью окружены. Дэн отбивался от стражи моим кинжалом. Его сестра отступала, зажав в каждой руке по камню.
   Мои глаза заволокло туманом, сердце захлестнула ярость. Эти мрази убили единственного человека, которого я любила в это мире. Так жестоко, бесчеловечно обрекли старика на гибель. Они заслужили смерти, все. Я встала с колен и откинула капюшон с лица. Они искали демона Квазара, и они его нашли. Выступив вперед, я закрыла глаза, позволив ярости полностью завладеть мною. И почувствовала, как по моим жилам течет огонь, огонь, стремящийся вырваться наружу. Я больше не сдерживала его. И в тот же миг ощутила пламя, охватывающее мою кожу.
  
   Едва успев крикнуть Дэну "Пригнись!" я отпустила огонь на свободу. Пламя, почувствовав волю, вырвалось из меня, словно живое. Оно сметало все на своем пути. Никому было не спастись от огненного смерча. Стражники не успели даже испугаться, как в мгновение ока превратились в горящие факелы. А я, переступая через невольные преграды, пошла дальше, к Храму. Они хотели жертв, они их получат. Я шла медленно, не торопясь. Мой огненный посланник сметал все на своем пути, расчищая мне дорогу. Через несколько минут я вышла из горящего леса на поляну. Люди метались в панике, ища путь к спасению, но его не было. Огонь находил каждого, превращая его в пепел. Чувствовала ли я что-либо человеческое? Нет. Да и мало в тот момент во мне было от человека. Нет сожаления. Нет жалости. Нет боли. Только чистая ярость, так хорошо знакомая мне из прошлой жизни. Но теперь ярость имела конкретную цель. У меня был враг, и я его уничтожу. Наконец то!
   Первосвященник успел подняться по ступеням и открыть тяжелую дверь. Возле него оставалось всего двое стражей, которых я взмахом руки отшвырнула в сторону. "Святой отец" взвизгнул и попытался скрыться за дверью. Но это его не спасло. Тяжелые створки двери сорвало с петель, огненный смерч ворвался в Храм, круша все на своем пути. Я вошла внутрь и поймала взглядом свою жертву, пытающуюся скрыться за алтарем. Окинув с дороги алтарь, я присела напротив него, и зло улыбнулась. Наверное, не надо было. Это напугало первосвященника еще больше, он стал бормотать что-то на незнакомом языке. Потом, не поднимаясь с колен, простер ко мне руки и выдавил из себя:
   - Ты, Ты пришла. Мы ждали тебя, Дух Огня! Годы, века ожиданий, но мы не теряли надежду. Мы знали: тебя призовут, и ты услышишь нас. Смилостивись, не убивай, я смиренный раб Твой. Я лишь выполнял волю своего Хозяина. Теперь Ты здесь, мои старания вознаграждены. Жертва оказалась не напрасной.
   - Что ты мелешь, свинья! Жертвы захотел, ты ее получишь. И ты, и твой мерзкий Хозяин заплатите мне за все, - схватив за мантию, я притянула его к себе, - а сейчас ты отправишься прямо в ад, где, таким как ты место.
   - Нет, Ты не можешь меня убить, ты же Посланница. Ты явилась, чтобы сломать печать, и выпустить Его. Мы ждали, мы молились, и наши молитвы были услышаны.
   - Какая печать? Какие молитвы? Ты сумасшедший! Уничтожить тысячи невинных людей, ради безумной цели. Пришла пора расплаты.
   Я смотрела на него, не мигая, а он горел, взывая к Хозяину. Я наблюдала как, корчась в муках, погибает человек, и вдруг, все закончилось. Ярость ушла, оставив в душе лишь усталость и опустошенность. Отвернувшись от останков, я заметила на полу странный знак. В нем было что-то знакомое и пугающее. Мне уже давно было понятно, что жертвы приносились весьма специфическому Божеству, но все же...
   - Ты здесь? - тихо спросила я.
   -Я всегда рядом с тобой. Я часть тебя.
   Она появилась вдруг из неоткуда и присела напротив меня, рядом с кучкой пепла. Я окинула ее взглядом. Наконец - то мне представилась возможность рассмотреть свое второе "Я". Выше среднего роста, широкие скулы, серые глаза, рыжая челка прикрывает высокий лоб. Да, трудно видеть свое лицо на ком-то другом.
   - Я подумала, что в таком виде, ты быстрее ко мне привыкнешь. Мы ведь теперь вместе навсегда.
   - Знаешь, когда люди говорят сами с собой - это шизофрения, если ты не хочешь, чтобы я так тебя и называла - представься.
   - Меня зовут Рели, я - Дух огня.
   Я кивнула на пентаграмму и спросила:
   - Что-то об этом знаешь?
   - А ты еще не догадалась? Сила, подобная твоей дается не каждому и не просто так. Если точнее, то ты - одна на шесть миллиардов.
   - Приблизительное число жителей Земли. Что бы это значило?
   Дух огня некоторое время молча наблюдала за угасающими сполохами пламени, а потом, повернувшись ко мне начала свой рассказ:
   Когда-то давно, еще до рождения человеческой цивилизации, на Землю с темных звезд пришли Древние существа. Они заселили мир, и тьма воцарилась над Землей. Почувствовав себя здесь Хозяевами, стали творить зло и бесчинства. Тогда Владыки изгнали злобных существ с Земли и заключили в Пустоту, а Врата запечатали до конца Миров. По крайней мере, так задумывалось. Вот только Древние не собирались сидеть между мирами вечно. Они нашли лазейку, но воплотить их коварный план в тот раз помешала чистая случайность. И Они затаились на сотни лет, обозленные и жаждущие мести. И теперь их жажда удовлетворена. Они уничтожили мир, который их изгнал, и, использовав его Последнее Дыхание, создали Посланника, наделив его Духом Огня, способного сорвать Печать и выпустить Древних на свободу. Как ты, наверное, догадалась, этот Посланник - ты. А я Дух Огня, дающий тебе силу это сделать.
  
  

V

  
   На улице давно потемнело, обгоревшая крыша Храма пропускала мягкий лунный свет, падающий на пол с пентаграммой. Я и моя шизофрения сидели молча уже несколько минут. Все услышанное вызывало у меня только одно чувство - отвращение. Хотя я еще не до конца поверила словам Духа Огня, скорее, просто старалась не думать об этом. Пока я сижу и молчу - все в порядке, ничего не случилось. Главное - больше ни о чем не спрашивать. Ничего ни хочу знать. Просто хочу покоя и тишины. И забыть все, что случилось недавно. Забыть... Забыть...Черт!!!
   - Почему я? - все-таки не выдержала.
   -Это случайность. Выбрали не тебя. Посланником должен был стать другой человек, посвященный во все. Он полностью подходил для этого. Его просто распирала злость и ненависть на весь мир. Человек, потерявший все, что было ему дорого в этой жизни, существо, способное испытывать только ярость и жажду убийства. Ты его знала.
   - Кто-то был согласен участвовать в убийстве целой планеты? - меня внезапно осенила догадка, - Крот???
   -Ты догадлива. Он должен был оказаться в нужное время в нужном месте в момент перехода. Но, встретив тебя, почему-то решил спасти. Наверное, вспомнил ваше босоногое детство, и не смог оставить умирать, а может, что-то другое ему помешало. Поэтому сгорел сам.
   -Господи, так вот что с ним произошло. Из-за меня он...
   -В момент перехода должен быть лишь один человек. Все лишние уничтожаются. Иначе легко нарушить хрупкое равновесие между мирами. Он погиб, оставалась ты. Отчаявшаяся, несчастная, еще не пришедшая в себя после потерь. Они с радостью ухватились за эту замену. Ты им подходила даже больше, чем Крот. Тобою было легче управлять... Они так считали. А потом ты пришла в себя, убила инквизитора и исчезла. Служители Храма не знали, что делать и где тебя искать. Но ты сама явилась к озеру, и полное слияние с Духом огня все-таки произошло. Так мы стали с тобой одним целым. Я не знаю, чего сейчас во мне больше: стремления закончить то, ради чего нас создали, или желания бежать сломя голову.
   - Даже не знаю, что тебе сказать, Рели. Скорее всего, тебе придется смириться с тем, что решу я сама. И ничто в этом мире не заставит меня выпустить то, что уничтожило мой мир. Кстати, как это произошло: ведь планету сожгло собственное солнце?
   - Его энергией воспользовались Древние, чтобы уничтожить все живое. Даже у них не хватило бы собственных сил.
   - Почему их никто не остановил? Ведь в прошлый раз Владыки помогли Земле.
   - Они недооценили опасности. Попросту говоря, упустили момент. А теперь, сделают все, чтобы убить тебя.
   -Меня-то за что? Окинула взглядом полусгоревшую церковь, - я конечно, не ангел, но тут творились вещи и похуже. Чем я могу навредить Владыкам?
   - Тебя создали с единственной целью - открыть проход. Собираешься ты это сделать или нет, им не важно. Ты для них угроза, пока жива.
   - Значит у них проблема. Я жива, и таковой собираюсь остаться как можно дольше, - я, потянувшись, поднялась с пола, - и ты мне в этом поможешь, ведь ты - это я.
   -Ты считаешь, что я предам Древних, которые создали меня, вдохнули в меня жизнь?
   - Насколько я поняла, жизнь они вдохнули как раз в меня, но предательницей себя не ощущаю. Меня не спрашивали, хочу ли я стать вселенским кошмаром. И выбора у меня тогда не было, а сейчас есть. Ты со мной? И учти, мой вопрос - простая формальность, - добавила я.
   Она тоже поднялась, кривая ухмылка исказила ее губы. Даа, жутковато видеть твое же лицо, улыбающееся тебе со стороны. Да еще так. Интересно, что ощущали окружающие, видя эту гримасу на моем лице.
   - Знаешь, а ты мне нравишься. Побуду я пока с тобой, это так интересно.
   - Ну, каждый день по сожженному храму я тебе не обещаю, а вот догонялки с Древними и Владыками могут стать занимательными.
   - Чтобы обезопасить нас, предлагаю убрать свидетелей - мальчишку и его сестру.
   - Стоп! Об этом ничего не хочу слышать. Пусть это звучит странно для тебя, но я не убийца, ну, в общем, я не убиваю кого-то только потому, что он мне может навредить в будущем.
   - Да уж, тот пример со стражем ничему тебя не научил.
   - У каждого должен быть второй шанс. Ну а стража, я помниться, наказала одним из первых.
   - О да, но сколько жертв.
   - Не напоминай, - я нахмурилась, - некоторые воспоминания не стоит ворошить, слишком больно.
   Какое-то время мы просто стояли напротив друг друга, потом взгляд мой скользнул на пол, где виднелась пентаграмма. Теперь я понимала, что она удивительнейшим образом напоминает узоры от шрамов на моих ладонях.
   - Нам нужно уничтожить рисунок на полу. Ты сможешь?
   - Нет, - она улыбнулась, - мы сможем.
   Через несколько минут Храм был полностью стерт с лица земли. Черт, мне ведь может это и понравиться!
  
  
   Я возвращалась к дому деда Корнея, и меня душили слезы. Загнав все чувства глубоко внутрь, я постаралась сосредоточиться на главном. Чтобы затеряться в этом средневековье, мне нужны деньги, одежда и какое-нибудь оружие, если я не хочу каждый раз сжигать своих противников. Рели больше не показывалась, но это было и не нужно. Я могла общаться с ней, не видя, так похожего на меня Духа. Вот если одичаю в лесу, и захочется человеческого общества тогда... Хм, человеческого, ха-ха.
   Подойдя к разрушенному дому, я обернулась. В нескольких метрах от меня Дэн остановил лошадей и помог Эве спешиться. Я подошла к лошади, на которой лежало тело деда Корнея, и мы вместе стащили его на землю. Несколько часов ушло на рытье могилы. Земля была мерзлой, а мы трое почти без сил. Но, вскоре все было закончено. Я решила похоронить деда Корнея рядом с Лохматым, мне показалось это правильным. С помощью двух дощечек мы соорудили крест, и закрепили ближе к насыпи. Постояв некоторое время возле могилы самых близких мне существ, я решила заглянуть в дедов тайник.
   Дед не хотел меня отпускать, но знал, что это время когда-нибудь наступит, и как любой мудрый человек готовился к этому с особой тщательностью. В тайнике была спрятана небольшая сумма денег, которой, однако, мне должно было хватить на первое время. А еще там была одежда. Простая, но удобная состоящая из замшевых сапог, плотных черных брюк и жакета. А еще там была длинная юбка. Видимо, дед старался подбирать одежду, соответствующую моему вкусу, но не выходящую за рамки приличия. Мне не зачем было повышенное внимание. Мысленно, я в который раз поблагодарила доброго старика за все.
   Время шло, и мне нельзя было дольше здесь задерживаться. Рели нашептывала о том, что меня, скорее всего, уже давно ищут. Ну, об этом я догадывалась и без нее. Я повернулась к детям, чтобы попрощаться:
   - Вот и все, мне пора уходить. Постарайтесь найти себе укромное местечко и жить без приключений.
   - Возьми нас с собой, - Дэн нерешительно выступил вперед, - мы тебе будем помогать в дороге: Эва готовить еду, а я защищать от врагов.
   - Да, предложение, конечно заманчивое, но ничто на свете не заставит меня потащить двух малолеток неизвестно куда. Спрячьтесь на некоторое время, а потом никто и не вспомнит ни о Эве, ни о тебе, малыш. Да и некому уже вспоминать, - про себя подумала я.
   Я не малыш! - гордо заявил Дэн, - я - мужчина, и не привык прятаться. Мы пойдем с тобой, и будем тебе помогать.
   - Дурак, о сестре своей подумай! Что будет с ней, если вас поймают.
   -Пожалуйста, ну пожалуйста, возьми нас с собой, - поддержала брата Эва. Не оставляй нас одних.
   - Вы слышите, что я вам говорю: НИ-ЗА-ЧТО!!!
  
  
   Замок Норвес располагался в самом сердце Мореллы, места, которое жители Квазара называли Темным миром. За несколько десятков лет своего существования он стал пристанищем для существ, которых Империя по различным причинам предпочитала видеть мертвыми. И сам замок, и таинственное место постоянно расширялись, захватывая нейтральные земли, с каждым годом все ближе приближаясь к Империи. Создаваемый поначалу как наблюдательный пункт он стал чем-то вроде маленькой цивилизации, в окружении варваров. Единственным недостатком, и то, только для новоприбывших, был способ его изолированности от остального мира. Мир действительно был темным. Защитный купол совершенно не пропускал солнечные лучи, а вот лунный свет, по странному стечению обстоятельств, проникал беспрепятственно. В Морелле круглые сутки царствовала ночь. Прожившие здесь некоторое время, сумели приспособиться, и даже полюбить этот странный мир. А новые жители первое время испытывали только страх перед тем, что считали всю свою сознательную жизнь порождением тьмы. Хотя, чего им было бояться, ведь их выкрали из места, рожденного больной фантазией безумца, можно сказать, спасли. И они понимали это, со временем.
   Владыка Велим не спал уже вторые сутки. Все это время он думал: как, имея лучшую шпионскую сеть в нескольких мирах, неограниченные средства и необходимое количество людей, они так глубоко облажались. Вторая мысль, доставляющая определенный дискомфорт была о личности Посланника. Кто он? Каким образом ему удавалось так долго скрываться? И, наконец, какого Варга он, уничтожив Храм, часть леса и деревни, не открыл Врата. Ни то, чтобы ему хотелось, чтобы кошмар поскорее наступил. Но в этом случае было бы все понятно. Злодей пришел, сделал свое дело, сгинул, и вперед твари, уничтожайте еще один мир. Но ведь все не так. Посланник продемонстрировал небывалую силу - и исчез. С подобным еще никто никогда не сталкивался. Велим, уже несколько сотен был смотрителем в мирах, наиболее подходящих для пришествия Древних. Последний мир, к сожалению, уберечь не удалось. А все ли было сделано для этого - задавал он сам себе вопрос, и не всегда мог найти ответ. Некоторые вещи становятся тяжким бременем для собственной совести. А у Владыки она и так была перегружена сверх меры. Похоже, придется задействовать того, общения с кем он хотел бы избежать. И не он один.
   Уже спускаясь в подвал, где размещались тюремные камеры, он не мог избавиться от чувства, что совершает самую страшную ошибку в своей долгой жизни.
  
   Мы решили ехать ночью, чтобы не привлекать лишнего внимания. Днем старались отоспаться и дать отдохнуть лошадям. Как эти отроки меня уломали? Да очень просто: они расплакались. Оба. Ну не могу я видеть детские слезы, хотя, глядя на этих конкретных деток можно предположить, что акселерация в этом мире дело обычное.
   В первый раз, остановившись на отдых уже под утро, я заметила живой интерес, проявляемый Дэном и Эвой ко мне. Они бросали на меня странные взгляды и о чем-то перешептывались, пытаясь, это сделать как можно более не заметно от меня. Наконец, я не выдержала:
   - О чем секретничаете, друзья мои?
   Ребята переглянулись и смутились.
   - Ты спроси, - Эва подтолкнула Дэна плечом.
   - Нет, ты, - возразил Дэн, и смутился еще больше.
   Эва подняла на меня по-детски наивные глаза, и уже не таясь, спросила:
   - Ты Богиня?
   Сначала, мне показалось, что я не расслышала, но Эва повторила вопрос, и я задумалась. Как объяснить детям, которые и так пережили слишком много, что силой обладают не только Боги, да и есть ли они вообще, в этом мире. Иной раз человек, бывает куда более жесток, чем любое сверхприродное существо.
   - Нет, Эва, я не богиня, и никогда ею не была.
   - Но ты совершила чудо! - вмешался Дэн.
   - Я совершила убийство, - непроизвольно нахмурившись, посмотрела на взошедшее солнце, - и сделала бы это еще раз, не колеблясь, если бы это помогло спасти дедушку. Вы выбрали не ту спутницу, для своего путешествия, детки.
   - Другой нам не надо, - пылко возразила Эва, подбегая ко мне и присаживаясь рядом, - нам нужна только ты.
   - Мы хотим пойти с тобой, - Дэн последовал примеру сестры, и присоединился к нам.
   - Но я не знаю, куда иду.
   - Нам все равно, лишь бы вместе.
   Похоже, ребята для себя уже все решили, что же, я не против.
  
   По мере того, как мы отдалялись от Храма и приближались к границам Квазара, во мне нарастало напряжение. Да, я знала, что нас будут искать, и были все причины для волнения, но это что-то другое, не просто страх быть пойманной. Когда, проснувшись однажды вечером, чтобы продолжать путь, я поняла, что не могу встать и любое движение причиняет мне боль, меня это только насторожило. Но проходили дни, ночи, и мое легкое беспокойство стало превращаться во вполне обоснованный страх. Сначала я все списывала на усталость, неумение держаться в седле, да могло быть полно причин. Но когда даже в положении "лежа" я не смогла заснуть от боли, я возопила к Рели, и как это не странно, она ответила. Правда, неохотно.
   - Рели, что со мной? Я чего-то не знаю?
   - Я надеялась, что все обойдется, и не хотела говорить раньше времени.
   - Говорить о чем? Что ты скрываешь от меня?
   - Каждый шаг, отдаляющий тебя от Квазара, приближает твою смерть.
   - Ты это серьезно говоришь!
   - Более чем серьезно. Ты привязана к месту, где совершила переход. Врата не отпустят тебя, пока ты не исполнишь то, ради чего была призвана.
   - Ты это знала, и ничего мне не сказала, - виноватое выражения лица Духа огня подтвердило мою догадку.
   - А это что-либо изменило? Ты бы согласилась? Ты бы поверила мне, выбрала бы другой путь?
   - Нет, ты права, я поступила бы точно так же. Вот только, хотелось бы знать, на что я иду заранее. Предупреждай меня впредь об этом, прошу!
   Рели молча кивнула. По-моему, ей было неловко смотреть на меня. И действительно, Духу огня, насчитывающему пару миллионов лет, трудно принять, что человеческая жизнь так хрупка и недолговечна, особенно, когда ей в этом помогают изо всех сил.
   - Ну не расстраивайся ты. Никто не живет вечно, а мне вообще не на что жаловаться. В конце концов, не каждый может сказать, что пережил гибель собственного мира, да еще накостылял кое-кому в чужом.
   - Спасибо, что не держишь зла.
   - А кто сказал, что не держу? Конечно, держу. Предупредила бы раньше, так хоть развеялась бы, оттянулась по полной. Ведь не всегда предоставляется такая возможность. Ну а если серьезно, то и о детках наших пора подумать. Они ведь теперь одни.
   - Ты чувствуешь за них ответственность?
   - Как это не странно для меня звучит - но да, чувствую. Они мне доверились. К тому же, в отличие от меня самой не считают психованной убийцей.
   Я перевела взгляд на Дэна и его сестру. Они спали по-детски беззаботно. И что удивительно, кошмары их, видимо не посещали. Меня, кстати тоже.
   Больше мы с Рели к этой теме не возвращались, и хотя с каждым шагом, удалявшим нас от Квазара, мне становилось все хуже, это лишь разжигало во мне здоровое чувство злости, что придавало мне дополнительную силу. Иногда я ловила себя на желании вернуться, более того мне пришлось отдать свой кинжал Дэну и попросить Рели контролировать силу одной. Ребятам я посоветовала держаться от меня подальше, а при малейшей угрозе с моей стороны просто бежать. Я хотела причинять боль всем, кто меня окружает, и удерживает вдали от Врат. Я нужна была там, чтобы выполнить то, ради чего была призвана в этот мир, и чувства, которые я испытывала к Дэну и Эве, становились для меня обузой. Я часто злилась, раздражалась, но они терпели, зная, что это не я, что кто-то другой пытается управлять моими мыслями и поступками. А я боролась с собой каждую минуту, и у меня это получалось. По крайней мере, я никого не убила. Пока.
  
   Владыка спустился на нижний уровень. Здесь не было охраны, однако отсюда еще никому не удавалось сбежать. А попытавшиеся это сделать не оставили после себя даже следа на грязных камнях. Энергополе замка, исправно выполняло поставленные перед ним задачи. Велим, подойдя к нужной камере, посмотрел на ее обитателя. Годы заключения не оставили на нем заметного следа. Затаенная мощь - вот то, что сразу бросилось в глаза Владыке. Это существо, приговоренное к смерти и забвению, всегда вызывало у Велима чувства, граничащие со страхом, завистью и ненавистью. Когда-то он был лучшим, но проиграл и потерял все. И теперь заключен в четырех стенах до конца своих дней. Велима поначалу удивляло, что заставляет Дарэна столько лет цепляться за жизнь, но теперь он даже был рад этому. За то, чтобы вырваться отсюда, Дарэн сделает все, что прикажет ему Владыка.
  
  
   Мы остановились недалеко от лесного пруда, развели костер, и я объявила банный день. К следующему утру, мы должны были выехать на главную дорогу, ведущую в приграничный городок. А для этого было необходимо, привести себя хоть в какую-то видимость порядка. Дэн, с сестрой весело носясь, друг за другом успели оглушить своим радостным визгом меня, наших лошадей и мою шизофрению. Мне было приятно наблюдать за ними со стороны. Я уже давно не чувствовала себя такой свободной и беззаботной как они. Я вздохнула и обратилась к Рели:
   - Скажи, я схожу с ума или та дыра в межмирье действительно так на меня влияет?
   Рели помолчала, а потом у меня в голове раздался ее ответ:
   - Влияет, причем сильно, но ты справляешься. Я никогда не подозревала, что можно так отчаянно бороться с магией Древних.
   - Но они же не сами насылают на меня это, им, наверное, кто-то помогает?
   - У них много слуг здесь, в этом мире, и каждый готов отдать все за награду, которой его одарит Азазот, повелитель Древних.
   - Неужели награда стоит того, чтобы предать свой род?
   - Для многих, эта награда дороже и желаннее всего.
   - Что же это?
   - Возможность исполнить твою самую заветную мечту.
   - Да, действительно весомый аргумент в борьбе с совестью.
   - Знаешь, ты бы тоже могла это сделать, если бы согласилась открыть Йог-сотхотх. Он живой, имеет собственную душу, ему ведомы лабиринты времени, ибо все время едино для Него. Йог-сотхотх - это те Врата, через которые вернутся Жители Пустоты.
   -Никак не решалась спросить, наверное, заранее зная ответ: Что было бы с нами, открой я этот Йог-сотхотх?
   - Твое предназначение будет выполнено, и в то же мгновение Дух Огня покинет тебя, а с ним и жизненная сила. Я вернусь за грань миров, откуда меня призвали. А ты - просто исчезнешь с лица этого мира. Ведь для твоего создания было нарушено слишком много законов мирозданья. Ты не сможешь существовать без меня, а я без тебя.
   Вдруг, меня что-то встревожило, я вскочила и позвала ребят. Подбежав к нашим вещам, я достала спрятанный Дэном он меня кинжал и приготовилась защищаться. Дэн и Эва подбежали ко мне, и стали по обе стороны. Мы готовились встретить опасность, и она не замедлила себя ждать. На поляну выбежала дюжина вооруженных людей и окружила нас со всех сторон. "Стражи Храма!" - испуганно подумала я. "Разбойники" - облегченно ответила Рели.
  
  
   Дарэн с усмешкой дожидался когда Велим наконец-то решится заговорить, но видимо, как всегда, не знал с чего начать. Дарэн решил не помогать в этом своему врагу и просто наслаждался смятением, которое явно читалось на лице Владыки. Наконец, Велим решился:
   - Смертник, у тебя есть шанс облегчить свою участь и заслужить помилование, - с пафосом начал он. Тебе оказана честь загладить твои преступления перед Советом Старейшин.
   - Ты опять облажался - спокойно сказал Дарэн.
   - Не смей говорить со мной в таком тоне. Ты, ничтожество, дрожащее перед смертью, давно должен был гнить в могиле. Но ты даже не способен умереть, чтобы восстановит честь рода.
   - Мой род оставь в покое, а о чести не тебе говорить, - заметил Дарэн, разглядывая стену напротив.
   - Как я уже сказал, у тебя есть шанс на помилование.
   - И что же я должен ради этого сделать?
   - Найти и убить Посланника Азазота. Я знаю, ты сможешь, у тебя ведь это так хорошо получается - убивать.
   - Ты знаешь, кто он?
   - Нет, но нам стало известно, что разящим Пламенем воспользовалась женщина, прозванная Демоном Квазара.
   - Женщина, - Дарэн приподнял левую бровь, - это будет интересно.
  
  

VI

   Рели оказалась права - это были разбойники.
   -Ты можешь помочь с ними?
   - Могу, но лучше этого не делать. Если призовешь огонь - тебя быстро выследят. Попробуй сначала с ними договориться. Поверь, это меньшее из двух зол.
   - Из трех, - поправила я ее, - ты про Владык забыла.
   Между тем ситуация продолжала накалятся. Нам предложили бросить оружие и поделиться добром, что было для нас весьма затруднительно, так как все, что составляло наше добро, было либо надето, на нас, либо стояло в сторонке и пожевывало травку. Но вряд ли их привлекут два полуживых скакуна. В общем - поиметь с нас было нечего, кроме, пожалуй, награды за мою голову, но я и не собиралась посвящать наших противников в эти тонкости. Пусть поищут, сами убедятся. И они убедились, и очень расстроились. Наверняка, мы не справились бы с этой ситуацией сами, и мне пришлось бы воспользоваться силой, но тут на нас опять напали.
   За ту неделю, пока мы продвигались к границе, мы не встретили ни одного патруля, даже слежки не заметили, и, конечно же, по всеобщему закону подлости, фортуна просто должна была на нас отыграться. А для этого решила задействовать часть войск самого императора. Посмотрев на жалкую кучку оружия, сваленного в центре поляны, и оценив шансы на спасение от низких, до нулевых, я решила, что наше положение может изменится только к лучшему. Оттолкнув обалдевшего разбойника, что стоял у меня на дороге и схватив Дэна и Эву за руки, я рванула в лес. Отбежав на несколько метров от поляны и припав к земле, мы решили понаблюдать за развитием событий. Наверное, каждый рассчитывал при благоприятном (для нас) исходе сражения вернуться и забрать нехитрые пожитки, а главное, лошадей.
   Трудно предположить, кого выслеживал патруль, и что пытались искать у нищих путников разбойники, но они нашли друг друга. Кажется, и тем и другим не терпелось размяться, и они тут же приступили к применению теории "убей ближнего" на практике.
   Скоро наблюдать за поединком в стиле бандиты против регулярной армии мне стало неинтересно, к тому же приближался вечер, и я опять почувствовала возвращающуюся боль, немного утихающую в дневное время. В этот раз боль была резче и ни затихала, ни на минуту. Начался озноб. Шум на поляне стал меня раздражать. Я уже еле сдерживалась, чтобы не натворить глупостей. Дэн, увидев, что со мной происходит лег рядом, Эва прижалась ко мне с другой стороны. Они пытались меня успокоить, согреть своими телами, а я смотрела на них и думала, что сейчас от смерти их отделяет только чудом сохранившаяся до сих пор частичка моей человеческой души. Рели не могла мне ничем помочь, ее призвали, и она стремилась ответить на зов Создателей. Она хотела вернуться к разрушенному Храму и отворить Йог-сотхотх. Хрупкая нить, связывающая мою душу, и тело натянулась до предела и я больше не могла сдерживать рвущийся из меня огонь. И вдруг, Эва запела. Тихонько вполголоса, чтобы не привлекать внимания дерущихся на поляне. Она пела одну из песен, услышанных от меня на привале. На моем родном языке. И как только девочка запомнила:

...Там для меня горит очаг

Как вечный знак забытых истин

Мне до него последний шаг

и этот шаг длиннее жизни...

  
   Едва узнаваемые слова, напетые нежным детским голоском, вернули мне сознание и память. Я вспомнила о семье, давно мною забытом чувстве покоя и о доме, который потеряла. Пока я помню - душа моя жива. Я почувствовала слезы, льющиеся из моих глаз. Сила, едва сдерживаемая мною, схлынула, и я ощутила себя свободной, хотя бы на время. Некоторое время я лежала слабая и опустошенная. Потом привстала, обняла и поцеловала Эву:
   - Спасибо, милая, на этот раз ты меня спасла.
   Время шло, звуки битвы стали затихать. Дэн, осторожно высунув голову, сообщил, что патруль побеждает разбойников, и далее задерживаться здесь было бы глупо. Мы с Эвой с ним согласились, и, ползком начали продвигаться прочь от поляны. Продвинувшись на достаточно удаленное расстояние, мы встали и побежали в сторону от реки. Теперь, без оружия и лошадей, наше будущее стало еще неопределенней.
  
  
   Дарэн стоял возле руин, бывших когда-то Храмом. Трава, кусты и деревья на несколько лиров вокруг были выжжены дотла. Не знаю, что они использовали, но создали на этот раз нечто уникальное, - подумал он. Такие разрушения он видел только в результате сражения двух Владык. Он чувствовал дыхание смерти, в тот день она собрала богатый урожай, и все еще ждала Ее возвращения. Дарэн почувствовал, что, хоть Храм и уничтожен, Врата все еще действуют. Йог-сотхотх замер в предвкушении того, что произойдет в ночь убывающей луны.
   Нужно уничтожить Посланницу до того, как она наберет достаточно силы, чтобы противостоять Владыкам. А в том, что это скоро произойдет, Дарэн не сомневался. И он отправился за ней, по едва заметному следу ее ауры. К сожалению, он не имел права использовать собственную магию, чтобы не привлекать внимание слуг Азазота.
  
  
   Выйти из леса на дорогу мы так и не решились. Передвигались, прячась в кустах от любой проезжающей мимо телеги. К утру, мы были возле маленькой приграничной деревеньки, а значит, если не попадем в неприятности ближайшие сутки, скоро будем свободны от преследования имперских войск и служителей Храма. Я старалась задвинуть поглубже мысль о том, что одновременно могу расстаться с жизнью. Но сейчас это меня мало волновало. Был почти день, боль отошла на задний план, а вперед вырвался банальный голод. То, чем нас кормил Дэн все дорогу, без сомнения, было чрезвычайно питательно, с большим содержанием белка и вообще, Эва не плохо готовила пойманное им, но все же...хотелось нормальной еды.
   А еще я обнаружила в себе интересную способность: я притягивала огонь. Случайно задев рукой костер, я поняла, что искорки пламени не собираются меня обжигать. Более того, они удобно устроились у меня на ладонях, игриво разгораясь, все ярче. А когда я поднесла ладони к губам и слегка дунула на них, огоньки взлетели в воздух, принимая причудливые формы птиц и зверей. Я еще долго развлекала ребят, показывая им животных моего мира.
   Наконец, пришло время на что-то решиться. В деревню вызвался сходить Дэн, как самый безобидный на вид. Отчистив его совместными усилиями, и придав облику благопристойность, мы отправили нашего мужчину на разведку местности.
   Оставшись с Эвой одни, мы решили навести марафет, вернее отчиститься от пыли и грязи, собравшейся на нас за эти сутки, и, найдя невдалеке маленький ручеек, принялись стирать одежду. По моим подсчетам, в моем мире была бы середина осени, а климат здесь был схожим. Поэтому первым делом, нужно было раздобыть теплую одежду.
   Через несколько часов вернулся Дэн, да не с пустыми руками. За собой он волок громадный сундук, судя по следу, который он за собой оставлял, наполненный чем-то тяжелым.
   - Вот, - с гордостью сказал он, - нашел на дороге.
   Мы с Эвой переглянулись, а я с улыбкой спросила на счет ключа. Парень покраснел, и заявил, что ключ он не искал, да и не незачем, если можно попробовать открыть палкой или камнем.
   - И поторопитесь, - добавил Дэн, а то скоро может найтись и хозяин.
   - И хорошо, - заметила Эва, - ключ принесет. Теперь переглянулись уже мы с Дэном, хмыкнули и потащили сундук с собой.
   Наверное, мне стоило бы поговорить с мальчиком о том, что воровать не хорошо и вообще не всегда безопасно, но, честно говоря, не хотелось, и другого способа поправить наше положение пока не видела. Да и Дэн был достаточно умен, чтобы не делать глупостей. Поговорю с ним позже, как-нибудь. Если не забуду.
   - Кстати, братишка, а где это теряют сейчас такие сундуки, - поинтересовалась Эва.
   Братишка, вздохнув, поведал, что у деревенского трактира некий богатый господин принял его за служку, и препоручил свой багаж. Весь багаж Дэн не осилил, а, схватив самый тяжелый, дал стрекача. А на границе не спокойно, все никак не могут поймать разбойников, что повадились нападать на торговые караваны. Не наши разбойники, - подумала я, те были не столь притязательны. А еще разыскивают демона, что уничтожила главный Храм Квазара и пару деревень близь него. Даже есть приметы разыскиваемой. Услышав перечисленные приметы, я убедилась, что по ним меня никогда не найдут, если не буду подставляться.
   Пробежав, на наш взгляд достаточное расстояние мы остановились, чтобы перевести дух и заняться осмотром приобретения. Вооружившись толстой палкой, мы по очереди принялись вскрывать "найденный" багаж. И на втором часу совместные усилия были вознаграждены. Замок сломался, а многострадальная крышка сильно покосилась вбок. Нашему взору предстали: плащ на меху - одна штука, сапоги кожаные - одна пара, две куртки не понятно из чего, и, наконец, заостренный прямой клинок. Я не очень разбиралась в мечах, точнее, совершенно не разбиралась, но Дэн сказал, что это палаш. Я тут же в него влюбилась, и дала себе слово научится им пользоваться, если выживу. Вынув все это добро, и добравшись до дна, мы задумались. Уж больно тяжел был сундук, чтобы эти вещи были единственным его содержимым. С помощью той же палки начав простукивать дно, я обнаружила тайник и на удивление легко его, вскрыв, нашла ... книгу. Громадный толстый фолиант в старинном кожаном переплете. Пролистнув несколько страниц и увидев незнакомые письмена, я решила обратиться за помощью к моему эксперту:
   - Рели, - ты можешь, понять, что здесь написано?
   Некоторое время я вслушивалась в тишину, а потом Дух огня ответила:
   - Кажется, нам повезло. У нас есть шанс на спасение.
  
  
  

VII

   Ее слова не могли меня не удивить. Не то, чтобы я смирилась со своей скорой кончиной в расцвете лет, но, от некоторых вещей, происходящих с тобой, невозможно просто отмахнуться. И очень трудно было поверить, что моя история закончится хэппи-эндом. Между тем, я увидела, как напротив меня появилась Рели и с уважением посмотрела на Дэна.
   - Знаешь, если нам нужно будет что-то у кого-то украсть, пошлем на дело мальчика. Похоже, у него чутье на сокровища.
   - Сплюнь, родная, негоже прививать ребенку криминальные наклонности. Вырастет, сам решит, кем станет. По мне, так лучше врачом.
   - Входишь в роль заботливой мамочки?
   - Это в моем-то юном возрасте?
   - Намек на МОЙ возраст кажется мне некорректным. Хотя, по сути, мне сейчас даже меньше, чем тебе.
   - Это как же так получилось?
   - Ну, я живу только пару недель. И хотя долгие годы существования в качестве Духа, наложили свой отпечаток в мое сознание, все же часть знаний, жизненного опыта и характер я переняла у тебя. А еще те слова, которые у тебя срываются, когда ты думаешь, что детки тебя не слышат.
   - А они слышат?
   - Прислушиваются, и запоминают, видимо, чтобы передать потомкам бесценные знания идиоматических выражений накопленных тобою в двух мирах.
   - Давай закончим эту тему и перейдем к тому, что ты недавно сказала: у нас есть шанс?
   - Ты знаешь, что прихватил наш малыш?
   - Нет, но думаю, тебя просто распирает от желания мне это рассказать.
   - Верно. Эта книга - одна из трех, уцелевших в бесконечных войнах миров. В ней собраны все знания, что за долгие тысячи лет удалось накопить древнейшей расе - Майрос. Майрос живут столько же, сколько существуют иные миры, и следят за соблюдением Равновесия. Добра в мире должно быть ровно столько, сколько и зла. Они не хорошие и не плохие. Говорят, что книгу они создали для того, чтобы насолить и Древним и Владыкам. Она содержит заклинания защиты и боевую магию, использовав ее, ты сможешь не только выиграть время, но и обезопасить себя в дальнейшем.
   - И как я буду ее использовать, не сумев прочитать? Или ты ждешь, что я выучу язык Майрос за несколько дней?
   - Знания из этой книги передаются не словами, а магией, силой. Только истинный маг способен понять ее содержимое.
   - Тогда у нас проблема: я не истинный маг, и никогда им не буду.
   - Эта книга создана с помощью четырех стихий: ветра, огня, воды и земли. Обладая властью хотя бы над одной из них, можно ее прочитать. Ты владеешь Духом огня, притягиваешь огонь, значит, ты способна на это.
   Некоторое время я молчала, вспомнив мои упражнения с огоньком из костра. Если Рели считает, что я могу, что ж, надо либо подтвердить, либо опровергнуть ее предположения.
   - Что я должна делать?
   - Просто расслабься. Почувствуй, как сила огня струиться сквозь тебя, проходит между пальцев и проникает в книгу.
   Я постаралась все это проделать. Некоторое время у меня ничего не выходило, я почти потеряла надежду добиться от своих скромных сил какой-то пользы, но вдруг...
   Я почувствовала жидкое пламя. Оно текло по моим жилам, вместо крови, мои глаза заволокло туманом, и я увидела тени, много теней, сливающихся во что-то большое и невероятное. Оно окружало меня со всех сторон, распадаясь и снова собираясь в прекраснейшие узоры, как будто я находилась в центре гигантской мозаики, которую мне просто необходимо было собрать. Мне казалась, что если я не сделаю этого, то разрушу что-то удивительное и бесценное. Я почти справилась с одним узором, но он тут же распался, и я почувствовала легкое разочарование. Неужели я могла только разрушать? Мне показалось, что будет правильным добавить что-то от себя, и я влила в соцветие красок немного своей силы. Огонь расползся по рисунку и, застыв, больше не менялся. Один узор, второй, третий. Я увлеклась, мне хотелось, чтобы время остановилось, и я могла закончить то, что начала. Но время было на исходе, я это чувствовала, и, наконец, все закончилось. Я успела, вот только сама до конца еще не осознала что именно. А потом по моему телу разлилось тепло, и я почувствовала, как с этим теплом в меня проникло нечто чуждое мне, но не враждебное, и я очнулась.
   На меня смотрели две пары встревоженных глаз. Что же их так напугало? Приподнявшись с земли и оглядевшись, я поняла, что с момента открытия книги прошло довольно много времени. Когда мы с Рели начинали экспериментировать, был вечер, а сейчас светило солнце. Да уж, за это время нас спокойно могли переловить, а я бы ничего не заметила. Прислушалась к себе, и уловила что-то новое и несвойственное моей натуре. Я чувствовала себя такой цельной, завершенной. Как будто мозаикой, которую я складывала была я сама. Обняв и успокоив деток я обратила свой взор на Рели:
   - Ты чувствуешь в себе перемены, - она не спрашивала, а утверждала, - мы справились.
   - Справились с чем именно?
   - Ты вобрала в себя магию Майрос, научившись ею пользоваться, ты сможешь противостоять чему угодно.
   - Даже Азазоту и Владыкам?
   - Думаю, время покажет, а сейчас надо уходить отсюда, мы и так здесь слишком задержались.
   Свалив пустой сундук в овраг и закидав его сухими ветками и опавшими листьями, чтобы не оставлять явных следов нашего присутствия, мы отправились к границе. Держась при этом как можно дальше от деревни. Поля пересекали преимущественно быстрыми перебежками, стараясь никому не попадаться на глаза. Уже потемнело, когда, Дэн заметил, что мы покинули Квазар, и находимся на ничейной территории. Похоже, что пока нам везло. Расположившись на ночлег, решили не разводить костер, дабы не привлекать любителей легкой наживы. А сейчас нам было что терять, один меч чего стоит. Я смотрела на Дэна и Эву и понимала, как же мне повезло, что я их встретила. Оба хрупкие, голубоглазые, вызывающие желание оберегать, они, тем не менее, были сильны духом и способны защищать до последнего тех, кто им дорог.
   Дети беззаботно уснули, а я не могла сомкнуть глаз, все думала о том, что со мной произошло за последнее время. Сила, которой меня наделили, и которую я не просила, возросла, но я все еще не умела ею пользоваться. Да, я могла разрушать, сжигать, уничтожать все живое, я могла открыть Йог-сотхотх, но чувствовала, что это еще не все, на что я способна. Чтобы изучить свои возможности, нужно было время, и безопасное место.
  
   Дарэн почувствовал всплеск силы, кто-то использовал сильнейшую магию Перехода Четырех стихий. Никому из обитателей этого отсталого мира она не была известна. Если заклинатель та, кто он думает, то он, возможно, уже опоздал. Дарэн больше не улавливал ауру своей будущей жертвы. Что-то изменилось, и теперь, возможно придется пересмотреть свои планы и действовать совершенно иначе. Велим будет недоволен, - с усмешкой подумал он.
  
  

VIII

   На заснеженной вершине горы стоял человек. Хотя человеком его можно было назвать с трудом. Наличие двух рук, двух ног и головы еще никого не делали человеком, особенно представителя расы, древнее, чем сам мир, в котором он сейчас обитал. Майрос задумчиво смотрел на закат. Сколько закатов ему удалось увидеть за долгую жизнь, он не считал, но этот был самым запоминающимся, он ознаменовал конец всего, что знали обитатели этого мира до сих пор. Встретят ли они рассвет - было пока не ясно. События давно перестали происходить по намеченному сценарию, и Майрос чувствовал, что впервые за долгие годы ему интересно, чем же все завершится.
  
   Ближе к утру я оставила все попытки заснуть и занялась обдумыванием ситуации, в которую влипла, тем более, что боль, как ни странно не приходила, и ничто не могло меня отвлечь от раздумий. Я в чуждом для меня мире, мне страшно, я отвечаю за двух подростков, которые, находясь рядом, подвергаются опасности. А еще я нажила себе шизофрению, которая называет себя Духом огня и Истинное знание, наличие которого в себе совершенно не ощущаю. Эйфория от "прочтения" книги давно прошла, и я чувствовала себя попросту уставшей и ничем особенным не обогащенной. А еще меня беспокоила мысль о Древних и Владыках. Что будет, если нас найдут не те, так другие? И хотя цели у них разные, методы, как утверждает Рели, используют схожие. Обе расы достаточно древние, чтобы не задумываться о таких мелочах, как жизнь и благополучие нас, людей. Иначе бы Владыки не допустили того, что произошло с моим миром, того, что происходит в Квазаре. Мы для них пешки - это понятно, но вот как можно было допустить мое превращение в Посланника. Или я ничего не понимаю, и Владыкам действительно плевать, что Йог-сотхотх откроется, либо они совершили роковую оплошность, и теперь стараются ее исправить. Как? Убив меня. И почему до сих пор они ничего не предприняли, неужели чего-то ждут? Я была далека от мысли, что только из-за нашей находчивости и удачи мы все еще живы. Так не бывает. По нашему следу идут ищейки, я это чувствую, вот только не понимаю, почему круг еще не сомкнулся.
  
   Майрос наблюдал за расположившимися на отдых людьми. Расстояние никогда не ограничивало его возможностей. Он понимал, что дольше не сможет скрывать Посланника от мира, он уже и так сделал гораздо больше, чем должен был. Фигуры расставлены, игра началась.
  
   Утро началось достаточно бурно. Дети громко делили полупрожаренную тушку непонятного мне животного, которого Дэн поймал вчера. Спор больше напоминал утреннюю разминку с элементами пробежки, ну да я не стала им делать внушение, и отказалась от своей части завтрака, сославшись на диету. Пусть развлекаются. У них и так мало радости. Про себя подумала, что лучше питаться корешками и ягодами, чем несчастным задохликом, вызывающим у меня острое чувство жалости и убивающим аппетит.
   Спор прервался неожиданно. До нас донеслись звуки борьбы, выкрики и звон стали. Приказав детям оставаться на месте и схватив свой меч (зачем, спрашивается) я устремилась на шум. Пробежав несколько метров, я вышла на дорогу. Передо мною разворачивалась интересная картина. Я увидела карету, остановленную патрулем, из нее уже успели вывести пассажиров: женщину, преклонных лет и молодого человека, лет двадцати. Он как раз пытался нанести удары ногой стоящему перед ним солдату, видимо старшему из патруля. Сзади двое держали его за руки и, что-то смеясь, кричали. Старший, тем временем ударил его кулаком в лицо, из носа пошла кровь и парень затих. Женщина, наверное, его бабушка, испугано вскрикнув, кинулась к нему, но ее грубо отшвырнул четвертый солдат, стоявший до этого в стороне. Женщина упала и не подавала признаков жизни. Вот на это я уже спокойно смотреть не могла и вышла на дорогу. Меч до поры решила держать за спиной, все равно, мечник из меня никакой. Солдаты пока не обращали на меня внимания, занимаясь избитым парнем. Окинув дорогу взглядом, я поняла, что упустила из этой картины нечто важное: на одной из лошадей лежал связанный пленник, побитый, измученный, но явно в сознании, принимая во внимание усердие, с которым он пытался размотать веревку. Решение пришло внезапно, я бы ничего не смогла сделать с четырьмя вооруженными людьми, не раскрыв себя, а вдвоем с пленником у меня есть шанс, даже если он попытается сбежать от патруля, он отвлечет их внимание на себя.
   Я подошла к связанному и разрезала веревки. А потом, не оглядываясь больше на него, подкралась к тому, которого сочла офицером, и направила меч ему в спину. К моему удивлению, все мои манипуляции с пленником и веревками до сих пор остались незамеченными. Один солдат возился с парнем, двое принялись обыскивать багаж. Я слегка надавила, и кончик меча вонзился солдату в спину. Он замер, потом сделал попытку обернуться, а я прижала меч сильнее. Тут уж на меня обратили внимание остальные участники драмы. Три солдата с мерзкими ухмылками принялись нас окружать, что натолкнуло на мысль, что их начальник им совсем не дорог. Интересно, - подумала я, если я слегка надрежу мою жертву, их это отвлечет? И далеко ли я убегу после этого? И как это поможет тем, ради кого я это все начинала? Ситуация становилась тупиковой и довольно глупой. Три отморозка окружили меня, женщина до сих пор была без сознания, а парень только начал приходить в себя. Я уже было, решилась выпустить силу, но тут неожиданно, пришла подмога в лице освобожденного мною пленника. Он наскочил сзади на одного из нападавших и с силой, которую я не подозревала в этом измученном человеке, свернул ему шею. Раздался характерный хруст, и я поняла, что наши шансы увеличились. Трое против двух, даже трех, подумала я, увидев, как паренек встает на ноги. И тут же он принялся действовать. Я едва уловила движение, когда он подскочил к типу, ударившему женщину, и проткнул его насквозь, мечем, до этого лежащим на земле. Я с милой улыбкой взглянула на предпоследнего нападавшего, который бросил оружие и поднял руки вверх. О тут действуют те же правила сдачи в плен. Наконец я отвлеклась на своего пленника. Держать меч у его спины было тяжело и неудобно, да уже и незачем. Я отошла от солдата и свалила его ударом ноги чуть пониже спины. Не знаю, зачем они все это затеяли, но думаю, не я должна задавать им вопросы.
  
   Убедившись, что с женщиной все в порядке и, поручив ее заботам подбежавших Эвы и Дэна, мы сосредоточили свое внимание на уцелевших солдатах. Жертва нападения решительно взялся за допрос. Схватив моего бывшего пленника за шею, и приподняв его вверх, парень начал задавать вопросы. Ну, я думаю, учитывая его напор и отношение к допрашиваемому у него должно все получиться, а мне нужно было задуматься, куда двигаться дальше. Это нападение не могло не привлечь чьего-нибудь внимание. Ведь мы находились на главной дороге. И в любой момент кто-то мог проезжать мимо. И только я об этом подумала...
   Человек двигался не спеша, увидев нас, он даже не приостановился, спокойно продолжая идти вперед. Было видно, что это мужчина, лет тридцати пяти, высокий, в каждом его движении чувствовалась сила. Уже подойдя на достаточно близкое расстояние, он стал, и окинул нас пронизывающим взглядом. Мне стало как-то не по себе. Давно я не встречала серьезного противника. Противника? Это может быть кто угодно Владыка, слуга Древних. Хотя нет, на чьего-то слугу он похож меньше всего. Вперед вышел бывший пленник:
   - Ты можешь пройти мимо, и забыть, что здесь произошло.
   Мужчина слегка улыбнулся и, кивнув на двух лежащих солдат, поинтересовался:
   - А что здесь делают воины императора, да еще в таком виде?
   Тут не выдержал парень, направив свой меч на пришельца, он довольно грубо посоветовал ему убираться, пока цел. Мужчина все с той же улыбкой спокойно достал свой меч, и предложил парнишке заставить его уйти.
   Этого выдержать не могла уже я, и решила вмешаться. Встав между двух противников, принялась уговаривать:
   - Ну, все, ребята, пообщались, и хватит. Давайте успокоимся, на сегодня крови и синяков достаточно. А вы, - обернулась я к пришельцу, - взрослый мужчина, зачем же провоцировать юношу.
   Юноша дернулся. И я уперлась рукой ему в грудь, его сердце билось так, как будто готово было выскочить из груди, но я смогла слегка отодвинуть его назад. А вот с его противником этот фокус не прошел. Моя ладонь уперлась в сталь его мускулов, и реши он сделать шаг вперед, без труда бы ее сломал.
   Глаза обоих сверлили друг друга, видимо, парню отчаянно хотелось сорвать на ком-то скопившуюся злость, а вот чего хотел мужчина, я понять не могла. Неужели ему не все равно, что делают незнакомые ему люди на ничейной дороге. Тут, к счастью, напряжение отпустило незнакомца, он расслабился, и снизошел до взгляда на меня:
   - Прошу меня простить, если невольно напугал Вас, конечно же, я не собирался конфликтовать с кем-либо. Просто шел мимо, увидел происшедшее здесь и решил предложить свою помощь.
   - Благодарю Вас, но мы справимся собственными силами, - ответила я, попытавшись вложить в свою улыбку все обаяние, на которое была способна. Надеюсь, мои глаза при этом не загорелись красным, не хотелось бы напугать человека. И человека ли?
   - Ну что же, тогда не буду отвлекать Вас от того, чем Вы до сих пор занимались, - произнес он, и учтиво поклонившись, пошел дальше своей дорогой.
   - Странный тип, - заметил бывший пленник, - не надо было его отпускать.
   - Предлагаешь догнать и убить его, чтобы не оставлять свидетелей? - устало поинтересовалась я.
   - А что, хорошая идея, - тут же нашелся парнишка, и сделал шаг вперед.
   - Куда, - я схватила его за локоть, - я пошутила. Пусть идет себе, надеюсь по дороге ему никто не встретиться, а если он кому-то что-то и расскажет, нас здесь уже не будет. И, обернувшись к парню, поинтересовалась:
   - Ну а ты закончил с теми двумя?
   - Да, и они оказались весьма разговорчивы.
   - Не сомневаюсь, - хмыкнула я, вспомнив один из моментов "разговора".
  
   Был полдень, солнце ярко светило над верхушками деревьев, а мы продолжали наш вояж по лесной чаще. Наша компания увеличилась вдвое, и состояла кроме уже известных лиц, из юного герцога Мароне и его бабушки, леди Агаты, а также наемника, и, скорее всего профессионального убийцы - Кайла. Почему-то вся эта бравая компания решила нас сопровождать, даже не поинтересовавшись, а жажду ли я этого. Все решилось как-то само собой, нужно было как можно быстрее покинуть это место, и спорить было некогда. Решать особенно долго, куда двигаться не пришлось. Каждый подумал, и выдал: "Вперед". Как бы не был расплывчат, сей ориентир, он воодушевил всех нас, и мы смело двинулись вперед. Только с приходом сумерек мы решились сделать привал, и познакомиться поближе.
   Итак, герцог Мароне, двадцать два года. Высокий, стройный, несмотря на молодость, наследник крупнейшего герцогства, пока находящегося под протекторатом Квазара. Видимо отца нынешнего герцога, не особенно грела эта мысль, и он, нарушив вассальную клятву, поднял против Лори надцатого бунт, закончившийся полным разгромом бунтовщиков, и смертью самого герцога на костре. Попытавшийся освободить отца молодой Мароне был объявлен вне закона, и, взяв с собой единственную уцелевшую после нападения на замок родственницу, скрылся из империи. Но его догнали на ничейных землях и собирались тихо, по-семейному ликвидировать, ну и заодно, конфисковать имущество, не уверена, что в пользу короны. Стало быть, я подоспела как раз вовремя, чтобы спасти последних уцелевших представителей этого славного семейства, за что это самое семейство, по их словам, было мне чрезвычайно благодарно.
   С пленником же, произошла вообще, глупейшая история. Выполнив заказ (читай между строк, убив клиента), он преспокойно ждал заказчика на оговоренном заранее месте, в лесу. Почему в лесу? Ну, бывает, что заказчик чрезмерно осторожен, да и интуиция Кайла редко когда подводила. Но не в этот раз. Только он получил деньги за проделанную работу, как на него набросились солдаты в количестве семи человек. Двоих он положил сразу, а остальные, обозлившись из-за товарищей, тут же постарались схватить жертву, причинив ему максимальные увечья. По-видимому, сказалось зелье, подмешанное в спиртное, распитое им вместе с заказчиком, по случаю удачно проделанной работы. В общем, попался по-глупому, - подытожил Кайл. В его словах слышалась обида, на более слабого противника, которому в бесчестном поединке удалось одолеть этакого молодца. И действительно, поев и немного придя в себя, Кайл больше не выглядел измученным. Напротив, он производил впечатление сильного и опасного человека. Как хорошо, что он, по-видимому, на нашей стороне.
   Посочувствовав от всей души нашим спутникам, мы с Эвой и Дэном скормили им слезливую историю о несчастных сиротках, ищущих безопасное место для жизни. Так, на мой взгляд, было безопаснее и для них, и для нас.
   Наступила ночь, и мы решили прилечь и немного отдохнуть. Первым охранять наш сон вызвался, как ни странно герцог. Мы не возражали, и, укутавшись потеплее, мирно задремали. Особенно беззаботное выражения лица было у Дэна, надо будет перенять, вдруг понадобится изобразить его в следующий раз. Я не считала себя особенно циничной, но надо ведь быть полной дурой, чтобы довериться людям, которых ты знаешь всего несколько часов. Особенно, когда один из них при мне, без особых усилий поднял за шею здорового мужика, весом килограмм девяносто. Хотя, возможно, их тут подкармливают стероидами, для улучшения генофонда.
   Итак, мы с Дэном изо всех сил изображали спящих, Эва и леди Агата действительно спали, утомившись за день, а вот Кайл, похоже, также не доверял нашему юному другу, да и нам, пожалуй, тоже. В подобной атмосфере общей подозрительности прошло около двух часов, когда я встала на смену герцогу. Дэн тут же задремал, беззаговорочно доверяя мне собственную жизнь, а вот Кайл, как будто во сне переместился так, чтобы не выпускать спящего герцога из виду. Так, интересно, либо мне доверяют, что не может не польстить, либо не считают угрозой, что слегка обижает.
   Время шло, я уже начала успокаиваться, и почти поверила, что ночь пройдет мирно и спокойно, как тут, под чьими-то ногами хрустнула ветка, а из ближайших кустов вышел наш незнакомец, которого мы встретили на дороге. Тут же, как по команде вскочили все три представителя сильного пола, заставив меня задуматься, а для чего я тут вообще дежурю, борясь со сном, если практически все бодрствуют.
   Мужчина вышел на поляну, и демонстративно не замечая четыре направленных в его сторону клинка, обратился ко мне:
   - Простите даймина, что напугал Вас, но я вынужден был следить за вами, так как вы бы не позволили мне присоединиться к Вам. Вы выглядели напуганной, и как будто подозревали меня в чем-то. Сожалею, что произвел негативное впечатление, но я хочу всего лишь помочь вам, - он оглядел поляну, - и вашим спутникам.
   Спутники напряглись, а Кайл выступил вперед, и, приставив меч к шее незнакомца, прорычал:
   - Если ты, скотина, навел на нас стражу, я тебя разрежу на куски.
   - Нет необходимости мне угрожать. Я не выдавал вас властям, однако же, если вы те, кто я подозреваю, вам грозит опасность. Нужно немедленно уходить. С минуту на минуту здесь будет войско императора.
   Когда спавшие до этого женщины вскочили, мы принялись торопливо собирать свои нехитрые пожитки. Я же подошла ближе к мужчине и спросила:
   - А почему мы должны верить вам?
   - Если вы та, кто я думаю, вам придется мне доверять.
  
  
  
  

IX

   Нам не удалось толком поговорить с незнакомцем. Все-таки мы ему поверили, быстро собрались и ушли, в том же направлении, в котором двигались до сих пор. Отойдя на безопасное, по мнению мужчин, расстояние, мы остановились немного отдохнуть. И вот тогда я взялась за незнакомца всерьез, отвела его подальше от компании и потребовала ответить на мои вопросы.
   - Меня зовут Сол, и я ищу вас уже давно. С тех пор, как нам стало известно, что Посланник пересек грань между мирами, я и мои люди пытались вас найти. Нам помог счастливый случай - ваш спутник ограбил меня в приграничном трактире и взял довольно ценную вещь, - сообщил он, красноречива поглядывая на мой меч.
   - Вы хотели его вернуть,- слегка обиженно уточнила я.
   - Нет, нет, что вы, - с улыбкой ответил Сол, - вам нужно чем-то защищаться, ведь если я правильно понял, пользоваться силой вы не спешите.
   - Я уже поспешила, - буркнула я, и отвернулась.
   - Простите, если напомнил вам моменты, о которых вы хотели забыть.
   - Скажите, Сол, только честно - вы всегда такой вежливый и уступчивый, или стараетесь специально для меня.
   - Вам это доставляет неудобство? - удивленно спросил он.
   - Скажем так, вы не вызываете у меня особого доверия, даже наоборот. По-моему, вы довольно опасный человек. И еще. Помимо меча, в ваших вещах была одна довольно ценная вещь, о которой вы, почему-то не упомянули, и вот с ней получилось действительно, нехорошо. Наверное, я должна перед вами извиниться за это, но книга испорчена, - сообщила я, вспомнив, с каким удивлением прошлым утром рассматривала пустые страницы фолианта.
   - Вы прочли книгу, и впитали Истинное знание, - казалось, он не был удивлен.
   - Ну, если так можно это назвать. А теперь, прошу вас, скажите мне, наконец, кто вы такой и что вам от меня надо. Только не говорите, что хотите помочь, все равно не поверю.
   - Такая молодая и уже такая циничная, - с притворной грустью заметил Сол.
   - Когда тебя убивают, оживляют, а потом начиняют всякой всячиной (извини, Рели, я не со зла), ради безумной цели, гоняют как дичь, по всему лесу, я думаю можно себе позволить немного цинизма. Я уже взрослая девочка, Сол, и прекрасно понимаю, что какая бы беда со мной не приключилась, ждать помощи от прекрасного принца на белом скакуне не придется. В этой жизни я сама вытаскиваю себя из неприятностей, как могу. И до остальных мне, по большей части, дела нет. Извините, если разбила созданный вами светлый образ Посланницы, явившейся открыть адские врата.
   - Нет, не разбила. Именно такой я тебя и представлял, - сказал он мрачно, переходя на "ты". Смелой, циничной, и красивой. Твоя стихия оставила на тебе след, ты это знаешь? Если у тебя есть надежда скрыться и переждать бурю в безопасном месте, отбрось ее, она несбыточна. Тебя найдут рано или поздно. Ты просто излучаешь силу, и притягиваешь неприятности. Я думаю, нам нужно вернуться, не зачем лишний раз волновать твоих защитников, - он кивнул на хмурых парней, горящих желанием к нам подойти.
   - А вы так и не ответили на мой вопрос, - с усмешкой заметила я.
   Он внимательно на меня посмотрел и сказал, что у нас еще будет время. Много времени. Почему-то эти слова меня насторожили.
   Мы вернулись к отдыхающим на поляне спутникам, и я представила им Сола. Постепенно напряжения спало, и начался конструктивный диалог по вопросу "куда идти дальше". Выдвигалось много идей, от надоевшей уже - вперед, до неосуществимой - остаться здесь, там посмотрим. Причем остаться здесь предлагали Эва и Агата, видимо, основательно подустав. Идти просто вперед, мы не могли, так как двигаться без цели не было смысла. Не я затронула первой эту тему, но с интересом стала прислушиваться, когда Дэн невинно поинтересовался, собираются ли наши новые товарищи и дальше нас сопровождать, и если да, то почему в спутники выбрали именно нас. Молодой герцог переглянулся с бабушкой, и видимо, решили, что говорить должна Агата:
   - Детка, - Агата, почему-то обратилась именно ко мне, - я много повидала на этом свете, и многое потеряла. У меня остался только внук, которого я безумно люблю. Нам не куда идти, нас ищут, а если найдут, то казнят не задумываясь. Мой внук смел и горяч (при этих словах герцог встрепенулся), но он не выстоит против целого войска. Вы бежите из Квазара, и если вы не против, мы бы хотели продолжать наш путь вместе с вами, куда бы вы не шли. Я редко в своей жизни встречала такую отважную и безрассудную девушку, как ты, и таких милых и добрых детей, как твои брат и сестра.
   - Вы спасли нам жизнь, - добавил ее внук, - и мы всегда будем вам признательны за это. Знайте, что в этом мире вы не найдете более благодарного вам человека.
   Признаюсь, тирада мне польстила, но мы не должны были расслабляться. Почему-то в любом человеке, который говорил мне что-то приятное, я была склонна подозревать врага. Это уже было похоже на паранойю, но, возможно, именно благодаря паранойе мы еще живы. С другой стороны, не могла же я прогнать несчастную старушку и ее внука, зная, что им наверняка грозит смерть.
   Взгляды всех присутствующих повернулись к Кайлу. Он помолчал, а потом начал:
   - Знаете, когда я лежал там связанный на лошади, мордой вниз, я думал, конечно же, о том, какой я дурак, а еще, как глупо попался. Вы ведь уже догадались, что я не просто наемник, я убийца, и довольно таки не плохой. По крайней мере, никто пока не жаловался, - несколько двусмысленно добавил он, посмотрев на наше общество.
   Некоторых, в частности меня, от его взгляда передернуло. Да, шалят нервишки.
   - Иначе не продержался в этом деле столько лет, - продолжал этот профессионал, - ну, так вот, лежал я связанный, и понимал, что возможно, ошибка эта, последняя в моей жизни. И тут из леса, прямо на солдат, выходит девушка, которая и меч то в руках толком держать не умеет. Я бы мог сбежать, оставить ее там, и забыть обо всем, но чувствовал бы себя последней сволочью. Короче, ребята, я с вами, пока буду, нужен, или пока не прогоните.
   Черт, даже не привычно слышать такое, а уж из уст убийцы и подавно. Да, и мне не чужды такие понятия, как честь, мужество, отвага, доброта, милосердие. И, возможно, со временем, я стану такой же наивной и чистой девочкой, какой была еще совсем не давно. Но только не теперь, не загнанная в угол, вынужденная защищаться и мстить, сея смерть на своем пути. Возможно, потом, когда избавлюсь от проклятия Посланницы, я смогу, наконец, снова хотеть быть счастливой, и даже испытывать привязанность к людям. Только не сейчас. Не вовремя все это.
   Сол лишь поддержал общие заверения в этом своеобразном чествовании моих скромных заслуг.
  
   Дарэн полуприкрыв глаза смотрел на Посланницу в окружении этой компании. Честно говоря, он не ожидал увидеть то, что увидел. Странная она, немного сумасшедшая. И зачем ей эта толпа? Только задерживает. Теперь, получив такую силу, она спокойно могла скрываться где угодно. Но, видимо, времени, на овладение способностями было маловато. К счастью для него. Он готов был увидеть безумную убийцу, способную на самые жестокие поступки, а вместо этого встретил несчастную девчушку, почти ребенка, уставшую и растерянную. Он не был разочарован, он был огорчен.
  
   Майрос, покусывая травинку, грелся у костра. Все-таки он нарушил одну из главнейших заповедей своей расы: не содействуй тому, что в последствии придется уничтожить. Решил помочь Посланнице, вот только еще не до конца понимал в чем. Куда ее, дуру, несет? Прямо в логово ее врагов. И зачем тащит за собой этих убогих? Представляю, как Владыки будут рады такому подарку, - усмехнулся про себя Майрос.
  
   Впервые за несколько дней я уснула. Хотя, скорее это можно было назвать не сном, а кошмаром. Я открыла глаза - передо мной сидел Крот, именно таким я запомнила его со времен выпускного: молодым, счастливым, с задорным блеском в глазах. Он просто смотрел на меня, потом поднялся и подал мне руку.
   - Не бойся, - шепнул он, - что бы с тобой не случилось здесь, это не так страшно.
   - Как что?
   Крот печально улыбнулся, и его лицо начало меняться. Как будто растаяла маска из воска, а на ее месте проступили черты постаревшего, усталого человека, каким я видела его в последний раз.
   - Сергей, - я впервые за долгие годы назвала его по имени, - почему все так произошло?
   Он не ответил, просто вел меня куда-то в лес. Наконец, мы вышли к озеру, тому самому, откуда я пришла в этот мир.
   - Как мы здесь оказались?
   - Это ведь всего лишь сон, а во сне мы можем делать все, что захотим. Здесь красиво, правда?
   - Правда. Зачем ты здесь, Сергей? Что ты наделал? Как ты мог?
   - Знаешь, было так просто на это решиться. Когда судьба мира, который тебя уничтожил, только в твоих руках. Достаточно просто пожелать, и все, что мучило тебя до сих пор, исчезнет, раствориться навсегда.
   Он повернулся ко мне спиной и на некоторое время, замер, словно переживая все заново.
   - Каждую минуту своей жизни, я благодарил бога за то, что он дал мне ее, мою жену. Потом появились наши дочки, и я чувствовал себя самым счастливым человеком в мире. Но, видимо, кому-то там, на верху наше счастье мешало. Их у меня забрали, в один миг, просто раз и нет больше любви, нет счастья, нет радости, только боль и гнев. Я озверел. Нет, я прекрасно понимал, что я делаю. Был в ярости, но понимал. Я нашел того, кто забрал их у меня. Было не трудно выследить того водителя, узнать, где он живет, а потом прийти к нему, и медленно, наслаждаясь каждым мгновением его мук, убивать его. Но мне не стало легче, даже там, в тюрьме, когда я вспоминал то, что сделал, я испытывал лишь злость на весь этот мир. Как он смеет существовать, дарить и забирать жизни, когда забрал у меня сам смысл моего существования. Когда ко мне пришли Они, я, не задумываясь, согласился на все, что они мне предложили. Так заманчиво было, своими руками убить то, что причиняло боль. Вот только ни они, ни я не учли одного маленького, но очень настырного факта. Твой Дух ошибся, если считал, что добрые чувства к тебе могли бы меня остановить. Мне было плевать и на тебя, и на весь мир. Хотя, наверное, не хотел бы видеть, как ты превращаешься в горящую спичку, поэтому и потащил с собой.
   - Почему ты остался там?
   Крот улыбнулся, поднял голову, повернулся ко мне и посмотрел прямо в глаза:
   - У меня не было выбора.
   Я вздрогнула и очнулась на краю озера, но уже одна. Передо мною расстилалась тихая водная гладь, веяло покоем и умиротворением. Но после того, что я услышала, я не могла быть спокойной. Не сейчас. Крот зачем-то появился и говорил со мной не просто так. Возможно, хотел показать, что мы с ним не так уж и отличаемся друг от друга. Просто, его ярость нашла выход, своеобразно, но нашла. Пусть даже не совсем удачно для него, а моя все еще гложет мне сердце. Возможно, где-то, в глубине души я осознавала, что винить целый мир в моих несчастьях не имеет смысла, но в отличие от Сергея, не видела, на кого бы я еще могла излить всю свою боль. Те люди в Храме, что погибли от моей руки, были лишь маленькой частью жертв, которые я могла бы принести, окажись я снова дома. Меня переполняла та же боль, та же обида. Что меня отличает от Крота: масштаб катастрофы? Метод? Или цель?
   Цели у нас разные. Никакие Врата я открывать не собиралась. Наоборот, по-своему миру я даже соскучилась. Это я поняла недавно. В нем ведь оставалось то, что делало меня человеком, и, я надеюсь, человеком не плохим. Утратив его, я начинала терять часть своей души. Остались лишь воспоминания, иногда счастливые, иногда - не очень. Моя семья, память о годах, проведенных в семье, были самыми светлыми во всей моей жизни. Утратив это, я потеряла желание быть счастливой. Мне казалось, что я не достойна, жить, когда их больше нет со мной. И сознавая, что в сущности, моей вины нет ни в чем, я продолжала скатываться в пропасть отчаяния и боли. И больше всего меня пугала мысль, что выбери Они меня, а не Крота, кто знает, каково было бы мое решение.
   Мои раздумья прервала Рели, появившаяся, как всегда, внезапно. Встав рядом, она задумчиво смотрела на воду, наверное, обретая во враждебной стихии какое-то подобие умиротворения. Мы стояли вместе, просто слушая шум воды. Потом она осторожно начала:
   - То, что сказал Крот, бесспорно, интересно, но никак не повлияет на твое решение, наше решение. Здесь и сейчас, тебе придется понять то, что ты приняла, но не могла использовать. Истинное знание в тебе, найди к нему ключи. Закрой глаза, загляни в глубь себя, прими то, что станет твоей судьбой.
   Я замерла с закрытыми глазами, и почувствовала, как в меня проникает ветер, обдувает мое тело, приносит облегчение и высушивает слезы, которых я до сих пор даже не чувствовала. Водная гладь передо мною всколыхнулась, обретая жизнь и разум, принимая меня как часть себя. Под ногами я почувствовала слабый толчок, это земля ответила на мой призыв. Я поняла, что Они сочли меня своей, и больше никогда не покинут. Я знала, как есть и как должно быть. Я знала, что нужно делать. Я знала, кто мне друг и кто враг. Я была свободна, и я...проснулась.
  

X

   Разглядывая еще спящую публику, я ликовала в душе. Ну, конечно же, ведь ответ был так очевиден, и только слепой не мог его увидеть. А слепой до сих пор была я. Но теперь я прозрела, меня переполняла энергия. Я стремилась к намеченной цели, и каждая минута промедления, казалось, отбрасывает меня на сотни километров. Знаю, не хорошо так думать, но меня здорово смущала мысль, куда же деть балласт. Наметив основных участников будущей драмы, не хотелось бы вовлекать в эту игру остальных. А игра получалась масштабной. Она велась уже довольно долго, приблизительно пара-тройка миллионов лет. Первый раунд остался за Владыками, второй за Древними. Вот насчет третьего я была пока не уверена. Воин, посланный Владыками, не убил меня сразу - почему? Варианты ответа: пожалел - отметается за несостоятельностью, вариант два - не смог: исключается из-за абсурдности, и, наконец, вариант три - ради собственной выгоды: принят как наиболее вероятный. Следующий вопрос: какая ему от меня выгода, кроме способностей к поджогу и... верно, Истинных знаний. Конечно, он может еще оказаться предателем, и стремиться сам открыть Врата, что довольно сомнительно. Владыки и Древние не идеологические противники, а кровные враги, и враждуют не один миллион лет. Обе расы - хищники по натуре, а где вы среди хищников видели предателей? Хотя, учитывая наличие в них разума, и разума достаточно древнего, а значит, не понятного для меня, все возможно. Надеюсь, что я не недооцениваю их, и не переоцениваю себя. А иначе.... А, в самом деле, что иначе, неужели может быть еще хуже?
   Далее - Майрос. Он то тут зачем? Ради поддержания мифического равновесия? Надо было поддерживать его не в том месте и на полгода раньше, тогда, возможно, я не стала бы пытаться поломать вашу игру. И в самом деле, неужели думали, что попадусь на абсурдные объяснения и пару комплиментов? Хотя нет, ведь поначалу попалась. Или просто не давала труда задуматься? А, может быть, просто не хотела думать? Да и не люблю я это делать. Сейчас, когда проблемы у меня Майрос на моей стороне, по крайней мере, он дает это понять, но что будет, если каким-то диким образом мой глупейший план сработает? Даже думать об этом не хочется. Пока я не знаю реальной силы Владык и Майрос, я тешу себя иллюзиями и сплю спокойно, ну, хоть иногда. Как только они поймут, что у меня своя игра, останется слишком мало времени. Для всего.
   Однажды моя подруга заявила, что во мне умерла великая актриса, ну что ж, пора ее воскресить.
   До того, как все проснуться, я решила сходить к ближайшему водоему, и привести себя в божеский вид. К сожалению, эта лужа была слишком мала, чтобы искупаться, а мне, привыкшей к комфорту своего мира, отчаянно не доставало его благ. Все-таки я была продуктом развитой цивилизации, пользовалась всем, что она могла мне дать, особо не задумываясь, как это работает, хотя в детстве исправно разбирала все новые игрушки, интересуясь, что там внутри. Сидя у воды, я решилась-таки внимательней присмотреться к своему лицу. Сол говорил, что я помечена огнем, и хотелось бы знать, что он имел в виду. Смотреть на себя до сих пор я избегала, наверное, из страха. Убедившись еще в хижине деда Корнея, что шрамы едва заметны, а нездоровый цвет лица давно сошел, я оставила это неблагодарное дело - любоваться своим отражением. Как-то я поинтересовалась у Рели, почему я так быстро исцелилась, она ответила, что мне не может причинить вред собственная сила, и любое ранение, нанесенное огнем, не будет оставлять следов. Но теперь, мне отчаянно захотелось рассмотреть лицо в мельчайших подробностях, и, дождавшись, когда рябь на воде пройдет, я замерла, разглядывая себя. Ну, то, что я не урод, я знала всегда. Даже больше. С момента моего появления здесь, я изменилась, надеюсь в лучшую сторону. Странствия по большим дорогам пошло мне на пользу: я стала намного стройнее, подтянутее и выносливее. И любимый лозунг туристов, питающихся подножным кормом: солнце, воздух и вода - наша лучшая еда, был, просто идеально применим ко мне. Когда-то я на четвертый этаж не могла взобраться без отдышки, а сейчас ничего, даже стала быстрее бегать. И вообще, игра в догонялки так повышает тонус! С облегчением я увидела, что от ожогов не осталось и следа, вот только на висках, едва заметно, проступали странные узоры, идущие от верхней скулы и обрывающиеся где-то в волосах.
   - Рели, и давно это у меня?
   - После уничтожения Храма они проступили впервые, и каждый раз, по мере развития силы ты будешь видеть узор все отчетливее.
   - Что он означает?
   - Знак силы огня. Именно об этом говорил тебе Сол. Ты отмечена огнем, и это будет трудно скрывать от других.
   - А зачем скрывать, они ведь и не надеются, что я обычная беженка. Теперь, прятаться бесполезно, Наоборот, удобнее определить, кто мой враг.
   - А ты еще в этом сомневаешься?
   - Вообще-то нет, но могут быть сюрпризы.
   - Ты уверена, что готова к этому?
   - Ты живешь во мне, испытываешь то же что и я, знаешь то же, что и я. Разве у нас есть другой выход?
   - Ты берешь на себя тяжкое бремя. Ты уверена, что все получится?
   - Пятьдесят на пятьдесят. Либо да, либо нет. В любом случае, мне терять нечего, кроме... Черт, да мне вообще нечего терять.
  
   Владыка Велим изо всех сил старался сохранять спокойствие: этот ублюдок не смог выполнить даже такого простого поручения как убийство какой-то девчонки. Варги и их потомки! Да, поначалу Посланница была достаточно сильна, но не настолько, чтобы противостоять Дарэну. Он не мог упустить момент Перехода Четырех стихий, и чувствовал, что, сейчас, удобный случай был упущен. Теперь Посланница и Владыка - две практически равные силы, и учитывая непонятные для Велима действия Дарэна, он вполне имел право считать его не только убийцей, но и предателем. Нужно было готовиться к самому худшему.
  
   Дарэн смотрел на сидящую у воды Посланницу. Нарушив прямой приказ Владыки, он тем самым поставил себя вне закона, но ему было не привыкать, у него была цель, и он стремился ее достичь любой ценой. Мысль использовать Посланницу пришла к нему неожиданно, но других вариантов он не видел. Конечно, он рисковал. Это существо из другого мира было довольно непредсказуемо, но как говориться, что имеем, с тем и работаем. К тому ж, Дарэн ловил себя на мысли, что не хотел бы видеть ее смерть, тем более, стать ее причиной. В этой девочке не было зла. Была злость, ярость, ненависть. Она могла убить, не задумываясь, и совесть ее, наверняка бы не мучила. Но вот настоящего, чистого зла Древних в ней не было. К тому же, убить ее было бы сейчас не просто, хоть и нет ничего невозможного. Сойдись они в бою сейчас, Дарэн не был уверен, кто бы из них выжил. Возможно, что после них осталось бы лишь несколько лиров выжженной пустыни. Он закрыл глаза. Воспоминания нахлынули внезапно.
  
   Напротив Дарэна - Мирон, его друг, его брат. Вместе они росли и постигали суть миров, в которых им предназначено было стать наблюдателями. Оба молоды, сильны, способны на многое, чтобы стать первыми, среди многих других. Между ними всегда было соперничество, но это лишь заставляло их все быстрее двигаться к цели. Их ждало завидное будущее, почет и мир, который они могли сами себе выбрать. Они много занимались: наука, экономика, политика, боевые искусства, и казалось, познали все, что нужно, чтобы воплотить в жизнь то, о чем они так долго мечтали. Вот только у Мирона, оказалась иная цель, иная мечта. Он не хотел просто наблюдать и способствовать развитию, он хотел власти над миром, не над тем, который ему предназначался с детства. Он хотел стать Владыкой мира самих Владык, а друг и соперник в лице Дарэна ему стал мешать. Не то, чтобы Мирон считал его своим конкурентом, но определенную опасность представлял. Нет врага более опасного, чем бывший друг, тот, кто знает твои сильные и слабые стороны. Тот, убить которого, возможно, не поднимется рука. Но нет, Мирона теперь ничто не остановит, даже детская дружба. Теперь, когда остался только шаг до цели, он уберет любое препятствие, стоящее у него на пути. А сейчас, на пути у него стоял именно Дарэн. Единственный из всех, кто догадался о причине загадочных смертей старейших членов Совета. Обвинения пали на группу заговорщиков под предводительством Дамаска, отступника, преступившего закон Владык и изгнанного из их мира. Но у Дарэна возникли подозрения, которые подтвердились только недавно. Он узнал об участие в заговоре Мирона, но его сообщников выявить пока не смог. И два бывших друга сошлись в кровавой схватке, и выход для обоих был только один: убить или быть убитым. Невиданная сила вырвалась на свободу, питаемая яростью и жаждой причинять боль, нести смерть. Двое равных, двое Владык, в совершенстве владеющих искусством убивать, но, никогда ранее не применявшие его друг на друге. И в миг, когда пришло время нанести решающий удар, Дарэн увидел в глазах Мирона сомнение, неуверенность. Наверно, он никогда не узнает, готов ли был его друг идти до конца, что заставило его в последние мгновения перед смертельной атакой замедлить выброс Силы. И Дарэн вырвал победу из слабеющих рук своего друга, лучшего друга, мертвого друга. А потом еще долго нес на руках его тело по выжженной, обескровленной боем пустыне, некогда бывшем прекраснейшим из мест в мире, которым Мирон так опрометчиво пренебрег. И молчал во время бесконечных допросов о причине происшедшего, потому, что не мог опозорить семью друга, тех, кто стал и его семьей, не мог сказать Велиму, который считал своего старшего брата богом, что Мирон предатель. И воскрешая в памяти бой с лучшим другом, мучился вопросом, как бы все закончилось, промедли он, хотя бы мгновение.
   Мысли Дарэна вернулись в настоящее. Девушка задумчиво смотрела на свое отражение в воде, касалась рукой висков, и что-то тихо шептала сама себе. Пытаясь разобрать слова, он подался вперед, но уловил лишь отдельные звуки. Отбросив это бесполезное занятие, Дарэн стал просто наблюдать за ней. Все в ней было необычно, от невероятного цвета волос, схожего на пламя костра, до пристального, немного холодного взгляда необычных серых глаз. Она произвела на него неизгладимое впечатление еще там, на дороге, когда, сжимая в дрожащей руке меч, кинулась на вооруженных врагов, пытаясь помочь незнакомым людям. В ней было безрассудство, сила и... беззащитность. С некоторой тревогой он стал замечать за собой, что испытывает к своей жертве, что-то похожее на симпатию. Тем хуже, ведь ему придется причинить ей боль. Наконец, девушка встала, и Дарэн предпочел скрыться за тенью деревьев.
  
   Выйдя на поляну к народу, я увидела, что все уже давно встали, и как раз уминают завтрак и запасов бабули Агаты, как она разрешила себя называть. Стремясь, тогда как можно дальше отойти от дороги, мы не смогли много взять из кареты, только самое необходимое, что бы не задерживаться в пути. Таким образов большая часть одежды, оружия и сама карета герцога Мароне остались далеко позади. Лошадей, к сожалению, проворонили еще солдаты. Таким образом, мы снова путешествовали налегке, распределив припасы так, чтобы основную тяжесть взял на себя сильный пол. И впервые за все время пути мы с Эвой чувствовали себя практически в безопасности. Какие там враги извне? Ведь все кто мог нам угрожать, были уже давно рядом с нами. Ну а солдат, я думаю, мы теперь увидим нескоро. Мы были довольно далеко от границ Квазара, и что-то мне подсказывало, что дальше за нами они не пойдут.
   Как ни расчудесно готовила Эва, но господа Мароне знали толк в еде, и какое-то время ни о чем другом, как о процессе поглощения пищи мы думать не могли. Закончив с этим, мы, уютно расположившись на поляне, стали обдумывать наши дальнейшие действия. Я осторожно пыталась подвести своих спутников к интересующей меня теме, а пока тихонько переговаривалась с Дэном, поручая ответственное задание.
   - Мне кажется, нужно держаться подальше от Квазара, - выдвинул предложение Сол, - но в то же время, не забывать, что каждый шаг приближает нас к Темному миру.
   - Темный мир? - я изобразила живейший интерес, - расскажи об этом подробнее.
   - Не хотел бы касаться этой темы, но раз мы настолько близко к нему...
   Темный мир появился несколько сотен лет назад. О нем практически ничего не было известно до создания Великой Империи, но через несколько лет начали поступать тревожные слухи с дальних границ. Сначала, это было лишь темное пятно, размером с небольшое поле, потом, пятно стало увеличиваться, и захватывать все больше территории. Через некоторое время, оно стало размером с город и скрылось от взглядов людей. С тех пор Темный мир - это темная стена, уходящая ввысь. Никто туда не проникал по собственной воле, а те, кто пытался разузнать о мире хоть что-нибудь так и не вернулись. Ходило много слухов о том, что там живут жуткие монстры, которые выбираются по ночам и пожирают людей. Жители ближайших деревень, из страха быть съеденными, даже откупиться решили, и приносили в жертву чудовищам какого-нибудь невезучего односельчанина. Жертва, по всей видимости, принималась благосклонно, так как по утру у жертвенного столба, никого не находили. Правда, жителям деревней, прилегающих к Темному миру это особо не помогло, вскоре темнота поглотила и их.
   Мы все с неподдельным интересом слушали эту ужасную сказку, основанную на реальных событиях. Дети, к коим я отнесла и герцога, затаив дыхание и разинув рты, ловили каждое слово Сола. Мы с Кайлом скептически усмехались, с интересом наблюдая за "молодежью", и я, в свои неполные двадцать пять, чувствовала себя старой, мудрой черепахой Тортиллой из сказки моего мира.
   - Ну а дальше, что было дальше, - не удержался Дэн.
   - Дальше, - Сол задумался, - дальше было вот что: Темный мир все рос и рос, и, наконец, стал размером с нашу Империю. Никто никогда не видел его жителей, но говорят, что они все так же выходят ночью в поисках жертвы, хватают и тянут в свой страшный мир на съедение.
   Последнюю фразу он закончил таким зловещим шепотом, что Эва, не выдержав завизжала, Дэн, кинулся к ней и хохоча, начал ее щекотать, она завопила, что боится щекотки и кинулась ко мне. Дэн бросился за ней, юный герцог, забыв о положении, за ним, я, увидев, что эта шайка бежит на меня, с визгом отскочила в сторону, и, споткнувшись, повалилась на Кайла, Эва и два отрока на меня. Не задействованными в развлечении осталась лишь Сол и Агата, благоразумно отскочившие от нас на безопасное расстояние.
   Я не стала даром тратить время, и пока оглушенный Кайл приходил в себя, нагло обыскала его на предмет чего-нибудь подозрительного, надеясь, что в суматохе он не разберет где, чьи руки. Ничего не нашла, а мужика, видать, смутила, так как такой насыщенный красный цвет лица видела только у Синьора Помидора из мультика. Боясь показаться развратной особой, попыталась слезть с моей жертвы, а то у меня отчетливо проскальзывало ощущение, что обыскивают уже меня. С трудом, поднимаясь с придавленного Кайла, который, казалось, был совсем не против, продолжить начатое, я увидела на его шее странную татуировку, которая меня заинтересовала. Ладно, спрошу потом у Рели, может она знает.
   Немного отдышавшись, и снова заняв свои места, мы продолжили обсуждение наших планов, а я, благодарно кивнув Дэну за блестяще исполненный план, предоставила каждому из моих товарищей возможность высказать свое мнение, и погрузилась в раздумья.
   - Рели, ты это видела?
   - Еще бы не видеть, такой мужик!
   - Милая, не отвлекайся, я не о том. Давай забудем на время мужские качества нашего убийцы, и поговорим о том, что я видела в вырезе его рубашки.
   - Ого, подруга, да я вижу, ты времени зря не теряла. Ладно, все, молчу, - почувствовав, что я начала закипать, добавила она, - конечно, такое не пропустишь. Он носит знак Владыки, а это означает, что, либо он им служит, либо...
   - И есть Владыка, - закончила я. Я знала, что кто-то из них двоих, но кто есть, кто определить не могла. Я не видела в них ни добра, ни зла, лишь пустоту. Да еще тот сон. Я боюсь, что они меня опередят.
   - Не бойся, начни прямо сейчас.
   - Но ведь должен быть еще медальон, в том фолианте говорилось...
   - Но его нет, ты хорошо обыскала?
   - Насколько могла в этой суматохе. Но его вещи трогать не решаюсь. Он поймет, что я знаю, и начнет действовать, а я пока не готова.
   - Медальон не важен, это лишь символ, отличительный признак. Его можно спрятать, выбросить, потерять. А знак спрятать не возможно, как его не маскируй, он проступит все равно, как и твой. Будь с ним осторожна, он опасен.
  
   Я очнулась от своих мыслей и прислушалась к разговору. Кайл и Сол спорили о дальнейшем направлении пути, Агата старалась вмешаться и внести свою лепту в обсуждение, Эва едва сдерживалась, чтобы не зевнуть, а Дэн и герцог играли в карты.
   Когда я резко встала, все с удивлением посмотрели на меня. Дэн, пользуясь этим, быстренько скинул какую-то мелочь. Правильно, так их, буржуев, - подумала я, делая себе заметку никогда с ним не играть.
   - Знаете, - начала я, - мне в голову пришла одна странная идея, и я хотела бы поделиться ею с вами. Во взглядах окружающих промелькнул интерес. - Почему бы нам не пойти в Темный мир?
   Интерес исчез, осталось лишь сожаление, о безвременно сошедшем с ума друге, вернее, подруге.
   - Нет, ну я серьезно, что нам терять? Жизнь? Так в любой момент мы можем ее потерять. Уж и не знаю, каким чудом мы все еще живы. Я не верю в чудовищ из Темного мира. Нет монстра, страшнее человека, и, по-моему, бояться нужно их, а не кошмар из легенды. Мне кажется, что в Темном мире мы обретем безопасное убежище, выиграем время, чтобы подумать о будущем. Я не заставляю вас идти со мной, каждый волен, выбирать свою дорогу сам.
   В этот момент, я готова была молиться всем богам, чтобы они отказались от моего предложения. Сочли меня дурой, идиоткой, оставили одну и пошли в другую сторону. Я не хотела подвергать их опасности, и надеялась, что сказка Сола достаточно напугала моих спутников, ну, по крайней мере, некоторых из них.
   Кайл, вскочив, бросил на меня взгляд, от которого захотелось броситься в кусты. Странно, он-то, что имеет против. Хотя, наверное, имеет. И судя по словам, которые он употребил, воспевая мои ум, смекалку и находчивость (у младшего поколения начали краснеть уши, а лица выражали крайнюю степень удивления) я догадалась, что мой поход в Темный мир идет в разрез с его планами. Ну не о моей же безопасности он печется, в самом-то деле. Ладно. Его мнение по этому поводу мне понятно, послушаем дальше.
   Сол не отставал от Кайла по части техники владения языками. Половину слов я даже не поняла, хотя общий смысл уловила (у детей в это время удивленный взгляд сменился уважительным). Общий смысл сводился к моей непроходимой тупости, и наплевательскому отношению к своему будущему. Вот его я понимала, честно говоря, другого и не ожидала. Именно в интересах Сола было держать меня подальше и от Древних и от Владык. И здесь наши интересы расходились. Мне во что бы то ни стало, нужно было попасть в Темный мир и осуществить самый рискованный, самый невероятный замысел в моей жизни.
  
  

XI

  

Я вызвала целый мир на бой -

Камень - в руке моей.

Крепче меня был пастух Давид -

Но я была вдвое смелей.

Я камень метнула - но только себя

Ударом на землю смела.

Был ли слишком велик Голиаф -

Или я чересчур мала?

   Ночью, пока все спали я тихо, стараясь никого не разбудить, покинула место нашей стоянки. Не хотелось и дальше рисковать людьми, ставшими за короткое время для меня такими близкими. Что бы с ними не произошло сейчас, наверное, это будет не хуже того, что ждало бы их в Темном мире, окажись они там вместе со мной. Уходя, я оставила Дэну и Эве короткую записку, прося простить меня и не держать зла. Я знала, что теперь, когда меня не будет рядом, им ничего не грозит. И дети, и юный герцог с Агатой должны были найти свою дорогу сами, без моего влияния. Я здорово сглупила, предложив им идти в Темный мир вместе, и теперь жутко раскаивалась в этом. Возможно, прейди мы туда, отношение ко мне Владык не затронуло бы моих друзей, но я не могла так рисковать. Поэтому, собравшись на скорую руку, и взяв с собой только то, что было на мне, а еще кинжал, с бесполезным пока мечем, я двинулась в нужную сторону.
   Ночь я всегда любила больше дня. Не знаю почему, но мне казалось, что темнота скрывает все, что мне бы хотелось утаить от других. Именно ночью я чувствовала себя свободней и сильнее, способной преодолеть все на свете. Возможно, в этом отчасти присутствовало трусливое желание уйти от проблем и трудностей, которые пробуждал день. Но разве я когда-нибудь говорила, что я смелая? Напротив, я всегда старалась бежать подальше от того, что затрудняло бы мне жить. Вот сейчас, к примеру, так некстати проснулась, почти убаюканная мною совесть, и стало не по себе, от мысли, что мои друзья остались там одни. Но нет же, с ними Кайл и Сол. Да уж, легче не стало, но, по крайней мере, я сняла с себя ответственность за них, и решила думать только о себе и своих планах.
   Часа через три пешей прогулки я почувствовала легкую усталость, ноги стали заплетаться и цепляться о разные корешки, сухие ветки и кочки. Я остановилась и присела, решив сделать привал, тем более, что время пришло. Не зная, когда ожидать нападения, от скуки начала рассматривать местность. Так получилось, что, попав в Квазар, я, собственно говоря, никогда не видела ни этой страны, ни ее столицы. Все время, живя здесь, я скрывалась в лесу. Столько времени я в нем не проводила за всю мою предыдущую жизнь. Он всегда завораживал и манил меня, но, в то же время пугал, непонятными тенями, звуками, своей таинственностью. За полгода, проведенных здесь, этот мир не стал мне родным, а вот лес, в нем я чувствовала себя ближе к дому. И хотя природа, животные и птицы здорово отличались от того, к чему я привыкла, я, кажется, понимала, почему Древние для своего второго пришествия выбрали именно этот мир: он слишком напоминал Землю. Несовершенную, искусственную, игрушечную копию, Земли, такой родной, такой любимой. Я и не догадывалась раньше, насколько я любила свой жестокий мир. Древние согласны были довольствоваться копией, я же не могла удовлетвориться ничем, кроме оригинала.
   Из-за туч выглянула луна, и сердце кольнула новая боль. Дома я могла часами смотреть на ночное светило, оно, казалось, притягивало меня, звало. В нем была какая-то тайна, которую никто не мог постичь, и уже, наверное, не сможет никогда. Я подняла лицо к звездному небу, такому чужому, но все же прекрасному. Здесь не было ни одного созвездия, известного мне. Так близко, кажется можно дотронуться до него рукой. Я подняла руку и провела пальцем по воображаемому очертанию луны. Вдруг, почувствовала жжение в ладонях. Сняв перчатки, я внимательно осмотрела руки: на ладони, в самом центре появилось яркое свечение, быстро распространяясь по всему узору. Слабое жжение резко превратилось в жгучую боль, и о неожиданности я слабо вскрикнула.
   - Боже, Рели, началось?
   Голос Духа слабо отозвался в моей голове:
   - Я не смогу долго сдерживать это. Они чувствуют, что теряют тебя, и проводят обряд, чтобы лишить души. Они поняли свою ошибку. Им больше не нужен Посланник, а лишь марионетка, без воли и памяти, - она яростно вскрикнула, видимо, испытывая то же, что и я. Боль с ладоней распространялась по всему телу, и то, что я испытывала до сих пор, показалось мне просто легким неудобством. Видимо, кому-то там, внизу, надоело тянуть за поводок, и они постарались решить проблему раз и навсегда.
   - Я старалась защитить тебя с помощью тех сил, что мы вобрали в себя, использовать магию, но, кажется, Майрос не все известно о Древних. Анна! Анна! У нас нет шансов, я тебя почти не чувствую.
   Я больше не слышала Рели, не чувствовала боли, не ощущала себя. Я была все еще в своем теле, но не контролировала его, как будто все происходило уже не со мной, а с кем-то другим. А потом пришла звенящая, оглушающая тишина и я растворилась в пустоте.
  
   Где-то посреди Ледяной Пустыни высится гора Кадаф, на вершине которой стоит Ониксовый Замок.
   Я медленно иду по холодному льду, почти не чувствуя ног, двигаюсь вперед, как заведенная кукла, без цели, без смысла.
   Темные облака клубятся вокруг него, свет древних звезд мерцает на его стенах, на безмолвных циклопических башнях и в дальних запертых залах.
   Знакомая, враждебная сила манит меня к себе, суля покой, избавление от боли, тишину, смерть, то чего мне так не хватало все это время, то к чему я подсознательно стремилась уже давно.
   Руны проклятия, вырезанные чьими-то забытыми руками, охраняют сумрачные врата, и горе тому, кто осмелится войти в эти ужасные двери.
   Я подхожу ближе и касаюсь, рукой двери, оставляя на ней следы крови, что сочится из моих ладоней, легонько толкаю ее. Мне навстречу вырывается ледяной смерч, почти сбивая с ног, замораживая, убивая. И перед собой я вижу лишь чьи-то глаза холодные и мудрые, они приказывают мне подчиниться и не сопротивляться тому, что случится все равно. Я почти согласна, мне становится безразлично, что будет дальше, ведь главное, что я уже перестану существовать, а значит, наконец, обрету покой. Мне становиться тепло и легко, и я улыбаюсь, потому, что впервые за несколько лет чувствую себя счастливой. Почему я так долго сопротивлялась, боролась, бежала от этого. Ведь так просто смириться и плыть по течению, что уносит меня прочь от всего, что причиняло боль.
   Вдруг, все резко обрывается и... Удар, еще удар, моя голова готова треснуть от боли. Кто-то хочет вырвать меня из небытия, лишить меня покоя и счастья. "Нет!", - мысленно кричу я и открываю глаза.
  
   Дарэн старался не упустить девушку, что в этом дремучем лесу было нелегко. Только идиот, вроде Сола мог поверить, что она оставит мысль идти в Темный мир. Что это, женская глупость или нечто большее? Что она так умело, скрывает до сих пор? И догадывается ли кто он такой? Эти вопросы не оставляли Дарэна в покое на протяжении всего пути. Уже больше двух часов он преследовал Анну, но несколько минут назад перестал ее ощущать в мире живых. Она не могла умереть, это в принципе не возможно. Пока Посланник не выполнит своего предназначения, смерть будет бежать от него, как от чумного, ни старость, ни болезнь не затронут избранного. Сила, которой ее наделили Древние, будет оберегать ее от любой опасности. И только Древние способны отобрать ее. Варг их дери!!! Как он раньше не додумался? Девчонка не угрожала никому, кроме себя самой. Видимо, эти твари поняли, что ошиблись в выборе Посланника, и решили действовать по-другому. Как? Дарэн не знал, но догадывался, поэтому ускорил шаг и выпустил Силу, чтобы обыскать лес. Ему было плевать, что его могут выследить Владыки и слуги Древних, он сам был Владыкой и мог защитить себя. И ее. По крайней мере, он хотел в это верить. Через несколько минут он почувствовал колебания силы, как будто тысячи острых игл пронзило его тело, так могла отзываться только магия Древних, а значит, он нашел Анну! Но что-то было не так с ней, он чувствовал это по мере приближения к месту, где должна была находиться девушка.
   Когда он ее увидел, то понял, что, наверное, опоздал. Они добрались до нее раньше. Анна лежала без сознания, прямо на земле, не дыша, окоченев от холода, волосы покрыты инеем, пальцы на руках сведены судорогой, как будто в последний миг пытались ухватиться за жизнь. Он всмотрелся в нее Силой, и понял, что она почти опустошена. У нее забирали не только силу, но и душу, которая могла сопротивляться Силе Древних. И сейчас она еще боролась, но ее собственные силы истощились и были на исходе. Он почти опоздал, еще минута, и он ничем не сможет ей помочь. Дарэн стал на колени перед девушкой, осторожно приподнял с земли, прижал левую руку к ее сердцу и закрыл глаза. Некоторое время ничего не происходило, потом по телу Владыки побежали яркие искорки, перемещаясь, скапливаясь у него в руке. Внезапно из нее вырвался столб света и ударил в Анну. Тело девушки выгнулось, забившись в конвульсиях, а после замерло, мертвея прямо на глазах. Нечто неведомое удерживало ее там за гранью, но другая сила упрямо тянула назад, в мир живых. И когда Дарэн понял, что она перестала дышать, он впал в ярость. Она сдалась! Смирилась с той участью, что ей уготовили! Да он скорее убьет ее своими руками, чем позволит Древним осуществить их план. После он наверняка пожалеет о том, что сделал, но сейчас...
   Он схватил ее за волосы, и, намотав их на руку, второй рукой принялся наносить ей удары по лицу. Раз, другой. На губах выступила кровь, на скуле начал наливаться синяк, но Дарэн этого, казалось, не замечал. Время шло, а девушка в себя не приходила.
   - Неужели ты сдалась, тварь? Хочешь все оставить и уйти? Не выйдет! Из-за тебя уничтожен целый мир, ты хочешь, чтобы это повторилось? Очнись, или мне придется убить тебя. Я не позволю какой-то бездушной твари победить. Слышишь меня! Ты меня слышишь! Я убью тебя! - в его голосе звучала ярость пополам с болью. По щеке скатилась одинокая слеза и упала на окровавленное лицо его жертвы. Когда-то он желал ей смерти, но сейчас он бы отдал вечную жизнь, чтобы она жила.
   Удары стали жестче, сильнее, казалось, Дарэн уже не в силах остановиться. Не имея возможности спасти душу, он хотел уничтожить тело, чтобы не оставить шансов древнему врагу. Он замахнулся еще раз, возможно, для последнего удара и вдруг его руку перехватила другая рука, маленькая, с виду хрупкая и сжала запястье.
   - Если ты таким способом стараешься произвести на меня впечатление, то у тебя ничего не выйдет. Я предпочитаю мужчин, которые не имеют привычки распускать рук, - раздался уставший, измученный голос девушки.
   Рука на запястье напряглась, и Дарэн почувствовал идущий от нее жар. Некоторое время они просто смотрели друг на друга. В глазах девушки была боль и надежда. Анна разжала руку, и Владыка увидел на своем запястье ожог, повторяющий след от руки. Он выпустил ее волосы и осторожно положил на мягкий мох.
   - Наверное, я должна поблагодарить тебя, Кайл, - продолжала Анна, - или мне лучше назвать тебя Дарэн?
   - Называй, как тебе больше нравится, - губы Владыки скривились в усмешке.
   - Тогда Кайл, ведь именно под таким именем ты мне представился: одинокий, избитый, несчастный наемный убийца. Пленник злобных солдат Императора. Решили вызвать жалость, господин Владыка?
   - Хотел убедиться, что чутье меня не подводит.
   - И как, убедился?
   - Конечно. Древние превзошли самих себя по части глупости. Из тебя посланник как...
   - О прошу тебя, дальше не продолжай, не уязвляй мое больное самолюбие. Ему и так досталось, - я провела кончиком языка по разбитой губе и невольно поморщилась. Если вспомнить старое довольно абсурдное выражение моего мира: бьет, значит, любит, то Кайл просто таки меня любил, до смерти. Моей, конечно. Кстати, теперь Кайл никоим образом не напоминал того наемника, что мы встретили на дороге, привязанным к седлу. Изменилось все: манеры, речь, даже осанка. Он стал как будто мощнее, опаснее. Так вот как выглядит настоящий Владыка, - промелькнуло в голове.
   В этот миг мне в голову пришла еще одна мысль:
   - Послушай, Кайл, когда ты делился со мной силой, пытаясь вернуть к жизни, ты ведь здорово рисковал. Если бы я покорилась Древним, ты был бы мертв. Тебя это не пугало?
   - Меня пугаешь только ты, - хмуро начал он, - своим безумием, слабостью и силой. Ты не похожа ни на что, известное мне. Непонятное, странное существо, ни Варга не соображающее что делает. Никогда не поймешь, что ты выкинешь в следующий момент, рискуешь по пустякам, творишь что хочешь. Ты непредсказуема, значит, не контролируема. Я понимаю Древних, и искренне разделяю их опасение. Еще бы, угробить целый мир, что бы создать бесполезное оружие, которое не собирается подчиняться. Убить тебя было бы самым простым выходом для меня, но...
   - Но сначала, ты должен задать мне вопрос, и не оставишь в покое, пока я на него не отвечу, так ведь?
   - Прочитала меня в момент передачи Силы? Если Ты попадешь к Владыкам, они не дадут тебе покоя, не позволят такой Силе существовать бесконтрольно.
   - Не пугай меня Владыками. Я не боюсь ни их, ни тебя. Да, прочитала, как раскрытую книгу. И отвечу на твой вопрос, но не сейчас. Сначала, ты кое-что мне пообещаешь.
   - Ты со мной торгуешься? Совсем сошла с ума? Да я могу выбить из тебя правду.
   - Ты уже кое-что из меня выбил, но только не правду, - улыбнулась я, трогая шатающийся зуб. Жаль, надеюсь, тут есть стоматологи, а то вся красота насмарку. Повезло, что по крайней мене выбитый зуб находился в "труднодоступном месте", не хотелось бы еще больше походить на ведьму, - я предлагаю сделку. Даю тебе то, что ты хочешь узнать. А взамен рассчитываю на твою помощь. Ты должен провести меня в Темный мир и помощь мне не быть убитой. По крайней мене не сразу, - добавила я, видя его протестующий жест, - я прекрасно понимаю, что пугаю их, и желание расправиться со мной будет преследовать меня всю жизнь. Но дай мне шанс доказать Владыкам, что я не представляю для них опасности. Я приму любые их условия, соглашусь на все, что они от меня потребуют. Я просто хочу жить, обычной, нормальной жизнью. Дай мне шанс, прошу тебя - в моем голосе прозвучали просящие нотки, в глазах появились слезы. Черт, я бы не устояла перед такой искренней мольбой. Он, к счастью тоже. Что вы хотите, мужчина, он и в Африке мужчина. Что ж, будем бить на жалость. Я закрыла глаза и опустила голову на колени. Ну, либо сейчас прибьет, без особых трудностей, либо...
   - Перестань, - его сильные руки обняли меня за плечи и прижали к себе. Я согласен. Скажи мне то, что я хочу знать, и я сделаю все от меня зависящее, чтобы ты попала в Темный мир и предстала перед советом Владык. Я буду на твоей стороне.
   Загнав проснувшееся так не вовремя угрызение совести куда подальше, я подняла на Дарэна заплаканное лицо. Я увидела перед собой хмурое лицо, с резкими, но приятными чертами. В его черных как ночь глазах, отражалась печаль и мудрость сотней поколений. Владыка? Нет, сейчас просто мужчина, борющийся с такими непонятными, противоречивыми чувствами. Жаль. При других обстоятельствах, в другое время, в другом мире, мы могли бы стать ближе друг другу, но не сейчас. Хотя, мы оба получаем то, чего хотим больше всего. Он - правду, а я - доступ в главный форпост Владык этого мира. И, надеюсь, меня не прикончат до того, как я заполучу ятаган Барзаи.
  
  
  
  
  

XII

Судьба ударила - не сник он,
Сбивала с ног - он устоял,
Насквозь пронзала Вертелами -
Он мук своих не выдавал,
Лишив Награды, уязвила -
В глаза он молча глянул ей.
Тогда она, вздохнув, устало,
Признала - Человек пред ней.

Эмили Дикинсон

  
   Итак, ятаган Барзаи - все, что я о нем знала, основывалось на информации, полученной из книги, созданной Майрос. Холодное, рубящее и колющее оружие, что-то среднее между саблей и кинжалом; рукоять костяная, в виде прямого стебля, расширяется кверху и образует два выступа; лезвие клинка слегка вогнуто, конец его отогнут обратно, так что острие лежит на продолжении оси рукоятки. По преданию, в последний раз его использовали, когда изгнали Древних с Земли, а это значит, несколько тысяч лет назад. С тех пор его никто не видел, и никому не было известно его нынешнее местонахождение. Никому, кроме меня. Все-таки, полезно иногда читать книжки, особенно если эта конкретная книжка засела у тебя глубоко в голове. До конца не было ясно, для чего нужен ятаган Барзаи. По одной версии он служил источником мощнейшей силы и давал возможность своему обладателю держать ее под контролем и в нужное время применить без риска для жизни. По другой - был ключом, отворявшим Врата в обитель Древних. Так как я на сто процентов была уверена, кто из нас двоих ключ, то первая версия меня устраивала больше. Не знаю, с чем работали Владыки, и какие Силы использовали в борьбе с Древними, но если такие титаны нуждались в подспорье, то мне оно бы точно не помешало. Но прежде чем обворовать самую опасную расу в этом мире, нет, ошибаюсь, одну из самых опасных рас в этом мире, я должна выполнить обещание, данное некоему весьма непростому типу, пару часов, назад пытавшемуся меня убить. Хотя, мне грех жаловаться, он же меня спас так сказать, от участи, гораздо худшей, чем смерть. Что же, пора начинать.
   - Кайл, ты уверен, что все-таки хочешь знать правду?
   - Более чем. Я должен знать, кто стоял во главе заговора, какое участие в нем принимал Мирон
   - Не лукавь. Ты хочешь знать не это, точнее, не только это, - по лицу Дарэна невозможно было что-либо прочесть, но я знала, какие чувства вызывают в нем мои слова, и боль, была наиболее безвредной из них, для меня, по крайней мере.
   - Вот уже сотню лет тебе не дает покоя мысль: довел бы Мирон атаку до конца, не опереди ты его в том бою. И почему он медлил. Тебя мучает мысль, что, возможно, ты ошибся и убил невиновного.
   Я знала, что мои слова бередили старые раны и попросту могли его разозлить, но зачем-то продолжала. Возможно, взбешенный Кайл пугал меня куда меньше, чем Дарэн сопереживающий. Враг должен оставаться врагом, даже если по чистой случайности он стал тебе временным союзником. Так было намного проще.
   - Тебя мучают сомнения, что, возможно, Мирона оклеветали, а тебя использовали в чьей-то большой игре.
   Тут видимо, я перегнула палку, потому, что Владыку прорвало: схватив за плечо, он развернул меня лицом к себе и угрожающе навис надо мною. Наши взгляды встретились. Я смотрела ему в глаза, не мигая, минуту, другую. Когда-то я чертовски робела под чужим взглядом, а сейчас могла посоревноваться с самим Владыкой. Да уж, расту в собственных глазах. Наконец, напряжение отпустило Дарэна, и он расслабился. Оттолкнув меня, он быстрым шагом пошел вперед. Я медленно двинулась за ним. Черт, мне было почти жаль его. Если бы он был человеком, возможно, я бы могла испытывать к нему и сострадание, и сочувствие. Но что-то внутри меня заставляло ненавидеть Владык, всю их расу. Они не были людьми, и они допустили гибель моего мира. По-моему причин было достаточно. Наверное, с моей стороны это было жестоко, но время доброты для меня давно кануло в Лету, теперь я просто двигалась к цели. Надеюсь, он не станет мне мешать, - промелькнуло у меня в голове.
   Часа два мы молча двигались, не останавливаясь на привал, не говоря, друг другу ни слова. С каждым шагом, приближаясь к Темному миру, меня все больше охватывала нервная дрожь. Я не боялась быть убитой, я боялась не успеть сделать то, что задумала, поэтому, похоже, я допустила ошибку, в отношениях с Кайлом-Дарэном. Ведь он единственный Владыка, на чью помощь я могла рассчитывать. К тому же, когда Владыки ловили ворон и позволяли Древним творить что они хотят, Кайл был в тюрьме и не мог на что-либо повлиять. Да и мне не нужен был обозленный на меня союзник. Так, пора мириться, и привал сделать не помешало бы. Вот только первая ни за что не предложу. Должна же быть у меня какая-то гордость.
   Я ускорила шаг и начала медленно, но уверенно догонять Владыку. Как бы так сделать, чтобы он заговорил первый. Жутко не люблю извиняться, особенно когда сама виновата. Себе признаюсь, а вот с другими людьми сложно. Догнав Кайла, несколько минут я шла молча, потом, все-таки не выдержала:
   - Прости, мне не следовало так себя вести. Просто я боюсь, а когда я боюсь, то начинаю делать глупости. Мир? - спросила я его, протянув руку.
   Он, помедлив пару секунд, протянул мне руку в ответ. Надеюсь, разногласие скоро забудется, и мы снова будем общаться, как и раньше: он прикидывать, как ловчее меня обезвредить, а я мило врать ему в лицо.
   - Кстати, - начала я, - ты знал, что у вашей с Мироном битвы был свидетель?
   - Нет! Откуда он взялся? Кто он?
   - Младший брат Мирона, воспоминания о нем доминируют в твоей памяти в данный момент. У тебя перед ним какое-то обязательство. Дай-ка, подумаю минутку. Это Велим послал тебя меня убить?
   - Все это ты прочла, когда я пытался тебя спасти?
   - Ну да. Как бы я иначе все это узнала
   - Боюсь даже предположить, что будет, когда Владыки узнают твою силу. Ты знаешь, что человеческий разум не приспособлен для этого? Ни один человек, получивший малую долю того, чем обладаешь ты, с помощью магии или еще чего-нибудь, не прожил больше нескольких дней? Все они сходили с ума и умирали в муках. Такая сила не дается безвозмездно. Что-то должно быть принесено в жертву.
   - Разве целого мира не достаточно?
   - Нет, если ты не выполнишь своего предназначения. Послушай, я просто стараюсь открыть тебе глаза на то, что происходит. Мне бы не хотелось, чтобы в один прекрасный день ты потеряла остатки того, что ты считаешь своим разумом. По крайней мере, не до того, как ты скажешь мне правду, о чем мы с тобой договаривались, - добавил он, иронично ухмыляясь.
   - Не волнуйся, обещание, данное тебе, я выполню. Для этого мне понадобиться прочитать Велима, как бы странным тебе это не показалось. Мне кажется, он знает больше, чем понимает сам.
   - Ты о чем?
   - Не хочу пока говорить, обещаю, ты узнаешь обо всем первым.
   Пройдя еще несколько минут, мы решили сделать привал. Предложил Дарэн, видимо сжалившись, заменив мое измученное лицо. Хотя, что там можно было увидеть кроме следов побоев, я представляла с трудом. Но я не отказалась.
   Распалив костер, и присев друг напротив друга мы молча смотрели в сторону. Каждый в свою. Меня начало напрягать молчание, и я решила пообщаться на интересующие меня темы.
   - Кайл! - он посмотрел на меня. Расскажи мне о своем мире, пожалуйста!
   Треск костра почти заглушил мои слова, но он их расслышал.
   - Что бы ты хотела знать? Наши секреты, слабости? Или о том, как нас лучше победить?
   - И это тоже. Я хочу знать все о расе, которая поставила себя над такими как я.
   - Что же, слушай, если это для тебя так важно.
   Никто точно не знает время появления моего народа, но предполагается, что-то около нескольких миллионов лет. Раса была настолько стара, что практически не помнила своей истории. Точка отсчета для них наступила, когда они получили возможность покинуть свой собственный мир и странствовать по чужим. Это продолжалось довольно долго, пока кто-то из Старейших не заметил, как пагубно влияют такие путешествия на развитие этих миров. Был введен жесткий закон, запрещающий какое-либо вмешательство и ограничивающий посещение. Но это мало помогло. Всегда находился тот, кто решался преступить закон и пересечь границы между мирами. Тогда то и был создан Совет Старейшин, обязанностью которых было следить за соблюдением закона и ограждать миры от нашествия чужаков. Древние появились неожиданно для нас. Такая сила, мощь. Они пришли неизвестно откуда. В одной легенде местом их рождения считали Темную Звезду, за гранью наших миров. Древние не просто стремились заселить, они хотели уничтожать, превращать в прах все, до чего могли дотянуться.
   Особенно пострадал один мир, находящийся в начале своего жизненного цикла. Древние практически заселили его, чем отбросили ход его естественного развития на несколько тысячелетий, не заботясь, о сохранении зарождающейся там жизни. Старейшинам пришлось вмешаться, были приняты меры, и нарушители выдворены за пределы границы.
   - Что-то подсказывает мне, что я уже сталкивалась с этими нарушителями, даже ближе, чем хотелось бы, - прервала я Дарэна.
   - Ты права, - подтвердил он, - Древние пришли из мира, умирающего и неспособного более поддерживать жизнь. Им нужно было срочно найти место для жизни и тот мир, о котором я говорил им очень подходил, но - там уже зарождалась жизнь, и никто не имели права вмешиваться в ход истории. Они с этим не захотели смириться и, восстав, были наказаны изгнанием в Пустоту. Мы древняя раса, имеющая в своем распоряжении силы, о которых другие миры еще даже не догадываются. В чем-то наша Сила схожа с Силой Древних. Каждый из нас это маленькая армия, способная уничтожить любого противника, но вот создать... Создать мир для нас невозможно. Наша сила - сила разрушителей, поэтому, мы стараемся применять ее только в крайнем случае.
   - Мой мир был крайним случаем? - с горечью спросила я.
   - Твой мир был трагической случайностью, которую мы не предусмотрели, и это вина будет лежать на нас до скончания веков. После этого, мы не могли больше сидеть на одном месте. Нам стало тесно в узких рамках, нам хотелось большего. Тогда на Совет Старейшин был вынесен вопрос, о возможности покидать наш мир, путешествовать по чужим, а также, наблюдать за их развитием, вмешиваясь лишь в крайних ситуациях. Эту обязанность возложили на Владык, сильнейших воинов и магов нашего мира. Как я уже сказал, наша сила состоит в разрушении, а не созидании. Мы не творцы, но раз мы обладаем ею, это налагает определенную ответственность. Мы хотели помогать, направлять, спасать, но, к сожалению, это у нас не всегда получается. Ты уже знаешь о заговоре, в котором я обвинил Мирона, но он не единственный участник. И если я выясню, кто стоит за попытками захватить власть, то, возможно, удастся остановить войну между Владыками.
   - Почему ты считаешь, что будет война?
   - Древним кто-то помогает. Они бы никогда не смогли осуществить свой безумный план, не заручившись поддержкой Владык.
   - Значит, среди вас есть предатель?
   - Наверняка. И чем раньше я это выясню, тем больше шансов успеть остановить гибель еще одного мира.
   - Но ведь Древние не собираются уничтожать этот мир, а только заселить его. Согласна, это ужасно, но ведь пока врата не откроют, а я этого делать не собираюсь, мир в безопасности.
   - Ты не все знаешь. Даже знания Майрос не помогут предугадать, что задумали Древние, и есть ли возможность их остановить снова. Они не просто хотят прийти в этот мир, она хотят переместить свой приют в Пустоте на эту землю.
   - Но это же уничтожит целую цивилизацию. Как такое можно допустить?
   - Можно, все дело в цене. Видимо, она достаточно высока, чтобы заставить одного из Владык преступить все законы.
   - Как появился Темный мир? - задала я давно интересующий меня вопрос.
   - Мы нашли этот мир случайно, но он сразу же был признан копией твоего, и еще одной возможной точной перехода для Древних. Послав сюда наблюдателей, мы лишились с ними связи, потом появился странный диктатор, объединивший разрозненные города в одну могущественную империю. Наведя справки и поняв, что наблюдатели, судя по всему уже мертвы, мы решили создать зону, из которой бы могли следить за дальнейшим развитием событий. Владыка Велим, брат Мирона, стал смотрителем этой зоны, которую местные жители назвали Темным миром. И это название как нельзя, кстати, к нему подходит.
   - Там действительно, не бывает солнца?
   - Защитный купол ограждает мир от любой внешней угрозы, но обладает побочным эффектом. Он не пропускает солнечные лучи. Зато там вполне можно наслаждаться лунным светом и ночным небом.
   - Ты еще скажи, что мне там может понравиться
   - Вполне может быть. Я видел, как ты смотришь на ночное небо, оно завораживает тебя, не отрицай, я это знаю. Ночью, ты как будто пробуждаешься, начинаешь жить по-настоящему. Ты странная, если бы я не знал точно, кто ты, я бы решил, что ты порождение одной из древних рас. Ты не похожа на человека.
   - А на кого я, по-твоему, похожа? На Древних или Владык?
   - В тебе спит страшная сила, иногда я задумываюсь: а можно ли тебе доверять настолько, чтобы вести в Темный мир? Или проще и удобнее будет по-тихому избавиться от тебя и забыть поскорее.
   - Даже не знаю, как воспринять твои слова: как обиду или комплимент. Кстати, по-тихому не получится, если ты забыл, то я напомню: я могу тебе противостоять.
   - Воспринимай, как хочешь, все равно с пути, предначертанного тебе, не удастся свернуть.
   - А повернуть назад?
   - Я не думаю, что ты станешь подставлять спину для ударов, ведь так? Да и не в твоем характере отступать.
   - Верно, вот только я сделаю все, чтобы уйти от уготованной судьбы.
   И тут Владыка расхохотался. Я впервые слышала его смех, и он слегка меня встревожил. Он звучал как приговор всему, что я задумала. Ну, ничего, пусть на меня Владыки смотрят свысока, как на нечто не значительное, хоть и представляющее угрозу. Возможно, я их удивлю, надеюсь, что удивлю, иначе будет крайне неприятно оказаться перед могущественной расой, один на один, вооруженной бесполезной силой и чересчур завышенной самооценкой.
   Я встала и отошла подальше от костра и моего собеседника. Просто побоялась, что не сдержусь и попытаюсь сделать из него гриль. Не хотелось начинать войну прямо сейчас, может быть чуть позже, когда я выполню все, что задумала.
   Кайл, то есть Дарэн (а, какая разница) тоже встал, загасил костер и мы пошли дальше. Начинало светать и скоро, по словам моего спутника, мы должны были подойти к зоне, носящей таинственное название Темный мир.
  
   На рассвете мы вышли из леса, прямо к небольшой деревушке, состоящей из нескольких покосившихся домиков. И тут Кайл, насторожившись, схватил меня за руку и заставил остановиться. Приложив палец к губам, он замер, прислушиваясь. Вокруг стояла мертвая тишина. И это на рассвете. В деревне. Возможно, что-то случилось. Я дернулась, было вперед, но Кайл так и не выпустил мою руку, более того, потянул назад, в лес.
   - Что ты делаешь? Куда меня тянешь? Там же люди. Возможно, им нужна помощь!
   - С каких это пор ты стремишься всех спасти?
   - Но мы же все равно должны будем здесь пройти.
   - Возможно, но сначала, я удостоверюсь, что это безопасно.
   - А что нам может угрожать? Я думала - ты непобедимый Владыка.
   - Не провоцируй меня, девочка. А хочешь повторить те упражнения в Храме, так вперед, не стесняйся. Только дай мне повод тебя остановить раз и навсегда.
   - Все еще не решил, что для тебя важнее: знать правду, или уничтожить врага?
   - Точно, поэтому, держи себя в руках и не высовывайся.
   И он стремительно исчез с моих глаз. Я даже моргнуть не успела. Хорошая скорость, мне бы такую. Пока Кайл отсутствовал, я постаралась присмотреться к деревни. Отсюда было плохо видно, но можно было разглядеть веселый дымок, над одним из домиков. Люди топят печь, что в этом опасного, - подумала я. По-прежнему не раздавалось ни звука, обычная деревенская живность хранила молчание. Даже птицы не пролетали над деревней. Не было людей, спешащих, по своим обычным делам, не было слышно детских голосов. И вдруг, какое-то движение привлекло мое внимание: там вдалеке, рядом с небольшим строением, почти сливаясь с деревом, кто-то стоял. Я присмотрелась внимательнее, но это не помогло, слишком большое расстояния. И, пренебрегая советом (почти приказом) Кайла, я стала осторожно двигаться вперед. Надеюсь, что не слишком выделяюсь в своей потрепанной одежде на фоне елочек. Все ближе и ближе. С каждым шагом напряжение росло, и вдруг я узнала человека, стоящего рядом с деревом, точнее, привязанного к нему. Кайл не мог этого не видеть, когда уходил, оставляя меня здесь. Он сразу догадался о ловушке, и пытается ее обойти. А я иду прямо в нее. И, кажется, у меня нет другого выхода.
   Я почти подошла к дереву, когда пленник поднял голову и увидел меня:
   - Аня, нет! Беги отсюда это ловушка!
   - Знаю, - я подскочила к нему и вынула меч из ножен: вот и пригодился. Разрезав веревку, я подхватила Дэна под руки.
   - Дура! - в сердцах высказался паренек.
   - Обсудим это после. Где Эва и остальные?
   - Я не знаю, - на его глазах появились слезы, в голосе звучала злость и отчаяние, - нас разделили. Эву и бабулю Агату куда-то увели, а Мароне валяется связанным в крайнем доме, - паренек кивнул куда-то в сторону.
   - Сначала уведем отсюда тебя.
   - Поздно! - глаза Дэна расширились, и в них застыл ужас. Оборачиваясь, я уже догадывалась, кого могу увидеть. Слишком долго все было гладко, и я почти расслабилась. А ведь Они не могли допустить, чтобы я сорвалась с крючка, и решили действовать наверняка.
   Я отвлеклась и подпустила его слишком близко. Он стоял посреди улицы, в нескольких метрах от меня, не двигаясь. Высокий, просто громадный. Лицо напоминало маску, пустое, ничего не выражающее. Его черные как сама тьма глаза внимательно смотрели на меня. Изучали, выворачивали наизнанку. Весь его облик вызывал первобытный страх, видимо заложенный в человеке еще со времен наших пращуров. Наверное, это и есть мой сбывшийся ночной кошмар, по крайней мере, все происходящее сейчас мне казалось страшным сном. Успешно бегая от Древних, столько времени, я не верила всерьез, что такое может случиться. А теперь вот он, стоит передо мною, ожившая легенда, скорее ужас. В тот момент, меня даже не особенно заботил вопрос - какая сволочь вызвала этого монстра из той дыры, где он сидел.
   Стремительный выпад рукой, заканчивающийся пятью острыми лезвиями когтей, оставили на моем теле пять кровоточащих ран. Ничего себе начало. Я, отскочив, приготовилась атаковать. Раны разожгли боль, боль пробудила Силу. По венам заструился жидкий огонь, и я почувствовала дикий восторг. Как будто ко мне вернулось нечто забытое и ценное, чем я долгое время пренебрегала. Проснулась та часть, которая отличала меня от других, делая нечеловеком. А кем? Возможно, таким же монстром, как и тот, что стоял сейчас напротив меня. Я атаковала, выбросив всю силу, ярость и ненависть, что скопилась во мне. Монстра охватил огонь, который, впрочем, не принес ему большого вреда. Почти незаметным движением руки, он стряхнул пламя, как нечто безобидное и надоедливое. Вот тогда я поняла, что пришло время испугаться по настоящему. С моих ладоней вырвался огненный смерч, двигаясь к противнику, он выжигал все на своем пути. Трава в миг почернела и испарилась, деревья и кустарники, встреченные им превращались в прах. Казалось, прошли часы, прежде чем смерч достиг Древнего и, замерев около него, рассыпался на мелкие искорки, которым уже не суждено было собраться вместе. Внезапно, в моих глазах потемнело, когда зрение ко мне вернулась, я была уже не посреди деревни. Я была за гранью. В моей голове звучал тихий невыразительный голос, который, однако, заставлял волосы на голове зашевелиться.
  
   - Услышь Глас ужасного Гастура, услышь скорбные вздохи вихря, безумный свист Запредельного Ветра, кружащегося во тьме среди безмолвных звезд.
   Меня охватило оцепенение. Мне очень хотелось зажмуриться и никогда не видеть того места, где я успела побывать так недавно.
   - Услышь Его, завывающего в недрах подземного мира; услышь Его, чей неумолчный рык заполняет вневременные небеса потаенного Лэнга.
   Ветер налетел внезапно, обжигая холодом и силой. Я едва смогла удержаться на ногах, хотя трудно было упасть, посреди Ничего.
   - Мощь его валит лес и сокрушает города, но никому не дано увидеть беспощадную руку и познать душу разрушителя, ибо Проклятый безлик и безобразен, и форма Его неведома людям.
   - Ну не знаю, - промелькнуло в мыслях, и лицо и форму я, кажется, уже видела. Страшно, конечно, но ничего необычного, обычный монстр.
   - Услышь же Его Глас в темные часы, ответь на Его зов своим призывом; склонись перед Ним и молись, когда Он придет, но не произноси Его Имя вслух.
   - Похоже, меня пытаются уговорить по-хорошему, - догадалась я, - и, похоже, вежливый отказ принят, не будет.
   Запустив в Гастура некоторое количество силы, и убедившись, что она ему не причиняет ни малейшего вреда, я почти упала духом. У меня оставалось мало времени на то, чтобы придумать, как бы не просто быть убитой Древним, но и постараться захватить его с собой в ад. Очень я сомневалась, что нас обоих ждут в райских кущах. Меня - так точно нет. А его тем более.
   Я стала медленно приближаться к врагу. Видимо он этого не ждал, и был слегка озадачен, но не долго. Он готовился ударить, видимо в последний для меня раз. Запредельный Ветер, Боже, как же это больно. На моих глазах выступили слезы, казалось, что нечто злобное и сильное заживо срывает с меня кожу, добирается до костей и медленно перемалывает их, наслаждаясь моими страданиями. Сила Древних. Если на мое создание была использована вся мощь умирающей планеты, то, чем же воспользовался этот гад, чтобы получить такую силу. Мне не выстоять, не хватит сил, слишком больно, это убивает меня. Я упала на колени и обхватила себя руками.
   - Рели, что делать? Мы умираем!
   - Я не знаю. Наши силы перед ним бесполезны. Против мощи Гастура и его Ветра ничто не устоит. Они послали сильнейшего палача, чтобы тебя остановить.
   Поняв, что Дух огня в этом случае практически бесполезна, я приготовилась принять то, что мне уготовано судьбой, хоть и не хотела этого. Закрыв глаза, я постаралась успокоиться, насколько это вообще было возможно в моем положении. Терпя безумную боль я представляла как меня овивает легкий морской бриз, а не сбивает с ног смертоносный вихрь. Нет, не получается. Как же больно! А если так: зима, ветер кружит миллионы снежинок, которые падают тебе на лицо... и каждая впивается в него до крови. Все, не могу больше! Вскочив, я кинулась на Древнего. Я ведь ничего не теряла, а только приближала конец мукам. Схватив ошалевшего от неожиданности и моей наглости врага за шею, второй рукой я воткнула ему в грудь меч, зная, что никакого существенного вреда он ему не нанесет, так, только слегка поцарапает. Из раны хлынула кровь, неожиданно черного цвета. Посмотрев в глаза противнику, я вспомнила, как игралась на привале с огоньком из костра. Огонь - это сила. Ветер - тоже. И теперь, я хочу играть с ветром, или я сейчас умру. Не отводя взгляда от Древнего, я призвала Силу, но не свою, а его. В глазах Гастура промелькнуло удивление, сменившееся, чем-то похожим на панику. Не ожидал, сволочь, что человек умеет брыкаться. Бежали мгновения, минуты, а мы стояли друг напротив друга, не отводя взгляд, и с его лица, постепенно, стала сходить маска бесстрастности, проступили почти человеческие чувства. Почти. Было странно наблюдать, как в глазах врага промелькнуло изумление, опасение, страх, которые сменились откровенным ужасом. И в тот миг, когда Древний упал к ногам Человека, я поняла, что еще не все потеряно, и возможно, у меня есть шанс победить.
   Очнулась я внезапно, посреди уже знакомой деревеньки, лежа на земле. Лицо, руки и все тело нестерпимо болело и жгло. Приподняв руку, и с трудом проведя ею по лицу, я увидела на ней кровь. Пришли воспоминания об обжигающем Ветре, перемалывающем все мое тело. Надеюсь, что это просто ощущения, и, по крайней мере, кожа на мне осталась. Повернув голову, я увидела своего поверженного противника с мечем в сердце. По крайней мере, он для меня больше не угроза. Голова раскалывалась от боли, в ушах шумело, поэтому я не сразу заметила, как кто-то опустился рядом со мной. Кайл, ну конечно, я должна была догадаться. Ведь он и не отрицал, что проще меня уничтожить, чем ждать, что я еще могу выкинуть. Судя по его горящему, пристальному взгляду, он видимо, не мог решить, как это лучше сделать. Тут рядом с собой я услышала топот ног, и кто-то бухнулся напротив Кайла. Дэн. Он что-то сбивчиво говорил, его слова перемежались всхлипами, но я не прислушивалась. Мне казалось, что я лежу в воде, и течение уносит меня все быстрее и быстрее. Я уже мало что понимала и чувствовала. Страх и боль исчезли. Пришли покой и умиротворение. И уже теряя сознание, я увидела, как к нам приближается группа всадников. Возглавлял ее темноволосый мужчина на черном скакуне. Мельком увидев его взгляд, брошенный в мою сторону, я поняла, что именно этот Владыка принесет мне смерть, если успеет, конечно.
  
  
   Даже не открывая глаз, я уже знала, где нахожусь: в тюремной камере замка Норвес, в Темном мире. Воспоминание об этом месте я прочитала в мыслях Кайла. Ну что ж, я жива, практически здорова, и новая страница моей жизни начитается удивительно знакомо для меня. И так, где же Инквизитор?
  

КОНЕЦ ПЕРВОЙ ЧАСТИ

  


Популярное на LitNet.com М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) М.Атаманов "Котёнок и его человек"(ЛитРПГ) С.Нарватова "4. Рыцарь в сияющих доспехах"(Научная фантастика) Д.Деев "Я – другой"(ЛитРПГ) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) В.Крымова "Скандальная невеста, или Попаданка не подарок"(Любовное фэнтези) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров. Арена"(Уся (Wuxia)) З.Иван "Славия: Офицер"(Постапокалипсис) С.Елена "Первая ночь для дракона"(Любовное фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Бегемоты здесь не водятся" М.Николаев "Профессионалы" С.Лыжина "Принцесса Иляна"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"