Шамраев Алесандр Юрьевич: другие произведения.

"Честь - дороже жизни"

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
  • Аннотация:
    Эту историю, из летописи третьей цивилизации человечества, рассказал мне сам Творец , когда мы с ним сидели за чашей нектара.....

"Честь - дороже жизни" Предисловие: Эту историю, из летописи третьей цивилизации человечества, рассказал мне сам Творец , когда мы с ним сидели за чашей нектара..... Я слушал веселые голоса, что раздавались во дворе и черной завистью завидовал своим двоюродным братьям, которые в этот самый момент звенели мечами, в то время как я был вынужден постигать тайны правописания, грамматики и арифметики вкупе с астрологией, минераловедением и изучением лекарственных трав. Мои невеселые мысли о превратностях и тяготах моей судьбы прервал жизнерадостный голос моего наставника - чернокнижника и , поговаривают, колдуна, мессира Фрея: - Таким образом для того чтобы остановить кровь в небольшом порезе или неглубокой ране достаточно приложить к оной поддорожную траву обильно произрастающую на обочинах. Если же вы натерли себе ногу в следствии нерадивости сапожника, то к месту потертости следует приложить лист чертополоха или лопуха, так же эти растения помогают при болях в суставах, так как своей жизненной силой разгоняют застоявшуюся кровь и разжижают оную, что способствует снятию отеков, покраснений и синяков, коих на вашем пути будет много, если вы не достаточно внимательно будете слушать своего наставника,- и с этими словами он звонко стукнул меня своим талмудом по голове.
  Я очнулся от своих невеселых дум. Ну за что мне такое наказание? Зачем мне эти ненужные знания? Не лучше ли надежный меч в руке и молодецкая удаль? Эх, Лаэрт и Микст наверняка сейчас с отцом разучивают новые приемы, а я тут как дурак заучиваю мадригалы и бренькую на лютне.
  - На сегодня всё Франк. К завтрашнему уроку потрудитесь прочитать вот этот текст и запомнить о чем здесь говориться. Особо обращаю ваше внимание, что на этом уроке будет присутствовать ваша матушка, которая лично хочет удостовериться в том, что уроки идут вам в прок и нет особой необходимости отправлять вас для обучения в богословскую школу Юма. И мой вам совет, выучите наизусть демонологические чины дабы не допустить непростительных ошибок, кои вы допустили при перечислении ангельских чинов. А теперь можете идти и позаниматься своими железяками, кои не всегда могут заменить ум и сообразительность в трудную минуту.
  Не слушая больше его менторские наставления, я схватил предложенную мне книгу и опрометью бросился во двор. Конечно прошлый раз получился конфуз. Я перепутал ангельскую иерархию и шестикрылых серафимов поместил во вторую сферу. Зато теперь я и среди ночи смогу отчеканить, не особо задумываясь о смысле сказанного:- Первая степень (сфера) - Серафимы, Херувимы, Престолы. Вторая степень (сфера) - Господства, Силы, Власти. Третья степень (сфера) - Начала, Архангелы, Ангелы.
  А в это время мой отец с легкостью отбивал неуклюжие нападки моих братьев, которые пытались хотя бы дотронуться до его доспехов, не говоря уж о том, что бы нанести полновесный удар. Миклуш, завидев меня, тут же подскочил ко мне с моими доспехами и поспешил их надеть на меня. Мой меч был там же, где я его и оставил после утренней тренировки - сиротливо стоял прислонившись к оружейному блоку.
  - Ага, вот и Франк освободился, теперь вам мальчики будет легче. Только осторожнее машите своими мечами, не пораньте друг друга, а то мне вновь влетит от леди Ингиз.
  С моим появлением мы перестроились. Теперь на острие атаки был я, а Лаэрт и Микст прикрывали меня по бокам, не давая сэру Гарольду,- моему отцу нанести мне разящий удар с боку. Мы даже начали его теснить, и победа была так близка, но как всегда не вовремя вмешалась леди Ингиз: - Мальчики, умываться и обедать. Хватит махать своими мечами и поторопитесь, а то все остынет.
  Отец сделал шаг назад, разорвал дистанцию и поднял свой меч в верх, салютуя нам и подавая знак к окончанию схватки. Как обычно он улыбался. Ведь нам ещё ни разу не удалось нанести ему хоть один удар. Мы проделали тоже самое и отсалютовали ему. Так как я практически не вспотел, то и умывание у меня заняло всего пару мгновений. Я брызнул из чана воды себе на лицо и голову, изображая омовение и довольный вприпрыжку помчался в дом. Правда "Псевдомонархию демонов" Иогана Виера я захватил, рассчитывая во время обеда, что бы зря не тратить время на пустяки, прочитать и постараться запомнить демоническую иерархию. Ведь после обеда мы собирались совершить тайное путешествие на озеро, где в это время должны были купаться дворовые девки и молоденькие служанки матери.
  Леди Ингиза встретила меня ласковой улыбкой и словами: - Франк, вы опять только изобразили умывание, вы даже не использовали свое полотенце, вон оно так и висит сиротливо на столбе, в то время как другие следят за собой и чистотой своего тела. Сколько мне раз вам говорить, что в здоровом теле - здоровый дух.
  Я знал, как мне следует поступать в таких случаях. Я приблизился к леди Ингизе и смачно чмокнул её в щеку. - Матушка, я просто сильно проголодался, а эти молодые обжоры обещали все съесть без остатка, вот я и поторопился занять свое место.
  - Франк, все равно придется ждать всех остальных...
   - Ну и что, я пока почитаю урок мессира Фрея,- и я развернул книгу на том месте где была закладка. - " Исходя из того что демоны - падшие ангелы, некоторые демонологи (И.Виер, Р.Бертон) предположили наличие в аду системы из девяти чинов, подобной ангельской иерархии Дионисия. Эта система в их изложении выглядит так:
  - Первый чин - Псевдобоги, те, кто выдает себя за богов, их князь Вельзевул;
  - Второй чин - Духи лжи, дурачащие людей предсказаниями, их князь Пифон;
  - Третий чин - Сосуд беззаконий, изобретатели злых дел и порочных искусств, их возглавляет Велиал;
  - Четвертый чин - Каратели злодеяний, мстительные дьяволы, их князь Асмодей;
  - Пятый чин - Обманщики, те, кто совращает людей лжечудесами, князь - Сатана;
  - Шестой чин - Воздушные власти, наводящие заразу и другие бедствия, ими руководит Мерезин;
  - Седьмой чин - Фурии, сеятели бед, раздоров и войн, ими правит Абаддон;
  - Восьмой чин - Обвинители и соглядатаи, под предводительством Астарота;
  - Девятый чин - Искусители и злопыхатели, их князь Маммона. "...
  Я успел несколько раз повторить все девять чинов демонов, прежде чем за столом появились мой отец и мои двоюродные братья. Со стороны было интересно наблюдать, как они во всем подражая сэру Гарольду,- так же неторопливо уселись на свои места, развернули салфетки и почти одновременно посмотрели на леди Ингизу, которая тут же подала знак произнести трапезную молитву. Наличие открытой книги у меня на столе несколько смягчило моего отца, который хотел вновь пожурить меня за нелюбовь к закалке и водным ополаскиваниям.
  Слуги стали разносить пищу и через несколько минут сосредоточенного поглощения бараньей похлебки, за столом можно было перекинуться парой фраз. Меня в первую очередь интересовало, какие приемы изучали мои братья, пока я грыз гранит науки у мессира. Оказалось ничего нового из того, что я ещё не знал. И это было не удивительно,- ведь я мог круглый год заниматься с отцом, изучая воинскую науку, в то время как Лаэрт и Микст гостили только у нас летом и с наступлением осени возвращались в замок нашего деда маркиза Ля Конт. Я им даже немного завидовал, так как замок деда был действительно настоящим замком с башнями, крепостными стенами и потайными ходами, о которых все говорили, но никто не знал, где они находятся. А у нас был просто каменный дом. Прочный, крепкий, просторный, но все таки дом а не замок. Тут необходимо сделать некоторые пояснения и провести небольшой экскурс в историю.
  
  Для многих, если не для всех, было весьма странным, что такой крупный и влиятельный вельможа как маркиз Ля Конт согласился отдать свою дочь за муж за однощитового рыцаря сэра Гарольда, который кроме коня, доспехов и мастерского владения мечом ничего не имел. Дом, в котором мы сейчас живем а также несколько деревенек, с которых мы кормимся,- это все приданное леди Ингизы,- младшей из дочерей маркиза. Две её старшие сестры к этому времени уже были замужем за достойными рыцарями и жили в своих имениях. Что впрочем не помешало маркизу забрать к себе в замок на воспитание их сыновей и заниматься их воспитанием вот уже 12 лет. При этом меня это ни в коей мере не коснулось, и я до своих 17 лет по прежнему рос на вольных хлебах. Мои братья были старше меня на один год, что впрочем не возброняло мне верховодить в наших проделках и проказах. Правда мне и доставалось больше, когда наши шалости всплывали наружу.
  Злые языки утверждали, что и мы и маркиз в настоящий момент находимся в опале и нам всем запрещено покидать свои земли без высочайшего соизволения на это. Поговаривают, что во время свадьбы мой отец разбил нос и губы брату короля, который сделал ему непристойное предложение касаемо леди Ингизы. И хотя скандал удалось замять, и брат короля даже принес свои официальные извинения.....
  Сейчас этот брат короля сам восседает на престоле и гордо зовется его величеством Стефаном третьим, а мы безвылазно живем в своем имении, как в прочем и наш дед - маркиз в своих владениях. Правда опять таки поговаривают поговаривают, что за 15 лет своего правления и беспутной жизни его величество сильно подорвал свое здоровье и в последнее время постоянно болеет, а на престол готовится воссесть его племянник, так как господь бог не дал ему наследников, хотя он и поменял трех жен.
  Как бы то не было, мне исполнилось 17 лет и я готовился сдать экзамен строгой комиссии, которую будет возглавлять мой дед, с последующим рыцарским турниром, по результатам которых и будет решено,- достоин ли я и мои браться гордой приставки -сэр и золотых шпор. С обучением моих братьев было все в порядке, они уверенно бренькали на лютне, сочиняли стишки, могли расписаться и вести счет, даже читать они были обучены. А вот с воинским искусством у них был пробел. То ли учителя фехтования в замке были слабыми, то ли мой отец действительно являлся непревзойденным мастером меча, но и Лаэрт и Микст предпочитали вот уже второй год летом брать уроки у него.
  Сразу же после обеда, закинув книгу на полку и опоясавшись не тренировочным, а боевым мечом (эту привычку - не выходить безоружным за пределы имения мне привил с малолетства мой отец), я отправился в комнату своих братьев, которые уже ждали меня с нетерпением. Ещё бы, ведь нам так хотелось увидеть молодые, а самое главное обнаженные тела молодых девушек. Из дома мы сбежали через кухню и по чуть заметной тропинке, по которой ходили прачки иногда полоскать белье, отправились к озеру. Мне пришлось сделать небольшой крюк, для того что бы не на прямую выйти к купальне, а оказаться в густых зарослях ивняка, где мы и притаились.
  Ждать нам пришлось не долго. Девушки появились небольшой стайкой и без промедления сбросив с себя верхние рубашки тут же смеясь и плескаясь кинулись в воду. От увиденного у меня перехватило дух. Ещё бы, ведь я впервые видел обнаженное женское тело. По всей видимости тоже самое происходило и с моими друзьями. Мы не просто затихли в полной тишине, мы замерли, жадно пожирая глазами прелести молодых служанок. К сожалению, представление длилось не долго. Толком даже не обсохнув девушки оделись и отправились восвояси. Но даже увиденного нам хватило, что бы дать волю своей фантазии.
  - Да, красиво, - хрипло подытожил увиденное Лаэрт.- А говорят у деда в замке есть комната вся завешанная картинами обнаженных девиц, только вот он туда никого не пускает и находится она у него за его рабочим кабинетом. Так что когда он запирается в нем, не известно, работает ли он там или любуется своими картинами.
  Я посмотрел на Микста, требуя или подтверждения или опровержения слов Лаэрта.
  - Да, действительно, такие слухи среди молодых слуг ходят. Но доступ в кабинет маркиза имеет только его старый слуга Мартин, а он никогда ничего не рассказывает о том, что и в кабинете и в той комнате, что находится за кабинетом. Так что точно мы ничего не знаем. Ну что, пошли? Скоро конные тренировки и копейные сшибки, а нам надо ещё успеть переодеться.
  Обратная дорога нам показалась значительно длиннее, к тому же мы решили вернуться другим путем и часть дороги нам пришлось продираться сквозь невысокие заросли дикой розы. Тем не менее мы пришли во время и даже успели полностью приготовиться к тренировке. В этот раз мы осваивали прием который позволял уклониться от копейного удара в туловище или шлем. На полном скаку мы учились переносить центр тяжести своего тела то в одну, то в другую сторону, при этом свое копье должно было смотреть строго в одну точку, где предполагался щит или корпус противника.
  Мы уже знали, что рыцарский турнир начнется именно такими копейными сшибками претендентов на рыцарское звание. Наиболее достойные будут опоясаны мечом и им вручат золотые шпоры. Не смотря на то, что маркиз Ля Конт находился в опале, многие влиятельные сеньоры королевства считали за честь быть приглашенными на этот турнир, который проходил раз в два года и на котором многие юноши из знатных семей получали рыцарское звание не за свое происхождение, а только за "доблесть и воинское мастерство". А это весьма ценилось как при дворе короля так и среди знати. К тому же на время турнира замок маркиза превращался, как образно выразилась леди Ингиза, в ярмарку невест, где заключались сговоры и брачные контракты.
  Я ещё ни разу не видел ни чего подобного, а Лаэрт и Микст взахлеб рассказывали о том, чему они были неоднократно свидетелями. При этом Микст под большим секретом сообщил нам, что если все пройдет для него удачно, то возможно его родители сговорятся с родителями леди Роберты. - Говорят она первая красавица в своем феоде и барон Циммер в ней души не чает, а кроме того в приданное он дает замок Ричворд и целых пять деревень, что граничат с нашими владениями.
  - Так ты что Микст её ни разу не видел? - удивился я.
   - Где бы я её увидел? К деду в замок она ни разу не приезжала, а к родителям в гости меня маркиз не отпускает. Так что на этом турнире мы впервые увидимся. Её уже исполнилось 15 лет и препятствий для сговора нет.
  Для меня это было немного странным, как это не видеть ту, с которой возможно предстоит прожить всю жизнь? А вдруг она какая нибудь страшилище или кривая?
  Лаэрт рассмеялся слушая мои рассуждения:- На турниры дурнушки не приезжают, только красавицы, а те кого бог обидел привлекательной внешностью себе мужей покупают богатым приданным. Мне например на прошлом турнире очень глянулась дочь графа Гауфа. Сейчас ей уже 16 лет, но насколько мне известно ни сговора ни договора её родители ни с кем ещё не заключали. Слуги говорят, что молодая графиня сама будет выбирать себе мужа....
  Вот так, или примерно так проходила наша подготовка к предстоящему турниру. Я жадно впитывал в себя все знания которыми делились со мной мои братья, в свою очередь они перенимали от меня некоторые секреты боя на мечах и управления лошадью без использования удил и рук. Перед их отъездом мы дали клятву никогда не скрещивать мечи в сражении, если богу будет угодно поставить нас в противоборствующие стороны. Ведь завершался турнир общей копейной схваткой и была велика вероятность, что в противоборствующие отряды возведенные рыцари будут назначены по жребию.
  С отъездом братьев жизнь в доме немного затихла, зато у меня стало больше времени на тренировки и конные занятия. Даже мессир Фрей не так доставал меня своими уроками и поучениями.
  Последние несколько дней перед отъездом на турнир я тренировался только в тех доспехах в которых буду сражаться и только тем оружием, которое возьму с собой. Так как наша семья не относилась к богатым и знатным, - доспехи и мое оружие были самыми простыми, но надежными и крепкими. Конь у меня тоже был только один, зато выезженный и обученный моим отцом, а это о многом говорило. Даже слуги у меня не было, так как предполагалось, что я примкну к какому нибудь отряду, что будет проезжать мимо нас, а в замке маркиз выделит мне человека, все таки я тоже его внук, как и Лаэрт и Микст.
  За день до моего отъезда состоялась очень серьезная беседа с моими родителями. Говорил больше мой отец, а леди Ингиза только кивала головой в знак согласия и вытирала слезы.
  - Франк, настала пора тебе кое что узнать и запомнить на всю жизнь. Ни я, ни леди Ингиза не сможем тебя сопровождать на турнир. Мне под страхом смерти запрещено покидать имение, а леди запретил это её отец. Есть ряд причин по которым и ты до недавнего времени был взаперти. Но к счастью минуло 17 лет и запрет с тебя, по крайней мере, снят. А теперь поклянись что никогда и ни кому ты под страхом смерти не расскажешь о том, что сейчас услышишь, если только на это не будет нашего родительского благословления, или обстоятельства заставят тебя раскрыть тайну...
  Заинтригованный таким началом я без раздумий воскликнул : - Клянусь!
   - Так вот Франк, продолжил отец,- твое полное имя звучит так - Франклин граф Ланкастер, наследный принц Уэстфорд. Твой прадед, а мой дед был королем этого королевства. Мой отец был предательски убит на охоте, а мою мать отравили, но к счастью после того, как я родился и был спрятан у надежных друзей. Мне жизнь сохранили, но запретили покидать имение своей жены. Такой же запрет действовал и для тебя до достижения тобой 16 лет. К счастью или несчастью, не знаю, но мои родители состояли в тайном морганическом браке, от которого нам достался титул принца Уэстфорд, который ты унаследуешь после моей смерти, а тебе наследный титул графа Ланкастер. Все бумаги подтверждающие это хранятся у архиепископа Юма, преподобного Ферпота.
  Леди Ингиза став моей женой по своей доброй воле обрекла себя на добровольное заточение, что являлось обязательным условием нашего брака. Следит за соблюдением всего твой дед, - маркиз Ля Конт, отец которого входил в группу сановных заговорщиков против моего деда, короля Георга. Это многое объясняет, не правда ли мой сын? Ни я, ни ты не имеем права на престол, и только по этому мы до сих пор живы. Но это вовсе не значит, что в королевстве не найдутся такие силы, которые захотят восстановить прежнюю династию на трон. А это прямая угроза твоей жизни, так как ты являешься единственным наследником в третьем поколении короля Георга. Хотя я думаю, что за годы вынужденного заточения и забвения многое уже стерлось из памяти и забылось, но тем не менее велика вероятность того, что тебя попытаются убить в самое ближайшее время. Мы с миледи думаем что именно этими обстоятельствами объясняется тот факт, что тебе разрешено по минованию 17 лет выйти в большой мир, так как в имении подобраться к тебе очень не просто, а все наши слуги дали божью клятву хранить нам верность. К тому же господь бог покарал правящую династию, лишив их наследников. И после смерти Стефана третьего трон унаследует его племянник Эдуард, который тоже не смотря на то что уже пять лет состоит в браке не имеет детей. В общем сын мой, в большом мире тебя поджидают опасности, предательства и неприкрытая вражда правящей династии. Вместе с тем в тебе течет королевская кровь, а это обязывает ко многому. Будь достоин своих предков. Я уверен, ты без особого труда добьешься права быть возведенным в рыцарское достоинство. Но будь готов и к тому, что к тебе будут относится предвзято, с настороженностью и недоверием. Будь готов к клевете и не давай ни малейшего повода усомниться в своей честности.
  Больше путешествуй, старайся долго не задерживаться в одном месте, будь очень разборчив в выборе друзей, не доверяй своим двоюродным братьям, в какие бы одежды они не рядились, не забывай что они воспитаны нашим главным тюремщиком и вероятно будут приставлены к тебе в качестве соглядатаев....
  Наш разговор продолжался почти до самого вечера. Я получил самые подробные инструкции где и как вести себя, к чему стремиться, а чего и кого избегать. Как заклинание я повторил и запомнил пять фамилий тех, кто напрямую замешан в свержении и гибели моего прадеда и деда.
   - К этим семьям и их потомкам у тебя не должно быть ни жалости, ни сострадания. Они убийцы и ты при первой же возможности должен покарать их, не дожидаясь пока на них обрушится божий гнев...
  В заключении такого непростого разговора мне был вручен перстень - печать принца Уэстфорд, который я должен буду носить на груди и которым могу воспользоваться только в том случае, когда получу на это родительское дозволение или по своему усмотрению, но только после смерти родителей. А вот перстень графа Ланкастер я имею полное право одеть прямо сейчас. Это мой личный титул и он будет передан по наследству второму моему сыну или моей дочери, если у меня будут дети.
  На следующий день, тепло простившись с сэром Гарольдом и леди Ингиз, я догнал проходящий мимо отряд таких же соискателей как и я и отправился в свое первое большое путешествие.
  
  2.
  
  До замка маркиза Ля Конт нам предстояло добираться чуть больше трех дней. Двигались мы неторопливо. Отряд состоял из десятка молодых сынков лордов с кучей слуг и четырех таких же как я претендентов, что путешествовали не обремененные ни челядью, ни скарбом. Я поймал себя на мысли, что снисходительно посматриваю на кичащихся своих попутчиков. Некоторые из них ехали с таким видом, что весь мир принадлежит только им и они удостоили нас, остальных, высокой чести сопровождать их как свите, что сопровождает короля. А я с удивлением смотрел по сторонам на убранные поля пшеницы и ячменя, на уже начавшие желтеть листья деревьев, на налитые яблоки, что клонили ветви к самой земле под своей тяжестью, грозя их вот вот обломать. Мне представлялось, что мир, который ожидал меня за пределами нашего поместья должен чем то отличаться от того, что я привык видеть изо дня в день. Однако этих отличий не было, или они были настолько несущественно - мелкими, что я их не замечал.
  Перстень с гербом графа Ланкастера я предусмотрительно повернул лицевой стороной вниз и теперь у меня на правой руке просто скромно блестел золотой ободок кольца. Мои доспехи и оружие были приторочены к седлу Черныша, кроме естественно моего меча.
  Согласитесь нелепое имя для боевого коня. Будь моя воля я б назвал его или Гром, или Стремительный, но конь был подарен мне моим отцом и менять его кличку я не собирался. Мы, те кто путешествовали как странствующие рыцари по одиночке, держались друг друга. Что однако не мешало нам ревниво следить друг за другом, определяя на глаз манеру держаться в седле, умение управлять своей лошадью, а так же приглядываться к арсеналу оружия, что вез каждый. Некоторые из претендентов на привалах доставали свои топоры или мечи и начинали ими махать, демонстрируя остальным свои навыки и умения и стремясь посеять страх и неуверенность у будущих соперников. Особенно в этом усердствовал некий молодой юноша с холеным лицом, начинающими пробиваться усиками и тонкой, я бы сказал даже, женоподобной талией. Он использовал каждую свободную минуту, что бы показать нам всем приемы владения мечом или секирой, но ничего нового я не увидел. Так, обычная подготовка, хотя и закрадывалась мысль, что не все он показывает что знает.
  Ещё у него была одна особенность, он постоянно прижимал к носу дорогой платок, который периодически взбрызгивал по всей видимости духами, что бы не чувствовать запах пота, коней, приготовленной пищи и всего того, чем пахнет пусть и небольшой, но все таки отряд воинов. При этом он постоянно кривил лицо и частенько сплевывал на землю. Вот это то меня и насторожило. А не болен ли он?
  Мессир рассказывал на одном из уроков, что есть люди, которые не переносят тот или иной запах. От этого запаха у них слезятся глаза, появляется насморк и обильное слюновыделение. Кажется при такой болезни помогало что то успокоительное, вроде отвара дикой мяты, но Фрей считал самым действительным средством повязку на рот и нос и периодически смачивать её простой водой. Об этом то я и сказал одному из слуг этого молодца и даже показал, как выглядит дикая мята. Следующим утром тот же самый слуга поблагодарил меня от имени своего господина, которому от отвара мяты стало значительно легче и он даже смог ночью относительно спокойно поспать. Я посоветовал слуге нарвать побольше мяты и в следующий раз в шатре своего господина развесить небольшие пучки её по разным углам для очистки воздуха, а также определить от какого запаха его господину становится так плохо, что бы избавиться от самой причины болезни.
  Так мы и двигались, то теряя то приобретая попутчиков, так как вы сами понимаете ни какой дисциплины и порядка в нашем отряде не было, каждый был сам себе хозяин и господин, - хочу сплю до обеда, хочу выезжаю рано утром. Я предпочитал двигаться рано утром, ни мошки ни комаров, в меру прохладно. Да и к тому же мне не терпелось поскорее увидеть замок деда о котором я был так наслышан от своих братьев, так что скоро я и ещё несколько соискателей, что не любили нежиться по утрам в своих шатрах, оторвались от основной массы. На третий день нашего пути, когда по моим подсчетам до замка осталось совсем немного, ну там пару часов всего, на встречу нам попались мои братья.
   Увидев меня и Лаэрт и Микст приветственно замахали руками. - А мы выехали встречать тебя, маркиз сказал, что ты сегодня должен будешь прибыть в замок,- лицо Микста цвело улыбкой.
   А Лаэрт незамедлительно сказал,- Его милашка леди Роберта уже в замке и она действительно симпатичная девушка и Микст уже успел с ней перекинуться парой слов, а сегодня назначил ей свидание после обеда в саду. Как думаешь Франк, она придет?
   Глядя в счастливое лицо Микста я без тени колебания сказал:- Конечно придет, ведь Микст парень не промах и сам красавец.
  К нашему разговору стали прислушиваться и видя это Лаэрт громко продолжил:- Ристалище уже готово и желающие смогли уже сойтись в тренировочных поединках. Маркиз Ля Конт, мой дед, приготовил комнаты для тех, кто решится остановится в замке а не в поле в своих шатрах. Тебе Франк приготовлена комната рядом с нашими на хозяйском этаже, ты же все таки тоже внук маркиза, хотя и ни разу не бывал у него в замке.
  Так болтая о разных пустяках наша кавалькада выехала из перелеска и остановилась на небольшом взгорке. А красавец замок предстал перед нами во всей своей грозной красоте. Вообще то замком его назвать было неправильно, это была самая настоящая крепость. Высокие стены, четыре угловые и две воротные башни, подъемный мост, а значит должен быть и ров с водой, а в центре этого немного неправильного четырехугольника высился сам замок с высокими шпилями, балконами, башенками и прочими атрибутами, о которых мне в свое время вдалбливал мессир Фрей.
   Не знаю как кому как, но мне замок показался неприступной твердыней и я был неприятно удивлен, когда узнал, что в свое время предки маркиза овладели замком штурмом, правда это было лет триста назад и вполне возможно, что тогда крепость была не так хорошо укреплена и имела не такой вид. Все это мне поведал Микст, в то время как Лаэрт отвечал на вопросы остальных членов нашего небольшого отряда.
  Подъезжая к замку и в самом замке я крутил головой по сторонам, стараясь рассмотреть все получше. Прямо во дворе перед центральным входом стоял стол, накрытый темно синей тканью, за которым с важными видами восседали тощий монах и дородный рыцарь в доспехах.
  - Они регистрируют приезжих претендентов,- пояснил нам Лаэрт.- Каждый из вас должен подойти и записаться, назвав свое имя, а также имя и титул своего отца, если он у него есть. Я подошел первым и представился: - Франк, сын сэра Гарольда.
  Толстый рыцарь благодушно кивнул мне головой:- Вы молодой человек на правах родственника маркиза Ля Конт уже зарегистрированы...
  Лаэрт с довольным видом пояснил, - Это мы с Микстом тебя записали заранее, - а потом толкнул меня локтем в бок,- смотри, смотри, леди Роберта и молодая графиня Гауф леди Флора. Я повернулся и увидел двух молоденьких девушек, что мило щебеча шли по направлению к центральному входу.
   - Из церкви идут. Микст и одна из девушек, та что выглядела помоложе одновременно покраснели, так что и спрашивать не надо было кто из них леди Роберта, а кто леди Флора. Лаэрт и Микст поклонились девушкам, а я стоял как истукан. Девицы изобразили ответное приветствие, что то вроде книксена, дружно прыснули и чуть ли не бегом вбежали в замок.
  - Ну как тебе?- задал вопрос Лаэрт. - Леди Роберта действительно симпатичная девушка,- дипломатично ответил я.
  - Да причем тут леди Роберта, я спрашиваю про леди Флору. Ты заметил, какая у неё грудь? Того и глядишь выскочит из корсета. А ей ведь только около 17 лет. Я уже тонко намекнул деду, что интересуюсь этой леди, но он только отмахнулся от меня. И вообще он в последнее время стал какой то раздражительный. Наверное подготовка к турниру отнимает у него много времени и сил. Микст, не стой как истукан, твоя леди Роберта все равно не вернется, лучше проводи Франка в его комнату и покажи где и что, а то он может и заблудиться в замке.
  Слуга, что отводил Черныша в конюшню стоял с моими вещами и терпеливо ждал, когда мы наконец то соизволим пойти в отведенные мне покои.
  - Чего стоишь? - прикрикнул на него Микст, - комната брата рядом с моей комнатой. И убери от туда этот идиотский букет.
   - Не могу мастер Микст, его туда поставили по распоряжению маркиза, а вы знаете как он относится к тому, если его распоряжения не выполняются или им противятся.
   Микст махнул рукой. - Представляешь Франк, тебе в комнату, скорее всего по ошибке, поставили какой то огромный букет цветов, прямо у изголовья кровати. Наверное слуги что то перепутали и цветы предназначались для украшения комнаты одной из молодых девиц, коих здесь уже около десятка. И наверняка пока мы стояли перед входом нас, вернее тебя, уже успели и рассмотреть и оценить на перспективу как потенциального жениха. Кстати когда будем идти по лестнице, особо ничему не удивляйся, старайся держать лицо нейтральным, а то тут недавно приехал какой то молодой человек, так у него от обилия красивых статуй и картин аж челюсть вниз отвисла.
  Действительно, тут было чему удивляться. И хотя я был готов к подобному великолепию, зря ли что ли меня мессир натаскивал, я не смог удержаться от возгласа восхищения, когда мы проходили мимо парадных доспехов, что стояли в нише вернее от вида обнаженного меча, что был прикреплен на специальной подставке.
  - Микст, смотри, это же меч из кузницы Вангортов. Только они могли придать стали такой дивный рисунок, словно смотришь на картину, где изображены морские волны. И цвет стали, видишь, с голубоватым отливом? А это значит её закаливали не в воде, вине или масле, а студили на горячем коне на полном скаку.
  - Я смотрю молодой человек вы разбираетесь в оружии,- сзади нас стоял высокий седовласый старик с властным выражением лица. Я сразу же по описанию узнал своего деда, маркиза Ля Конте. Микст поклонился, а я ограничился легким кивком головы:- Простите сэр, я не знаю вашего имени, но я действительно неплохо разбираюсь в мечах и при необходимости могу и сам выковать неплохой клинок.
  - А вы не преувеличиваете молодой человек? Впрочем это легко проверить. Мастер Микст проводите мастера Франка в его комнату, а потом я вас буду ждать возле кузницы,- и не дожидаясь ответа он повернулся и спокойно стал спускаться с лестницы.
  - Ты что не узнал деда? - Почему же узнал, но я ему ещё не представлен официально, так что он для меня такой же имярек как и другие жители этого замка.
  На лестничной площадке стояла леди Флора и презрительно оттопырив губу смотрела на нас сверху вниз, наблюдая как мы поднимаемся по лестнице. Теперь я имел возможность рассмотреть её как следует. Среднего роста, кожа белая, матовая, прямо как у леди Ингизы, русые волосы завиты в небрежные локоны, что говорило либо о высоком мастерстве цирюльника, либо о том, что волосы у молодой леди от природы волнистые. Карие глаза внимательно смотрели мне в лицо. Если она думала что сможет меня смутить, то глубоко ошибалась. Я ответил на её взгляд таким же прямым и внимательным взором, а потом медленно перевел свои глаза на её платье, бюст и талию, словно пытаясь разглядеть то, что было надежно спрятано под несколькими пышными юбками и корсетом.
  Леди Флора покраснела и посмотрела на Микста. Тот сразу же выдал :- Мастер Лаэрт остался внизу, он помогает вновь прибывшим пройти регистрацию.
  - Причем тут мастер Лаэрт, мастер Микст? Представьте мне этого невоспитанного юношу.
  Микст улыбнулся и произнес:- Мой двоюродный брат - затворник, мастер Франк. Один из многих соискателей рыцарского звания и без преувеличения мастер меча. Франк, позволь представить тебе леди Флору, урожденную графиню Гауф.
  Молодая леди присела в глубоком поклоне так, что я волей неволей заглянул ей за край корсета и покраснел. Она поймав мой взгляд а самое главное уловив куда он был направлен, победоносно улыбнулась, заставив меня покраснеть ещё больше. Я сдержано поклонился.
  - Так где находится мастер Лаэрт, внизу? Передайте ему от меня привет, а вам привет о леди Роберты. Напоминаю, что вы должны будете с ней встретиться после обеда в саду. Я тоже буду присутствовать при вашей встрече, так что можете захватить с собой хотя бы этого молодого человека, что бы мне было не так скучно слушать ваши охи и ахи. И взмахнув юбками леди Флора царственно стала спускаться вниз.
   - Нам придется поторопиться Франк, маркиз не любит ждать, а встреча с молодой графиней изрядно нас задержала. Ты представляешь, она приехала одна, ну в смысле без родителей, только в сопровождении своей тетушки,- всё это он мне говорил, пока мы ускоренным шагом поднимались на второй этаж и осматривали мою комнату.
   - А тетка у неё подслеповатая старушка, к тому же с больными ногами, так что молодая графиня пользуется здесь относительной свободой. А она кажется положила на тебя глаз.
   - Я Лаэрту не соперник.
   - Не соперник это точно, ведь он уже, по большому секрету, побывал даже в спальне леди Флоры, правда тогда, когда её там не было и стащил у ней сиреневую ленту с её шляпки.
  На заднем дворе возле открытых ворот кузницы, откуда доносился звон молоточков стоял маркиз и с недовольным видом посматривал на нас. - Вы что то не очень торопились молодые люди.
   - Извините сэр, но не вы один проявили интерес к моей скромной персоне, а дамам , даже если они ещё достаточно молоды, следует угождать.
  - Ну что же молодой человек, прошу в кузницу. я уже распорядился развести огонь,- и маркиз скинул с себя камзол на руки подоспевшего слуги. Я тоже снял камзол и аккуратно его повесил на крючок, так как слуги у меня не было.
  Кузнец на выбор положил передо мной несколько кринок железа. Я их все забраковал. - Для меча это не пойдет, в лучшем случае на косы. Я даже своего Черныша не рискнул бы подковывать подковами из этого железа. Слишком много ржи. Оно пролежало в болоте менее года.
  Маркиз кивнул головой и кузнец принес ещё две кринки железа. - Эти лучше, но штучного оружия из них не получится. В лучшем случае для простых мечников. А вот из этого,- я поднял малоприметный прут, что валялся у меня под ногами,- что то может и выйти.
  Краем глаза я заметил как маркиз и кузнец переглянулись между собой. Ну откуда им было знать, что с самого раннего детства моим самым лучшим развлечением было нахождение в кузнице и посильная помощь дядьке Витору, про которого тоже говорили, что он продал душу дьяволу за секреты обработки металла. Кстати все мои доспехи и оружие ковал именно он и очень часто я ему в этом помогал. Так что ничего удивительного в том, что я разбирался в кузнечном деле не было.
  Поставив кузнеца раздувать горн, я приступил к таинству ковки, не забыв произнести молитву всем святым покровителям ремесел. Потом в течении двух часов, попеременно меняясь с кузнецом мы грели и плющили металл, грели и плющили. Иногда в этот процесс включался маркиз. Потом я стал ковать заготовку, раз за разом остужая и закаливая сталь воздушными ванными. Только через три с половиной часа заготовка была готова и мы приступили к её тонкой проковке. В общем через четыре часа меч вчерне был готов. Его осталось отполировать, заточить и насадить рукоятку. Только тут я позволил себе немного расслабиться и обратить внимание на то, что творилось вокруг. А вокруг кузницы собралась большая толпа.
  Чуть в стороне стояли Микст и леди Роберта, которые держались за руки и казалось никого и ничего не замечали. Я с сожалением вспомнил, что после обеда у них должно было бы состояться свидание. Но время обеда уже давно прошло, так что свидание сорвалось. Чуть в стороне от них стояла леди Флора и рассеяно слушала Лаэрта, изредка кивая ему головой. Маркиз что то говорил кузнецу, одевая свой камзол, а народ стал потихоньку расходиться. Я тоже оделся и с сожалением вспомнил про чан с водой, что стоял всегда полный на дворе для наших тренировок. Жар кузницы и работа не только здорово утомили меня но и заставили изрядно вспотеть. Леди Роберта куда то исчезла, а Микст подошел ко мне:
  - Спасибо брат, ты так привлек к себе внимание всех, что мы смогли с леди Робертой в течении трех часов побыть практически наедине. Пойдем я провожу тебя в купальню, ох и несет от тебя потом....
  В моей комнате меня ждал уже накрытый стол на две персоны. Букет цветов куда то исчез, а вскоре ко мне пришел Микст и мы с ним на пару приступили то ли к позднему обеду, то ли к раннему ужину.
   Он просветил меня: - Первый гонг для одевания, второй гонг для следования в общий зал, третий для начала трапезы. Наиболее почетные гости обедают с маркизом в малом зале. Дамы и девушки за редким исключением пищу принимают отдельно. Совместно мы питаемся только на ужине. К сожалению нам с тобой сегодня дорога на ужин заказана. Во первых он уже начался, пока ты смывал с себя грязь и пот, а во вторых двери в общий зал уже закрыты. Это правило которое установил дед, для того, что бы приучить молодежь к порядку. По этому ужин нам накрыли в твоих покоях, это тоже маркиз распорядился. Ты его удивил. Где ты научился так управляться с молотом и молотком? Я конечно тоже могу выковать меч при необходимости, но что бы вот так разбираться в железе... А прут они специально бросили под ноги, а сами предлагали тебе бракованные криницы, это сам кузнец сказал маркизу, когда ты студил свой меч...
  Спал я на новом месте очень неспокойно, то и дело просыпаясь, хотя чувствовал себя очень уставшим. Задолго до рассвета, что бы размять нывшие мышцы, я вышел на задний двор к кузнице и стал там разминаться. Кузнец тоже не спал. Он вынес мне факел при свете которого я и стал тренироваться. Уже рассвело, когда я закончил тренировку и удовлетворенный пошел в купальню. Там было темно и приятно тепло. Не зажитая свечи я быстро разделся и сразу же вылил на себя полный ушат холодной воды и только после этого растерся щелоком и обмылся теплой водой. Надеясь, что ещё все спят, я не стал одевать потную рубашку, а решил её собрать в комок и отнести в прачечную. Только вот комок у меня почему то получился через чур большим.
  - Не надо мять мою ночную сорочку мастер Франк, хватит того, что я чуть было не завизжала в полный голос, когда вы обдали меня брызгами холодной воды.
  - Леди Флора? Что вы здесь делаете?
   - Я люблю купаться ранним утром и оказывается не только я одна. Теперь вы обязаны на мне жениться, ведь если узнают, что мы с вами были наедине в купальне и к тому же там мылись вместе, представляете какие пойдут разговоры? Да не мните вы мою сорочку и можете обернуться, я уже почти одета, по крайней мере серёжки на мне одеты. Вы что ни разу не видели вблизи обнаженную женщину? Да не бойтесь, я не кусаюсь. К тому же я уже не девственница.
  Она подошла ко мне и прижалась всем телом, при этом её уже не маленькая грудь уперлась в мою грудь и она обняла меня.
  - Думаешь каково мне выходить замуж за немощного старика? Зато я нагуляюсь пока овдовею, а потом, когда выйду второй раз замуж, буду примерной женой и матерью. Что грубо? Зато откровенно. Ну иди ко мне, пока все ещё спят.... Боже, какой же ты неловкий и неумелый, я у тебя первая?...Повторять и звать дважды меня не надо было.
  Я ещё долго сидел в темноте купальни переживая все происшедшее. Все так внезапно и неожиданно. Особенно меня поразили её слова на прощание:
  - Я увидела в окно как ты занимаешься при свете факела и поняла, что ты обязательно потом пойдешь мыться, по этому я мышкой прошмыгнула в купальню, притаилась, ожидая тебя. Я все рассчитала правильно, так что не кори себя. Наша встреча не случайна а я сама все подстроила, а свадьба моя состоится через два месяца, так что это моя последняя незамужняя поездка на рыцарский турнир. И если победишь, не вздумай выбирать меня королевой турнира, нечего привлекать к нам внимание. И учти это наша не последняя встреча...
  - А как же Лаэрт?
  - Этот хитрый кобелек, что притворяется наивным мальчиком а сам перепробовал почти всех служанок в замке? Опасайся его. Это Микст бесхитростный и простой, а Лаэрт сам себе на уме и очень изворотлив. И к тому же он тебя очень недолюбливает, я как то вчера перехватила его взгляд. А попросту говоря он тебя ненавидит...
  Только с первым гонгом я вышел из купальни и быстро прошел в свою комнату Я едва успел переодеться как дверь без стука открылась и вошел Лаэрт. Он улыбался:
  - А я думал тебя придется будить, а ты оказывается сам уже встал и даже успел уже освежиться.
  - Да, - ответил я опоясываясь мечом, - я проснулся буквально перед самым рассветом и даже успел ополоснуться в купальне и немного размять свои мышцы.
  - Ну это ты напрасно, первые схватки начнутся только завтра, а сегодня ещё можно немного расслабиться. Я кстати знаю как проникнуть без ключа в винный подвал замка...
  - Спасибо Лаэрт, но я вообще не пью хмельного. Один раз попробовал в 14 лет, так меня целых два дня полоскало так, что Фрей еле - еле меня откачал, с тех пор я зарекся.
  Раздался второй гонг и мы направились в общий зал. По дороге я слушал объяснения Лаэрта об особенностях устройства крепости и замка, о правилах которые установил маркиз и об особенностях поведения за общим столом, особенно на ужине, когда по своему желанию, его могут посещать девушки и молодые дамы. Он также рассказал мне об особенностях рыцарского турнира:
  - Сражаться придется затупленным оружием, на копьях будут специальные наконечники. Если одному из поединщиков удастся сломать копье о туловище соперника,- начисляется одно очко, если о шлем, то два очка, а если выбить его из седла, то это чистая победа, за которую сразу же дают три очка. Каждый волен сам выбрать себе соперника, для чего сегодня будет произведена жеребьевка щитов, под которыми мы будем выступать....
  
  3.
  
  Время стремительно неслось вскачь. От Микста не было толка, он без дела слонялся возле женской половины в надежде хоть мельком увидеть свою леди Роберту. Для меня уже было ясно, что уговор состоится по взаимному согласию сторон и я даже немного завидовал своему брату. Так что знакомиться с замком и крепостью я отправился в сопровождении Лаэрта. Он оказался весьма сведущим в фортификации и от него я узнал немало нового. Мы посетили две угловые башни и одну из тех, что защищали ворота и подъемный мост. Я непритворно восхищался мощью и неприступностью сооружений. Одна из башен привлекла мое внимание тем, что у её входа стояли стражники. Видя мое недоумение, Лаэрт нехотя пояснил:- Это временная тюрьма. В подземелье ведутся работы по расширению и пока всех узников переместили в северную башню.
  - А у маркиза есть узники?
   - Конечно есть. Это те кто задолжал ему, кто без спроса охотился в его лесах, разбойники и лихие люди, да мало ли кто может попасть в застенок. Правда долго они здесь не засиживаются. Одних отправляют для королевского суда, других маркиз судит сам, третьих, чья вина доказана и не требует подтверждения, казнят сразу же.
  В замке я внимательно осматривал залы и их украшения. Жаль, что в оружейную меня не пустили. Со всех стен на меня смотрели портреты предков и я даже, к своему удивлению, заметил несколько картин с изображением своей матери. Но все же основное место занимали батальные сцены и сцены охоты. Вот где могло разыграться воображение. Особенно меня поразила сцена схватки нескольких рыцарей с огнедышащим драконом. Было такое ощущение, что художник рисовал эту сцену с натуры, так четко были вырисованы все детали и оттенки, вплоть до чешуи дракона.
  - Вот этот молодой рыцарь,- прокомментировал Лаэрт,- отец нашего деда. А на полотне изображено уничтожение последнего Армавирского дракона отрядом .... Впрочем это не важно.
  Однако от меня не укрылась заминка и желание Лаэрта скрыть имя предводителя отряда. Я внимательно вгляделся в фигуры и лица рыцарей и меня пробрала оторопь. Лицо рыцаря, что поднял забрало и брал у своего оруженосца новое копье взамен сломанного, очень было похоже на лицо моего отца. Хотя я понимал, что отца среди этих рыцарей не может быть, а следовательно это или мой дед или прадед. Скорее всего прадед, а значит король Георг. Я сделал вид, что ничего не заметил и перешел к рассмотрению следующего полотна. Это был диптих. На нем был изображен горящий город и бегущие в панике люди, а на второй части три рыцаря, прикрывающие отход мирных жителей.
  - Это нападение драконов ада на Армавир и подвиг последнего из графов Ланкастер, который со своими людьми чуть не погиб в неравной схватке с драконами, но дал возможность жителям спрятаться в лесу. Через несколько дней графа найдут бездыханным. Говорили, что в лесу на него напали разбойники и он погиб как герой. Я сжал правую руку в кулак так сильно, что перстень с гербом буквально врезался мне в кожу.
  После обеда мы отправились осматривать ристалище и к нам наконец то присоединился Микст. Которому, судя по его довольному и цветущему виду, все таки удалось повидаться со своей пассией и возможно даже перекинуться с ней парой слов. Мы вышли на огороженную площадку и немного прошлись по ней, проверяя как утрамбована земля. Плотники уже заканчивали сооружение трибун для благородных зрителей, а подлый люд должен был находиться на огороженных холмах, что окружали ристалище. У входа на ристалище был сооружен здоровый помост, на котором были размещены шесты со стилизованными щитами претендентов. А это означало, что жеребьевка уже прошла. Я нашел свое имя - Франк сын Гарольда под щитом, на котором был изображен меч острием вниз. Миксту достался щит с изображением какой то хищной птицы, а Лаэрту - с крестом. Так как под нашими щитами уже были написаны имена тех, кто желал с нами скрестить копья, то мы себе соперников выбирать не стали. Если бог даст, то с самыми сильными мы встретимся завтра после обеда. Всего претендентов на рыцарское звание из детей благородного сословия было 17 человек, из числа оруженосцев 8, и три претендента, которые повторно участвовали в турнире. Всего в первый день должны были встретиться 14 пар. Неудачники первого дня могли попытать свои силы во второй день, когда к 14 победителям первых схваток должны будут присоединиться ещё шесть претендентов. А затем начнутся схватки на выбывание. Кульминацией будет третий день, когда до обеда будет выявлен победитель турнира, достойные будут опоясаны рыцарскими мечами и им вручат золотые шпоры, а после обеда - главное зрелище - копейная сшибка двух отрядов, которую будут возглавлять финалисты турнира.
  Перед ужином ко мне в комнату пришел Микст: - Франк, у меня к тебе будет большая просьба. После ужина мы с леди Робертой сговорились прогуляться по саду. Как ты сам понимаешь, её в этой прогулке будет сопровождать молодая графиня Гауф. Не мог бы ты составить мне компанию, что бы хоть как то отвлечь внимание леди Флоры от подсматривания и подслушивания нас. Лаэрт в этот вечер к сожалению занят, его к себе в кабинет пригласил маркиз, так что вся надежда на тебя.
  - Конечно я тебе помогу Микст, хотя и не представляю, о чем я могу говорить с леди Флорой, не о заточках же меча или мастях и стати скакунов.
  - Да не важно о чем, лишь бы она нам не мешала. Дело в том ,- и Микст покраснел как девица,- я намерен поцеловать леди Роберту и не хочу, что бы при этом присутствовали другие. Ну ты понимаешь меня.
  - Можешь на меня рассчитывать брат.
  Ужин прошел весело. Я и не думал, что на турнир съехалось так много молоденьких и красивых девиц. Все или почти все они присутствовали на ужине в сопровождении своих старших родственников или компаньонок, что впрочем не мешало им перемигиваться с молодыми людьми, весело щебетать, мило краснеть и строить глазки. Особенно мне запомнилась, а попросту говоря бросилась в глаза молодая особа 15 - 16 лет, что сидела чуть в стороне и напротив меня. Возле неё восседала со строгим видом неприступная тетушка, которая прежде чем сесть на свое место, строго обвела всех кто находился рядом с ней и громко произнесла: - Я баронесса фон Пфальц. Это моя племянница леди Лаура. Нравы и фривольное поведение нынешней молодежи не одобряю!
   Грозный вид и строгость тона сразу же отбили охоту у большинства юношей завести знакомство или разговор с подопечной баронессы.
  Леди Лаура по моему даже боялась поднять глаза. Хотя это и не помешало ей несколько раз окинуть внимательным взглядом присутствующих напротив неё претендентов и даже немного покраснеть, когда она заметила, как я внимательно разглядываю её. А вот баронесса сразу же обратила внимание и вперила свой немигающий взгляд на меня.
  Я действительно немного выделялся. Многие пришли на ужин перед началом турнира в своих лучших одеждах и сейчас блистали в свете свечей и факелов. На мне же была простая батистовая рубашка, правда из лучшей ткани, что смогли достать мои родители и простой, без всяких изысков камзол. В общем я смотрелся этаким простачком на фоне остальных. Исключение составлял только Микст, который был так же просто одет как и я.
  Внезапно наступила тишина, а я почувствовал как чьи то пальцы взъерошили мои волосы. Не успел я обернуться, что бы разглядеть, кто это, как раздался властный голос маркиза Ля Конт:
  - Франк, твой меч выше всяких похвал, я прошу тебя его подарить мне.
  Я вскочил и с поклоном произнес:- Он ваш милорд.
   - Ладно, гуляйте молодежь, завтра многим из вас будет не до этого, не буду вам мешать. А вам молодой человек,- тут он понизил голос,- рекомендую обратить внимание на леди Лауру. По мимо того, что она сама скромность, она к тому же и самая богатая наследница в этой части королевства, а её семья пользуется большим влиянием при дворе. Присмотритесь к ней, мой вам совет.
  И маркиз неторопливо вышел из обеденного зала. Как только за ним закрылась дверь, тут же разноголосый шум и веселье вернулись за столы.
  - Микст, а кто это леди Лаура и что означают эти слова маркиза?
   - Видимо то, что он и сказал, обрати внимание на леди Лауру. Кстати это именно по его совету мои родители согласились на уговор с родителями леди Роберты, так что плохого он не посоветует, я по крайней мере так думаю.
  За нашими спинами возник Лаэрт, от внимательного взгляда которого не укрылось, что маркиз о чем то говорил со мной:
  - Зачем к вам подходил дед? - чуть более развязно, чем следовало, поинтересовался он. За меня ответил Микст, который по прежнему не спускал влюбленного взгляда с леди Роберты:
  - Маркиз попросил Франка подарить ему тот меч, что он выковал в день своего приезда. Франк ему его естественно подарил, а ещё он посоветовал ему обратить внимание на леди Лауру.
  - Не нашего поля ягодка,- только тут я почувствовал, что от Лаэрта пахнет вином,- Единственная дочь герцога де Фронде. Как поговаривают - богатейшая наследница королевства, из высшего общества. На турнир попала случайно. У них по дороге сломалась ось и они вынуждены были остановиться в замке маркиза на ремонт. А кстати, где леди Флора? Я почему то её не вижу в зале.
  - Она по словам леди Роберты приболела и на ужин не пошла.
  - Жаль, мы перед ужином с ней неплохо развлеклись и я надеялся на продолжение.
  Ни один мускул не дрогнул у меня на лице, как будто я и не слышал грязного намека Лаэрта.
  А он словно выполнив свою задачу проговорил томно: - Ладно, скучайте, а я пойду ещё немного выпью, перекушу и отправлюсь на свидание. Представляешь Франк, дед пригласил меня к себе в рабочий кабинет, вернусь, расскажу что у него там.
  А я продолжал разглядывать леди Лауру, которая, вне всякого сомнения, тоже могла слышать слова маркиза и теперь вместе со своей тетушкой в свою очередь разглядывали меня. Мне даже как то стало не по себе.
  - Микст, - обратился я к своему брату, - а кто и как представил тебя леди Роберте? И как мне поступить, если я хочу быть представленным леди Лауре?
  - Нас познакомили наши родители, они тоже сейчас гостят у маркиза, так что тут я тебе не советчик... Если только ты сам не подойдешь и не представишься молодой принцессе и её тетушке. Но не думаю, что это будет столь уж учтиво с твоей стороны, тем более в такой обстановке. Лучше повремени и выбери более подходящий момент. Хотя решать тебе.
  Как только леди Роберта встала из за стола, а вместе с ней и пожилая женщина, что заменяла леди Флору, вскочил и Микст и умоляюще посмотрел на меня.
   - Микст, а что я там буду делать?
  - Ну пожалуйста Франк, ты же мне обещал. Я виновато посмотрел на леди Лауру, которая внезапно кивнула мне головой, и вышел вслед за своим братом, который тут же направился в сад. А меня обуревали противоречивые чувства. Конечно леди Лаура на первый взгляд понравилась мне как может понравиться не избалованному вниманием парню молодая и симпатичная девушка, но было одно очень большое но. Даже не то, что она принцесса, я по крайней мере ни в чем не уступал ей в знатности, а скорее всего и превосходил, ведь во мне текла королевская кровь.... Де Фронде были в списке тех пяти фамилий, что я запомнил и которые принимали самое непосредственное участие в дворцовом перевороте и гибели членов моей семьи. А это уже весьма серьезный повод для того, что бы всякая симпатия была разрушена на корню.
  Вскоре леди Роберта в сопровождении все той же своей компаньонки появилась в саду. Микст, который до этого безучастно стоял на аллее и с безразличным видом разглядывал какой то куст, тут же подобрался, заулыбался и пошел навстречу своей леди. Так мы и пошли по аллее. Впереди Микст и леди Роберта, на некотором удалении от них я и компаньонка.
   - Леди, - обратился я к ней. - Зовите меня леди Марта, я дальняя родственница Роберты.
   - Леди Марта, мне нужен совет, но я не знаю к кому обратиться, знакомых у меня тут почти нет, а дело весьма щекотливое.
  Я сделал паузу. - Мне понравилась девушка, но по близости нет ни одного человека, который мог бы меня ей представить. Как мне поступить? Я замедлил шаг, словно не желая, что бы шедшие впереди могли нас услышать. Леди Марта остановилась и внимательно посмотрела на меня:
   - И кто же эта молодая леди, что вызвала вашу симпатию и не свойственную для вашего возраста робость?
  - Это леди Лаура. Сегодня она со своей родственницей сидела почти что напротив меня за общим столом.
  - Эта гордячка снизошла до ужина за общим столом? Наверное дорога так утомила и надоела ей, что она рада любому развлечению, в том числе и такому. Я знакома с баронессой фон Пфальц, и думаю что смогу устроить вам встречу с леди Лаурой. Только сразу же хочу вас предупредить, шансов у вам почти нет ни каких. Она вращается в королевской свите, гордая и очень своенравная девушка, за ней ухаживают лучшие женихи королевства. Так что мой вам совет, обратите свой взор на более простую девушку, по крайней мере там вы сможете надеяться на взаимность, а принцесса,- это принцесса,- тут она вздохнула, видимо что то вспомнив из своей юности,- хотя попытаться можно. Ведь не случайно существует поговорка, что смелость города берет, а храбрость неприступные крепости.
  Тут из за поворота нам на встречу вышли красные леди Роберта и мастер Микст. - Простите, мы так увлеклись беседой, что не заметили как вы отстали от нас и поспешили вернуться к вам,- голосок леди Роберты немного дрожал из чего я сделал вывод, что первый поцелуй молодой пары все таки состоялся.
  - Я надеюсь вы не нарушили приличия и мастер Микст не позволил себе ничего, что могло вас оскорбить леди Роберта?
  - Ну что вы леди Марта, я скорее умру, чем позволю себе словом или делом оскорбить или обидеть леди Роберту,- с жаром произнес Микст. - Леди Роберта замерзла и мы решили завершить прогулку.
  Мы подошли к дверям, что вели во внутренний дворик замка.
  - Мастер Микст, я надеюсь вы проводите милых дам до их покоев, а я с вашего позволения ещё немного прогуляюсь по саду. Хочу побыть один и поразмышлять над словами леди Марты. Леди, позвольте откланяться...
  А подумать мне было над чем. Во первых мне было не очень понятно поведение маркиза и его отношение ко мне. Во вторых зачем маркиз вызвал к себе Лаэрта и каким образом это связанно со мной? И в третьих я хотел разобраться в себе. А именно - с одной я стал мужчиной, вторая мне понравилась с первого взгляда. Одна порочная и развращенная, но такая притягательная, вторая -гордая и недоступная...
  От раздумий меня отвлекли голоса, что раздавались с соседней аллеи. - А я вам ещё раз повторяю молодая леди, что слова маркиза предназначались вам обоим и вам тоже следует обратить внимание на этого юношу. Это старый лис ничего так просто не говорит. Надеюсь вы не забыли о тех наставлениях, что вам дал герцог?
  - А причем тут наставления моего отца и этот юноша? И вообще кто он?
  - Вот это вам и предстоит узнать...
  Голоса стали удаляться, а у меня ещё одной загадкой стало больше. Не успел я сделать и несколько шагов в сторону замка, как в дерево передо мной воткнулась со свистом стрела. На ней висел небольшой кожаный мешочек, в котором я обнаружил небольшой клочок бумаги: " Берегись принц, на тебя началась охота. "
  Очередная загадка. Не слишком ли много для одного семнадцатилетнего юноши, который только только вступил во взрослую жизнь. И причем тут принц, ведь это тайна о которой по идее никто не должен знать. К тому же принцем я стану только после смерти отца. И вдруг холодный пот пробил меня с головы до ног,- неужели с родителями что то случилось? Хотелось сразу же броситься в конюшню, вскочить на Черныша и во весь опор помчаться в наше поместье. Так, стоп, как учил мессир Фрей? Вдох, выдох. Ладони вдоль тела вверх да уровня груди,- вдох, резко их вниз - выдох. Спокойствие, только спокойствие.
  А может быть кто то именно этого и добивается? Если я уеду, то турнир пройдет без меня, а значит мне рыцарем в ближайшее время стать не светит.
   Наконец то я решил, какую линию поведения мне следует избрать - я ничего не знаю, ни о чем не догадываюсь, а значит самое время с этой запиской нанести визит своему деду, пусть он теперь поломает голову.
  Я быстро вышел на центральную аллею и нос к носу столкнулся с леди Лаурой и баронессой фон Пфальц. От неожиданности мы почти одновременно остановились. Первой заговорила баронесса: - Вы чем то не на шутку взволнованы молодой человек. Представьтесь нам.
  - Мастер Франк, сын сэра Гарольда к вашим услугам милые леди,- и я как умел поклонился.
  - Так что вас так взволновало молодой человек? Неужто красота моей воспитанницы так повлияла на вас?
  - Леди Лаура, вы вне всякого сомнения самая красивая девушка, которую я встречал в своей жизни, но взволновали меня, к сожалению, не вы, а вот эта записка и необычный способ её доставки, и я протянул баронессе стрелу с мешочком. Неуловимым движением она достала записку и несколько раз внимательно прочитала её: - Как она попала к вам мастер Франк?
  - Очень просто, стрела воткнулась в дерево, возле которого я проходил. Вокруг меня никого не было, так что меня с кем то перепутали и я хочу отнести эту стрелу маркизу Ля Конт, может быть он знает объяснение всему этому?
  Баронесса почти не думала: - Это самое разумное, что можно предпринять. Что то нам больше не хочется гулять по саду, где стрелы вылетают сами по себе из кустов, не правда ли дорогая? Мастер Франк, не проводите нас в замок?
  - Сочту за честь милые леди. Леди Лаура, позвольте предложить вам свою руку, а заодно прикрыть вас своим телом от возможной стрелы из кустов?
   Я заметил, как молодая леди вздрогнула и практически тут же без колебаний приняла мою руку. Так мы и пошли в сторону замка. Я с удовольствием заметил, как у некоторых толпящихся у дверей зевак вытянулись лица, когда они заметили нас. То то будет разговоров и сплетен. Впрочем все это меня сейчас меньше всего волновало. Меня беспокоила судьба моих родителей.
  Я проводил дам до женской половины на третьем этаже, где по прежнему в коридоре мило молчали леди Роберта и мастер Микст, куртуазно, как мне кажется, поклонился и отправился к кабинету маркиза. Я примерно знал где он находится, так что не очень удивился, когда увидел старого слугу сидящего на мягком стуле у входа в кабинет. Не вставая он внимательно рассматривал меня.
   - Мартин, передай эту стрелу маркизу, думаю после того как он осмотрит её, он захочет увидеть меня. Все также не произнося ни слова Мартин взял стрелу и без стука вошел в кабинет, а я стал пристально рассматривать обстановку приемной.
  - Маркиз ждет вас мастер Франк,- Мартин распахнул передо мной двери и я решительно вошел в святая святых, если верить словам моих братьев.
  Маркиз сидел за большим столом и внимательно смотрел на меня. Я остановился и так же внимательно стал смотреть на него.
   - Такой же упрямый как и твои родители,- буркнул он. - Садись и рассказывай, как это произошло.
  Я рассказал, как решил прогуляться по саду после того, как проводил мастера Микста, леди Марту и леди Роберту к замку и как буквально перед моим носом в дерево воткнулась эта стрела, а так как вокруг меня никого не было, то я и подумал, что она предназначалась мне, однако прочитав записку понял, что меня с кем то перепутали и по совету баронессы фон Пфальц принес стрелу и записку сюда.
  - Баронесса читала записку?
   - Конечно.
  - Как она отреагировала на это?
  - Сразу же прекратила прогулку и попросила меня проводить её и леди Лауру в замок, что я и сделал, предложив молодой леди руку, которую она с благодарностью приняла.
   - Это гордячка приняла твою руку? - брови маркиза полезли в удивлении вверх.
  - Ну да, я объяснил ей, что тем самым закрываю её своим телом от возможной стрелы. По моему она испугалась по настоящему.
  - Хорошо мастер Франк, оставьте стрелу у меня и ступайте к себе в покои. Надеюсь у вас хватит благоразумия сегодня больше никуда не выходить?
  - Если только какая нибудь молодая леди не позовет меня на свидание...
  - Я прослежу, что бы это свидание, если оно состоится, произошло на территории замка, а не за его пределами.
  Поняв, что разговор окончен, я слегка поклонился и вышел из кабинета. Тут же после меня в кабинет вошел Мартин.
  И ни какой двери в другую комнату я в кабинете не заметил, если конечно она не замаскирована. И ни каких картин на стенах я тоже не обнаружил и вообще кабинет мог бы быть и по богаче обставлен, а потом подумал, что подобная простота и подчеркивает значимость его хозяина...
  В своей комнате я скинул камзол и рубашку, поправил ладанку с печатью и принялся ещё раз осматривать свои доспехи, ведь завтра мне в них выступать и малейшая мелочь,- ну там протертый ремешок, или неплотно подогнанная пластина могли повлиять на результат схватки. Передо мной колыхнулись шторы на окне и я выдергивая меч из ножен резко повернулся вокруг своей оси в готовности встретить врага. В дверях стоял Мартин:
  - Очень хорошо мастер Франк. Маркиз просил передать, что с вашими родителями все в порядке и вам не о чем беспокоиться.
  - А моим родителям что то угрожало?
  - Я передаю только то, что мне поручено вам передать,- с этими словами Мартин вышел.
  Буквально вслед за ним вошел улыбающийся Лаэрт.
  - Сожалею Франк, но я завтра утром убываю с почтой в столицу ко дворцу. За скорость доставки мне обещаны рыцарские шпоры из рук его королевского величества. Жаль что мы не переломим с тобой копий. На мечах у меня против тебя шансов нет, а вот на копьях я бы постарался. Надеюсь увидеть тебя тоже в шпорах и с рыцарским мечом. И кстати, у мастера Ричарда сына сэра Фрэнка есть одна особенность,- он одинаково уверенно владеет и левой и правой рукой, так что копье может держать и так и этак. Учти это, если тебе придется встретиться с ним в схватке. Увидишь леди Флору, передай ей от меня огромный привет и наилучшие пожелания а так же мое решительное намерение продолжить наше знакомство. А где Микст? Хотелось бы и с ним попрощаться, а то мне в путь ещё затемно.
   - Как где, млеет на женской половине. Они с леди Робертой так многозначительно молчат в коридоре, что их никто не желает беспокоить.
   - Это временно. Свадьба у них состоится только через три года, это если только молодая леди конечно не будет вынуждена выйти за Микста раньше этого срока,- Лаэрт весело улыбнулся. Ладно, до встречи Франк, и удачи тебе на турнире. Дверь хлопнула и наступила тишина.
  
  4.
  
  Не успел я раздеться и приготовиться ко сну, как в дверь постучали. Я ещё не успел ни о чем подумать, как меч оказался в моей руке. - Войдите. В приоткрытую дверь просунулась лукавая мордашка какой то служанки: - Милорд, леди Лаура просит вас прибыть в её покои.
   Только этого мне и не хватало: - Милая, передай леди Лауре, что у меня завтра тяжелый день и предстоят турнирные схватки, по этому мне надо как следует отдохнуть и настроиться, а не ходить в гости к красавице и вести с ней за полночь светские разговоры. Это она завтра может спать хоть до обеда, а у меня с утра уже первый поединок. Запомнила? Ну и там извинения мои. Все поняла? Голова кивнула и исчезла.
  Если б я знал, что за этим последует, то несомненно я вперед бы служанки оказался в покоях леди Лауры, но я не знал с кем имею дело... Буквально через пару минут раздался дробный топот каблучков и в мою комнату ворвалась разгневанная леди Лаура. Боже, как она была прекрасна.
   - Салдофон, деревенщина, дикарь! Отказать мне, урожденной принцессе де Фронде! Все! Сегодня я сплю в твоей кровати, в этой комнате, а ты можешь пристроиться у меня в ногах или в кресле, но что бы был рядом и никуда не смел отлучаться! Какие же вы все тупые,- и она расплакалась.
   Причем плакала искренне, не притворно, размазывая слезы по лицу. Мне пришлось взять полотенце и подать ей, что бы она могла утереться.
   - На что мне полотенце, у тебя хоть вода есть, что бы я могла умыться? Иди полей мне и не пялься на меня. Да я в ночной сорочке и пеньюаре. Именно так я ложусь спать, а спать я сегодня буду здесь,- и она показала пальцем на мою кровать. После того как леди Лаура умылась а с меня спала оторопь от её визита, я осторожно поинтересовался причиной такого её поведения.
  - Баронесса куда то исчезла, все служанки разбежались по молодым претендентам, я осталась одна, а тут ко мне в окно кто то попытался залезть, я по крайней мере четко слышала скрип по стеклу. Неужели тяжело сложить дважды два? Что было написано в записке, что якобы адресовалась тебе и замени слово принц на слово принцесса?
  - "Берегись принцесса, на тебя началась охота" - машинально повторил я.
  - Теперь понятно? А ещё "позвольте предложить вам свою руку и защитить вас своим телом" - передразнила она меня, удобно устраиваясь на моем месте. Тоже мне кавалер нашелся. Схватки ему дороже моего благополучия. И что б ни на шаг от меня, а то я закричу и сюда набежит толпа, как потом будешь оправдываться? Поставь кресло сюда. Хотя нет, ложись с этого края по верх одеяла и положи между нами меч. Знаешь, что это обозначает?
  Я кивнул головой.
   - То то и под рукой у тебя будет если что. А второй меч у тебя есть? Я кивнул головой.
  - Держи его рядом тоже. А теперь спать, я сегодня тоже устала, к тому же завтра с утра первые поединки а мне не хотелось бы пропустить ни одной схватки. Это так интересно, когда вы лупите друг друга... И она действительно быстро заснула. Однако когда я попытался встать, что бы задуть свечи, меня схватили за плечи:
  - Куда?
   - Свечи задуть.
  - Одну оставь, я боюсь темноты,- и опять легкое посапывание....
  Как это ни странно, но я спал крепко, без сновидений и как следует отдохнул. Проснулся я от того, что меня чувствительно толкнули локтем в ребра:
  - Ты что даже ночью не попытался меня обнять?
  - Между нами меч.
  - Ну что из этого?
  - Между нами меч,- ещё раз я повторил ей как неразумному ребенку.
   - А зачем ты его положил между нами?
  - Это вы, леди распорядились положить его между нами.
   - Не лги, я такого не могла потребовать.
  В это время дверь со скрипом открылась и в мою комнату вошел маркиз. В тоже мгновение в моей руке оказался клинок. Увидав нас он спокойно произнес:
  - Вы хотя бы дверь закрыли,- а увидев лежащий между нами меч, подняв одну бровь с подковыркой спросил,- не мешает?
  - Мешает,- смело ответила леди Лаура,- а вот он утверждает, что этот меч я заставила его положить между нами. Лжет! Я не могла такого потребовать. Убери немедленно меч,- это она уже обратилась ко мне.
  - Собственно говоря Франк у меня для тебя новость и плохая и хорошая. После твоего отъезда на ваше поместье было совершено нападение. Сброд частично перебит, частично пленен. Твои родители не пострадали, но я принял решение, что будет лучше, если они на постоянное жительство переберутся в замок. Здесь и безопасней и под моим присмотром. Он вздохнул. - У вас есть не более часа. Опоздавшие к турниру не допускаются, так что поторопитесь.
  Дверь скрипнула а я откинулся на подушку. Слава богу с родителями все в порядке, а то я тревожился за них. К действительности меня вернул суровый голос молодой леди:
  - Может быть вы все таки молодой человек хоть обнимите меня и поцелуете, коль для другого у нас не осталось времени, это же надо, целая ночь так бездарно прошла...Только рукам волю не давайте.... Так вы ещё и целоваться не умеете? Боже, за что мне такое наказание? Нецелованный, стеснительный,- это же чудо. Кому скажи не поверят. Это в какой же глуши вы росли сударь? Не дергайся, я буду учить тебя целоваться... Дурак. Я на куклах тренировалась.... Все, хватит, а то ты опоздаешь на турнир и не вздумай проиграть хоть одну схватку. Злые языки меня тут же обвинят в том, что я во всем виновата и что я не дала тебе выспаться. Боже, что скажут мои родители, когда все узнают...
  В дверь постучались и вновь мой меч оказался у меня в руке раньше, чем я успел что либо подумать. Сначала в дверь прошла целая кипа одежды, какие то юбки, подъюбники и только потом вслед за ней протиснулась служанка. - Миледи пора одеваться, а то молодой лорд не успеет одеть свои доспехи и может опоздать, да и вам надо поторопиться, пока ещё многие спят.
  - Отвернись, я тебя стесняюсь.
  Интересная логика,- быть рядом и целоваться в прозрачной сорочке она не стеснялась, а теперь стесняется. Ну и куда мне повернуться, если там зеркало в пол стены? Хотя с другой стороны,- мне сказали отвернуться я и отвернулся. Бог мой, какая же она красивая и фигура точеная.
  Наконец процесс одевания был закончен. Передо мной стояла такая же надменно гордая леди Лаура, принцесса де Фронде, что и на кануне.
   - Так, а почему молодой человек не сказал, что там зеркало? - и она осуждающе ткнула в сторону стены пальцем.
   - Разве? А я и не заметил....
  Завтракать я не стал, мне было как то не до еды. Не хотелось самому себе признаваться, но я немного волновался и даже трусил. Задолго до того, как герольды протрубили в трубы первый раз, я уже был на поляне сбора. По мимо меня там уже было несколько таких же ранних пташек, которым то ли не спалось, то ли не завтракалось. Кроме этого несколько претендентов, которые предпочли гостеприимный замок маркиза чистому полю и пологу шатра, тоже находились здесь.
   После того, как пропели во второй трубы герольдов, распорядитель построил нас и под приветственные выкрики зрителей мы выехали на ристалище. Во время прибыли все. Началась перекличка. Когда назвали имя Лаэрта я ответил за него: - Отправлен сюзереном с королевской почтой ко двору.
  - Причина уважительная, позора в этом нет,- отозвался распорядитель. По окончанию переклички нас распределили по парам. Причем и я и Микст не выбирали себе противников, по этому мне предстояло сразиться с тремя претендентами, а Миксту с двумя. И мы составляли пары первых поединщиков.
  Сами схватки прошли до обыденного просто. Мы разъехались в разные стороны и по отмашке герольда поскакали на встречу друг другу. Я ссадил всех троих своих поединщиков на землю и только одному из них удалось заработать на мне балл, разбив свое копье о мой щит. Микст тоже одного своего соперника сбросил с седла, а на втором заработал два очка за удар копьем в шлем. На этом пока для нас схватки закончились, так как больше желающих с нами сразиться не было. Помощник распорядителя подошел к нам и объявил, что мы уже прошли во второй раунд турнира и можем больше участия в поединках сегодня не принимать. Переодевшись в специально выделенных для этого шатрах и вручив своих коней назначенным слугам, мы отправились на трибуну для благородных, что бы понаблюдать за своими будущими соперниками.
   Микст сразу же приклеился к леди Роберте и не отходил от неё ни на шаг. Он даже по моему не обращал внимания на поединщиков, зато я смотрел во все глаза, подмечая применяемые ими уловки и приемы. Во время перерыва между очередной схваткой я наконец то выбрал время, что бы поискать глазами леди Лауру. Она сидела на небольшом возвышающемся помосте рядом с маркизом и о чем то оживленно с ним беседовала. Пробираясь среди зрителей я поднялся к ним и поприветствовал их обоих коротким поклоном.
   - Ну вот леди Лаура, а вы говорили, что схватки ему важнее вашего внимания. Признайтесь, что вы были неправы.
  - Ни за что сэр Морт. Просто ваш внук воспользовался небольшой паузой, а как только начнутся поединки, он опять забудет обо всем на свете, вот увидите. Я встал сзади кресла принцессы так, что бы она не могла наблюдать, куда я смотрю, то ли на ристалище, то ли любуюсь ею. Пару раз она пыталась поймать меня вопросами, - и что вы там интересного увидели, и как вам этот удар? Но я выкрутился. На первый вопрос я ответил, что поражен красотой её прически и тем, как ей удаль за столь короткий срок так красиво уложить свои волосы. На что она фыркнув ответила, что прическа самая обыкновенная, а красивые волосы у неё от матери. А про удар я даже не ответил, а наклонившись к её уху тихо произнес, вдыхая запах её волос: - Будешь доставать, при всех поцелую, вот позору то будет.... Она покраснела и метнула на меня красноречивый взгляд на который я ей ответил смиренным голосом:- А как вам принцесса этот удар?
  Ближе к обеду определились все 14 претендентов на второй раунд турнира, а неудачникам после небольшого перерыва предстояло ещё отобрать среди себя шесть претендентов, которые будут допущены ко второму раунду.
  - Франк, - обратился ко мне маркиз,- в перерыве будут схватки на мечах, не хочешь попробовать свои силы? В них будут принимать участие и мои мечники и даже рыцари.
  - Да, да, я тоже хочу посмотреть на вас мастер Франк и на ваш меч в деле, - и понизив голос до шепота,- а не только тогда когда он лежал между нами как бревно.
  Я спустился с помоста и подойдя к герольду заявил, что тоже хочу попробовать свои силы в схватке на мечах, благо мой тренировочный меч был у меня с собой и после проверки моих доспехов и оружия я был допущен.
  Первым моим соперником был молодой веснушчатый парень из мечников маркиза, который с первых же минут поединка обрушил на меня град ударов, надеясь ошеломить и опрокинуть. Но не на того напал. Я хладнокровно отбивал его немного сумбурные атаки, а когда он немного выдохся и решил отдохнуть, выбил у него меч из рук, получив тем самым чистую победу. Вторым моим поединщиком был оруженосец какого то лорда, и подозреваю из благородных. Он не стал показывать мне свое лицо, а его щит был без герба и девиза, впрочем как и мой. Поединок с ним был более трудным. Он не нападал первым, а только оборонялся, выжидая моей ошибки. Да только ошибок я не допускал. Но и его я подловил на приеме, когда будто бы, вроде провалился после своего удара, и сделал шаг в сторону, стараясь сохранить равновесие и... раскрылся. Он ринулся в атаку, а я прикрывшись щитом сделал ещё один, на этот раз широкий шаг в сторону и оказался у него за спиной, после чего нанес удар плашмя по его шлему, а потом сразу же и по шее. Не ожидая такого поворота событий оруженосец споткнулся и упал на колени, за что ему было засчитано чистое поражение.
   И вот наконец финал. Мне противостоял матерый рыцарь в настоящих боевых доспехах. Рядом с ним я выглядел этакой если не тростинкой, то по крайней мере молодым деревцом возле векового дуба. Здесь не было ни какой возможности ввязываться в обмен ударами или пытаться принимать их на щит или меч. Он просто напросто забьет меня и не заметит. Значит следовало взвинтить темп и заставить его двигаться, не стоять на месте, попытаться уморить и затем нанести один, но разящий удар который если не позволит победить, то по крайней мере позволит претендовать на ничейный результат.
  Если кто то думает, что во время поединка мы что нибудь слышим из того, что кричат зрители или друзья, то он глубоко ошибается. Я не слышал ничего - ни рева, ни крика, ни подсказок. В голове стучали даже не молоточки а целые молоты, волосы взмокли и проклятый пот начал застилать глаза, а конца краю поединку не было видно. Этот громила все также легко передвигался по ристалищу, легко отражая мои атаки и стараясь нанести мне сильный удар по щиту или мечу. Пока мне удавалось уварачиваться. Сколько это могло продлиться я не знал, так как чувствовал, что начинаю выдыхаться.
   Внезапно между нами на ристалище стал опускаться белый платок. Поединок был прекращен. Мы почти одновременно сделали шаг назад, салютуя друг другу мечами. Я снял с себя шлем и откинул мокрые волосы со лба. Передо мной стояла разгневанная леди Лаура. Дождавшись пока я немного отдышусь, она ни мало не смущаясь огромной топы зрителей накинулась сначала на меня, а потом и на моего соперника. Её звонкий голос звучал над ристалищем.
  - Молодой человек, а вы случайно не забыли, что вам завтра предстоит ещё участвовать во втором раунде турнира претендентов и там тоже надо будет одержать победу в двух схватках, что бы попасть в финальный раунд? Что, до любимой игры дорвались?
  И вы сударь тоже хороши,- обрушилась она на рыцаря, который тоже снял свой шлем и вытирал пот со лба,- связались с претендентом не мало не думая о том, что ему ещё предстоит доказывать свое право на рыцарский меч и шпоры и силы ему ещё ох как понадобятся.
  - А разве я сражался не с сэром Ольдером, графом Цеппел? Доспехи уж очень похожи на его и манера ведения поединка.
   - Нет сэр, вы сражались с одним из претендентов на рыцарское звание,- мастером Франком.
  - Простите леди...
  - Леди Лаура, принцесса де Фронде... Рыцарь со скрежетом опустился на одно колено, по всему ристалищу прокатился гул одобрения и восхищения.
  - Простите принцесса, вы хотите сказать, что мне противостоял не рыцарь, а только претендент на это звание и он смог продержаться против меня почти полчаса, что длился поединок?
  - Сэр, не знаю как вас там, а вы разве не видите кто вам противостоит?
  - Теперь вижу. Салазар!- раздался его громкий голос больше похожий на рык,- неси сюда мою красную сумку. Расторопный слуга словно ждал эту команду, тут же выскочил на ристалище и передал рыцарю длинную красную сумку, всю в гербах и геральдических знаках.
  Сэр Франк, на колено, - рявкнул он на меня. Не успел я ничего понять, как его тяжелый турнирный меч буквально вдавил меня в землю, так что мне волей или неволей пришлось преклонить колено. Стало так тихо, что было слышно как где то за замком каркали вороны. Все затихли в нетерпении и ожидании.
  - Я, сэр Эбергард, граф Гогенлорц, барон Форстер, лорд Самершит и прочее, возвожу вас сэр Франк в рыцарское достоинство, своим мастерством и волей к победе, вы заслужили это высокое звание, этот меч и эти шпоры. Из своей сумки он вытащил меч, увидев который я ахнул,- Меч Вангортов!
   - Он самый, будь достоин его и этих шпор, и он протянул мне золотые рыцарские шпоры, что жалобно звенели в его ручищах.
  - Клянусь я буду достойным рыцарем, буду всегда и везде чтить рыцарский кодекс...- остальные мои слова заглушил рев сотен глоток.
   - А все таки согласитесь сэр Франк, что я был ближе к победе, чем вы.
   - Сэр Эбергард, не хочу вас расстраивать, но у вас есть очень уязвимое место. В настоящем бою я вас бы убил или ранил, а вот на турнире, признаюсь, у меня шансов ни каких не было, ну или почти не было.
  - Вы меня заинтриговали сэр Франк и что же это за уязвимое место?
  Я наклонился к его уху, словно нас кто то мог подслушать в этом реве:
  - У вас подмышками при замахе открывается достаточно большая щель между пластинами. Турнирным мечом кольчугу не пробить, а вот боевым мечом или острым кинжалом вполне, так что сэр Эбергард, учтите это на будущее.
  Рыцарь снял перчатку с руки и подняв правую руку словно он наносит удар,- проверил мои слова. - А действительно. Вы правы, ну ничего, не все такие наблюдательные как вы сэр, а я что нибудь придумаю.
  - А ну тихо, - рявкнул он так, что перекрикнул весь гул и возгласы. Дождавшись тишины он продолжил,- только что сэр Франк рассказал как он мог легко мог победить меня в настоящем бою и я признаю его правоту. По этому я признаю свое поражение в этом турнирном бою и объявляю сэра Франка победителем схваток на мечах.
  Как только он закончил, то поднялся такой невообразимый шум и гвалт, что не возможно было не только ничего разобрать, но даже расслышать свой голос. Я подошел к побледневшей леди Лауре и преклонив перед ней колено, смотря в её лицо сиплым голосом произнес: - Миледи, объявляю вас дамой своего сердца. Можете всецело располагать мной. Я готов по первому вашему зову придти к вам на помощь и выполнить любое ваше поручение, если оно не будет противоречить рыцарскому кодексу и моей чести. Клянусь в этом перед господом богом и всеми святыми.
   - Я принимаю вашу клятву сэр Франк и со своей стороны клянусь никогда не злоупотреблять своим положением дамы вашего сердца и вашим положением моего рыцаря. С этими словами она сорвала лету с плеча своего платья и повязала ею мой шлем. Это было встречено новым взрывом восторга...
  После такого зрелища распорядитель турнира посовещавшись с председателем турнира объявил, что все оставшиеся участники допущены ко второму туру, который состоится завтра по утру и будет идти на выбывание до двух чистых побед или шести очков.
   А потом все и зрители и участники турнира дружно направились в замок надеясь и не без основания, что хлебосольный хозяин устроит грандиозный пир по случаю возведения его внука в рыцарское достоинство прямо во время схватки на мечах и не с кем нибудь, а с самим непобедимым графом Гогенлорцем, который до этого не имел ни одного поражения в схватках на мечах, а теперь сам, при большом скоплении народа признал себя побежденным.
  Меня на руках отнесли к замку и поставили на ноги только возле центрального входа. Я счастливо улыбался, прижимая к груди драгоценный меч и не менее драгоценные шпоры.
  - Сэр Франк,- голос маркиза вернул меня к действительности,- вам надлежит переодеться, привести себя в порядок и с королевой пира, которой без сомнения буде леди Лаура, по моему сигналу, рука об руку появиться в общем зале и занять свои места. И тон и вид маркиза говорил о том, что он чем то недоволен, хотя и пытается это скрыть.
  В мою комнату занесли большую лохань, в которой я с удовольствием вымылся. Свежая рубашка, чистые штаны и парадный камзол, а главное новый, рыцарский меч на поясе и золотые шпоры на сапогах. Что может быть лучше... Вскоре в комнату по хозяйски вошла принцесса, которая тоже переоделась и выглядела восхитительно.
   Она сразу же начала командовать: - Мою ленту сними со шлема и повяжи себе на левое предплечье. Да не так, боже, Франк, ты что нибудь делать умеешь или только махать мечом?
  - Ну, я ещё копьем неплохо владею....
  - Оно и видно. Ни какого куртуазного воспитания. Ну вот скажи мне, почему ты не выразил восхищения ни моим платьем, ни моим видом? Что так тяжело сказать мне несколько ласковых слов? Для тебя это пустяк, а мне приятно.
  - Миледи, вы сегодня чертовски очаровательны, привлекательны и восхитительны. Клянусь, более красивой девушки чем вы я не встречал.
   - Ну вот видишь, можешь же когда захочешь.
   - Леди Лаура, но ведь это не комплимент, это правда. Ни кого красивее вас я не видел.
  - Это потому что ты вырос в дремучем уголке. А знаешь сколько таких как я красавиц в королевском дворце?
   - Не знаю и знать не хочу.
  - А вот это правильно, нечего на других глазеть, когда я рядом. А увижу, глаза выцарапаю. Кстати, ко мне действительно вчера кто то в комнату залез. Стекло оказалось разбито, а в моей постели утром я нашла три стрелы, которые пробили и одеяло и перину, так что и сегодня я ночую у тебя. Просто маркиз посоветовал тебе об этом утром не рассказывать, что бы не нервировать перед схватками, а вечером можно.
  А потом мы целовались. И мне опять досталось, я видите ли мну её платье. А как его не мять, если к ней иначе близко не подойти?...
  В дверях возник как привидение Мартин.
  - Вам пора, его светлость ждет вас.
   Рука об руку под восхищенные взгляды опоздавших гостей мы по лестнице спустились к общему залу, где были накрыты столы. По команде створки дверей распахнулись и мы под торжественную музыку дворцового оркестра медленно пошли к центральному столу, где на возвышении стояло четыре кресла с высокими спинками. Нас приветствовали радостными криками и даже осыпали лепестками роз.
  Мы сели в центральные кресла, а справа от меня сел сэр Эбергард, а с лева от леди Лауры мой дед сэр Морт. Потом он, дождавшись когда все рассядутся, наполнил свой кубок и поднял его над головой: - За пополнение рыцарской семьи, за сэра Франка и его прекрасную королеву леди Лауру! Ура!
  Мощный крик и рев сотряс стены большого зала. Даже свечи и факелы затрепетали. Заметив, что в кубке налито вино, я его незаметно вылил на пол, а слугу попросил наполнять мне кубок только подкрашенной водой. Он понимающе мне подмигну и панибратски повел глазами в сторону леди Лауры, на что я чуть кивнул головой. Мы, мужчины всегда поймем друг друга... И пир начался....
  Далеко за полночь, получив разрешение от маркиза удалиться, мы тихо и незаметно исчезли из зала. - Миледи, а где ваша тетушка? Я что то её давно не видел.
  - А она как обычно что то вынюхивает, за кем то шпионит, в общем работает во славу семьи и короны, так что за неё не беспокойся.
   Однако беспокоиться пришлось. Баронессу фон Пфальц мы нашли лежащей без сознания в нашей комнате. А при ближайшем осмотре на её голове я обнаружил большую шишку, а так же лежащую рядом большую серебряную вазу, которой её видимо и ударили. Вот когда мне пригодились уроки мессира Фрея.
  Я сразу же взял власть в свои руки и под моим чутким руководством через несколько минут баронесса пришла в себя и поведала, что проходя мимо моей комнаты она увидела, что дверь приоткрыта и что внутри кто то есть. Она осторожно вошла, между прочим с кинжалом в руке, но тут её кто то очень крепко стукнул по голове сзади и она больше ничего не помнит. Усадив баронессу в кресло, я первым делом принялся осматривать свою постель. И нашел то, что и искал. Под периной, в изголовье лежала отрубленная голова черной курицы, а в ногах ржавое лезвие от кинжала.
   - Это что? - пролепетала побледнев принцесса.
  - Это кто то хочет навести или на вас миледи или на меня или на нас обоих порчу, дабы мы по истечении некоторого времени раньше времени отправились в рай.
  - Нас или меня хотят убить? - Хотят,- согласился я,- но не получится....
  
  
  5.
  
  Не смотря на все мои заверения, что комнату я осмотрел самым тщательным образом и здесь леди ничего не будет угрожать, Лаура категорически отказалась здесь оставаться. В свою комнату она тоже не собиралась возвращаться и баронессе волей неволей пришлось пригласит её к себе. Я с облегчением вздохнул, надеясь как следует отдохнуть и поразмыслить над некоторыми интересными наблюдениями, которые менее наблюдательному человеку не бросились бы в глаза. Но увы, мои надежды не оправдались.
   - Я надеюсь сэр Франк вы не оставите двух беззащитных леди и возьмете на себя труд обеспечения нашей безопасности?
  - Вы можете поставить кресло у входа в мою комнату и находиться там.
  - Тетушка, вы что забыли? В мою постель воткнулись три стрелы. Сэр Франк будет находится рядом со мной, только так я буду чувствовать себя защищенной.
  - Но милочка, у меня в комнате всего одна кровать и она не такая широкая как у тебя или сэра Франка. Вдвоем на ней не разместиться.
  - А на ваше ложе тетушка никто и не претендует. Спите себе спокойно на нем, а мы с сэром Франком вполне комфортно разместимся и на полу. Вот только он принесет из моих покоев перину и одеяло, так что не беспокойтесь.
  Пока я переносил постельные принадлежности из одной комнаты в другую и стелил леди Лауре на полу, обе дамы уже переоделись ко сну и отпустили своих служанок. В покоях молодой леди действительно было разбито стекло, да вот только осколков ни каких - ни больших ни маленьких я не нашел, из чего сделал вывод, что стекло было разбито изнутри, а никак не с наружи. А это означало очень многое и мои подозрения только усилились. И что это за тетушка, которая бросает свою воспитанницу и исчезает неизвестно куда и вообще, была ли поломка оси кареты и какую роль во всем этом отводят мне?
  Мои размышления прервал стук в дверь. Баронесса опережая меня очень резво подошла к двери и приоткрыла её так, что мне не было видно с кем она там разговаривает.
   -Это служанка,- пояснила она,- Нам сейчас принесут по кубку легкого вина.
   И действительно, через некоторое время так же через приоткрытую дверь нам передали поднос с тремя кубками наполненными до краев. Баронесса поставила его на столик перед зеркалом и осмотрелась.
   - Сэр Франк, не будете ли вы так любезны и не принесете ли из комнаты молодой леди её ночной чепчик, в котором она обычно спит?
  Я молча поклонился и вышел, неплотно закрыв дверь. Сквозь щель мне было видно, как баронесса в один из кубков сыпанула какой то порошок.
   - Лаура возьми свой кубок и отпей из него, а я отопью из своего. А этот со снотворным зельем пусть выпьет наш герой. Он ничего не заподозрил?
  - Ну что вы тетя, все идет по плану, только этот старый ворон - маркиз, стал коситься на меня и возможно что то подозревает.
  - Ничего, принцесса, через два дня мы отсюда уедем. Как только молодой человек заснет, мне надо будет рассказать вам несколько важных новостей.....
   Дальше я слушать не стал а быстро метнулся в комнату Лауры, схватил с прикроватного столика сразу же несколько чепчиков и так же быстро, но уже топая ногами вернулся.
  Баронесса сидела на краю кровати, а принцесса на стуле перед зеркалом. У обоих в руках были кубки, откуда они отпивали легкое вино маленькими глотками. Мой кубок стоял перед зеркалом. Я взял его в руку, сделал вид, что тоже отпиваю из него и пошел к окну, желая проверить его надежность, а также посмотреть на вид за окном. Я отодвинул штору и подергал створки. Одна из них открылась. Я громко захлопнул её, при этом рука с кубком оказалась у меня за шторой и я вылил все содержимое кубка на клумбу. Поправив окно и задернув шторы, я сделал вид, что допиваю вино, затем извлек свой меч и положил его на одеяло, под которым уже уютно устроилась леди Лаура, а сам лег поверх него. Опять мне спать одетым. Утром сбегу в купальню и хотя бы ополоснусь...
  - Ну что он спит?
  Я почувствовал, как волосы Лауры коснулись моего лица.
   - Спит сном младенца.
  - Он что не храпит по ночам?
  - Нет, даже не сопит.
  - Это хорошо. И так слушай и запоминай. Этот старый лис что то заподозрил и даже приставил ко мне слежку, но меня провести не удастся. Тем не менее, он отправил Лаэрта с письмом ко дворцу, перехватить его нам не удалось, слишком неожиданно он отъехал. Но ничего, наши люди перехватят его на обратном пути и по ответу мы узнаем, о чем писал маркиз. Это первое. Второе,- сброд, что нанял твой отец для нападения на поместье родителей твоего дружка с задачей не справился. Они не пострадали и теперь боюсь станут для нашей семьи недоступными, их маркиз переселяет в свой замок.
   - А эта неудача ни как не повлияет на нашу семью?
   - Не беспокойся дорогая, сброд даже не знал кто их нанял. Так, разбойники мелкого пошиба. Надеюсь юноша у тебя крепко сидит на крючке? Вы уже переспали?
   - Тетя, я же говорила, что если и пересплю с кем, то только со своим будущем мужем. А крючок крепкий, мы уже целовались и пока ему этого хватит.
  - А вообще то зачем тебе он, разве во дворце мало достойных молодых людей, которые борются за твою благосклонность?
  - Через него мы сможем подобраться к его отцу, да и он сам будет всегда на виду. К тому же, тетя, вы сможете мне назвать хоть одного придворного, который смог бы продержаться в схватке на мечах против "медведя" - сэра Эбергарда более получаса и не просто продержаться, а победить его?
  - Сэр Эбергард проиграл?
  - Да и причем сам объявил о своем проигрыше. Что там ему Франк сказал, я хоть и стояла рядом, но толком не расслышала, но что то вроде - в настоящем бою я вас давно бы убил, а потом поведал ему на ухо, как он это сделал бы. И "медведь" согласился с ним и объявил победителем.
  - И все равно мне не понятно, ты же знаешь какой конец ему уготован, об этом уже столько раз говорилось и обсуждалось.
   - Он мне нравится и я пока не позволю даже волоску упасть с его головы. Постарайтесь это запомнить и можете передать моему отцу.
   - Лаура, за кого ты меня принимаешь?
  - Тетя, давайте не будем переигрывать. Вы не только шпионите за Ля Конт, но и за мной. И вы знаете, что я это знаю, и я знаю, что вы это знаете.
  Какой то волосок попал мне в нос и я неожиданно громко чихнул. Голоса тут же затихли и наступила тревожная тишина. Я по прежнему не шевелился и мои дамы успокоились.
  - А зелье надежное?
  - Не беспокойся дорогая, до утра будет спать беспробудным сном.
   - Тетя, а что вы все таки делали в комнате Франка?
  - Я привораживала его к тебе. Эту голову курицы и клинок я положила под перину. Если б вы провели на этом ложе хотя бы одну ночь, то он до конца своих дней думал бы только о тебе. Но парень оказался не промах и к тому же что то знает из черной магии.
  - А кто вас тогда приложил по голове? - Не знаю, а узнаю,- убью. Думаю, что за молодым рыцарем то же приглядывают, так что будь осторожна.
  - Я пока вне подозрений, хотя маркиз стал присматриваться ко мне.
  - А может он рассматривает вас как кандидатуру будущей супруги своего внука?
   - Не смешите меня тетя. Кто я и кто он.
  - Кто он мне доподлинно не известно, но ваш батюшка как то обмолвился, что и он и его отец значительно знатнее нас. Вот и делайте выводы принцесса.
   - Франк знатнее герцога де Фронде?
  - Именно, принцесса, именно.
  - Так кто он?
  - Вот и попытайтесь это узнать. Одно известно точно, - маркиз это знает, король это знает, может быть ещё кто из старых сановников, остальные даже не знают о его существовании.
   - А эта стерва Флора?
  - Молодая графиня, после того как я их застукала с Лаэртом в интересном виде получила от меня совет держаться подальше от внуков маркиза и пока ему следует..
   - И все таки тетя, вы уверены что Франк именно тот, кто нам нужен?
  - Нет не уверена, более того я думаю, что сэр Морт специально привлекал внимание к этому своему внуку и семье своей младшей дочери, выводя из под удара внуков, которые воспитываются у него. Но нам поручено заняться именно сэром Франком, а остальными занимаются другие, так что не будем ломать себе голову. Ладно, хватит разговоров, надо ещё хоть немного поспать...
  Я чуть было не вздрогнул от неожиданности, когда не смотря на мой меч, леди Лаура придвинулась ко мне вплотную и обняла. Более того она поцеловала меня в шею и чуть слышно произнесла: - Никому я тебя не отдам и плевать мне на всю эту политику и их грязные дела...
  Проснулся я поздно, несмотря на свое желание ещё утром потихоньку сбегать в купальню и вымыться. Меч лежал на месте поверх одеяла, а дам в комнате не было. Я быстро встал, привел в порядок свою одежду и оружие и торопливо вышел из покоев баронессы.
  Комната леди Лауры была приоткрыта и я, после стука, заглянул в неё. Принцесса сидела за зеркалом и расчесывала свои волосы, а баронесса рассматривала стрелу с мешочком.
   - А вот и наш рыцарь. Представляете сэр Франк, на постели леди Лауры я сегодня нашла очередное послание. Не желаете ли ознакомиться?
  Я взял из рук фон Пфальц небольшой клочок бумаги, где уже знакомым мне подчерком было написано: "Берегись принц, петля сжимается".
  - Я думаю это тоже надо показать маркизу баронесса.
   - Да, да, несомненно. Не соблаговолите ли отнести ему это странное послание?
  Для меня это был повод намекнуть маркизу о возможной опасности грозящей Лаэрту.
  В этот раз увидав у меня стрелу в руке Мартин без слов пропустил меня в рабочий кабинет.
   - Очередное послание от неизвестного доброжелателя?- голос моего деда был сух и бесстрастен.
   Не отвечая я протянул ему стрелу и записку. Он внимательно прочитал её:
  - Ну и что ты сам думаешь об этом? - Думаю, что меня с кем то упорно путают. Да это и не так важно. Важно другое,- Лаэрту на обратном пути угрожает опасность. Я не знаю от кого, но я слышал приказ перехватить его на обратном пути и забрать какое то письмо. К сожалению я больше ничего добавить не могу.
   - Не могу, или не хочу? Я пожал плечами, давая понять, какая разница - хочу или могу.
  - Я сказал все, и дополнений не будет.
  - Какие у тебя виды на принцессу де Фронде?
  - Она мне нравится.
  - Ты хочешь на ней жениться?
  - О женитьбе я пока не помышляю, мне всего 17 лет, а насколько мне известно, королевским эдиктом брак допускается меду благородными сословиями при достижении невесты 15 лет, жениха 21.
  - Любой эдикт можно обойти королевским указом.
  - Пока не вижу в этом необходимости.
  - Вы сегодня спали вместе?
  - Между нами лежал меч.
  - Странно, леди Лаура дала ясно понять, что он ей мешает.
  - Мы сегодня спали на полу в покоях баронессы фон Пфальц. Кстати ей кто то вчера здорово стукнул по голове в моей спальне.
   Маркиз в удивлении взглянул на меня:
  - Она была в вашей спальне?
   - В моей спальне милорд, в моей спальне.
   - Да бросьте сэр Франк. Уже все гости и прислуга знают, что вы с леди Лаурой спите вместе. И им нет дела до того, что между вами лежит меч. Сам факт говорит о многом. И все таки я повторю свой вопрос, как бы он вам был неприятен,- какие у вас намерения в отношении леди Лауры де Фронде?
   - Я объявил её дамой своего сердца и принес клятву верности.
   - Этого достаточно. И на обратном пути зайдите к моему портному. Для вас уже давно сшиты несколько костюмов. Настала пора приодеться. Завтра к обеду ваши родители должны будут прибыть в замок. А теперь идите, мне надо будет подумать. И ещё, я запрещаю вам покидать крепость кроме как на ристалище и обратно до тех пор, пока не передам вас заботам ваших родителей.
  Я поклонился и вышел. Ситуация запуталась ещё больше и с учетом того, что я узнал ночью, все мои предположения рассыпались как карточный домик.
  В купальне я зажег свечу, что бы убедиться что в ней никого нет и с удовольствием вымылся. И так, есть пять семей, которым я должен мстить за все то, что произошло с моей семьей. Скорее всего семей должно быть шесть и шестой было семейство Ля Конт. Если маркиза и де Фронде что то связывает, или их семьи владеют какой то совместной тайной, то понятно стремление маркиза обезопасить своего друга и его семью от нашей мести таким же образом, как он и его семья избежали мести моего отца. Но из ночного разговора подслушанного мною, герцог де Фронде вовсе не намерен со мной породниться, более того он намерен меня просто напросто устранить, причем чужими руками, как он это пытался недавно сделать с моими родителями. Получается что и маркиз и герцог действуют прямо противоположено друг другу? С другой стороны, что бы отомстить, мне надо приблизиться к королевским сановникам и свите его величества, а это не возможно без моего появления при дворе. Так что мои отношения с принцессой служат благому делу - священной мести.
  Прямо из купальни я отправился к портному и забрал три готовых костюма. В своей комнате я тут же переоделся и стал ждать второго гонга, что бы проследовать на завтрак. Странно, но ни молодой леди, ни баронессы я не встретил ни по дороге к общему залу, хотя и знал, что завтракают они в отдельном зале, ни по дороге на турнир. Более того, кресло возле маркиза пустовало. Я подошел к нему, надеясь получить объяснения.
   - Садись, миледи Лауры сегодня не будет на ристалище. Не хочу тебя расстраивать, но сегодня утром во время завтрака баронесса фон Пфальц была убита ударом кинжала. Своего кинжала, с фамильным гербом, прямо в сердце в своей комнате.
  - А где леди Флора, молодая графиня Гауф?
  - Сегодня срочно уехала. А почему такой интерес к этой леди?
  - Баронесса застала леди Флору и мастера Лаэрта в интересном виде и положении и потребовала под угрозой огласки оставить в покое всех ваших внуков, после чего леди Флора внезапно перестала появляться на людях, а теперь к тому же и уехала.
  - Ах ты похотливая сучка. Шантаж и расплата. Но пусть королевский пристав разбирается. Не дергайся, к леди Лауре пойдешь не раньше чем через час. Пусть она немного успокоится и перебесится. Она сейчас в ярости и может многого наговорить лишнего, о чем потом пожалеет, но её слова могут стать той бездонной пропастью между вами, которую невозможно будет ни перейти, ни навести мост. Так что смотри сейчас на своих друзей и переживай за Микста. Одну схватку он уже выиграл и одну проиграл по баллам, а соперник у него достаточно серьезный.
  - Я могу пройти к нему? У меня есть что сказать ему о его сопернике, что должно ему помочь в поединке.
   - Можешь и не вздумай сбежать к своей девице.
   - Милорд, могли бы и не говорить этого....
  - Микст, дружище, да не трясись ты так, ты сильнее. Слушай внимательно. Он оберукий и перед самой сшибкой возьмет копье не правой рукой, а левой. А по сему вспомни, чему учил тебя мой отец. Уклон не в правую сторону, а в левую, щит сместить как можно дальше вправо. Своим копьем целься ему не в шлем а в щит, ты все понял? - Тебе хорошо Франк, ты уже рыцарь, а меня всего трясет, а вдруг я оконфужусь и это на глазах у леди Роберты? - А ты представь, что от этого поединка зависит твое счастье и счастье твоей избранницы. И это не претендент, а враг, который, кстати тоже заглядывается на леди Роберту, видимо она ему тоже нравится и он ох как не против занять твое место возле неё.
  Таким Микста я ещё не видел. Лицо его покрылось пятнами, зубы заскрежетали от ярости...
  Своего соперника он буквально вынес из седла и чуть не стоптал конем, когда тот кубарем полетел на землю и перевернувшись оказался на дорожке Микста. Все аж ахнули в испуге, но мастер во время поднял своего коня на дыбы и отвернул его в сторону. Это было ещё то зрелище...
  - И что ты сказал своему брату? - поинтересовался маркиз,- Я его таким ещё ни разу не видел.
  - Я сказал, что его соперник положил глаз на леди Роберту и с готовностью займет его место. К тому же я подсказал ему, что во время сшибки копье может оказаться не в правой а в левой руке у его противника, и напомнил, как надо действовать в таких случаях.
   - Откуда ты это все знаешь?
  - Про оберукого мне сказал Лаэрт, а против левши нас учил действовать мой отец. Так что все просто. А вот и наш герой. Микст, ты молодец. Этим ударом ты сразу же вышел в финал турнира, а если б ты видел как радовалась этому леди Роберта...
  - Правда Франк?
   - Правда, можешь спросить у сэра Морт, он подтвердит.
  - Иди уж юный рыцарь, а то твоя леди не выдержит и сама прибежит к тебе, - и маркиз знаком разрешил ему удалиться.
   Мы посмотрели ещё три сшибки, но к сожалению чистых побед больше не было, как не было и второго финалиста турнира. - Можешь идти, больше часа уже прошло. Леди скажешь, что это я задержал тебя и не отпускал. И не перечь ей сегодня ни в чем. У неё горе. Она потеряла близкого человека. Эта баронесса была при ней с самого детства и многому её научила. Можешь взять мою карету, это позволит тебе выиграть несколько минут и покажет твое рвение...
  Я выскочил из кареты как раз в тот момент, когда тело баронессы завернутое в покрывало грузили в коляску с королевским гербом. Увидав меня, леди Лаура с плачем бросилась мне на шею. Её не только трясло, её всю колотило. Она не могла произнести ни одного слова и безвольно повисла на мне. Я подхватил её на руки и бросив:- Мы в нашей комнате,- осторожно стал подниматься по лестнице, бережно прижимая к груди всхлипывающую Лауру.
  Я укачивал её как маленького ребенка и она заснула у меня прямо на руках. К нам пару раз кто то заглянул, но я сделал такое свирепое лицо, что дверь быстро захлопнулась. Только ближе к вечеру молодая леди пришла в себя и потребовала воды, а так же черные одежды. Все было доставлено немедленно. Лицо Лауры словно окаменело. Оно не выражало ни каких чувств..
  - Я стояла у своей комнаты и болтала с кем то из молодых девушек о тебе. Мне было приятно ощущать себя собственницей. Баронесса подошла, и уже собиралась идти вместе с нами на завтрак, как хлопнула себя по лбу и сказала, что бы мы шли, так как она что то там забыла в своей комнате, а она нас догонит. А уже в зале, во время еды, мы услышали дикий визг одной из служанок, а когда я оказалась у комнаты тетушки, там уже толпился народ. Меня пропустили и я оказалась возле неё. Она была ещё жива и её же кинжал торчал у неё из груди. Это так страшно Франк, видеть, как у тебя на руках умирает дорогой тебе человек. Это так страшно.
  Я боялся, что с принцессой вновь произойдет истерика, но она справилась и сохранила спокойствие. - Её последними словами были:- Береги принца,- а в руке у неё было это,- и она протянула мне клочок материи.
  Я взял его в руку и сердце у меня забилось так сильно, что я думал что оно выскочит из моей груди. Это был обрывок ткани цвета короля Георга, моего прадеда.
  - Ты знаешь, что это такое?
   - Лаура, есть вещи, о которых я могу говорить только с разрешения своих родителей или по своему усмотрению, но после их смерти. Мои родители приезжают завтра и если на то будет их дозволение, я или они просветят тебя, что означает этот клочок ткани. Извини, я связан клятвой и других объяснений не будет.
  Она кивнула головой: - Помоги мне умыться и переодеться, не хочу ни каких служанок.
   Ни мало не стесняясь, она с моей помощью разделась полностью и встала в таз а я стал очень осторожно поливать её теплой водой. - Достаточно, возьми простыню и промокни меня.... а теперь помоги мне одеться.... В нашей семье принято носить траур не менее полугода.... Нет, вот эту черную вуаль я накину на голову, а эту на плечи... Все эти полгода я буду находиться в своем замке, я единственная наследница баронессы и к тому же теперь стала фон Пфальц,- и она невесело улыбнулась,- А ты будешь находиться рядом. И днем и ночью. И мне наплевать что будет говорить свет и молва. Для меня ты теперь принц и я выполню последнюю просьбу тети, буду беречь тебя.
  Ужин нам принес Микст и леди Роберта. Они робко постучали и очень осторожно, стараясь не шуметь поставили подносы на столик у зеркала и так же тихо ушли. Я зажег три свечи, как учил меня мессир, поставил их в правильный треугольник так, что бы их огоньки отражались в зеркале, взял тот самый клочок ткани и положил его посредине, а сам сел перед зеркалом. Лаура подошла сзади и положила руки мне на плечи, а потом и на грудь. - Её убил мужчина в странных одеждах,- голос молодой леди был безжизненным и глухим, словно она говорила откуда то из далека, - Он сказал, что умрут все, кто хоть как то приблизятся к разгадке тайны. А этот клочок ткани он сам вложил в руку тети и ударил её прямо в сердце кинжалом, который она вчера потеряла в твоей комнате.
   Потом она вздрогнула и уже нормальным голосом произнесла: - На меня что то нашло и меня обдало прямо таки могильным холодом, словно я общалась с каким то призраком,- и она передернула плечами. - Неприятное ощущение. Давай покушаем, я что то проголодалась.
  После ужина она села на край кровати, посадила меня рядом и прижалась ко мне. Так мы сидели довольно долго. Потом она как будто очнулась от своих мыслей:
  - Твоему брату Лаэрту угрожает опасность, его у Черной балки будет ждать засада. Поторопись, может быть ещё не поздно его спасти. Меня закрой на ключ. Я никого не хочу видеть.
   - Нет, с тобой этой ночью будет Микст и Роберта, я сейчас их пришлю.
  Микста в его комнате не было, а это означало, что он на третьем этаже на женской половине стоит и молчит с леди Робертой возле её покоев. Так оно и оказалось. Я быстро объяснил им суть своей просьбы, леди Роберта зашла в свою комнату, побыла там немного и потом вышла вся светясь от счастья: - Мне разрешили.
  Я проводил их в свою комнату и уложил Лауру в постель, заботливо прикрыв её покрывалом.
   - Я скоро вернусь, а ты постарайся заснуть.
  В караульном помещении мне повезло и я застал самого начальника стражи крепости. - Сэр, мне нужно с десяток стражников с факелами. И поторопитесь, иначе я поскачу туда один.
   - Что то случилось?
  - Моему брату может угрожать опасность и я хочу его встретить у Черной балки.
  Дежурный десяток с факелами выметнулся за мной из ворот крепости и нещадно настегивая лошадей мы помчались в темноту ночи, а я все твердил как заклинание,- лишь бы успеть, лишь бы успеть.
  Мы опоздали буквально на считанные мгновения...
  
  6.
  
  Лаэрт лежал под каким то раскидистым деревом. Свет факелов не позволял разобраться что это дуб или вяз. В его груди торчали две стрелы, рядом валялся сломанный меч и разбитый щит. Несколько тел в лохмотьях, но прилично вооруженных лежало вокруг Десятник с несколькими всадниками преследовал убегающих, а я, спешившись, бросился к своему брату:
  - Держись Лаэрт, тебе сейчас помогут.
   - Франк, они забрали почтовую сумку, а добить и обыскать не успели,- он хрипел, каждое слово давалось ему с трудом. - Письмо у меня на груди, передай его деду. Король, сволочь,... не возвел меня в рыцари,... а предложил пожалование, за деньги.... Я отказался. Торопился успеть... на турнир. А они сволочи.... натянули веревку, а когда увидели огонь факелов... и услышали топот, то просто расстреляли меня почти в упор. Кольчуга не спасла...
  - Молчи Лаэрт, молчи, береги силы. Мы доставим тебя в крепость, там лекари, они вылечат тебя.
  - Франк если б ты знал,... как я мечтал стать рыцарем. Там... в замке...,- каждое слово давалось ему все труднее и труднее,- за полотном с драконами лежит свиток.... Я хотел сам... Завещаю его тебе. Он дернулся, их уголка рта потекла струйка крови.
  - Быстро любой меч и шпоры, - крикнул я ближайшему воину.
   - Лаэрт, ты слышишь меня? Веки раненого слегка затрепетали. - Я, сэр Франклин, граф Ланкастер,- и наклонившись к самому его уху добавил, - наследный принц Уэстфорд, возвожу тебя сэр Лаэрт в рыцари, и в знак этого вручаю тебе этот меч и эти шпоры. В руки Лаэрта я вложил меч и шпоры, что подал мне один из стражников. Мой брат открыл глаза, улыбнулся, дернулся и затих.
  - Представился, - проговорил кто то у меня за спиной. - Господи, упокой мятежную душу сэра Лаэрта. Он погиб как истинный рыцарь в бою и с мечом в руке. Я осторожно дотронулся до жилы на шее и не почувствовал её биения. А воин, стоявший возле меня и подавший мне меч и шпоры, с сожалением произнес: - Мы получили приказ встретить его утром, так как он должен был вернуться только к обеду, а оно вон как все обернулось.
  Я закрыл глаза брату и встал с колен. Всё напрасно, я промедлил и он погиб, если б на несколько минут раньше....
   Еле слышно я произнес: - У него на груди важное письмо, достаньте его. Один из стражников опустился на колени, сломал обе стрелы с хрустом и из под камзола достал и передал мне пробитый и залитый кровью пакет с сургучными печатями: - Сволочи, судя по дыркам стреляли бронебойными стрелами, боялись что он в доспехах.
  - Кто они?- кивнул я на трупы. - Сброд, подлый люд из кочевого племени. Живут воровством и конокрадством, катаются на своих возках по всем королевствам. Иногда на них устраивают облавы, тогда они затихают и где то прячутся, а потом опять как саранча. Воины никакие, но нападают всем скопом, человек по двадцать на одного, только вот ваша милость, я никогда не слышал, что бы они брали в руки лук или самострел. А значит с ними были ещё кто то, из чужих. Я спрятал липкий пакет у себя на груди и с содроганием осознал, что и я кинулся к Лаэрту даже не одев кольчуги. Надо взять себе за правило всегда носить кольчугу. От стрелы в упор она не спасет, а вот на излете или от удара кинжалом в спину, - выручит.
  Вскоре вернулся десятник со своими людьми. На длинных веревках они тащили за собой двух пленных. - Трех зарубили, остальные в рассыпную в кусты и чащу, этого сбили с ног, а этот был с луком. Пришлось оглушить, а то он почти что в упор послал стрелу в Гира, да тот молодец, принял её на щит.
  - Сэра Лаэрта и пленных в замок. Преследовать нападавших в такой темноте, как я понимаю, нет смысла?
   - Все верно ваша милость. Наверняка у них где то припрятаны кони, а их воровское племя сейчас нахлестывает своих лошадей и на всех рысях уходит как можно дальше. Да только вряд ли это их спасет. Его светлость сегодня же отправит погоню и гонцов во все соседние земли. Напав на сэра Лаэрта они подписали себе смертный приговор. Теперь все лорды ополчатся на них.
  Я подошел к тому из пленных, которого по словам десятника взяли с луком. Он разительно отличался от второго пленного. И не только тем, что у него заплыл глаз и на лбу запеклась кровь, но в первую очередь добротной одеждой. А ещё я заметил на его сапогах следы от шпор. Такие следы бывают, если их постоянно носить не снимая. У стражников таких следов не было, так как шпоры они одевали только тогда, когда садились на лошадей, а это значит, что пленный не простой разбойник.
  Я громко сказал десятнику, так, что бы слышал этот пленный: - Ещё раз обыскать его и как следует связать. Это рыцарь. Если его светлость не сумеет развязать ему язык, то к обеду в замке будет мессир Фрей, он колдун и чернокнижник и сумеет узнать все, даже от его от обгоревшего трупа. Я злорадно подметил, как побледнел пленный.
  После того, как были сделаны подобие носилок и они были закреплены между лошадьми двух стражников, мы тронулись в обратный скорбный путь.
  На входе в замок нас ждал маркиз. Одного его взгляда на безжизненно повисшую руку внука хватило, что бы понять, что мы не успели. - Мы опоздали на самую малость. Они увидали огни факелов и услышали топот копыт. Расстреляли его в упор. Бронебойными стрелами. Шансов у него уцелеть не было. Сэр Лаэрт дорого продал свою жизнь. Это были бродяги из кочевого племени, но у них было добротное оружие. Несколько нападавших нашли свою смерть от его меча. В похищенной сумке письма не было, оно было на его груди,- и я передал окровавленный пакет в руки сэра Морта. - А этот один из тех, кто стрелял в него. Судя по отметинам на сапогах - из благородных. У него был лук. Сэр Лаэрт умер у меня на руках.
  - Сэр Франк, - голос маркиза был сух и не выражал ни каких эмоций,- я вам запретил без моего разрешения покидать пределы замка.
   - Ваша светлость, если б вы серьезнее отнеслись к моим словам об опасности , что грозила сэру Лаэрту и отправили к нему на встречу отряд ещё вчера в обед, ваш внук , а мой брат был бы жив. Я считаю вас невольным виновником его смерти. И опять ни один мускул не дрогнул на лице маркиза: - Сэр Вир, гонцов ко всем вассалам и соседям. В погоню ударный отряд. Если будут пленные, доставить их в замок. Никого не жалеть, ни женщин ни детей....
  Опустошенный я стал подниматься на второй этаж, потом вспомнив, вернулся к картине Армавирских драконов и отодвинул тяжелую рамку от стены. С обратной стороны, проведя рукой по раме, я нащупал плотный увесистый сверток, который без колебания вытащил. Это был продолговатый кожаный чехол, в котором по всей видимости хранились документы.
  - Я принял твое наследство Лаэрт и доделаю то, что не успел сделать ты.
  В моей комнате было тихо и сумеречно. Микст и Роберта сидели в разных креслах и держались за руки.
  - Леди, сядьте на колени к Миксту,- видимо в том, как я произнес эти слова, было нечто, что заставило леди Роберту вскочить как испуганной птичке и быстро очутиться в объятиях моего брата. Я устало сел в освободившееся кресло, поставил меч между ног: - Сэр Лаэрт погиб,- и я повторил свой скорбный рассказ. Единственное о чем я не сказал ни слова так это о том, что это я возвел Лаэрта в рыцарское звание. Микст знал, что это должен был сделать король, вот пускай так и думает.
  Через несколько минут тягостного молчания мой брат запинаясь проговорил:
  - Мне очень жалко Лаэрта, Франк, но все в руках божиих. Я понимаю, что ты устал и хочешь отдохнуть, но можно мы побудем в твоей комнате до утра? Я махнул им рукой, вытянул ноги, поправил меч, откинулся на спинку кресла и закрыл глаза. Передо мной стояло то веселое и лукавое лицо Лаэрта, то его посмертная улыбка и тонкая струйка крови на подбородке. Незаметно для себя я заснул.
  По моему Микст и леди Роберта так и просидели не шелохнувшись всю оставшуюся ночь. Молодая леди уютно устроилась на коленях моего брата уткнувшись ему в грудь, а он блаженно улыбался. Мне было не очень понятно, как можно быть такими счастливыми, когда рядом, в течении суток погибли два человека. А потом я понял. Осознание неотвратимости случившегося придет к Миксту значительно позже, а сейчас он поглощен новым для себя чувством. Интересно я так же со стороны выгляжу глупо когда нахожусь рядом с леди Лаурой?
  Только когда рассвело, пара покинула мои покои. Лаура ещё спала, когда я сел на край ложа и осторожно поцеловал её в плечо. Она зашевелилась, сонно улыбнулась, а потом рывком села: - Я видела плохой сон. Очень плохой сон.
  - Расскажи мне его и он не сбудется.
   - Я видела во сне, как твоя мать хотела убить нас обоих. Мы как будто спали, а она пробралась к нам и пыталась зарезать нас каким то странным кинжалом. Навершие его рукояти сделано в виде орла с распростертыми крыльями. Я внутренне вздрогнул. Кинжал, вернее стилет с такой рукояткой у моей матери - леди Ингизы, действительно был....
  Даже смерть внука не повлияла на расписание турнира и финальные схватки начались во время. Официально было объявлено, что его светлость маркиз Ля Конт в связи с трауром запретил мастеру Миксту принимать участие в турнире, так что в итоге победителем был объявлен тот оберукий юноша, - мастер Ричард сына сэра Фрэнка. Копейной сшибки отрядов претендентов вышедших во второй тур турнира решено тоже было не проводить в знак уважения к горю организатора турнира.
  А вот обряд возведения в рыцари был пышным и помпезным. Под звуки труб все 20 молодых юношей, что попали во второй тур были выстроены на ристалище и его светлость сэр Морт и сэр Эбергард, а также ещё 18 достойных рыцарей, большей частью убеленных сединами и украшенные шрамами одновременно своими мечами ударили по плечу претендентов и провели обряд посвящения в рыцари. Сэр Микст был на седьмом небе от счастья. Те шестеро, которые не получили право на рыцарский титул, особо не расстроились, они получили богатый опыт участия в турнире и узнали свои слабые стороны, так что у них все было ещё впереди.
  По случаю окончания турнира был назначен грандиозный пир. Ещё во время церемонии возведения в рыцарское достоинство я заметил чуть в стороне от основной массы гостей и зрителей своих родителей. Сэр Гарольд и леди Ингиза внимательно вглядывались в лица тех 20 счастливчиков и не находили меня среди них.
  Я подошел улыбаясь к ним со стороны. - Сэр, миледи, кого то ищете? - Франк, мальчик мой, почему тебя нет среди тех, кого опоясывают рыцарским мечом и вручают шпоры?
  - Миледи, - и я для убедительности своих слов потопал ногами и мои шпоры мелодично зазвенели,- дважды в рыцарское достоинство не возводят. Сэр Гарольд сообразил быстрее: - Так ты уже стал рыцарем? Когда и как это произошло?
  Пришлось рассказать с самого начала и о первых своих схватках и о том памятном бое на мечах с сэром Эбергардом и о возведении меня в рыцарское достоинство. Рассказал я также и о смерти баронессы фон Пфальц и гибели сэра Лаэрта. Отец нахмурился.
  - И ещё, что бы для вас не было неожиданностью, я познакомился с очень милой девушкой, которая пользуется моим покровительством. Я скоро её вам представлю.
  - И кто же она? - не удержалась от расспросов леди Ингиза.
   - Пока это секрет, но она рекомендована мне маркизом Ля Конт. Да вы и сами вскоре все увидите и узнаете.
  Мои родители переглянулись, но никак не прокомментировали мое сообщение.
  Наша семья разместилась в левом крыле третьего этажа замка. Там же и мне были выделены покои состоящие из двух комнат:- большой, типа небольшого зала и поменьше - спальни с широкой кроватью и даже балдахином. Те немногие слуги, что прибыли с моими родителями частично были размещены на первом этаже, частично в пристройке для слуг. И только мессир Фрей удостоился чести быть размещен на том же этаже, где располагались и мы.
  За всеми этими хлопотами я как то немного позабыл о леди Лауре, пока служанка не передала мне, что молодая леди ждет меня в моих покоях. Я поспешил к ней и застал её сидящей перед зеркалом, а вторая служанка крепила к её волосам черную вуаль, что прикрывала лицо принцессы.
   - Сэр Франк, я срочно уезжаю, прибыл гонец от моего отца, да и карета уже готова. Я желала бы что бы вы сопровождал меня, но по глубокому размышлению пришла к выводу, что это пока не целесообразно. Как только я обустроюсь в своем замке и вступлю в наследство, я дам вам знать и вы навестите меня.
  Я стоял как оплеванный. Не этого и не этих слов я ждал от Лауры, тем более таким официальным тоном. Не подовая вида, что я обижен до глубины души, я отвесил короткий поклон
  :- Как вам будет угодно миледи. Если вы не против, я хотел бы удалиться. Прибыли мои родители и мы заняты размещением в отведенных нам покоях. Ещё раз поклонившись я быстро вышел.
  Рой мыслей в голове: - что то здесь не так. Лаура так быстро переменила свое отношение ко мне или здесь сыграл роль гонец герцога? Интересно, кто он? Или принцесса опасается мести со стороны маркиза за смерть его внука? Ведь несомненно он докопается чьих рук это дело и герцог решил подстраховаться и вырвать свою дочь, опасаясь за её жизнь?
  Возле своих новых покоев я увидел прогуливающего мессира Фрея :
  - Я вас жду молодой человек. Не хотите пройти в мою комнату и посмотреть как я обустроился? Я сразу же понял в чем дело и подыграл ему:
  - Мессир, вы бы могли вызвать какого нибудь слугу, что бы высказать ему свои претензии, для этого не обязательно было ждать меня.
  Мы прошли в его комнату.
   - Здесь нет слушающего уха, я уже проверил, а в ваших покоях в каждой комнате они есть,- первым делом предупредил он меня. - А теперь подробно потрудитесь вспомнить все, что с вами произошло с того самого момента, как вы покинули наше поместье.
  Ну а дальше был самый настоящий допрос с пристрастием: - А как он был одет, а какие движения руками он делал во время разговора, а был ли запах у записок, а какого цвета была стрела.... ? Я только успевал вспоминать и отвечать. Особенно его заинтересовала сцена появления у меня леди Лауры и ночной разговор с тетушкой, когда я якобы спал беспробудным сном....
  - Ну что ж сэр Франк, из разрозненных кусочков складывается не очень радостная картина. Вы чудом избежали гибели. И там, под тем деревом, с двумя стрелами в груди должен был бы лежать не сэр Лаэрт, а вы. Я уверен, что пленный, которого вы захватили со своим отрядом, уже внезапно скончался, приняв яд и у него не удалось ничего узнать. Пленных больше не будет и отряд посланный вашим дедом вернется ни с чем, так как ни каких кочевых племен в ближайшей округе нет и не было. Примерно так же развивались события и при нападении на поместье ваших родителей.
  Сброд и отбросы одетые в лохмотья но с очень приличным оружием и некоторой воинской выучкой. Они же не знали, что все ваши слуги прошли через божью клятву верности и обучены сэром Гарольдом как заправские воины. Потеряв более десятка нападающих они поспешно скрылись, причем постарались прихватить с собой и трупы своих товарищей. Сброд и разбойники так не поступают.
  Жалко, что леди Лаура уже наверняка уехала, мне бы хотя бы какую нибудь вещицу, которую она держала в руках.
  - Лента с её платья подойдет? Она повязала мне её сначала на шлем, а потом на рукав моего камзола. - Конечно подойдет и где она?
  - В моих покоях на втором этаже.
  - Это там, где вы вместе с ней коротали ночи? Боюсь что там мы ничего уже не найдем. Тем не менее пойдемте посмотрим.
  И действительно в своих покоях я ничего не нашел из того, что могло принадлежать леди Лауре. Исчезла и лента, хотя камзол так и висел на спинке стула. Мы с мессиром облазали все, надеясь хотя бы найти волосок, но увы. Всё было чисто. Хорошо хоть что я не расставался ни на минуту со свертком Лаэрта. Мы также прошли в ту комнату, где располагались покои леди Лауры, но и там все было чисто.
  - Следы им удалось замести. А голова курицы и ржавый клинок куда делись? Кстати они знали, что вы не спите и весь разговор в комнате баронессы не что иное как хорошо разыгранный спектакль. И у меня есть большие сомнения в её гибели. Вы сами сэр труп видели? А с кем нибудь из слуг разговаривали, особенно теми, которые обмывали тело или переодевали его? Нет? Могу с большой долей вероятности предположить, что вы их и не найдете, или окажется, что тело не обмывали и не переодевали. Значит решили пожертвовать Лаэртом как отработанным материалом, или мальчик стал догадываться о той игре, в которой его используют и решил повысить цену за свое участие и его убрали?
  Мне совершенно был не понятен ход мыслей мессира, но я очень внимательно слушал его рассуждения.
  - Мессир, а полотенце, которым она вытиралась, или простыня, которой я обмакивал её тело не подойдут?
   - Лучше полотенце, она держала его в руках?
   - Да.
  - А простыню?
  - Нет, обмакивал её я.
  - Где полотенце?
  Из под кровати я вытащил груду грязного белья, которую не нашли ещё слуги и на которую не обратил внимание тот или те, кто прятал все следы, и достал то самое полотенце. Мой учитель взял его из моих рук и стал внимательно рассматривать.
  - А вот и то, что мы искали и он ловко вытащил из ткани несколько длинных волосков. Теперь настала нам пора вернуться в мою комнату и провести маленький эксперимент, кстати тот кусочек материала с цветами короля Георга у тебя сохранился? Хотя мало вероятно, что он нам поможет, ведь тебе его передали специально...
  У себя в комнате мессир достал небольшую сумку, а из ней стал выкладывать на стол маленькие пузырьки с разноцветной жидкость и мешочки с травами, порошками и мелкими костями животных и птиц.
  - Вот сейчас нам все и станет ясно, - приговаривал он себе под нос, смешивая разные снадобья и порошки. Взяв один из найденных волосков он очень осторожно опустил его сначала в одну смесь, а потом в другую, положил его на расстеленное полотенце, которое мы взяли из моей комнаты, и стал над ним делать пассы руками и что то не очень громко бормотать. Сначала ничего не происходило, потом Фрей взял ещё один пузырек и капнул из него на волос.
   Повалил небольшой струйкой дымок:- Ага, вы думали мы тоже кашу вилкой едим? Не ожидали?
  Мессир ещё что то там бормотал, а я вдохнув в себя немного дыма вдруг почувствовал такую легкость в теле, словно мог взмахнув руками взять и полететь. Очертания комнаты передо мной расплылись и я внезапно оказался в карете на против Лауры. Рядом с ней сидел весьма сурового вида усатый господин. Усталым голосом он говорил:
  - Я ещё раз повторяю вам миледи, что оставаться там дольше было крайне опасно для вас. Вы рисковали не только своим здоровьем, но и самой жизнью. При желании любое заклятие со временем можно снять, а то что вы под любовным заклятием к этому юноше,- несомненно. Хотя и не понятно, как вы под него попали, ведь ваш амулет должен был его нейтрализовать. Нам предстоит разобраться почему волшба вашей тетушки на него не подействовала и он так и не стал послушной марионеткой в ваших руках. К тому же мы точно не знаем какую игру ведет маркиз. Кстати вы передали своему другу кусочек материи? Это поможет нам отслеживать все его передвижения по замку и принять необходимые меры, если он вдруг приблизится к заветной комнате.
   - Фирс, вы мне обещали, что Франк ни при каких условиях не пострадает.
  - Конечно, конечно миледи. Ваше желание для меня закон,- и так называемы Фирс хищно улыбнулся.
   А вот тут ты батенька врешь,- подумалось мне. У тебя приказ убить меня при первой возможности. И не письмо вы хотели перехватить у Лаэрта, а искали именно те документы, которые он мне завещал. Вы думали что он их постоянно носит с собой. Вот только обыскать вы его не успели и теперь думаете, что они у маркиза, или у меня. Я легко читал мысли этого типа. Потом я переместился ближе к Лауре и понял, что она действительно беспокоится обо мне и по приезду домой немедленно потребует у отца оставить меня в покое. Мне стало без причины смешно и я глупо рассмеялся. В тот же миг я осознал, что нахожусь в комнате своего учителя и смеюсь. Вместе со мной смеялся и мессир.
  Когда мы успокоились он потребовал, что бы я ему все рассказал, что я и сделал. А потом он рассказал мне о своем ведении:- Как я и предполагал, баронесса жива и здорова. Скоро она присоединится к своей племяннице. Целью всего этого спектакля, начиная от мнимой поломки кареты и кончая отъездом молодой леди, было взять твое сознание под полный контроль. Ты являешься ключом какой то очень страшной для них тайны, что то связано с вызовом драконов мести. И ещё, тут замешан твой дед, и баронесса считает, что он ведет самостоятельную игру и она его побаивается. К тому же она обеспокоена тем, что её воспитанница влюбилась в тебя и может сорвать все их планы. Она считает, что маркиз наложил на принцессу любовное заклятие и надеется его снять. Она оказывается неплохая колдунья, но до меня ей далеко.
  А теперь давай сюда этот кусок материи, мы его обезвредим.
  И он опять стал мудрить со своими снадобьями и порошками. Капнув несколько раз на него, он удовлетворенно сказал: - Ну вот и все. Кусочек наверняка дорог тебе как вещица, что побывала в руках твоей пассии. Как бы ты там не делал вид и не притворялся, она прочно заняла место в твоем сердце. Я прав?
  Я предпочел промолчать.
  - Мессир, а что такое драконы мести?
   - О, это длинная история. Но до пира у нас есть ещё немного времени и я пожалуй её тебе расскажу.....
  
  7.
  
  - Впервые огненные драконы, которых потом стали называть драконами мести, упоминаются в хрониках Немезиды. Эти магические существа были созданы или вызваны в результате многочисленных человеческих жертвоприношений адептами культа священного огня. В хрониках указывается, что в каждом драконе поместилось по десять тысяч жертв, которых прежде чем их предали огню, страшно пытали, вот их то чувства ненависти и желания отомстить своим мучителям и послужили тем материалом из которого были созданы или вызваны драконы.
  - Вызваны откуда мессир?
  - Никто этого не знает. Скорее всего из ада. Как бы то не было, служители культа священного огня призвали или создали их на свою погибель. Многие сотни лет они служили им верой и правдой сжигая людей на жертвенном алтаре своим огненным дыханием, пока в один прекрасный день не нашелся человек, который из чувства ненависти к служителем культа создал волшебное кольцо, с помощью которого он усмирил драконов и направил их против своих бывших хозяев. Так прекратил свое существование культ священного огня на нашей земле, ведь драконы не успокоились, пока не сожгли последнего приверженца этого культа. Потом драконы куда то исчезли, как исчезло и кольцо. Во второй раз упоминания о них мы находим в книге великого мага и волшебника Мебиуса.
  - Простите мессир что перебиваю, но разве можно создать что то вещественное из нечто не материального? Как создать кольцо из ненависти?
   -В те времена мысли и чувства людей были как раз материальными, да и люди были другими. Впрочем как это было сделано, я не знаю. Секреты давно утеряны. Так вот, Мебиус разыскал это кольцо, более того, он разгадал его тайну и стал повелевать драконами мести. Наступила эра его неограниченного могущества и всевластия. Ни кто, ни король, ни простой человек не могли не то что бы сказать слово против него, но даже подумать. Драконы были скоры на расправу и не знали жалости, как впрочем не знали они и усталости, летая по всей земле и сея везде страх и ужас. Может быть так и продолжалось бы всю вечность, но однажды к Мебиусу привели больного человека. В его голове была каша, он не осознавал себя, скажи ему что он собака, он опускался на четвереньки и начинал гавкать, скажи ему что он овца и он начинал пастись на лугу и есть траву. Этот случай заинтересовал великого мага. Что там дальше произошло, история умалчивает, доподлинно лишь известно, что этот человек убил Мебиуса. Кто говорит что маг ради шутки сказал, что он дракон мести и тот действительно сжег его без остатка, кто то говорит, что он убил его случайно, не осознавая что делает, а следовательно драконы и не могли ничего почувствовать и защитить своего хозяина. Как бы там не было, с гибелью хозяина драконам некого стало защищать и они опять исчезли, как и исчезло в очередной раз кольцо.
  Много веков люди жили в мире и согласии, ушли в прошлое и стерлись из памяти страшные времена драконов и о них забыли. Однако нашлись те, кто хотел достичь величия и неограниченной власти. И не важно кто это был, свихнувшийся волшебник - маг, или владыка большого государства. Кольцо разыскали. Правда как им пользоваться так и не узнали. Сведения стали собирать по крупицам, вновь стали практиковать человеческие жертвоприношения и однажды драконы появились. Но теперь они слушались только хозяина и могли только мстить его врагам. Если хозяин приказывал им убить невинного человека, то они ничего ему не делали, но если кто то или что то угрожали хозяину, то есть совершали реальные дела, то они беспощадно мстили. Кольцо переходило из рук в руки, то терялось, то находилось. Драконы то появлялись, то исчезали. Так продолжалось очень долго пока перстень или кольцо не попали в руки одного вельможи. Он был очень мудрым человеком и прежде чем воспользоваться мощью кольца, он решил его изучить и собрать все сведения о нем. Изучение и сбор сведений происходило на протяжении нескольких поколений, пока один из его потомков не решил, что он уже достаточно знает о кольце и способах его применения. Драконы появились и стали верой и правдой служить этому человеку. И звали его Весполиан первый, великий император и собиратель земель. При нем и его потомках наступи золотой век. Тогда же был составлен документ, в котором были систематизированы и расписаны все свойства кольца, а само кольцо было переделано в простой перстень, хранилось в императорской сокровищнице и ни чем не отличалось от многих тысяч других перстней, которые хранились там же. Но не всё вечно под луной. В конечном итоге последний император был убит группой заговорщиков.
  Они выбрали момент, когда жена императора точно сказала им, что перстня на его руке нет. К несчастью заговорщиков, во время переворота жена погибла, а та часть документа где было описание перстня, бесследно исчезла. Осталась только та часть, в которой говорилось, как активировать кольцо и как управлять драконами мести. Сокровищница императора тоже была разграблена и перстни разбрелись по всему белу свету. Их долго собирали и разыскивали, ведь они были похожи друг на друга, хотя и имели некоторые различия. Сначала искали перстни на которых были изображены драконы, потом перстни с разными геральдическими животными, потом просто похожие перстни. И вот однажды драконы появились. Никто не ожидал их появления, никто не знал, кто их вызвал и как. Но они появились и уничтожили почти весь город, правда значительной части его жителей удалось спастись.
  - Драконы Армавира, - выдохнул я.
  - Да, они появились в небе над Армавиром. Король Георг собрал войско из верных ему рыцарей и они вступили в неравную схватку с драконами, зная, что не смогут их победить, но ценой своей жизни они собирались остановить эту огненную вакханалию и дать возможность жителям королевства успеть укрыться в лесах. Его сын и наследный принц граф Ланкастер, принц Уэстфорд вызвался со своими друзьями вывести уцелевших жителей из города. Может быть все так бы благополучно и закончилось, но знать, воспользовавшись моментом, совершила переворот, в результате которого и правит нынешняя династия. Король Георг бесследно исчез, сгинул. Его сын, после того, как ему удалось обуздать драконов и поговаривали, что ему удалось найти кольцо и даже применить его, был найден мертвым в лесу.
  Был пущен слух, что на него напали разбойники, но я в это не верю. Просто кто то очень хотел завладеть этим перстнем, но при Георге втором его не оказалось. А может быть его убили из за того, что он был наследником и если б кинул клич, то заговорщики не продержались бы и месяца у власти? Как бы там ни было, но наследников и претендентов на престол по королевской линии Грегори -Уэстфордов никого не осталось. Драконы исчезли. Но периодически стали возникать слухи, что перстень видели то там, то тут. И ещё, стали появляться выдержки из рукописи по пользованию перстнем и управлению драконами. Многие склонны считать, что эти выдержки и переписи являются подлинными копиями исторического документа. Молва склонна думать, что перстень должен объявится на землях маркиза Ля Конт и к его появлению будет причастен один из его близких родственников, мужского или женского полу. Откуда возникли эти слухи, никто не знает, но им верят. С тех пор и за маркизом и за его дочерьми, а теперь и за внуками ведется непрерывное наблюдение и охота. Многие могущественные ныне сановники и вельможи опасаются появления драконов мести, так как это грозит им и их семьям неминуемой гибели, если только они были замешаны в исчезновении Георга первого и гибели его сына. И ещё говорят, что на перстне иногда появляются слова: "Слабые - мстят, сильные - прощают, счастливые - забывают." Эти слова появляются каждое полнолуние, а потом исчезают.
   Это короткая версия кровавой истории драконов мести, и я как раз уложился к первому гонгу, что зовет нас на пир в честь новых рыцарей королевства. Тебе пора идти переодеваться, только мой тебе совет, кольчугу носи всегда и везде, и не снимай. Пусть она станет твоей второй кожей. Интересно, меня пустят в зал, где будут сидеть благородные или мне придется довольствоваться обществом слуг и служанок?
   - Со мной пустят, ведь ты мой наставник. Я зайду за тобой после второго гонга.
  На свой камзол я приколол черный бант в знак траура и после второго гонга зашел за учителем. Пока мы спускались вниз и неторопливо прогуливались, я задал несколько вопросов, которые меня весьма интересовали. И самый первый из них был таков:
   - А не могут ли все владельцы кольца находиться между собой в отдаленном родстве?
   К моему удивлению, Фрей весьма серьезно отнесся к моему предположению.
  - Знаешь Франк, я тоже об этом подумывал. Король Георг и его предки вели свою родословную от Весполиана. Правда это могла быть просто легенда, что бы придать значимость своему роду. Проследить были ли они и родственниками Мебиуса не представляется возможным, во первых никто не хочет состоять в родстве со злодеем, а во вторых у Мебиуса было более тысячи жен и наложниц, которые потом расселились по всему миру, так что и эту возможность нельзя отвергать.
   Но доподлинно известно, что в Армавире жила внебрачная дочь короля, которая очень хотела быть официально признанной принцессой и что граф Ланкастер неоднократно её посещал. Так же злые языки утверждают, что маркиз Ля Конт дальний родственник бывшей династии, хотя его семейка приложила немало усилий к её свержению.
  Мы остановились у картины Армавирских драконов.
   - Это король Георг?- и я показал на рыцаря, что внешне очень был похож на моего отца.
   - Вероятнее всего да. Это момент, когда он и его рыцари непрерывно атаковали драконов, что бы жители смогли спрятаться в лесу. Говорят эта битва длилась трое суток без перерыва, прежде чем драконы внезапно исчезли, исчез и сам король.
  - Мессир, а почему тогда картина называется гибель последнего дракона?
   - Для солидности, кто же будет писать картины о своих поражениях и неудачах? Драконы - существа магические и убить их практически не возможно, по крайней мере люди так и не нашли способа это сделать. Но если дракону постоянно наносить раны, то он становится слабее. На этом и построил тактику своего боя король Георг. Его рыцари сменяли друг друга и беспрерывно атаковали драконов. На смену павшим приходили новые.
  - Тогда мне не понятно, если драконы бились с войском королевства, то откуда взялся дракон над Армавиром и которого остановил Георг второй?- и мы перешли ко второй картине.
  - Один дракон должно быть охранял своего повелителя, который находился в городе и Ланкастер именно его то и остановил.
  - И все таки Фрей, почему драконы мести стали жечь всё?
  - Я думаю тут только одно объяснение,- их повелитель мстил всему королевству и все его жителям.
   - А значит, это вероятно была дочь короля?- продолжил его мысль я. - Ведь если Георг отказался её признавать официально, то она могла затаить на него нешуточную обиду и случайно вызвать драконов?
  - Все может быть молодой человек, все может быть. Но пойдемте от сюда. мы и так слишком долго стоим возле этих картин, а это кому то может показаться странным....
  В зал мы вошли одни из первых и по этому он был полупустой. Распорядитель сверился со списком и указал нам наши места. Мессир Фрей был в списке допущенных и его опасения оказались напрасными. Пользуясь тем, что мы за нашим столом сидели одни, я продолжил свои расспросы:
  - Фрей, а почему ты никогда мне не рассказывал, как ты появился в нашей семье? Ведь сколько я себя помню, ты всегда был рядом.
  - О, сэр Франк, я занимался ещё воспитанием вашего отца, сэра Гарольда я его сопровождал и пока он был маленьким и потом, когда он уже стал сэром и даже тогда, когда на него обратил внимание маркиз и приблизил его к себе.
  - Ну а как ты нашел моего отца?
  - Я его не искал. Мне привезли на воспитание маленького мальчика и сказали, что бы я заботился о нем как о своем сыне.
   - А кто привез? Кто сказал?
  Фрей огляделся по сторонам, потом сделал какой то жест руками:- Глава ордена даридов, магистр и архи маг Волондир.
  - Но ведь орден даридов запрещен церковью.
   - Официально запрещен, а неофициально при каждом знатном вельможе всегда есть свой маг, которых теперь принято называть алхимиками или учеными. Но хватит об этом, здесь становится слишком многолюдно, что бы вести разговоры на подобные темы.
   - Хорошо мессир, но последний вопрос можно?
  - Экий ты упрямый, ну прямо вылитый сэр Гарольд. Можно, но только последний.
  - Фрей, а Лаура меня любит?
  Он засмеялся: - А я то все ждал, когда же ты спросишь об этом? Успокойся, она действительно влюблена в тебя и честно говоря я сам не понимаю в чем тут дело. Ведь никакого любовного заклятия на ней нет, уж я то точно знаю. Хотя знаешь, наверное это не любовь, а влюбленность. Ведь судя по всему, ты первый в её жизни, который заявил, что закроешь её своим телом, если ей будет угрожать опасность, а молодые девушки это ценят. Так что вполне возможно что её чувство влюбленности перерастет в настоящую любовь. А вот и твои родители....
  - Франк , и когда ты нас познакомишь со своей молодой леди? Мы с отцом сгораем от нетерпения.
   - Увы и ах миледи Ингиз. Но леди Лаура принцесса де Фронде была вынуждена срочно уехать по вызову своего отца. А она так желала познакомиться с вами, хотя и немного побаивалась вас матушка.
  По мере того, как я говорил, лица моих родителей бледнели и вытягивались.
  - Сын мой, вы познакомились с принцессой дома де Фронде, дочерью герцога? - с тревогой спросил сэр Гарольд.
  Я сделал удивленное лицо:- А что вам разве ещё не прожужжали все уши о том, что она несколько ночей провела в моих покоях вместе со мной? Её выбор удивил очень многих гостей и об этом, наряду с результатами турнира, только все и судачили. Правда до трагической гибели моего брата.
  - Я думаю особых причин для волнения нет, - и леди Ингиз положила свою руку на руку моего отца. - Я так не думаю дорогая. Если слухи о том, что наш сын и дочь герцога провели несколько ночей вместе дойдут до него....
  - Это не слухи отец, это правда,- вмешался я.
   - Тем более, - продолжил он,- то он может потребовать что бы наш сын женился на леди Лауре.
   - И что в этом такого? - опять вмешался я.
   - А то, что де Фронде самые наши заклятые враги, и они об этом прекрасно знают,- отец понизил голос до шепота,- Это они убили моего отца и отравили мою мать.
   - Этому есть какие нибудь доказательства?- невинно поинтересовался я,- вдруг их незаслуженно обвинили и это не больше чем наговор, что бы отвлечь внимание от истинных убийц?
   Леди Ингиза ещё больше побледнела и даже вздрогнула, что не укрылось ни от меня ни от моего отца
   - Все, прекращаем этот разговор, вот вот пир начнется,- резко сменила она тему.
  А я с тоской подумал,- боже мой, в какой клубок змей я попал, если не могу даже доверять своим родителям и в особенности своей матери...
  На большом постаменте стояли 22 кресла. 20 для вновь возведенных рыцарей и два для сэров Морта и Эбергарда. Все повторилось почти так же как и на пиру в мою честь. Смущенные и донельзя гордые молодые рыцари шли к помосту, позванивая новенькими шпорами. Как только они заняли свои места, маркиз поднял заздравную чашу и перечислил всех 20 возведенных. Пир начался.
  Мне было странным видеть родителей Лаэрта на пиру, ведь они должны были горевать по своему сыну.
  Своими мыслями я поделился с учителем.
   - В этом нет ничего странного. С малых лет, как только маркиз забрал его себе на воспитание его родители были лишены возможности видеться с ним. К тому же, но это большая тайна, леди Диана родила дочь, которую и воспитывают они в своем замке как якобы приемную. Так что гибель Лаэрта для них не такое уж и большое горе. С его потерей они смирились ещё много лет назад. К тому же он погиб достойно и этим сказано все. И у них тоже черные банты на одежде, и ты не высказываешь удивления тем, что сам находишься на пиру.
  А заздравные чаши поднимались одна за другой, слуги сбились с ног, разливая вино и меняя блюда. Только я благоразумно не пил, да и Фрей тоже, хотя мне и приходилось поднимать свой кубок, когда обращались ко мне и делать вид, что я тоже пью.
   - Фрей, а почему ты не пьешь вино?
   - По той же причине что и вы сэр. В вино так легко подсыпать, подлить яд. В простую воду это сделать практически не возможно, сразу меняется и цвет и вкус. - Ну я то не пью не потому, что боюсь отравления, а потому, что один раз попробовал и мне этого урока хватило на всю жизнь.
   - Я рад, что этот урок пошел вам в прок.
   Я заметил что и мои родители больше делали вид что пьют. Высидев положенное время, мы почти одновременно покинули пир. Только если родители сразу же пошли в свои покои, то мы с мессиром решили прогуляться а сад.
  - Вот и это дерево, в которое попала первая стрела,- и я показал Фрею небольшую отметину в древесине.
   - Странно, а ты стрелу легко извлек?
   - Да, она еле еле держалась.
  - Вот и я смотрю, что наконечник даже не полностью вошел в дерево. А это значит, что стрелял или старик, или ребенок, или женщина. Детей я в замке пока не замечал, да и стариков, которые имеют доступ в этот сад я думаю немного, а вот насчет женщин надо подумать. Так где ты встретил баронессу и принцессу? Постарайся точно вспомнить свой маршрут. Стоп. Начни все с начала. Сделай вид, что ты извлекаешь стрелу и читаешь записку, а потом в путь.
  Я так и сделал. Сымитировал извлечение стрелы, чтение записки, свои раздумья, а потом пошел на центральную аллею и... нос к носу столкнулся с мессиром. " А чем это вы так взволнованы молодой человек?",- с усмешкой спросил он.
  - Фрей, ты как сюда попал?
  Не отвечая на мой вопрос он спросил: - Франк, а когда ты слышал на соседней аллее разговор своей Лауры и баронессы ты их видел или только слышал?
  - Слышал,- ответил я ещё не понимая к чему это он клонит.
   - А до этого ты голос Лауры слышал или нет?
  - Нет, мы же не разговаривали.
   - Ну вот и разгадка. Пока баронесса разговаривала сама с собой и за себя и за свою воспитанницу, та стояла с луком где то неподалеку в кустах и ждала удобного случая. Выстрел, лук в кусты и скорее на аллею по тропинке, что ведет вон от той клумбы. Ну а дальше дело техники- проверить твою реакцию, направить тебя к маркизу и подкинуть ему задачку, а самим продолжать свои грязные делишки и интриги.
  - Фрей, мне кажется что это маловероятно. Благородные леди и вдруг такие вещи.
  - Эх, мой мальчик ты ещё не знаешь женщин. Впрочем их полностью узнать невозможно, но поверь своему старому учителю, стреляла из лука леди Лаура. Хотя лук мы вряд ли найдем, ведь ей ещё надо было прострелить своё ложе. Мне вот только не понятно, зачем она так стремилась к тебе в постель. Стоп, не в постель, а в твои покои. И он начал что то бормотать себе под нос, а я терпеливо ждал.
  - Мне надо осмотреть твою одежду. Ведь Лаура оставалась в твоих покоях одна?
   - Конечно и неоднократно.
  - Пошли-ка посмотрим не откладывая дело в долгий ящик.
  В моих покоях он в первую очередь прочитал какое то заклинание и взмахнул руками:- Так, чужие уши мы заткнули, где одежда?
  Я указал рукой на шкафчик, где аккуратно висели и были уложены мои вещи.
   - Фрей, это не я так укладывал вещи.
   - Тссс, помолчи. И я с удивлением следил, как мой учитель ловко сантиметр за сантиметром проверял мои камзолы. Когда он закончил, я увидел у него в руке две маленькие иголки. - Так вот значит зачем она стремилась попасть к тебе. Хитро, хитро. А вот почему она потом решила остаться?
   - А что это означает?
  - Только то, что тебя кто то очень боится, и если иголки заговоренные, то твои силы потихоньку начнут из тебя высасывать. Это что он тебя считают магом? Вот же сволочи,- и мессир восхищенно выругался,- Я бы не отказался познакомиться с этой баронессой поближе.
   - Да объясни ты в чем дело в конце концов.
  - Господи, что ж ты такой бестолковый, неужели и я таким был в твои годы? Я предпочел промолчать.
  - Это же очевидно . Цель семьи Де Фронде- контролировать тебя, то есть манипулировать тобой и твоими поступками, причем сам бы ты ничего не подозревал, да и окружающие тоже. Но ты благодаря своему амулету оказался невосприимчив к их волшбе, по этому они решили пойти на прямой контакт. А как это сделать? Ведь их покои на третьем этаже на женской половине, а надо попасть к тебе. Вот и был разыгран этот спектакль с нападением, разбитым стеклом и сном в твоей постели. А тут маркиз не вовремя зашел и надо было уже доигрывать свою роль до самого отъезда. К тому же ты ей действительно понравился. Как все запутанно. Ладно, ложись спать, но меч держи под рукой и помни про уши в твоей спальне. Он опять что то пробормотал и взмахнул руками.
  - Приятных вам сновидений сэр Франк. Я думаю, что завтра мы продолжим ваше обучение,- и подмигнув мне, Фрей вышел из моих покоев.
  Я подошел к окну и с удивлением заметил, что оно зарешечено, причем очень крепкими и толстыми прутьями. Я подергал их,- бесполезно. Неужели кто то думает, что я могу сбежать из замка да к тому же с третьего этажа? Интересно, а такие же решетки есть в покоях моих родителей? Надо будет поинтересоваться. Спать мне совсем не хотелось и я решил немного поразмышлять. как все сильно изменилось буквально за несколько дней с момента моего отъезда из нашего имения. Надо будет съездить туда и забрать кое какие свои вещи и оружие. Я встал с кресла в котором сидел и пересел на кровать. Совершенно случайно я посмотрел в окно и заметил какую то тень за окном. Я не придал этому ни какого значения, мало ли что мне могло померещиться, но на всякий случай подошел к окну и проверил защелки. Я слышал, что есть такие заклятия, которые позволяют проникать чуть ли не через стены. Кольчугу я не стал снимать, а тренировочный меч поставил в изголовье, настоящий же положил возле себя под одеяло и сделал вид, что заснул. Время тянулось очень долго, но мое терпение было вознаграждено. Далеко за полночь кто то очень осторожно вошел в мою спальню, я нащупал меч и приготовился.... Я услышал шепот:- Франк, сын, ты спишь? Я расслабился и это чуть было не стоило мне жизни. Кто то подошел ко мне и в тоже мгновение кинжал воткнулся в мою грудь, жалобно звякнув о мою кольчугу...
  
  8.
  
  Я ударил мечом прямо из под одеяла, фигура согнулась по полам и рухнула на мою постель. Я встал, зажег свечу. На кровати, глотая воздух и зажимая рану в животе руками, полулежал один из стражников моего деда. Кинжал с орлом раскинувшим крылья в навершии ручки лежал на полу. Я быстро бросился в комнату мессира, благо он ещё не спал и читал какую то потрепанную книгу:
   - Меня чуть было не убили, убийца ранен и находится в моей комнате.
  Фрей подскочил на своем месте и быстрее меня оказался в моей комнате. Первым делом он потрогал пульс убийцы и удовлетворенно кивнул головой:
  - Перед тем как тебя отправили к сэру Франку тебе предложили выпить вина? Стражник промолчал, он сдерживал стоны.
   - Так вот, могу тебя обрадовать, вино было отправлено и жить тебе осталось несколько минут. Дело конечно твое, но тебя обманули и очень подло, даже наверное не всё обещанное заплатили, сказали что отдадут по завершению дела? Эх, людская жадность, а своим хозяевам наверное скажет что отдал тебе все и даже приплатил из своих,- в голосе наставника слышалось сочувствие, жалость и желание помочь. Сказать не хочешь, кто с тобой так поступил неблагородно?
  - Это его брат, который со своей девкой за ручку везде ходит, Микст. Благородная сволочь обещал десять золотых монет, а отдал только две. Да и девка его обещала добавить пять....
  Я не верил своим ушам: - Микст, скромная тихоня, который был вечно на вторых ролях у Лаэрта? И леди Роберта? Этого не может быть.
  - Сейчас к нам придут гости, - шепнул мне Фрей, намекая на подслушивающее устройство.
   И действительно вскоре раздался топот ног и в комнату ворвался начальник стражи и личный слуга маркиза - Мартин. Мессир в это время очень внимательно рассматривал кинжал убийцы:- Занятная вещица, штучная, с гербом владельца и секретом в ручке. С этими словами он свернул крылья орлу, они сложились и в тоже время лезвие стилета убралось в ручку и перед нами в руках у Фрея оказалась простая безделушка, фигурка крылатой собаки.
  - Ничего не напоминает сэр Франк?,- обратился он ко мне. Я уже знал, на чьем гербе изображен волк с крыльями, но решил промолчать. Вскоре подбежали ещё два стражника, подхватив раненого под руки они его быстро вынесли из моей комнаты.
  - Мартин, обратился я к доверенному слуге маркиза,- пришли ко мне кого нибудь, что бы перестелили постель.
   Он пропустил мои слова мимо своих ушей и строго спросил:- Что здесь произошло?
  - Где?- поинтересовался я.
   - Франк, не придуривайся....
  - Сэр Франк, не забывайся старик,- и мой кончик моего меча воткнулся ему в горло и даже слегка надавил. он побледнел.
   Вмешался учитель: - Сэр Франк, спокойнее, не забывайте он просто слуга, исполнитель...
  - Да мне плевать на это, меня в этом змеином гнезде в очередной раз пытались убить. И я впервые в своей жизни грязно выругался. - Собирайся Фрей, мы немедленно уезжаем в свое поместье. И если хоть одна скотина попробует мне перегородить нам дорогу, я устрою здесь такое побоище, что мало не покажется.
   И обращаясь уже к Мартину добавил : - Маркизу мой нижайший поклон и наилучшие пожелания, а этому ублюдку Миксту передай, что он первый в списке моих личных врагов и я найду возможность встретиться с ним.
  - Пошли мессир, нам здесь не рады.
   - А вещи, хотя бы что то собрать?
  - Минута, пока я обуваюсь и одеваю камзол, остальное пришлют родители....
  Выехали мы через полчаса и никто не пытался нас остановить. Уже за воротами крепости Фрей спросил: - Возвращаться будем?
   - Нет, засаду устроим на опушке. Если я все правильно рассчитал, то десяток будет отправлен за нами чтоб перехватить у Черной балки, а на опушке как раз короткая дорога начинается.
   - А не круто это? Ты хоть и в доспехах и с копьем, но все таки десяток воинов...
  - А вот и посмотрим на что я готов.
  Ждать нам пришлось не очень долго. Ворота крепости открылись и от туда наметом вырвались пять воинов. Чем ближе они приближались к опушке где мы их ждали, тем тревожнее мне становилось. Одно дело турнир, где один на один, и другое дело настоящий бой.
   - Они все с лукам Франк.
  - В ближнем бою они бесполезны, копье придется оставить, ну что ж проверим свой Вангорт, как он рубит доспехи так же легко и быстро, как о нем говорят или нет.
  Мой Черныш выскочил навстречу всадникам и я сразу же стал раздавать удары на право и на лево, ни мало не заботясь о защите. Только двое последних успели обнажить свои мечи и я схлестнулся с ними в яростной схватке. У меня было преимущество, я был в доспехах, а они только в кольчугах и легких латных куртках. Вскоре все было кончено. Я спрыгнул с коня и подошел к раненому:
   - Каков был приказ и кто его отдавал?
  - Он посмотрел на меня мутным взглядом:
  - Приказ - расстрелять и убедиться в смерти. Приказал Мартин, он показал десятнику перстень маркиза.
  Деловито, словно я делал это ни один раз, я воткнул острие в горло поверженного и провернул его там. После этого я добил ещё одного, который подавал признаки жизни и проверил оставшихся троих.
  - Ты хороший воин Франк,- приветствовал меня мессир, - но до твоего отца тебе ещё далеко. У него ни один бы из них не успел обнажить оружие. Ну что, поехали по короткой дороге, сюрпризы на сегодня кончились?
  - Не знаю, сегодня только начинается, а нам в дороге почти трое суток предстоит, так что,- я вздохнул,- спать в пол глаза и все слушать и замечать. Не думаю, что маркиз на этом успокоиться.
   - Маркиз? - Фрей рассмеялся,- Да маркиз до утра ничего не узнает. Это все Мартин. А утром маркиз получит доклад от начальника стражи и все станет на свои места. Так что я не удивлюсь, если к нашему прибытию в имение, нас там будет ждать гонец от маркиза с извинениями и заверениями...
  - А почему ты думаешь, что это не мой дед?
   - Потому что тогда приказ отдавал бы начальник стражи, и уж точно был послан десяток, а не пять воинов из дежурной смены. Франк, может быть я ошибаюсь и баронесса действительно мертва? А мои снадобья ни на что не годятся? Или твой брат с потрохами куплен Де Фронде, ведь фон Пфальц якобы убили таким же стилетом?
   - Фрей, ответь мне на один вопрос - почему?
  - Наследство. Титул маркиза может унаследовать только мужчина, вот и причина.
  Дорога до поместья прошла без приключений и прибыли мы туда к концу вторых суток. Следов нападения уже не было, но чувствовалось, что люди напряжены и чем то взволнованы. Все разъяснил управляющий, который пришел поздравить меня с рыцарскими шпорами, а заодно поделиться своими тревогами.
  - Сразу же после отъезда сэра Гарольда и леди Ингиз вокруг поместья стали рыскать какие то незнакомые люди. Причем они стараются не попадаться на глаза нашим крестьянам, но особо и не скрываются. Все что то высматривают, вынюхивают, расспрашивают сколько людей в доме, когда вернется господин....
   - Вы хоть одного поймали? Они же все таки на нашей земле.
   - Поймали, как не поймали, сидит парочка в подвале. Да ещё грозятся, что когда выйдут на волю, пустят нам красного петуха.
  - Ну что ж Трир, давай их сюда обоих.
  В просторный холл ввели двух оборванцев, но что то в их одежде меня насторожило. И я тут же вспомнил трупы кочевых возле Лаэрта. Одежда была один в один, словно её специально сшили или так оборвали.
   - Кто такие, что делаете на наших землях? Ответом мне было молчание.
  - Мессир Фрей! - позвал я наставника. Он вошел неторопливой походкой, потирая довольно руки. - Вам нужны были люди для жертвоприношений и опытов? Забирайте этих. Если не нужны, утром их повесят.
   - Ну как не нужны, ваша милость. Мне как раз для вызова демона сегодня нужна будет свежая кровь, печень и сердце. Это ж здорово, что их два. Из второго можно будет вытянуть жилы и снять кожу живьем. Мой бог любит страдания и даст мне дополнительные силы, а потом, что бы добро не пропадало, мы остатки скормим приближенным князя Асмадея.
  По мере того, как Фрей говорил, что он собирается сделать с пленными они сначала побледнели, а потом их стала бить нервная дрожь.
   - Ну что выбираете? Расскажите правду - виселица. Будете молчать,- отдам мессиру, у него все равно заговорите.
   - Мы все расскажем ваша милость. Нас наняла женщина для нападения на молодого рыцаря и обещала в случае выполнения задания заплатить по полной именно в окрестностях этого поместья. Мы свою работу выполнили, сумку с бумагами взяли, вот атаман и ждет когда за ней придут и принесут оставшееся золото. Уже почитай три дня ждем.
  - А что за женщина вас нанимала? Описать можете?
   - Нет, ваша милость, она встречалась только с атаманом, приезжала верхом и с закрытым лицом. К тому же она говорила что то там про хозяйку, которая может рассердиться. Это все ваша милость. Мы честные разбойники и заслуживаем честной смерти а не те ужасти которые ваш чернокнижник рассказал.
  - Трир, забирай их и в подвал, да свяжи как следует, что бы не убежали.
  Как только пленных увели, буквально через несколько минут в холл вбежал перепуганный пастушонок. - Ваша милость, идут, пятеро, с мечами. Все такие здоровые и грозные.
   - Идут? Это хорошо, не надо будет их по лесу искать. Я встал с кресла в котором так удобно сидел и проверил, как вытаскивается меч из ножен.
  - Фрей, возьми пару человек с луками и перекройте им дорогу, если вздумают убежать, а я их встречу на дворе.
  Вскоре я услышал грозные крики:- Всех в порошок сотрем! Где тут наши друзья товарищи? А ну ка выходи кто тут смелый!
  Я вышел на крыльцо и насмешливо стал рассматривать эту живописную группу. Особо выделялся и ростом и видимо силой только один, - атаман. Остальные были обыкновенным подлым людом от сохи, что решили, что разбоем можно будет быстрее разбогатеть... Хищно оскалившись, я быстро сбежал со ступенек и обнажив меч направился к ним. Атаман тут же выхватил свой меч, а его подельники встали полукругом, охватывая меня со всех сторон. Только я не стал ждать, когда они меня окружат. Одним большим прыжком я оказался возле этого верзилы и на отмашь рубанул его. Он пытался отбить мой удар своей железякой, но разве может что либо сравниться с Вангортом. Его меч жалобно звякнул, перерубленный по средине, а мой клинок продолжил свое поступательное движение и впился в его шею и туловище. Быстро выдернув клинок я с разворота нанес удар тому, кто был ближе всех ко мне. И , уже не обращая на него ни какого внимания повернулся к тем , кто ещё стояли на ногах. Ужас был написан на их лицах. Двое бросили свое железо, упали на колени, а третий бросился бежать, что то крича и размахивая мечом. Внезапно он остановился, постоял немного, сделал шаг назад и упал на спину. Три оперенных стрелы торчали в его груди.
  Я подошел к тем, что стояли на коленях и грозно спросил:- Где сумка с бумагами?.
  - Я покажу, я покажу где она спрятана, только пощадите...
   - Далеко отсюда? - уточнил я, глядя на начавшиеся опускаться сумерки.
  - Нет ваша милость, прямо на околице в кустах.
  - Трир, позвал я управляющего,- Этого в подвал к тем двум, а этого связать и с ним за сумкой. Сумку сразу же принести мне, я буду ужинать в малом зале.
  - Ну и что ты обо всем этом думаешь Франк?
  - Честно говоря,- не знаю. Все перепуталось.
  - А по мне все наоборот становится ясным. Посуди сам, в замке противодействовали друг другу три силы. Ля Конт, де Фронде и Гауф.
  - Фрей, а молодая графиня то тут при чем?
  - А при том, что полное её имя леди Флора, графиня Гоуфирстбург.
  Я вздрогнул от неожиданности. Имя Гоуфирстбург было среди тех пяти, что мне называл отец. А Фрей, словно не заметив моей реакции продолжил:
  - Я думаю она тоже не зря там находилась и даже, как поговаривают сумела обольстить сэра Лаэрта.
   - И не только его одного,- буркнул я.
  - Что и тебя тоже?- мессир звонко рассмеялся. - Это чисто по женски, сначала дать попробовать конфетку, а потом потребовать плату за неё. Я полагаю, что баронесса догадывалась, что в сумке ничего не будет и что самое важное твой бедный брат спрячет у себя на груди, ведь это так естественно для молодого человека и так предсказуемо. По этому она за сумкой даже и не обращалась, а леди Флора в силу своей молодости и неопытности, наоборот стала за ней охотится, и была близка к тому, что бы её заполучить, но что то помешало её планам.
  - Она боялась, что её обвинят в смерти баронессы и уехала.
  - Это ты так думаешь, что она боялась и уехала, а я думаю, что она собиралась именно сюда добраться и встретится с разбойниками, но что то ей помешало или задержало.
  Вскоре Трир принес почтовую сумку. Она была закрыта и опечатана печатью лорда - канцлера его королевского величества Стефана третьего, нынешнего короля. Я положил сумку на стол и стал её рассматривать, словно надеясь увидеть что в ней есть такого важного, что стоило жизни Лаэрта.
  - Я думаю пока сумку открывать не стоит,- нарушил молчание мессир. Давай подождем до утра. Готов побиться с тобой о заклад, что утром или ближе к обеду у нас будут гости.
  - Забери сумку себе и надежно спрячь.
  - Нет, так не пойдет. Самое лучшее, оставить её на виду, тогда никто её не заметит. Повесь её на рыцарские доспехи, что стоят в коридоре. А я на всякий случай наложу на неё заклинание. Если её кто то захочет взять, доспехи с грохотом упадут на пол.
  Дальше мы ужинали в полном молчании. Потом мы просто сидели в креслах у камина и смотрели как горят и потрескивают дрова, попивали травяной отвар и думали каждый о своем.
  - Фрей, мне надо попасть в Армавир,- нарушил я наше молчание.
  - Там ничего нет мой мальчик. Его давно и несколько раз просеяли через сито. Все, что могло иметь хоть мало - мальское отношение к перстню и драконам мести вывезли и королевские ученые сейчас продолжают кропотливо изучать все, что там было собрано.
  - Лаэрт мне перед смертью сделал подарок и в качестве наследства передал некий манускрипт. Он касается местоположения рукописи.
  - И что это за рукопись?- лениво поинтересовался наставник, отпивая очередной глоток из своей кружки.
  - Это рукопись Весполиана и касается она перстня. Рукопись хранится в развалинах Армавира и теперь я знаю где.
  Фрей лениво повернулся ко мне всем корпусом: - Сэр Франк, вы в сказки верите? Я вам ещё раз повторю, - через сито и не один раз.
   - Там никто не искал.
  - И где же это место, куда не смогли добраться многочисленные королевские ищейки и маги?
   Вместо ответа я протянул ему сверток с документами, наследием Лаэрта. Долго, почти целый час он то читал его, перечитывал, то возвращался к самому началу, а то начинал читать с середины.
  - Хм, похоже на правду. Но как он попал к твоему брату?
  - Боюсь, что Лаэрт все таки нашел эту заветную комнату в замке маркиза и побывал там. Уж если он без ключей мог попасть в винные подвалы, то в комнату и подавно.
  - Значит маркиз тоже собирал когда то все сведения, что касались драконов мести. Эти документы очень опасная штука, это почти что смертный приговор. За обладание этих бумаг убьют не раздумывая. Я предлагаю их сжечь, тем более что и ты и я их прочитали и запомнили.
  - А я предлагаю их отдать или моему отцу и он сам примет решение как с ними поступить, или вернуть маркизу, но только после того, как мы отправимся в Армавир.
   - По дороге к которому нас благополучно и убьют,- продолжил Фрей. Нет, бумаги мы отдадим твоему отцу с просьбой хранить их в тайне ото всех, включая леди Ингизу. А сами, окольными путями, путешествуя по стране и участвуя в рыцарских турнирах сначала приблизимся к Армавиру, а потом и ненавязчиво его посетим.
  Первые солнечные лучи пробившись сквозь неплотные шторы попали мне в глаза и я окончательно проснулся. Как же хорошо находиться дома, никуда не спешить, ни о чем не думать, не ждать подвохов и подлости из за угла. Я рывком отбросил одеяло, быстро одел свою привычную домашнюю одежду, правда под рубаху я надел ещё и кольчугу и вышел во двор. Было тихо, только хамоватого вида петух важно расхаживал по двору и время от времени истошно орал, созывая свой гарем. Завтракал я один, мессир ещё спал. И вообще он любил понежиться, по этому то у нас и занятия начинались только в 10 часов по утру.
  - А я думала, что это только я одна такая ранняя пташка.
   От этого голоса я подскочил и повернулся к дверям. Там, улыбаясь и кокетливо поправляя волосы стояла леди Флора.
  - Представляете сэр Франк, нам пришлось целых два дня тащить нашу карету волоком до ближайшего жилья. Лопнули сразу две рессоры и задняя ось. Не выгоните бедную девушку на улицу?
  - Леди Флора, буду рад оказать вам гостеприимство - я уже взял себя в руки.
  А она продолжая тараторить, внимательно осматривала обстановку обеденного зала. Мессир учил меня, что окружающая обстановка может многое рассказать о людях которые здесь живут.
   - Я думала вы ещё в замке своего деда наслаждаетесь вниманием этой гордячки принцессы и пируете, празднуя возведение в рыцарское достоинство, а вы такой же домосед как и я. А ловко она вас поймала в свои сети? Не расстраивайтесь сэр Франк, не вы первый, не вы последний в её коллекции...
  - Леди Флора, а как получилось, что вы так неожиданно покинули турнир?
   - Представляете сэр, это не очень хорошая леди фон Пфальц застала, когда мы немного шалили с вашим братом мастером Лаэртом и пригрозила, что предаст огласке наши невинные шалости. И что из того, что у меня платье было приподнято чуть выше чем это принято, а у вашего брата неожиданно развязались завязки его штанов? Мне то все равно,- одной сплетней больше, одной меньше, а вот мастер Лаэрт смутился. Надеюсь он тоже стал рыцарем? Такой занятный и веселый молодой человек.
  - Сэр Лаэрт был подло убит через два дня после вашего отъезда....
  - О, у нас гости? Молодой господин а мы вчера не бились о заклад? Нет? А жаль...
  - Леди, позвольте представить вам моего учителя, наставника и опекуна,- мессира Фрея, - колдуна, волшебника и чернокнижника, не последнего человека в ордене даридов, в свое время. Он ещё вчера предсказал, что вы нас навестите, но я ему не поверил.
   - Ну не надо преувеличивать мои способности сэр Франк, не все мои предсказания сбываются. Помнится мне я говорил, что нас в имении будет ждать гонец от маркиза. А где он?
  В это время в зал вошел Трир: - Ваша милость, сэр Гийом, доверенное лицо маркиза Ля Конт просит вас принять его. С ним десяток стражников. Я поправил меч, а Фрей стал что то плести своими руками и только леди Флора соблюдала внешнее спокойствие.
  - Зови его Трир, а люди пусть вооружатся луками на всякий случай.
   - Будет исполнено ваша милость.
  - Сэр Гийом, барон Дрейк с письмом от его светлости маркиза Ля Конт к его милости сэру Франку. Вошел невысокого роста, коренастый рыцарь, весь в прекрасном железе. Шлем и латные перчатки были у него в руке.
   - Сэр Франк, мне поручено передать вам это,- и он протянул мне запечатанный конверт.
  Я тут же вскрыл его и прочитал: "Сэр Франк, произошло досадное недоразумение. Мой слуга Мартин, возомнивший о себе слишком многое, мною казнен. Десятник, отправивший в погоню пять всадников без разрешения начальника стражи, разжалован. Сэр Микст и леди Роберта бежали из замка этой же ночью и их местоположение до настоящего времени не обнаружено. Их родители задержаны мной в качестве заложников, хотя сами понимаете - среди них моя дочь и на долго я их задержать не смогу. Надеюсь при следующей встрече я смогу представить вам более весомые аргументы своей непричастности к покушению на вас. До меня так же дошли сведения, что в окрестностях вашего имения появились разбойники. Сэр Гийом и его отряд поступает в ваше подчинение. Соответствующие инструкции он получил. С уважением и надеждой...."
  - Сэр Гийом, передайте мою благодарность сэру Морт, но с разбойниками мы справились сами. Мессир Фрей, передайте барону почтовую сумку. Мне кажется сэр Гийом, это именно та сумка из за которой погиб сэр Лаэрт и предназначалась она изначально для маркиза Ля Конт. В подвале сидят четверо оставшихся в живых разбойников, они должны быть сегодня повешены, но если вы желаете, можете их забрать себе, вдруг это сможет пролить дополнительный свет на тайну гибели моего брата.
   - Да, сэр Франк, мы заберем их для допроса. Маркиз во все услышанье поклялся, что те лица, которые причастны к гибели его внука умоются кровью вне зависимости от звания, должности и занимаемого положения.
  - Барон, я распоряжусь, что бы ваши люди ни в чем не знали нужды, их накормят, коней обслужат, а вас прошу к столу, составьте нам компанию.
   - Благодарю вас сэр Франк, но если вы не против, мы немедленно отбудем. А у кого я могу забрать почтовую сумку?
  - Она висит на рыцаре в коридоре,- вмешался мессир Фрей,- пойдемте ваша милость я вам её отдам...
  - Зачем вы отдали маркизу сумку?- голос молодой графини звенел от напряжения. - Вы догадались заглянуть туда хоть одним глазком? Мне достоверно известно, что среди писем должно находиться описание подлинного перстня драконов мести. Вы понимаете что это значит и каких денег оно стоит?
  - Сожалею миледи, но я даже не открывал портфель и печать лорд - канцлера на нем не нарушена.
  Леди Флора тяжело вздохнула:- Столько усилий и все напрасно. Ну почему мне не прибыть в ваше имение хотя бы на сутки раньше. Что такое не везет и как с ним бороться. Надо попросить вашего мессира посмотреть, нет ли на мне заклятия неудачи или какого сглаза.
  Вернулся довольный Фрей: - Даже коней толком не напоили, так спешат довести драгоценную сумку маркизу. И пленных забрали, все нам несколько метров пеньки сэкономили. А теперь можно и покушать,- и он потер руки характерным жестом.
  - Прошу за стол миледи, не стесняйтесь, здесь у нас все по простому, по деревенски, без всяких изысков. Дважды повторять леди Флоре не надо было.
   - Сэр Франк, а вы не могли бы распорядиться насчет горячей воды, а то несколько дней в дороге без всяких удобств.
  - Хорошо миледи, баню вам натопят. Трир распорядись, и приготовьте гостевую комнату для леди, она у нас немного погостит.
  А Фрей подмигнув мне, продолжил якобы прерванный вчерашний разговор: - Так на чем мы вчера остановились? Ах да. После того, как я превратил любимую наложницу императора Тита в курицу, а обратно превратить в деву не смог, мне пришлось бежать из империи и некоторое время скитаться как бродяге. За мою поимку была объявлена большая награда, а потом ещё большая награда была мне объявлена, если я вернусь к императору. Его жены и наложницы притихли и стали очень послушными, когда узнали, что император простил меня и просит вернуться. Ну а потом я встретил твоего отца и прибился к его отряду и так оказался на службе у вашей семьи. Мне здесь понравилось. Тишина, покой. Правда иногда я превращаюсь в черного ворона и лечу куда нибудь в столицу развлечься. Недавно вот навестил дворец престарелого герцога Дориана. Сыграли с ним пару партий в тальи. Представляете, милорд, жениться собрался, даже выпросил у меня флакон зелья для того, что бы его достоинство было как у молодого жеребца. Пришлось дать, ведь он в свое время не раз выручал меня. Не завидую я его невесте. Он же после зелья ненасытным станет, если только не опробует его действия на служанках и ему может так понравится, что на невесту ничего не останется. Все таки невеста одна, а служанок много....
  
  9.
  
  Весь день леди Флора провела возле кузницы, торопя кузница поскорее закончить ремонт. Даже мне пришлось скинуть камзол и встать у наковальни. Дядька Витор только покрикивал на меня и громко сетовал, что как только я стал рыцарем, так сразу же растерял все кузнецкие навыки.
   - Что это с ней,- спросил я вытирая пот со лба у наставника.
   - К жениху торопится, а вдруг он действительно растратит все зелье и на неё не останется? А девка она, судя по всему, ненасытная.
  - Так ты что, вправду летал к нему?
  - Нет конечно, хотя так и тянет соврать. Просто я об этом герцоге кое что слышал. Зелье он принимает регулярно и уже обрюхатил не одну служанку в замке...
  На следующий день леди Флора, не смотря на все мои уговоры ещё немного погостить, распростилась с нами и отправилась восвояси. Мне было даже немного странно и обидно, что она не попыталась меня соблазнить и забраться в мою постель. А мессир только посмеивался.
  Стали и мы потихоньку собираться, проверили подковы и перековали своих лошадей, подобрали заводного коня. В свой оружейный арсенал я добавил меч дядьки Витора, который хоть и уступал по качеству Вангорту, зато превосходил его по гибкости. Мне так же усилили мой щит и я теперь не боялся, что он у меня или разлетится от доброго удара, или будет с легкостью пробит острым наконечником копья. К тому же я вооружился ещё и секирой, хотя и не очень любил это оружие. Дядька Виктор проверил мои доспехи и кое где их подлатал, а на груди прикрепил дополнительную пластину. В конечном итоге мои доспехи стали на несколько килограммов тяжелее, но я этого особо не ощутил.
  Фрей тоже готовился к отъезду, но по особому - варил какие то настои, зелье и снадобья, растирал порошки, заготавливал траву и коренья. По его совету я укрепил подпруги на Черныше и немного переделал свое седло. Да, садиться в него с шиком теперь было трудновато, но зато оно повысило мою устойчивость и предохранило спину и позвоночник от излишних травм и растяжений.
  Через три дня мы были готовы отправиться в путь и отправились бы, но тут я получил письмо от Лауры. Его мне передал весь израненный гонец. И при этом, со слов мессира, раны были настоящими а не бутафорскими, как он сначала заподозрил. И чар ни каких ни на гонце ни на письме не было.
  Лаура писала: - "Франк, все обстоятельства против нас. Тетушка оказывается инсценировала свое убийство. И в настоящий момент она жива и здорова. Мой отец в гневе за то, что я выбрала тебя, не оправдала его надежд и готовится отослать меня в замок Эльсинор. Там меня поместят под надежный присмотр. Единственный выход, попытайся меня если не отбить у охраны, то по крайней мере встретиться со мной на одном из постоялых дворов, где мы будем останавливаться по дороге. Любимый, береги себя. Я хорошо знаю своих родителей и не сомневаюсь, что они предпримут все усилия, что бы устранить тебя с моего пути и не допустить нашего дальнейшего сближения. Я проклинаю себя за ту выходку с мечом между нами. Если б не это, то по крайней мере мы бы уже стали супругами если не перед людьми, то хотя бы перед богом. Береги себя. Мой слуга останется у тебя, приюти его, возвращаться ему нельзя,- это смерть. Целую тебя и да хранит тебя господь. Твоя Лаура де Фронде."
  - Где этот замок находится?
   - К северу от города Копенга, на самом краю мыса, выступающего прямо в пролив Эрисунн. Островерхие башни крыты медью и по этому кажутся зелеными. Замок неприступен, к нему ведет всего одна дорога по очень узкому перешейку, который к тому же в двух местах перерыт рвами и оборудован подъемными мостами. Соваться туда равносильно самоубийству. К тому же я полагаю, что принцессу отправят под надежной охраной и даже такому герою как ты с ней не справиться.
  - И что ты предлагаешь?
  - Обратиться за помощью к деду. Его клятву отомстить помнишь? Думаю, что он пришел к таким же выводам как и я о том, что де Фронде по уши замараны в этом деле и с удовольствием поможет тебе. Но есть одно "но", с которым тебе придется согласиться.
   - И что же это за "но"?
  - Принцесса останется в замке маркиза.
  - А зачем ему это? Ведь тогда герцог может напасть на крепость и война между ними будет неизбежна.
   - Ну это как сказать. А вот то , что ты вынужден будешь бывать в замке, для того, что бы увидеться со своей невестой, это несомненно. Не забывай, ты остался единственным наследником маркиза.
   - Если мне удастся её освободить, мы тут же поженимся.
  - Это не возможно. Ни церковь, ни свет не признают ваш брак. Вы можете жить вместе, спать вместе, можете иметь совместных детей, но жениться раньше чем тебе исполниться 21 год а невесте 15 вы не имеете права. А я сомневаюсь, что король издаст указ, разрешающий вам сочетаться браком ранее установленного срока. Он скорее всего займет нейтральную позицию и позволит событиям развиваться своим чередом. Зачем ему принимать одну из сторон? То то и оно.
  - Всё решено, скачем к маркизу. Я дам ему прочитать это письмо и попрошу хотя бы десяток солдат, ну а если не даст, то мы попробуем с отцом все таки отбить Лауру. Думаю он согласится насолить де Фронде. Захвати карту, по дороге подумаем где нам проще всего их перехватить и где можно будет встретиться с Лаурой на постоялом дворе.
  - Знаешь, Франк, я конечно понимаю, мой совет тебе покажется странным и ты к нему не прислушаешься, но я должен это тебе сказать. Самое лучшее, что ты можешь сделать, это просто увидеться со своей Лаурой, а потом дать ей спокойно проследовать в Эльсинор. И пусть её там берегут для тебя. Ты же за это время составишь себе имя, обзаведешься титулами, возможно раскроешь тайну драконов мести и тогда для герцога за счастье будет отдать свою единственную дочь за тебя. Подумай над моим советом. Я тебе плохого не посоветую.
   - Я подумаю, - буркнул я.
  По дороге в замок мы наметили три места где можем перехватить отряд сопровождения и попытаемся отбить Лауру и два постоялых двора, где мы сможем встретиться с ней тайно и перекинуться хотя бы парой слов. Но особую надежду мы возлагали на замок Эринберг, где безвылазно сидел престарелый барон фон Траут, который славился своим гостеприимством и хлебосольностью. Если под каким нибудь предлогом приехать к нему пораньше и там дождаться Лауру, а дальше действовать уже по обстоятельствам, то шанс на успех несомненно был.
  Дежурный десятник без слов пропустил нас в крепость: - Передай его светлости, что лорд Франк прибыл в замок,- и один из стражников бегом помчался к центральному входу.
  Возле конюшни мы спешились и передали наших лошадей на попечение конюхов. Мы ещё поднимались на второй этаж, как по лестнице навстречу нам сбежала леди Ингиза: - Франк, ну нельзя же так, хотя бы предупредил что уезжаешь, мы с отцом совсем тут извелись. Надеюсь у тебя все теперь в порядке?
   - Да миледи, у меня все в порядке, чего и вам желаю. Мой холодный тон и нежелание даже обнять её, привели мою мать в замешательство. Она не знала что и подумать. К счастью, по лестнице спускался сэр Гарольд и я поспешил к нему навстречу. Мы тепло обнялись.
  - Отец мне надо поговорить с вами без свидетелей, и лучше всего это сделать в саду. Вы в курсе, что в ваших комнатах установлены так называемые уши, которые позволяют слышать все, что говориться в них?
  - Да, твой наставник меня предупредил.
   - Только вас отец? Он понял, что я имею в виду и спокойно ответил,- Только меня.
  Пройдя мимо леди Ингизы, которая смотрела на нас ничего не понимая, я обратился к Фрею: - Мессир, проследите, что бы мои вещи попали в мою комнату. Мы с сэром Гарольдом прогуляемся в сад, нам надо поговорить наедине.
  - Милорд, расскажите мне что здесь произошло после моего отъезда?
  - Утром, когда маркизу доложили о неудавшемся покушении на вас и бегстве вашего брата и его пассии, его светлость пришли в неописуемую ярость. А тут ещё привезли труппы пятерых воинов, которых отправили за вами в погоню. Мартин был повешен на воротах, правда перед этим он успел принять яд и его вешали уже почти полумертвого. Десятник, который отправил за вами пятерку воинов был разжалован, бит кнутом и отправлен на дальний кордон без права помилования. До окончания следствия родители Микста и леди Роберты были заключены под стражу. Тут то и выяснилось, что леди Роберта и её родители дальние родственники Брауншвейгов, которые входят в пятерку известных тебе фамилий. Под угрозой пыток они признались, что именно маркиз Брауншвейг посоветовал им обратить внимание на Микста как на одного из претендентов на наследие маркизата Ля Конт. Ну а дальше все просто: скромная девушка не избалованная вниманием, приличное приданное и вот уже достигнута предварительная договоренность об уговоре. Сэр Микст поплыл и был очарован, а леди Роберта потихоньку внушала ему мысль, что только он достоин быть наследником своего деда.
  Смерть твоего брата пришлась как нельзя кстати, и Микст решился. За десять золотых он уговорил одного из стражников напасть на тебя, ещё пять доплачивала леди Роберта. Они были уверенны в успехе и не могли предположить, что ты будешь в кольчуге. Когда был поднят шум, они решили бежать и Мартин пользуясь перстнем сэра Морта выпустил их. Сейчас они укрываются в землях маркиза Брауншвейга. Ну а что тебя привело в эту тюрьму? Зачем ты вернулся?
  Я коротко пересказал ему о письме маркиза и леди Луары. - Но дело даже не в этом милорд. Я теперь наверняка знаю, где хранится рукопись императора Весполиана. Она в Армавире и я знаю где её искать. Причем там есть и описание перстня драконов мести. Это посмертный подарок Лаэрта. Перед смертью, я как граф Ланкастер возвел его в рыцарское достоинство. Рукопись с указаниями и инструкциями я передам вам на хранение. Спрятать её лучше где нибудь на виду, например среди книг леди Ингиз, она все равно их не читает и вряд ли будет там что нибудь искать. Впрочем решать вам. Я же, после разговора с маркизом отправлюсь если не выкрасть леди Лауру, то по крайней мере переговорить с ней наедине.
   - Франк, а ты не думал, что это может быть хорошо подготовленной западней?
   - Думал сэр, именно по этому я хочу просить у маркиза с десяток солдат.
  По аллея навстречу нам с решительным видом шла леди Ингиза. - С каких пор у вас появились какие то тайны от меня?
  - Миледи, - обратился я к ней,- есть вещи о которых не должен знать ваш отец и мой дед, по этому вы то и не приглашены на этот разговор. Смею вас заверить, что сэр Гарольд не готовит побег, не замышляет мстить или убивать маркиза Ля Конт. В отношении него он будет придерживаться достигнутых договоренностей. Можете так и передать своему отцу. А теперь простите миледи, мы ещё не закончили разговор.
  Когда мы немного отошли от ошарашенной леди Ингизы, отец позволил себе немного усмехнуться:
   - Ты вырос Франк, и твоей матери придется с этим мириться.... Ты хорошо подумал насчет леди Лауры?
  - Да отец. Если мне удастся её выкрасть, то она будет жить здесь в замке и тем самым мы натравим де Фронде на Ля Конт. Пора и нам переходить в наступление
  . - А как же Лаура?
  - Я женюсь на ней, ведь по её словам она любит меня и я надеюсь что и моя любовь помогут нам жить счастливо.
  - Не повтори моих ошибок сын, я тоже надеялся, что моя любовь позволит нам жить счастливо, а вместо счастья обрел тюрьму и личного тюремщика.
   - Отец так ты обо всем догадывался?
  - Конечно, ведь я не слепой. Даже твое рождение ничего не изменило. И все таки Лаура единственная наследница де Фронде, это тоже надо учитывать. Может разразиться настоящая война.
  - Она уже идет милорд и первым в этой войне пал сэр Лаэрт. Я почти полностью уверен, что руку к этому приложили де Фронде и Гоуфирстбурги. Флора навестила меня в нашем имении, но когда узнала, что я передал почтовую сумку Лаэрта маркизу поспешила уехать по своим делам. По срокам сходится. У неё было достаточно времени что бы встретиться с атаманом разбойников, договориться о покупке у них сумки, да вот только досадная поломка кареты задержала её на два дня, а тут я не вовремя вернулся, разбойников порешил, а сумку захватил.
  - С почтой ты поступил правильно. И наверняка маркиз будет чувствовать себя обязанным, и все таки я считаю, что с Лаурой ты торопишься. Мой тебе совет, проверь свои чувства, да и её тоже, не пори горячку. Тебе ещё больше трех лет ждать возраста для вступления в брак.
  - Милорд, вы наверное с мессиром сговорились. И он об этом заводил разговор со мной. Но я дал слово леди Лауре и провозгласил её своей дамой сердца. Она просит помощь и я обязан ей помочь. Иначе какой я рыцарь, если не держу своего слова?
  Мы ещё немного прогулялись по аллеям сада и вернулись в замок. На первом этаже меня ждал сэр Гийом. - Сэр Франк, его светлость просит вас подняться в его кабинет.
  Кивнув отцу и договорившись с ним встретиться на ужине, я пошел к кабинету маркиза.
  Дед встретил меня стоя:
  - Я должен ещё раз перед тобой извиниться. Он хотел ещё что то сказать, но я остановил его:
  - Ваша светлость, извинения приняты и довольно об этом. У меня есть более важные дела, которые привели меня к вам,- и я протянул ему письмо леди Лауры.
   Он дважды очень внимательно прочитал его, прежде чем вернул его мне. - Что ты намерен предпринять?
   - Попытаться или отбить или выкрасть леди Лауру, а затем доставить её в ваш замок. Именно здесь мы будем ждать достижения мной возраста для вступления в брак, если конечно его величество не подпишет раньше соответствующий указ. Но это маловероятно. Что бы не привлекать к вам внимания я буду не часто гостить у вас, проводя время в турнирах по всему королевству.
  - Нет.
  - Вы отказываете мне?
   - Нет, ты будешь как можно чаще появляться с леди Лаурой на людях, проводить с ней время на балах и увеселениях. Будут приглашаться молодые люди, все будет делаться на виду. Леди Лаура не пленница, а невеста наследника маркизата, одного из самых знатных и богатых юношей королевства. Я оплачу написание баллад и мадригалов воспевающих страстную любовь двух молодых людей и менестрели будут петь об этом на всех балах и во всех замках. Я отомщу де Фронде за смерть моего внука тем, что отберу у них единственную наследницу.
  Маркиз в волнении заходил по кабинету. - Спасибо тебе за почтовую сумку. Там действительно было несколько важных писем. Особенно о мнимой болезни короля. Боюсь вскоре некоторые головы вельмож полетят с плеч. Мне только не понятно одно,- лорд канцлер сообщил, что его величество по какой то причине не возвел Лаэрта в рыцари, а предложил ему пожалование и Лаэрт гордо отказался. А когда его тело привезли в замок, все к нему обращались как к рыцарю.
   - Это перед тем как он испустил последний вздох, я как граф Ланкастер возвел его в рыцари.
  - Ты граф Ланкастер?
   Вместо ответа я показал маркизу свой перстень. Он сел в кресло и откинулся на спинку....
  - Тогда многое становится понятным. Значит действительно род Грегори - Уэстфордов не прервался. А я дурак все эти годы считал твоего отца просто хитрым и гордым самозванцем, который пользуется своим внешним сходством с некоторыми историческими лицами. Это многое меняет. Вот же старый дурак. А ведь все так очевидно. Теперь понятно почему вся эта свора так пристально следила все эти годы за мной и моими дочерьми.
   Видишь ли Франк, было предсказание, что одна из моих дочерей родит ребенка королевской крови, который скорее всего взойдет на трон. Отец сэра Лаэрта действительно очень отдаленно был связан с королевской семьей предыдущей династии и я был твердо уверен, что речь идет о нем. А оказывается ты наследник рода. Это все надо как следует обдумать. Завтра я дам тебе исчерпывающий ответ. Можешь придти ко мне рано утром,- я мало сплю, а теперь иди.
  Я поклонился и вышел из кабинета.
  Уже поднимаясь на третий этаж до меня дошло: - ведь леди Ингиз знала, что я граф Ланкастер и что у меня перстень - печать. Она так же знала, что её муж - сэр Гарольд является принцем Уэстфорд, чья печать теперь тоже у меня и висит в виде ладанки на моей шее. Но маркиз об этом не знал и даже не догадывался, а значит....
  Перескакивая через две ступеньки, я, как можно быстрее, буквально ворвался в покои моих родителей. Судя по напряженной обстановке, между ними состоялся неприятный разговор.
  - Миледи, позвольте принести вам свои искренние извинения. Я был не прав подозревая в вас шпиона маркиза, приставленного к нам для наблюдения,- и обращаясь уже к своему отцу, добавил,
  - Милорд, мой дед понятия не имел о том, что я являюсь графом Ланкастер и наследным принцем Уэстфорд. Для него это было как гром среди ясного неба. Он считал вас просто очень смелым и изворотливым авантюристом, который пользуясь внешним сходством с некоторыми известными вам личностями, взял на себя роль самозванца. Леди Ингиза, которая все знала, ни словом не обмолвилась об этом. По видимому она считала, что уж лучше быть живым самозванцем под надзором, чем мертвым потомком короля Георга.
  - Миледи, ещё раз прошу простите меня за столь недостойные мысли в отношении вас,- и я поспешил поскорее выйти из их комнат, представляя возможность моему отцу самому испрашивать прощения у своей супруги.
  За ужином мы почти не разговаривали и впервые с момента, как мои родители появились в замке маркиза, они заняли место за его столом. Более того, они были посажены по правую руку от него, а мне нашлось место слева. Кроме нас за столом присутствовал начальник стражи сэр Вир, сэр Гийом щуплый священник замковой церкви и, как ни странно, мессир Фрей, который сидел рядом со мной. Маркиз был рассеян и сославшись на занятость очень быстро покинул трапезную. Мы тоже почти не разговаривали. Сразу же после ужина все разошлись по своим делам. А мы вместе с мессиром поднялись в его комнату.
  - Представляешь Франк, у меня ничего не тронуто, все склянки на месте. Хочешь как прошлый раз побывать возле своей Лауры, у меня ещё один волосок её остался.
   - Конечно хочу Фрей.
  - Ну тогда приготовься вдохнуть дым перемещения....
  - Как ты не понимаешь Лаура, что все делается для твоего же блага. Твоя подростковая влюбленность быстро пройдет, как только время сотрет у тебя из памяти образ этого юноши. Баронесса фон Пфальц стояла возле принцессы и самолично укладывала ей волосы.
   - Было весьма глупо с твоей стороны писать ему письмо и просить о помощи. Теперь герцог наверняка устроит для него ловушку и будет прав. Нет человека - нет проблемы. К тому же к тебе проявляет недвусмысленный интерес племянник короля. Его жена бесплодна и вполне вероятно, что сменив на престоле Стефана третьего, он с ней разведется и кто знает, не станешь ли ты королевой.
   - Тетушка, если с Франком что то случится, я убью вас, ибо знаю, кто стоит за всем этим. Произнесены эти слова были спокойным, обыденным тоном и от этого стали грозным и неожиданным предупреждением.
  - Неблагодарная девчонка! Не ты ли говорила, что он тебе не пара - кто ты и кто он.
  - А не вы ли тетушка говорили, что он вполне вероятно знатнее нас и его род древнее нашего?
   - Это только предположения, доказательств этому нет. Его отец самозванец и за двадцать с лишним лет, что он находится под наблюдением короны не было найдено ни одного доказательства тому, что он является наследником. Впрочем не важно. Ваш отец принял решение и оно будет исполнено.
   - А мой отец не боится, что маркиз Ля Конт будет мстить? В уме ему не откажешь и он наверняка придет к выводу, что к смерти его внука сэра Лаэрта причастны де Фронде.
  - Вот по этому то вас и прячут в замок Эльсинор принцесса. Вы, кстати выедете на два дня позже, чем официальный кортеж. В вашей дворцовой карете поедут четыре рыцаря вооруженные арбалетами. То то сэр Франк будет неприятно удивлен, когда обнаружит их там. Интересно, что он подумает перед своей смертью о вас и о том, какую роль вы сыграли в его смерти?
  - Вот теперь я точно убью вас баронесса, как только для этого мне представится удобный случай. И поверьте я воспользуюсь настоящим оружием а не тем, которым вы инсценировали свою смерть.....
  Фрей с интересом смотрел на меня: - Ну что, выкладывай. В этот раз ты путешествовал один, половинку волоса я оставил.
  - Они знают, что Лаура отправила письмо мне с просьбой о помощи, и готовят ловушку. В её карете будут находиться верные рыцари герцога с арбалетами. Сама она выедет только через два дня после отправки официального отряда.
   - Что ж это важная информация и она стоила того, что бы её узнать. А что делала принцесса, когда ты подглядывал за ней? Не совершала омовения?
  - Нет, баронесса укладывала ей волосы, и Лаура обвинила её в том, что это её инициатива отправит её в Эльсинор и расправиться со мной. За это она пообещала при первом же удобном случае убить фон Пфальц.
   - Ого, девчонка с характером.
  - Мессир, а как тебе новость о том, что леди Ингиза, будучи приставленная к моему отцу для наблюдения за ним, передавала не всю информацию своему отцу, а только ту, которая способствовала утверждению образа самозванца и авантюриста, в то же время прекрасно зная, кем является мой отец и соответственно кто я.
   - Ты в этом уверен?
  - Да, сам маркиз косвенно подтвердил это.
  - Это меняет дело и во многом меняет мои умозаключения. Черт, придется многое переосмыслить и пересмотреть многие свои выводы. Франк, тебе не пора идти спать? Завтра будет тяжелый день.
  Я понял, что мессир просто напросто хочет избавиться от меня и остаться один.
  - Приятных сновидений Фрей. - И тебе Франк.
  Ночь прошла спокойно, хотя я и подстраховался и спал по обыкновению в кольчуге. Рано утром я встретился с сэром Гарольдом во внутреннем дворике, где мы с ним провели полноценную тренировку. Я ещё раз убедился в очень высоком мастерства своего отца. Он небрежно отбивал все мои атаки, попутно указывая на мои ошибки и недостатки, давал дельные совета и мы даже успели разучить с ним два новых приема. Один - колющий удар в сочленение пластин на плече, и второй - удар снизу в верх под шлем противника. После того, как мы ополоснулись и переоделись, я решил навестить своего деда. Но в кабинете его не оказалось и слуга мне передал, что мы увидимся за завтраком. Сразу же после второго гонга мы всем семейством отправились в обеденный зал. Маркиз уже был там. Усевшись на свои места мы приготовились слушать, - больше за столом никого не было. Маркиз сразу же приступил к главному:
   - Сэр Гарольд, в ваше распоряжение поступят две сотни тяжелой конницы и сотня панцирной пехоты. Сэр Франк в вашем подчинении будут пять рыцарей, лучших из тех, кто сейчас есть в моем распоряжении. Каков ваш план действий? Я хочу обсудить его.
   - Ваша светлость, с учетом последних сведений,- и я пересказал все то, что мне удалось узнать из вчерашнего своего путешествия,- я предлагаю поступить следующим образом. Сэр Гарольд с основным отрядом перекроет путь официальному отряду и попробует сковать его боем, а я в это же время со своими людьми нападу на карету принцессы. Это в общих чертах. Более подробное решение будет принято на местности и в зависимости от тех сведений, что доставят нам наши разведчики. По этому прошу выделит ещё в наше распоряжение не менее десятка легковооруженных всадников на быстрых конях.
  - Они будут в вашем распоряжении. К тому же я объявил о сборе своей дружины. Через пару дней начнутся съезжаться мои вассалы со своими воинами и я с основными силами выйду к вам навстречу. Де Фронде хотели войну,- они её получат.
  
  10.
  
  Господа,- обратился к стоящим напротив меня девяти рыцарям,- я должен знать, что подвигло вас присоединиться к нашему сугубо семейному делу?
  Ответил за всех рыцарь среднего возраста, который выглядел старше меня лет на пятнадцать - двадцать. - Сэр Франк, не такие уж мы и любители всяческих приключений. Как видите народ здесь собрался серьезный, я бы сказал степенный, который давно вышел из возраста, когда безрассудство и стремление показать свою удаль затмевали слова разума. Мы все, как вы уже обратили внимание - однощитовые и безземельные. И по этому интерес у нас обыкновенный и прозаический: Вы наследник маркизата, ваша невеста наследница герцогства. Получив все, что вам положено, вы захотите опереться на преданных и проверенных в деле своих сподвижников, сместив тех, кто противостоял вам и вашей будущей супруге. А тут мы рядом и искать не надо. Свою преданность и верность своему слову мы докажем, будем служить вам верой и правдой, а в замен всего лишь небольшой надел земли, который позволит нам обзавестись своим хозяйством, семьями и наследниками. Не всем так везет в жизни как вашему отцу, когда он такой же безземельный и однощитовой рыцарь покорил гордую красавицу- дочь маркиза и получил за женой неплохое имение и обширное поместье.
  - Что ж, меня вполне устраивает такое объяснение. Будем надеяться, что все у нас получится....
  Так я обзавелся пусть и не большой, но собственной армией.
  Что бы сбить соглядатаев герцога с толку, было решено демонстративно часть отряда отправить к замку Эринберг барона фон Траут, там разбить лагерь и создать видимость сосредоточения наших сил. Уже сам факт того, что войска шли под флагом маркиза Ля Конт, должно было насторожить герцога де Фронде. Но он по всей видимости не думал, что дело дойдет до прямой конфронтации и надеялся, что маркиз просто ограничится демонстрацией силы. Именно по этому отряд, который сопровождал карету где якобы находилась принцесса, напоминал небольшое войско. Наши разведчики доложили, что отряд состоит из полусотни рыцарей с челядью, сотни легких всадников и сотни тяжеловооруженной конницы. Отряд шел ускоренным маршем, стремясь как можно скорее преодолеть как можно большее расстояние от резиденции де Фронде до замка Эльсинор.
  Через два дня, как и предполагал я, из замка выехала скромная карета без гербов и опознавательных знаков. Её сопровождали всего два вооруженных всадника. Окна кареты были плотно закрыты, а четверка коней развивала приличную скорость. К тому же был избран окружной путь, который проходил мимо основных постоялых дворов и выходил на тракт только в районе замка фон Траута.
  Мессир предложил устроить диверсию на дороге и на одном из участков была вырыта яма достаточной глубины, что бы туда провалилось колесо кареты. Расчет был на то, что для того что бы облегчить вес кареты, её пассажиры должны будут выйти из неё. Так оно и получилось. Но из кареты вышли два арбалетчика и впятером, включая кучера, они быстро вызволили колесо из западни.
  Из всего этого мы сделали вывод, что и эта карета обманка. Тогда мое внимание привлек простой деревенский возок, крытый материей, который тащила всего одна лошадь, и который неторопливо трусил по основной дороге. Я обратился к мессиру с просьбой использовать остаток волоса Лауры, что бы узнать где она может сейчас находиться. И на ближайшем привале, под заинтересованными взглядами рыцарей он приступил к волшбе. И вновь я вдохнул дым перемещения и оказался в просторной карете, в которой кроме леди Лауры находилась и баронесса.
  - А я вам говорю милочка, что у вашего юноши не хватит ума искать нас в другой стороне. Он лоб себе разобьет и обязательно попадет хоть в одну из расставленных ловушку, а мы в это время неторопливо продолжим свой путь в мой замок и там переждем все это смутное время, да и до столицы от туда не так уж и далеко.
  Лаура молчала и я обратил внимание на то, что она очень хитроумно связана. Хотя нет, по другому говоря,- она ограничена в движениях.
  - Вы вольны молчать сколько вам угодно, можете игнорировать мои слова, меня. Это ни в коей мере не изменит того, что вы находитесь под негласным арестом и в принудительном порядке будете находиться под ним до тех пор, пока ваш отец не изменит своего решения...
  Первыми моими словами были:- Чертова старуха, она обвела нас всех вокруг пальца. Леди Лаура и баронесса фон Пфальц направляются в замок баронессы в обычной дорожной карете, без всякой охраны и где сейчас находится карета я не представляю. Друзья, нам предстоит бешенная скачка, мы должны попытаться перехватить карету до того, как она скроется за стенами замка. Одному из вас предстоит отправиться к моему отцу и маркизу и рассказать о том, что нам стало известно. Кто это будет, определите сами. Через пять минут мы выступаем.
  Это была ещё та скачка. Час галопа, час рысью, пол часа шагом, пол часа мы вели наших коней под уздцы и так на протяжении суток. Привалы делали только для того, что бы накормить и напоить лошадей. Думаю, если б замок находился хоть чуть - чуть дальше, нам удалось бы догнать карету, но к несчастью карета баронессы показала нам хвост уже когда за ней закрывались ворота замка. У нас хватило благоразумия не показывать свое присутствие, хотя я уверен, люди баронессы рано или поздно заметят нас и доложат своей хозяйке о неизвестных рыцарях, что прячутся в лесу, по этому решение нам предстояло принять очень быстро и попытаться осуществить его в ближайший день два.
  На совете высказывались самые разные предложения от попытки прямого штурма, до проникновения во внутрь и нападения на охрану ворот. Все горячие головы остудил мессир.
   - А скажите мне уважаемые сэры, а вы знаете с кем и с чем вам предстоит встретиться в замке? Баронесса к тому же немного сведуща в волшебстве и колдовстве. Не лучше ли одному из вас под видом странствующего рыцаря проникнуть в замок на ночлег, узнать что и как там не привлекая к себе внимания, а утром встретиться с нами и поделиться своими впечатлениями?
  - Нет, - отрезал я. -Сегодня ночной штурм, пробуем подняться по стенам и захватить замок. Завтра будет уже поздно. Фон Пфальц думает, что она всех нас провела и по этому пока мы спохватимся, пока рассмотрим разные варианты, она наладит оборону замка так, что и комар незамеченным не пролети. А сегодня есть шанс. Она с дороги, уставшая, в какой то мере беспечная. Через стену полезу я и сэр Ланс. Мы самые молодые, легкие. С собой берем только меч и кинжал. Ни каких доспехов. Меч обмотать тряпками, что бы его блеск не выдал нас раньше времени. Остальные должны тихо и главное незаметно пробраться к воротам, как только ворота будут открыты, атакуем донжон. Мессир вам предстоит нейтрализовать всю волшбу этой старухи.
  - Это мы запросто. Ломать не строить. Только вот зачем лезть через стену, надрываться потеть, не лучше ли мне внушить стражникам, что они должны пропустить отряд прибывший для охраны замка и соответственно открыть нам ворота?
  - А такое возможно?- поинтересовался один из рыцарей.
   - Сэр, если б было невозможно, я бы и говорить об этом не стал. Так что как только стемнеет примемся за работу. Если мне все удастся, обещайте мне монсеньор, что вы пощадите баронессу и передадите её в мои руки.
  Я думал не долго,- Я то обещаю, но не гарантирую что такое же обещание даст принцесса. У них с баронессой острая неприязнь.
  - С принцессой я сам договорюсь милорд, мне важно было ваше слово.
  Стреножив лошадей и отведя их подальше в лес, мы стали готовиться к ночной атаке. Все доспехи, что недавно ещё блестели теперь был измазаны грязью, в щели между пластинами мы по совету Фрея натолкали пучки трав и даже ветки кустарников. В общем когда стемнело, нас не возможно было заметить и в двух шагах. Осторожно, стараясь не выдать себя звяканьем доспехов или неосторожным движением, мы очень медленно приблизились к воротам. За ними было тихо, но судя по теням от факелов, что метались в щелях, охрана бодрствовала.
   Мессир сделал нам знак затаиться и не шевелиться и приступил с своему действу. На свет были извлечены несколько склянок, которые он поставил на землю и открыв пробки, стал делать над ними пассы. Повалил чуть заметный дымок, который сквозь щели и замочную скважину стал просачиваться внутрь. Через некоторое время раздался скрип петель и двери распахнулись. С осоловевшими глазами несколько стражников безмолвно смотрели на то, как мы проходим во внутрь замка.
   - Ворота не закрывать, - бросил им мессир, - мы скоро назад.
   - Как будет угодно вашей милости...
  - В замке не шуметь, тихо ищем комнаты принцессы и баронессы, забираем обоих, желательно с одеждой и так же тихо уходим. Да подождите вы, я ещё не всех усыпил. Только минут через десять он разрешил нам войти во внутрь.
  Хоть баронесса и женщина, но порядок у ней в замке царил идеальный с точки зрения военной естественно. У внутренних дверей сидя на полу спали два часовых, такая же картина ждала нас и на лестничных клетках и на втором этаже. По скоплению стражников я понял, что это не простые покои и кивнув своим рыцарям мы пошли к ним. В первой же комнате я сразу же нашел Лауру. Она была привязана к своей постели, но так, что могла немного двигать и руками и ногами. Я осторожно разрезал веревки, дал знак захватить ворох одежды и подхватив принцессу на руки, мы пошли на выход. Там уже нас ждал мессир. В отличии от меня он перекинул баронессу через плечо как какой то куль.
  - Господа, у вас есть пять минут прихватить себе что нибудь на память...
  Также стараясь не шуметь, мы покинули замок, предварительно для наших дам мы вывели из конюшни несколько лошадей, самых лучших, что были там. За нашими спинами ворота заскрипели и щелкнули засовы.
  Уже в лесу, мессир потирая руки произнес: - Вот так то лучше, а то через стену, с боем, с криком и кровью. А так тихо и спокойно и пусть утром голову поломают, а потом и герцог пусть призадумается, с кем он связался.
   - Да, Фрей, теперь мне понятно почему орден даридов был запрещен и поставлен вне закона, а его адептов постарались или купить, или уничтожить.
  Мессир приложил палец к губам, давая мне понять, что не обо всем стоит говорить вслух. Рыцари деликатно отвернулись, когда мессир разбудил наших дам. Вернее он разбудил только леди Лауру, а баронесса была как в полусне, выполняя все приказы мессира.
  Увидев меня принцесса сначала зевнула и попыталась опять заснуть, но потом осознав, что спать на моих руках не очень удобно и вокруг не обстановка спальни а темный лес, обхватила меня крепко за шею
  :- Если ты мне только снишься, проснусь прибью гада.
   - Леди, надо одеваться и продолжать наш путь, лошади уже оседланы.
   - Так это не сон и ты не только нашел меня но и выкрал из её хваленого замка?
   Она ещё сильнее прижалась ко мне и я не выдержал и поцеловал её.
   - Надо вставать на ноги и одеваться. Вот ворох одежды, что мы прихватили из замка, я не знаю что тут твое и что пригодиться, - и я бережно опустил леди Лауру на траву. Повторять дважды мне не пришлось. Очень быстро она надела на себя платье, которое я потом с некоторым трудом зашнуровал и закрепил разными крючочками.
  - А туфли вы конечно не захватили. И действительно, зачем они мне? Хотя это даже к лучшему, так как тебе придется везти меня на своем коне,- и она лукаво улыбнулась.
   - А что эта старая карга ещё живая?
   - Мессир положил на неё глаз и просил сохранить ей жизнь.
   - А мессир это кто?
  - Это тот миледи, кто обеспечил ваше бескровное похищение,- к нам подошел Фрей ,- и похищение вашей наставницы. Как вы думаете, герцог поверит, что она не причастна к вашему похищению, когда его шпионы донесут ему, что баронесса в полном здравии находится в замке маркиза?
  - Думаю он её возненавидит.
  - Вот и хорошо, только одна закавыка. Вы обещали её убить при первой возможности. А как бы отсрочить вашу клятву лет на ....надцать или придать ей несколько другой вид. Видите ли мне нужна помощница ну там пыль стирать со стола, растирать порошки, готовить снадобья, в общем домработница. Думаю баронесса в обмен на свою жизнь с удовольствием займется этой неблагодарной и грязной работой, а вы могли бы нас навещать....
  Наконец то все было готово и не смотря на царившую темень, мы отправились в обратный путь. Так как и у баронессы не было ничего, что можно было бы одеть на ноги, то и она ехала вместе с мессиром. Правда, для того, что бы наши лошади не особенно сильно уставали, мы пользовались заводными лошадьми. С некоторыми неудобствами за три дня мы добрались до замка маркиза. Нас встречали как героев. Правда ни я ни мои рыцари не распространялись, как нам удалось попасть в укрепленный замок и без особого шума выкрасть миледи Лауру и её наставницу.
  Леди Ингиза сразу же забрала леди Лауру к себе и несколько часов меня не подпускала к ней. К сэру Гарольду и маркизу тут же были отправлены гонцы с сообщением, что все удалось и можно прекращать противостояние. Через шесть дней войска вернулись, дружины баронов и вассалов маркиза убыли по своим замкам и поместьям, с тем, что бы через три дня прибыть со своими домочадцами на пир посвященный подписанию свадебного уговора между сэром Франком и леди Лаурой, которую маркиз открыто объявил своей внучкой.
  Все эти дни мы проводили с молодой леди вместе, не расставаясь практически ни на минуту. Единственное неудобство которое мы испытывали,- по настоянию леди Ингизы, до писания свадебного уговора мы спали в разных спальнях. Что впрочем не мешало нам страстно целоваться в саду или в какой нибудь полутемной комнате, коих оказалось в избытке в замке моего деда. А вскоре прибыли послы от герцога де Фронде, которые желали убедиться, что с наследницей все в порядке. Им то и показали в окно, как мы чинно прогуливаемся под ручку по саду и целуемся на скамейке, уверенные, что нас никто не видит. А вскоре стало понятным почему так резко изменилось и поведение и настроение герцога. Его ставка на племянника короля не оправдалась. Король резко пошел на поправку и несколько высокопоставленных сановников а в их числе оказался и герцог лишились благосклонности его величества и попали в опалу. Ему запретили бывать в столице, немного урезали его доходы и приказали сократить численность своей дружины вдвое.
  А баронесса наслаждалась обществом мессира Фрея и я не особенно удивился, когда он сообщил мне по секрету, что в свое время, когда баронесса была ещё очень юной девушкой, она уже знала мессира и помогала ему в его опытах. Правда потом из за гонений им пришлось расстаться.... Тогда мне стало понятно откуда баронесса так сведуща в волшбе и колдовстве.
  И вот наконец все приготовления к пиру были закончены. Для леди Лауры и для меня были сшиты специальные платья. У неё нечто такое воздушное, невесомое и в меру прозрачное, у меня строгий серо-зеленый камзол расшитый серебром, золотой пояс под меч и коричневые брюки, заправленные в сапоги со шпорами.
  В зал мы вошли под музыку. Принцессу с закрытым вуалью лицом вел маркиз Ля Конт, меня вел мой отец. На специальном помосте мы встретились и встали рядом друг с другом. Был зачитан свадебный уговор, главное положение которого предусматривало заключение брака по достижению оговоренного срока. Мы с молодой леди поставили свои подписи, а наши подписи скрепили своими подписями мой отец и маркиз. А потом началось веселье.
  Леди Лаура откинула вуаль, её лицо светилось радостью и счастьем. - Наконец то мы будем вместе,- прошептала она мне,- Его светлость маркиз обещал приложить все усилия для того, чтобы его величество подписал указ разрешающий нам вступить в брак ранее установленного срока. Только он предупредил, что мы должны хотя бы внешне соблюдать приличия и правила поведения.
  - Это что означает?- осторожно поинтересовался я.
   - Это означает, что к тебе в спальню я буду ходить тайно, благо между ними есть тайная дверь, я уже проверила и осмотрела наши комнаты.
   - А почему вы миледи будете ходить в мою спальню, а не я в вашу?
  - Потому милорд, что ваше ложе в полтора раза шире и больше моего. И комната ваша больше моей, есть где разбрасывать одежды. А утром я буду уходить к себе. Леди Ингиз мне уже объяснила что меня ждет в первую нашу ночь и я немного трушу. Ведь правда ты будешь со мной ласковым?
  - Конечно буду.
   - Вот она так и сказала, что все вы мужчины одинаковые, много чего обещаете, но не всегда свои обещания выполняете, особенно ночью. Интересно, что она имела в виду?
  А пир продолжался своим чередом, по мере того, как пустели кувшины с вином, на нас все меньше и меньше обращали внимания. И наконец наступил такой момент, когда нам разрешили покинуть зал и отправиться отдыхать. Тихо, стараясь не привлекать к себе внимания мы пробрались к дверям. В след нам неслось хихиканье и сальные шуточки подвыпивших гостей.
  Возле моей двери дежурил один из рыцарей моего отряда. Как то само собой получилось, что они остались при мне, разместились в замке, носили мои цвета и считались моими личными рыцарями. Мой дед благосклонно отнесся к этому факту и даже выплатил им всем некую сумму за участие в похищении принцессы. Судя по всему сумма была не маленькая, так как появились ещё желающие примкнуть к нам, но возглавивший отряд сэр Ролан популярно объяснил, что пока в этом необходимости нет, но как только сэр Франк отправится искать на свою голову приключения, то он без сомнения обратится к желающим и отряд будет пополнен....
  Возле своей двери леди Лаура остановилась, шепнула мне: - Иди к себе и жди меня, я быстро,- показала мне язык и захлопнула дверь перед моим носом. Я вошел в свои покои, проверил окна, задернул шторы, расстегнул пояс и поставил меч в изголовье. Свой кинжал я положил под подушку и задумался:- снимать кольчугу или нет. Все дело было в том, что я не очень верил в то, что герцог смирился с потерей своей единственной дочери и наследницы, а сегодня был самый благоприятный день для попытки её выкрасть: - пир, вино, гости, многих из которых я до этого ни разу не видел. Вероятность того, что чужаки проникнут в замок была весьма высока. И хотя мой дед усилил охрану, но это там, на стенах и воротах, а здесь, на втором этаже царила тишина и покой. Я вышел в коридор.
   - Милорд, вам тоже тревожно? Не волнуйтесь, мы в пире не участвовали и все ваши люди находятся поблизости. Да и мессир Фрей со своей помощницей тут же рядом,- и он улыбнулся, вспомнив как впервые баронесса пришла в себя уже в замке и какой скандал она закатила, пока не увидела мессира. А увидела его, тут же схватила какую то тряпку и стала протирать пыль со статуй, что стояли в коридоре и, по утверждению некоторых очевидцев при этом говорила:- А я что? Я ничего, я всю жизнь терпеть пыль не могу....
  Убедившись, что все в порядке я вернулся к себе. А вскоре я услышал щелчок открываемого замка и из за гобелена появилась Лаура. Она уже успела ополоснуться и переодеться. - А ты почему ещё до сих пор одетый? А ну ка быстро раздевайся и потуши свечи. Все потуши, я девушка стеснительная и не хочу, что бы некоторые не знающие стыда молодые люди подглядывали как я тоже раздеваюсь.
   Вскоре я услышал шорох падающего шелка и в плотной темноте разглядел белеющую фигуру леди, которая быстро залезла под одеяло и укрылась по самый подбородок.
  - Ну скоро ты там, - торопила она меня,- ведь скоро уже утро, а мы ещё даже и не поцеловались. Иди скорее ко мне.
  Я тоже быстро скинул с себя остатки одежды и нырнул к ней под одеяло. Она тут же прижалась ко мне и меня обдало жаром. Упругое девичье тело, холмики грудей, её горячие руки и губы... Все было как в сладком тумане, и её шепот: - Ты только не торопись,... нет, ещё целуй меня,... не трогай мою шею мне щекотно,... ещё целуй грудь, мне нравится,.... а ты тяжелый,... да аккуратней ты,... аааааааа, мне больно, - её ногти сначала впились в мою спину, а потом она забарабанила кулаками по ней:- Выйди из меня, мне больно, слезай,- но я уже не мог ни остановиться, ни контролировать себя. С каким то диким рычанием я овладевал ею. Меня скрутила судорога неиспытанного до этого высшего наслаждения, меня тряхнуло.... и я обессиленный, но до нельзя счастливый откинулся рядом с распластанным телом Лауры.
  Она плакала. Я начал говорить какие то нелепые слова, пытался её успокоить...
  - Ты зверь, ты даже не слышал, как я просила тебя остановиться и прекратить. Мне было так больно, а ты все впихивал в меня и впихивал и все глубже и глубже. И что в этом хорошего? Ах Лаура,- передразнила она кого то,- это такое незабываемое чувство, когда он входит в тебя, что сам процесс хочется повторять снова и снова... дура набитая....
   - Нет, сегодня все,- но я не унимался и продолжал её ласкать и целовать и она не устояла,- обещай, что если будет больно, ты сразу же прекратишь... Я обещал....
  - Даже как то странно, я вся сжалась в комочек ожидая что будет так же больно, а больно не было. Было какое то странное чувство инородного тела там, внутри... Но я все равно ничего не почувствовала, хотя мне хочется ещё раз попробовать.... Нет, не сейчас, я очень устала и у меня внутри немного побаливает. Утром продолжим. А сейчас ты говори мне, как ты меня любишь, а я буду спать... Нет, я отвернусь от тебя, а ты обними меня и положи свою руку мне на грудь, только сильно не дави, ты мне все соски отцеловал и они сейчас тоже болят... Заснула она быстро. И даже во сне все пыталась прижаться ко мне как можно плотнее....
  Как только начало светать, я стал нежными поцелуями и прикосновениями её будить.
   - А почему ты не говорил ночью, как ты меня любишь? Я ничего не слышала.
  - Ты спала любовь моя.
   - Не лги, я не спала, я все ждала твоих ласковых слов,.. ну может немного подремала. Вскоре она начала отвечать на мои ласки, прижимать мою голову к себе, когда я целовал её грудь и... сама раздвинула свои ножки.
   - Ах, - только и сказала она, когда я вошел в неё. А потом, когда я уже обессиленный лежал рядом с ней, она сама склонилась надо мной и стала меня целовать приговаривая:- Нет что бы с первого раза так,... и не дыши ты как загнанный скакун. В общем мне понравилось и я не против повторить всё это ещё раз, только днем и в каком нибудь укромном местечке, вы как монсеньор, не против моего предложения?
  - Конечно нет. Только это, Лаура, ты бы поговорила с леди Ингиз или баронессой, ну что бы детей у нас пока не было.
   - Это почему же? Вы что детей не любите?
   - Детей я люблю, но дети до брака,- незаконнорожденные и потом возникнут проблемы с наследием титула.
  - Ну с моим титулом ничего не буде, отец наверняка меня его лишит за ослушание. Нет конечно он выделит какое никакое приданное, но герцогиней я не стану, а у тебя титулов нет, разве только от Ля Конт, ведь он считает тебя своим наследником.
   - Лаура, у меня есть титул.
  - И когда же ты им успел обзавестись?
  - С самого рождения. Я граф.
  - Ты не шутишь?
  - Нет, такими вещами не шутят. Я граф Ланкастер.
   - Ланкастер, что то знакомое, где то я этот титул уже слышала, но вот где не помню. Ой, посмотри как за окном уже светло, ты что специально завесил окна?
   Она вскочила с постели, схватила в охапку свою одежду. - Ты посмотри, как мы тут все увазюкали, брррр. И не смотри на меня, я стесняюсь, на завтраке увидимся и подумай над моим предложением. Может в библиотеку маркиза сходим? Там уж точно никто не бывает...
  Я лежал, закинув руки за голову и счастливо улыбался, заново переживая незабываемые мгновения нашей близости.... В дверь осторожно постучали: - Милорд, пора вставать, уже был первый гонг.
  - Встаю, встаю, спасибо что разбудили. Я рывком соскочил с кровати. Действительно испачкали мы её прилично. Я сорвал простыни, скомкал их и засунул под кровать. Одевался я быстро, а пока умывался выслушал последние новости,- кто и сколько выпил, где и с кем спал, сколько гостей пришлось под руки уносить в их отведенные комнаты, а кто и сам дошел, и кто ещё не выходил из за стола и продолжает пир...
  
  11.
  
  Завтракать мы пошли в малый зал, так как в большом ещё продолжался пир и новые слуги сбиваясь с ног убирали грязную посуду, меняли скатерти, расставляли чистую и разносили закуски. К нашему удивлению в малом зале тоже было достаточно многолюдно. По всей видимости здесь собрались те, кто уже не мог пить и есть, а просто хотел пообщаться с друзьями, знакомыми и родственниками с которыми давно не виделись. Во главе центрального стола сидел маркиз, который увидав нас, оживился и сделал приглашающий жест. Пришлось сесть с ним рядом, а ведь мы планировали немного перекусить и исчезнуть в какой нибудь отдаленный закоулок замка.
   - Как спалось в новом качестве? - поинтересовался маркиз.
  Бойкая на язычок Лаура тут же ответила:- А никак, сначала он мне не давал спать, потом я ему. Видите зевает и мечтает сбежать в свою спальню...
  Маркиз улыбнулся довольный тем, что у нас приподнятое настроение. Пока молодая леди болтала с моим дедом я невольно стал рассматривать праздноходящих гостей. Не знаю чем, но меня привлек один, он ловко прятался и я никак не мог разглядеть его лицо, хотя и его стать и манера ходить были мне незнакомы. Наконец он повернулся и я замер от неожиданности. Я никогда не жаловался на свою память и тут она меня не подвела,- Фирс. Тот самый, что ехал в карете с Лаурой, когда внезапно увозил её с турнира и который в своих мыслях уже давно расправился со мной.
  - Маркиз, миледи, у нас нежелательные гости.
   - Это кто же,- поинтересовался маркиз мгновенно весь подобравшись.
   - Некто Фирс, не знаю из благородных он или нет, но прошлый раз он играл роль гонца от герцога и забрал принцессу с турнира. Сейчас он стоит к нам спиной справа от камина в темно - синем камзоле.
  Леди Лаура побледнела:- Это страшный человек, доверенный моего отца в разных грязных и темных делишках, Франк, а вы уверены, что это он? Ведь вы его ни разу не видели.
  - Я видел его, когда... не важно когда, но я его узнал.
  Маркиз тут же сделал знак и к нему подошел неприметного вида человек, показав ему Фирса, маркиз отдал короткий приказ. Через некоторое время трое стражников направились к камину, тяжело топая своими сапогами. Фирс резко развернулся, быстро оценил обстановку, толкнул на одного из стражников какую то проходившую мимо него даму, и воспользовавшись замешательством опрометью бросился бежать из зала. Он наверное так бы и сбежал, если б кто то из моих рыцарей не подставил ему подножку и не приставил к его спине меч.
  - Мне добить его монсеньер? - обратился он ко мне.
   - Нет, он нужен его светлости живой.
  Подоспевшие стражники отстегнули его пояс с мечом, скрутили руки задержанному и быстро вывели его.
  - Ну вот дети мои, не удастся мне с вами посидеть в спокойной обстановке. Пойду разбираться что этому шпиону тут надо было. Надеюсь что и без моего общества вам скучать не придется. На обед жду вас в общем зале, у меня для вас есть небольшой сюрприз.
  После ухода маркиза мы переглянулись с леди Лаурой и тоже вышли из зала. Как и предлагала молодая леди, мы решили уединиться в библиотеке. В ней никого не было, царила тишина и покой. Вдоль стен стояли массивные стеллажи с фолиантами. Отдельно в углу в неком подобие ящика с полочками хранились свитки и рукописи в рулонах. Один свиток видимо случайно упал за ящик и я, что бы его достать попробовал его отодвинуть. Вместе с ящиком отодвинулась и часть стены и перед нами открылся проход. Винтовая лестница вела куда то вниз. Высохшие масляные лампы говорили, что этим проходом давно уже никто не пользовался, всюду висела паутина.
   - Я туда в этом платье не пойду, ты посмотри как там грязно, и пауков я боюсь.
   - Лаура, да я тебя туда и не приглашаю. Прежде чем сунутся туда, надо сначала запастись маслом и залить его в светильник. Я ещё пока в полной темноте видеть не могу.
   - А если не собираешься, то двигай этот шкаф на место и подними рукопись, а то ещё кто нибудь найдет этот проход. И вообще, мы для чего сюда пришли? Смотрите милорд, а то свой десерт вы получите только ночью...
  Короче говоря, кресло, в котором мы пытались пристроиться с грохотом свалилось. Подождав немного и убедившись, что на шум никто не придет, мы все таки решили не рисковать и занялись любовью прямо на полу. Не знаю как Лауре, а мне очень понравилось, о чем я не преминул ей сказать.
  - Все хорошо, но на полу жестко и платье наверняка запачкано, а ты тяжелый. А что обязательно кольчугу носить под камзолом?
  Я не ответил и помог ей подняться и привести себя в порядок.
   - Нет, - подвела она итог, - если хочешь десерт днем, то ищи комнату хотя бы с диваном, а на полу я больше не буду. Все, проводи меня в спальню.
  - В мою? - сразу же поинтересовался я с надеждой.
   - Нет, в мою, - отрезала она,- мне надо переодеться и немного отдохнуть, я действительно не выспалась и сейчас чувствую себя не очень хорошо.
  Возле своих покоев я застал сэра Ролана. - Сэр, мне нужны два рыцаря умеющие держать язык за зубами и пусть они захватят факелы, по всей видимости придется спускаться в подземелье.
   Вскоре я в сопровождении сэров Ролана, который сам решил принять участие в каком то тайном мероприятии и сэра Дрейка, вновь был возле библиотеки, чем вызвал удивление и недоумение своих сопровождающих. Сразу же пройдя к шкафу с рукописями я отодвинул его, а когда открылся проход, сэр Дрейк даже присвистнул: - Так вот для чего нужны были факелы. Нет сэр Франк, первым пойду я. Мой долг прикрывать своего сюзерена.
  И мы вступили на винтовую лестницу. Факелы давали недостаточно света, что бы ли увидеть, как долго нам предстоит спускаться. Тем не менее вскоре мы вступили в коридор, который прямой, насколько было видно, линией устремлялся вдаль. Вот и дверь, не запертая, покрытая ржавчиной, грязью и паутиной. Сэр Дрейк решительно открыл её и перед нами предстала комната вся заваленная какими то старыми вещами. В этой комнате, к нашему удивлению, немного масла ещё оставалось в светильниках и мы потушили факелы. Не старая рухлядь привлекла мое внимание, хотя и здесь стоило покопаться, а вторая дверь, что еле еле была видна из за завалов мебели, ковров, каких то сосудов и ящиков.
  - Ого,- воскликнул сэр Ролан, в его руках находился небольшой поднос,- он из чистого золота. Мы, по всей видимости, в одной из забытых сокровищниц предков маркиза или тех, кто владел замком до него. Странно, что её до сих пор никто не нашел.
   - А что тут странного,- вмешался я,- вы часто ходите в библиотеку?
  - Первый раз в своей жизни,- признался сэр Ролан.
   - То то. Вот по этому и не нашли.
  Уже осторожно, стараясь ничего не ломать, мы пробрались и освободили вторую дверь. Она была закрыта, но её замок настолько проржавел, что стоило сэру Дрейку взяться за него и слегка дернуть, как он буквально рассыпался у него в руках. Открыв вторую дверь мы пораженные остановились. Это без сомнения была лаборатория какого то мага или колдуна. Колбочки, склянки, банки с плавающими в них монстрами и зверушками, непонятные приборы и приспособления и в центре всего этого в кресле, прямо лицом к нам сидел скелет. Истлевшая одежда висела на нем лохмотьями, седые волосы клочьями свисали с лысого черепа и держались только из за того, что высокий колпак прижимал их к голове. Мои спутники стали мелко и часто креститься, а я прочитав молитву всем спасителям вошел в комнату. Первым делом я обошел кресло и за его спинкой нашел небольшой жезл, который по всей видимости выпал из рук мага и волшебника уже после его смерти. Я поднял его и осмотрел. Серебристый металл, но не серебро, очень легкий, но на ощупь достаточно прочный. Я засунул его в поясную сумку. К скелету я не прикасался и ничего не трогал. Закончив осмотр я осторожно вышел из комнаты, обернувшись напоследок. Не знаю показалось мне или нет, но скелет улыбался мне в след, хотя какая улыбка может быть у черепа...
  Ещё перед обедом я нашел маркиза и поведал ему о своих находках.
   - А что вы делали в библиотеке?
  Я замялся:- Ну мы там,... с леди Лаурой...
   - Понятно,- и маркиз улыбнулся, снял со своего пояса ключ и вручил его мне. - На первом этаже, чуть не доходя до большого зала, есть комната, в ней по крайней мере есть широкий и мягкий диван. Думаю он вам будет кстати. И о твоих находках - все что найдешь в так называемой сокровищнице можешь забрать себе или раздать своим рыцарям, а про лабораторию расскажи мессиру, думаю это его заинтересует. Кстати, как он ладит с баронессой?
   - Мне кажется они живут душа в душу,- неуверенно ответил я,- по крайней мере он не жалуется.
   - Странный у тебя наставник.
  - Он был наставником ещё у моего отца...
  - Вот это и странно, он совсем не постарел. Ну да ладно, у магов свои секреты, а у людей свои. Этот Фирс, вернее сэр Фирс действительно шпион и прибыл сюда с одной целью, покарать изменницу и отступницу баронессу фон Пфальц. Я отпустил его, рассказав что баронесса в настоящий момент работает под заклятием простой служанкой и ей такая жизнь нравится и что я возможно назначу её старшей горничной гостевого этажа. Мы даже не поленились и поднялись на третий этаж и он сам убедился, с каким старанием она наводила порядок и блеск в коридоре возле покоев мессира. У герцога не так то уж много осталось верных людей, что остались служить ему после того ка он попал в опалу, так что сэра Фирса я ему решил сохранить и вернуть.
  - А если он прибыл с целью навредить молодой леди?
   - Нет, его проверил мессир и сказал, что тот хочет лично отмстить баронессе, но она ему не по зубам. На всякий случай я приказал страже удвоить бдительность. И не забудьте об обеде. Я вас там буду ждать.
  Я поклонился и пошел в свои покои предупредить личную гвардию, что мы сегодня идем на грабеж сокровищницы каких то предков маркиза.
  На обеде его светлость дождавшись когда наступит относительная тишина, громко объявил, что в честь подписания уговора дарит нам в совместное владение небольшой и уютный замок Росвил на берегу лесного озера. Его слова были встречены восторгом и приветственными криками, хотя вполне возможно, что относились они к целым жареным тушам кабанов и оленей, что поднатужившись разносили по столам слуги и поварята.
  Мессира на обеде не было, он наверное по своему обыкновению вместе с баронессой трапезничает в своих покоях. А маркиз обратился ко мне с необычной просьбой: - Сэр Франк, а не желаете ли со своими рыцарями проехать в пожалованный вам замок и задержаться там на несколько дней? Если герцог что нибудь задумал в отношении вас, то он обязательно воспользуется таким положением.
  - Я не против, ваша светлость, но уговаривать леди Лауру остаться здесь вы будете сами.
  Сразу же после обеда и не принимая участия в продолжении пира, мы отправились в библиотеку Леди Лаура с унылым видом села в кресло и приготовилась скучать, один из моих рыцарей остался на охране, а мы все дружно пошли в заброшенную комнату. Мы даже не пошли на ужин, так захватили нас "раскопки" сокровищницы. Было найдено много занимательных вещиц из золота и серебра, несколько небольших шкатулок с драгоценностями, которые я тут же распорядился отнести леди Лауре. Как я понял, эта комната раньше служила хранилищем вещей для какой то дамы. В куче полуистлевших тряпок можно легко было разобрать женские платья, ковры и гобелены. Мебель вся была испорчена жучками и временем. В коробках тоже хранились какие то тряпки, которые ни на что уже не годились. В общем комнату мы вычистили, но в лабораторию я входить и даже открывать туда дверь, запретил.
  Лаура, чихая от пыли и запаха двумя пальчиками с недовольной миной на лице и с блеском и азартом в глазах капалась в тряпках, что кучей лежали в библиотеке. По моему с начала своего основания это помещение не видело столько народу, как сегодня вечером. Когда все наконец то было разложено, вызвали слуг, которые убрали, или правильнее будет сказать разобрали для себя не нужные и старые вещи. Золотые и серебряные находки я распорядился разделить поровну между своей "армией", оставив себе все шкатулки с драгоценностями, которые леди Лаура тут же стала примерять, хотя в библиотеке и не было зеркала. Зеркалом служил я.
  Ужинали мы в моих покоях, так как идти в общий зал у нас не было ни какого желания. А пир там продолжался, не затихая ни на минуту. Мессира я тоже нигде не видел, так что свой рассказ о находке древней лаборатории я отложил на потом.
   После ужина молодая леди демонстративно ушла в свои покои только для того, что бы через несколько минут оказаться в моей спальне, где и продолжилось действо под названием - " какие сережки мне лучше?" и "ты что, ничего в этом не понимаешь?" Только через час или более того, как были перемерены все сережки, цепочки, кулоны, брошки и браслеты, а также перстни и кольца, молодая леди немного успокоилась, отлучилась на пол часа в свою комнату и вернулась уже от туда переодевшись для сна.
  Наше ложе было застелено свежими хрустящими простынями, на которые Лаура с удовольствием не раздеваясь улеглась и произнесла сакраментальную фразу, даже две:- "Оказывается и в супружеской жизни есть свои некоторые приятные моменты" и вторая,- лениво потягиваясь так, что её сорочка плотно обтянула выпирающую грудь и с усмешкой посматривая на меня:- " Думал ли ты Франк, что твоя мечта делить ложе с принцессой станет явью и тебе достанется такое сокровище как я?" Отвечать я естественно не стал, но тем не менее моя попытка оставить горящей хоть одну свечу, была пресечена на корню, и мы опять остались в полной темноте.
  - Лаура, я хочу видеть тебя обнаженной.
  - Нет, ведь мы с тобой ещё не муж и жена,- и я в который раз поразился железной женской логике. - То что мы с тобой делим ложе, это не считается, то что ты мне как то помог совершить омовение, то же не считается. Это все было сделано, что бы привязать тебя к себе как можно крепче. А вот смотреть на меня обнаженную и заниматься этим при свет даже свечей, когда на мне ничего нет из одежды, - можно будет только тогда когда я выйду за тебя замуж. Что тут не понятного?
  И я понял только одно, женщину не переспоришь и решил от слов перейти к делу.
  - Да ты можешь аккуратнее и не рвать с меня сорочку?... Не зверей раньше времени.... Ну что ты такой нетерпеливый.... Нет, сначала скажи как ты меня любишь.... Я же просила, не целуй меня в шею... Ну и что из того, что нравится, мне же щекотно.... Да аккуратнее же ты, раздавишь.... Ну, теперь ты доволен?... Господи, за что мне наказание такое, мало ли видите ему....
  И тем не менее мы выспались. А утром я показал Лауре ключ, что мне дал маркиз и рассказал о комнате с большим и мягким диваном.
  - И ты взял его? Стыдоба то какая, что о нас подумают? А где эта комната находится? После завтрака её надо будет осмотреть. Нет, только осмотреть...
  За завтраком я наконец то смог рассказать мессиру о лаборатории, но она его особо не заинтересовала. Эта реакция мне была не понятна, пока Лаура мне не прошептала сердито на ухо:- Ну что ты пристал к нему со своими склянками. У него сейчас есть баронесса, а с ней куда интереснее проводить время, чем со всякими снадобьями и порошками.
  Сразу же после завтрака мы решили совершить конную прогулку по ближайшим окрестностям. Выехали мы в сопровождении своих рыцарей. Даже попоны их лошадей уже были зеленого и коричневого цвета, и когда они только успели, зато всем теперь становилось ясно, глядя на них, что они мои рыцари и по этому носят мои цвета.
  Довольные и веселые мы вернулись в крепость. А там, у входа в замок, подпрыгивая от нетерпения меня ждал мессир Фрей:- Ну что вы так долго, я уж думал вы до самого вечера будете развлекаться. Пойдемте милорд покажите мне эту лабораторию.
  - Ни куда он сейчас не пойдет, - вмешалась принцесса,- ему надо умыться и переодеться. Мессир, вы что не видите, мы все в пыли. После обеда он будет в вашем полном распоряжении, но не раньше. Идемте сударь, вы обещали меня проводить в купальню....
  Вот ведь очередная странность женского характера:- В купальне раздеваться передо мной и купаться со мной голышом - можно и не стеснительно, а в спальне, при свече и к тому же всего одной - нельзя. Мы даже до обеда смогли немного отдохнуть после "омовений".
   - Знаешь, мне даже немного странно,- словно продолжая прерванный разговор проговорила она. Я ехала сюда заранее тебя ненавидя, ведь ваша семья враги нашей семьи. Правда я не знаю из за чего эта вражда возникла, но с самого детства я слышала, что все Ля Конт непорядочные и злодеи. А увидела тебя в первый раз за столом, во мне что то сдвинулось. Ты так разительно отличался от всех остальных - простой, не наглый, я бы даже сказала скромный и без всякой бравады или кичливости, что так присущи молодым людям что на этом турнире, что при дворе короля. А когда ты сказал, что закроешь меня своим телом от опасности, я словно прозрела. Нет, я конечно ещё по инерции продолжала тебя ненавидеть, но любить наверное тоже уже начала. А потом этот меч между нами и ты даже не попытался меня обнять, твоя порядочность и деликатность совсем добили меня. Ну а последней каплей стала твоя клятва верности. Я вдруг осознала, что мне больше никто не нужен и самое главное в моей жизни, что бы ты был рядом. Хотя есть одна мысль, которая не дает мне покоя - а ты не притворялся таким скромным, что бы соблазнить меня?
  - Это я то притворялся и соблазнял тебя? А кто пришел ко мне в одной ночной сорочке и к тому же почти прозрачной? А кто учил меня целоваться, сразу определив, что я этого делать не умею? А кто, не смотря на меч между нами обнимал и целовал меня, думая что я сплю?
  - Это не считается, это я тебя так ненавидела.
   Я усмехнулся. - Могу сказать тебе только одно. Сейчас я уже точно уверен, что влюбился в тебя с того самого момента, как увидел на ужине....
   Раздался гонг. Из за двери я услышал голос сэра Ланса: - Милорд, это второй гонг, пора на обед. - Спасибо сэр Ланс, мы идем. Лаура выскользнула из моих объятий и быстро прошмыгнула в свою комнату. Чинно встретившись с ней и рука об руку мы направились в малый зал. А из общего зала раздавалось разухабистое пение, хриплые мужские голоса и звон сдвигаемых кубков.
   - Остались самые крепкие,- пояснил взявшись из ниоткуда мессир. Обед прошел весело. Мы переговаривались, болтали о всяких пустяках, даже маркиз изволил пару раз улыбнуться застольным шуткам.
  После обеда он попросил леди Лауру уделить ему несколько минут и отпустить меня с мессиром, пока того не хватил удар от нетерпения увидеть лабораторию в подвале. С видимым нежелание молодая леди отпустила меня и приготовилась со скучной миной слушать маркиза. Уже догадываясь о чем пойдет речь, я поторопился скрыться с её глаз.
  - Милорд, куда мы так торопимся?
  - Мы не торопимся мессир, мы сбегаем от грозы, что может сейчас разразиться.
  Фрей сразу же смекнул в чем дело:- Леди Лаура?
  Я только кивнул головой.
  В лабораторию мессир вошел не сразу, а сначала внимательно осмотрелся вокруг, произнес несколько заклинаний и только после этого вошел во внутрь. Так же как и я он первым делом обошел кресло со скелетом.
   - Занятно, занятно. А кроме вас милорд сюда кто нибудь ещё заходил?
   - Нет, я запретил это делать своим людям. И ещё, Фрей, за креслом я нашел вот это, - и из своей поясной сумки я достал тот самый небольшой жезл, что поднял с пола за креслом. К моему удивлению мессир не взял его у меня из рук что бы рассмотреть.
   - И вас не ударило молния?
   - Не понял,- переспросил я.
  - Ну когда вы поднимали жезл, с вами ничего не произошло? Ничего не обычного?
  - Нет.
   - Странно.
   - Да объясните мессир, что все это значит.
  - Это непросто жезл Франк, это копилка знаний этого мага, его сила. И не всякому он дался бы в руку. Тебе повезло, что жезл признал тебя и ты стал его новым хозяином. Я никогда их раньше не видел, но часто о них слышал и читал. Свою магическую силу многие маги и волшебники собирают и заключают в разные артефакты, будь то кольца или перстни. Ну а великие маги древности собирали в такие вот жезлы и накладывали на них заклятия, что только достойный может взять их в руки и воспользоваться их силой и знаниями, а недостойный погибнет. А это значит, что ты или достойный, или заклятие от времени потеряло свою силу. Но проверять это утверждение я не буду, я ещё хочу жить. Конечно когда вы подошли к двери, она сразу же открылась, а замок распался у вас в руках?
  - Да, а что это так и должно было быть?
  Мессир не ответил, а перенес свое внимание на различные приборы на стеллажах и столах, что стояли вдоль стен. Потом он ещё раз обошел скелет на кресле и внезапно, со спины стукнул по креслу ногой так, что оно упало вперед. Я даже отскочил в сторону от неожиданности с лязгом выхватывая свой меч.
   - Что за шутки мессир и непочтение к мертвецу?
  - А это не мертвец, это приманка для дураков. Стоило лишь обладателю жезла притронуться к костям, как дух мага вселился бы в ваше тело и прощай сэр Франк, здравствуй великий маг "не знаю как тебя там"
  А кости на полу прямо на наших глазах стали превращаться в пыль, а потом и пыль исчезла. Только сваленное кресло говорило о том, что все это мне не привиделось, а имело место быть.
   - И что теперь, - поинтересовался я?
  - А ничего. Как пользоваться жезлом я не знаю, как заставить его работать тоже, но на всякий случай держи его постоянно при себе. А у маркиза я испрошу разрешение устроить здесь свою лабораторию. Помещение большое, пыли грязи много, то то Франческа разгуляется.
   - Баронессу зовут Франческа?
  - Ну да, а ты разве не знал?
   - Как она на новом месте?
  - Нормально. Она давно уже притворяется, что находится под заклятием и всем довольна. Правда успела меня уже обвинить во всех смертных грехах- и не искал я её, а если искал то недостаточно активно, и изменял я ей с другими, и забыл я её и тому подобное. Жаль, что наш возраст не позволяет нам иметь детей. Ну ничего, вот родятся у вас детишки, мы займемся их воспитанием...
  По винтовой лестнице зазвучала звонкая дробь каблучков.
  - Сейчас будет гром и молния. Уж если Лаура спускается в это подземелье,- договорить я не успел.
   - Сэр Франк, а ну идите немедленно ко мне.
  Я вышел вместе с мессиром из лаборатории. Вернее я его тащил за собой, в надежде что при нем мне достанется меньше. Я ошибся. Она сразу же обратилась к нему:
  - Мессир, вы бы бросили свою баронессу в незнакомом месте, среди незнакомых людей, а сами бы отправились развлекаться?
  - Конечно нет леди Лаура.
   - А вот полюбуйтесь на этого своего ученика. Он меня бросает и ещё уговорил маркиза, что бы тот помог ему в этом деле.
  Я стоял и даже не пытался оправдываться.
  - Принцесса, а что за дело, объясните мне старику?
  - Да дело то собственно говоря пустяковое. В подаренном нам замке послужить приманкой для моего отца и спровоцировать его на нападение, что бы дать ему и его людям по рукам так, что б они и дорогу в земли маркиза забыли.
  - Ну что в этом плохого принцесса?
  - А то, что все это планировалось сделать без меня, ради моей, якобы, безопасности. А позвольте спросить, зачем мне нужна безопасность, если с ним что то случится? Нет уж, пусть мы пока и не муж и жена, но без меня он никуда не поедет. Я так и маркизу заявила, - и Лаура гордо посмотрела на меня. - Никуда, слышите сэр Франк, никуда без меня ни на шаг.
  А я заметил, что мессир подленько улыбается. Ладно, ладно, наставник, будет и на моей улице праздник.
  В библиотеку мы поднялись чинно и спокойно. Сэр Ролан виновато развел руками, давая понять, что он был бессилен остановить миледи Лауру. Начались сборы для переезда в пожалованный замок и об этом было объявлено во всеуслышание. Маркиз тоже при встречи виновато развел руками и даже пошутил: - Ну что с неё взять, внучка, вся характером в меня.... Через два дня в сопровождении только трех своих рыцарей мы выехали в Росвил.
  
  12.
  
   Я и мессир неторопливо трусили впереди кареты, в которой с некоторым удобством расположились леди Лаура и баронесса фон Пфальц. Леди Франческа почему то тоже отказалась оставаться в замке Ля Конт и решила сопровождать мессира в его поездке.
  - А почему бы тебе Франк не попробовать сейчас настроиться на жезл? Я думаю это возможно, только вот как - я не знаю. Ну или попытаться его активировать....
   Я достал серебристый жезл, чем то напоминающий миниатюрный шестопер и повертел его в руке. Ну и как к нему подступиться и что я должен делать,- эти мысли очень быстро пронеслись у меня в голове. Куда больше меня сейчас занимало,- как там в карете ладят леди Лаура и её наставница.
  Я обернулся на карету и тут же у меня в голове зазвучали голоса:
   - Лаура, ты ещё очень молода и несмышлена. На мужа, а тем более жениха нельзя давить. Мужики, они как собаки, любят когда их гладят, хвалят и совсем не любят когда их ругают или ими командуют. Твой Франк ещё сам молод, так что ты из него сможешь вылепить очень достойного мужа, только действуй лаской, большей частью через постель. Если тебе что то в нем или его поступках не понравилось, скажи что у тебя сегодня болит голова и ты останешься в своей спальне. Есть конечно ещё слезы, но ими злоупотреблять не надо, они показывают нашу слабость, хотя в некоторых случая это очень действенное оружие. И кстати, дорогая, а почему я от вас не слышу слов благодарности за то, что я вас наконец то свела вместе? И не надо фыркать. Можете сами поинтересоваться у своего жениха, от кого он узнал, что я вас везу в свой замок?
  - Ну не от вас же тётя.
   - А от кого же, не от герцога же? Ведь об этом знали всего два человека. Даже кучер, что вез нас до выезда из замка ничего не знал. А я предполагала, что при этом молодом человеке должен находиться очень сильный маг, коль моя волшба на него не подействовала и мне не удалось его влюбить в вас без памяти. А это значит, что с помощью мага он мог подслушать, а может даже и подсмотреть вас в любое удобное для него время. Ну и меня тоже. А давайте спросим прямо сейчас. Если я окажусь права, то вы предоставите нам возможность с мессиром самим выбрать себе покои. Договорились?
  Занавеска на окошке открылась и показалось лицо Лауры. - Сэр Франк, можно вас на минутку?
   Я придержал коня:- Хотите миледи узнать, как мне стало известно что вас везут в замок баронессы? Я подслушал ваш разговор в карете, как только вы тронулись в путь. Мне пришлось сдерживать себя, что бы не захватить вас по дороге, но я побоялся, что ваша тетя может причинить вам вред. Ведь именно такой приказ вам отдал герцог,- не правда ли баронесса? Ответа я не дождался. - Ну а ночью мы беспрепятственно проникли в замок и выкрали вас. Я удовлетворил ваше любопытство миледи?
  - Это что получается молодой человек? Вы сейчас подслушивали наш разговор?
   - Вы так громко говорили миледи, что услышать его было не трудно.
  Мне показали язык и задернули окошко. Мессир сразу же сообразил в чем дело:
  - Ты слышал о чем они говорили в карете?
  - Баронесса учила Лауру как нужно управлять мужем или женихом. А с какого расстояния ты их слышал? А давай отъедем подальше и ты ещё раз попробуешь?
  - Мессир, а давайте мы будем следить за дорогой, а разные там опыты проведем когда уже будем в замке. Вы не забыли об опасности, что может нас подстерегать?
  Что он там пробурчал я не слышал, так как заметил вдалеке блеск в кустах.
   Приготовиться,- заорал я. - Прямо по дороге в кустах блеск доспехов.
  И я и мои рыцари обнажили мечи и взяли карету в круг. А мессир начал странно размахивать руками и что то завывая напевать. Потом он свел руки вместе и резко выбросил их вперед, как будто что то отталкивая от себя. Впереди нас понеслась невидимая, но ясно слышимая волна. Деревья стали пригибаться, часть веток сломались, а волна все набирала и набирала силу, пока не достигла тех кустов где я видел блеск и не вырвала из них около десятка пеших воинов, которые смешно кувыркаясь в воздухе стали с криком подниматься вверх, а потом внезапно, зависнув на месте на мгновение, с шумом рухнули на землю.
  - Так то будет лучше,- мессир тяжело дышал, но его лицо было довольным как у кота, что съел целую миску сметаны. - Не все забыто и не все навыки потеряны.
  А я спрятав меч в ножны и взяв жезл в руку, постарался заглянуть чуть дальше по дороге. Не сразу, но мне это удалось. - Там ещё впереди трое конных. Стоят под деревом и ждут наверное сигнала от засадников.
  Мы подъехали к тому месту, где упали панцирные воины. Только двое из них подавали признаки жизни. Однако допросить их у нас не было времени и их не слезая с коней просто добили.
  - А всадники то тю-тю, ускакали куда то в лес, в сторону оврага. Прав был маркиз, что предполагал что герцог не успокоится и попробует отбить дочь.
  Дальше до Росвила мы добрались без приключений.
  Замок представлял из себя добротный двухэтажный каменный дом обнесенный деревянным частоколом с вышками на углах, где дежурили попарно лучники. Дом не казался большим, но это со стороны, а когда мы подъехали поближе, то я поразился его размерам. Он если и уступал замку маркиза, то совсем немного, хотя и был двухэтажным и не имел островерхих шпилей.
  - Интересно, для чего такое сооружение в лесу, где нет торговых дорог и ничего ценного? - спросил я ни к кому не обращаясь, но мой вопрос повис в воздухе.
  Деревянные ворота распахнулись и мы въехали во внутренний двор. Ко мне спешил седоусый воин с бляхой сотника:- Как добрались ваша милость? А то намедни наш разъезд чужаков видел.
   - Нормально, там по дороге перед оврагом десяток панцирьников раздавленных валяется, пошли воинов, пусть соберут оружие и доспехи, да аккуратнее что бы, трое конных ушли.
  Размещались мы не долго, каждый выбрал себе комнату. В этот раз Лаура пренебрегла приличиями и мы сразу же остановились в одних покоях. И хотя путешествие длилось не долго, мы изрядно проголодались. Нас ждали и по этому поздний обед или ранний ужин был готов.
  Сэр Ролан сразу же проверил оборону замка и затребовал отчет о количестве людей, их вооружении и прилегающей местности. Каждый из трех сопровождавших меня рыцарей был назначен старшим " на дверях" которых тоже оказалось трое. Остальные воины, в основном лучники, были распределены по окнам на первом и втором этажах. На первом этаже окон как таковых не было, только узкие бойницы, а на втором этаже на окнах стояли толстые решетки. И все таки мне было не очень понятно, для чего такой хорошо укрепленный замок нужен на берегу озера, в глуши леса и совсем недалеко от замка маркиза. Я понимаю, если это был какой нибудь охотничий домик, или дом для тайных свиданий. Но вся неприхотливая обстановка говорили о том, что замок предназначался именно для обороны и укрытия, только кого и чего, не понятно.
  Спать мы легли рано. Я в доспехах и с мечом на коленях устроился в кресле, Лаура на постели поверх одеяла. Не знаю почему, но я твердо был уверен, что нападение состоится именно сегодня. Ведь завтра весть о десятке чужих воинов наверняка достигнет маркиза и в лучшем случае он пришлет нам подкрепление, в худшем мощный отряд сопроводит нас назад в его замок. От нечего делать я вновь достал серебристый шестопер и стал его вертеть в руках, мысленно приказывая ему позволить мне услышать о чем говорят в соседней комнате мессир и баронесса, или увидеть, что сейчас происходит в комнате под нами на первом этаже. Вместо этого я почему то постоянно видел перед глазами Лауру и к тому же без одежды. Видимо жезл реагировал на мысли своего владельца, а у меня все мысли сейчас были об одном,- как быстро я успею одеться, если сниму доспехи.
  - Любовь моя, ты поможешь мне одеть доспехи, если я их сейчас сниму?
  - Помогу, только не проси меня полностью раздеваться. Ты оденешь доспехи и сбежишь, а мне одной платье не зашнуровать....
  Вот теперь я мог сосредоточиться на чем то другом, но о чем бы я не думал, у меня ничего не получалось. Видимо у жезла была какая то направленная деятельность, с которой я не разобрался. Принцесса уже давно спала крепким сном, когда и я позволил себе не на долго закрыть глаза.
  Сон мигом слетел с меня из за внезапно обострившегося чувства тревоги. Я вышел из комнаты и спустился на первый этаж. Сразу же бросилось в глаза, что спали все и слуги и мои рыцари и лучники, даже собаки, что на ночь забрели в людскую,- спали беспробудным сном.
  Я подошел к одной из амбразур и осторожно выглянул наружу. Там, уже внутри двора стояли три человека в светлых балахонах и творили волшбу, а вокруг них собирались те, кто уже перелез через забор. Почему то ворота они не открывали.
   - Ну что, все перелезли, или ещё лезут?- зевая спросил меня мессир.
  От его голоса я вздрогнул:- Фрей, ты меня когда нибудь заикой сделаешь. Буди немедленно всех, скоро штурм начнется.
  - Нет, ещё рано. Не волнуйся Франк, они все проснутся мгновенно и уже будут знать, что им делать, а если сейчас их разбудить, то наверняка кто нибудь захочет выглянуть в окошко и его заметят и нападение может не состояться, если там поймут, что из колдовство не сработало. Достань-ка свой жезл и попробуй посмотреть через стены.
   Не знаю почему, но у меня получилось сразу. Я как бы находился сверху и видел весь двор и замок с высоты птичьего полета и для моих глаз было без разницы, что сейчас ночь.
   - Основные силы, человек сорок собрались перед центральной дверью и у них есть небольшой таран. Человек по десять у других дверей, наверное будут имитировать нападение со всех сторон, что бы мы не смогли перебрасывать резерв. Плохо, что лучники в ближнем бою будут бесполезны и вся надежда на рыцарей и несколько меченосцев.
   - Ну это ты зря. Лучники очень даже пригодятся, если их разместить на лестнице на второй этаж и в несколько рядов, что бы они могли стрелять не мешая друг другу и поверх голов. Все пора.
  Мессир хлопнул в ладоши и подул на них, словно сдувая пыль. Тут же все кто спал зашевелились, быстро встали на ноги и в полной тишине разошлись по своим местам. При этом ни один из лучников не подошел к амбразурам и не выглянул в окно. Десяток расположился напротив центрального входа. У боковых дверей по два - три человека, а два десятка как и говорил мессир устроились на лестнице.
   - Все знают что делать? - спросил Фрей. Главное не торопиться и дать им ворваться в замок. Все понятно? На лестнице, вы стреляете только по моей команде. Сэр Франк, идите сюда, вы будите прикрывать лучников и проход на второй этаж.
  - Фрей, и когда вы это все успели продумать и обсудить.
   - А тут нет ни какого секрета,- и улыбаясь продолжил но так, что бы воины не слышали,- доспехов на мне нет, раздеться и одеться я могу быстро, к тому же мне не так надо много времени, что бы получить свое, как некоторым. По этому я ещё после полуночи всем все объяснил и показал каждому их место, правда пришлось сказать, что это ваше распоряжение и задумка, а вы в это время ведете наблюдение за неприятелем из одной из комнат. Народ у нас ушлый и они сразу поняли из какой комнаты вы наблюдаете. Приготовиться,- крикнул он,- начинается.
  Как только он произнес это слово в центральную дверь сильно бабахнуло, но первый удар дверь выдержала, выдержала она и второй и третий.
   - Вот черт, прочные двери раньше делали,- выругался мессир, - придется им помочь и он сделал пасс рукой и от следующего удара дверь полностью слетела с петель.
   С радостным криком нападающие бросились во внутрь. Защелкали луки первого десятка и первые убитые и раненые повалились на пол. Но тех, кто врывался в замок, это не остановило и тогда стрельбу открыли те, кто стоял на лестнице. Пять рядов по четыре лучника - страшная сила. Стрелы пробивали кожаные доспехи, кольчуги. Те на ком были панцири или доспехи, поражались в голову или бронебойными стрелами. Возник шум и на улице. Стало ясно, что атакующие замок сами подверглись нападению из вне.
   Через несколько минут все было кончено. Оставшиеся в живых побросали свое оружие и позволили себя связать. С двора вошел довольный сэр Гарольд. - Ни один не ушел. Трое рыцарей предпочли героической смерти сдаться в плен, а троих пришлось положить. А ваш отряд сэр Франк неплохо сражался. Славных воинов вы себе подобрали.
   С факелами мы вышли во двор. Там уже в отдельные кучи складывали погибших, а раненых размещали под стенами замка. Появившийся сотник доложил: - Всю внешнюю охрану перерезали, таких парней загубили, не иначе как с помощью колдовства. Я ведь туда лучших назначил.
  - Сколько их было?- спросил мой отец
  - Шесть человек, по двое на каждую вышку.
  - А сколько потеряли нападавшие?
  - Во дворе двенадцать из них три рыцаря, да в замке больше двух десятков и полтора десятка раненых и семь сдались в плен, да на улице с десяток пленных.
  - Итого почти сотня, - быстро сосчитав, подвел я итог.
   - Так что по десятку за каждого нашего погибшего, неплохой результат. Только как следует все обыщите, не приведи господь, кто затаиться, - распоряжение сэра Гарольда тут же стало выполняться.
   Подошел Ролан:- С рассвета неплохо бы пройти по следам. Наверняка они прибыли сюда конными, я возьму пару десятков воинов,- обратился он ко мне, как бы подчеркивая именно мою значимость, как командира их отряда.
  - Действуйте,- одобрил его план я.
  - И возьмите ещё и моих воинов с десяток, у меня правда не лучники, но и мечники вам не помешают.,- добавил отец.
   Видя, что мое присутствие здесь без необходимости, я не спеша поднялся на второй этаж. Фрей уже был в своих покоях и я слышал, как он рассказывал леди Франческе подробности боя. Я осторожно открыл дверь и вошел в спальню. Лаура самостоятельно разделась, платье валялось на полу. Стараясь не шуметь я снял с себя доспехи и тихо забрался под одеяло. Меня тут же обхватили жаркие руки....
  Заснуть мне удалось только под самое утро, когда рассвет уже вступил в свои права. Встал я поздно, да никто нас и не будил. Леди Лаура ещё спала и я осторожно, стараясь не шуметь оделся и вышел из спальни. Дверь к Фрею ещё была закрыта и там царила тишина. Внизу уже был наведен порядок, следы крови замыли, разбитую мебель унесли и заменили на целую. Трупы убрали, а раненых перенесли в каретный сарай и разместили на охапках сена. Между ними уже ходил мессир и что то говорил баронессе, которая как прилежный ученик, что то записывала за ним свинцовым карандашом. Теперь понятно, почему в их комнате было тихо.
   Я подошел и поинтересовался: - А где сэр Гарольд?
  - Погнал пленных в замок маркиза вместе с захваченными лошадьми. Правда сэр Ролан отобрал два десятка лучших для нашего отряда. А тайну замка я разгадал,- не удержался и похвастался Фрей. Мы отошли с ним в сторону и он мне поведал:
   - Из замка маркиза ведет подземный ход, который выходит, впрочем не важно, куда он выходит, но по этому оврагу можно попасть в ещё один подземный ход, который ведет уже в этот замок. а из него, на лодках, которые хранятся в сараях, можно переправиться на другой берег озера. Берега у него болотистые и объезд займет дня два, так что вот по этому он так и укреплен, что является запасным убежищем на случай опасности.
  Я поинтересовался:- И кто тебе об этом рассказал? - А никто,- гордо ответил мессир,- я сам догадался.
  Постепенно всех раненых переправили в замок Ля Конт и в Росвиле наступила тишина. Маркиз установил, что за организацией нападения стоял не безызвестный нам сэр Фирс, который не надеясь на свое повторное освобождение, доблестно пал в бою. Рыцарей отпустили за выкуп, раненых отправили герцогу, а пленных привлекли к работам - возмещать нанесенный ущерб. Они ломали камень в каменоломнях, так как вокруг Росвила было решено поставить каменную стену и превратить его в крепость....
  Время в замке словно замедлилось, нам никто не мешал и мы наслаждались близостью и приятным уединением. Где то дней через 10 ко мне подошел месссир. - Франк, я хочу вернуться в замок твоего деда. Все таки та лаборатория мне не дает покоя. Отпустишь?
  - Конечно Фрей, но обещай, что будешь хоть изредка нас навещать. - Конечно буду.
  После их отъезда жизнь почти полностью замерла. Некоторое разнообразие внес сэр Ролан, который теперь гордо именовался начальником гарнизона. Он приступил к обучению лучников владеть мечом, стремясь сделать из них универсальных воинов. Мы с Лаурой часто совершали конные поездки и даже несколько раз устраивали охоту на водоплавающую дичь, благо на озере её хватало. Время летело незаметно, прошла теплая зима, была уже вторая половина весны, когда я заметил, что Лаура заскучала. Даже частые поездки в замок маркиза на разные увеселения её больше не привлекали. Некоторое разнообразие в жизнь внесло её желание испробовать разные позы в постели и она даже обрадовалась новым ощущениям, но этого хватило не на долго. Лаура захандрила. Она все чаще старалась остаться одной, ходила печальной, не всегда слушала когда я разговаривал с ней. Так что я даже обрадовался, когда от маркиза прискакал гонец и привез письмо для принцессы. В нем сообщалось, что её отец герцог да Фронде серьезно занемог и просит свою дочь, не смотря на взаимные обиды, навестить его.
  Лаура ожила и тут же стала собираться. Я не препятствовал её отъезду, хотя мое сердце предательски ныло, словно предупреждая меня о неких неприятностях.
  Без Лауры в замке было скучно и я вернулся в замок маркиза. Что бы хоть как то скоротать время, я усиленно налег на тренировки с отцом, перенимая его опыт, умения и навыки обращения с оружием. Я так же предпринимал неоднократные попытки настроиться на жезл, но ничего из этого не получалось.
  В этот вечер, сразу же после ужина я навестил мессира в его лаборатории. Он, по своему обыкновению колдовал над каким то зельем. Как обычно я скромно уселся в сторонке на свой стул и стал рассеяно наблюдать за ним. Не отвлекаясь от своих склянок он спросил:- Скучаешь?
   - Скучаю,- ответил я.
   - Я так и знал,- удовлетворенно сказал он, потирая характерным жестом свои ладони. - Эта жидкость совершит переворот в виноделии. Я полагаю, что если ей добавлять понемногу в молодое вино, то оно в два раза быстрее будет бродить. Представляешь, насколько можно будет увеличить объемы приготовленного вина? Почти в два раза,- а потом без всякого перехода,- я приготовил тебе флакончик дыма для перемещения, можешь посмотреть на свою ненаглядную, только не здесь. Здесь ты мне будешь мешать, иди к себе в спальню. Только один вдох, все остальные будут бесполезны и приведут только к пустому расходованию дыма, ибо действует только первый.
  Схватив заветный пузырек я очень быстро пошел в свои покои. Удобно устроившись в кресле, я открыл крышку флакона, вдохнул появившийся дым, задержал дыхание и закрыл флакон.
  Лаура сидела у постели герцога, на голове которого лежал компресс, а вокруг хлопотало несколько лекарей. Не скажу, что герцог выглядел уж очень больным, а вот Лаура была жизнерадостна и даже весела. Она встала со своего мести и ничего не говоря, вышла из покоев герцога. Тут же к ней присоединились несколько молодых девиц, что ждали её за дверью и они дружной стайкой отправились к покоям Лауры. Там они её раздели, причесали и приготовили ко сну. Были потушены все свечи кроме одной и я уже собирался разорвать контакт, как вдруг в её комнату откуда то со стены вошел молодой человек. Лаура привстала, а когда он подошел к ней, обняла его и стала целовать. Я замер в оцепенении. Все действо происходило без единого звука. Она даже помогла ему раздеться и освободила место возле себя. Потом последняя свеча была задута а я услышал шелест сбрасываемо с неё одежды. Контакт прервался, а я сидел в кресле словно оплеванный.
  Первой моей мыслью было вскочить на коня и помчаться к ней и потребовать объяснений, а этого молодца вызвать на поединок и убить.... Всю ночь я проходил в волнении по комнате, не зная что предпринять и наконец не выдержал и отправился к деду. Как это ни странно, но именно ему я доверял больше всех.
  - Франк, что случилось, на тебе лица нет?
  - Леди Лаура мне изменяет.
   - Откуда ты это знаешь, источник надежный?
  - Я сам это видел. У меня иногда появляется возможность незримо наблюдать или присутствовать возле леди Лауры.
  Дед понимающе кивнул головой. - А может быть сделать вид, что ничего не было, ты ничего не знаешь и дождаться когда она к тебе вернется? Из таких получаются или очень хорошие жены и матери, или ничего путного не получается.
  - Я не смогу сделать вид, что ничего не произошло.
   - А может быть это была минутная слабость?
  - Минутная слабость длится минуту, а её любовник уж больно по хозяйски вел себя в её спальне. Сразу становится ясно, что он там частый гость.
   - И что ты намерен предпринять?
  - Я разрываю наш свадебный уговор.
  - А как ты объяснишь причину разрыва?
  - Недостойное поведение леди Лауры, унижающее мои честь и достоинство. А ей я напишу письмо, вы позволите? - Я взял лист бумаги перо и недрогнувшей рукой вывел: - "Леди Лаура, ваше недостойное поведение не оставило мне выбора. Я разрываю наш свадебный уговор. Будьте счастливы с тем, кто заменил меня на вашем ложе. Сэр Франк."
  - Ну что ж конкретно, по существу и никаких слез и переживаний. Письмо оставь мне, я сегодня же утром отправлю его с гонцом. Утром же я разошлю уведомления ближним соседям о разрыве уговора с указанием причины, которую ты назвал,- "унижение чести и достоинства". А если леди Лаура будет тебя слезно умолять простить её?
  Я отрицательно покачал головой. - Я не смогу этого сделать. Её предательство будет всегда стоять у меня перед глазами и простить я её не смогу.
  -Франк, прими мой совет, отправься в путешествие по стране. Новые впечатления, друзья и враги, участие в турнирах,- позволят тебе не оставаться наедине со своими переживаниями. И выезжай сегодня, ещё до того, как весть о разрыве уговора начнет гулять по замку. Твоим родителям я объясню все сам. Кстати, у тебя скоро появится или брат или сестра. Мессир сказал, что возраст твоей матери ещё не совсем критичен, кстати он тоже скоро станет отцом. Будешь готов, сообщи мне, я приду тебя проводить.
  
  13.
  
  Черныш неторопливо нес меня в наше поместье. Прежде чем отправиться в дальний путь я решил заехать к Витору, что бы он на мой щит нанес девиз и мою эмблему. Не долго думая, своей эмблемой я избрал найденный жезл, что имел форму маленького шестопера, а девиз мне подсказал на прощание маркиз : - " Честь дороже жизни" - это не я придумал этот девиз. Он был на знамени короля Георга первого, Справедливого. Только на закате жизни начинаешь понимать мудрые слова: - "Если б молодость знала, если б старость могла". Я наделал много ошибок в своей жизни и за некоторые мне до сих пор стыдно. Не повторяй мои ошибки внук. Да пребудет с тобой бог....
  Наше имение меня встретило тишиной, да оно и не удивительно, весна - самая страда, только кузнец что то мастерил в кузнице. Я сразу же направил своего коня к нему.
   - Дядька Витор, проверь подковы, а вот это поместить на мой щит и мои доспехи, но так, что бы они не стали из за этого слабее. Я передал ему листок бумаги с моим девизом и эмблемой.
  - Сделаю мой господин, а заодно и доспехи немного перекую. Хуже не будет, а лучше, - точно. Два дня у меня есть?
   - Ровно два дня. Я не собираюсь здесь засиживаться.
  Через два дня я покинул усадьбу в обновленных доспехах, с копьем, чей наконечник был закален таким образом, что по словам Витора мог пробить самые крепкие доспехи, с новеньким щитом. Куда ехать я не знал и по этому выехав на хорошо накатанную дорогу, повернул на лево, подальше от земель маркиза, нашего поместья и той боли, что поселилась в моем сердце.
  Ночевал я когда как: если обстоятельства позволяли, то на постоялых дворах, если нет, то под открытым небом. Чем дальше я продвигался на юг, тем теплее становилось. Совершенно неожиданно я поймал себя на мысли, что все дороги которые я выбираю почему то ведут меня в сторону развалин Армавира.
  Вспомнились слова мессира о том, что ехать напрямую туда опасно и можно вызвать излишний интерес со стороны нежелательных лиц, которые могут осуществлять негласный надзор за мной. И хотя я был уверен, что мой внезапный отъезд в неизвестном направлении из нашей усадьбы на время сбил с толку моих недоброжелателей, приближаться близко к Армавиру я счел преждевременным. Все чаще стали попадаться рыцарские замки и усадьбы и проблем с ночлегом у меня больше не возникало. Действительно южные районы королевства были заселены куда плотнее чем центральные, не говоря уже о северных, где находились обширные владения сэра Морта.
   Очередной вечер застал меня недалеко от замка сэра Марта, как словоохотливо сказали мне его крестьяне, что возвращались с торгов. Сэр Март по их словам был человеком приветливым, в меру добрым и справедливым господином. По чем зря не бесчинствовал, своих крестьян в обиду не давал, чужим обиды не прощал. Его маленькая, но хорошо вооруженная дружина наводила страх на разбойников и воров, а соседи предпочитали с ним не связываться, зная его крепкую руку и суровый нрав.
  В замок я въехал вместе с обозом. Мое появление не вызвало ни волнения, ни удивления. Расторопный слуга перехватил у меня повод Черныша: - Не волнуйтесь ваша милость, и напоим и накормим и вычистим.
  Другой слуга уже снимал седельные сумки:- Ваша милость, позвольте показать вам ваши покои. Прикажите приготовить горячей воды в купальне?
   - Конечно приготовьте, с дороги было бы неплохо ополоснуться. А что хозяин, здоров ли? - Его милость сэр Март немного прихворнул, а я ведь говорил ему,- не гоже пить разгоряченному холодную воду из ручья, так нет, не послушался, а теперь у него горло болит и говорить ему трудно, но на ужин с вами он выйдет. Обязательно выйдет.
   - А когда ужин то любезный?
   - Аккурат как помоетесь с дороги, немного отдохнете, так и ужин будет, да я вас приглашу...
   Вода оказалась в меру горячей, единственное неудобство, - мыть меня пришли молодые девицы в холщевых длиннополых рубахах, которые вскоре промокли от обилия поливаемой на меня воды и не только не скрывали их женские прелести, а наоборот их подчеркивали. К счастью я выдержал и это испытание и испытание вытиранием и промакиванием моего тела. Отправив хихикающих девиц восвояси я быстро оделся и отправился в свою комнату, что бы переодеть рубаху.
  Вскоре за мной зашел слуга и предупредил, что лорд Март ждет меня в трапезной и он прибыл, что бы меня туда проводить. Конечно до роскоши и красоты замка моего деда этому замку было далеко, но чем он мог поспорить с Ля Конт, так это обилием разных картин на стенах. Возле одной я не удержался и остановился.
   Там была изображена ламия невиданной красоты. Дева - змея склонилась над отдыхающим юношей и расчесывала ему волосы. Согласно поверию ламии могли превращаться в красивых девушек и соблазнять молодых людей, что бы потом, во время близости пить их кровь, причем юноша даже и не подозревал что его кровь пьют, но как только близость кончалась, то через некоторое время он умирал с улыбкой на устах. Раньше о таких говорили,- умер о наслаждения.
  Слуга деликатно кашлянул и мы продолжили свой путь. Внезапно в коридоре раздался нечеловеческий вопль и дверь, до которой мы не дошли несколько шагов с грохотом упала на пол и от туда выскочило странное и страшное животное. Я выхватил меч и приготовился к защите. Однако слуга не обратил на него ни какого внимания и так же спокойно продолжил свой путь. Более того, он подошел к этому существу и потрепал его по холке. Зверь коротко рыкнул и вернулся в свою комнату и в тот же миг дверь сама, без чьих либо усилий вернулась на место. Убирая меч в ножны я поинтересовался: - Что это было?
  - Вы имеете в виду морок? Да кто его знает. Мы к нему привыкли. Вреда от него ни какого и пользы тоже нет. Так напугает кого из гостей, а заглянешь в комнату, а там никого нет. Можете сами убедиться. Мы и священников приглашали и святой водой кропили и молебен заказывали, да все без толку. Так и живем.
  В трапезной меня ждал молодой юноша почти моего возраста, что никак не вязалось с образом сэра Марта, о котором мне поведали его крестьяне. Словно догадавшись о чем я думаю, он произнес хриплым голосом:
  - Не обманывайтесь моей внешностью дорогой гость, мне уже далеко за сорок, а если мне суждено будет дожить до шестидесяти, то я в одночасье состарюсь, и предстану перед господом богом в нормальном обличии.
   Я представился и сел напротив хозяина. Слуги тут же стали подавать на стол и мы приступили к трапезе. Узнав, что я просто путешествую, что бы посмотреть мир и принять участие в некоторых турнирах, сэр Март оживился.
  - Вскоре состоится турнир в Ричине. Вам как раз следует принять в нем участие. Там соберутся в основном молодые рыцари, которые только постигают сложную науку турнирных боев, но будет и несколько опытных воинов, так сказать зачинщиков, которые и будут эту науку преподносить.
   - Сэр Март, а нельзя ли поподробнее об этом, а то я к своему стыду участвовал только в одном турнире да и то претендентов на рыцарское звание.
   - Ну судя по тому, сэр Франк, что на вас золотые шпоры, экзамен вы сдали успешно. А подробности,- пожалуйста. Зачинщики вносят призовой фонд скажем двадцать золотых монет. Каждый, кому удастся ссадить или победить по баллам одного из них получает четыре золотых монеты, ну а если проигрыш, то за коня и доспехи назначается небольшой выкуп, ну там одна, две золотых монеты. Больше не берут, иначе рыцари перестанут ездить на этот турнир. Так что некоторые молодые рыцари по несколько раз бьются с зачинщиками и почти все время проигрывают. Правда иногда кто то из зачинщиков поддается, что бы сохранить интерес к турниру.
  - А почему они все время выигрывают? - поинтересовался я.
  - Да все очень просто. По правилам турнира, если один зачинщик проиграл, то надо вызвать другого и так далее пока не победишь всех, или если кто нибудь из них откажется участвовать в поединке. Победить одного опытного воина, или даже двух некоторым удавалось, но победить всех пятерых,- ещё ни разу.
   - Так зачем тогда рыцари принимают участие в этом турнире, если шансов на победу у них нет?
  - Ну во первых что бы набраться турнирного опыта, ведь после каждой схватки зачинщик объясняет ошибки побежденного, а во вторых каждый надеется стать первым и выиграть все схватки. Самые хитрые специально ждут конца турнира, когда по их мнению и зачинщики и их кони уже устанут. Но увы, все бесполезно. К тому же в этот раз среди зачинщиков будет сам "медведь",- сэр Эбергард, граф Гогенлорц, а он вообще слывет непобедимым бойцом. Кстати я тоже собираюсь на этот турнир, так что можете мне составить компанию. Нет, нет, я уже стар, что бы участвовать как молодой рыцарь, да и знают меня тут все в округе, так что я еду как зритель, ну и поддержать кое кого, кое с кем встретится, а главное,- он понизил голос,- моя жена хочет немного походить по лавкам, посетить ярмарку ну и прикупить себе некоторые обновки. Завтра я вас с ней познакомлю, а сейчас она занимается с детьми, да и поужинали мы уже ещё до вашего приезда. Мы ранние пташки, рано ложимся, рано встаем.
  Видя, что я уже наелся и тоже не против отправиться отдыхать, он вызвал слугу и тот проводил меня обратно в отведенные покои. И вновь я остановился возле той картины, на которой была изображена ламия, только в этот раз дева змея не расчесывала волосы молодому человеку, а собиралась поцеловать его. Это было странным, рисунок самопроизвольно менялся. И это было удивительным.
  Не то что бы я боялся, но и замок и его хозяин и картины вызывали во мне некоторое чувство беспокойства и я лег спать в кольчуге, разместив свое оружие как обычно под рукой.
   Заснуть я долго не мог и все ворочался, ворочался. Где то ближе к полночи я обратил внимание, что моя поясная сумка вдруг засветилась неярким светом. Я подошел, открыл её. Так и есть, светится жезл. Я взял его в руку и стал разглядывать. На жезле стали появляться какие то символы и знаки, но разобраться в них я не мог. А свечение все усиливалось и усиливалось, потом жезл внезапно вырвался из моей руки, а потом опять в неё буквально впился, стал, по моим ощущениям тягучим, мягким, а потом резко уменьшился в размерах и когда я разжал ладонь, что бы посмотреть что у меня осталось в руке, он плавно перетек в перстень - печать Ланкастера. Причем ни размер, ни объем, ни вес перстня не изменился, только на печати появилось такое же изображение шестопера, как и у меня на доспехах и на моем щите. Фамильный герб Ланкастеров теперь выглядел так: крепостная башня с тремя звездочками над ней, а ещё выше в горизонтальной плоскости разместился жезл. Подумать, что бы это значило, мне не пришлось, так как раздался очень приятный, я бы сказал чарующий голос:
  - А почему молодой герой не спит и не витает в грезах?
  В душе его полно печали, он думает о слезах?
  Но не тревожься господин, растают все печали,
  Как только встретишь ты врага на поле брани.
  
  Я в удивлении огляделся и увидел, как из темного угла в мою сторону ползет та самая дева - змея, которую я видел на картине. Меч тут же оказался в моей руке, а его острие было направлено в её сторону. Она превратилась полностью в обнаженную деву и мелодично засмеялась. Разве я такая страшная, что стоит от меня обороняться этим смертоносным оружием? Не лучше ли победить меня своими объятиями и жаркими поцелуями? Человеческая жизнь коротка, а ты сильно опечален. Приди в мои объятия и я развею твою печаль и подарю неземное наслаждение.
  - Кто ты?- спросил я не опуская меч. Она рассмеялась,- Я та, кого вы называете Ламией, а ваши церковники - Ишет Зенуним. Они почему то считают меня демоницей блуда, а я всего лишь Дева Любви.
  
  Откинь своё железо, приди ко мне,
  Мы вместе растворимся в любовном том огне,
  Что дарит людям счастье, что дарит им покой.
  Приди ко мне мой милый, побудь хоть час со мной.
  
  Её голос опять наполнился чарующими нотками, но на меня он не действовал. - Ишет, на меня твои чары не действуют. Уходи, я не воюю и не убиваю женщин,...
   - Я их насилую,- продолжила она за меня. - Так возьми меня силой, я на все согласна. Внезапно из моего меча выскочила искорка и ударила Ишет прямо в обнаженную грудь. Она вздрогнула, в миг обернулась в деву - змею и уже уползая в свой темный угол, откуда появилась, проговорила:
  
  Ещё не знаешь ты о мощи, что прячется в тебе,
  Корону и жену найдешь себе в огне.
  Но берегись, коль силу используешь во вред,
  Ты превратишься в зверя, что принесет сто бед.
  
  Наступила звенящая тишина. Я даже слышал, как шумят листья за окнами моей комнаты. Спать мне не хотелось и я стал рассматривать перстень, в который влился жезл, пытаясь определить, как же мне теперь им пользоваться. Я и вертел его итак и сяк, я его снимал и вновь одевал, я направлял его на разные предметы и хотел, что бы они исчезли или переместились ко мне. Я пытался мысленно услышать о чем говорят мои родители, или узнать, что они сейчас делают,- но все напрасно. У меня ничего не получалось. С этими мыслями я незаметно заснул.
  Проснулся я от того, что в дверь ко мне постучали:
   - Ваша милость, пора вставать, завтрак через полчаса, а потом вы с сэром Мартом выезжаете в Рачин. Поторопитесь, мой господин не любит ждать.
  Я быстро встал, вызвал слугу и прямо в своей комнате над тазом умылся, потом оделся по походному, собрал все свои вещи, распорядился, что бы их приторочили к Чернышу и уже знакомой мне дорогой пошел в трапезную. Проходя мимо картины я заметил, что ламии уже там нет, а мертвый юноша, очень похожий на Лаэрта лежал под деревом с двумя стрелами в груди. Я тряхнул головой, словно отгоняя от себя наваждение...
  В трапезной меня уже ждал сэр Март и его жена, леди Фиона, как две капли воды похожая на ту деву - змею, что навещала меня ночью. Это не случайно, мелькнула у меня мысль, но я не подал виду, что узнал её. Она же внимательно посмотрела на меня и слегка наклонив голову произнесла:
   - Как вам спалось сэр Франк на новом месте? Кошмары не снились? А то некоторые гости, что бывали у нас, жаловались, что их ночью посещает какая то дева - змея и высасывает из них жизненную силу.
   - Ну что вы леди, я спал сном хорошо уставшего человека и ничего не помню и вообще мне редко снятся сны....
  Сразу же после завтрака мы выехали вместе с сэром Мартом, а леди Фиона должна была последовать за нами , но уже в карете и в сопровождении нескольких стражей.
   - У нас тут в последнее время стало неспокойно,- пояснил мне такие меры предосторожности хозяин замка. - Появились разбойники. Причем нападать предпочитают на отдельные кареты и неохраняемые обозы. С вооруженными предпочитают не связываться. Ограбят и исчезают.
   Я задумался: - А в окрестных деревнях искать их не пробовали? Пройтись по подворьям, глядишь и найдется что из награбленного, а там и ниточка потянется.
  Сэр Март ничего не сказал, но внимательно посмотрел на меня, словно я сказал нечто такое мудрое, что мне и не по возрасту и не по уму.
  Я ещё пока не знаю как реагировать на то или иное явление моего перстня. Вот сейчас он вдруг у меня резко нагрелся так, что стал жечь руку.
  - Сэр Мартин, не знаю что, но мне кажется нам следует быть осторожным. Мой внутренний голос что то шепчет мне, а вот что, я пока разобрать не могу.
  - Впереди балка и через неё небольшой мосток. Очень удачное место для засады, особенно если спрятаться под мостом. На всякий случай проверим свое оружие сэр Франк.
   И действительно, стоило нам приблизится к мостику, как из под него выскочило несколько человек в тулупах одетых мехом наружу и вооруженных с самодельными копьями и топорами на длинных ручках. Два человека сразу же повисли на удилах наших коней, а остальные попытались сбросить нас или хотя бы нанести удар. Самодельные копья со страшным скрежетом "гладили" наши доспехи.
   Все это произошло так быстро, что я едва успел вытащить свой меч и принять на него первый удар топора, рукоять которого не выдержала встречи с Вангортом и с сухим треском переломилась. Мне этого вполне хватило, что бы нанести рубящий удар и сделать отмашку в лево, где к сэру Мартину подкрадывался ещё один разбойник с огромным тесаком, сделанным из мясного ножа. Я дал шпоры Чернышу и он, не смотря на повисшего разбойника сделал скачок вперед, давая мне возможность рубить направо и на лево. Поняв, что у них ничего не получается, разбойники бросились в рассыпную. Но куда пешему уйти от конного, к тому же склоны балки были весьма круты и им оставалось только бежать по дороге. Вскоре все было кончено. До спасительных кустов добежал только один, да и тот сильно прихрамывал. Мы спешились и осмотрели своих лошадей,- в суматохе боя их могли поранить, хотя и у меня и у сэра Марта конь был прикрыт плотной попоной, которая закрывала грудь и бока. После этого мы прошлись и добили разбойников, бросив их трупы прямо там у дороги.
   - Действительно похоже крестьяне из ближайшей деревни,- проговорил сэр Март,- в такой одежде особо много в жару не находишься...
  В Рачин мы прибыли к вечеру и не смотря на протест сэра Марта, я не принял его предложения остановиться у его друга сэра Макса, а сразу же проехал в гостиницу, где и снял номер. Судя по всему, желающих принять участие в турнире, что должен был состояться прямо на центральной площади городка, было ещё немного, что впрочем не помешало местным доброхотам уже сейчас поднять цены за постой. Я даже пожалел, что отказался от предложения радушного сэра Марта. Ужинал я в своем номере и пораньше лег спать, так как предыдущей ночью мне было не до сна. Интересно, сейчас перстень меня предупредил об опасности, что могла грозить мне, но вот во время визита Ламии он даже не нагрелся, это что получается, встреча с ней мне ничем не грозила? С этими мыслями я и заснул.
  Утром первым делом я решил осмотреть турнирное поле. Вопреки устоявшемуся мнению ристалище было устроено прямо на центральной площади. Его просто огородили деревянным забором, соорудили высокий помост для знатных гостей и расставили простые лавки для горожан. Все пятеро зачинщиков располагались слева от судейского стола в большом шатре, возле которого установили коновязь и походную кузницу, а претендентам был выделен большой сарай с множеством окон, что служил складом и был очищен перед турниром. Рядом с ним тоже устроили коновязь и походную кузницу. За судейским столом уже сидело два человека, которые начали регистрировать в специальный турнирный список всех претендентов, одновременно разъясняя им правила турнира, которые к тому же были вывешены на столбе возле стола. На этом турнире ещё действовали старые правила, при котором к турниру допускались лишь только те рыцари, которые могли доказать, что по крайней мере их четыре предка были свободными людьми. Злые языки поговаривали, что это сделано специально, что бы не дать принять участие в этом турнире возведенным на поле брани, что были и храбрыми и опытными воинами и могли без труда победить всех зачинщиков, ну или почти всех.
  Я подошел к столу и попросил меня зарегистрировать. Седоволосый судья просил меня уточнить кто я и откуда. Я представился:- Сэр Франк, граф Ланкастер, - и показал свой фамильный перстень. Этого оказалось достаточно, но я наклонился к судье и попросил записать меня как рыцаря без имени, так как я желаю сохранить свое инкогнито.
  Моя просьба была удовлетворена и кроме судьи никто не знал кто я на самом деле. Мне разъяснили правила турнира и предупредили, что он начнется в два часа по полудню и что я имею право сам выбрать себе первого соперника из числа зачинщиков. Я остановился перед щитами с гербами и девизами, хотя уже принял для себя решение. На первый боя я собирался вызвать самого сэра Эбергарда, резонно рассуждая, что коль мне предстоит встретиться со всеми пятью, то лучше уж начать с наиболее сильного бойца, от которого не зазорно и потерпеть поражение. Я ударил своим копьем в его щит и тут же герольд внес меня под первым номером из числа претендентов, что желали сразиться с самим "медведем".
  В гостинице я плотно позавтракал, решив, что обедать не буду. Проверил и сам оседлал Черныша, в общем занялся мелкими рутинными делами, что позволяли хоть как то убить время до начала состязания.
  Мой поединок должен был состояться первым, так как я был единственным, кто вызывал сэра Эбергард, графа Гогенлорц, барона Форстер, лорда Самершит на поединок. Мне же было представлено право первому выбрать себе три копья для сшибки. Наш поединок проводился как реннен (от нем. Rennen - "скачка") - тип конного поединка на рыцарском турнире без пауз между сшибками. Если после преломления копий ни один из соперников не выпал из седла и доспехи были в порядке, рыцари скакали до конца ристалища, без промедления меняли у слуг копья, разворачивались и начинали новую сшибку, поменявшись таким образом позициями. Сшибок могло быть три и больше.
  Копья для реннена были тоньше тех, что использовались в гештехе. Сшибки проходили на полной скорости. Правилами этого турнира допускались только три сшибки, но все зрители и сами зачинщики были уверены, что сэру Эбергарду хватит и одной.
  Сэр Март, что появился незадолго до того как герольд объявил наш поединок самолично вывел моего Черныша под уздцы и помог мне удобно устроиться в седле:
  - Вы я вижу решили биться инкогнито, может быть это и правильно, но вот то, что вы вызвали самого сильного бойца из поединщиков, по моему мнению является большой ошибкой. Начать следовало с менее сильных. Ну да в прочем вам виднее. Да только сэр Франк, если вы хотите сохранить свое имя и внешность в тайне, то вам все равно придется перебраться в дом сэра Макса, иначе в гостинице вам не будет покоя и вас все равно кто нибудь, даже из слуг, увидит. Пожалуй я уже сейчас распоряжусь, что бы ваши вещи перенесли туда.
   - Поступайте как вы сочтете нужным сэр Март,- все мои мысли и чувства уже были подчинены предстоящему поединку, а не каким то мелочным вопросам, где мне спать и жить.
   А в это время шло представление участников турнира и их торжественный въезд на ристалище. Зрители бурно приветствовали каждого претендента, но особо сильный рев раздался, когда были представлены зачинщики...
  Герольды протрубили в трубы, мы взяли копья и как изваяния застыли возле стартовой черты, ожидая взмаха флагом распорядителя турнира. И наконец то флаг взметнулся в верх и резко опустился вниз. Я пришпорил Черныша и мы, набирая скорость понеслись навстречу той огромной фигуре в железе, что звалась сэром Эбергард.
  
  
  14.
  
  Столкновение произошло на моей половине, конь сэра Эбергарда оказался резвее моего. Не знаю, что мне помогло удержаться в седле, то ли недооценка противника, то ли счастливое стечение обстоятельств, но с оглушительным треском наши копья разлетелись в щепки, что вызвало восторг зрителей и их приветственные крики. Свой удар я направлял в центр щита, точно также поступил и мой соперник. Если б в свое время Витор не поработал над моим щитом и не укрепил его как следует, то мне пришлось бы плохо, а так даже царапины на нем не оказалось.
  Сэр Эбегар видимо не ожидал такого поворота событий и был крайне удивлен, когда увидел меня не только в седле, но и меняющим своё копье, а судьи объявили ничью.
  Новое копье в руке и у меня было время продумать свою тактику на предстоящую сшибку. В этот раз я решил совершить уклонение корпусом в сторону противника и тем самым избежать прямой удар, все таки мой соперник был значительно тяжелее меня и следовательно более устойчив к моему удару, чем я к его. И вот отмашка и мы понеслись навстречу друг другу. Перед самым носом его коня е резко завалил свой корпус, стараясь не промахнуться копьем, и мой соперник сделал то же самое. Мы чуть было не столкнулись плечами, так близко пронеслись наши кони друг от друга. Шум стоял оглушительный, копья опять в щепки, причем некоторые из них даже подлетели в воздух и кружась вокруг своей оси медленно опускались на землю. Зрители неистово свистели и кричали, даже на помосте для благородных зрителей дамы и девушки повскакали с о своих мест и топали ногами.
   И вновь судьи не смогли определить победителя. Беглый осмотр доспехов показал, что с ними у нас все в порядке, и пока мы меняли копья, было объявлено, что если и третий поединок завершится безрезультатно, то наша сшибка продолжится завтра по утру.
  И вновь на исходной позиции я лихорадочно просчитывал свои действия. Ещё раз уклониться не удастся, на одну и туже уловку такого опытного воина не проведешь, значит надо придумать что нибудь новое, ну там попробовать нанести удар копьем не в центр щита а в незакрытое плечо или забрало соперника. Но этот удар требовал не дюжей сноровки и тщательного прицеливания. В конечном счете я решил остановиться на ударе в плечо той руки, в которой сэр Эбергард держал копье, а что бы он не догадался о моих намерениях, кончик копья я решил опустить вниз и поднять его буквально перед самым столкновением. Это конечно было рискованно, малейший промах и мне засчитают поражение, так я "не преломлю копья" и оно останется у меня целым.
  В этот раз я не сильно разгонял Черныша и это мне помогло увидеть, что мой соперник целит мне в забрало. Я запаниковал, чуть чуть приподнял свой щит и вместо того, чтобы следовать своей тактике удара в плечо, решил тоже нанести удар в забрало. В последний момент, что тут таить, я немного испугался и перед самым столкновением прикрыл щитом свой шлем и удар наносил в слепую. Мою руку очень сильно тряхнуло, мое тонкое копье преломилось, но я боялся оглянуться на соперника, так как почти не почувствовал его удара.
  Сэр Эбергард стоял на своей позиции и тоже держал в руке обломок копья. Он так же как и я в самый последний момент поднял край своего щита и тоже наносил удар в слепую. Под рев зрителей судьи объявили ничью.
  У меня внутри все дрожало, пот с меня буквально тек ручьями. В который раз я вспомнил добрым словом совет отца перевязывать лоб полоской ткани, что бы пот не застилал глаза. Сейчас это мне здорово помогло. Я видел, как к моему сопернику подбежал его оруженосец, которого кажется зовут Салазар и помог ему слезть с коня. Ко мне тоже подошел сэр Март и придержал за уздцы Черныша. Я слез с коня, подошел и потрепал его: - Ты умница.
  Сэр Март сунул мне в руку припасенную морковку и я с удовольствием скормил её своей коняшке.
  - Ну все молодой человек, повышенное внимание вам обеспечено. Даже я не могу припомнить случая, когда против "медведя" кому то удавалось выстоять три схватки. А уж как вы заинтриговали всю местную знать. Мало того, что у вас очень старый девиз - "Честь - дороже жизни", у вас очень странный герб на щите,- шестопер, и к тому же вы сражаетесь инкогнито. Уже после первой схватки кто то пустил слух, что вы очень знатная особа королевских кровей, которая в немилости у его величества Стефана третьего, и которая скрывается от его монаршего гнева, а кто то наоборот утверждает, что это несчастная любовь толкнула вас на путь приключений и вы ищите забвения на поле брани. В любом случае внимание местных барышень вам обеспечено. А теперь, не снимая шлема пожалуйте в дом сэра Макса, ваши вещи уже там и вас там ждут. Моим друзьям тоже не терпится познакомиться с вами. Только вы уж пожалуйста напустите побольше таинственности. У сэра Макса три дочери и после турнира их будут осаждать расспросами, ...
  Вот так неторопливо шагая и разговаривая, ведя Черныша под уздцы, мы пришли к дому сэра Макса, который, кстати сказать, находился на площади, и его обитатели могли следить за поединками не выходя из дома прямо со второго этажа.
  Возле дома уже толпились люди. Сэр Март заулыбался: - Ну что я говорил? Уже прислали шпионов, вдруг удастся что разнюхать или увидеть ваше лицо, когда вы будите снимать шлем. На сегодня вы самая главная загадка турнира и первый его герой...
  Слуга увел Черныша с таким видом, словно ему доверили по крайней мере сундук с драгоценностями, а мы вошли в дом. Там, на лестнице стоял хозяин сэр Макс, из за его спины с нахальным видом выглядывали три смазливые личика его дочерей, но их разочаровал сэр Март.
   - Таинственный рыцарь снимет свои доспехи только в своей комнате, воды нагрели и приготовили? Это конечно уже относилось к слугам, которые тоже пришли поглядеть на героя сегодняшних схваток.
  А в это время турнир продолжался. Претенденты по одному выходили на встречу с выбранными зачинщиками. Кто то проигрывал сразу и в чистую, а кто то по баллам. Победить не удалось ни одному. Что бы не распугать претендентов, победители брали выкуп по одной золотой монете. Все эти новости я узнал уже в своей комнате после того, как вымылся с помощью расторопного слуги сэра Марта, который заботясь о моём инкогнито, слуг сэра Макса ко мне не подпускал. Более того, он предупредил, что я буду ужинать в отведенной мне комнате и что навестить меня разрешается только сэру Максу, как хозяину, оказавшему мне гостеприимство. Я даже слышал, как за дверью громко возмущались дочери сэра Макса, но сэр Март был непреклонен. Ужин был накрыт на четыре персоны. Кроме хозяина на нем присутствовали сэр Март и его жена, тем более, что мы с ней уже были знакомы и скрываться от неё не было ни какого смысла.
  Я проголодался и по этому много ел, наверстывая то, что не получил на обеде. Леди Фиона рассказывала о всех перипетиях первого дня турнира, так как присутствовала в ложе для благородных. Она же со смехом поведала нам, что уже нашлись очевидцы, которые узнали и меня и мой девиз. Один даже договорился до того, что я якобы пропавший король Георг первый, который вернулся из королевства драконов мести и собираюсь предъявит свои права на престол, а в качестве доказательства он привел слова моего девиза, который был на знамени короля во время его схватки с драконами, после которой он и исчез. Но его подняли на смех. Прошло уже столько лет, а король не только не постарел, но судя по моей комплекции даже помолодел и к тому же я среди претендентов, а значит я молодой рыцарь недавно возведенный или пожалованный в это звание. Расспросы и посулы судьи и секретаря ни к чему не привели.
  Сразу же после ужина, когда леди Фиона ушла, мы приступили к обсуждению моей тактики на завтрашние схватки. Вернее обсуждали два друга, а я только слушал и как говориться на ус мотал. Мне предлагали: копье нацелить в корпус, благо он у сэра Эбергарда большой; попытаться отклониться корпусом в противоположенную сторону, что несомненно труднее, так как вероятность промаха вырастает в разы, но и в случае удачи победа практически обеспечена, ведь соперник даже не сможет дотронуться до моего щита; но самый интересный совет подал сэр Макс,- попробовать перехватить копье в другую руку и я вспомнил как сэр Ричард - оберукий пользовался этим приемом нм турнире в замке маркиза. Я так же узнал, что у сэра Эбергарда есть слабость,- у него от прямого солнечного луча могут в самый неподходящий момент заслезиться глаза и мне посоветовали использовать право выбора площадки и встать спиной к солнцу, с тем, что бы дважды использовать это преимущество. Я обещал подумать, но про себя решил, что ни за что не воспользуюсь этой слабостью графа....
  Спал я без всяких сновидений, но чутко. К счастью никто не побеспокоил мой сон, да и перстень вел себя спокойно. Надо будет как нибудь на досуге попробовать разобраться с ним. Может быть у меня получится лучше, чем с жезлом? Завтракал я тоже в своей комнате. Облачиться в доспехи мне помог сэр Март, который взял на себя труд некоторое время побыть моим оруженосцем. Леди Фиона, которая вышла меня проводить и пожелать удачи на турнире, погрозила мужу пальцем:
  - Смотри у меня... А мне на ухо шепнула,- Если вас выберут первым рыцарем турнира, вручите венок для королевы красоты старшей дочери сэра Макса, леди Рошель. Девица и хороша собой и хозяйка отменная, а за ней никто не ухаживает. Всех почему то отпугивает её малозаметная хромота. У неё от рождения одна нога короче другой буквально на пару сантиметров. А выбрав её первой красавицей, вы подарите ей шанс быть замеченной.
  Я ответил утвердительно, только попросил леди Фиону описать мне леди Рошаль, так как вчера я сестер видел только мельком. - Она будет в фиалковом платье и сегодня мы будем с ней сидеть в ложе для благородных девиц и дам.
  Наше появление на ристалище встретили одобрительным гулом и громкими хлопками. Судьи и распорядители внесли некоторое изменение в регламент турнира. Наша схватка с сэром Эбергард состоится не с самого утра, как предполагалось, а после первых трех, четырех поединков претендентов с зачинщиками. Сэр Март в пол голоса заметил мне, что количество зрителей удвоилось, и что нашу сшибку перенесли, что бы ещё больше подогреть интерес к турниру. Давно за ним не наблюдало такое количество зрителей, как местных горожан, так и приезжих.
  Мы с сэром Мартом скромно стояли в сторонке и ждали своей очереди. Он сам решил вывести меня на турнирное поле, показывая мое высокое положение, что даже он, сэр Март, который имеет определенную репутацию не считает зазорным прислуживать этому странному юноше, что скрывает и свое лицо и свое имя. И вот наконец то пришло пора и нам приступить к выяснению отношений...
  В этот раз я действовал уверенно и спокойно. Волнение от участия в первом моем настоящем турнире куда то улетучилось, страх поражения меня не пугал, я уже всем доказал, что могу сражаться с самым сильным рыцарем - зачинщиком на равных, так что чувствовал я себя вполне способным если не победить, то по крайней мере проиграть достойно.
  Первая сшибка было точной копией нашего первого поединка. Под приветственные и подбадривающие крики толпы мы вдребезги разбили свои копья о щиты, не причинив ни какого вреда доспехам противника. Вторую сшибку сэр Эбергард начал с того, что поменял руку в которой он держал копье. Что ж я был готов к этому и вспомнив те наставления, что когда то давал этому подлецу Миксту от всего сердца, приготовился противостоять оберукому воину. Толпа буквально взвыла, когда мы сошлись на середине ристалища. И вновь наши копья разлетелись в щепки, грохот от столкновения был таким, что я даже немного оглох. Что впрочем не помешало мне заметить некоторую неуверенность в действиях графа. Он что не ожидал, что я обучен действовать против леворукого рыцаря? Обучен и даже совсем неплохо.
   И вот пришло время третьего решающего поединка. Шум и гам уже не прекращался. Пока я менял копье, а сэр Март проверял мои подпруги, он мне шепнул, что я принес уже ему больше сотни золотых монет, так как он сразу же поставил на меня некоторую сумму и заключил пари с несколькими лордами, что я продержусь против сэра Эбергарда не менее пяти схваток, так что даже если я и проиграю, то мой проигрыш он оплатит сам и сочтет это за честь. - Я не обещаю вам, что выиграю, но и приложу все усилия, что бы не проиграть. В третьей схватке я сам поменял руку с копьем, чем вызвал буквально бурю восторга у всех без исключения зрителей. Я заметил, что мой Черныш изрядно устал и по этому решил отказаться, если мне предложат провести ещё три схватки но уже после обеда или завтра с утра.
  Я даже не стал трогать его бока шпорами, а потрепал по щеке и попросил напрячься в последний раз. И мой конь понял, что от него требуется. С места он так рванул резко вперед, что я даже был вынужден откинуться корпусом назад. В этот раз я встретил графа на его половине и мой удар был страшным. Я попал ему в забрало и он каким то чудом удержался в седле. Естественно наши копья разлетелись на мелкие кусочки, но и мне досталось. Удар его копья пришелся мне в незащищенное плечо, ведь щит мой был в другой руке и я тоже едва удержался в седле, таким мощным был его удар. Будь на мне менее прочные доспехи, турнирное копье могло если не пробить, то по крайней мере значительно погнуть их.
  Судьи проверившие наши доспехи и после длительного совещания присудили победу мне. На моих доспехах была всего лишь малозаметная царапина, а в шлеме моего соперника была внушительная вмятина. Это решение было встречено всеобщим ликованием и диким ревом толпы. Сэр Март буквально подбежал ко мне:
  - Нет, ну каков молодец, вот так запросто победить самого "медведя", выстояв против него шесть схваток, об этом будут очень долго рассказывать, а на следующий год я уверен сюда съедутся десятки молодых рыцарей в попытке повторить ваш подвиг.
   Я огорошил его: - Сэр Март, не сочтите за труд, передайте распорядителю, что я отказываюсь от дальнейшего продолжения борьбы. Мой Черныш очень устал и для полноценного отдыха ему понадобиться не менее двух дней, а запасного турнирного коня у меня нет, да и не думал я, что мое участие растянется на полных два дня. Так что вы были правы. Надо было вызвать сначала остальных зачинщиков и только на последок оставить сэра Эбергарда. Это сэкономило бы силы и мне и моему коню.
  Сэр Мартин подошел к судейскому столу и о чем то долго там разговаривал с судьями. Потом он вернулся ко мне.
  - Сэр Эбергард предлагает вам поединок на мечах, если вы в течении пятнадцати минут выстоите против него, то вам присудят чистую победу, ну а если проиграете, то он будет удовлетворен реваншем и даже не потребует с вас выкупа. Только я не советую вам связываться с ним на мечах. Он один из самых сильных мечников королевства и практически непобедим. Правда прошел слух, что недавно он кому то проиграл, но в это никто не верит. Давайте я скажу, что вы в силу своего юного возраста устали и отказываетесь от чести скрестить клинки с графом.
  - Ну от чего же сэр Март, я с удовольствием сражусь на мечах с сэром Эбергардом, тем более, что слух о его поражении является правдой, хотя тот поединок по мнению многих и закончился вничью, но сам граф признал свой проигрыш...
  Объявление о том, что я в виду усталости своего единственного коня отказываюсь от дальнейшего участия в турнире и что сейчас состоится схватка на мечах, так сказать поединок реванш, - вызвала неистовый восторг у зрителей. По мнению сэра Марта весь город собрался на площади поглазеть на столь необычное зрелище. Судьи объявили правила проведения схватки на мечах и напомнили нам за какие удары и куда начисляются очки и сколько.
  Я успел как следует отдохнуть и уже не сомневался, что выстою отведенное мне время против сэра Эбергарда, тем более, что нам разрешили сражаться боевым оружием, но предупредили, что бы мы проявляли уважение к друг другу и милосердие.
  Не думаю, что у графа меч был хуже моего Вангорта, так что преимуществом меча я не воспользуюсь, но многочисленные тренировки с отцом, а также несколько новых приемов внушали мне уверенность, что я не буду мальчиком для битья. Мы разошлись на свои места, поприветствовали судей, прекрасных дам и друг друга и приготовились к схватке. На судейском столике появились песочные часы, взмах флагом и бой начался.
  Сэр Эбергард с самого начала решил ошеломить меня натиском и напором, но я был к этому готов. К тому же тот первый наш поединок не прошел для меня даром и я довольно спокойно встретил этот натиск. Главное было не подставляться, хотя первый же удар который я принял на щит и сбросил в сторону, вызвал у меня онемение левой руки. Спасло меня то, что и я не остался в долгу и нанес удар в голову соперника, который граф тоже был вынужден принять на щит и тут я заметил, что у графа по прежнему не защищены подмышечные впадины и это являлось его самым уязвимым местом. Раз за разом мы обменивались ударами, вернее бил он, а я уворачивался, находился в постоянном движении и наносил легкие касательные удары, словно искал слабые места в его доспехах. Наконец я решил, что пора и мне применит несколько новинок и взвинтив темп перешел в наступление. Я заставил сэра Эбергарда обороняться. Мои удары стали пробивать его защиту. Дважды я попал ему в голову и один раз в плечо.
   Он не успевал за мной и тогда я решился на нанесение удара снизу в верх в то место, где соприкасается шлем с доспехами. Я сделал ложный замах, якобы промахнулся и когда кончик моего меча оказался внизу, резко сделал шаг в сторону, разрывая на немного дистанцию и самым кончиком Вангорта чиркнул по горлу соперника. Со стороны этот удар могли заметить только специалисты разбирающиеся в боях на мечах. Если б я рубанул со всей силы и режущей поверхностью, то думаю, что шею я своему сопернику рассек. Судьи остановили бой, что бы проверить состояние и готовность продолжать поединок графом.
  Воспользовавшись передышкой я подошел к сэру Эбергарду и поинтересовался:
   - Сэр, почему вы так и не укрепили свои подмышки? Вы же собирались поставить там дополнительные пластины.
  Вместо ответа граф снял свой шлем: - И как я сразу не догадался с кем сражаюсь и то - то меч мне показался подозрительно знакомым. Потом он поднял руку и потребовал тишины. Когда спокойствие более менее восстановилось, он своим рыкающим голосом громко произнес: - Я признаю свое поражение. Я сам возвел этого юношу в рыцари и это вторая наша схватка на мечах и я второй раз её проигрываю.
  Что тут началось ,- невозможно описать словами. Сэр Март исполнял какой то замысловатый танец, на помосте для молодых дам и девиц сразу несколько упали в обморок. Шум стоял такой, что я, для того чтобы обратиться к сэру Эбергарду, вынужден был кричать ему в ухо:
  - Граф, не раскрывайте мое инкогнито, пусть я для всех так и останусь рыцарем без имени. Не хочу привлекать к себе внимания!
  Он кивнул мне головой и дружески стукнул по плечу. После этого оно у меня болело ещё два дня. В виду моей победы, турнир был закончен досрочно, зачинщиков признали проигравшими и мне выплатили пятьдесят золотых монет, а также предоставили право выбрать королеву красоты. Я сел на Черныша, на мое копье мне одели небольшую, но очень красивую корону, которую выбранная мной королева сможет носить целый год, до следующего турнира, когда выберут новую королеву.
  Помня наш уговор, я сквозь прорезь своего забрала искал фиалковое платье леди Рошаль. Мне пришлось проехать дважды, прежде чем я заметил леди Фиону и старшую дочь сэра Макса. Они сидели с краю ложа.
  Я приблизился и стряхнул корону прямо на колени леди Рошаль. Потом спешился и подойдя к изумленной девице, что ни как не ожидала такого поворота событий, взял корону и надел ей на голову.- Желаю вам счастья леди Рошаль,- и поспешно сбежал с помоста, боясь, что девица может расплакаться.
  Сэр Март уже ждал меня, держа Черныша за повод. Так же неторопливо, под приветственные крики толпы мы прошли полный круг по ристалищу и отправились в дом сэра Макса. А распорядитель турнира объявил, что хоть турнир и закончен, но схватки продолжаются и все кто желает могут скрестить свои копья с бывшими зачинщиками. И опять радостный рев зрителей пронесся над площадью,- зрелище не закончилось, зрелище продолжается....
  В своей комнате я прежде всего с помощью все того же слуги вымылся и переоделся во все чистое, потом надел уже вычищенные доспехи и пользуясь тем, что я в своей комнате остался без шлема. Раздался стук и я быстро нацепил на себя шлем. Вошли слуги, которые поставили стол большего размера а маленький унесли, после чего, с любопытством посматривая на меня, они начали сервировать стол, расставляя золотые и серебряные приборы. Всего было поставлено шесть приборов, из чего я сделал вывод, что у меня будут ещё гости. И действительно в мою комнату вошли сэр Март с женой, сэр Макс, граф Эбергард и судья турнира сэр Локки. Все видели меня наяву и я смог с чистой совестью снять свой шлем.
  Начался обед.
  - Ну граф вы меня удивили,- обратился ко мне сэр Локки. Победить моего друга дважды в схватке на мечах не удавалось ни кому. И вряд ли удастся впредь. Сэр Эбергард умеет делать выводы из своих поражений.
  - А в моем поражении нет ни какого бесчестия,- пророкотал граф Гогенлорц. Я, можно сказать, крестный отец этого юноши. Ведь именно я возвел его в рыцарское достоинство на турнире у маркиза Ля Конт. Так что я могу его считать чуть ли не своим учеником, который в мастерстве превзошел своего учителя.
   - И это правда сэр Эбергард,- поспешил откликнуться я,- Тот наш поединок не просто меня многому научил, а показал как многое я ещё не умею, что бы быть хотя бы на равных с таким признанным бойцом как вы.
  Сэр Эбергард с победоносным видом посмотрел на присутствующих. А леди Фиона добавила:
   - Сэр Франк не только отлично владеет оружием, у него к тому же и прекрасный вкус, и он не случайно выбрал леди Рошаль королевой красоты. Уверена, что теперь у вашей дочери, сэр Макс, не будет отбоя от женихов. А какие планы у нашего доблестного рыцаря без имени? - поинтересовалась лукаво она.
  - Завтра как только рассветет, я отправлюсь дальше на юг.
  - Примите от меня совет, сэр Франк,- вмешался в разговор сэр Март. - Через три месяца состоится турнир средней руки в честь рождения первенца у графа Флобера. Там будут знатные бойцы и вам стоит попробовать на нем свои силы. К тому же говорят, что там будет присутствовать герцог Дориан со своей молодой женой и маркиз Брауншвейг. Я не показал виду, что последнее замечание о присутствии на турнире неких лиц меня весьма заинтересовало. А вдруг удастся встретится на поединке с Микстом?
  Разошлись мы далеко за полночь, я наказал разбудить себя рано утром с тем, что бы как можно меньше людей видели мой отъезд. Провожать меня вышли сэр Март и сэр Макс.
  - Сэр Франк, сожалею, но вам придется выехать от нас в доспехах и в шлеме. Уж больно много шпионов караулят вас и ждут когда вы появитесь,- с сожалением проговорил сэр Макс,- и советую не снимать ни шлем, ни доспехи по крайней мере ещё километров десять, пока не отъедете от нашего городка.
  Вот так закончился мой первый взрослый турнир в котором я принял участие, и к тому же я твердо вознамерился принять участие в турнире у графа Флобера и лицом к лицу встретится с маркизом Брауншвейг и если получится, поквитаться со своим братцем, предателем Микстом.
  
  15.
  
  Почти три месяца я не спеша путешествовал от одного местечка к другому. Движение мое напоминало зигзаг. Больше двух дней на одном месте я не оставался. Армавир то приближался, то удалялся от меня. Пару раз мне пришлось встретиться с местными разбойниками, которые почему то посчитали, что молодой рыцарь может стать для них легкой добычей. Эту иллюзию я у них развеял очень быстро и практически у всех навсегда. Перстень ни как не проявлял себя за исключением тех случаев, когда предупреждал меня об опасности. Причем об опасности, которая могла исходить для меня от других людей или живых существ. А вот если я провалюсь по пояс в яму или поскользнусь на тропинке,- перстень молчал. Я обзавелся заводным конем, но не турнирным, а обыкновенным, на который загрузил купленный по случаю небольшой шатер и нехитрый скарб для более удобного путешествия по стране.
  Близилось время турнира у графа Флобера и я направил свои стопы в сторону его замка. Через пару дней стали попадаться признаки того, что ожидается праздничное событие. Мне пришлось обогнать несколько обозов с различной снедью (копченая и вяленая рыба, вино в бочках, окорока, круги сыра), а также стада различной живности, что гнали на прокорм гостям графа.
  Так как среди гостей графа я не числился, то благоразумно решил остановиться на той поляне, что была выделена для участников турнира. Там уже было установлено с десяток разноцветных шатров и палаток. Специально выделенные слуги помогли мне установить мой шатер и рассказали о порядке и правилах поведения установленных графом и устроителем турнира, а также о нравах царящих здесь.
  В частности я узнал, что могу питаться здесь на поляне, так как торговцы привозят сюда все необходимое, а могу питаться и в замке, но без права заходить на хозяйскую половину.
  Для гостей и участников турнира были подготовлены три зала, в зависимости от титула и положения в обществе. Наиболее именитые гости расположились непосредственно в замке, менее знатные в гостевом доме, остальные где придется. Гостей ожидалось более трех сотен и это не считая участников турнира, их слуг и обслуги. Уже за день до турнира в окрестностях можно было наблюдать большое скопление народа. Были построены три трибуны для знати, а простой люд размещался на высоких холмах, что окружали поле предстоящих схваток. Правила турнира несколько отличались от общепринятых.
  Турнир открывался схватками на дубинах и булавах простолюдинов или слуг знатных лордов. Потом начиналось самое интересное:- индивидуальные схватки на мечах и копейные сшибки. Причем не возбранялось, если копейная сшибка не определила победителя, то продолжить выяснение отношений любым другим видом оружия, что было в распоряжении рыцаря. Победитель продолжал участвовать в турнире, проигравший выбывал из него и к тому же выплачивал победителю две золотые монеты. Цена была фиксирована и изменению не подлежала, так что если кто надеялся поживиться на этом турнире за счет доспехов и коней проигравших, то его ждало разочарование. Специально назначенные рыцари из ближайшего окружения графа должны были строго следить за этим и за порядком, пресекая на корню всякое непотребство.
  Так же от слуг я узнал, что если мне позволяют средства, то на время турнира я могу нанять себе слугу и даже служанку, которая будет греть мне постель и готовить пищу, а также массировать ушибы и растирать синяки. Бедняки с удовольствием пристраивают своих дочерей, а те таким образом собирают себе на приданное или пропитание всей семьи. Я так же ненавязчиво поинтересовался, кто из знатных гостей уже прибыл в замок графа, а чей приезд ещё ожидается.
  - Гостей будет много как никогда, даже больше чем три года назад, когда граф взял в жены леди Матильду. Герцог Дориан с леди Флорой уже прибыли, маркиз Брауншвейг с большой свитой тоже тут, а вот граф Робер прислал извинения,- он повредился на охоте и даже в карете ехать не может, не то что на коня сесть. Правда поговаривают, что в его напасти виновата не охота, а тяга к молоденьким леди, отец одной из которых и всадил ему стрелу в место пониже спины, когда он перебирался через стену, спасаясь от возможного насильственного принуждения к браку с этой леди, с которой, опять таки по слухам, он был весьма близко знаком...
  Пообедал я теми продуктами, что ещё оставались в моих запасах, а на ужин отправился в замок, естественно в третий зал - для не очень знатных рыцарей и младших сыновей лордов. Я особо не скрывался, но и на люди не вылазил, стараясь не привлекать к себе внимания, внимательно наблюдая за всем и вся вокруг.
  Первое на что я обратил внимание - леди Флора, бывшая графиня Гауф, а ныне герцогиня Дориан, в сопровождении большой группы своих придворных дам прогуливалась по двору замка, где так же прогуливались расфранченные и расфуфыренные рыцари всех возрастов. Было интересно наблюдать со стороны, как дамы и леди стреляли глазками направо и налево, а "павлины" в шпорах "распускали свои хвосты", лихо подкручивали усы, у кого были и картинно держались за свои мечи, изредка бросая взгляды на своих мнимых соперников и показывая всем видом -"только троньте меня, ух я вам покажу..."
  Скромно, сторонкой, не привлекая внимания я прошел в зал, нашел в уголке незанятое местечко и знаком подозвал слугу:
   - Любезный, принеси мне что нибудь поесть, а потом задержись возле меня,- и я бросил ему серебряную монетку, которую он ловко поймал и засунул себе за щеку.
  Слуга оказался из наемных или присланных в помощь. Тем не мене он был в курсе всех последних новостей и сплетен, с которыми радостно поделился со мной.
   - Герцогиня Дориан кокетничает на право и налево, но ночи проводит только со своим мужем и не выглядит недовольной. Сам герцог словно помолодел после очередной женитьбы и даже изредка совершает конные прогулки. Маркиз Брауншвейг прибыл без жены, но с молодой леди, какой то своей дальней родственницей, молодой баронессой Циммер которой как говорят он увлечен. Правда у леди есть жених, но она с ним не считается и все свое время проводит с маркизом в его апартаментах, но на ночь уходит к себе. Лорд Волох прибыл с дочерью и с известием, что её приданное составляет десять тысяч золотых монет, город и два десятка деревень, а также замок Тахир. И теперь леди Цара соперничает с леди Флора за звание первой красавицы. У каждой свои почитатели и вздыхатели, но у леди Цара их больше, так как десять тысяч золотых на дороге не валяются и сама она достаточно пригожа. Из сильных турнирных бойцов, говорят прибыл сэр Ольдером, графом Цеппел, а также сэр Один. Ожидается приезд сэра Никола и сэра Алекса де Ниро. Последние двое очень сильны в копейном поединке и слывут одними из лучших рыцарей королевства, а граф Цеппел и сэр Один сильны в схватках на мечах, так что все прочат именно им встречу в финальных поединках...
  Сразу же после ужина я, немного прогулявшись по задворкам замка вернулся к своему шатру. Там меня поджидал один из слуг, который помогал мне его устанавливать.
   - Ваша милость, не надумали нанять себе кого нибудь, а то тут есть у меня на примете и слуга и служанка и стоят недорого.
   - А что это ты за них хлопочешь? Долю с них имеешь?
  - Да какая доля, родня это моя. Брат с сестрой Да вот беда и он и она немые почти что от рождения. В детстве их что так сильно напугало, что сначала они заикались, а потом и вовсе говорить перестали.
   - Немые говоришь? Приведи ка их сюда.
  - Да они здесь ваша милость, вы единственный кто остался без слуги и шатровой девицы. Он громко крикнул: - Дориан, Грей! Идите сюда. Его милость хочет на вас посмотреть.
  Из за невысоких кустов вышли деревенские парень и девушка разительно похожие друг на друга. Моего возраста, беловолосые, красные от смущения.
  - Вы не смотрите ваша милость на их простецкий вид. Дориан обучен уходу за лошадьми, при случае и подкову поменять может, а Грей умеет хорошо готовить, правда не благородные изыски, а что по проще. Да и вам выгода. Продукты дешевле покупать, чем готовую пищу у торговцев....
  Брат с сестрой мне сразу же понравились, но я для порядка придирчиво осмотрел их, и даже заставил жестом Грей поднять юбку. Она густо покраснела, но подчинилась, все таки она нанималась шатровой девицей, а значит в её обязанности входило и греть постель благородному рыцарю со всеми вытекающими отсюда последствиями.
   - Я беру вас в услужение. За моим шатром поставьте себе полог. Вся кухонная утварь возле коновязи. Сейчас возьмите деньги и ступайте прикупите продукты на завтра. А это вам задаток,- и я передал беловолосому Дориану две серебряные монеты. Потом добавил ещё одну золотую и предупредил:- Продукты покупайте только свежие, вина не берите вовсе, я его не пью, из купленного приготовьте себе что нибудь на ужин, а я уже поел в замке...
  В сопровождении Гюнтера, так звали слугу, что сосватал мне своих родственников в услужение, мы прошли к ристалищу. Там уже все было готово к празднику. Я зарегистрировался у секретаря как рыцарь без имени. Оказывается он уже был наслышан о таком, но предупредил, что я уже третий с таким именем. Я улыбнулся, - третий так третий. Мной специально было выбрано вечернее время для вывешивания своего щита. Чем меньше народа меня увидит, тем меньше шансов быть узнанным. Мы ещё с Гюнтером обошли все ристалище. Я проверял ямки и неровности на поле. К счастью их не было, все было засыпано песком. Вернулся я уже затемно. В моем шатре горел светильник, а от каменного очага под пологом шел вкусный запах жареного мяса и я почему то захотел есть. Возле очага сидел Дориан, увидев меня заулыбался и сразу же предложил мне палочку с нанизанным на неё жареными кусками.
  Я не удержался от похвалы: - Вкусно. Ты готовил? Он отрицательно покачал головой - Грей? Он кивнул. - Молодец девчонка, умеет жарить на огне, а вот у меня так не получается. Или подгорит, или недожарится....
  Утолив голод я пошел в шатер. Грей лежала под моим одеялом, укрывшись по самые глаза и испугано смотрела на меня. Ах да, она же шатровая девушка, греет мне постель и готовится оказать мне некоторые услуги, которые входят в её обязанности. Я присел возле неё на корточки и с некоторым усилием откинул одеяло. Так и есть, она лежала обнаженной, и под моим взглядом её стала бить крупная дрожь. Я вернул одеяло на место.
  - Твои услуги Грей, сегодня не понадобятся. Завтра у меня первые схватки и я хочу выспаться и как следует отдохнуть. Одевайся и иди спать к брату. Да, можешь прихватить ещё это одеяло,- и что бы не смущать её, я отвернулся к стенке шатра. Раздалось шуршание одежды, потом на стенке шатра появилась очень странная тень, а мою руку буквально ожгло сильной болью. Ещё не осознавая что делаю, я вырвал меч из ножен, крутнулся на месте и выставил клинок перед собой.
  Грей, с тонким стилетом в руке, буквально насадилась на мой меч. - Ты знал,- только и успела она прошептать, и как подкошенная рухнула к моим ногам. Мой клинок почти пронзил её насквозь, шансов выжить у неё не было. Она ещё пыталась что то сказать, но в горле у неё забулькало, она дернулась и затихла. А потом, внезапно поднявшись на локтях, громко закричала: - Дор! Он все знает, спасайся! - и опять рухнула на подстилку шатра. Вот так немая, ничего себе....
   С обнаженным мечом я выскочил из шатра и кинулся к пологу, где должен был находиться Дориан. Но там уже было все пусто, а в другом конце поляны поднялся шум, гам, донеслись ругань и проклятия. Я направился туда и увидел интересную картину. Дориан с таким же тонким стилетом в руке был пригвожден к земле мечом одного из рыцарей, а другой, сидя на земле в сторонке, пытался остановить кровь, что ручьем хлестала из перерезанной кисти его руки. Я быстро сорвал с пояса небольшой мешочек с мазью из трав, которые останавливали кровь и обильно ею смазал поврежденную руку рыцаря. Он зашипел от боли, но руку не отдернул. А вскоре кровь перестала течь, рана буквально на глазах стала затягиваться, а по довольному виду молодого человека стало ясно, что и боль затихла.
  - Что здесь происходит? - раздался требовательный голос и раздвигая любопытных к нам протиснулся высокий воин в богатых доспехах. - Я сэр Галий, отвечаю за порядок в лагере. Так что тут у вас?
   Тот рыцарь, которому я оказывал помощь, нехотя пояснил: - Я отлучился от своего шатра по нужде и стал свидетелем, как этот беловолосый сначала о чем то говорил с одним из слуг графа, а потом пырнул его своим ножом. Я пытался его задержать, но он рассек мою руку и кто то из подоспевших на шум проткнул его своим мечом.
  Из кустов послышался изумленный голос:- Ваша милость, сэр Галий, здесь наш Гюнтер и у него перерезано горло.
  Настала пора и мне вмешаться: - Этот человек и его сестра сегодня при посредничестве Гюнтера были наняты ко мне в услужение на время турнира. С его слов, это его родственники, брат и сестра, к тому же немые почти что от рождения. Сестра несколько минут назад пыталась убить меня в моем шатре и её тело валяется ещё там. Его звали Дориан, а её Грей. В чем тут дело, я не знаю и теряюсь в догадках.
  Вскоре, при свете факелов, все три трупа были собраны в одно место и уложены в ряд. Появился какой то человек в темном одеянии, но явно не священник. Одного взгляда на убитых ему хватило, что бы многозначительно хмыкнуть:
   - Наемные убийцы и, надо признаться, не последние в своем ремесле. Он Дор - "длинный кинжал", а она Грейта - "смертельный поцелуй". Он убивает свою жертву одним ударом, перерезая ей горло, она, во время занятия любовью, втыкает свой стилет жертве в глаз. Кто то не поскупился, их услуги стоят достаточно дорого. Только вот кто должен был стать их жертвой? Не этот же слуга? Ладно, забирайте трупы и везите их в мою лабораторию, там разберемся....
  Подстилку шатра со следами крови я без сожаления сжег на костре, а спать пошел к коновязи, где спокойно пофыркивал Черныш. Он обнюхал меня, получил и схрумкал свою морковку и уже до утра нас никто не беспокоил.
  Утром умывшись в ручье, я перекусил остатками продуктов, что ещё оставались у меня. Под пологом я ничего съестного не обнаружил, а это могло означать только одно, мои мнимые слуги и не думали покупать продуктов. Видимо они собирались сделать свое дело и под покровом ночи незаметно исчезнуть из лагеря. Тем более, что их практически никто не видел, ведь нанял я их уже почти поздним вечером. Если исходить из того, что их жертвой должен был стать я, то возникает вопрос, кто их нанял и как они выследили меня?
  Я стал размышлять,- явных врагов у меня предостаточно, это и леди Лаура и её отец, мой братец Микст и его невеста. А незримых врагов и того больше. Тем более, если кто то из представителей тех пяти фамилий знает мою тайну рождения, или хотя бы догадывается о ней.
  Мои размышления прервал громкий звук рога, возвестивший о том, что участникам турнира пора готовиться к выезду на ристалище и представлению благородным зрителям и устроителю турнира графу Флоберу. В шатре я уже привычно сам облачился в доспехи, оседлал Черныша, проверил подпруги, крепление стремян и надежность ремней. Дождавшись второго сигнала, я неторопливо направился к ристалищу. Там уже было полно народу, да и места для благородных были заняты почти все. Распорядитель объяснил нам порядок и очередность представления. Так как я и ещё двое рыцарей участвовали в турнире без имен, то представлялись мы в самую последнюю очередь, вместе с новичками турнира и пожалованными рыцарями, которые пожелали принять участие в схватках. Это как правило были молодые люди лет 14 - 15 получившие рыцарское звание из рук своих богатых и знатных родителей. Что бы нас, - без имени, хоть как то различать, нам на пояс повязали цветные ленты. Мне достался кусок материи василькового цвета. Моим будущим соперникам красного и зеленого цвета.
  Мы спокойно дожидались своей очереди для представления и права забрать свои вывешенные щиты, когда среди присутствующих зрителей сначала прошел шум и некое оживление, а потом и радостный и восторженный гул. Граф Флобер встал со своего места и поспешил спуститься вниз. Там из кареты с королевскими гербами выходил невысокого роста коренастый крепыш.
  - Племянник короля, наследник престола принц Эдуард. Его величество на время отлучил его от двора, но он об этом и не жалеет. Живет так как хочет, проводя время в увеселениях и праздности. А это его новая фаворитка,- принцесса Лаура, дочь герцога де Фронде. Говорят принц уже начал бракоразводный процесс со своей женой, обвинив её в бесплодии и намеривается взять в жены леди Лауру,- все это мне негромко поведал один из моих соседей,- Не люблю я принца, улыбается, а сам сволочь бьёт исподтишка.
  Судя по всему мой собеседник был весьма осведомлен о дворцовых делах и я внимательно посмотрел на него.
   - Не смотрите юноша на меня так внимательно, на моих доспехах нет ни одной отметки, а мой щит без гербов и девизов. Я как чувствовал, что на турнире появятся гости и принял меры предосторожности. Я даже своего коня поменял, что бы по нему не смогли опознать меня.
   Я дернулся как от удара. Мой Черныш был весьма заметен и опытный глаз, несмотря на попону и чепрак мог всегда его опознать. Заметив мою реакцию, мой сосед продолжил:
   - А ваш конь весьма примечателен, одни белые чулки на бабках чего стоят, да и две белые отметины на лбу не так часто встречаются. Советую вам, пока не поздно поменять коня. У меня кстати есть неплохой турнирный, для себя готовил, могу уступить за пару золотых монет,- и прежде чем я успел что либо ответить, он поднял руку в верх и сначала сжал свою латную ладонь в кулак, а потом показал два пальца.
   - Сейчас его приведут и вы успеете его опробовать. Я не так силен в копейных сшибках, а на мечах мне турнирный конь не понадобиться. К тому же мой друг граф Гогенлорц успел мне сообщить о неком молодом человеке который его победил в схватке на мечах и о его несколько необычном гербе на щите. Признайтесь ведь это у вас шестопер на щите? Я сегодня его обнаружил утром, когда выбирал соперника для схватки. Так что услугу я вам оказываю с умыслом. Ведь и вам для схваток на мечах конь не понадобиться, а вручив вам подготовленного коня я избавляюсь от одного из опасных противников....
   Нам подвели красавца коня. Я отъехал в сторону и с помощью молчаливых слуг быстро переседлал его и вернулся в общий строй. Неизвестный мне рыцарь благожелательно заметил: - Вы правильно сделали, что взяли свое седло. На нем вам будет привычней. Я смотрю у вас всего одно копье, да и то боевое. А у графа копья дрянь. В щепки разлетаются при малейшем прикосновении, где уж тут нанести мощный удар. А зрителям нравится. Ладно, в честь своего друга сэра Эбергарда, я вас и копьями снабжу, правда за те же две золотые монеты. Хотя если вы сейчас не при деньгах, то отдадите потом, когда разбогатеете.
  - А я догадываюсь кто вы,- и наклонившись так, что бы нас никто не смог услышать, я выпалил, - Вы сэр Ольдером, граф Цеппел. Только о нем сэр Эбергард при мне отзывался как о своем друге.
   - Ну вот, все мои потуги остаться неузнанным пошли прахом, - шутливо сказал он,- надеюсь вы не выдадите меня сэр Франк? И он громко рассмеялся....
  Настала и наша очередь быть представленными высокой публике. На центральном помосте стояли три подобия трона, в которых важно восседали принц Эдуард, принцесса Лаура и граф Флобер. Принц и принцесса о чем то оживленно разговаривали и совсем не смотрели на представляемых рыцарей. Я буквально пожирал глазами Лауру. Она если и изменилась, то только в лучшую сторону. Из немного угловатой молодой девушки она за несколько месяцев превратилась в зрелую женщину.
  - Держите себя в руках молодой человек,- привел меня в чувство мой сосед. - Ваш разрыв свадебного уговора наделал столько шуму, что его отголоски слышны до сих пор. За леди Лаурой укрепилась слава доступной девицы и куча поклонников стали окружать её, надеясь на её благосклонность. Но она выбрала племянника короля. Хотя отмыться от репутации девицы легкого поведения ей будет нелегко. Говорят она вас ненавидит и поклялась отомстить, так что будьте начеку.
  После представления мы разобрали свои щиты и разъехались по указанным местам. За мной как приклеенный стал ходить слуга графа Цеппел. Моя схватка было четвертой в этот день и я с удовольствием наблюдал, как сэр Ольдером быстро разделался со своими двумя соперниками, которые ему бросили вызов. Все дело было в том, что как рыцари, которые скрыли свое имя, мы сами не могли вызвать на поединок ни кого, а вот нас мог вызвать любой...
  Наконец то дошла очередь и до меня. Мне предстояло провести три схватки, при условии, что в каждом поединке я буду выходить победителем. Копья, которые мне предложил граф действительно оказались выше всяких похвал, и ещё я заметил, что очень многие пользуются своими копьями и лишь немногие берут копья любезно представленные графом Флобером. Во всех трех сшибках я победил чисто. Один мой соперник был выбит из седла, а два других потеряли стремена. Мой новый конь вел себя превосходно и даже после трех схваток выглядел свежим.
  Ко мне подъехал сэр Ольдером: - Не увлекайтесь молодой человек, не увлекайтесь. Сейчас у вас ещё не было настоящего соперника, а вот после обеда, когда отсеются наиболее слабые и неподготовленные, будет значительно труднее, а уж во второй день останутся только настоящие турнирные бойцы, там и придется показывать все свое мастерство.
   Во время разговора ко мне приблизился человек в черной одежде. - Ваша милость,- обратился он ко мне,- у меня для вас сообщение на словах от мессира: " В нарисованном городе ждет засада, предатель и убийца действуют заодно, опасайся белоголовых. Некто знает или догадывается кто ты. Берегись, охота началась"
  Я подождал немного, надеясь если не на продолжение, то хотя бы на некоторое разъяснение. Увы их не последовало. А черный от себя уже добавил: - Наемных убийц по вашу душу прислала молодая леди, которая сейчас находится на турнире. О том, что вы здесь, она уже знает, только под какой личиной вы скрываетесь - нет. Однако при ней есть хороший маг, который может вас вычислить. Будьте осторожны. Не покупайте еду у незнакомых торговцев и не пейте ничего из новых нераспечатанных кувшинов.... Он поклонился и так же незаметно для окружающих удалился от нас.
  - Да, видимо не зря сэр Эбергард просил меня присмотреть за вами сэр. Сэр Ольдером и не скрывал, что очень внимательно слушал весь наш разговор. - Только мне не очень понятно, к чему такая таинственность в отношении молодой леди, ведь даже коню ясно, что эта ваша бывшая невеста, которая ненавидит вас.
   - Не все так просто граф. Здесь есть ещё одна молодая леди, чья роль в смерти моего брата не совсем ясна. К тому же она недавно стала герцогиней и женой герцога Дориана.
   - Вы о леди Флора, урожденной графине Гоуфирстбург?
   - Именно о ней. Я чувствую, что она как то связана с гибелью Лаэрта. Но пока эта тайна мне не по зубам. К тому же она могла меня видеть, когда я неосмотрительно пошел в замок ужинать. А после этого и появились те белоголовые убийцы.
  - Молодой человек, какая же интересная у вас жизнь. Наемные убийцы, любовь и ненависть, могущественные враги... Наш разговор прервал сигнал на обеденный перерыв, после которого схватки и поединки должны будут продолжиться пока солнце не сядет за деревья.
  
  16.
  
  Обедал я в гордом одиночестве в своем шатре тем, что мне прислал со своим, все таким же молчаливым слугой граф Цеппел. Вскоре слуга вернулся и нарушил свое молчание: - Ваша милость, мой господин настоятельно просит вас перебраться в его шатер на ночь, так как он все равно ночует в замке, а наши люди обеспечат вам надежную охрану. Что мне ему ответить?
  Думал я не долго. Уж если наемные убийцы так легко меня вычислили, то велика вероятность что и тот, кто их нанял, знает где я располагаюсь: - Передай своему господину, что я благодарю его и обязательно воспользуюсь его приглашением, но чуть позже, ближе к вечеру. А где кстати мой Черныш?
   - Мой господин распорядился его отвести в конюшню замка...
  А что, неплохая мысль. Пусть думают, что и я в замке. Вскоре прозвучал сигнал возвещающий о начале новых поединков. Нас, поединщиков, действительно осталось не так уж и много. Распорядитель и герольды огласили новые условия - победителем будет объявлен тот, кто дважды победит своего соперника или одержит одну, но чистую победу. Мне в соперники достался рыцарь, на щите которого красовалась голова дракона изрыгающего огонь. Точно такой же знак был выбит у него на нагрудной пластине. И вообще, при взгляде на него мене немного становилось не по себе. И не только от того, что он был значительно массивнее и шире в плечах чем я, от него исходило нечто, что заставляло заранее трепетать перед ним. Но что то было в нем несомненно странным. Не сразу, но я обратил внимание на несоответствие веса рыцаря стати его коня. Уж больно он был тонконог для такого великана. Не знаю по чему, но я снял свою латную перчатку и перевернул свой перстень вверх. В тот же миг мне показалось что маленькая, едва заметная для меня искорка сорвалась с него и понеслась в сторону моего противника. А буквально через мгновение я с удивлением заметил, что от великана не осталось и следа. Передо мной сидел обыкновенный поединщик, который ни в чем и ни как не превосходил меня. Магия? А куда смотрят священники или этот рыцарь имеет возможность обходить обязательную проверку перед поединками?
  Не кстати вспомнились слова черного о том, что кто то из моих врагов в своем окружении имеет сильного мага, который может не только меня опознать, но и наверняка помочь моему сопернику. Я повнимательней пригляделся, что то в манере держать копье, сидеть в седле немного наклонив голову в сторону напоминало мне. Неужели Микст? Надо непременно заставить его снять шлем, убедиться что это он, а потом убить. И плевать на последствия. Предатель должен быть наказан.
  А распорядитель и герольды не спешили давать нам знак для начала поединка. Явно что они кого то или что то ждали. Вскоре на центральном помосте появились принц Эдуард, принцесса Лаура и граф Флобер. Как только они заняли свои места, прозвучал сигнал и флаги резко опустились вниз. Мы понеслись навстречу друг другу и встретились где то на середине ристалища. Мое копье направленное вначале в центр щита моего соперника, как поступают обычно в схватках, перед самым столкновением резко поднялось вверх и нацелилось ему в забрало. Не даром я все время своего путешествия отрабатывал этот прием. Наконечник моего турнирного копья попал точно в цель, в то время как копье моего соперника даже не попало мне в щит, куда он явно целил.
  Мой удар был настолько силен, что лопнули специальные ремешки, которыми шлем цеплялся за подбородок и он слетел с головы, а сам седок как куль с мукой свалился с лошади. Я поднял своего коня на дыбы и заставил развернуться практически на месте. Это был не Микст. Какой то прыщавый юнец растерянно крутил головой, явно не понимая что с ним произошло и пытался подняться с песка. А к нему уже спешили не только герольды, но и два священника.
  Наступила заминка, в ходе которой моему поверженному сопернику позволили и помогли сесть на его коня, а потом распорядитель турнира громко во все услышанье заявил: - Рыцарский кодекс чести гласит, что суровому наказанию подвергаются участники турнира в следующих случаях: Первый случай и самый серьёзный, когда дворянин уличён во лжи и нарушении клятвы, особенно в вопросе чести. Данный рыцарь сражался бесчестно, используя магию.
  Второй: когда дворянин-ростовщик, и явно одалживает ради выгоды.
  Третий случай, когда дворянин женится на женщине, которая ниже его по происхождению и неблагородна.
  Касательно этих трёх случаев, первые два не могут быть прощены, поскольку должны строго осуждаться на турнире, и они настолько бесчестны и возмутительны, что если кого-нибудь уличают в совершении этого, то после того, как вина его будет доказана, его шлем бросают на землю.
  Наказание для двух основных серьёзных проступка, описанных выше, следующее:
  А именно остальные сеньоры, рыцари и дворяне на турнире должны схватить и бить провинившегося, пока тот не согласится уступить своего коня, это всё равно, что он скажет: "Я сдаюсь." И когда он сдастся, остальные участники турнира должны приказать своим пешим и конным слугам обрезать подпругу с его седла и пронести негодяя на седле к ограде ристалища и установить его там, как будто верхового, и держать его в таком положении, чтобы он не смог слезть или незаметно удрать до самого конца турнира; а конь его дарится трубачам или менестрелям. (Википедия)
  Моего соперника на седле понесли и усадили на столб ограды, а несколько вооруженных рыцарей графа Флобера встали у него по бокам. Я был признан победителем и прошел в следующий круг турнира. Мой благодетель сэр Ольдером тоже одержал довольно легкую чистую победу сбив шлем со своего соперника. Мы отошли с ним немного в сторону и не поднимая забрала стали внимательно наблюдать за своими будущими соперниками, что продолжали мерятся силами на ристалище. Со стороны это наверное выглядело странным. Стоят два рыцаря с цветными поясами на доспехах и о чем то в полголоса беседуют. Вокруг них разместились полукругом угрюмого вида несколько слуг вооруженных большими дубинками. На щитах и доспехах рыцарей нет особых отличительных знаков. У одного вообще все чисто, а у второго непонятный знак - маленький шестопер и девиз - "Честь дороже жизни".
  - Ну готовьтесь мой юный друг, теперь к вам будет приковано особое внимание. Этот негодяй до обеда не потерпел ни одного поражения, а он провел шесть схваток. Теперь между его соперниками будут проведены дополнительные схватки, что бы определить сильнейшего и он будет допущен к завтрашнему состязанию.
  - Да и вы сэр, я уверен, не будете обделены вниманием. Та легкость с которой вы одерживаете победы и таинственность, которой вы окружили себя, наверняка привлечет не меньшее, а я готов поспорить, даже большее внимание именно к вам.
  - Да нет, сэр, меня скоро вычислят, а вот вы останетесь пока неразгаданной тайной. Дело в том, что хороших турнирных мечников в королевстве можно по пальцам пересчитать, к счастью вы пока в их число не входите, иначе и вас бы очень быстро узнали по манере ведения схваток. Правда и тут мы пускаем всем любопытным пыль в глаза. Ведь со стороны мы больше похожи на сына и отца, которые желают остаться неузнанными, но принимают участие в турнире. Так что домыслов будет очень много, начнут всех перебирать, сравнивать.... А вот и первые любопытные.
  К нам бочком пробирался невысокого роста богато одетый дворянин. Толстая золотая цепь на груди подчеркивала его высокий статус. Он ловко протиснулся сквозь нашу охрану и приблизился с независимым видом, словно нашел местечко, откуда ему будет лучше всего наблюдать за турнирными схватками.
  - Лорд Волох, чем мы обязаны вашему визиту? - проговорил граф Цеппел.
   - Вы знаете меня? - оживился лорд.
   - Да кто же не знает отца очаровательной леди Цара?
   - Вы действительно граф считаете её очаровательной? И все эти поклонники вьются вокруг неё не из за её приданного, не скрою довольно большого, а из за того, что она привлекательна?
  - Ах барон, вы так быстро назвали меня графом, что это мне даже несколько льстит. А в отношении своей дочери будьте уверены,- она первая красавица на этом турнире и если мне выпадет честь быть победителем, то именно её я выберу королевой турнира, и несомненно мой сын поступит так же. Не правда ли граф,- обратился он ко мне. - Несомненно сэр, только я ещё не видел леди Цару и не представляю себе как она выглядит.
   - О, это легко исправить,- вмешался лорд Волох,- завтра моя дочь будет на турнире одета в ваши цвета достойные рыцари - васильковый и зеленый,- и довольный собой барон Волох отправился на свое место на трибуну для знати.
  Сэр Ольдером рассмеялся: - Ну и задачку мы им подкинули,... мой сын, - и он рассмеялся снова. - Теперь будут гадать, кто же я и вы, если вы граф, а лорда Волоха я узнал сразу, так как он хоть и не частый, но гость его королевского величества....
  До самого захода солнца продолжались поединки, некоторые из них носили упорный и я бы даже сказал ожесточенный характер. Дело доходило и до схваток на мечах, когда копейные сшибки не могли определить победителя. Несколько рыцарей получили даже ранения, а уж ушибов было не счесть....
  Незаметно для меня граф Цеппел исчез не попрощавшись, а его слуги, приставленные ко мне для охраны, проводили меня в его шатер. Там меня уже ждал полный таз теплой воды, обильный ужин и мягкая лежанка на широкой лавке. Мои вещи лежали тут же. Я вымылся и переоделся, с сожалением посмотрев на большой ворох грязной и потной одежды. На скамье я нашел странную рубаху. Её странность заключалась в том, что у неё был большой капюшон, который позволял закрыть лицо. Не раздумывая я одел её и накинул капюшон на голову. Как только я это сделал, раздалось покашливание и в шатер вошел один из молчаливых слуг. Он собрал грязную одежду и передал её за полог шатра, потом он также поступил и с остатками моей трапезы, молча поклонился и тихо вышел. А у меня появилось время немного поразмышлять, а подумать было о чем:
   - Во первых я так и не знаю, кто этот человек, которого я называю графом Цеппел. А если я ошибаюсь? - Во вторых,- он назвал меня графом, а об этом кроме моих родителей, покойного Лаэрта, моего деда и леди Лауры никто не знает. Конечно это могла быть и оговорка, что бы запутать любопытных, но почему сразу же граф, а не барон например? И в третьих, - он весьма осведомлен как о дворцовых делах, так и о жизни наследника престола, а насколько мне известно, граф Цеппел не часто появляется при дворе, предпочитая проводить свое время в своем замке... А вдруг слуги графа приставлены ко мне не для моей охраны, а для того, что бы я не сбежал?....
  Да и настала пора призадуматься над посланием мессира - " В нарисованном городе ждет засада, предатель и убийца действуют заодно, опасайся белоголовых. Некто знает или догадывается кто ты. Берегись, охота началась" Если с нарисованным городом мне все понятно, речь идет о Армавире, где меня ждет засада, то вот кто предатель , а кто убийца? Если предположить, что Микст убийца, то кто тогда предатель? А если он предатель, то кто убийца? И кто этот некто, который знает или догадывается кто я такой?
  В голову лезла всякая чепуха, а перед глазами нет, нет да и возникало лицо Лауры. В сердце вновь поселилась щемящая боль, которая в последнее время ушла куда то внутрь и была запрятана так глубоко, что я уж было подумал, что все забыто и пережито, ан нет. За стенами шатра слышались ничего не значимые разговоры моей охраны, которые вскоре подозрительно быстро затихли.
  Это меня насторожило и я, подчиняясь внутреннему голосу, быстро надел на себя доспехи, обнажил меч и затушил светильник. Мой перстень в темноте засветился багрово красным светом и стал нагреваться. Он чувствовал опасность, что угрожала мне. Я надел перчатки, шлем, но забрало не опускал, а перстень продолжал нагреваться. Внезапно яркая вспышка осветила внутренности шатра, запахло паленым мясом, а у своих ног я обнаружил обгорелое странное существо. Ростом как ребенок, оно имело тело взрослого мужчины и маленькие короткие ножки, что позволило ему незаметно пробраться в шатер, приподняв одну из стенок. В тот же самый момент в шатер сквозь треск распариваемой ткани ворвались два воина в полных рыцарских доспехах и молча, не произнося ни слова напали на меня.
  Вернее они напали сначала на мою лежанку, нанеся по ней несколько рубящих и колющих ударов и только после этого меня. Этой их заминки мне хватило, что бы нанести одному из них сильный и резкий удар своим Вангортом в голову. Он рухнул как подкошенный, а мне с трудом удалось освободить свой застрявший меч и встретить второго нападавшего. Сражаться на мечах в замкнутом пространстве шатра было не очень удобно и я вскоре перешел на защиту, выискивая момент для нанесения колющего удара в сочленение пластин на плече. Этот удар в свое время мы изучали с отцом. Вскоре мне представилась такая возможность и мой соперник с проклятием выронил свой меч и не заботясь о своем товарище опрометью выбежал из шатра. Я зажег светильник и наклонился над поверженным противником. Мой меч раскроил не только его шлем, но и его голову. Он был мертв. Этого человека я ни когда прежде не встречал, но наличие доспехов и неплохого оружия говорило о том, что он благородного происхождения. Я вышел из шатра, чуть не споткнувшись о спящих в нелепой позе слуг графа и неторопливо пошел к своему шатру. Он был в целости и сохранности. В нем все было на своих местах и ничто не говорило, что в нем побывали нежелательные гости.
  От пришедших в голову мыслей у меня стало ломить в висках. Это что же получается? Мои враги знали, что я не буду спать в своем шатре? Или объектом нападения был не я, а граф Цеппел, или тот кто скрывается под личиной рыцаря без имени? Я погладил свой перстень: - Спасибо дружище, что в очередной раз предупредил меня, надеюсь я со временем разберусь как пользоваться тобой.... Перстень словно понял меня и мигнул слабым зеленоватым огоньком, словно говоря,- не беспокойся, я на страже...
  Проснулся я уже поздним утром и не от того, что выспался, а от голосов, что раздавались за стенками моего шатра:- Сам иди его буди, это в твою смену на него напали. - Ага, а ты видел, что он сделал с карлой и тем рыцарем? Вдруг разозлиться, что мы его не охранили и сначала рубанет мечом, а потом будет разбираться, кто к нему зашел?
  - Эй, вы там,- крикнул я,- воду приготовили для умывания и где моя выстиранная одежда? - За стенками шатра раздался дружный облегченный выдох - вдох. - Все приготовлено ваша милость, позвольте войти? - Входи.
  Вошел один из слуг, как раз тот, что забирал остатки пищи и мою грязную одежду. Он осторожно положил аккуратно сложенную мою одежду, и из рук своего товарища за пологом принял и внес полный таз теплой воды. Пока я умывался, он виновато говорил, что на них наслали порчу. В один миг на них всех напало оцепенение, и они видели как карла подлез под стенку шатра, а потом сквозь порез туда же ринулись два вооруженных человека, но ни крикнуть - предупредить меня , ни пошевелиться они не смогли. Они даже видели как я вышел из шатра их господина и отправился в сторону своей стоянки. Только под утро они пришли в себя и взяли под охрану уже мой шатер, тут же сообщив обо всем его милости сэру Ольдерому, который сейчас осматривает свой шатер и убитых вместе с человеком в черном, что является якобы лекарем графа Флобера.
  Из всего сказанного я уяснил, что рыцарь без имени действительно является графом Цеппел и что он по всей видимости никакого отношения к ночному нападению на меня не имеет. Это были первые мысли, но на смену им пришли и вторые, и не такие радужные. Все мои подозрения вспыхнули с новой силой.... Вскоре мне принесли завтрак, но я отказался от него.
   - Как тебя зовут?- обратился я к единственному слуге, что получил доступ в мой шатер и видел мое лицо. - Гримо, ваша милость, я у графа Цеппел возглавляю его личную прислугу. - Так вот Гримо, если ты хоть жестом кому то попытаешься показать как я выгляжу, я не говорю уже о словах, ты сгоришь в пламене молнии, что господь бог нашлет на тебя, как на того карлу, что пытался причинить мне вред. Ты понял? - Да ваша милость, да и не видел я вас, вы все время ходите или в полных доспехах или в капюшоне закрывая лицо.
  После сигнала о начале схваток, в сопровождении все того же Гримо, я отправился на ристалище. Там меня уже ждал сэр Ольдером.
   - Нам не удалось установить, что за ночные гости навестили вас и откуда они взялись. Следы ведут в замок, но на воротах обрываются. Одна надежда, что раненый вами возможно обратится к лекарю графа и мы хоть что то проясним, хотя надежд на это очень мало. Боюсь, что у ваших врагов, мой юный друг, действительно на службе состоит сильный маг, который умело заметает все следы. А вы не поделитесь со мной, как вам удалось почувствовать опасность?
  - Сожалею граф, но есть вещи о которых лучше не говорить никому.
   - Да, я понимаю. Вы хоть немного отдохнули? Сегодня определиться победитель турнира в индивидуальных схватках. Мне , по всей видимости, предстоит скрестить клинок с сэром Одином, а вам сойтись в сшибке с сэром Алексом де Ниро. Вам ещё повезло, что он и сэр Никол встретятся ещё на начальной стадии....
  Проезжая мимо трибун, где важно восседали благородные девицы, я невольно обратил внимание на черноволосую девушку одетую в васильково - зеленое платье. Двигавшийся рядом со мной сэр Ольдером пророкотал: - Вот это и есть дочь лорда Волох. Говорят это её первый выход в свет и воспитывалась она в строгости. Симпатичная девушка. Жаль если достанется какому нибудь вертопраху. Будь я немного помоложе, непременно посватался бы к ней. А так я почти в два раза старше её.
  - А вы разве не женаты сэр?- поинтересовался я. - Я вот уже пять лет как вдовец, мой юный друг. Моя Матильда подарила мне дочь ценой своей жизни. Наша Лада оказалась слишком поздним ребенком,- он тяжело вздохнул....
  Моим первым соперником оказался рыцарь, который победил вчера в дополнительных сшибках после того, как был уличен сэр Варг в применении подлой магии. Схватка до двух побед не продлилась долго. В обоих сшибках судьи однозначно присудили победу мне. А мой соперник, сняв шлем приблизился с улыбкой ко мне: - Спасибо вам сэр, не знаю вашего имени, что дали мне достойно проиграть вам. Сам факт того, что я дошел до основных схваток, уже признание моего мастерства. Я буду на трибуне поддерживать вас. Желаю вам победы. - Благодарю вас сэр....
  Бой сэра Ольдерома затянулся. Решающий удар ему удалось нанести только в последней третьей схватке. После недолгого совещания судьи присудили ему победу. Тяжело отдуваясь он подошел ко мне.
   - Упорный стервец попался мне. Такое впечатление, что он знал все мои любимые приемы и финты.
   - А чему тут удивляться? Если вас вычислили по манере ведения боя, то так и должно быть. Ведь к решающим схваткам добрались только самые сильные.
  - Так то оно так, но уж больно быстро молодежь стала наступать на пятки. Пожалуй ещё пару лет и придется меч повесить на стену. Не люблю проигрывать.
  Сшибку сэра Никола и сэра Алекса де Ниро я смотрел очень внимательно. Им действительно понадобилось встречаться лицом к лицу все отведенные правилами турнира три раза. Более того, вопрос победителя был решен только в пешей схватке на мечах, где, как и предполагал сэр Ольдером сильнее оказался сэр Алекс де Ниро. Что впрочем не помешало соперникам после окончания поединка обняться на поле ристалища. - Они давние друзья приятели и даже соседи,- пояснил мне граф. А сэр Алекс де Ниро к тому же женат на дочери сэра Никола, и чтит его как отца.
  - А сколько ему лет?- потрясенно спросил я.
   - Не знаю, но далеко за сорок это точно. Это основная причина того, что он принимает участие только в копейных поединках и только на турнирах средней руки. К сожалению напряжение турниров уровня мастеров ему уже не по силам выдержать. А вы заметили, мой юный друг, что и у вас появились поклонницы? Посмотрите только на тех девиц, что сегодня щеголяют в платьях вашего цвета.
  И действительно, среди большого многообразия разноцветных мазков, на трибуне для благородных скромно синели васильковые цвета. Особенно бросалась в глаза одна девушка, которая сидела несколько отдаленно от остальных, словно соблюдая дистанцию. - Кто это такая?- поинтересовался я у графа Цеппел.
   - Что, понравилась? Толком не знаю, но говорят, что это девица одна потомков тех, кто уцелел из знати Армавира. Так же поговаривают, что она имеет отношение к королевскому роду Грегори - Уэстфордов. Последняя так сказать, хотя и незаконно рожденная ветвь. Только недавно стала появляться в свете. К королевскому двору не представлена и не очень стремиться к этому....
  Вскоре рыцаря без имени с зеленым шарфом вызвали на ристалище, где ему предстояло встретиться в решающем поединке с сэром Одином. По правилам финальная схватка делилась тоже на три поединка и надо было либо одержать победу в двух, либо победить чисто. Народу вокруг ристалища собралось столько, что яблоку негде было упасть. Все деревья были увешаны любопытными, а некоторые громко рассказывали о происходящем тем, кто стоял за их спинами и не имел возможности воочию наблюдать за поединками.
  Чувствовалось, что соперники прекрасно знают друг друга и бой начался без разведки. Мечи сверкали как молнии, а искры от столкновений стали сыпались в разные стороны. Стоял такой рев, что невозможно было ничего расслышать. Удар на удар, финт, защита, выпад. Вскоре расколотые щиты были отброшены в сторону и противники стали наносить друг другу удары обоими руками. В какой то момент мне показалось, что сэр Один побеждает в этой схватке, но сэр Ольдером вернул удар буквально на последних песчаных крупинках, что отсчитывали время первого поединка.
  Противники разошлись в разные стороны для небольшого отдыха, а судьи после совещания объявили, что в этой схватке победителей нет. Было видно, что соперники изрядно устали и вряд ли смогут выдержать такой темп и в последующих схватках, а значит на первый план выходит умение выжидать и использовать ошибки своего противника, то есть опыт.
  Вторая схватка началась совсем иначе чем первая. Соперники не торопились нападать друг на друга, наносили легкие удары по щитам, словно определяли слабые стороны. первым не выдержал сэр Один. В одно мгновение как ураган он обрушился на сэра Ольдерома, нанося ему множество ударов, совершенно не заботясь о защите за что и поплатился. Встречный удар в забрало, а затем и в шлем остудил его пыл. Но теперь в атаку перешел граф, который по всей видимости больше сохранил сил. Его удары в корпус и по плечам, минуя щит соперника раздавались громким звоном над притихшим ристалищем. Все затихли ожидая развязки и она наступила, но не та, которую предполагали многие. Герольды остановили поединок по истечению времени на схватку. Распорядитель после совещания объявил победителем сэра Ольдерома и после того, как он повернулся что бы отойти к месту отдыха, сэр Один одним прыжком нагнал его и нанес удар своим мечом по его шлему сзади. В спину....
  
  17.
  
  Я легко перепрыгнул небольшую ограду и обнажив меч направился к этому чудовищу, что ударил в спину. Увидав меня он зарычал как загнанный зверь и бросился на меня. На мгновение у меня мелькнула мысль, что он не отдает отчета своим действиям, а мои руки уже привычно принимали его удары и сбрасывали их в сторону. Наконец он замахнулся из за головы, открыв свои подмышки и мой меч тут же устремился в его незащищенное место. Первый удар почти полностью отсек ему руку с мечом, вторым я сбил его шлем с головы а третьим раскроил его череп на две части. Это произошло на столько быстро, что многие просто напросто и не заметили этого. Только что перед ними стояла массивная фигура в железе,... мгновение - и кровь и мозги на песке, а то что ещё несколько секунд назад называлось сэром Одином валялось в пыли и дергало руками и ногами. Повернувшись к нему спиной я быстро устремился к сэру Ольдерому. Вокруг него стояли его слуги и с угрюмым видом держали свои огромные дубины, как бы предупреждая, что любой, кто посмеет приблизиться из незнакомых к их хозяину, тут же на месте будет убит. Я быстро склонился и снял с графа Цеппел шлем. Он к счастью оказался целым, хотя и прилично вмятым во внутрь. На затылке красовался большой кровоподтек. Сам граф был бледен и не подавал признаков жизни.
   - Гримо, графа в мой шатер, никого к нему не подпускать,- властно распорядился я. - Приготовьте холодной и теплой воды, возможно придется делать кровопускание. Потом поднявшись с колен я подошел к бледному распорядителю, который стоял в окружении герольдов и с ужасом смотрел на то, как подхватив сэра Одина за конечности, его уносили с ристалища.
  - Я предлагаю объявить перерыв для наведения порядка. Мне надо оказать помощь графу Цеппел. В противном случае я отказываюсь от проведения схватки с сэром Алексом де Ниро. Жизнь и здоровье моего друга мне дороже звания победителя турнира. И не дожидаясь ответа я поспешил к своему шатру.
  Сэр Ольдером лежал все такой же бледный на моей лавке и все также не подавал признаков жизни, только небольшая синенькая жилка на шее дергалась и говорила о том, что он жив. Из своего седельного мешка я достал мешочек с травами и мазями, что заботливо приготовил для меня мессир Фрей и первым делом, пользуясь тем, что сэр Ольдером ещй не пришел в себя, смазал ему противно пахнущей мазью место кровоподтека. Даже без сознания он несколько раз дернулся. Затем я дал ему понюхать противную и очень пахучую жидкость, запах которой шибал в нос и прочищал мозги. Он вновь дернулся и даже открыл глаза. Но они были полностью бессмысленными и ничего не выражали.
  - Гримо, мочи тряпку в тазу с холодной водой и прикладывай её ко лбу своего господина, надо остудить его кровь, что приливает к голове,- с этими словами я достал из седельного мешка небольшой сверток с инструментом для пускания крови. Сделав небольшой, как меня учил мессир, надрез, я стал сливать кровь в небольшую чашку. Как только она из темной превратилась в нормальную алую, я согнул руку графа в локте, предварительно смазав его ранку кровоостанавливающей мазью. Вскоре он зашевелился и даже попытался сесть на лавку, но я его удержал.
  - Спокойно граф, вам сейчас надо немного полежать и дождаться, когда перестанет кружиться голова. Затылок болит? Вместо ответа он попытался кивнуть головой и тут же поморщился от боли.
   - Гримо, если граф после того, как я уйду попытается встать, или даже сесть,- ни в коем случае не позволяй ему это делать, иначе с ним может случиться удар и я буду бессилен помочь. Я постараюсь поскорее закончить все дела на арене и вернуться. Надев шлем и поверив свои доспехи я вышел из шатра. Вокруг него было многолюдно, но никто, даже благородные не смели приблизиться к нему ближе чем на пять шагов. И это было не мудрено. Первую цепь охраны составляли рыцари графа Флобера, а вторую уже слуги графа Цеппел.
  - Сэр Ольдером жив, пришел в себя, но в настоящий момент нуждается в покое и отдыхе, - громко проговорил я. Сожалею, но я не могу к нему никого пропустить, за исключением вас миледи,- в стоящей толпе я заметил и бледную леди Цару. Она кивнула мне головой и тут же направилась к шатру.
   - Леди, - обратился я к ней в полголоса,- граф очень высокого мнения о вас, более того, он недавно признался, что если б не его природная стеснительность, то он несомненно посватался бы к вам. Он намеревался в случае своей победы провозгласить вас королевой турнира. Леди Цара одарила меня благодарным взглядом и прошла в шатер.
  Мое появление на ристалище вызвало буру восторга. Кругом только и говорили о том, как я тремя молниеносными ударами завалил этого негодяя Одина. Ко мне подошел распорядитель и поинтересовался, готов ли я к решающим схваткам, на что я ответил утвердительно.
  Свежий песок, которым была присыпана кровь притягивал мое внимание и я никак не мог сосредоточиться. Так продолжалось довольно долго, несколько минут, пока я машинально не стал пальцами руки шевелить свой перстень так, что он встал гербом и жезлом вверх. Наваждение тут же пропало а я со злостью подумал, что это сволочь маг пытается как то воздействовать на меня. И такая меня охватила злость, что я представил, как огненный бич в моей руке врезается в его спину, оставляя на ней кровавый след. В тот же самый миг на одной из трибун, где сидел маркиз Брауншвейг со своими людьми, раздался пронзительный крик. А я продолжал мысленно хлестать этого гада до тех пор, пока его спина не превратилась в лохмотья мяса. Люди маркиза подхватили кого то из его ближайшего окружения и бегом понесли в сторону замка, а я в довершение всего ещё стеганул его молнией. Не знаю, как это у меня получилось, но получилось, это точно. Слуг маркиза разбросало в разные стороны, а человек которого они несли превратился в обугленный кусок мяса. - Что не нравится? - злорадно подумал я.
  Ко мне подошел один из герольдов в сопровождении священника: - Ваша милость напоминаем вам о благочестии и милосердии к своему сопернику.
   - Сын мой,- обратился ко мне священник, окропляя и меня и коня святой водой,- помни о том, что там на той стороне стоит твой брат. Отринь злобу из своего сердца, пусть победит сильнейший в честном бою. Я перекрестился и тем самым дал понять, что я все понимаю и помню о кодексе чести.
   Трибуны затихли и по взмаху герольда мы ринулись навстречу друг другу. Первая сшибка, разметав наши копья в щепки не принесла победы ни одному из поединщиков. Точно так же закончилась и вторая и третья. У меня кончились копья графа Цеппел и я был было вынужден воспользоваться слабыми копьями графа Флобер, но к счастью подоспел один из слуг сэра Ольдерома и принес ещё два копья. - Ваша милость, мой господин просил вас предупредить, что это особо прочные копья, которые не разлетаются в щепки, а могут только сломаться пополам.
  Передохнув после третьей сшибки, мы были готовы продолжить наш поединок. И вот наконец то отмашка. Перед тем, как дать шпоры своему коню, я быстро сменил руку в которой держал копье и по этому стартовал с некоторой задержкой. Мой удар пришелся в открытое плечо сэра де Ниро, в то время как его копье только слегка задело меня. Его развернуло почти на весь корпус и он только каким то чудом удержался в седле, бросив поводья и схватившись за шею своего коня. Однако это не спасло его от потери стремени и в четвертом поединке меня провозгласили победителем. Осталась последняя схватка. Решающая. Если в ней победит де Ниро, то наш поединок продолжится на мечах, если будет ничья, то меня провозгласят победителем. Произошла заминка, герольд быстрым шагом приблизился к распорядителю и что то ему стал объяснять. Распорядитель в сопровождении трубачей выехал на середину и после рева труб, призывающих к тишине громко провозгласил: - Сэр Алекс де Ниро повредил плечо в предыдущей схватке и не имеет возможность продолжить поединок. Победителем в копейном турнире стал рыцарь без имени с васильковым шарфом. Потом вновь прозвучали трубы и распорядитель провозгласил победителем в схватках на мечах сэра Ольдерома, графа Цеппел, что скрывался по доспехами рыцаря без имени с зеленым шарфом.
  Я обратился к распорядителю: - Сэр Ольдером уполномочил меня от его имени провозгласить одну из королев турнира. Он выбрал леди Цару, дочь лорда Волоха, сейчас она находится в шатре и ухаживает за графом.
  Кивнув мне головой, распорядитель быстро подскакал к графу и передал ему мои слова, после чего вернулся в центр ристалища и хорошо поставленным голосом провозгласил решение сэра Ольдером выбрать одной из королев турнира леди Цару, с вручением её короны отцу, лорду Волох. А потом после нарочитой паузы сказал, что в настоящий момент леди Цара ухаживает за сэром Ольдеромом, что вызвало приветственные крики и даже смех на трибунах.
  Я подъехал к графу Флдоберу и склонил свое копье, что бы он мог надеть на него корону второй королевы турнира. Граф, надевая мне корону недвусмысленно кивнул головой в сторону леди Лауры, что зардевшись сидела на своем месте возле принца, однако у меня были другие планы. Я без раздумий направился к той девушке в васильковом платье из Армавира, что сидела несколько в стороне от остальных и положил свою корону ей на колени.
  После чего я подъехал к графу и громко сказал так, что бы и все окружающие могли услышать мои слова. - Вне сомнения первой красавицей турнира является леди Лаура де Фронде, но ей вскоре предстоит примерить настоящую королевскую корону и она станет первой, а не корону второй королевы турнира. После чего я поклонился всем и дал шпоры своему коню, направляясь к своему шатру и намериваясь как можно быстрее покинуть турнир, так как у меня сложилось стойкое убеждение, что леди Лаура узнала мой голос. Иначе чем объяснить её внезапную бледность и то, что она откинулась на спинку импровизированного трона словно в удивлении или испуге?
  Вокруг моего шатра было уже не так многолюдно, слуги графа все так же несли свою службу, не подпуская к нему никого. Я откинул полог. Сэр Ольдером бледный, но уже с осмысленным взглядом все также лежал, а леди Цара прикладывала ему мокрую повязку ко лбу.
  - Ну наконец то,- выдохнул он. Скажите им мой юный друг, что я уже пришел в себя и могу не только сидеть, но и чувствую в себе достаточно сил, что бы немного пройтись. А то и миледи Цара и Гримо пообещали привязать меня к лавке до тех пор, пока вы не разрешите мне вставать.
  Я подошел и с умным видом, как это делал мессир, взял графа за запястье. Интересно, для чего это делал мессир? Надо будет при случае поинтересоваться. - Да граф, хотя вы ещё достаточно слабы и при резких движениях у вас возможно головокружение, вашей жизни более ничего не угрожает. Вы можете осторожно сесть. Кстати, следуя вашей воле, от вашего имени, я провозгласил леди Цару первой королевой турнира и её корона вручена для передачи её отцу.
  Граф Цеппел осторожно сел на лавку и чуть было не завалился на бок. Его вовремя поддержали с двух сторон молодая леди и Гримо. - А голова действительно кружится,... и перед глазами все плывет. - Я вам граф рекомендую недельки две отлежаться в постели. Ваш замок далеко от сюда?
  - Граф до полного выздоровления побудет гостем в нашем имении,- вмешалась леди Цара,- Наши земли всего в дне пути отсюда.
  - Вот видите граф, как все хорошо устроилось. И ехать вам не далеко и заботливый уход вам обеспечен. А я к сожалению должен с вами попрощаться. Мне необходимо как можно быстрее покинуть турнир. Боюсь, что некая леди узнала меня по голосу. Я имел неосторожность обратиться к ней. Поручаю вам заботу о моем Черныше и заводной лошади, а сам я налегке прямо сейчас убываю.
  - И что, вы не примете участие в схватках двух отрядов?
  - Нет, и это я считаю справедливым. Ведь сэр Алекс де Ниро получил повреждение и тоже не сможет участвовать в схватке. Так что все будет честно и ни одна из партий не получит преимущество. А сейчас граф мне предстоит быстро собрать свои седельные сумки и мешок и не мешкая отправиться дальше в путешествие по стране....
  В шатре я пробыл не более получаса, и все так же, не снимая доспехов и не поднимая забрала, с помощью Гримо быстро все загрузил на своего коня.
   - Гримо,- обратился я к слуге,- а как зовут моего коня, а то за два дня, что я его купил я так и не поинтересовался этим? - Это Гром. Любимый конь нашего господина, он готовил его для себя.... А уступил его вам....
  Избегая натоптанных дорог, мы с Громом направились на восток, подальше от развалин Армавира, столицы королевства и замков знатных лордов. На окраинах королевства я думал затеряться и избегнуть пристального взгляда со стороны своих врагов. Хотя одному своему врагу я все таки решил отомстить, чего бы это мне не стоило. Это Микст и его покровитель маркиз Брауншвейг. С божьей помощью мне удалось уничтожить мага, который мне вредил, и мог меня опознать, так что теперь, сделав небольшой круг, я надеялся перехватить отряд маркиза где нибудь в его землях и попытаться встретиться в поединке с Микстом и его покровителем. Жажда мести обуревала меня.
  Отъехав достаточно далеко от земель графа Флобера я переоделся в свою обычную одежду, сложив доспехи в мешок. Моя неизменная кольчуга привычно заняла свое место под рубашкой и камзолом. О том, что я рыцарь говорили только мой щит, копье, притороченные к крупу Грома и золотые шпоры на сапогах. Так как путешествовать с копьем было крайне неудобно, то я решил, что на ближайшем постоялом дворе сниму с него наконечник, а древко всегда можно будет найти в оружейных лавках, если я вдруг решу принять участие в каком нибудь турнире, где разрешено сражаться боевым а не турнирным оружием. Я уже неоднократно слышал, что на границах королевства проводятся именно такие турниры и по своим правилам они больше похожи на боевые схватки, нежели на турнирные бои.
  На третий день своего путешествия я остановился на постоялом дворе, что находился на пересечении трех дорог. Вернее постоялых дворов было два,- один большой и роскошный, больше похожий на имение знатного лорда, явно с высокой платой за постой; - а второй, небольшой двухэтажный дом обнесенный высоким и крепким забором. В нем то я и остановился.
  В кузнице у меня быстро сняли наконечник копья, а с хозяином двора я сговорился за постой на пару, тройку дней. Заплатив задаток и предупредив, что я люблю трапезничать в одиночестве, то есть в своей комнате, я обеспечил себе минимальное уединение, если о нем можно конечно говорить в доме в котором постоянно кто то приходил, а кто то уходил, в коридоре постоянно раздавался топот, который затихал только ближе к ночи. Я наконец то отоспался, у хозяина и по совместительству владельца лавки я выкупил неплохое походное одеяло, а также ту мелочь, которая делает путешествие более удобным. Вскоре на перекресток стали прибывать первые участники и зрители турнира. От них я узнал очень много нового, о чем и сам бы никогда не догадался. Причем, как я понял, чем дальше от места турнира, тем больше разрастались слухи и тем красочнее казался турнир. Я даже перебрался обедать в общий зал, что бы иметь возможность слышать рассказы доброхотов.
  ... Оказывается в турнире принимали участие под маской рыцарей без имени не только граф Цеппел, один из лучших мечников королевства, но и незаконнорожденный сын его королевского величества граф....,чье имя нельзя произносить вслух. Случайно или нет, но на турнир прибыл принц Эдуард, официально объявленный наследником престола во время болезни короля. И тут же на бедного графа, сына короля, пусть и бастарда, были организовано несколько покушений. Его сначала пытались убить с помощью наемных убийц, потом с помощью колдовства и нечестивой магии, а потом и на ристалище, натравив на него этого ужасного зверя сэра Одина. Но господь хранил юношу и из всех схваток он вышел победителем. Из достоверных источников известно, что он воспитывался вдали от королевского дворца, в какой то глуши, но его учителями были лучшие из лучших бойцов королевства, что уже удалились на покой. Сын короля победил в копейных сшибках, а потом незаметно исчез. Ещё говорят, что никто за все время турнира не видел его лица, но некоторые дамы утверждают, что его взор подобен лучу света, а лик подобен ангельскому.
   А ещё, кроме принца Эдуарда, молодым графом очень заинтересовался маркиз Брауншвейг, который даже назначил неплохую награду за любые сведения о месте нахождения молодого человека, но он исчез бесследно, словно сквозь землю провалился. Да, в схватке двух отрядов победил васильковый отряд, который взял цвета молодого человека. Его в этой битве заменил сэр сэр Эбергард, граф Гогенлорц по прозвищу "медведь". А королева турнира леди Цара сразу же после пира в честь его окончания уехала вместе с графом Цеппел в свое поместье и поговаривают, что скоро у них свадьба, а лорд Волох от удовольствия аж потирает руки. Он так удачно пристроил свою дочь за надежного и серьезного человека....
  Вечером второго дня я стал невольным свидетелем интересного разговора двух небогатых однощитовых рыцарей, что остановились на более дешевом постоялом дворе: - А я тебе говорю, что эти сведения верны. Я сам слышал, как принц с усмешкой рассказывал об этом графу Флоберу. - И что, он вот так в открытую рассказал о послах? - Да говорю же тебе, незадолго до турнира при королевском дворе появились послы из дальнего восточного королевства, то ли Азнавурия, то ли Азория, я не очень запоминаю длинные названия. И вот они без обиняков заявили его королевскому величеству, что их мудрецы вычислили, что в землях нашего королевства в безвестности проживает прямой потомок великого короля Георга первого, его правнук, который достиг возраста восшествия на престол и испросили разрешения начать его поиски с тем, что бы просить его возглавить их королевство, ибо теми же восточными мудрецами было предсказано, что только прямой потомок императора Весполиана первого из королевского дома Грегори - Уэстфордов сможет спасти их страну от какого то там то ли проклятия, то ли напасти. И сейчас наравне с послами по всему королевству рыщут ищейки короля. Хотя принц уверен, что его королевское величество знает о ком идет речь.
  - Ну а дальше? - А дальше меня просто напросто вытолкали из зала, где происходил этот разговор, так как разобрались, что я хоть и сэр Игор, но не граф и барон Диких гор. Однако поел я там знатно. - И чем тебя там кормили?.... Дальше разговор перестал мне быть интересен.
  В своей комнате завалившись на топчан, который заменял здесь кровать, я принялся размышлять. и чем больше я думал, тем настоятельнее становилось мое желание обо всем поговорить с мессиром и отцом. Только сделать это надо было в тайне, так как наверняка за замком деда установлено наблюдение, да и королевские шпионы не дремлют. Было ясно только одно, с турнирами предстояло повременить и постараться не привлекать к себе внимания.
  Ночью я проснулся от страшного шума и крика. Горел большой постоялый двор. Со второго этажа было хорошо видно, как метались слуги, пытаясь тушить огонь, как выводили из конюшен лошадей, а челядь спасала хозяйское добро. Только под утро немного успокоилось, а наш постоялый двор оказался забит под самую завязку. Мне ещё повезло, что я снял маленькую комнату и в неё ну ни как невозможно было поселить второго человека. В общем зале рыцари расположились как на привале. Кто спал прямо на полу, кто сидел на лавке, а кто то уже гулял. Слуги сбились с ног обслуживая эту горланящую массу. Конечно мне можно было позавтракать и в своей комнате, но как тогда узнать подробности того, что произошло так сказать из первых уст?
  Из обрывков разговоров мне стало известно, что пожар возник на половине, которую занимал маркиз Брауншвейг со своей свитой. Якобы там возникла громкая ссора между фавориткой маркиза леди Робертой и ей женихом, и что якобы он разорвал во всеуслышание свадебный уговор с молодой баронессой Циммер, обвинив её в недостойном поведении и связи с маркизом. После чего ссора переросла в вооруженное противостояние молодого человека с людьми маркиза. Чем все это закончилось неизвестно, так как среди тех, кто спасся от пожара бывшего жениха леди Роберты не оказалась, зато она сама с гордым видом утром выходила из комнаты маркиза уже здесь, в этом доме.
  Новость о том, что Микст возможно погиб, меня ошеломила. Я сунул одному из слуг золотую монету и приказал собрать все слухи о леди Роберте и её несостоявшемся женихе. К обеду, когда последние очаги пожара удалось затушить, начались разбор завалов и там были найдены несколько трупов: среди них по мечу определили жениха леди Роберта, только его почему то все называли то сэром Дрейк, то сэром Микст а также несколько воинов из охраны маркиза. А вечером, даже в моей комнате, слуга шепотом мне сообщил, что погиб не настоящий жених леди Роберты а её любовник сэр Дрейк, который на турнире играл роль её жениха, а сэр Микст содержится в замке маркиза под охраной и ничего не знает о проказах своей невесты, считая её непорочной девицей.
   - А ещё слуги маркиза с которыми я познакомился,- продолжал слуга , - рассказали мне что у настоящего жениха этой леди есть брат, настоящий дьявол и маркиз его очень боится и именно по этому с сэром Микстом обращаются по божески и содержат даже не в темнице, а в обыкновенной камере в башне и разрешают ему изредка видеться с леди Робертой. Ещё слуги рассказали, что маркиз торопит короля с разрешением на свадьбу своей фаворитки, но его величество почему то не торопится с указом....
  Я узнал все что мне надо было и под вечер, когда уже наступила темнота решил съехать с постоялого двора. Рассчитавшись с хозяином и предупредив, что своего Грома я оседлаю сам, я прошел в конюшню. Там тоже было многолюдно. В основном слуги и челядь, которым не хватило места на постоялом дворе. Пока я седлал своего коня я узнал, что маркиз и леди Роберта в сопровождении охраны отправились куда то на конную прогулку и ещё не возвращались, что было весьма странным, так как маркиз не очень любил сумерки и предпочитал всегда возвращаться ещё засветло.
  Выведя Грома во двор, я вскочил в седло и неторопливо отправился по дороге, предоставив право Грому выбирать маршрут движения. Так как Микста в свите маркиза не было, а в замок и тем более башню мне так просто не попасть, то свою месть я решил отложить на более благоприятное время.
  Мы отъехали уже достаточно далеко, тихо звенели удила, а я уже стал подумывать о ночлеге невдалеке от дороги, как вдруг Гром внезапно встал и стал прядать ушами. Хотя было и достаточно темно, но яркая луна позволяла увидеть в придорожных кустах белое пятно. Я соскочил с Грома и осторожно подошел к нему. Там на боку, застывши в нелепой позе лежала леди Роберта. Услышав мои шаги она вскрикнула: - Грум это ты? Как только вернемся, прикажу тебя выпороть. Почему ты бросил меня? А где карета, или ты думаешь, что я упав с лошади смогу самостоятельно сесть в седло? Почему ты молчишь?
   - Это не ваш слуга и я не Грум.
   Она перебила меня:- Кем бы вы не были, догоните маркиза Брауншвейга и скажите ему, что лошадь леди Роберты сбросила её и она нуждается в помощи, вас щедро наградят. Ну что ж вы стоите, оставьте мне свой плащ и скачите, я уже устала здесь лежать. Куда только делась её деланная скромность и невинность, которыми она так щеголяла при нашем знакомстве?
  - А что же ваш жених сэр Микст, как получилось, что он не заметил, что его невесту сбросила лошадь?
  - Да причем здесь сэр Микст, его не было с нами.
   - Вы правы, из его тюремной камеры, хотя она и в башне, тяжело увидеть чем занимается его невеста....
  
  18.
  
  - Вы кто?- заикаясь спросила леди Роберта. - Ах леди, неужели вы меня не узнали? Я Франк, тот самый которого вам не удалось убить рукой его брата.... Пришел час расплаты! Вы не находите как все символично? Ночь, луна, кричи не кричи, никто не придет на помощь и мой меч. Хотя нет, я его не буду пачкать, лучше я вам перережу глотку, как вы это собирались сделать со мной,- и я нарочито медленно вытащил свой кинжал из ножен. Его лезвие, я надеюсь, зловеще блестело в лунном свете. Леди Роберта взвизгнула и от неё стало неприятно пахнуть.
   - Не бойтесь леди, мучиться вы не будете, по крайней мере долго,- и я как мог зловеще рассмеялся.
   - Это не я, я тут не причем, - взахлеб стала она говорить без остановки, - это все маркиз. Это он подстроил и наш свадебный уговор с вашим братом и принудил меня уговорить его попытаться убить вас. Это все маркиз, клянусь я сама тут не причем, он угрожал мне и моим родителям....
  В эту восхитительную ночь я узнал много нового для себя о маркизе Брауншвейг, в том числе и о мотивах его поступков и о той ненависти, что он питает в первую очередь именно ко мне и моим родителям и во вторую - к маркизу Ля Конт, моему деду. Правда у меня сложилось впечатление, что леди Роберта несколько принизила свою роль в этом деле опасаясь за свою жизнь. В самом конце своего торопливого рассказа она несколько раз спрашивала меня: - Вы не убьёте меня теперь? Ведь правда не убьёте? Я ведь вам все, все рассказала...
  Её рассказ хоть и получился несколько сумбурным, но пролил свет на тот змеиный клубок, что пытался обвить нашу семью. Получается, что шесть наиболее знатных и могущественных семей нашего королевства связывает одна какая то страшная и по всей видимости кровавая тайна. Причем семья Ля Конт выпала из этого клубка, так как по словам леди Роберты они взяли под свое покровительство некоего молодого человека, от которого исходит угроза всему королевству и благополучию видных сановников. Кто этот человек - доподлинно не известно. Про него знают только то, что он женат на одной из дочерей маркиза Ля Конт и его сын согласно пророчества отомстит за смерть своего предка и восстановит справедливость.
  Леди Роберта видела некий документ - договор о намерениях, в котором говорилось о том, что Лаэрта должна убить семья Гоуфирстбург, Микста - Брауншвейг, Франка - де Фронде, а семьи Фаргус и Расинг как запасной вариант для устранения Ля Конта и его наследников. Был разработан специальный план, о подробностях которого она не знает, хотя маркиз и неоднократно говорил ей о перспективах, которые открываются перед ней, если она станет женой наследника Ля Конт, а потом и его вдовой....
  Всю ночь я нещадно, без отдыха гнал Грома подальше от этих мест. И хотя я пригрозил леди Роберте, больше чем уверен, что она в слезах и в красках расскажет о своей встречи с этим дьяволом Франком, который появился из ниоткуда и так же исчез в никуда.
  Только в полдень мы остановились на короткий отдых на берегу небольшого лесного ручейка. И то я в целях предосторожности углубился в лесную чащу ещё метров на сто, прежде чем выбрал полянку для остановки. Накормив овсом Грома и оставив его пастись на поляне, я сам забрался в ручей и с удовольствием ополоснулся. Правда мыться в кольчуге, с мечом у ног, постоянно прислушиваясь к различным звукам - не очень приятно. Для безопасности я даже полностью надел на себя доспехи и проверил свой арсенал оружия. Два меча, секира с короткой ручкой, ещё шестопер надо будет себе завести.... Мои мысли прервал топот копыт, который донесся до меня от лесной дороги. Я быстро подхватил Грома за уздцы и прикрыл ему морду, что бы он ненароком своим ржанием не выдал нас.
  Сквозь листья было видно, как по дороге сначала проехал дозор из трех всадников, а затем небольшой отряд хорошо вооруженных всадников, который сопровождал карету без герба. Они остановились на берегу ручья, по всей видимости то же для отдыха. А я, что бы не испытывать судьбу, по большой дуге обошел их и продолжил свой путь на восток. Ночевал я без всяких приключений, но и без костра, довольствуясь тем, что в свое время прикупил на постоялом дворе.
  Утром, когда ещё туман не полностью рассеялся, я оседлал Грома и мы уже не очень торопясь свернули с основной дороги и по проселочной через некоторое время выехали из леса и оказались у небольшой деревеньки, что тулилась у озера. В деревне я узнал, что нахожусь в землях сэра Фрэнка, чей замок находится в пол дня пешего пути в "той" стороне. Деревня маленькая, так как находится на отшибе, люди промышляют здесь в основном рыбалкой, рыбу поставляют в замок и в ближайший город, который находится в "этой" стороне. Но это как правило происходит зимой, когда добыча не портится. Тот же селянин с которым я разговаривал поведал мне, что в семье сэра Фрэнка горе, их единственный сын, который недавно тоже стал рыцарем, сэр Ричард заболел неизвестной болезнью и чахнет не по дням а по часам. Он не может есть и пить и уже сейчас похож на живой скелет. В деревне говорят, что его сглазили и он теперь чахнет от несчастной люби. " Сохнет" по колдунье, которую его отец приказал сжечь живьем за потраву скота и порчу урожая.
  Небольшой замок сэра Фрэнка больше походил на хорошо укрепленный загородный дом. Первый этаж был сложен их крупных валунов, а второй из толстых бревен. Двор перед центральным входом как бы обрамляли всевозможные подсобные помещения, мастерские и конюшни. Коня у меня приняли без всяких расспросов "кто и зачем". Складывалось впечатление, что меня тут ждали. Тут же проводили в небольшую, аккуратную комнату, принесли горячей воды и предложили перекусить до ещё нескорого обеда. После того, как я привел себя в порядок после нескольких ночевок на открытом воздухе и основательно подкрепился домашней снедью, я, захватив мешочек с лекарствами, попросил проводить меня к сэру Ричарду. Пришлось сказать, что мы с ним познакомились на турнире у маркиза Ля Конт, где и я был возведен в рыцари. Меня представили сэру Фрэнку, который молча выслушал мою просьбу и только кивнул в ответ.
  Сэр Ричард лежал в большой комнате. Он действительно выглядел так скверно, что о таких обычно говорят - "краше только в гроб кладут". Рядом на небольшой скамейки сидел худощавый священник и монотонно читал молитвослов. С другой стороны сидела миловидная, но уже поседевшая женщина. Видимо это была леди Мара, мать сэра Ричарда.
  По внешнему виду определить что за недуг сжигает изнутри молодого человека не представлялось возможным, я же все же не мессир Фрей, но кое что можно было попытаться предпринять. В моем мешочке было несколько склянок, которые по словам моего учителя позволяли поддержать ослабевший организм больного или раненого в тех случаях, когда он не может есть, а только пить. Мне принесли небольшую чашку с водой, в которую я накапал из разных склянок по пять капель вытяжек, потом взял больного за запястье и с умным видом подержал несколько мгновений в своей руке. Потом я вспомнил как мессир осматривал Миклуша,- слугу моего отца, когда тот потерял сознание и точно также поднял веки Ричарду и посмотрел в глаза. Зрачки были через чур расширены, что опять таки, если следовать знаниям моего учителя, говорили о том, что молодой человек или чем то был отравлен или отравился сам.
  - Как долго он болеет? - откладывая в сторону напиток для укрепления организма, поинтересовался я ни к кому конкретно не обращаясь. Ответила леди Мара: - Сегодня начался пятый день,- она старалась держаться, но слезы против её воли текли из глаз. - Леди, а не вспомните, что он ел перед болезнью? - Все как обычно, - ответила она. - Обедали мы после того, как Ричард вернулся с охоты. Он был весел и смеялся, что нашел кладовку с сушеными ягодами какой то зверушки. И что эти ягоды были весьма сладкими, черного цвета и их было почти две полные горсти. Да вон несколько ягодок ещё лежит на столе. Я встал со скамейки, которую мне любезно уступил священник и подошел к столу. То что я там увидел меня потрясло. Это был черный паслен. Его ягоды можно было безопасно есть только после того, как они полностью созреют, так как в недозрелых ягодах был сильный яд. (википедия) Пять дней большой срок и яд без сомнения уже разошелся по всему организму. Я лихорадочно вспоминал, чему меня учил мессир: - так, сначала рвотное средство, потом обильное питье и потогонные средства.
  - Эх, мне бы дня на три раньше приехать,- не удержался я, - тогда бы все было значительно легче, но и сейчас не все потеряно. Мне нужен таз, много теплой воды и если в замке есть баня, прикажите её как следует и как можно быстрее натопить. Приготовьте также побольше простыней, они будут впитывать яд из тела Ричарда, когда он будет выходить....
  Рвотный камень делал свое дело. Черная слизь наполняла таз, а теплая вода с моими каплями вливалась в горло молодого человека почти что насильно. Конечно большая часть проливалась мимо, но я и не надеялся, что он будет пить сам. Главное, что несколько глотков все таки попали ему во внутрь. В замке произошло значительное шевеление, стал слышен топот ног, голоса, мертвая тишина растворилась. Вскоре и баня была готова. Подняв сэра Ричарда на руки я понес его вслед за леди Марой, которая торопливо шла впереди нас и показывала мне дорогу. В предбаннике нас уже ждала целая гора простыней. Я распорядился, что бы принесли несколько кувшинов с колодезной или родниковой водой и выдворил всех за дверь. Потом началось истязание. Я кутал Ричарда в простыню, лил горячую воду на каменку и насильно поил его водой. Только через несколько часов пытки горячим паром я удовлетворенно вздохнул. Молодой человек самостоятельно сделал несколько глотков. Я тут же заставил его выпить свой раствор для поддержания сил организма и с новой силой начал потогонный процесс. Ещё несколько раз нам приносили полные кувшины с водой. Наконец я решил, что все в порядке и можно сделать небольшой перерыв. Сэр Ричард уже давно открыл глаза и смотрел осмысленным взглядом. Он безропотно глотал мою воду, кривился, но глотал.
   - А не будешь всякую гадость тащить в рот,- радостно сообщил я ему, подставляя очередную чашу,- это последняя на сегодня.
   - А что будут ещё? - чуть слышно спросил он.
  - А как же, - весело сообщил я ему. - У тебя мало воды в организме и её надо пополнить. На еду сегодня не накидывайся, немного меду и куриного отвара...
  - А мяса? Хоть маленький кусочек? - Мясо за тебя съем я, а ты потерпишь до утра.
  Поддерживая сэра Ричарда, закинув его руку себе на плечо, укутанные простынями мы вышли из бани. Была глубокая ночь, но вокруг бани молча стояло несколько десятков человек, некоторые из них с факелами. Среди них я заметил и леди Мару. - Ему нужен мед и куриный отвар, а мне мясо курицы. На утро сэру Ричарду надо будет приготовить жидкую кашу или похлебку. Одну миску и как бы он больше не просил - не давать! Тут же двое коренастых слуг подхватили молодого лорда и чуть ли не бегом понесли его в замок. - Только не на кухню, - крикнул я им в след. Меня тоже подхватили дюжие руки и буквально понесли в мою комнату. Там я переоделся в свежее белье и уставший до нельзя заснул прямо поверх одеяла.
  Утро встретило меня истошным криком петуха и непонятным шумом во дворе. Я лежал поверх одеяла, но укрытый ещё одним. значит ко мне кто то входил, а я даже этого не почувствовал. Это плохо.
   Я выглянул в окно. Там спешивались вооруженные всадники, которых я уже видел в лесу, но кареты не было видно. Поспешно одевшись и смыв с себя остатки сна, я перепоясался мечом и неторопливо, скрывая волнение, вышел из своей комнаты. Тут же от стены отделился слуга и с поклоном произнес: - Ваша милость вас просят проследовать на завтрак, ждали только вашего пробуждения, ну и когда благородная леди Инесса переоденется. Позвольте я вас провожу.
   В животе у меня предательски заурчало и сильно захотелось пить. - Как сэр Ричард?- поинтересовался я
  - Воюет с леди Марой, требует вторую миску похлебки. Да вы сейчас и сами все увидите. он уже сам передвигается, хотя и жалуется, что чувствует слабость во всем теле.
  Трапезная встретила меня веселыми голосами. Слуга открыл передо мной дверь и я, немного смущаясь не очень знакомых людей, вошел. Тут же все встали, даже присутствующие леди Мара и .... та девушка, что была на турнире в васильковом платье и получила от меня корону королевы турнира. Сэр Фрэнк поспешил мне на встречу с распростертыми объятиями.
   - Теперь у меня два сына,- громогласно заявил он. - Как вовремя вас послал к нам господь бог. Чего таить, мы уже были готовы к самому худшему, а тут появляется молодой рыцарь и вот результат - наш сын жив и здоров. От похвалы в свой адрес я наверное покраснел и уж точно засмущался.
  - Сэр Фрэнк, тут нет ни какой моей заслуги, это заслуга моего учителя, который заставлял меня довольно подробно изучать лекарское дело, к тому же я увидел в комнате сэра Ричарда ягоды которыми он отравился и мне было уже проще продумать как его лечить. Все чопорно сели на свои места, и слуги сноровисто стали разносить еду. Сначала я накинулся на мясо и на горячую похлебку. Сэр Ричард завистливо смотрел на меня. Я прекратил есть и разрешил ему съесть ещё одну миску похлебки, предварительно накапав ему своей микстуры. Он с жадностью стал есть.
  Леди Инесса изредка посматривала на меня и я ловил её взгляд. Когда наши глаза встречались, она мило краснела и утыкалась в свою тарелку. Потом освоившись за столом она весело поведала нам, что закончила обучение в монастырской школе кармелиток и по дороге домой в Астонвил даже побывала на рыцарском турнире устроенном графом Флобер в честь рождения и крестин своего первенца, где её выбрал королевой турнира молодой рыцарь без имени, и у которого на щите был только изображена небольшая булава и девиз -Честь - дороже жизни. К сожалению лица этого рыцаря никто не видел, что весьма для неё печально.
  К леди Инессе тут же возникло много вопросов и она стала подробно на них отвечать, описывая схватки и сшибки как она их видела с трибуны для благородных дам и девиц. Особый интерес у леди Мары вызвали события связанные с сэром Ольдером, в которых я опять фигурировал как "благородный молодой рыцарь с васильковым шарфом на поясе". Рассказ молодой леди о том, как я взялся решительно лечит графа Цеппел заставил меня уткнуться в свою тарелку из за боязни, что меня могут опознать. К счастью никто не обратил на эту пустяковую деталь ни какого внимания и весь интерес присутствующих сосредоточился на копейных сшибках, а потом на том, что леди Цара с радостного согласия лорда Волох увезла графа Цеппел в своё имение для окончательного поправления здоровья.
  Только в конце разговора я узнал, что леди Мара родная сестра сэра Ольдерома и очень переживала, что её ещё не старый брат до сих пор второй раз не женился, что бы завести наследника, иначе титул и земли достанутся его старшему племяннику, этому несносному Фабио, который вечно трется при королевском дворе и ведет разгульный образ жизни....
  Ещё в течении двух дней я наблюдал за сэром Ричардом и наконец то снял с него все ограничения. Всё это время леди Инесс не высказывала ни малейшего желания продолжить свой путь, а терпеливо ждала, когда закончат ремонт её кареты, у которой сломалась ось и лопнуло несколько спиц на колесе. Более того, я все чаще и чаще стал ловить на себе её заинтересованные взгляды. А однажды она набралась смелости и даже на прямую обратилась ко мне. - Сэр Франк, а мы с вами нигде прежде не встречались? Ваше лицо мне очень знакомо и кого то напоминает, только я не могу вспомнить кого.
   - Сожалею миледи, но я до недавнего времени не имел чести быть вам представленным и даже понятия не имел о вашем существовании...
  В трапезной все разговоры в основном сводились к турнирам. Сэр Ричард поведал о турнире в замке маркиза Ля Конт и о том, как он был произведен в рыцари, а заметив интерес леди Инесс ко мне, с жаром рассказал, как сэр Эбергард после схватки на мечах со мной возвел меня в рыцарское достоинство ещё до окончания основного турнира претендентов....
  Мне не хотелось покидать гостеприимный дом сэра Фрэнка, но мой внутренний голос мне говорил, что долго задерживаться на одном месте не стоит и что мне пора в путь. Об этом то я и заявил на обеде. Леди Инесс тут же предложила мне присоединиться к её сопровождению, благо нам пока по пути и все дороги в этой стороне ведут в Астонвил, в пригороде которого и находится их фамильный замок. При этом она мило покраснела и потупила свои глазки, изредка постреливая ими в мою сторону. Но меня уже этим не прошибешь, я уже раз обжегся и прекрасно отдавал себя отчет в том, что после монастырской школы молодая леди жаждет приключений. Я согласился её сопровождать, тем более, что нам действительно было по пути.
  - Леди, а почему вы путешествуете одна, без сопровождения? - ненавязчиво поинтересовался я. - Если вы о моей компаньонке, то она вот, вот должна нас нагнать. На турнире она немного приболела. В этом кстати одна из причин того, что я не тороплюсь уезжать от наших гостеприимных хозяев,- и она вновь стрельнула в меня своими глазками, как бы намекая, что есть и другие причины, о которых я должен догадаться сам. И словно в подтверждение её слов слуга распахнул дверь и объявил:- Леди Алиса.
  В трапезную смущаясь вошла невысокая девушка с густой копной русых волос и васильковыми глазами на пол лица, от которых невозможно было оторвать взгляд. Она скромно присела в полупоклоне и в растерянности остановилась, подыскивая себе место. Я быстро встал, отодвинул свой стул в сторону, освобождая место возле себя, и подошел к молодой леди. - Миледи, позвольте я провожу вас к столу,- и я протянул ей свою руку. Едва дотронувшись до меня пальцами она послушно пошла в том направлении, куда я её вел. В нарушении всех приличий я усадил её рядом с собой. Честно говоря у меня все поплыло в голове. Такой, на мой взгляд, красавицы я ещё не встречал.
  Сэр Фрэнк ни мало не смущаясь пророкотал обращаясь к сэру Ричарду: - Учись у своего брата галантности и умению ухаживать за молодыми леди, а ты даже леди Инесс кубок наполнить боишься. Поверь мой сын, с девушками надо поступать как с крепостью,- брать их штурмом. А долгая осада может ни к чему не привести.
  Леди Инесс улыбнулась и тут же подставила свой кубок сэру Ричарду, который вдруг покраснел и смущаясь произнес, словно только что набравшись храбрости: - Леди Инесс, а вы позволите и мне вас сопровождать? Мне надо в Астонвил в оружейную мастерскую где заказаны доспехи для меня...
  - Ну вот, хоть один галантный кавалер нашелся и обратил внимание на меня, такую симпатичную и пригожую. А то всегда так, стоит войти Алисе и все смотрят только на неё.
  - Ну зачем ты так сестра? - спокойно произнесла молодая леди не поднимая глаз. Видно было, что подобная пикировка у них не редкость, а скорее даже какой то ритуал.
  - А что, я разве не права? Вон посмотри как сэр Франк смотрит на тебя, он даже есть перестал. Так и от голода можно умереть.
  Леди Алиса посмотрела на меня и мое сердце оборвалось вниз. Я понял что пропал, утонул в её бездонных глазах, растворился.
  А леди Инесс продолжала: - Теперь ты поняла, почему я села на турнире отдельно от всех, а тебя отправила в общую компанию молодых девиц? Если б ты села рядом со мной, то и корона досталась бы тебе, а так и я хоть немного, но покрасовалась на пире и балу в честь окончания турнира. Кстати сэр Франк, я уже наслышана о ваших лекарских способностях. У вас есть шанс отличиться. Алиса в последнее время не очень хорошо себя чувствует. Её укачивает в карете, а верхом она ездить не умеет.
  - Инесс прекрати,- взмолилась леди Алиса смущаясь и краснея.
   - Да не волнуйся ты, сэр Франк лечит простым прикосновением к запястью и так определяет болезнь. Ведь именно так он вас вылечил сэр Ричард?
  - Я право не знаю леди Инесс, я был без сознания и при смерти, когда к нам в замок прибыл сэр Франк и взялся за мое лечение. Что я хорошо помню, так это неимоверную жару и гору кувшинов горькой жидкости, которую он заставил меня выпить..... и чувство постоянного голода, которое до сих пор не отпускает меня....
  - Так вы действительно его вылечили? - шепотом переспросила леди Алиса не отрывая глаз от своей тарелки.
   - Это было не трудно,- почему то тоже шепотом ответил я,- у него было простое отравление не спелыми ягодами черного паслена...
  .Наш выезд был назначен на завтра. При этом леди Инесс, мотивируя тем, что сэр Ричард ещё не достаточно окреп после своей болезни, настояла что бы он ехал с ней в карете, а мне поручила обучить леди Алису искусству верховой езды, коль её так сильно укачивает в повозке. Леди Алиса даже не возражала, а только жалобно посмотрела на меня, от чего мое сердце предательски сжалось в комок, а мне захотелось выхватить меч и рубить все вокруг, защищая эту леди от всех невзгод и напастей.
  Как только я немного успокоился, тревожная мысль пришла мне в голову: - А что если леди Инесс опознает моего Грома? Не знаю по чему, но я очень упорно держался за свою неузнанность.
  Заметив мое тревожное состояние, ко мне подошел сэр Фрэнк. - Не волнуйтесь молодой человек, я выделю для леди Алисы самую спокойную кобылу.
  - Я волнуюсь не по этому поводу сэр. Если будет такая надобность, то я всю дорогу буду везти леди Алису на своем коне. Дело в том, что леди Инесс может опознать моего коня, ведь это я вручал её корону королевы турнира и тогда тайна рыцаря с васильковым шарфом будет раскрыта. А мне почему то кажется очень важным, что бы эта тайна была сохранена.
   - А я так и понял, что вы участвовали в этом турнире,- спокойно ответил сэр Фрэнк.- Вы единственный, кто не задал леди Инесс ни одного вопроса, да и та решительность, с которой вы стали лечить брата моей жены, навела меня на некоторые рассуждения. Не волнуйтесь, вашу тайну я сохраню и верю, что для неё есть веские причины. А коня мы вашего так перекрасим, что в течении месяца его никто не узнает, тем более что до Астонвила всего пять дней пути.
  Утром, после обильного завтрака мы тронулись в путь. Леди Инесс и Ричард в карете, леди Алиса и я верхом. При чем на мой взгляд, леди Алиса довольно непринужденно держалась в дамском седле и чувствовала себя в нем удобно. Единственное, что меня поразило, так это чрезмерная охрана. Два десятка панцирной конницы - внушительная сила.
  Любопытство превысило и я обратился к старшему отряду за разъяснением. - Лорд Стоун любит своих внучек, это единственная радость, что осталась у него в жизни. Они его наследницы и за них он готов пойти на все. Больше не спрашивайте, если лорд сочтет нужным, он вам все расскажет сам.
  Дорога шла по оживленным местам, так что мы имели возможность останавливаться на постоялых дворах и гостиницах. Первое что мне бросилось в глаза, так это повышенные меры безопасности, которые предпринимали стражники. Если мы снимали несколько комнат, то они должны были быть или в конце коридора, куда доступ посторонним был запрещен, или мы снимали целый этаж. Под окнами молодых леди постоянно стоял караул. Все это меня навело на мысль, что им может угрожать нешуточная опасность, о которой они возможно даже не подозревают. Я поделился своими мыслями с Ричардом и он мне поведал, что родители сестер погибли при весьма странных и загадочных обстоятельствах сразу же почти после рождения сестер. Да и сами сестры были пару раз на волосок от смерти: - то лошади их кареты внезапно взбесятся и понесут, то дерево кем то подпиленное упадет. Инесс все это воспринимает как некую забавную игру, а Алиса замкнута в себе и предпочитает об этом вовсе не говорить. И действительно все мои попытки разговорить леди Алису за время нашего путешествия не увенчались успехом. Она отвечала или односложно, или пропускала мои слова мимо своих ушей. Тем не менее весь путь до Астонвила она была рядом со мной, в окружении охраны и ни разу не пыталась уединиться. Я надеялся, что мое общество ей не в тягость.
  
  19.
  
  В сам город мы не заезжали а прямиком отправились в замок лорда Стоун. В прямом смысле слова это был не замок, а настоящая крепость с высокой массивной каменной стеной, высокими башнями, узкими бойницами. Даже ров вокруг крепости был наполнен водой, правда цепной мост был опущен, а надворотная решетка поднята. Нас ждали. У входа в донжон стоял пожилой седовласый мужчина с орлиным носом и властным выражением лица. Увидев как из кареты вначале вышел сэр Ричард, а потом опираясь на его руку леди Инесс он заулыбался и только потом заметил, как я преклонив колено помогаю леди Алисе покинуть седло.
  - У нас гости,- спокойно констатировал он,- это всегда приятно. Девочки я вас ждал ещё пятого дня,- обратился он к внучкам. Кто мне сможет объяснить причину задержки?
   Леди Инесс тут же спряталась за спину сэру Ричарду и сделала вид, что рассматривает что то ну очень интересное на мощеном дворе. А леди Алиса подошла, чмокнула деда в щеку, для чего ей пришлось даже немного привстать на носки. - Не ругайтесь милорд, мы посетили графа Флобера, который устроил рыцарский турнир и на нем мою сестру даже избрали королевой красоты. А потом задержались у сэра Фрэнка для ремонта кареты.
   - Интересно кто этот сумасшедший, что вручил ей корону? - проворчал лорд, - впрочем все разговоры потом, за столом. Патрик, Фриона, проводите девочек и их кавалеров в отведенные для них покои. И проследите, что бы их комнаты были на разных этажах замка. Молодые люди, у нас обед по второму гонгу. Вам будут приставлены слуги, которые вам все покажут и расскажут. Приводите себя в порядок и до встречи за столом.
  Все таки как здорово смыть с себя грязь пятидневного путешествия и переодеться в чистое белье, что любезно представил в наше распоряжение сэр Стоун. Правда молоденьких служанок, что вознамерились меня вымыть я выгнал. Этого ещё не хватало, я что немощный старик? ...
  В дверь ко мне постучали и после моего разрешения ко мне вошел сэр Ричард. - Франк, леди Инесс приглашает меня осмотреть до обеда с ней одну из башен крепости, но как ты сам понимаешь, вдвоем нам идти нельзя, а вот если там будешь ты и леди Алиса, то все приличия будут соблюдены. Надо ли говорить, что я с удовольствием согласился. И через некоторое время встретившись с девушками мы неторопливо пошли к северной башне, как самой ближайшей к донжону. У входа в башню леди Инесс растеряв всю свою чопорность с которой она шла, показала язык своей сестре, ухватила сэра Ричарда за руку и буквально потащила его во внутрь. До нас донесся только стук каблуков и её задорный голос: - Чур наш верхний этаж, а вы туда не ходите...
  Я шел чуть сзади леди Алисы, которая приподняв немного подол своего платья, уверенно поднималась по ступеням. На площадке второго этажа, в полумраке, только белели прорези амбразур для лучников и арбалетчиков. Леди Алиса подошла к одной из них и вдохнув полной грудью произнесла: - Когда я была маленькая, я очень любила залазить на самый верх и от туда следить за облаками. Мне даже иногда казалось, что если сильно захотеть, то я смогу летать.
  Я подошел и тоже посмотрел в амбразуру из за спины молодой девушки. только в отличии от неё я не смотрел в верх и не витал в облаках. мое внимание привлек блеск в кустах, а ещё через мгновение я заметил арбалетчика в зеленой одежде, что целился в леди. Я рывком дернул её на себя, одновременно прижимаясь сам к стене, опасаясь возможного рикошета. От неожиданности она потеряла равновесие м буквально упала в мои объятия, уткнувшись лицом мне в грудь. В противоположенную стену ударил болт и с небольшим шумом упал на пол. Кровь вдарила мне в голову и я жадно прильнул к губам молодой леди. Сначала она попыталась меня оттолкнуть руками, уперевшись в грудь, но потом затихла и даже неуверенно ответила на мой поцелуй. Потом все таки совладала с собой и откинувшись назад, глядя своими синими глазищами спросила: - Вы что себе позволяете сэр? Вы чуть было не порвали мне платье и почему у вас под рубашкой кольчуга? Она очень жесткая и я чуть было не поцарапала себе лицо, когда уткнулась к вам в грудь. Это что у вас такая манера ухаживать?
  А я держал за плечи это хрупкое создание и напряженно размышлял, говорить или нет об арбалетной стреле?
  - Леди Алиса, я ни капли не жалею о содеянном. Оправданием моей грубости может служить только вон тот арбалетный болт, что несколько секунд назад впился в стену и был предназначен для вас....
  - Ага, вы целуетесь,- веселый голос леди Инесс нарушил наше молчание и я с сожалением отпустил леди Алису. - Вот видите сэр Ричард, ваш брат в отличии от вас не теряется, оставаясь наедине с дамой, а вы все время куда то вниз смотрели из амбразуры, а потом ещё и заорали так, что напугали меня. Я кивнул Ричарду головой в сторону стены, он подошел и поднял болт. Только сейчас сестры посмотрели почти одновременно на стрелу в его руке. - В вас стреляли? - В меня стреляли? - почти одновременно спросили они? Первой пришла в себя леди Алиса. Она строго посмотрела на свою сестру: - Если ты проболтаешься сэру Стоун о том, что здесь произошло, то нам запретят даже подниматься в башню, не говоря уж о том, что бы выходить за пределы замка, ты поняла? - Поняла, поняла и о стреле ни скажу ни слова, только о том, что вы целовались,- и каблучки леди Инесс задорно застучали по лестнице башни. Ричард виновато развел руками и поспешил вслед за своей леди...
  С нетерпением дождавшись сигнала к позднему обеду, в сопровождении слуги я, а потом и Ричард важно проследовали к малому залу. Интерьер самого замка поражал роскошью и каким то даже изяществом. Не было многочисленных рыцарских доспехов и оружия на стенах, кругом стояли вазы с живыми и сухими цветами. Было много картин с изображением сцен охоты, портретами предков, сельскими пейзажами. Все бы ничего, но перед самым входом в обеденный зал, в затемненной нише я увидел то, от чего сердце у меня в груди гулко застучало. На картине были изображены драконы Армавира. Только вместо диптиха это был триптих. На крайнем левом полотне была изображена леди Алиса, только в очень старинном платье, которое сейчас уже не носят и с непонятной диадемой на голове, что чем то отдаленно напоминало корону, но ей не являлась.
  - Я вижу вас заинтересовала эта картина?- раздался у меня за спиной властный голос. Я был так поглощен рассматриванием портрета леди Алисы, что не услышал даже шагов у себя за спиной. А лорд Стоун продолжал ровным голосом: - Это проклятие нашего рода. По преданию, это незаконнорожденная дочь короля Георга первого, что вознамерилась вопреки всем правилам добиться признания и стать принцессой крови. Получив отказ она каким то образом вызвала драконов мести и те опустошили целый город. Только вмешательство короля и наследного принца спасли страну от огненного хаоса. Король в результате всего этого исчез, граф Ланкастер через несколько дней после того как и драконы исчезли, при непонятных обстоятельствах погиб в лесу, а леди Тарр, которую вы видите на портрете, сгорела в пламени пожаров в Армавире. Наследный принц успел только спасти её дочь из огня. Когда она выросла в деревенской глуши, я случайно нашел её и женился на ней. Она родила мне дочь, мать моих внучек. Все что вы видите здесь устроено её руками и вот уже многие десятилетия не меняется. Лорд замолчал, а затем через небольшую паузу продолжил: - А вы по всей видимости сэр Франк, внук и наследник маркиза Ля Конт? Я кивнул головой. - Вы похожи на своего прадеда, короля Георга. Только мне не понятно, почему вы до сих пор живы? Ведь многие знатные лорды заинтересованы в вашей смерти.
  Я пораженный замер. Тайна, которую так скрупулезно охраняла моя семья не была вовсе тайной, по крайней мере для лорда Стоуна. А он, все также внимательно разглядывая меня продолжил: - Если вам внушили мысль, что вы не имеете право на трон и только по этому вы пока живы, то это ложь. В книге откровений Мебиуса величайшего из величайших магов, которые когда либо появлялись на свете сказано, что если погибнет его последний потомок на земле, то земля превратится в безжизненную пустыню, где не будет места ничему живому, а властвовать на ней будут огненные драконы. Жаль только что к его откровениям люди уже давно перестали прислушиваться. Я считаю, что вы и ваш отец последние из живых его потомков, так как доказано, что император Весполиан первый, от которого ведут свой род Грегори -Уэстфорды был прямым потомком Мебиуса. И нынешний король это знает. Он так же знает и тому есть документальное подтверждение, что брак между вашим дедом - принцем Георгом вторым и его избранницей не был морганическом и был признан официально церковью. Так что ваш отец является принцем Грегори - Уэстфордом и этот титул вы унаследуете, а вы являетесь, как его сын, носителем титула граф Ланкастер. Вместо ответа я повернул свой перстень и показал ему свой герб-печать.
  Он мельком посмотрел на него и кивнул головой. - Молодой человек, то что я вам сейчас скажу, может показаться вам странным и диким. Но вы просто обязаны зачать с леди Алисой ребенка и я очень надеюсь, что это будет мальчик. Для этого вам не обязательно даже жениться на ней. Я очень надеюсь, что проклятие нашего рода тем самым будет разрушено. После обеда я хотел бы продолжить с вами этот разговор в более приемлемой для этого обстановке, например в моей библиотеке и в присутствии леди Алисы.
   Я был так поражен его словами, что только кивнул головой и послушно пошел вслед за ним в малый обеденный зал. Там уже находились на своих местах леди Инесса, которая о чем то очень весело переговаривалась с красным от смущения сэром Ричардом и леди Алиса, которая демонстративно сидела зажав свои уши ладонями, как бы показывая, что она не желает даже слушать о чем идет разговор.
  - Леди Алиса, - официально начал лорд Стоун, - позвольте вам представить сэра Франка, графа Ланкастер, наследника королевского дома Грегори - Уэстфорд. Сразу же после обеда прошу вас обоих проследовать в мою библиотеку для важного разговора. Вам сэр Ричард поручается важная и очень трудная задача, не допустить, что бы леди Инесс подслушала наш разговор.
  - Подумаешь, не очень то и хотелось,- проворчала леди Инесс, - я и так знаю, что разговор пойдет о снятии родового проклятия. К тому же они уже целовались, когда мы осматривали башню.
   - Инесс!- возмущенно вскрикнула леди Алиса.
  - А нечего было целоваться и обниматься, я сама все видела.
  - Инесс, сэр Франк спас меня от того таинственного стрелка, что пытался поразить меня из арбалета и при этом немного не рассчитал свою силу и дернул слишком сильно, что я волей не волей оказалась в его объятиях.
   - Ага и по этому встала на носочки, что бы ему было удобнее тебя целовать...
  Лорд Стоун даже не обратил ни какого внимания на перебранку сестер и подал слугам знак начать разносить пищу по тарелкам.
  Во время обеда весь разговор крутился возле турнира графа Флобера. Сестры, перебивая друг друга рассказывали подробности о которых я даже и не догадывался, пересказывали светские сплетни и слухи. Узнав про послов из какой то экзотической восточной страны и их странной просьбе, сэр Стоун тут же распорядился поднять мост через ров и опустить решетку. Свое решение он объяснил следующим: - Рано или поздно, но они выйдут на след моих девочек, да и вас сэр Франк вычислят практически без труда, так что предосторожность будет не лишней.
  Я несмело поинтересовался о родовом проклятии и узнал со слов опять таки молодых леди, которые об этом говорили с каким то смешком и даже бравадой: - Леди Тарр, за то что она вызвала драконов мести и своих непомерных амбиций заживо была сожжена. По слухам дошедшим до нас, она только успела переговорить со своим сводным братом, вручить ему свою дочь, как огонь охватил её изнутри и она сгорела. Ей было тогда всего 25 лет. Наша бабушка, после того, как она родила нашу маму тоже сгорела изнутри на следующий день после своего двадцатипятилетия. Наша мама родила нас в 23, а в 25 вместе с отцом, который пытался её спасти, они сгорели заживо. Два мага, которым было поручено разобраться что и как то же сгорели и только третий разгадал тайну родового проклятия. В нашей семье должен родиться мальчик, до этого все девочки прямые потомки леди Тарр обречены жить только до 25 лет, не зависимо, будут у них дочери или нет. Знаете сэр Франк, как это весело жить, зная что через 7 лет тебе предстоит сгореть в огне в страшных мучениях?
   - А нельзя ли это время как то переждать в воде или бассейне?- поинтересовался я.
  - Именно так и сгорели наши родители,- печально ответила леди Инесс, - Вспыхнула вода и не только в бассейне, но и во рву, что окружает замок. Наступила тишина и в дальнейшем обед продолжался в молчаливой обстановке.
  В библиотеке пахло пылью, книгами и ещё чем то неуловимо приятным. Секрет оказался прост, - сэр Стоун сразу же прошел к центральному столу и зажег там светильник с ароматическим маслом: - Этот запах и мышей отпугивает и всяких там жучков - паучков. Все таки здесь собраны очень ценные книги, в том числе посвященные Мебиусу и не те, что получили распространение в последние века, когда он представлен этаким монстром, а подлинные свидетельства очевидцев его тысячелетнего правления. Садитесь молодые люди, хотя наш разговор и будет не очень долгим. Лорд замолчал на некоторое время собираясь с мыслями.
  - Леди Алиса, вам предстоит делить ложе с сэром Франком без каких либо обязательств с его стороны. Сэр Франк, вы не будите иметь ни каких прав на ребенка если он будет рожден леди Алисой, если только не признаете его официальным порядком как своего наследника - первенца, если родится мальчик, или своей дочерью, если родится дочь. В течении года вы будете жить в нашем замке, по истечению которого вне зависимости от итогов вашего проживания вы будите вольны покинуть его. Миледи, если в течении года вы не понесете ребенка от сэра Франка, вы вольны сами будете определить свою судьбу. Но хочу предупредить, что свое двадцатипятилетие вы обязаны встретить в стенах этого замка, как впрочем и ваша сестра.
   - Милорд, а почему ваш выбор пал на меня а не на Инесс?
   - Алиса, вы как две капли воды похожи на проклятую леди Тарр и я думаю, что это не случайно. В любом случае хочу вас предупредить, что ни какого свадебного уговора или обращения к его величеству за получением разрешения на вашу свадьбу - не будет. Все будет проходить в обстановке тайны, не привлекая внимания посторонних лиц. Сэр Франк, завтра в сопровождении моих воинов вы якобы покинете замок, а потом тайно вернетесь в него. Это надо будет сделать, что бы запутать следы...
  А у меня в голове лихорадочно крутилась мысль:- я что в плену? Ну уж нет, своей свободой как и жизнью я буду распоряжаться сам.
   - Сэр Стоун, а кто эти люди, что стремятся убить леди Алису? - поинтересовался я, совершенно не слушая лорда. Он запнулся, а потом очень сухо произнес:- Часть потомков тех, кто спасся из Армавира считает, что если прекратится род Тарр, то им будет позволено вернуться в родной город. Дело в том, что в городе любой человек может находиться не более трех - пяти дней. Потом начинаются страшные головные боли и носом идет кровь. На седьмые сутки пребывания в Армавире человек умирает. Но это ни как не связано молодой человек с проблемой, которую мы сейчас обсуждаем....
  Леди Алиса молчала и я прекрасно понимал её. И за неё и за меня уже все решили, все продумали... Я стал рассматривать обстановку библиотеки и заметил нечто, что привлекло мое внимание. Отдельно в углу в неком подобие ящика с полочками хранились свитки и рукописи в рулонах, точ в точ как в библиотеке моего деда. А что если и здесь попробовать двинуть этот ящик и обнаружится потайной проход? Я встал со своего места и под удивленные взгляды Алисы и её деда подошел к ящику и двинул его ногой. Он послушно, но с некоторой натугой сдвинулся с места и открыл вход на винтовую лестницу, которая вела не вниз, как можно было бы ожидать, а наоборот в верх.
  - Это что ещё такое сэр Франк? Откуда вы знаете о потайном проходе? Вам известно куда он ведет?- лорд Стоун заметно занервничал.
  Я усмехнулся:- Сначала в захламленную комнату, которая когда то служила кладовой, а затем в лабораторию некого мага, скелет которого возможно восседает в кресле.
  Сэр Стоун резко поднялся из своего кресла:- Откуда вы все это знаете? Вы что уже были в моем замке, или вам кто то это рассказал из моей доверенной прислуги?
  Я не ответил, а вошел в открывшийся проход и стал подниматься по лестнице. Сделав несколько оборотов я поднялся на первую площадку, заваленную действительно какой то рухлядью. Вот только двери за ней, на первый взгляд не было видно, и по этому я продолжил подниматься вверх. Вскоре я услышал голоса. Они раздавались через стену, в которой были сделаны специальные отверстия и как я полагаю не только для подслушивания, но и подсматривания. Разговаривали леди Инесс и Ричард. Они жарко обсуждали план своего побега из замка лорда Стоун. Постояв немного и послушав их разговор, я пошел дальше. Сделав ещё несколько оборотов вокруг лестницы я наконец подошел к запертой двери. Вернее мне казалось, что дверь заперта, но стоило мне до неё дотронуться, как она открылась. Как я и ожидал, я оказался в лаборатории мага, только ни какого скелета там не было, а в кресле сидел довольно толстенький и невысокого роста старичок и подслеповато что то рассматривал в колбе. Меня он не заметил, а я не спешил предупредить его о своем присутствии. Самым странным было то, что перед стариком на полу лежал точно такой же жезл, который я поднял в лаборатории в замке маркиза, но старик не обращал на него ни какого внимания.
   Я несколько раз негромко кашлянул, привлекая к себе внимания. - А, это ты Франк? Входи не стесняйся. Я давно уже жду тебя. Ты почему задержался?
  Я в недоумении остался в дверях: - Простите, вы меня знаете?
  - Конечно, ведь ты поднял жезл, но очень умно не попал в ловушку, которую я расставил много лет назад. А теперь слушай и не перебивай. Это не простой жезл, вернее жезл не простого мага. Что бы овладеть его силой, тебе надо на него настроиться. Не скрою, процесс достаточно болезненный и не очень приятный, но через это надо пройти. Правда есть и второй способ, более медленный, ждать, когда жезл сам настроится на своего владельца. Но это может занять годы, а ведь тебе наверняка хочется поскорее заполучить ту силу и власть, что дает этот жезл?
  - Я бы так не сказал,- уклончиво ответил я. Пожалуй я лучше подожду некоторое время. Мне торопиться пока не куда, в течении года я буду жить здесь, так что я лучше подожду.
  В голосе старика послышалось разочарование: - Жаль, я не думал, что несколько неприятных минут так тебя испугают.
  Я улыбнулся:- Не надо брать меня на "слабо". Я отнюдь не трус, я просто очень осторожен и не доверяю незнакомым людям, а ведь мы с вами незнакомы?
  - Разве я не представился? Ах годы, годы. Я маг и отнюдь не последний, я ученик самого мессира Волондира, магистра ордена даридов, меня зовут Тиберий. Скажите сэр Франк, а вы видите некий предмет на полу?
  - Вижу,- согласился я.
  - А не хотите его поднять?
  - Нет, ни малейшего желания.
  - А вы не могли бы показать мне, где этот предмет лежит, а то мои глаза не позволяют мне его увидеть.
  Его переход с ты на вы навел меня на мысль, что он действительно не видит жезл, но не по тому, что его подводит зрение, а потому, что для него жезл невидим. Я пожал плечами и протянул руку, но не в сторону жезла а в другую и в тоже мгновение жезл сам прыгнул мне в руку, подчиняясь моему желанию подержать его в руке и как следует рассмотреть. Сверкнула молния, запахло как после грозы.
  - Негодный мальчишка,- голос Тиберия сорвался на визг. - Я, только я должен обладать жезлом главы даридов, я искал и шел к нему долгие годы, а ты, даже не переступив порог моей лаборатории завладел им. Зачем он тебе? Ты все равно не умеешь пользоваться ими, отдай оба жезла мне. Просто брось их на пол и покажи мне это место, где они лежат. За это можешь просить любую плату, я не поскуплюсь на золото....
  Второй жезл, названный магом жезлом Волондира также стал мягким в моих руках, потерял свою форму, уменьшился в размере и исчез с резким хлопком. Я торопливо повернул свой перстень гербом в верх. Оба шестопера разместились на нем в виде креста. А я вдруг понял, что это ни какой не маг, а проходимец, который пользуется покровительством лорда и наплел ему бог весть что о возможности снять родовое проклятие, метя себя на роль мужа одной из сестер. Мне стало противно от его похотливых мыслей.
   - Ты не выйдешь из этой лаборатории до тех пор, пока сам, добровольно не расскажешь лорду Стоуну о своих гнусных замыслах и он не узнает всю правду о так называемом маге Тиберии...
  Дверь с громким стуком закрылась за моей спиной, а я стал спускаться вниз. В библиотеке меня ждала та же картина. Алиса все также сидела в своем кресле, а сэр Стоун что то ей настойчиво втолковывал. Молодая леди только иногда кивала головой и при этом не произносила ни слова и не высказывала никаких эмоций. Увидев, что я вернулся, лорд перестал говорить, а посмотрел с недовольным видом на меня: - Вы познакомились с моим магом Тиберием? Это он предупредил меня, что вы должны будете обязательно появиться в моем замке.
   - Он не маг милорд, а обыкновенный проходимец, который использует вас. Впрочем я думаю, что вы вскоре сами убедитесь в этом, а ваш Тиберий вынужден будет рассказать вам всю правду....
  В это время в библиотеку буквально вбежал один из слуг сэра Стоуна. Опустившись на одно колено он выпалил: - Леди Инесс и молодой рыцарь бежали из замка через калитку в саду, которая не была закрыта. Они вывели из конюшни пару лошадей и ускакали в сторону имения сэра Фрэнка. Прикажите снарядить погоню? Люди уже в седлах и ждут только вашего приказа.
  - С леди Инесс не должен упасть ни один волосок с головы. Судьба молодого рыцаря меня не интересует.... Простите сэр Франк, но отныне к вам будет приставлена охрана. За пределы донжона вам выходить запрещается. В донжоне вы будите пользоваться полной свободой, за его пределами - нет. Леди Алиса, проводите сэра Франка в ваши покои и разъясните ему сложившееся положение дел.
  Молодая леди встала, молча поклонилась и не глядя в мою сторону пошла к двери, а я остался сидеть в кресле. Возле выхода она остановилась и повернулась ко мне: - Милорд Франк, прошу вас следовать за мной, нам надо серьезно поговорить.
   - Простите миледи Алиса, но я ещё не закончил разговор с сэром Стоуном, так что идите пока готовьте наше ложе, я потом подойду. Леди Алиса демонстративно повернулась в мою сторону, прошла и уселась в свое кресло.
  - Лорд Стоун, я не потерплю ни какого ограничения своей свободы, тем более от выжившего из ума старика с навязчивой идеей.
  - И что же вы сделаете молодой человек?- усмехнулся лорд. В замке две сотни преданных мне воинов, не считая слуг и прислуги...
   - Могу убить вас, или скажем леди Алису, которая так неосмотрительно осталась в библиотеке. Мне то ведь терять нечего, а мечом я владеть умею. Молодая леди подтвердит, что Одина я завалил на турнире всего тремя ударами. Ваши две сотни, это деревня в латах, а я рыцарь, хоть и молодой, но уже победитель двух турниров и дважды одержавший победы над "медведем". К тому же я не простой рыцарь, а ученик самого мессира. Хотя это вам мало о чем говорит, но для начала я пожалуй остановлю погоню за леди Инесс и Ричардом. Не для того я сохранил ему жизнь, что бы вы поставили на ней крест. Я сосредоточился, и заклинил и надвратную решетку и мост через ров, а вместо калитки я создал каменную стену. Самое смешное, что у меня получилось.
   - Милорд, милорд, - раздался крик из за двери, - решетка не поднимается, а подъемный мост заклинило.
  А ещё через некоторое время:- Калитка в саду исчезла, вместо неё крепостная стена.... Лорд Стоун с интересом посмотрел на меня: - Я так и знал, что только необычные события дадут выход вашей силе.
  
  20.
  
  - Алиса, ты была в очередной раз права. Хорошая встряска пошла сэру Франку на пользу. Теперь я уверен, что он сможет о тебе позаботится во время вашего путешествия к Армавиру...
  - Сэр Стоун,- не выдержал я,- потрудитесь объяснить, что все это значит?
  - Да ничего особенного, просто в вас заговорила древняя кровь великого мага Мебиуса, а Тиберий ловко заставил вас взять второй артефакт, который ни он, ни я никогда в жизни не видели, но который находился в той комнате, где была им сделана лаборатория. Именно от неё исходила мощная магическая сила, которую почувствовал мой маг. Теперь настала моя очередь усмехнуться.
   - Ваш Тиберий шарлатан и самозванец, который хотел получить артефакт сам, впрочем я ещё раз повторю, он вам все расскажет. А теперь, если спектакль закончен, я хотел бы вернуться в свою комнату, провожать меня не надо...
  По дороге я встретил леди Инессу и сэра Ричарда. Он виновато посмотрел на меня: - Прости Франк, но меня убедили, что все это сделано для твоей же пользы.
   - Сэр Ричард, если мы с вами встретимся где нибудь на турнире, поединок будет до крови и я постараюсь вас убить. Отныне вы мой враг. Он отшатнулся от меня и в растерянности посмотрел на свою спутницу. Леди Инесс безразлично пожала плечами и отвернулась. А я прошел мимо. Но пошел я не в свою комнату, а сразу же в конюшню, где оседлал Грома и направился к выходу из крепости. Остановить меня никто не пытался. Бог с ними с моими доспехами, что остались здесь, но находится в замке я больше не мог. От моего взгляда и движения руки решётка поднялась, а мост опустился. Я выехал за пределы и вернул все на свои места. Мост вновь поднялся, а решетка опустилась. Меня трясло и я попытался немного успокоиться как меня учил Фрей. Вскоре мне это удалось. Если Тиберий действительно маг, то разрушить мою волшбу ему будет очень просто. По дороге в город мне никто не попался и через час с небольшим я был уже в нем. Мне подсказали, где находится слобода оружейников и я сразу же направился в неё. Там я нашел не очень богатую лавку и поинтересовался наличием готовых доспехов или хотя бы прочного панциря или кирасы.
  Первое что меня удивило - в лавке хозяйничала моложавая женщина, помогала ей девчушка лет 13-14. Так что мне пришлось самому копаться в груде железа выбирая для себя что нибудь подходящее. Я даже умудрился найти неплохие рыцарские доспехи, которые нужно было немного переделать и подремонтировать. На вопрос, а где хозяин и может ли он срочно заняться этими доспехами, мне ответила женщина: - Мой муж сгорел буквально за три дня. (Я насторожился) Он простыл, стал кашлять кровью и несколько дней назад умер. Мы все распродаем и уезжаем в деревню. Лавку нам держать не под силу, а для того что бы нанять мастера - кузнеца - нет денег.
  Интересная мысль пришла мне в голову: - А что хозяйка, а не сдашь ли ты мне комнату на время? А я поколдую над доспехами и заплачу за них полную цену. Кузня то наверняка осталась в целости и сохранности?
  - Ваша милость,- в голосе женщины чувствовалось удивление,- вы ж из благородных, неужели в железе разбираетесь?
   - А вот мы и проверим, разбираюсь я в железе или нет? Ну так как, сдашь комнату на несколько дней?
   - Да живите сколько хотите, только за продукты платить придется... Я сразу же выложил несколько золотых монет:- Рассчитайся за долги, прикупи продуктов и найми молотобойца. А пока пусть дочь отведет коня и пристроит его, а потом покажет мне мастерскую. Как её кстати зовут?
   - Она Василина, а я Василиса. Вы слишком много дали ваша милость. За такие деньги можно целый год прожить не зная нужды.
  - Я сэр Франк. О том что я остановился у вас на постой лучше никому из посторонних и любопытных не говорить, а излишки пойдут в уплату за доспехи.
  Василина подошла к Грому и потрепала его по щеке, потом взяла под уздцы и повела за лавку. Я пошел за ней, оставив растерявшуюся Василису один на один со своими думами и золотыми монетами. Лавка примыкала к небольшому, но аккуратному домику. Небольшая конюшня коня на три - четыре пустовала.
   - Продали,- пояснила мне Василина, - денег на корм не было, вот и продали. Она стала хлюпать носом. Я погладил ей по голове как маленького ребенка и неожиданно для меня она разрыдалась и прижалась к моей груди. Я стоял в растерянности, не зная как поступить и продолжал её гладить по белёсым волосам. Вскоре она немного успокоилась, подняла на меня заплаканные глаза:- При матушке я стараюсь себя сдерживать и не показывать как мне страшно. Она тяжело вздохнула - Пойдемте ваша милость, я покажу вам мастерскую и кузню.
  Мастерская была прямо в доме и представляла из себя небольшую комнату с верстаком и столом заваленным разными приспособлениями для вязания кольчуг, насадок ручек на клинки, шлифовальных камней и прочего нехитрого скарба мастера оружейника. А вот кузница стояла на отшибе и тоже была не очень большой, но какой то уютной и было сразу заметно, что это любимое место мастера. Все инструменты на своих местах, запас древесного угля и железных кринок говорили о том, что в оружейники отец Василины выбился из кузнецов и произошло совсем недавно, года два или три назад.
   Василина подтвердила мое предположение. Из деревни, поднасобирав деньжат они приехали четыре года назад. Год ушел на то, что бы обустроиться, прикупить дом и мастерскую, обустроить все под свою руку.... Дела пошли в гору и они уже подумывали нанять постоянного подмастерье, да вот несчастье, отец заболел и умер и все пошло прахом. Деньги быстро кончились. За невыполненные заказы пришлось платить неустойку, а ту ещё и конкуренты всех клиентов отбили, так что даже если нанять кузнеца, все придется начинать с начала, а ни сил, ни денег на это нет...
  В доме Василина предложила мне немного посидеть в большой комнате, пока она наведет относительный порядок в комнате, в которой я буду жить. Как я понял, на постой меня определили в её комнату, так как она смущаясь и краснея вынесла из неё несколько своих платьев и ворох одежды, который она пыталась прикрыть своими руками... Вскоре все было готово и я с любопытством оглядел небольшую коморку с одним окном. Цветные занавески, букетик с засохшими цветами на небольшом столе у окна, настоящая кровать у стены, полинялая шкура, скорее всего небольшого медведя, на полу для ног, довольно хлипкого вида табуретка, на которую я побоялся бы сесть,- вот и все убранство комнаты. Да, ещё в стену были вбиты несколько крючков, на которые видимо вешали одежду. Я присел на кровать и проверил её прочность. Крепкая, сделанная явно на вырост и на долго.
   - Василина, ты табуретку то забери, а мне лучше принеси какую никакую крепкую лавку. Пока она ходила, я разобрал свои седельные сумки и мешок. К счастью продукты из них слуги сэра Стоуна ещё не забрали, а за окном уже стало смеркаться. Вернулась Василина и принесла небольшую лавку, которую я тут же поставил к столу. Взяв все необходимое для приготовления походной похлебки я попросил проводить меня на кухню, где под внимательным наблюдением девушки приступил готовить походный ужин. В котел я налил немного воды и засыпал туда остатки крупы, покрошил туда копченного сушеного мяса, кинул несколько кореньев зелени и поставил все это на очаг. Вскоре жидкость закипела, и я, помешивая её, добавил несколько капель эликсира для поддержания сил. Накрыв котел крышкой, я оставил похлебку томиться, а сам стал расспрашивать Василину о жизни и быте в городе. Сначала она немного чувствовала смущение, а потом освоилась и мне было совсем не трудно перевести разговор в интересующее меня русло - о сэре Стоун и его внучках.
   - Он странный лорд, - рассказывала, а вернее пересказывала Василина,- часто помогает беднякам, но говорят, что он знается с нечистой силой и за это все его родственники умирают страшной смертью в молодом возрасте. Ещё вокруг его замка постоянно крутятся какие то странные люди, которые постоянно твердят о каком то заклятии, которое надо снять, но вреда окружающим не делают. Лорд изредка их ловит и вешает, но их количество не убывает... Внучки лорда в возрасте 10-12 лет были тайно куда то отправлены то ли учиться, то ли воспитываться. Вскоре они должны будут вернуться. Лорд подыскивает им женихов, и хотя желающих породниться с ним много, он ото всех воротит нос. То не достаточно знатные, то недостаточно умные, а то и другие причины находит. Говорят, что он остановил свой выбор на сыне одного из своих вассалов, которого зовут почти так же как и вас, ваша милость...
   - Сэр Фрэнк,- подсказал я,- а сына сэр Ричард. - Да, да, радостно согласилась она. Только дело оставалось за тем, что бы сэр Ричард был возведен в рыцари. И вот это событие произошло и теперь дело только за свадебным уговором, а потом с разрешения короля и свадьбу можно будет сыграть.
  - А какую из внучек он собирается выдать за него?- поинтересовался я. - Не знаю сэр Франк, мне кажется ему все равно. Они близняшки, хотя одна из них черноволосая а другая светленькая, почти как я,- и она зарделась от сравнения себя с внучкой знатного лорда.
  За разговором похлебка дозрела и я разлил пахучую жидкость по мискам. К этому времени пришла и Василиса с полной корзиной продуктов и всякой снеди. Она повеселела, её глаза горели довольным огоньками, а сама она раскрасневшаяся села сразу же на лавку и стала рассказывать, как удивились и зеленщик и мясник, когда она рассчиталась с долгами и прикупила у них изрядную толику продуктов. Она также, лукаво поблескивая глазами сообщила, что люди лорда Стоуна, которые проживают в городе, расспрашивают о неком рыцаре, который сегодня выехал из его замка и запер его так, что теперь никто не может ни выйти ни войти в него. Говорят лорд злится и ругается, но ничего поделать не может....
  Похлебка получилась сытной и наваристой и мы съели её всю, без остатка. А я ещё раз убедился в правоте своего предположения, что и хозяйка и её дочь в последнее время жили впроголодь. За время нашего ужина за окнами совсем стемнело, и посидев ещё немного для порядка, я сославшись на усталость ушел в свою комнату для отдыха. Мать с дочерью ещё о чем то недолго шушукались, потом перемыли посуду, навели порядок и тоже отправились спать. Причем я понял так, что дочка ушла спать в комнату, которая предназначалась для будущего подмастерья, а мать в свою. Так как ни светильника, ни тем более свечей в моей каморке не было, раздеваться мне пришлось в полной темноте. Я даже снял с себя кольчугу, хотя меч и поставил в изголовье, а кинжал положил под подушку. Заснул я быстро, а проснулся ещё быстрее. Я услышал тихий скрип половиц. Кто то медленно шел в направление моей комнаты. Скрипнула дверь, я напряг зрение и увидел девичью фигуру в белой, до пят сорочке, которая шла ко мне. Когда она подошла почти в плотную к постели я заметил, что глаза у неё закрыты и она по всей видимости спит на ходу. Я осторожно отодвинулся к стене, давая ей место. Она села на край, посидела немного, а потом, все также не открывая глаз и ровно дыша, легла и накрылась одеялом. Я осторожно подвинул её к себе и приобнял за плечи, а потом моя рука осторожно скользнула ей под руку и нырнула в вырез сорочки нащупав небольшую и упругую девичью грудь. Я довольный вздохнул и... заснул.
   Проснулся я ранним утром от вскрика - Ой,- Василина с удивлением смотрела на меня,- Это что, я ночью пришла в свою, то есть вашу комнату и забралась к вам в постель? Стыдно то как,- и она стала густо краснеть, но попыток выбраться из под одеяла не предпринимала, а с испугом смотрела на меня.
   - Не волнуйся, - успокоил я её,- между нами ничего не было, мы даже не целовались, я правда сходил в гости к тебе в вырез сорочки и моей руке там понравилось.
  Она ещё больше покраснела, стала пунцовой и спрятала свое лицо под одеяло. Я обнял её под одеялом и уже преднамеренно положил свою руку ей на грудь и немного сжал пальцы. От моего прикосновения она вздрогнула, напряглась, но потом убедившись, что больше ничего не происходит, успокоилась, а через некоторое время сама прижалась ко мне. Я еле удержался от решительных действий, тем более, что через её сорочку я чувствовал жар молодого тела.
   - Я не смогу на тебе жениться,- с трудом я заставил себя произнести несколько слов, мой голос внезапно стал хриплым.
   - Это по тому, что мне нет ещё 15 лет?- спросила она.
   - Нет, кодекс рыцарской чести не позволяет мне жениться на девице не знатного происхождения. Это сделает меня изгоем общества.
   - А вам ваша милость и не надо будет жениться на мне,- решительно сказала она, - Я согласна на все и так.
  Я отрицательно покачал головой: - Нет. Давай ты сегодня все как следует обдумаешь и взвесишь, а потом уже примешь решение. Я не хочу воспользоваться твоей минутной слабостью....
   - Я такая некрасивая, что вы не хотите что бы.... -концовку фразы она произнесла так тихо, что я даже не расслышал, что она сказала.
  - Ты не права... - А если я не права, то почему?
  - По тому, что ты девушка и если станешь женщиной, то это навсегда, назад пути не будет. Давай поступим так как я и предлагал. если ты не раздумаешь, то придешь ко мне этой ночью, а сейчас мой тебе совет, иди в свою комнату...
  Она неумело ткнулась мне в губы, а я поймав момент, буквально впился в неё поцелуем, а потом оттолкнул её от себя. Она вскочила с кровати и не оборачиваясь, на цыпочках вышла из моей комнаты. Полвицы предательски тихо поскрипывали пока она шла к себе. А я подумал, что пора вставать, все равно мне уже не заснуть и с сожалением подумал, что в очередной раз свалял дурака...
   Одевшись и всполоснув лицо в бочке с дождевой водой, что стояла возле кузницы, я развел огонь в горне и подбросил туда угля. Под мерные вдохи выдохи мехов я почувствовал себя как дома, в кузнице дядьки Витора.... Когда угли разгорелись до нужной мне температуры, я выбрал понравившуюся мне криницу железа и стал ей разогревать. Время шло так незаметно, что когда я оторвался от меча, который уже принял форму клинка, солнце было уже высоко, и время приближалось к обеду. Но дело надо было закончить и я , не смотря на чувство голода, продолжил работу....
  Вот и все, я удовлетворенно отложил клинок в сторону. Осталось только его как следует отполировать и заточить, надеть достойную ручку и меч готов и смею вам сказать неплохой меч. По крайней мере полосу железа я и неоднократно скручивал и раз десять сминал и расковывал, так что теперь рисунок на клинке от вангортовского мог отличить только мастер. Клинок я занес в мастерскую с тем, что бы после обеда придать ему окончательный товарный вид. Пожалуй можно будет просить за него не менее двух золотых монет. И те, кто разбирается в клинках, за такую цену оторвут его с руками....
  В дверях показалась Василина, взглянув на меня она покраснела. - Ваша милость, баня натоплена, а потом просим вас к столу. Обед уже давно готов. Пойдем те я вас провожу.
   - Обожди, я только заберу из комнаты чистое белье.
   - Ваша милость, а можно вопрос? Я кивнул головой
  - А почему вы всегда носите под рубашкой кольчугу? Это у вас обет такой?
  Я улыбнулся:- Это мой наставник заставил меня дать слово, что я буду всегда её носить, даже спать в ней. Но сегодня ночью я её снял, так как чувствовал, что в вашем доме мне ни что не угрожает.
  - Это получается что вы нарушили свое слово?- стала допытываться она
   - Вовсе нет, в некоторых случаях я могу снимать кольчугу, на свое усмотрение. К несчастью, таких случаев у меня было немного, так что кольчуга у меня как вторая кожа и когда я долго без неё, я чувствую себя неуютно, словно я раздетый....
  В бане царил полумрак и было очень жарко, а сама баня топилась по черному, так что относительно легко дышалось только внизу. Я быстро разделся в предбаннике и залез на самую высокую полку. Жар приятно обволакивал потное тело, выгоняя лишнюю влагу и жирок из организма. Сколько я так понежился и промылся, я не знаю. Но из предбанника послышался взволнованный девичий голос: - Ваша милость, сэр Франк, вы там случаем не угорели? - Все в порядке Василина, я уже выхожу....
  Распаренный, я с удовольствием ел кашу приготовленную Василисой, а она сообщала мне последние новости, о которых судачили на рынке. - Замок лорда Стоуна по прежнему закрыт. Провизию ему в замок поднимают по веревкам в корзинах. Несколько слуг лорда таким же образом спустились вниз и сейчас разыскивают в городе того рыцаря. Прибывший священник не смог своей молитвой разрушить заклятие и заявил, что его наложил верный сын церкви и он тут бессилен. Лорд гневается. Говорят так же, что из замка самыми первыми сбежали одна из внучек и её молодой кавалер. Они тоже спустились по веревкам, купили лошадей и куда то ускакали в неизвестном направлении...
  После бани и сытного обеда работать в кузнице не было ни какого желания, по этому я попросил принести мне в мастерскую те доспехи, что глянулись мне. Осматривая их и прикидывая, что и как мне следует переделать, я не заметил, как Василиса с дочерью туда вошли.
   Я только услышал восхищенный возглас хозяйки: - Это же чудо, а не меч, мой Гегор таких ковать не умел.
  - Если его как следует отполировать и подобрать к нему хорошую рукоять, то менее чем за две золотые монеты его можно не продавать, а те кто разбирается в оружии, тот заплатит и все пять монет,- польщенный сказал я.
  Василина стала смотреть рукоятки для меча, а её мать приступила к полировке. Все рукояти, которые приносила мне молодая девушка, я забраковал, пока она не принесла мне рог какого то животного и явно не домашнего. Он не был полым внутри и закручивался винтом вокруг своей оси. - Вот это то что надо,- с первого же взгляда определил я,- к тому же для владельцу будет легко украсить рукоять драгоценными камнями, если ему придет такая блажь в голову.
  Почти до самой темноты мы все вместе проработали в мастерской. Только Василиса иногда отлучалась, что бы сначала приготовить ужин, а потом и накрыть на стол. Меч был почти готов, осталось только заточить его, и не смотря на желание Василисы сделать это, я такое тонкое дело ей не доверил, заявив, что заточка клинков это сугубо мужское дело и не терпит женского участия.
  На ужине молодая девушка поинтересовалась, где я так научился кузнечному делу. Пришлось рассказать как я воспитывался в деревенской глуши и перенимал секреты мастерства у нашего кузнеца дядьки Витора, который был вечно недоволен мной и ругал меня как косорукого. Незаметно за разговорами наступила ночь. Хозяйка достала светильник и заправила его маслом.
   - Это все благодаря вам ваша милость, мы сами то и лучиной обходимся, да и спать ложимся как только стемнеет, так что свет нам без надобности, а вы наверное привыкли к свету....
  - Василиса, я уже несколько месяцев путешествую, так что очень часто обхожусь светом, что дает или луна, или угли ночного костра. Но за заботу спасибо, а теперь с вашего позволения я отправлюсь отдыхать, завтра мне придется повозиться с доспехами...
  Василина ночью ко мне не пришла и утром я облегченно вздохнул, ибо честно говоря не знал как мне поступить. Так же рано я встал и отправился в кузницу. К моему удивлению угли уже были раздуты, а в кузне на мехах работал здоровый детина. Увидев меня он неумело поклонился: - Я Скром, молотобоец, учусь кузнечному делу, только денег у меня за обучение нет, вот я и нанимаюсь молотобойцем, только мастера как только увидят, что я пытаюсь перенять их мастерство, сразу же гонят меня взашей, так что я вас честно предупредил.
   - Ну, Скром, не такой уж я и мастер, но все что знаю, ни от кого не скрываю, так что учись. - Ну да, не мастер. Видел я ваш меч, тетка Василиса сейчас на него рукоять готовит.
  - А не испортит? - Не должна, по кости она хорошо режет...
   Договорить мы не успели, в двери кузни заглянула Василина:- Ваша милость, мать зовет вас на завтрак. - А Скром? - поинтересовался я. - А он уже поел по темноте....
  Мы пошли в дом, а по дороге отчаянно краснея и смущаясь Василина мне поведала, что она все решила и была готова придти ко мне ночью, но у неё начались особые дни и теперь придется подождать несколько дней, пока у неё все пройдет и если я задержусь у них хотя бы на неделю, то на готова на все....
  Я в душе обрадовался, однако сказал следующее: - Жаль конечно, что так все получилось, но боюсь, что неделю у вас я не пробуду. Как только я подготовлю и подгоню для себя доспехи, то сразу же уеду. Меня ждут некоторые важные и неотложные дела.
   Завтрак для меня накрыли в большой комнате, что играла роль зала. На этот раз меня ждали большие куски хорошо прожаренного мяса, каша с мясной подливой, а также свежеиспеченный пирог с рыбой и грибами.
  - Хозяйка, вы меня закормите, все очень вкусно... Василиса сделала знак и дочь вышла из комнаты.
  - Ваша милость, вы бы задержались у нас. Я понимаю, дело молодое и ничего не имею против,- я видел с каким трудом ей даются слова,- да мы с дочерью ни на что и не претендуем. А то что она с вами,... так я не против. Но вот если вы хоть немного своих знаний передадите Скрому, то я оставлю его у нас. Парень он головастый и настырный, своего добьется, я ему об этом уже намекнула, да и в деревню как то не с руки нам уезжать, если появится мужчина в доме.
  - Василиса, я не против передать свои навыки Скрому, но учитель из меня аховый, так что все зависит от него. А вот насчет задержаться,- не все зависит от нашего желания и есть обстоятельства, которые могут заставить меня покинуть ваш гостеприимный дом даже ранее того срока, который я определил для себя. Так что все в руках божьих.
  Весь день я с помощью Скрома корпел над доспехами. Там надо было перековать, здесь исправить застежку, там удлинить, а здесь укоротить. Я исподволь учил Скрома по яркости металла определять его готовность к ковке, а затем показал ему как надо ковать сталь, что бы она приобрела твердость и гибкость одновременно. Попытался научить его чувствовать металл, и определять качество криниц на глаз, что бы не попасть на подделку. Время пролетело так незаметно, что работу мы уже закончили, когда наступил уже вечер. Первым в бане помылся я, а уж потом мой молотобоец. Ему накрыли обед совмещенный с ужином на кухне, а мне в зале.
  После того как я наелся до такой степени, что мне даже не хотелось шевелиться, Василиса принесла мне клинок и точильный камень. Камень я забраковал и пошел сам в мастерскую, где и выбрал то, что должно было подойти для заточки такой стали. Процесс придания остроты достаточно долгий и однообразный. Сначала надо по мокрому грубому камню снять окалину и наметить режущую кромку, потом меняя различные камни доводить уже клинок до нужной остроты. Я удивился, что в мастерской нет простейшего приспособления, которое позволяет крутить круглый камень с нужной для заточки скоростью. Я позвал Скрома, который стоял в дверях и как мог объяснил ему устройство точильни, и какие нужны заготовки для её изготовления. Далеко за полночь мы разошлись по своим комнатам, а Скром отправился к себе домой.
  Свое утро я начал с тренировки, боясь, что растеряю навыки владения мечом, отрабатывая один прием за другим. Потом поинтересовался у вставшей Василины где Скром и узнал, что он уже в кузне и ждет меня, а так же что завтрак для меня уже готов.
  Пол дня мы потратили на мои доспехи. Мне пришлось добавить дополнительную пластину на грудь и усилить наплечники, так они, по моему мнению, были слабоваты и могли не выдержать рубящего удара, если вдруг я его пропущу. Оставшееся время до вечера мы собирали точильню и подгоняли детали. Скром оказался мастером на все руки и быстро ухватывал то, что от него требовалось. Уже затемно мы закончили изготовление нужных приспособлений и в большом зале я не утерпел и собрал станок для заточки. Мы не удержались и тут же его опробовали. Конечно без должной доводки камень бил по лезвию, но та скорость с какой он вращался и легкость с которой он снимал окалину и шлифовал железо, поразили всех. Я чувствовал себя очень счастливым,- ведь это был первый станок, который был изготовлен и собран при моем непосредственном участии....
  
  21.
  
  Ночью я спал плохо, мне снились кошмары и я неоднократно просыпался. Снилось мне одно и тоже:- какая то волосатая лапа тянулась к моему горлу, а я нег мог ни пошевелиться, ни крикнуть. В конце концов я вспомнил, что как то раз меня выручил примерно в таком же положении мой перстень и перевернул его гербом вверх. Яркая вспышка осветила комнату, а над городом пронесся такой тоскливый и страшный вой, что наверняка многие проснулись. Утром не выспавшийся был не только я. Хозяйка и её дочь тоже зевали и я слышал как Василина жаловалась, что её всю ночь кто то куда то звал и призывал отдать свою кровь, обещая за это горы золота.
   А я вспомнил, что мессир мне как то говорил, - у колдунов очень ценится кровь девственниц. Во многих случаях она служит для сильной волшбы и раньше сильные колдуны даже покупали за баснословные деньги дочерей у бедняков. Это что получается, в городе или возле него живет сильный колдун, которому срочно потребовалась кровь девственницы? Интересно для чего?.... Однако работа в кузне отогнала все мои черные мысли и так захватила меня, что закончили мы как обычно поздно вечером.
  Уже после позднего обеда, когда луна стала пробиваться через неплотную завесу облаков я заметил на стене непонятную тень от светильника. Она казалось жила своей жизнью и не зависела от мигания язычка пламени. Я вновь перевернул свой перстень, выхватил меч и нанес два удара крест на крест по тени. Наверное со стороны это выглядело очень странным:- вскакивает вооруженный молодец, с шелестом выхватывает меч и рубит воздух возле стены. Однако резкий вой, который заложил уши и не только мне, показал, что мои удары достигли цели.
  У стены проявился высокий и худой человек со злым выражением лица. Его раны на груди непостижимым образом стали затягиваться. С моего перстня соскочила малозаметная искорка и скользнула на лезвие моего меча. Блеснул яркий свет и луч синеватого цвета уперся в грудь колдуна. Он схватился за этот луч руками, его лицо перекосилось от невыносимой боли, он вновь завыл словно волк или какой другой зверь, а потом стал истончаться, превращаясь в дым и смрад, пока совсем не исчез в пламени синего света.
  - Это что было?- стуча зубами спросила Василина.
   - Не знаю, - ответил я,- наверное кто то хотел без приглашения прийти к вам в гости, да не получилось.
   - Я знаю кто это,- бледный как полотно Скром пытался встать с пола,- это Драмадрил - вечный старец.
  Все одновременно начали креститься и шептать охранительные молитвы. И только я стоял как истукан с нетерпением ожидая продолжения, не выдержав сердито спросил:- Да расскажет мне кто нибудь, что это за Драмадрил и с чем его едят?
  - Это бессмертный старик,- дрожащим голосом проговорила Василиса, - за то что он в свое время сотворил, господь бог покарал его бессмертием. И теперь каждые сто лет он ищет свою жертву и утаскивает её в свое логово. - А что он такое сделал? - поинтересовался я.
  - Он сожительствовал со своими четырьмя дочерьми, - продолжила Василиса,- а детей рожденных от них варил и съедал. Теперь раз в сто лет он ищет себе новых четырех дочерей и забирает их к себе в пещеру. Все они должны быть девственницами, ибо от них он получает свои силы.
  Я заинтересовался:- А где находится его пещера или логово?
  - Что вы ваша милость,- идти туда верная смерть. Уж кто только не пытался справиться с ним, и рыцари и священники и монахи, да только никто из пещеры назад не вернулся,- Василиса мелко крестилась, а Скром уже поднявшийся с пола растеряно произнес: - Да тут не далеко, в Ведьмином овраге, я могу проводить, но в сам овраг не пойду, мне боязно. - Пошли, - решительно сказал я.....
  Полная луна равнодушно смотрела на нас с высоты и своим тусклым светом освещала сначала хорошо утоптанную дорогу, потом небольшую тропинку а потом и просто болотистый луг, на котором то тут, то там лежали коровы и быки и лениво жевали свою жвачку.
   - Вот здесь,- Скром остановился у обрывистого откоса. Я вгляделся в темноту оврага и действительно увидел темное пятно входа в пещеру.
   - Все, возвращайся, дальше я сам,- и я решительно шагнул вниз. Однако героического шага у меня не получилось, песок под моими каблуками посыпался вниз и я на задней точке съехал на дно оврага. Обнажив меч я пошел к пещере. Мой перстень слегка нагрелся, словно предупреждая меня о некой не очень опасной опасности. В пещере было сухо и не пахло ничем необычным. Однако хруст под моими ногами очень напоминал мне хруст если не костей, то по крайней мере сухих веток, хотя откуда здесь веткам взяться? Странно, но в кромешной темноте я неплохо видел. Правда для этого мне пришлось немного постоять и привыкнуть. Я видел все в светло-зеленом свете, а живые существа - мыши и крысы были ярко красными точками, что разбегались от моих шагов в разные щели и трещины. Под ногами у меня действительно лежали кости, причем и человеческие и животных, но чем дальше я углублялся в пещеру, тем меньше их становилось.
  А вскоре на стенах пещеры я заметил блики от огня. В большой пещере освещенной ярким костром, который горел ровным пламенем, на лежанке укрытой многочисленными шкурами лежал тот самый Драмадрил. Я видел как он беззвучно шепчет и перебирает разные заклятия и заговоры, но его рана на груди не только не уменьшалась, а наоборот увеличивалась в размерах, открывая все новые и новые участки его ребер и внутренностей. Зрелище было крайне неприятным.
  - Я знал что ты придешь, рано или поздно но свое слово ты сдержишь. Только почему ты выбрал облик этого юнца, а не примешь свой истинный облик?
   Я решил промолчать и с интересом наблюдал за вечным старцем.
  - Твой взгляд жжет меня, не смотри на меня так. Да, я предал тебя и обрек на костер, но я ведь знал, что ты, в отличии от меня обладаешь настоящим бессмертием и тебе не нужна кровь этих девок, которые истошно вопят на ложе, когда я вхожу в них и дарю им свое семя. Вот уже несколько сот лет ни одна не родила от меня, так что твое проклятие действует. Ведь я был там на площади, когда тебя сжигали и слышал твои слова обращенные ко мне,- он застонал. - Добей меня Волондир, не заставляй меня мучиться на твоих глазах, не будь так жестокосердечен.
  А я продолжал молчать. Драмадрил привстал на локтях и вперил в меня свой взгляд:
   - Нет, этого не может быть. Мебиус умер тысячу тысяч лет назад, если только.... Ох какой я дурак, ну почему я раньше, ещё при твоей прежней жизни не заглянул в твою душу, я бы уже тогда узнал тебя великий и ужасный архимаг и повелитель всего сущего на земле. Мебиус, пощади и я стану твоим самым преданным рабом, клянусь.
  И опять я промолчал. А он продолжал:- Ну да, теперь ты единый и всемогущий, вездесущий и всезнающий бог - отец, сын и святой дух. Будь милосерден, добей меня и не смотри на меня так,- его голос сорвался на визг. Когда он отдышался, я видел как муки боли искажают его лицо.
   - Аз воздам вам по делам вашим,- произнес я,- каждый получит то, что он заслужил. Затем я нравоучительно произнес все десять заповедей божьих, которые в свое время меня заставил выучить мессир Фрей:
   - Я Господь, Бог твой; да не будет у тебя других богов пред лицом Моим.
  - Не делай себе кумира и никакого изображения того, что на небе вверху, что на земле внизу, и что в воде ниже земли. Не поклоняйся им и не служи им; ибо Я Господь, Бог твой, Бог ревнитель, наказывающий детей за вину отцов до третьего и четвёртого [рода], ненавидящих Меня, и творящий милость до тысячи родов любящим Меня и соблюдающим заповеди Мои.
  - Не произноси имени Господа, Бога твоего, напрасно; ибо Господь не оставит без наказания того, кто произносит имя Его напрасно.
  - Помни день субботний, чтобы святить его. Шесть дней работай, и делай всякие дела твои; а день седьмый - суббота Господу, Богу твоему: не делай в оный никакого дела ни ты, ни сын твой, ни дочь твоя, ни раб твой, ни рабыня твоя, ни скот твой, ни пришлец, который в жилищах твоих. Ибо в шесть дней создал Господь небо и землю, море и все, что в них; а в день седьмый почил. Посему благословил Господь день субботний и освятил его.
  - Почитай отца твоего и мать твою, чтобы продлились дни твои на земле, которую Господь, Бог твой, дает тебе.
  - Не убивай.
  - Не прелюбодействуй.
  - Не кради.
  - Не произноси ложного свидетельства на ближнего твоего.
  - Не желай дома ближнего твоего; не желай жены ближнего твоего, ни раба его, ни рабыни его, ни вола его, ни осла его, ничего, что у ближнего твоего.
  - Да знаю я все это, ты это простому люду долдонь, пусть они верят в жизнь после смерти, а я не верю.
  - У тебя Драмадрил будет возможность убедиться в этом и очень скоро.
   - Да не смотри ты на меня так снисходительно, да я убивал, насиловал, лжесвидетельствовал. Я жил полной жизнью, а чем славен ты? Огненные драконы? Так я разгадал их тайну. Жаль что у меня нет всех трех твоих жезлов власти а только один, а то бы мир содрогнулся от моего правления и того моря крови что я пролил бы.
  - А где жезл то?- полюбопытствовал я.
  - Скажу, если пообещаешь что прекратишь мои мучения. Боль терпеть нет больше сил.
   - Обещаю, что ускорю твою смерть доступными мне средствами.
  - Он в вечном огне, что ты зажег в последний раз, когда прятался от преследователей в образе Волондира. Правда здорово я его спрятал? Огонь то вечный и тебе этот жезл не по рукам. Помнишь что ты писал в своих откровениях? - " Лишь то меня может убить, что я создал сам и своими руками..." Вот и попробуй достать. Ненавижу тебя такого молодого и довольного жизнью. А теперь давай, кончай меня.
  Я подошел к "вечному огню" и протянул к нему свой меч. Огонь послушно стал угасать и перемещаться в мой клинок до тех пор пока весь не исчез, а мой меч не запылал ярко красным пламенным светом. Резко развернувшись я ударил огненным мечом по телу Драмадрила и рассек его на две части.
  Он вновь завыл как какой то зверь да так громко, что посыпались мелкие камни с потолка пещеры, а я спокойно наклонился и поднял из очага третий жезл, который тут же претерпел те же самые изменения как и предыдущие и растворился в моем перстне. Драмадрил медленно горел, вернее горело его тело, а он раскрыл свой рот в беззвучном крике. Через некоторое время сгорело все, кроме головы. Остекленевшие глаза смотрели на меня и по этому я взял какую то тряпку и завернул в неё голову, а потом после некоторых раздумий взял этот сверток с собой и пошел на выход из пещеры.
  К моему удивлению выход встретил меня ярким солнцем и безоблачным небом. Это сколько же я провел в этой пещере? Когда я поднялся по крутому откосу на верх, на встречу мне радостно бросился Скром: - Я знал, что вы вернетесь ваша милость, да и как вам не вернуться если и точильню мы не доделали и все свои секреты мастерства вы мне не передали, да и Она вас ждет.
   Вместо ответа я протянул ему свой сверток: - Возьми и отнеси его в главный храм. Скажешь, что рыцарь, пожелавший остаться неизвестным покончил с Дамадрилом и в доказательство этого передал голову мерзкого колдуна. Да смотри не проболтайся и поскорее возвращайся, у нас дел невпроворот, а мне скоро уже уезжать.
  Уже в спину я ему крикнул:- Сколько я пробыл в пещере
  - Сегодня четвертый день пошел ваша милость, - крикнул он и со всех ног бросился бежать в сторону города. А я неторопливо и устало пошел в направлении слободы оружейников, что бы отдохнуть, а главное как следует поесть, потому что мысль о том, что я пробыл почти четверо суток в этой пещере вызвала у меня сильное чувство голода.
  Увидав меня Василиса выбежала из лавки и всплеснула руками: - Ваша милость,- её голос сорвался на шепот,- вы его убили?
   - Убил, убил колдуна. Сейчас Скром должен отдать его голову священникам, что бы они выставили её на всеобщий показ. Василиса, дома что нибудь поесть есть? А то я почти четыре дня пока мы сражались ничего не ел.
   - Конечно есть ваша милость, я сейчас, токмо крикну Василине чтоб она срочно баньку затопила, - и она исчезла в лавке. А я все также неторопливо пошел в обход, заранее представляя себе как сейчас вопьюсь зубами в сочный кусок мяса и наемся до отвала, а потом завалюсь спать...
  В зале меня ждал неожиданный сюрприз. Там вместе с Василисой хозяйничала леди Алиса, которая сноровисто расставляла тарелки, резала хлеб и сыр. Пораженный я остановился в дверях:- Чем обязан леди Алиса столь неожиданному визиту?
  - Да перестань, Франк. Я уже не один раз пожалела, что уговорила деда разозлить тебя. Теперь то мы понимаем, что были неправы, а ты действительно наследный принц Грегори - Уэстфорд и прямой потомок не только легендарного императора Весполиана, но и прямой потомок более легендарного и великого мага Мебиуса. Кстати Тиберий, что бы избежать голодной смерти все рассказал деду и теперь его тело болтается на виселице. К сожалению он так и не смог снять твое заклятие с моста и решетки. А дед теперь думает, согласишься ли ты принять его извинения и вернуть все на свои места, или ему придется ломать крепостную стену и обустраивать новый проход. Кстати Инесс и Ричард сбежали по настоящему и твою угрозу он воспринял на вполне серьезно.
  Я прошел к столу и уселся, устало вытянув ноги: - А я и не шутил, когда говорил что при первом же удобном случае убью его на поединке. Предательство, в какие бы одежды оно не рядилось, всегда остается предательством.
   Алиса села напротив меня за стол, этакая прямая и неприступная королева и уставилась на меня своими синими глазищами. Я почувствовал себя неуютно под её взглядом, словно она меня прилюдно раздевает.
   - Знаете леди, я не воспитывался при королевском дворе, так что непорочность моей невесты и будущей жены для меня не просто важны, а являются непременным условием. Я ясно выразился?
   - Вполне мой лорд. Смею вас заверить я девственница и до недавнего времени не целовалась ни с одним мужчиной и готова поклясться в этом, если вам недостаточно моего слова.
  - Мне достаточно вашего слова леди.
  - Значит можно считать, что вы сэр Франк только что официально предложили мне стать вашей невестой?
  Я мстительно проговорил: - Нет миледи, вы неправильно поняли меня. Я просто готов поучаствовать в процессе снятия вашего родового проклятия, как на этом настаивал ваш дед, лорд Стоун.
   Ни один мускул не дрогнул на лице леди Алисы, а я продолжил: - А моей женой вы станете только тогда, когда я буду уверен полностью, что вы не бесплодны моя леди. Видите ли я люблю детей. Хотя до разрешенного для меня возраста женитьбы ещё должно пройти некоторое количество лет и мне вполне должно хватить времени, что бы убедиться в этом.
   - Я согласна мой лорд,- только и ответила она.
   - Леди, а где негодование, вспышка гнева на мои слова?- я был обескуражен. - Все это ещё будет мой лорд, но только после того, как я официально стану вашей женой, тогда то я и отыграюсь на вас и ваших детях по полной.
  - Василиса, -крикнул я,- я сейчас умру от голода, ты будешь кормить своего кузнеца? - Да у меня все готово, но у вас там такой серьезный разговор, что я боялась к вам заходить. - Разговор закончен, неси мясо и много....
  Пока я насыщался, Алиса все также сидела напротив меня и смотрела на меня точно таким же любяще снисходительным взглядом каким обычно на меня смотрела моя матушка - леди Ингиз. Из за стола я встал с трудом переставляя ноги. Они налились свинцом и усталость накатила на меня непереносимой тяжестью, но я пересилил себя:
   - Если баня готова, то я тоже готов. Если она не готова, то я просто ополоснусь даже холодной водой и спать. У меня закрываются глаза. Я сделал несколько шагов в сторону двери и меня повело так в сторону, что леди Алиса опрометью выскочила из за стола и поддержала меня, иначе бы я точно врезался в деревянную стену дома. Вот так поддерживаемый я добрался до бани. Силы почти полностью оставили меня и Алиса помогла даже мне раздеться. Я пытался протестовать и сопротивляться, но все было бесполезно. Потом я все помню очень смутно и какими то урывками. Меня уложили на полку, терли и скоблили, обливали горячей и теплой водой, а на последок окатили и холодной. Потом меня также насухо вытерли, накинули на меня какую то мохнатую шубу и вот так повели в дом, уложили в кровать и я провалился в глубокий сон.
   Мне снилось, что я сражаюсь с какими то чудовищами, которые пытаются убить именно меня, но на помощь ко мне приходят драконы мести и все чудовища бесследно сгорают в их огне. Я чувствовал, как меня гладят, пытаются успокоить, я немного начинал просыпаться, но потом опять проваливался в этот странный сон и опять мой меч рубил чудовищ без всякой жалости и опять ко мне на помощь приходили огненные драконы....
  Наконец мне удалось вырваться из плена сна, я открыл глаза и даже сел на кровать. Рядом лежала Алиса и тревожно смотрела на меня. Я потряс головой отгоняя кошмарные сновидения.
  - Франк, ты всю ночь с кем то воевал и кого то убивал, а ещё, -- она перешла на шепот,- ты вызывал драконов мести и судя по всему они приходили к тебе на зов.
  Я лег и откинулся на подушку: - Где мой меч, почему его нет в моем изголовье?
  - Он был там, но я побоялась, что во сне ты его схватишь и начнешь по настоящему все рубить вокруг себя, поэтому я его поставила со своей стороны. Она взяла клинок и передала его мне и в тот же самый миг, как я дотронулся до него, лезвие вспыхнуло радостным ярко красным светом. Я ласково погладил его и поставил в свое изголовье, проверяя что бы мне было удобно до него достать и схватить. Убедившись, что все в порядке, я повернулся к молодой леди, которая тревожно смотрела на меня.
   - Что не так мой лорд? - Не так, миледи. Я почему то лежу рядом с вами только с небольшой ладанкой на шее и это вся моя одежда, а на вас висит какая то большая безобразная тряпка. Мне кажется она лишняя на вас. Без разговоров леди Алиса сняла с себя тонкую батистовую сорочку, которую я обозвал тряпкой и прижалась ко мне.
   - А я знала, что ты участвовал в турнире и победил на нем и страшно ревновала тебя к Инесс, когда она строила тебе глазки у сэра Фрэнка.
   - Интересно, а как это ты узнала? - поинтересовался я нащупывая её грудь. Она попыталась сбросить мою руку, одновременно отвечая: - Я узнала твоего коня, ведь свою кобылу я сама ставила в конюшню по приезду.... Сильно не дави, а то мне немного больно и не очень привычно, что меня кто то вот так трогает. А нельзя обойтись без этого?
   - Нельзя, моя милая. Я ещё сейчас их целовать буду.
   - Ой не надо, я стесняюсь.
   - Чего? Ведь ночь на дворе и ничего не видно.
  - Все равно, если ты будешь их целовать, то значит будешь так близко, что все равно их увидишь.
  - Ну и что из этого, что я их увижу?
   - Как это что. Мою грудь ещё никто не видел и мне немного не по себе.
  Я откинул в сторону край одеяла и стал нежно касаться губами её сосков, которые тут же напряглись и стали твердыми. От каждого моего поцелуя она вздрагивала, иногда пыталась отодвинуться от меня, а иногда наоборот прижимая мою голову к своей груди так, что мне иногда даже становилось трудно дышать.
  Целуя её грудь моя рука скользнула вниз и стала гладить её бедра, их внешнюю поверхность, однако её ноги были так плотно прижаты друг к другу, что все мои попытки попытаться пробиться внутрь, ни к чему не привели. Тогда я сменил тактику. Я стал целовать её грудь и постепенно мои поцелуи стали смещаться вниз, сначала к животу, потом опять в верх до сосков и шеи и опять вниз, но уже до темного мыска. Я проделал это несколько раз, прежде чем она, сама не желая того, раздвинула свои ноги. Закрепляя свой успех я быстро лег на неё. Она стала дрожать, но я не торопился и продолжал просто целовать её. И вот когда и меня тоже стала бить дрожь и я больше не мог сдерживать свое желание, а Алиса обхватила меня своими ногами, раскрывая свое лоно перед моими глазами предстала странное видение....
  Я увидел большой отряд тяжелой панцирной конницы, более или около сотни человек, которые среди ночи скакали в сторону Астонвила. Во главе отряда, в окружении десятка всадников скакал осанистый седовласый старец в капюшоне и с посохом в руке, навершие которого ярко светило. Сами по себе в голове возникли отстраненные мысли - наемники - профессионалы, по мою душу, их ведет маг у которого есть вещь которая или побывала у меня в руках или когда то принадлежала мне.
  Алиса насторожилась и опустила ноги, тонко почувствовав изменения моего настроения. Я слез с неё и сел на кровать.
   - Что то случилось Франк, что то не так?
   - Меня выследили. К Астонвилу приближается большой отряд наемников, более сотни панцирной конницы, их ведет маг или колдун. К утру они будут здесь. Нам надо срочно уходить. Я встал с кровати и выругался. - Сволочи, в такой момент...
   Алиса тихонько рассмеялась, я посмотрел на неё не понимая причину её веселья. - У тебя торчит копье.
  - Ага, копье,- согласился я,- и теперь оно будет болеть от того, что не получило своего, а времени на это нет.
  Алиса быстро вскочила с кровати, подошла ко мне и неожиданно для меня опустилась на колени и вскоре мой детородный орган оказался у неё во рту. Буквально несколько её движений и судорога наслаждения скрутила меня, а моё семя влилось ей в рот. Она сглотнула несколько раз, встала с коленей и прижалась ко мне:- Так лучше?
   Потрясенный происшедшим я растеряно спросил: - Алиса, это что было, откуда ты это все знаешь и умеешь?
  - Умеешь? Нет, это в первый раз. А знаю - как то несколько лет назад, в монастырской школе появилась рукописная книга с рисунками. Она называлась - " Как быть счастливой в браке, или сто способов доставить истинное наслаждение своему господину". Инесс достала её только на одну ночь, и мы под одеялом, замирая от страха быть пойманными, красные от стыда, с любопытством её читали, рассматривая картинки. Там был раздел - как доставить удовольствие своему господину, если естественный способ для вас недоступен по причине особенных дней, беременности или болезни. И этот способ был там описан.
  Я поцеловал её: - Спасибо, а теперь быстро одевайся.
   В полной тишине, под тихий скрип половиц мы быстро оделись. Однако Василиса проснулась и тихо возникла в двери. Я увидел её.
  - Василиса, нас выследили дурные люди, мы вынуждены срочно скрыться. Если о нас будут расспрашивать, ничего не скрывай, говори только правду. Вот тебе деньги. Скрома не упусти, он парень надежный, а главное толковый. Жени его на Василине. Жаль, что мои доспехи не готовы, а то в одной кольчуге как то не очень выходить против сотни наемников.
  Вмешалась Алиса:- А я привезла твои доспехи. После того как я купила себе лошадку, их мне спустили на веревке со стены, так что они здесь, в конюшне. Не стесняясь Василисы я звонко чмокнул молодую леди: - Ты у меня просто молодец, возможно я подумаю насчет сроков женитьбы, или по крайней мере официального провозглашения тебя своей невестой.
  Вскоре мы уже скакали в сторону Ведьминого оврага, а в голове у меня созрел план, который я тут же стал воплощать. На небольшом пригорке мы остановились. Вокруг нас на лугу лежало большое стадо коров и быков. Именно то, что мне и нужно было. Я сосредоточился и вновь увидел этот отряд, который не въезжая в Астонвил повернул коней в нашу сторону. Подняв руки вверх и дождавшись когда между моими ладонями засверкают молнии, я метнул их навстречу скачущему отряду. Перед моим взором предстала страшная картина. Маг - колдун и окружающая его десятка воинов была буквально сметена ударами молний. Только обугленные тела, скрюченные и скукоженные упали на землю, но остальной отряд они не остановили, наоборот они рассыпались цепью и пришпорили своих коней....
  Наступало раннее утро, заря уже окрасила край неба в багрово - красные цвета, цвета крови...
  .- Следи за тем, что бы ни один не ушел,- бросил я через плечо. Особенно вон тот, что прячется за спинами. Сдается мне, что это мой горячо ненавидимый братик - Микст, который уже один раз попытался меня убить.
   Я вновь сосредоточился и поднял руки над головой. Только в этот раз между ладоней засверкали не молнии, а множество маленьких багровых шариков, которые я и швырнул навстречу отряду наемников. Шарики разлетелись в разные стороны, немного зависли в воздухе, а потом набирая скорость понеслись навстречу всадникам. Мне со своего пригорка было хорошо видно как они врезались в тела наемников, сбрасывали их с лошадей. В воздухе запахло паленым мясом, а над лугом разнесся гул разноголосых стонов и проклятий. Я думал, что остатки отряда повернут назад, но этого не произошло, словно невидимая сила гнала их вперед.
  - Ну что ж, вы сами выбрали свою участь,- мстительно сказал я. Коровы и быки медленно стали вставать на ноги, сбиваться в кучки, а потом разом помчались навстречу уцелевшим. Причем они развили такую скорость, что на много превосходила скорость лошадей наемников. Когда на поле остался только один всадник, тот что прятался за спинами и в котором я признал своего брата, животные словно по команде успокоились и вновь как ни в чем не бывало легли на влажную от крови траву и стали мирно жевать свою жвачку.
  - Он остался один. Есть ещё несколько раненых, которые проявляют признаки жизни,- произнесла Алиса у меня из за спины. - Постой здесь и ни во что не вмешивайся, это семейное дело.
  Я тронул Грома шпорами и неторопливо направился к одиноко стоящему всаднику. Гром брезгливо обходил трупы людей и лошадей, что были растоптаны озверевшим стадом. Всадник тоже направился навстречу ко мне. Его забрало было поднято. Бледное лицо Микста ничего не выражало. Он достал меч, а я внимательно всматривался в него и не мог ничего понять. Наконец то до меня дошло: да он под заклятием, как наверное и все бывшие с ним.
  Я увидел, как над головой Микста вьется нечто похожее на небольшого червя. Я протянул руку и червяк начал корчиться. А ещё я заметил, что от него тянется очень тонкая нить и уходит куда то за луг и дальше за горизонт. Я по ней пустил мощную молнию, что бы она нашла того кукловода, что дергает за эти ниточки и обрек на смерть больше сотни крепких парней, подчинив их своей воле. Микст вскрикнул, выронил меч и кулем упал с лошади. А где то очень далеко мощно полыхнул грозовой разряд, а через несколько секунд донесся раскат грома. Я сидел в седле и ждал.
   Вскоре Микст очнулся и стал затравлено озираться: - Где я?
   - В окрестностях городка Астонвил. - А что я здесь делаю? - Вместе с сотней наемников и колдуном напал на меня и пытался меня убить. - А зачем я тебя пытался убить? - Этого я не знаю.
  Вдруг он вскрикнул: - Вспомнил. Маркиз Брауншвейг на моих глазах насиловал мою Роберту и пригрозил, что будет делать это каждый день, пока я не соглашусь возглавить отряд и убить тебя. Роберта меня умоляла принять предложение маркиза и спасти её от этого грязного и похотливого старика...
  Я остановил его жестом руки. - Просто помолчи и посмотри сюда. В воздухе образовалось нечто похожее на зеркало в котором отразилось, как леди Роберта подошла со спины к маркизу и стала его целовать. Вскоре донеслись и голоса.
   - Тебе осталось немного подождать, этот влюбленный придурок убьет своего брата, Ля Конт и все его семейство вскоре умрет от яда и тогда он предъявит свои права на наследство. Как только он вступит во владение мы сыграем свадьбу и в первую же брачную ночь он внезапно умрет от наслаждения, а на его лице будет сиять блаженная улыбка. Милая ты даже не подаришь ему мгновения счастья?
  - Этому слюнтяю? Да меня тошнит от одной только мысли, что он дотронется до меня. А здорово мы придумали заниматься перед ним любовью. Я даже испытала неземное удовольствие от самого процесса, а не только от концовки.
   - Ах ты моя проказница ненасытная,- маркиз встал и подхватив леди Роберту на руки, завалил её на кровать, поднимая подол ночной сорочки...
  Я убрал зеркало. - В королевстве все знают, кроме тебя естественно, что они уже несколько лет любовники, а ты слепой или ослепленный болван, который ни чего не видит дальше своего носа. Мне противно даже смотреть на тебя. Убирайся Микст на все четыре стороны. Мне даже не хочется тебя убивать, настолько ты жалок....
   Я повернул коня и направился на пригорок, где меня ждала леди Алиса. Для меня начиналась новая страница моей жизни.
  
  22.
  
  Наши кони неторопливо трусили. Только с рассветом я заметил, что леди Алиса сидела в седле по мужски и испытывала некоторое неудобство из за особенностей своего платья. Я остановился: - Слезай со своей кобылки. Она послушно, с некоторым трудом, слезла. - Подойди сюда, дай свою руку... Вскоре молодая леди оказалась у меня в седле, а я крепко прижимал её к своей груди. Её кобыла трусила за нами....
  - И куда мы теперь? - поинтересовалась она.
  - Как куда? Конечно к твоему деду, а то действительно прикажет стену ломать. А потом поедем ко мне, к моему деду и я познакомлю тебя со своими родителями и проверю, все ли там в порядке. Там я тебя наверное не на долго оставлю, а сам наведаюсь к замку Брануншвейгов, надо должок вернуть, а потом мы с тобой отправимся в Армавир. И у тебя и у меня там есть дела. Про свои дела ты мне конечно расскажешь, а я вот про свои - тебе нет.
   - А почему это я должна рассказывать постороннему человеку, с которым даже близко незнакома, о своих делах, тем более в Армавире?
   - Ну, близко познакомимся мы с тобой наверняка очень скоро, надеюсь в нашей спальне кровать большая?
   - Хам, я не это имела в виду, когда говорила о близком знакомстве, ведь ты мне ничего не рассказывал о себе. Я только сегодня узнала, что у тебя есть брат, который к тому же пытался тебя убить.
  Время пока есть и давай я тебе расскажу немного о своей жизни, начну я пожалуй с того момента, когда сидел и занимался с мессиром Фреем. " Я слушал веселые голоса, что раздавались во дворе и черной завистью завидовал своим двоюродным братьям, которые в этот самый момент звенели мечами, в то время как я был вынужден постигать тайны правописания, грамматики и арифметики вкупе с астрологией, минераловедением и изучением лекарственных трав. Мои невеселые мысли о превратностях и тяготах моей судьбы прервал жизнерадостный голос моего наставника - чернокнижника и, поговаривают, колдуна, мессира Фрея: - Таким образом для того чтобы остановить кровь в небольшом порезе или неглубокой ране достаточно приложить к оной поддорожную траву обильно произрастающую на обочинах. Если же вы натерли себе ногу в следствии нерадивости сапожника, то к месту потертости следует приложить лист чертополоха или лопуха, так же эти растения помогают при болях в суставах, так как своей жизненной силой разгоняют застоявшуюся кровь и разжижают оную, что способствует снятию отеков, покраснений и синяков, коих на вашем пути будет много, если вы не достаточно внимательно будете слушать своего наставника,- и с этими словами он звонко стукнул меня своим талмудом по голове."...
  Мы не торопились и мне пришлось ещё долго отвечать на вопросы молодой леди, которая ни мало не стесняясь расспрашивала меня о моих отношениях с леди Лаурой и её поведении в постели. Свое любопытство она объяснила просто: - Лаура по прежнему любит тебя и она совершила огромную ошибку, когда поддалась мимолетному увлечению. Я не хочу повторять её ошибки.
  - Алиса, откуда такая бредовая мысль, что Лаура меня ещё любит? Разве на турнире не было видно, как она стремится занять место возле сэра Эдуарда?
   - Вот именно на турнире и было заметно, что ты по прежнему в её сердце. После того, как ты что то ей сказал и она возможно узнала кто скрывается под личиной рыцаря без имени с васильковым шарфом, ей стало так плохо, что пришлось лекаря вызывать.
  Я рассмеялся: - Глупости все это. Просто леди испугалась, ибо видела меня в деле и знает что я могу быть предельно жестоким и с женщинами, особенно с теми, которые предают меня...
  А вот и замок - крепость сэра Стоуна. Возле южной стены было многолюдно, во рву было несколько лодок и там вверх вниз сновали большие корзины на веревках, а мы с Алисой направились прямо к застывшему мосту. Повинуясь движению моей руки он стал медленно опускаться, а надворотная решетка наоборот подниматься. Как только они заняли свое нормальное положение мы въехали во внутрь. На нас особо никто не обратил внимания, все были заняты перетаскиванием грузов и корзин в подвалы и на кухню.
  Я быстро соскочил с коня и принял леди Алису на руки.
  - Ты знаешь, мне почему то не хочется тебя отпускать.
   - А придется, а то мне стыдно, так и кажется, что все только и смотрят на нас.
  - Да они даже не заметили, что мы появились через центральные ворота.
  - Патрик! - окрикнула она пробегавшего мимо слугу,- через мост и ворота легче груз переносить и даже можно перевозить на телегах.
   Патрик остановился, словно наткнулся на невидимую стену, потом радостно заорал, показывая рукой то на ворота, то на леди Алису. Вскоре возле нас была уже толпа и мне пришлось отпустить молодую леди. К нам особо не приближались и на меня посматривали с опаской. Вскоре подошел и лорд Стоун привлеченный криками.
   - Я рад вас видеть сэр Франк в полном здравии и прекрасном расположении духа. Надеюсь леди Алисе не пришлось прибегать к силе, что бы вынудить вас вернуться.
  - Нет лорд Стоун, леди Алиса применила военную хитрость и захватила меня обманом и посулами большой награды.
  - Франк, твои слова двусмысленны, ты не находишь?- и она толкнула меня локтем, ударившись о мои доспехи поморщилась,- идем в замок, тебе надо переодеться и привести себя в надлежащий вид. Я всем видом показал сэру Стоуну что вынужден подчинится неприкрытому насилию и диктату и покорно пошел вслед молодой леди.
  Поднимаясь на второй этаж донжона мне пришлось оправдываться и слушать нотацию, как мне следует себя вести перед посторонними людьми когда мы вместе, особенно перед челядью и слугами.
  В животе предательски заурчало: - А что мы сегодня завтракать не будем?
  - Мой лорд, у меня складывается впечатление, что вы постоянно думаете только о двух вещах: о том как набить свою ненасытную утробу и,- тут она понизила голос,- поскорее затащить меня в постель.
   - Вы не правы миледи, ради того, что бы познакомиться с вами как можно ближе, я готов даже отказаться от завтрака.
  - А вы не воспитаны граф, если говорите такие вещи молодой и неопытной девушке, к тому же влюбленной в вас. Она оглянулась и увидев, что вокруг нас ни кого нет, прижалась ко мне, вернее к железу моих доспехов.
  - Да пойдем те же скорее сэр Франк, ваше железо вам в данных обстоятельствах ни к лицу. Так препираясь мы подошли к массивной двери.
  - Это ваши покои миледи? - поинтересовался я.
   - Нет мой лорд, это НАШИ покои, специально приготовленные к нашему возвращению.
  - А что, вы были так уверены что я обязательно с вами вернусь?
  - Отнюдь, я очень боялась что вы,.... в общем откажетесь возвращаться и что либо менять. - И по этому, что бы уже наверняка, вы решили меня соблазнить, такого молодого, неопытного и преуспели в этом деле...
  Мы вошли в большую комнату. К моему удивлению в ней не оказалось кровати или как сейчас высокопарно принято выражаться - супружеского ложа, о чем я не преминул спросить.
   - Альков находиться вон там за занавесом, но прежде чем я вам его покажу, примите мой совет, снимите с себя свои доспехи.
  В дверь постучали и после полученного разрешения вошла Фриона, служанка внучек. Лорд Стоун спрашивает, где вы будете завтракать?
  Почти одновременно мы ответили:- В своих покоях.
  Фиона понимающе улыбнулась, поклонилась и со словами :- Через десять минут завтрак будет вам доставлен,- вышла.
  Как только за ней дверь закрылась мы рассмеялись. Пока я снимал свои доспехи и приводил их наскоро в порядок, Алиса уже накрыла на стол с помощью Фрионы и сидела ожидая когда я закончу возиться со своими железяками.
  Я сел за стол напротив молодой леди и мы приступили к трапезе. Нам прислуживали две молоденькие служанки из числа тех, что воспитывались в свое время с внучками лорда. Во время еды я почувствовал какой то дискомфорт. Не сразу, но до меня дошло, что это нагрелся мой перстень. Мне угрожает какая то опасность. Осталось разобраться от кого из присутствующих в комнате.
  - Девочки идите, дальше мы справимся сами,- и Алиса отправила служанок за дверь. С их уходом перстень не остыл, а стал нагреваться сильнее. Опасность исходит от Алисы? Вот это новость. В это трудно поверить. А может опасность исходит от одного из блюд, что расставлены на столе?
  - Леди, посидите спокойно, мне надо кое что проверить,- и я стал водить руками над столом делая пассы. На блюда перстень ни как не реагировал.
  Тогда я решился: - Алиса, ты не смогла бы принести из нашей спальни мой кинжал, эти ножи такие неудобные для меня.
  - Ты просто не умеешь ими пользоваться и немного одичал во время своих путешествий по стране,- она встала и неспешно прошла в нашу спальню.
   Чем дальше она отходила от меня, тем быстрее остывал перстень. Когда она вернулась с кинжалом и передала его мне, перстень вновь нагрелся. Я ничего не понимал. Если она хотела со мной расправиться, то почему этого не сделала в то время, когда мы спали у Василисы в доме? Ей ничего не мешало. И меч и кинжал были у неё под рукой. А может быть я просто не во время проснулся и она не решилась? Справиться со мной, даже безоружным довольно проблематично. Но с другой стороны, все то время когда она была рядом со мной, перстень не подавал ни каких сигналов опасности. Нагреваться он начал только когда мы вошли в наши покои.
  - О чем задумались мой лорд?
   - Пытаюсь прочитать ваши мысли?
   - И как? - Пока мне ясно только одно, от вас исходит для меня какая то опасность, но с чем это связано, я пока не могу разобраться. Но смею вас заверить, это дело времени.
   - Боюсь, что времени у вас сэр Франк почти не осталось. Блюдо, которое вы сейчас доедаете отравлено сильнодействующим ядом, от которого нет спасения.
  - И за что же вы меня отравили миледи?
  - За то, что вы стали засматриваться на моих служанок, а делить вас к кем то не было я не намерена, по этому мне лучше вас отравить и жить до самой старости безутешной вдовой...
  - Сожалею миледи, но вы наверное не обратили внимания, но у нас с вами одинаковые тарелки, и пока вы ходили за моим кинжалом, который мне в действительности совсем не нужен, я поменял их местами. Сейчас вы едите из моей тарелки и то блюдо, которое было предназначено мне.
  Мой перстень опасно нагрелся, говоря о том, что леди Алиса готова к решительным действиям. Она встала из за стола, а я как бы ненароком поправил перевязь с мечом. Алиса побледнела, а я проследил её взгляд и увидел, что она заметила кольчугу на мне. В тот же момент двери наших покоев распахнулись и в них ворвались несколько вооруженных стражников с короткими копьями и мечами. Я резко вскочил, одним движением выхватывая меч и направляя ладонь левой руки в их сторону , а вторым движением резко рубанув первого , кто посмел ко мне приблизиться слишком близко. При этом с моей левой руки сорвались несколько огненных шариков и устремились на нападавших. На наших глазах в груди каждого из тех, в кого они врезались образовались большие опаленные дыры, края их панцирей оплавились, запахло горелым мясом и все кто был в комнате упали на ковры.
  - Ну и чего ты добилась? Несколькими трупами больше, а главное ради чего?
   - Ненавижу! От вас все наши несчастья. С самого рождения нас преследует клеймо - незаконнорожденная, а я принцесса, такая же как и ты принц, и имею все права на корону. - Ну так вышла бы за меня замуж и стала королевой рано или поздно.
  - За тебя замуж? Ты в своем уме? Мне уже 18 лет и я три года как замужем, мой муж принц Фаргус. Это он мне подсказал, как стать единственной наследницей славного королевского рода.
  В голове у меня щелкнуло и в памяти тут же всплыл рассказ леди Роберты - Лаэрта должна убить семья Гоуфирстбург, Микста - Брауншвейг, Франка - де Фронде, а семьи Фаргус и Расинг как запасной вариант для устранения Ля Конта и его наследников.
  - Почему ты не воспользовалась моментом в доме Василисы?
   - Да потому что я должна была быть вне подозрения. Это слюнтяй Микст с наемниками должен был расправится с тобой.
  - Так это ты их навела на меня?
   - Да я! И что ты сделаешь? Убьешь меня?
   - Мысль хорошая, но ты не заслуживаешь смерти. Сначала я использую тебя по прямому предназначению, а потом до конца твоих дней оставлю в этой комнате. Я схватил её за волосы и потащил в комнату с большой и широкой кроватью. Двери за нашей спиной сами по себе захлопнулись. Она кричала, пыталась отбиваться и даже кусаться, но это не остановило меня. Я располосовал кинжалом на ней и платье и все её нижнее белье и сорвал их с неё, связал ей руки за спиной и силой овладел ею, тиская её грудь и оставляя синяки на её нежном теле...
  Отойдя в сторону и сев в кресло, отдышавшись, я вяло поинтересовался: - А как же с вашими утверждениями миледи, что вы девственница?
   Она промолчала.
  - Опять обман, а я ведь предупреждал, что могу быть очень жесток с женщинами которые меня предают.
  Я с интересом смотрел на неё, распластанную на кровати, на её грудь, которую я так жарко целовал ночью и во мне просыпался зверь, ярость стала застилать мне глаза. С трудом я удержался от того, что бы тут же не разрубить её на мелкие кусочки. Видимо что то в моем лице так напугало её, что она побелела как полотно и затихла, не предпринимая ни каких попыток освободиться. Через некоторое время я вновь взял её силой и с таким неистовством, что она стала стонать....
  После того как я оделся, привел себя в порядок и одел доспехи, я разрезал на неё узлы. - И не надейтесь леди, что вы сможете зачать новую жизнь. К сожалению вы пустой сосуд. Отныне эти покои - ваша тюрьма до скончания ваших дней. 7 лет не такой уж и маленький срок для вашего заточения. Зайти к вам разрешается только тем двум молодым служанкам, которые прислуживали нам за столом. Желаю вам достойно провести остаток своей жизни миледи Алиса,- с этими словами я поклонился и вышел сначала из спальни, а потом и из покоев.
  Возле двери меня ждал постаревший и осунувшийся лорд Стоун: - Она жива?
   - Жива, но выйти из этих покоев не сможет ни когда. Отныне это её тюрьма. Да и вы и никто другой не сможет войти к ней кроме двух служанок, с которыми она росла когда была маленькой. Видеть вы её сможете через открытую дверь, но общаться, - увы. А её мужу принцу Фаргус при случае передайте, что он покойник и я обязательно доберусь до него, чего бы это мне не стоило. Прощайте лорд Стоун, ваш род действительно проклят и снять это проклятие не поможет ни какое рождение ребенка у леди Инесс, будь то мальчик или девочка. Я повернулся и пошел в конюшню седлать Грома. Все возвращается на круги своя, это я уже проделывал....
  Невеселые думы одолевали меня всю дорогу к замку маркиза Ля Конт. От судьбы не уйдешь и мне действительно придется вплотную заняться той пятеркой фамилий, что называл мне отец и которые я выучил наизусть. И что я им дался? Жили бы спокойно и я бы их не трогал. А так теперь война не на жизнь а на смерть. И всё это ради чего? Власти, положения? Если я угроза для них, то значит такой же угрозой может стать и мой брат или сестра, который наверное уже родился. Надеюсь мой дед, как опытный вельможа сможет защитить себя и мою семью от любых неприятностей.
  Днем я скакал почти без остановок, останавливаясь только на ночь в гостиницах и на постоялых дворах для небольшого отдыха и пополнения своих запасов. С каждым днем я приближался к конечной цели своего путешествия - замку своего деда и вот наконец то он показался во всей своей красе.
  В воротах меня радостно встретил сэр Вир - начальник стражи: - С возвращением сэр Франк, мы уже наслышаны о ваших победах на турнирах.
   - Откуда сэр Вир? - А к нам заезжали сэр Ольдером и граф Гогенлорц, они то и поведали о ваших славных победах и том фуроре что вы произвели... Пока я отводил Грома в конюшню, вернулся посланный стражник и сходу выпалил: - Ваша милость, его светлость сэр Морт и ваш отец ждут вас в кабинете маркиза. Я кивнул головой и направился к замку.
  Кабинет маркиза не изменился с того момента, когда я был там последний раз. Дед сидел все такой же прямой и властный в кресле, у него за спиной стоял улыбаясь мой отец. Я сдержанно поклонился и не удержался от улыбки: - Все таки как здорово оказаться дома среди родных людей.
   Глаза маркиза немного потеплели, но тем не менее он произнес недовольным тоном: - Молодой человек, не я ли вас предупреждал, что бы вы не привлекали к себе особого внимания?
  - А я разве привлекал? Я ведь везде сражался как рыцарь без имени.
  - Вот именно этим вы и привлекли к себе повышенное внимание. Ладно если б вы победили только в одном турнире, но вы ещё и умудрились победить у графа Флобера, в присутствии будущего наследника престола, после чего лучшие сыщики королевства были подняты на ноги и ваша таинственность растаяла как утренний туман. Все теперь знают, кому принадлежит девиз "Честь дороже жизни" и кто скрывается под личиной рыцаря без имени. Впрочем мы позвали вас сюда не для того, что бы читать нотации, а выслушать ваш отчет о том, что вы делали и где были после турнира, с которого вы так таинственно исчезли.
  Опуская некоторые подробности я рассказал о своих приключениях. Не упомянул я только о двух жезлах, что теперь тоже украшали мой перстень и о том как я наказал леди Алису, прежде чем заточил её в замке лорда Стоуна.
  - Значит это правда, что в вас, мой сын, стала просыпаться древняя сила ваших предков? - сэр Гарольд говорил одновременно и с грустью и с гордостью.
   Вместо ответа я пожал плечами. - Сила то может быть и просыпается, но управлять я ею ещё не умею. Да и просыпается она только тогда, когда мне угрожает нешуточная опасность вроде сотни наемников, или нападения за завтраком в замке сэра Стоуна. А где леди Ингиз? Надеюсь с ней все в порядке?
  Ответил маркиз: - С вашей матушкой все в порядке, роды хоть и были очень тяжелыми, но прошли успешно, у вас родилась сестра, а у сэра Фрей - сын.
   Видя мой удивленный взгляд, маркиз продолжил: - Мне пришлось пожаловать сэру Фрею рыцарский титул, не мог же он как простолюдин жениться на баронессе фон Пфальц, зато он теперь и сэр и барон.
   Наш разговор затянулся и я поведал о том, что мне удалось случайно подслушать в волшебном зеркале в замке Брауншвейга.
  - Мы примем меры предосторожности, - ответил маркиз, - хотя за последнее время новых слуг и челяди у нас не появилось, но и старых не мешает ещё раз проверить и поменять местами.
   - А ещё я хотел бы сам поучаствовать в проверке всех обитателей замка, включая ваших и своих вассалов и стражи. Думаю мои новые способности могут мне помочь определить предателя или предателей если их несколько. И ещё, я хотел бы через несколько дней переселить в замок Росвил, если конечно он ещё принадлежит мне.
  Дед перебил меня - Он по прежнему твой. Да, и ознакомься с письмом леди Лауры, не обижайся, но мы его прочитали,- и он взяв со стола распечатанный конверт и протянул его мне. В своем письме Лаура уведомляла меня, что она ошиблась в своих чувствах ко мне и согласна с разрывом свадебного уговора и что она освобождает меня от клятвы её рыцаря и более не считает себя дамой моего сердца. В самом конце была небольшая приписка, что теперь мы враги и она обязательно постарается отомстить мне за то унижение в свете, которое она испытала после оглашения причины разрыва уговора.
   - Это всё?- поинтересовался я. Отец с маркизом переглянулись: - Нет, вот ещё одно, оно пришло несколько дней назад и мы долго думали показывать его вам или нет, но решили все таки показать.
  "Милостивый государь сэр Франк, под какой бы личиной вы не прятались, но я найду вас и вам придется ответить за те гнусности, что вы распускаете о самой прекрасной девушке на свете. Я сэр Чарльз де Расинг вызываю вас на смертельный поединок, который состоится в любое удобное для вас время, дабы кровью смыть тот позор и напраслину, что вы возвели на леди Лауру."
  - Кто этот сэр Чарльз? - поинтересовался я.
   Ответил отец: - Один из сильнейших рыцарей королевства, если не сильнейший, неоднократный победитель турниров мастеров. Леди Лаура ему безразлична, говорят, что он подписал свадебный уговор с шестнадцатилетней леди Элоиз. Но упустить такой повод посчитаться с тобой, они не могли.
  - А подробнее о нем можно? А то сведения какие то куцые.
  - Можно и подробнее,- продолжил маркиз. - Ему 26 лет и он старше вас почти на 6 лет. Одинаково силен и в копейных поединках и в схватках на мечах. Красавчик и уже успел завоевать славу покорителя женских сердец. На стороне у него уже есть два ребенка, правда от дочерей его вассалов, от которых он откупился землями и золотом. В день у него две многочасовые тренировки с различными видами оружия и он поддерживает себя в постоянной хорошей форме. Король его недолюбливает, видит в нем угрозу своей власти. Слишком честолюбив и авторитетен, не смотря на молодость, среди сановников королевства. Остальные сведения о нем ещё собирают мои люди...
  Леди Ингиз на мое возвращение не обратила особого внимания, всецело поглощенная своей дочерью. Ну ещё бы, во первых поздний ребенок, а во вторых девочка, которая избегнет "грубого влияния этих несносных мужчин". Поцеловав меня в лоб и подставив щеку для ответного поцелуя, задав несколько ничего не значащих вопросов, она вежливо выпроводила меня, мотивируя свои действия тем, что моя сестра ещё очень слаба и требует не только постоянного ухода, но и бережного обращения...
  А в соседней комнате сюсюкалась баронесса фон Пфальц со своим сыном. Сэра Фрея нигде не было видно. Наверное сбежал, или прятался в своей лаборатории. Там то я его и нашел.
  - Поздравляю барон, у вас хорошенький сын, правда взглянуть мне на него не дали. - Не расстраивайся Франк, меня то же к нему не подпускают. Ого, ты напитан силой, она так и прет из тебя. Надо учиться её прятать и экономно расходовать. А теперь давай рассказывай и все без утайки, особенно все, что касается магов, колдунов и разных волшебных штучек, я весь во внимании...
  Я почти слово в слово повторил свой рассказ, правда больше акцентируя внимание на своих новых способностях, которыми я не уме пользоваться....
  - Драмадрил, я знал его как одного из самых любимых и способных учеников магистра Волондира. Вот значит кто его предал и продал. Значит у тебя теперь три жезла. Я так и предполагал, что они теперь будут притягиваться к тебе или притягивать тебя к себе. Тебе мой мальчик придется изрядно попотеть, прежде чем ты научишься контролировать свою силу и прятать её от других магов. Но ничего, у тебя есть старый Фрей, который научит тебя всему, что знает и умеет сам. Думаю нам надо будет уединиться в Росвил и все свои занятия проводить там...
  Последующие два дня мы с сэром Фреем проверяли слуг, челядь и стражу моего деда на лояльность маркизу и его семье. Были проверены все, включая и всех рыцарей, что находились на этот момент в замке моего деда. Были обнаружены два шпиона. Один действовал в интересах маркиза Брауншфейга, а второй герцогини Дориан, урожденной графини Гоуфирстбург, леди Флоры. Оба признались в черных замыслах и после допроса с пристрастием были повешены на воротах замка. В допросах принимал живейшее участие сэр Фрей, и ему удалось составить противоядие для маркиза и моих родителей. А так как отрава подсыпалась в пищу маленькими дозами, что бы это выглядело естественной смертью, то Фрей считал, что угрозы жизни не было. Вот если б ещё месяц, то можно было бы и не успеть помочь.
  Ещё через три дня мы с сэром Фреем выехали в Росвил, где надеялись и не без основания, без помех и лишних глаз заняться моим обучение магии и волшбе.
  
   23.
  
  Росвил встретил нас недостроенной каменной стеной вокруг замка и провалами дыр на тех местах, где были заложены небольшие башенки. У ворот меня ждали все такой же надежный и строгий сэр Ролан и быстрый и легкий на подъем сэр Ланс. Увидев нас они обрадовались, не без основания полагая, что их спокойная жизнь закончилась.
   За обеденным столом в малом зале собрались все свободные мои рыцари, кто не был занят службой по охране замка.
  -Друзья, -обратился я к ним, у меня для вас несколько важных сообщений и новостей. - Не желая вас ни в коей мере оскорбить или как то обидеть, я должен сообщить следующее. Вы все меня знаете как сэра Франка, внука и наследника маркиза Ля Конт. Однако это не полный мой титул. Я граф Ланкастер, урожденный принц Уэстфорд, прямой наследник королевской династии Грегори - Уэстфордов. И вполне может случиться так, что не только служба у меня, но и сам факт знакомства со мной может оказаться угрозой для вашей жизни. По этому я предупреждаю всех, хорошо подумайте прежде чем продолжать службу, тем более, что вассальную клятву вы мне не приносили. Я должен сразу же прояснить свою позицию,- на королевскую корону я не претендую, я не готов к этому. Однако несколько очень знатных и влиятельных семей, составляющих основу нынешней королевской власти весьма заинтересован в своем благополучии и безопасности, т.к. боятся мести с моей стороны, как принимавшие участие в физическом уничтожении короля Георга первого и его сына и его жены. На меня уже несколько раз были совершены покушения, к счастью закончившиеся ничем, но я теперь не намерен отсиживаться в обороне, а предпочту сам напасть на моих недругов и преподнести некоторым из них предметный урок. Я так же должен вам сообщить, что являясь прямым потомком короля Георга первого, я также являюсь прямым потомком и легендарного императора Весполиана и что самое главное, я потомок архимага Мебиуса и во мне с некоторых пор стала просыпаться магическая сила и дар моего дальнего предка. Сюда я прибыл для того что бы под руководством своего наставника научиться управлять своим даром и силой. У каждого у вас есть время подумать над моими словами до утра и принять решение. А сейчас я вам коротко расскажу о своих приключениях, участиях в турнирах за то время, что я отсутствовал.....
  В заключении своего рассказа я привлек внимание присутствующих к мессиру Фрею: - Господа, позвольте вам представить сэра Фрея, барона фон Пфальц,- и я указал рукой на мессира. На него тут же обрушился град вопросов, основная масса которых касалась, - а нет ли у баронессы случайно сестры или знакомой вдовушки или девицы на выданье. Так за шутками и веселыми разговорами о моих приключениях наш обед плавно перешел в ужин с умеренным возлиянием молодого вина.
  Утром я с удовольствием отметил, что ни один из моих рыцарей не покинул Росвил. А сэр Дрейк подытожил мнение всех: - Сэр Франк, каждый из нас хорошенько подумал над вашими словами и пришел к выводу, который я сейчас озвучу. Игра стоит свеч. Мы с вами, даже на плахе мы вас не бросим и разделим вашу участь, хотя у нас больше уверенности, что вашу участь нам придется делить на пирах и праздниках в вашу честь. Исправляя досадную ошибку, на которую вы справедливо нам вчера указали, я первый приношу вам свою вассальную клятву....
  Не откладывая дело в долгий ящик, я тут же на завтраке поставил перед сэром Роланд две проблемы, которые требовали немедленного разрешения. - Друзья, мне жизненно необходимо знать сильные и слабые стороны фамильного замка Брауншвейгов, количество ворот, калиток, порядок смен дежурной стражи, в общем все то, что может нам пригодиться ....
  Кто то не выдержал:- Заманчиво захватить замок маркиза, да только надо будет подумать, как мы его такими малочисленными силами удержим?
  - Есть у меня насчет этого некоторые мысли, но говорить о них ещё рано. Мне так же хотелось знать почти все о сыне и дочери маркиза:- где они, чем занимаются. Думаю пяти рыцарей для сбора сведений будет достаточно. Ещё двоих надо будет отрядить для сбора сведений о сэре Чарльзе де Расинг. О его сильных и слабых сторонах. Дело в том, что он вызвал меня на поединок, правда ни срока ни места не указал. Он собирается защитить честь леди Лауры, которую я якобы облыжно обвинил в недостойном поведении.
  Я усмехнулся, хотя как потом мне сказал Фрей это была не усмешка, а гримаса,- Именно сэр Чарльз и занял мое место в личных покоях леди Лауры, правда сейчас она близка с сэром Эдуардом,- племянником короля, ну да это не важно. Вызов мне передали, я о нем извещен и я его принимаю. Но к поединку, а для меня это будет божий суд, надо подготовиться основательно и не надеяться только на милость господа нашего.
  Уже к обеду в Росвиле осталось всего два рыцаря, которым по жребию выпало нести охрану замка, остальные, распределенные сэром Ролан, отправились на разведку и выполнять поставленные им задачи. Мы договорились, что через месяц все встретимся на постоялом дворе " У старого дуба" что находился всего в одном дневном переходе от замка Брауншвейгов и там обсудим все дальнейшие свои действия.
  На следующий день к нам присоединился мой отец, который стал каждый день по несколько часов заниматься со мной, передавая свои секреты воинского мастерства. Ещё несколько часов в день у меня отнимали занятия с сэром Фрей, который умел не хуже отца выжимать из меня пот и все силы, так что к вечеру я едва добирался до своей кровати и обессиленный засыпал.
  К моему удивлению через пару недель в Росвил перебрались и леди Франческа и леди Ингиз с детьми, няньками и прочей обслугой. Как смеясь мне пояснил Фрей, когда мужья рядом, они не нужны и их можно третировать, но когда их нет по близости, то леди испытывают некоторый дискомфорт и не очень приятные мысли начинают их посещать, типа, а не разлюбил ли он меня, а не нашел ли себе другую и т.д.
   Росвил наполнился голосами, суматохой и зажил той особенной жизнью, которая присуща настоящему замку. Мой дед прислал несколько десятков дополнительных рабочих и процесс создания каменной стены и строительства башен вокруг замка значительно ускорился. А вскоре и сам маркиз пожаловал в наш замок, заявив, что ему уже стала непривычна тишина, которая воцарилась после отъезда столь шумной компании. Мне это было на руку, так как я собирался уже уезжать к месту назначенной встречи и собирался забрать с собой обоих своих рыцарей. Отец согласился на время нашего отсутствия заняться обороной замка. К моему удивлению с нами собрался и сэр Фрей. - Ну как я тебя одного отпущу, наломаешь дров, а мне потом расхлебывай, да и обучение тобой ещё не закончено.
  О моем обучении надо сказать несколько слов особо. Если я думал, что мне придется учить какие нибудь заклятия или заклинания,- я глубоко ошибался. Мессир учил меня правильно дышать, постоянно контролировать свои эмоции, уметь сдержать свою мимику и достигать внутреннего равновесия. Причем все это я должен был делать во время бестолкового перетаскивания мешков с песком с одного места на другое, полива каменных плит внутреннего двора, или рубки дров для кухни и под непрекращающиеся ни на минуту нравоучения Фрея. К концу третьей недели я действительно почувствовал, что меня теперь не так просто вывести из равновесия. Меня уже не бесили как раньше мелкие придирки учителя, я более спокойно относился к своим промахам и замечаниям, которые по прежнему сыпались на меня со всех сторон. Даже моя матушка вошла во вкус и всерьез стала прививать мне правила хорошего тона в разных мелочах, на которые я раньше не обращал внимания. Меня даже учили куртуазным танцам. Так что в конце своего очередного дня я не только засыпал обессиленный, но я и самостоятельно не просыпался и Фрею приходилось каждое утро меня будить.
  Наш отъезд прошел до обыденного просто. Лели Ингиз и Франческа пожелали нам счастливого пути, отец обнял меня, а дед передал небольшой мешочек с золотом, а обнимая напутствовал: - Не забывай ни на минуты кто ты и чья кровь течет в твоих жилах. И по возможности береги себя,- и видя мой недоуменный взгляд, пояснил,- много не пей, женщинами не увлекайся, деньги не транжирь, всегда взвешивай свои поступки и не принимай решения с горяча.
  Помахав на прощание, наша четверка в полном рыцарском облачении выступила в поход. Даже мессир был в доспехах и всю дорогу в первый день охал и ахал, жалуясь на их неудобство, жесткость и то холод то жар. На второй день он их снял и больше до самого постоялого двора не одевал, что впрочем не мешало ему носить большую баронскую цепь на шее. Так что складывалось впечатление, что какой то знатный господин в сопровождении своих вассалов куда то едет по своим делам. Нам это было на руку, так как не привлекало к нам излишнего внимания.
  На постоялом дворе нас уже ждали. Все мои люди, прибывшие по одиночке и с разных сторон, жили здесь. Встретились мы в той половине зала, что предназначалась для благородных. Разыграв сценку встречи знакомых рыцарей, мы составили два стола вместе и сели отметить встречу старых знакомцев. Во главе стола сидел барон фон Пфальц и зорко следил за тем, что бы нас не подслушивали и в опасной близости от нас никто не присаживался. Сделать это было очень просто, кроме нас на благородной половине никого не было.
   Сэр Ролан коротко рассказал об итогах разведки у замка Брауншвейгов: - Замок хорошо укреплен, но охрана несется крайне беспечно. В течении одного дня трое наших рыцарей беспрепятственно проникли в замок и так же спокойно выехали из него. С тыльной стороны имеются так называемые хозяйственные ворота, которые вообще не охраняются. Маркиз все свое время проводит с молодой любовницей, леди Робертой, остальные члены его семьи представлены сами себе. Его сынок сэр Батл сколотил небольшую банду из юнцов и занимается тем, что совершает нападения на деревни, хватает понравившихся ему девок, бесчестит их в охотничьем доме, а потом отдает на потеху своим дружкам. Несколько раз он даже нападал на благородных леди, которые имели несчастье в своих экипажах проезжать недалеко от его логова. Маркиз как мог заминал эти скандалы, но особого влияния на своего непутевого 22 летнего сына не имеет. Дочь маркиза 16 летняя леди Милора из замка сбежала, кто говорит что из за пристального "внимания " своего братца, а кто говорит и отца на её прелести. Сейчас с матерью живет в небольшом имении в нескольких часах пути отсюда.
  В голове у меня стал складываться некий замысел, которым я тут же поделился: дождаться кареты какой нибудь благородной леди, что поедет по этой дороге, не выпуская её из виду проследовать за ней и когда сын маркиза со своими дружками нападет на неё, придти на помощь благородной леди.
  - Если сынок маркиза уцелеет в схватке, он будет повешен. На наших щитах и доспехах не должно быть ни каких отличительных знаков и цветов. Мы тайная охрана этой леди и не хотим привлекать к себе внимания.
   Сэр Рэд осторожно спросил: - Милорд, а не жестоко это лишать маркиза его единственного наследника, не лучше ли потребовать большой выкуп? Мой ответ был жестким: - Когда Брауншвейг организовал убийство моего брата Лаэрта совместно с Гоуфирстбургами, никто и не заикался о выкупе за него. Точно так же как они натравили моего брата на меня, лишив его воли и ума. Так что считайте что это божья месть: - Око за око, зуб за зуб. При́нцип талио́на - принцип назначения наказания за преступление, согласно которому мера наказания должна воспроизводить вред, причинённый преступлением, будет применен нами на деле.
  - Вмешался сэр Дрейк: - А мы видели вашего брата возле замка. Во внутрь его не пустили, над ним издевались и насмехались, а эта так сказать его невеста прилюдно целовала маркиза, клала его руку к себе на грудь и громко призналась, что уже несколько лет является его любовницей. Ваш брат ушел оплеванный и униженный в неизвестном направлении.
   - Сэр Дрейк, если удастся, найдите его и приведите ко мне...
   Что бы не привлекать к себе особого внимания и я и рыцари на весь день уезжали и возвращались только к позднему вечеру. На третий день наши ожидания увенчались успехом. На постоялый двор въехала карета запряженная четверкой лошадей. Кучер и пара лакеев помогли выйти из кареты леди чьё лицо было скрыто вуалью. Леди прошла в комнату и от туда не появлялась до самого отъезда.
   Утром мы уже всем отрядом ждали карету на развилке дорог. И она вскоре появилась. Как я и ожидал, карета свернула на наезженную дорогу, что вела в сторону охотничьего домика и далее к замку маркиза. Мы следовали за каретой на некотором удалении, не выпуская её из виду. Через примерно час движения дорогу карете преградили более двух десятков вооруженных всадников. Я подал сигнал приготовиться. Карета остановилась и один из лакеев спрыгнув с запяток подбежал к всадникам и что то им сказал. Ответом ему был громкий смех. Потом до нас донесся громкий голос:
  -То то мы сегодня повеселимся с заморской штучкой, а заодно и проверим так ли у неё все устроено как и у наших девок, или есть отличия.
  Его слова сопровождались громким смехом и грубыми словами о том, что он с удовольствием поработает над её сладкими булочками сзади, а второй вторил ему, что и её губки и ротик тоже наверняка сладкие и не уступят её попке.
  Мои рыцари буквально кипели от гнева и мне стоило большого труда удержать их на месте: - Рано, они должны напасть.
  Лакей побежал назад к карете громко крича:- Спасайтесь ваше высочество, это разбойники. Один из всадников дал шпоры своему коню, догнал бегущего и полоснул его своим клинком. Потом всадники окружили карету, сбросили кучера и второго лакея на землю и выволокли леди наружу.
   - Вот теперь пора,- подал я команду, - Вперед и никого не щадить! Наша десятка с копьями на перевес без единого слова атаковала нападавших. После того, как копья застряли в телах, в ход пошли мечи. Сама схватка заняла не более нескольких минут. Одно дело иметь дело с крестьянами и портить девок, другое - с хорошо выученными рыцарями. Тех кто не пал под ударами копий и мечей согнали под большой дуб, где на их шеи ловко накинули веревки и быстро повесили, пока они не опомнились. Три тела ещё дергались на веревках, когда я подал знак добить всех раненых.
  К моему удивлению среди тех, кто притворился убитым был и сынок маркиза. Он встал и громко объявил свое имя и с пренебрежением спросил, какой выкуп мы назначим за его голову. - Я в деньгах не нуждаюсь, а вот в удовольствии повесить такую скотину как ты, отказать себе не смогу. С Батла сорвали доспехи и накинули петлю на шею. Ещё не осознавая что с ним происходит он стал сыпать проклятиями и угрозами и только тогда, когда его усадили на лошадь, а петлю затянули, он понял, что это не шутка и стал умолять пощадить его. Лошадь стегнули плетью и ещё одно тело заболталось на дереве.
  - Соберите все, что нам может пригодиться, выберете лошадей получше и уходим. Ко мне подошел мессир, поддерживая под руку молодую леди. Её платье было не только помято, но и порвано, пышные кудри разметались по плечам, а на левой щеке стал наливаться синевой небольшой синяк.
  - Франк,- это леди Диана де Пуатье, сестра короля Винсента Благородного, следует ко двору его королевского величества Стефана третьего. Согласно существующего уговора она должна стать женой племянника короля и наследника престола сэра Эдуарда. Да только вот незадача, не знаю врут люди или нет, но недавно его высочество вроде женился на принцессе Лауре де Фронде.
  - Миледи позвольте вам представить сэра Франка, графа Ланкастер, молодого маркиза Ля Конт, наследного принца Уэстфорд, моего ученика и подопечного.
   Мне пришлось спешиться. - Миледи, рад знакомству, хотя ещё большую радость наша встреча доставила мне, если б она произошла при других обстоятельствах и в другом месте.
  Фрей, что с её прислугой?
  - Все нормально, кучер просто оглоушен, а второй лакей получил небольшое ранение. К сожалению первый мертв и я ему ни чем помочь не смогу, ему располовинили голову.
  - Миледи, а как получилось, что столь знатная особа путешествует практически одна, без надлежащей охраны? - мой вопрос буквально стеганул её
  Леди Диана гордо подняла подбородок и посмотрела на меня. Я открыл забрало и спокойно выдержал её взгляд.
   - Моя охрана осталась на границе королевства, так как не получила разрешения от вашего короля на мое сопровождение по его землям. Обещанный почетный эскорт мы прождали три дня, а потом решили самостоятельно добираться до вашей столицы. К сожалению не зная дороги, мы заблудились в ваших варварских лесах и сбились с пути, попали в какую то глухомань, где на дорогах орудуют целые шайки разбойников. Не слушая больше её, я отдал команду собираться.
   - Барон, а что ваш ученик всегда так обращается с дамами? Не слушает их, третирует?
   - Ну что вы ваше высочество, только с бестолковыми и авантюристками, которые не отдают отчета последствиям своих поступков, в результате чего гибнут люди, пускай и плохие. Просто вы сейчас находитесь на землях отца предводителя этой шайки разбойников - маркиза Брауншвейга, а в качестве груши на дубе висит его сынок сэр Батл. Теперь вам понятна спешка сэра Франка и его нежелание слушать вас слишком уж долго? Достаточно только слов благодарности за свое спасение....
  Леди Диана промолчала.
  - Сэр Ланс займитесь каретой, возьмите с собой сэра Рэда и без остановок доставьте леди в замок моего деда, передайте ему мою просьбу выделить ей надежную охрану и сопроводить к границам королевства. Мы вас будем ждать недалеко от постоялого двора. Возвращайтесь поскорее, вы мне нужны здесь.
  - Все будет исполнено милорд, мы не задержимся....
  Дождавшись, когда карета развернется и кучер звонко щелкая кнутом погнал карету прочь от места побоища, тронулись в сторону охотничьего домика и мы. Увидав такую грозную силу прислуга попряталась и только управляющий вышел нас встречать. Его тут же повесили на воротах двора, для устрашения и покорности других. Из каретного сарая вывели с десяток оборванных деревенских девок. По их внешнему виду было видно, что с ними не церемонились и использовали по полной для своих утех. Для них я распорядился приготовить пару телег и развести по деревням, откуда они были взяты. Притихшая прислуга повиновалась беспрекословно, хотя мессир и заметил, как через заднюю калитку в сторону замка маркиза поскакал конный. Ничего не поджигая и даже не заходя в дом, мы через час покинули усадьбу и направились в глубь леса.
  - Устроим засаду?- поинтересовался сэр Ролан.
  - Нет, у них будет значительное превосходство и связываться в открытое противостояние мы не будем. Наша задача, запутать следы и незаметно пробраться в имение, где проживает дочь маркиза.
   - Мы и её убьем?,- нейтрально поинтересовался сэр Дрейк.
   - Зачем убивать, мы выдадим ей замуж за одного из достойных рыцарей, что обеспечит ей защиту от поползновений её отца. К тому же она остается единственной наследницей маркиза, надеюсь других детей у него нет?
  - Я не слышал о других,- тут же отозвался сэр Фрей.
  Мы тропили хорошо заметную дорожку в сторону земель герцога де Фронде, а затем разбившись по одиночке разъехались в разные стороны для того, что бы встретиться вновь на дороге, что вела к одному из замков герцога. Если у маркиза есть следопыт, то он без труда найдет наши следы, а в это время барон обеспечивал нам магическое прикрытие и заметал наши следы своими специфическими способами.
  Через два дня мы вновь встретились " У старого дуба" В трапезной основной темой разговора было нападение сына маркиза на гостью короля, которую он прочил в жены своему племяннику. Оказывается, пока мы "гуляли", здесь побывал сильный отряд, назначенный для охраны сестры короля Винсента, которая исчезла вместе со своей каретой в неизвестном направлении. Король потребовал объяснений от маркиза и двинул свою дружину в земли маркиза, предполагая, что леди Диана томиться в плену у маркиза в его замке. Маркиз выехал навстречу королевскому величеству, но приказал ворота замка закрыть и готовиться к осаде.
  А дальше события развивались с неимоверной быстротой. Прискакал на взмыленном коне гонец и скороговоркой, пока пил и быстро ел, поведал, что взбешенный король приказал схватить маркиза и без суда и следствия обезглавить его прямо в полевом лагере, а его голову и голову его сына отправил с объяснениями королю Винсенту, который уже якобы объявил о сборе своей огромной армии, для того, что бы наказать нашего короля и королевство за нанесенное его сестре оскорбление.
  Оставив на постоялом дворе Фрея, что бы он дождался сэра Ланса и сэра Рэд и с ними возвращался в Росвил, я с оставшимися рыцарями не мешкая отправился в имение, где по нашим сведениям находились жена и дочь Брауншвейга. Имение встретило нас какой то идиллией. Тишина и покой. Никто не обратил внимания на небольшой отряд рыцарей, что вошел в имение. У входа в дом нас ждал дородный старик - дворецкий и с поклоном произнес: - Интересующие вас дамы ждут в центральном зале. Мы переглянулись и скрыв удивление прошли в так называемый центральный зал.
  Действительно там в самом центре стояли миловидная женщина лет сорока и молодая девушка, выглядевшая значительно моложе своих 16 лет. Если б я не знал, что ей именно столько лет, я бы подумал, что это подросток лет 12.
  - Милорд, мы готовы принять приговор короля.
  - Миледи, я рад, что вы с таким мужеством принимаете удары судьбы, но у меня совсем другие намерения в отношении вас и в особенности вашей дочери. Что бы спасти ей жизнь, я предлагаю вам немедленно выдать её замуж за одного из моих рыцарей, которого ваша дочь выберет сама. После обряда вы немедленно отправляетесь в мой замок Росвил, где и будете находиться под моей защитой и защитой супруга вашей дочери, пока гнев его величества не утихнет.
   - Простите милорд, а с кем я разговариваю?
  - Я сэр Франк, граф Ланкастер, молодой маркиз Ля Конт и наследный принц Уэстфорд. Я заклятый враг вашего покойного мужа, но не враг вам и вашей дочери.
  - Милора, право выбора за тобой. Я не хочу тебя неволить дитя мое, - леди Тереза говорила спокойно, взвешивая каждое слово.
   - Ради вашего спасения миледи, я согласно на всё,- решительно заявила молодая маркизета.
  - Господа, снимите шлемы, что бы сердце молодой леди подсказало кому из вас отдать предпочтение.
   Вперед вышел сэр Ролан. - Милорд, нам понятно ваше стремление спасти жизнь этим дамам, но поступив так, вы поступаете не совсем справедливо по отношению к остальным членам нашего отряда, которые здесь отсутствуют. Я предлагаю сопроводить дам в Росвил и там уже представить на выбор леди Терезе всех ваших рыцарей.
  - Что ж, вы правы сэр Ролан, так мы и поступим. Помогите дамам быстро собраться, и выдвигайтесь в путь, а я в это время вместе с сэром Дрейком нанесу визит в замок Брауншвейгов и попробую найти там одну молодую даму, с которой у меня давние счеты и которая стала причиной многих несчастий для нашей семьи.
  - Если вы говорите о леди Роберте, то она бежала из замка, как только стало известно о казни маркиза и в настоящий момент спешит укрыться в замке своего отца - барона Циммера, - спокойно проговорила молодая леди.
  А девушка то с характером, подумалось мне, и с самообладанием....
  
  24.
  
  В замок Брауншвейгов как и предупреждал сэр Ролан, мы проникли без всяких затруднений, воспользовавшись хозяйственными воротами, которые были открыты и ни кем не охранялись. Поймав за шиворот первого попавшегося нам слугу, я грозно спросил:- Где маг?
   - В своей башне, где же ему ещё быть, ваша милость. Вон в той, что с обгоревшими амбразурами. Туда недавно молния попала и после этого маг занедужил, даже спускаться вниз перестал. Да и его светлость, царство ему небесное, к нему в последнее время ходить перестал, а ведь недавно чуть ли не каждый день навещал.
  Не слушая дальше пространные объяснения слуги мы направились к башне мага. Подниматься нам пришлось почти на самый верх. Там в маленькой комнатушке, в кресле сидел немощного вида старик и что плел своими пальцами и шевелил губами.
   - Не получается?- сочувственно спросил я
  - Не получается.
   - И не получится, его магия и сильнее и древнее. Уже одно то, что его молния нашла тебя за три сотни километров говорит о том, что он очень опасный противник. Что теперь думаешь сделать, что доложить маркизу когда он вернется?
   - Ничего, маркиз обещал мне спокойную старость за верную службу и я её заслужил. Пусть найдет другого мага и я передам ему часть своих секретов.
  - А почему не все?
   - Если передам все, буду не нужен и от меня избавятся.
   - От тебя и так избавятся старик, ты слишком много знаешь. А маркизу король приказал отрубить голову.
   - Я знаю, и я знаю кто ты, принц. Сохрани мне жизнь и я дам подсказку где искать жезл силы.
   - Говори где и я обещаю что не трону тебя и прикажу своим людям не трогать.
  - Он у Роберты. Перед побегом она украла из спальни маркиза небольшую шкатулку. Жезл для неё невидим, но он там, я чувствую его силу. Она то думает, что там маркиз хранил свои самые ценные сокровища. Дура. Если она откроет шкатулку и залезет внутрь рукой, то сгорит в огне. Ты сможешь её нагнать, у неё плохая лошадь, к тому же без одной подковы. Больших дорог она будет избегать, так как боится черного воина, что преследует её. Поторопись, иначе он первый доберется до неё и жезл опять придется долго искать.
  Мы спустились из башни. На выходе нас уже ждал десяток вооруженных стражников.
   - Кто старший, - требовательно спросил я. - До недавнего времени был сотник Инваз, но сегодня он исчез из крепости, так же как исчезли до него почти все друзья маркиза, когда узнали о его казни. А я десятник Стерх, начальник дежурной смены.
  - От имени маркизеты Милоры назначаю тебя сотником и начальником стражи. Маркизета в безопасности, в замке графа Ланкастер вместе с матерью пользуется его гостеприимством. Все ворота, включая хозяйственные закрыть, замок объявить на осадном положении, ни кому, кроме маркизеты и её сопровождению не открывать. Будут спрашивать кто отдал такой приказ, скажешь граф Ланкастер. Всё понятно?
   - Да ваша милость,- в голосе новоиспеченного сотника слышалось облегчение. Не надо ничего придумывать, брать на себя ответственность, все решили и приказ отдан, осталось только выполнять.
  - Сэр Дрейк, по коням, нам надо перехватить воровку. В которой стороне замок барона Циммер?
  Сразу несколько человек показали нам направление и мы галопом, через хозяйственные ворота понеслись в его сторону. На опушке леса я обернулся и с удовлетворением заметил, как массивные ворота стали медленно закрываться.
  Роберту мы нагнали где то через пару часов бешеной скачки. Вопреки словам мага, она придерживалась наезженных дорог, но её лошадь действительно сильно хромала, что и позволило нам её догнать. Заслышав стук копыт за своей спиной она попыталась скрыться в лесной чаще, но тщетно, наши кони были и быстрее и выносливее. Вскоре мы её нагнали.
  Затравлено озираясь по сторонам леди Роберта, которая уже успела соскочить со своей кобылы, стояла прижавшись спиной к небольшому вязу. Я подошел к ней и протянул руку: - Отдай то, что тебе не принадлежит.
   С рычанием она швырнула в меня шкатулку. Она ударилась мне в грудную пластину, отскочила, упала на землю и открылась. Вспышка света и в моей латной перчатке оказался жезл силы, который просочился сквозь кольчужную сетку ладони и так же растворился в моем перстне. Все это заняло буквально несколько мгновений. Я поддел шкатулку ногой и пнул её к ногам бывшей любовницы маркиза.
  - Микст, если ты ещё любишь эту порочную женщину, то убьешь её сам, иначе я не откажу себе в удовольствии смотреть как она будет мучиться и долго, долго умирать,- я сказал эти слова достаточно громко, что бы человек, одетый во все черное услышал меня. Он вышел из за кустов. - Спасибо Франк, она умрет ещё сегодня, но перед этим я хочу задать ей несколько вопросов.
  Он подошел почти вплотную к Роберте и что то стал её спрашивать тихим голосом. Его вопросов я не слышал, зато её ответы были слышны хорошо. Мы направились к своим лошадям
  - Да, я уже пять лет как стала любовницей маркиза.... Первый раз я ему отдалась в 13 лет за самоцветное ожерелье.... Он делал со мной что хотел, когда хотел и куда хотел. Я позволяла ему все... Да, это по его указанию я разыгрывала из себя влюбленную в тебя дуру. Меня тошнило от тебя и твоих слюней, которые ты пускал в моем присутствии.... Да, мы использовали магию, что бы держать тебя в полном подчинении.... Зато я жила так как хотела и получала то что мне нравилось....
  Раздался короткий вскрик и звук вспарываемой ткани. Я обернулся, Роберта медленно оседала на землю, а из широкого разреза её платья и живота на землю стали вываливаться её внутренности. Она некоторое мгновение не понимающе смотрела на них, а потом дико завизжала.
  Микст сделал несколько шагов назад и отрешенно смотрел на её мучения. Буквально в считанные секунды над её раной завились жирные зеленые мухи.
  - Ты так и оставишь её? - поинтересовался я.
  - Нет, через час или полтора я её добью, перерезав горло. Просто я хочу, что бы она хоть немного помучилась так, как мучился я и поняла, каково это, испытывать такие страдания....
  - Прощай, Микст, надеюсь нам больше не придется встретиться.
   - Прощай Франк, обещаю, больше ты меня не увидишь....
  Наши кони бодро несли нас в земли маркизата Ля Конт, а я тревожно размышлял, как отреагирует король на мои поступки и мое заступничество. Через три дня мы достигли замка моего деда. К моему удивлению, в замке было очень многолюдно, но заезжать к нему мы не стали, а прямиком направились в Росвил. Там то же царило оживление. Все разъяснил сэр Гарольд.
   - Франк, леди Диана де Пуатье наотрез отказалась выехать в свое королевство до тех пор, пока она не повидается с тобой, что бы не прослыть неблагодарной. Его королевское величество Стефан третий извещен о чудесном спасении принцессы и прислал своего лорд канцлера с глубочайшими извинениями, богатыми дарами и заверениями, что он готов на все, что бы предотвратить войну между двумя королевствами. Сейчас идет торг. У леди Дианы есть волшебный кристалл с помощью которого она постоянно общается со своим братом, королем Винсентом. Она много времени проводит с сэром Морт и, мне кажется, твой дед имеет на неё определенные виды.
  - Отец, хватит мне одной принцессы, к тому же мне нет и двадцати, так что вопрос о браке стоять не может, если вы это имеете в виду.
  - Франк, не торопись. Леди Диана произвела самое благоприятное впечатление на твою мать. А попросту говоря, леди Ингиз покорена воспитанием и умом молодой леди. Так что учти это. К тому же король может пойти на выполнение всех требований леди Дианы.
  - Вот пусть и займется своим племянником. А то обещает что леди выйдет за него замуж, а он женится на другой. Так что я вполне разделяю негодование короля Винсента. Это действительно оскорбление и тяжелое....
  На следующий день в центральном зале состоялась церемония представления леди Милоре моих рыцарей. Слух о том, что единственная наследница маркизата Брауншвейгов будет выбирать себе мужа из моих немногочисленных вассалов быстро разнесся по всей округе. Наехало много гостей, в том числе приехали маркиз Ля Конт и её высочество леди Диана. В зале был сооружен центральный помост, на котором разместились мои рыцари. Все они были одеты в камзолы моих цветов и практически ни чем не отличались по одежде друг от друга.
  Леди Милора зашла в зал в сопровождении своей матери - леди Терезы. В руке она держала шелковый платок, который и получит её избранник. Мессир мне по секрету шепнул, что все дни, что леди Милора находилась в Росвиле, она внимательно приглядывалась к моим друзьям и с большим удовольствием выслушала от леди Франчески приукрашенную романтическую историю с печальным концом о вспыхнувшей страсти двух молодых сердец.
  Маркизета даже не стала проходить до конца строя моих рыцарей а сразу же подошла к сэру Ролану и, краснея от смущения, протянула свой платок ему. У меня сложилось впечатление, что сэр Ролан совершенно не был готов к этому. Он сам покраснел как юнец и растерялся, пока сэр Ланс не ткнул его в бок и смеясь не посоветовал ему поскорее взять платок, пока леди Милора не передумала.
  Тут же был составлен брачный уговор, а на следующий день было решено провести и церковную церемонию, что бы не откладывать дело в долгий ящик. Было любопытно наблюдать со стороны, как сэр Ролан неумело ухаживает за своей невестой, а она смущаясь и краснея принимает от него знаки внимания. Тут же спешно начал организовываться небольшой пир. Честно говоря, когда я замышлял и организовывал эти смотрины и выбор мужа, ни о каком пире я не думал и хотел как можно скорее выдать леди Милору замуж, в надежде, что королю, даже если он решиться отобрать маркизат в пользу короны, придется обеспечить леди Милору достойным приданным.
  По окончанию церемонии ко мне подошел сэр Морт и леди Диана. - Сэр Франк, леди Диана хотела бы высказать вам свою признательность и благодарность за ваше участие в обеспечении её безопасности и поговорить с вами наедине, если конечно это возможно,- голос маркиза был подчеркнуто равнодушен, а это уже заставляло задуматься....
  - Леди, позвольте вам предложить руку? Здесь нам вряд ли дадут спокойно поговорить, а уединяться с вами в каком либо помещении - неприлично, так что позвольте я вас провожу во двор, а заодно отдам там некоторые распоряжения.
   Со стороны это наверное выглядело многообещающе, маркиз передает мне с рук на руки принцессу и скромно уходит в сторону, а мы рука об руку потупив глазки идем к выходу и сбегаем от всех любопытных. Во дворе я отпустил руку леди и спросил, беря быка за рога: - И так, миледи, будем считать, что вы меня поблагодарили и высказали свою признательность. А теперь без всяких разных экивоков, что вы хотели сообщит мне наедине и без посторонних?
  - У вас странная манера разговаривать с девушками, сэр Франк.
   - Простите леди, но если вы думаете что я буду перед вами вилять хвостом и расстилаться в любезностях, то вы ошибаетесь, я не лорд канцлер и даже не король Стефан третий и мне по большому счету все равно, вторгнуться войска вашего брата в королевство или нет. Земли своего деда я в состоянии защитить, а до остального мне нет дела.
  Леди Диана внимательно посмотрела на меня, поджала губы и надменно произнесла: - Постарайтесь не перебивать меня, а то ваше провинциальное воспитание так и прет из вас. И так, вы правы, моим братом мне поручено узнать у вас, так сказать из первых уст, о ваших дальнейших планах. Собираетесь ли вы в будущем претендовать на престол этого королевства, или примите предложение послов Азории и воссядете на трон их королевства? Кстати вчера эти послы прибыли в замок вашего деда и настаивают на аудиенции с вами.
  - Что леди, не хочется возвращаться домой в качестве женщины, которой пренебрегли? Ищите запасные варианты?
   - Меня учили не обращать внимания на недостатки воспитания некоторых представителей противоположенного пола сэр Франк, так что не тратьте свою иронию и пыл напрасно. Я задала конкретные вопросы и жду на них такие же ответы.
   Я действительно задумался: - Нет, на трон я не претендую, меня не учили управлять государством, да и я к этому не готов, а быть игрушкой или ширмой для других - не для меня. В отношении послов Азории, - я до недавнего времени и понятия не имел, что где то существует такое королевство. Думаю что после беседы со мной, послы поймут, что я не тот, кто им нужен.
  - Вы напрасно так думаете сэр Франк. Королевство Азория действительно небольшое королевство далеко на юге, но ни один здравомыслящий монарх никогда и ни при каких обстоятельствах не станет не то что нападать на него, но даже думать об этом. Это королевство магов, которое славится в первую очередь именно своими боевыми магами, и если они во всеуслышание заявляют, что их королевству угрожает неведомая для другого мира опасность, то к этому следует не просто прислушаться. Я скажу даже больше, хотя это и является государственной тайной - мой брат платит символическую дань Азории. И уж если их мудрецы пришли к выводу, что спасение только в том, что некий человек, практически варвар с окраины цивилизованного мира, должен занять их престол, то так оно и должно быть. Свои выводы они проверили не одну сотню, а может быть и тысячу раз. А в прозорливости вам не откажешь. Мой брат действительно очень заинтересован в налаживании тесных связей с королевством Азория, даже если для этого потребуется выдать его единственную сестру замуж за незнакомого претендента на престол. И в этом нет ничего удивительного. Интересы государства всегда должны стоять на первом месте, по крайней мере меня так воспитывали...
  Мой перстень внезапно очень сильно нагрелся. Я резко развернулся на месте, извлекая меч из ножен и принимая боевую стойку.
   - Это что у вас такая манера показывать, что разговор закончен?
  - Женщина, помолчи.
   - Я девушка а не женщина,- обиделась она.
  Внезапно перед нами возникло небольшое овальное облако, внутри которого начали клубиться тучи, а ещё через мгновение из него буквально выскочили два рыцаря в полных доспехах, что без промедления напали на меня. Зазвенели мечи. Их преимущество было в том, что они в доспехах, а на мне только простая кольчуга. Пока я только защищался, ожидая что на шум прибегут мои стражники, но этого не происходило. А это могло означать только одно, нападение никто не видит кроме меня и может быть леди Дианы, которая подозрительно замолчала за моей спиной. Впрочем оглядываться у меня не было возможности. Я сосредоточился на схватке, очень желая что бы мой меч мог с легкостью пробивать их доспехи и в то же время мой клинок засветился уже знакомым мне ярко красным светом. Отразив очередной удар я изловчился и нанес ответный удар одному из нападавших. Мой меч очень легко отсек кусок щита неизвестного рыцаря и кончиком чиркнул его по плечу. Там образовалась глубокая борозда и оттуда потекла почти что черная кровь. Но добить его у меня не было никакой возможности, так как второй рыцарь увеличил темп своих ударов и мне пришлось почти полностью переключиться на него. Внезапно он замер на месте, чем я тут же и воспользовался и нанес колющий удар в сочленение пластин ниже живота. Меч легко пробил стальные полосы, из которых состояла его юбка и проник в живот сквозь доспехи. Рыцарь пошатнулся, выронил меч. Его товарищ подхватил его под руки, кинув в меня и свой щит и свой меч, сделал несколько шагов назад и исчез в этом странном облаке.
  - Извини, Франк, но я раньше не мог вмешаться, - услышал я голос мессира. - Заклятие обездвижения требует большего времени, чем остальные заклятия, к тому же нападавшие были прикрыты мощной магической защитой. Так что ты был прав, не применяя против них свои способности. Интересно, кто это нанес нам визит и с чем он связан?
  - А что тут не понятно Фрей? Я думаю, вернее я уверен, что нападение связано не с нами или моей скромной персоной, а с леди Дианой. Кому то очень не хочется, что бы она нашла себе мужа...
  - Или кто то имеет на неё свои виды,- подыграл мне тут же барон.
   - Но на меня никто и никогда не нападал,- подала голос молодая леди.
  - Это потому что вы всегда находились во дворце своего брата, а он наверняка хорошо защищен,- тут же ответил сэр Фрей,- а тут один человек, к тому же без доспехов. Если б нападение было на сэра Франка, то уж поверьте, противник ни как не обошелся бы парой нападавших, как минимум человек десять. Ведь в королевстве многим известно, что сэр Франк один из лучших рыцарей, а уж мечник первый из первых. Так что нападение без сомнения было на вас миледи и вам отчаянно повезло, что рядом с вами в этот момент находился мой ученик и воспитанник.
  Леди Диана взялась за цепочку у себя на груди и из своего небольшого декольте вытащила плоский красный кристалл со множеством граней. Она пристально посмотрела на него, а через некоторое время произнесла несколько шипящих слов, вызвав интерес у моего наставника:
  - Милорд, на меня только что было произведено очередное нападение с применением магии, в очередной раз меня спас сэр Франк,- и она в нескольких словах описала попытку нападения, особое внимание обратив на облако, которое она назвала проходом извне. - Мой брат приносит вам искреннюю благодарность за мое спасение,- обратилась она ко мне, - в самое ближайшее время он разберется кто и как организовал это нападение, и действительно ли его целью была я.
  Мессир в это время уже оставил нас наедине. Да они что, все сговорились? Я повернулся к леди Диане, которая смотрела на меня и хлопала своими длинными ресницами. Наконец то у меня появилась возможность как следует её рассмотреть. Ничего необычного, простая внешность, ах да, синяк с щеки уже почти сошел, или был умело закрашен чем то. Волосы правда пышные и тщательно уложены, но это не обязательно могут быть своими. Фигура конечно ничего, платье выгодно подчеркивает её стройность и тонкую талию, а вот грудь небольшая...
   - Почему вы так пристально смотрите на меня, у меня что, что то не в порядке с внешностью?
   - Да нет, все в порядке,- спокойно ответил я. Просто хочу вам сказать, что подобные взгляды на меня не действуют. Я уже вышел из возраста, когда млел от подобных взоров и терял голову.
  - Интересно сэр Франк, а как я должна смотреть на человека, который второй раз спасает мою жизнь? К тому же вы мне с каждой минутой становитесь все интереснее. А что это за способности, о которых говорил ваш наставник?
   Я усмехнулся: - Любопытство не порок, а издержки воспитания, не правда ли миледи?
  
  25.
  
  Никто и не заметил наше маленькое происшествие, если б дежурный рыцарь не обратил внимания на валяющиеся мечи и щит, да приказ барона фон Пфальц удвоить стражу немедленно.
  Леди Диана в моем сопровождении, изредка искоса посматривая на меня, направилась в центральный зал, где уже были накрыты столы и смущенные молодые сидели в центре. На правах хозяина я разместился рядом с женихом, а принцесса последовала за мной и как ни в чем не бывало, села рядом.
   Я хмыкнул: - Миледи, а вам не кажется, что маркиз, который опекает вас, будет немного недоволен тем, что вы сидите так далеко от него?
  - Не думаю милорд, посмотрите, он всецело увлечен ухаживанием за леди Терезой. А вот вы совсем не ухаживаете за мной, видите у меня совершенно пустое блюдо?
   - У нас, варваров, принято, что бы блюда наполняли слуги, а у вас как то по другому?
   - Конечно, последние веяния моды до ваших диких уголков ещё не дошли, но у нас принято, что бы кавалер собственноручно наполнял блюдо своей даме, оказывая ей тем самым куртуазно свое внимание и расположение.
  - Это наверняка для того, что бы точно знать, кто её хочет отравить,- съерничал я.
   К моим словам леди Диана отнеслась вполне серьезно: - Вы думаете что меня могут попробовать отравить?
  - В моем замке нет. Все мои слуги принесли божью клятву и большинство из них переехало сюда из нашего поместья и служат нашей семье уже многие десятилетия, так что можете спокойно есть без всякой опаски, а вот на обратном пути, я бы на вашем месте соблюдал некоторую осторожность на постоялых дворах, где вам придется останавливаться....
  Улыбающийся маркиз Ля Конт подошел поздравил молодых, а потом как бы ненароком проходя мимо нас сделал мне знак следовать за ним. Извинившись перед леди Дианой и молодыми за недолгую отлучку, причем принцесса поджала губы в презрительной усмешке, я вышел вслед за маркизом.
  - Франк, без предисловия начал мой дед,- его величество убедительно тебя просит быть поласковее с её высочеством принцессой де Пуатье, однако ни каких обязательств или обещаний для неё он от тебя не требует. Надо выиграть время, к тому же после скоропалительного решения казнить маркиза Брауншвейга, трон под его величеством немного зашатался. Знать не одобрила такого поступка. Впрочем более подробно тебя просветит лорд канцлер, к которому я тебя сейчас и веду. Разговор как ты понимаешь тайный и о нем никто не должен знать, за исключением сэра Фрея, от него все равно ничего не скроешь, но предупреди, что бы и он был нем как рыба.
  - Я буду молчать, ваша светлость,- из ниоткуда возник голос мессира.
  Маркиз обреченно махнул рукой и вскоре мы оказались в небольшой комнате, которую охраняли два молодца с обнаженными мечами.
  Лорд канцлер нервно ходил, меряя шагами ковер на полу. - Сэр Франк,- обратился он ко мне, как только мы вошли, - его королевское величество в силу разных обстоятельств вынужден обратиться к вам с просьбой. Суть её заключается в следующем, - его величество в настоящий момент ведет переговоры с королем Винсентом. Целью переговоров является ввод дружественной нам армии и подавления в зародыше заговора, который возглавляют в настоящий момент небезызвестные вам - де Фронде, а так же семьи Фаргус и Расинг. Целью заговора является возведение на трон племянника короля. Его королевское величество в данных обстоятельствах считает возможным напомнить вам о том, что вы и так знаете,- только он может гарантировать и дальше спокойную жизнь вашей семье и лично вам, без всяких притеснений и угроз со стороны короны. По просьбе его величества вы должны быть помягче с леди Дианой де Пуатье и постараться задержать её ещё на несколько дней. Переговоры вступили в решающую стадию и от их результатов зависит будущее королевства. К сожалению я не могу дать вам времени на долгие размышления и ваш ответ должен немедленно передать его величеству.
  Думал я не долго. Если действия Стефана третьего направлены против де Фронде, а так же Фаргус и Расинг, то я его союзник. - Милорд, можете передать его королевскому величеству, что я сделаю все, что в моих силах на благо королевства....
  Аудиенция была закончена и мы с маркизом направились в зал, где продолжался пир в честь молодых. От внимательного взгляда леди Дианы не укрылось, что возвращаемся мы вместе с маркизом и я внимательно выслушиваю его советы и наставления.
  - Я пропустила что то важное, или правильнее сказать, что то важное произошло за моей спиной и это наверняка касается меня?
   - Ну что вы миледи,- я решил придерживаться той же тактике поведения, которую успешно применял до этого,- не такая вы уж заметная... леди, что бы все события в моем замке вертелись вокруг вас. Мы с маркизом осматривали строящиеся укрепления и я получал ценные указания.
  - Осмотр крепостной стены наверняка связан с имевшим местом нападения на меня? - не унималась она.
  - Осмотр крепостной стены имел место по причине длительной задержки сроков строительства. Впрочем и меры предосторожности связанные с вашей безопасностью на время вашего пребывания в Росвиле меня то же беспокоят. К счастью вы скоро вернётесь в замок маркиза и у меня одной проблемой будет меньше.
  - А кто вам сказал, что я вернусь в замок вашего деда? Я собираюсь завтра поприсутствовать на брачной церемонии и воспользуюсь любезным приглашением леди Ингиз немного погостить у вас.
  - Как вам будет угодно миледи, только у меня к вам небольшая просьба,- если вы собираетесь выйти куда то за пределы замка, ну там прогуляться, подышать свежим воздухом, совершить прогулку по озеру, то обязательно предупреждайте меня, дабы я мог вас сопровождать. Видите ли, я чувствую недобрую магию и вполне возможно что сумею если не предупредить вас вовремя, то по крайней мере как добрый хозяин, защитить свою гостью.
  Она внимательно посмотрела на меня и слегка склонила голову, то ли принимая к сведению мои слова, то ли соглашаясь со мной.
  А пир шел своим чередом. Произносились тосты и здравицы и не только в честь молодых, немало добрых слов говорилось и в мой адрес....
  Леди Диана наклонилась ко мне: - Сэр Франк, скажите откровенно, а почему вы сами не взяли в жены леди Милору? Девушка молода, симпатична, к тому же единственная наследница маркизата. Вы могли бы уже сегодня стать одним из самых знатных вельмож вашего королевства. А вместо этого вы отдали её своему вассалу.
  -Леди, а почему вы не выйдете замуж за первого встречного, который вам понравится?
   - Что вы такое говорите сэр Франк? Леди моего положения не выходят замуж за первого встречного, даже если они влюбятся в него без памяти. Я уже говорила вам, что де Пуатье живут не для себя, а для блага королевства. Это принцип нашей семьи.
  - Ну вот вы почти что и ответили на свой вопрос, я то же не женюсь на первой встречной, ибо очень серьёзно отношусь к браку и живу по принципу:- Родине и жене не изменяю. Так что к выбору своей будущей жены я отношусь очень ответственно, и мне абсолютно будет все равно, богатая она или бедная, есть ли у неё титул и земли, или она бесприданница и из мелкопоместных. К тому же один раз обжёгшись начинаешь дуть и на холодную воду.
   - Я слышала вашу романтическую и одновременно трагическую историю. Я даже не знаю как бы я сама поступила на вашем месте.
   - А вы никогда не окажетесь на моем месте по той простой причине, что вы женщина, а я мужчина,- я усмехнулся.
  Однако леди Диана не приняла мою шутку и продолжила достаточно серьезным тоном: - Не знаю, смогла бы я простить измену любимого человека? Она замолчала и надолго задумалась.
   Ко мне со спины подошел мессир: - Милорд, есть новости, надо срочно переговорить.
   Я встал из за стола и виновато развел руками: - Простите миледи, но вынужден опять оставить вас, дела... А вы нет теряйтесь, у меня есть ещё восемь холостых рыцарей, которые с удовольствием поухаживают за вами, так что не теряйтесь.... Ответом мне был полный призрения взгляд и поджатые губы.
  - Чего это она смотрит на тебя как на врага?
  - Видишь ли Фрей, молодая леди серьезно считает, что я должен млеть от одного её присутствия рядом и всячески показывать как я рад и счастлив. Видимо сказывается дворцовое воспитание.
   - Так она же тебе нравится, видно же со стороны, как ты иногда смотришь на неё.
  - И как я на неё смотрю?
   - Оценивающе, так обычно смотрят на девушек в отношении которых начинают строить планы о совместной жизни. Так вот у тебя именно такой оценивающий взгляд. Даже Франческа заметила это....
  Мы вышли во двор и не спеша пошли в сторону строящихся башен у ворот. Барон сделал движения рукой и что то пробормотал: - Теперь нас не подслушают. Так вот, те два рыцаря - не из нашего королевства, и скорее всего они действительно охотились на твою гостью. Кто то очень хочет что бы леди Диана не вернулась в свое королевство. Дело в том, что для того что бы вот так открыть транспортный портал, надо очень много энергии, значительно больше чем может накопить маг средней руки за несколько лет, а это значит, что тот, кто готовил покушение на принцессу обладает магическим артефактом большой силы и вполне возможно у него тоже есть жезл силы и в отличии от тебя, он умеет им пользоваться. Постарайся узнать у леди, есть ли у неё враги в окружении её брата или за пределами королевства, а потом расскажешь мне.
  - А зачем откладывать расспросы в долгий ящик,- ответил я, заметив как леди Диана вышла из замка и направилась в нашу сторону. - Сейчас мы все и узнаем из первых уст.
  - Миледи, что нибудь случилось?
  - Случилось. Без вас сэр Франк мне стало как то не уютно в зале, возникло какое то неприятное чувство, я бы сказала - тревожное беспокойство.
  - Миледи, вмешался в наш разговор сэр Фрей,- постарайтесь припомнить, есть ли у вас враги в окружении вашего брата, или за пределами королевства? Не отвергали ли вы ухаживания какого нибудь кавалера или мага?
   - Ухаживания? Что вы сэр Фрей. Всем известно с самого моего рождения, что я выйду замуж только за пределами нашего королевства и без права на престол как самой, так и моих наследников. Так что ни один человек в королевстве никогда не ухаживал за мной, не признавался в любви и даже не читал мне стихов. А за пределы нашего королевства я никогда до этого не выезжала, так что врагов у меня не может быть.
   - А вы хорошо подумайте принцесса,- стоял на своем мессир,- нападение было именно на вас, а не на сэра Франка, к тому же оно было организовано из за пределов нашего королевства и транспортный портал был организован из замка на берегу полноводной реки, посредине которой есть большой остров со странным сооружением, больше похожим на жертвенник какого то культа.
  Леди Диана пожала плечами: - Я не узнаю описанной вами местности, к тому же в нашем королевстве нет больших и полноводных рек с островами посредине. Нет, я ничем вам помочь не могу, но уверена, что мой брат обязательно докопается до истины. Он любит меня и всю свою жизнь оберегает от разных неприятностей.
  И вновь мой перстень стал нагреваться. Да что же такое, скоро мне нельзя будет выйти за пределы замка. Я стал злиться: - Мессир, чувствуешь?
  - Да, готовится повторное проникновение, будь готов, что в этот раз они или он пришлют что нибудь посерьезнее чем два рыцаря с магической защитой.
  Я встал, пошире расставив ноги и поднял руки вверх, как делал это при нападении под Астонвилом сотни наемников. Вскоре у меня между руками заблистали молнии, а я почувствовал как сила буквально рвется из меня. Портал и в этот раз возник в нескольких шагах от меня и практически ни чем не отличался от предыдущего. Перстень стал жечь с нетерпимой силой. Как только тучи стали клубиться сильнее готовясь выплюнуть нечто страшное и опасное, я метнул во внутрь свои молнии. И метнул так, что бы не только уничтожить нечто, но и добраться до того или тех, кто направляет это нечто и угрожает жизни молодой леди. Из портала раздался такой ужасный рев и вой, что у меня даже мурашки по кожи пошли. Но вой стал затихать и удаляться и последнее что мы услышали прежде чем портал закрылся, это слабый человеческий крик полный ужаса и боли.
  Я опустил свои руки, между ладонями ещё проскакивали небольшие молнии и одна из них с шипением вошла в землю и от туда забил родник.
   - Ну вот,- удовлетворенно сказал барон,- хоть какая то польза от нападений на вас миледи, теперь колодец не надо будет копать...
  Я повернулся к леди Диане, которая стояла у меня за спиной. Она стояла расширив глаза и не мигая смотрела на меня.
   - Что то не так миледи, у меня где то расстегнулся крючок или пуговица? - и я демонстративно провел рукой по своим штанам ниже живота. Она вспыхнула до корней волос, но быстро взяла себя в руки и игнорируя меня обратилась к сэру Фрею:
  - Мессир,- можно я буду к вам обращаться так? Он важно кивнул с интересом разглядывая молодую леди. - Не могли бы вы предать своему воспитаннику, что он мне тоже нравится. Барон важно кивнул головой и официально обратился ко мне: - Сэр Франк, я уполномочен заявить вам от имени леди Дианы де Пуатье, что вы ей тоже нравитесь, но вашу манеру ухаживать за ней она считает неприемлемой и вульгарной. И в следующий раз вы уж лучше почитайте ей какие нибудь стихи, хотя она их и не любит, но с удовольствием послушает в вашем исполнении.
  Леди Диана удовлетворенно кивнула головой: - Все правильно сэр Фрей, вы как нельзя точно передали мои слова, благодарю вас.
   - Всегда к вашим услугам миледи, но если позволите, я вас оставлю, угрозы нападения больше нет и мое присутствие здесь излишнее.
  - Проводите меня к озеру сэр Франк, я хочу немного прогуляться, мне надо успокоиться. Впервые на меня за столь короткий срок было совершено несколько нападений и мне немного не по себе. Не так я представляла свой первый выезд в большой мир,- она невесело усмехнулась А я вдруг понял, что это внешне сильная и властная девушка действительно напугана, растеряна и ищет у меня защиты.
  - Все в порядке леди Диана, вы вели себя достойно, не визжали, не падали в обморок, к тому же я обещал вас защищать пока вы гостите у меня. Кстати примите мой совет, задержитесь в моем замке на несколько дней, пока ваш брат проведет свое расследование, а Фрей попробует напасть на след неведомых ваших врагов. Думаю, что мой ответный удар надолго отобьет у них охоту нападать на вас по крайней мере у меня в замке и они придут к выводу, что вас охраняет очень сильный маг.
  - А мессир действительно очень сильный маг?
   - Я бы сказал так, он не только очень сильный маг, но и что даже более важно, он очень знающий маг. Думаю что скоро мы будем знать в лицо ваших врагов.
  - Сэр Франк, скажите мне откровенно, я действительно глупо веду себя?
   - Нет, миледи, вы ведете себя точно также как вела бы на вашем месте любая девушка, которая впервые вышла в свет из под опеки своих родителей и почувствовала себя вполне взрослой, но в душе оставаясь по прежнему маленькой и несмышленой девочкой. Вы держите себя через чур независимо, высокомерно, отталкивая этим от себя своих сверстниц, которых в моем замке в последнее время стало через чур уж много. К тому же мы с вами в некотором роде товарищи по неприятностям, ведь и на меня тоже было уже несколько покушений, так что я знаю что это такое.
  - А эти молодые девицы, что наводнили ваш замок, их никак нельзя выгнать?
   - Сожалею миледи. Но их родители очень надеются, что одна из них глянется мне или моим рыцарям, а я в их глазах весьма выгодный жених, так что в замке с попустительства моих родителей идет самая неприкрытая ярмарка невест, в которой и вы тоже участвуете. - Вот по этому я и хочу их всех выгнать, пусть ищут себе женихов в других местах, а не хихикают по углам, не строят глазки вашим рыцарям....
  Возле озера было прохладно и леди Диана зябко повела плечами. Я быстро снял с себя камзол и накинул ей на плечи.
  - У вас под рубашкой кольчуга,- констатировала она.
   - Я даже сплю в ней,- усмехнулся я, - и уже несколько раз мне это спасало жизнь.
  - Сэр Франк, а вам приходилось уже убивать?
   - Да, и неоднократно и даже женщин, но мне неприятно вспоминать это.
   - А каково это убить человека, ну что вы при этом испытывали?
  - Когда убивал сэра Одина, который нанес подлый удар в спину моему другу,- только ненависть, когда убивал напавших на меня разбойников,- ничего не испытывал, когда женщину наемную убийцу - недоумение, ведь перед этим она была готова разделить со мной ложе, ну а когда на меня напала сотня наемников, то злость и удовлетворение от того, что они получают по заслугам.
  - Сэр Франк, а вы сильно любили леди Лауру?
  Я пожал плечами: - Что значит сильно или не сильно? Человек или любит или не любит. Невозможно быть немножко беременной, или несильно ненавидеть. - Я задумался над своими словами, а леди Диана терпеливо ждала продолжение. - Видите ли принцесса, на моем щите и доспехах выбит мой девиз : "Честь дороже жизни" и я ему следую в своей пока ещё короткой жизни. Я не приемлю предательство, от кого оно бы не исходило, я не терплю обман, даже если он во благо. Может со временем я и изменю некоторые свои взгляды, ну это когда поумнею, как говорит мой наставник, а пока как бы вот так.
   - А леди Лаура любила вас?
  - Леди Лаура сейчас уже примеряет королевскую корону, ибо именно на ней женился ваш несостоявшийся жених принц Эдуард.
  - Я это знаю и ни капли не жалею об этом. Хотя ведь каждая девушка когда выходит замуж не по любви надеется, что она все равно придет позже.
  Мы ещё немного постояли на берегу: - Наши родители умерли когда я ещё была не то что бы маленькой, принцессы взрослеют быстро, но ещё ничего не понимающей девочкой. Мне было семь лет. Мой брат в семнадцать взошел на престол и первое с чего он начал, это казнил всех кто был виноват в смерти наших родителей. Вы понимаете,- всех, и взрослых и детей и даже дальних родственников. Я очень боялась его жестокости и немного чуралась его, а он заменил мне родителей. Любая моя прихоть выполнялась, любое мое желание было законом, а потом в четырнадцать лет меня стали учить управлять государством, ведь я вам уже говорила, что была предназначена стать женой короля, и не только женой но и помощницей в его делах. Он учил меня, что благо государства превыше личных амбиций, что смерть врага, если она пошла на пользу королевству,- не преступление, а необходимость. Я не понимала и не воспринимала его слова до недавнего времени, а теперь поняла, что быть королем или королевой это большая ответственность и не только за свои поступки, а в первую очередь за жизни своих подданных. Я наверное путано говорю и непонятно...
  - Сэр Франк! - раздался знакомый голос одного из моих рыцарей и вскоре к нам подошел сэр Рэд. - Его светлость маркиз Ля Конт просит вас вернуться в зал, прибыл гонец от его королевского величества и ваше присутствие необходимо, вас миледи тоже просят вернуться...
  В зале царил веселый гомон и шум, что присущ любому пиру, который длиться уже более трех часов. Со своего места поднялся маркиз Ля Конт и поднял руку требуя тишины. Когда стало относительно тихо, вперед вышел герольд в королевских цветах и хорошо поставленным голосом прокричал: - Слушайте все и не говорите потом, что вы этого не слышали! Королевский указ! "Его королевское величество богом помазанный на престол король Стефан третий своей милостью и своей волей дарует сэру Франку, графу Ланкастер маркизат предателя и врага королевства Брауншвейга со всеми землями, городами и деревнями в безраздельное пользование и ленное владение за исключением замка и поместья " Черная речка", а также трех деревень, расположенных в его окрестностях, которые переходят во владения леди Милоры в качестве её приданного. Любой вассал маркиза Франка, который откажется выполнять королевский указ теряет свой лен и объявляется врагом королевства и с ним сэр Франк волен поступать по своему усмотрению как с врагом его величества вплоть до казни установленным порядком. Слушайте все и не говорите потом, что вы этого не слышали! Королевский указ объявить во всех городах и вывесить на постоялых дворах для всеобщего ознакомления." Герольд замолчал и наступила тишина.
   Ошарашен был не только я, но и мой дед, мои родители и большинство присутствующих в зале. Потом тишину нарушили крики радости и восхваления мудрости, благородства и щедрости его королевского величества. Мои рыцари гордо переглядывались между собой, самые смелые их надежды стали сбываться и их господин стал не только обладателем громкого титула, но и многих земель, городов, деревень и замков, а в его вассалах ходят несколько графов, более десятка баронов и очень много простых владетельных рыцарей, которым в свое время были пожалованы лены и земли во владение.
  Все внимание переключилось на меня, я встал и поднял руку требуя тишины. - Я от всего сердца искренне благодарю его королевское величество за столь щедрый подарок, но прошу не забывать, что сегодняшний пир посвящен нашим молодым:- сэру Ролану и леди Милоре, которые завтра сочетаются законным браком, а пир по случаю возведения меня, я организую и проведу как только вступлю во владение пожалованными землями....
  В зал торжественно вошел лорд канцлер королевства. Все мгновенно притихли, не так часто столь важный сановник посещает такие мероприятия, а сэр Войт вышел в центр и вызвал меня. Я подошел уже представляя себе, что сейчас произойдет. - На колено сэр Франк, граф Ланкастер. Я повиновался и преклонил колено. Своим церемониальным мечом сэр Войт ударил меня по плечу: - Именем его королевского величества короля Стефана третьего я лорд канцлер королевства возвожу сэра Франка, графа Ланкастер в маркизы и вручаю ему королевские грамоты на титул и пожалованные владения.... Лорд канцлер ещё что то пытался сказать, но даже я, стоящий возле него ничего не слышал из за поднявшегося шума. В конце концов сэр Войт наклонился и на ухо мне проговорил: - Вы обязаны маркиз задержать леди Диану де Пуатье не менее чем на три - четыре дня. От этого зависит дальнейшая судьба королевства. Я кивнул головой в знак того, что услышал его слова и принял их к сведению.
  Леди Диана сияла, будто только что именно ей подарили какую то безумно красивую безделушку.
   - Сэр Франк, поздравляю, но я что то не вижу особой радости на вашем лице.
  - А чему радоваться леди? Маркизат,- это новая головная боль. Как эту новость воспримут старые сановники и вельможи, те кто уже многие годы по существу рулит королевством? А воспримут они её однозначно отрицательно, так как я ставленник короля и соответственно буду играть в дворцовых интригах за него. А произойдет смена власти? Ваш несостоявшийся муженек со своей женушкой первым делом ополчатся на меня, а я в долгу не останусь и что? Уже сейчас мне придется думать как не только удержать маркизат, но и как его защитить от нападок моих новоиспеченных соседей - врагов.
   - Сэр Франк, а хотите я вам помогу?- в голосе леди Дианы слышалось сочувствие и неприкрытое участие,- Но только при одном условии.
   - И какое это условие и в чем будет выражаться ваша помощь?
  - Все очень просто. Вы приглашаете меня немного погостить в вашем маркизате, в своем замке. Я естественно соглашаюсь, а вы для обеспечения моей безопасности даете разрешение на присутствие в вашем замке сотни моих рыцарей, назовем их телохранителями.
   - У вас такое большое тело миледи?- попробовал я отшутиться.
  - Да нет, тело у меня как у нормальной девушки и кстати ещё никем не целованное, а вот вам сотня рыцарей не помешает и я не думаю, что у кого то хватит смелости напасть на ваши владения пока там нахожусь я.
  - Миледи, ваше предложение заманчиво, но если можно, я дам свой ответ завтра утром. Мне надо посоветоваться с дедом и мессиром. Все таки рыцари другого королевства,- это знаете ли чревато...
  Пир продолжался своим чередом, а я как радушный хозяин ходил от одного стола к другому, присаживался то там , то тут на несколько минут. За столом, где сидел маркиз и леди Тереза я немного задержался и передал свой разговор с леди Дианой сэру Морту, резонно полагая, что он тут же станет известен лорд канцлеру. И я не ошибся.
  Вскоре уже сам маркиз нашел меня за одним из столов: - Его королевское величество советует вам согласиться с предложением леди Дианы, более того, он был бы совсем не против, если некоторое количество рыцарей из дружественного нам королевства разместятся и в королевском дворце, на тот случай, если её высочество захочет там погостить или нанести визит его королевскому величеству.
  - А что вы думаете сами?- поинтересовался я.
   - Это похоже на предательство и скрытую оккупацию.
  - Вот и я так думаю. Сначала по просьбе некоторых вельмож ввести свои отряды, потом спровоцировать драку или заварушку, а потом ввести свои войска. Дурно пахнет.
   - А для леди Дианы нет. Она твердо стоит на страже интересов своего королевства и своего брата, так что будь с ней помягче. Кстати завтра тебе предстоит встретиться с послами королевства Азория. У них какое то вообще сумасшедшее предложение к тебе. Когда ты должен дать ответ леди?
  - Завтра утром.
  - О просьбе короля можешь сказать сегодня. Всю ответственность на себя берет лорд канцлер....
  Леди Диана о чем то увлеченно беседовала с леди Милорой, а сэр Ролан пошел по моему пути,- переходя от одного стола к другому и поднимая кубок за всех присутствующих. Отрывать дам от их несомненно важного разговора мне не хотелось, а больше всего мне не хотелось оставлять в одиночестве леди Милору, по этому я дождался, когда сэр Ролан подойдет к своей невесте и только после этого отвел принцессу в сторону и передал ей просьбу его величества короля Стефана.
  - К сожалению миледи, ваше предложение о размещении у меня ваших телохранителей для меня неприемлемо. Я не его величество и трон подо мной не шатается, и мои вельможи на меня не ополчились. Так что гостить в моем замке вы можете, но ваша свита не должна превышать разумные пределы, человек в пять - десять и в основном состоять из незамужних девиц...
   - Я сообщу о просьбе вашего короля своему брату и сделаю это уже сегодня.
  - Если вам миледи уже надоел пир, то я могу сопроводить вас в отведенные вам покои и выделить несколько служанок для вас.
  - Буду очень признательна. Я действительно немного устала. Сэр Франк, а ваше предложение защищать меня остается в силе? Я действительно немного побаиваюсь и хотела, что бы мои покои располагались как можно ближе к вашим, на сколько конечно позволяют приличия.
  - Не беспокойтесь леди Диана, в связи с наплывам гостей, более или менее приличные комнаты соответствующие вашему высокому положению нашлись как раз по соседству с моей спальней, так что вы будете рядом и я сумею почувствовать, если вам будет угрожать опасность.
  Мы медленно поднимались на второй этаж, на хозяйскую половину, когда нам навстречу попался довольный мессир:
   - Пока некоторые молодые люди развлекались и любезничали друг с другом,- он довольный потер руки,- мне удалось выследить нашего таинственного врага и даже увидеть его образ. Франк, ты здорово его припечатал своим разрядом, так что он теперь долго не оправится и не сможет вредить леди Диане. Леди Диана, вам имя барона Фуртрока что нибудь говорит?
  - Нет сэр Фрей, это имя мне не знакомо.
   - А имя Фауст?
  - Постойте, года три четыре назад в свите моего брата был некий молодой человек с таким именем. Не знаю по какой причине мой брат приблизил его к себе, но потом он быстро исчез из дворца и больше я его не видела и ничего о нем не слышала.
  - Так вот именно этот молодой человек и стоит за всеми нападениями на вас. Он нанял весьма опытного мага за большие деньги, который сумел частично настроиться на вас или заполучить вашу вещицу, которую вы носили и теперь был способен определять кому вы симпатизируете и где в настоящий момент находитесь. К счастью сэр Франк своим ответным ударом почти что лишил мага всех его способностей, а сам замок на берегу реки, в котором он обитал, разрушил. Не знаю каким образом, но замок был связан с капищем и жертвенником неизвестного мне культа на острове. Они тоже разрушены. А вас леди, скорее всего хотели выдернуть из этого места, то есть, говоря куртуазным языком - похитить и принести в жертву. Судя по всему вы до сих пор девственница? А они очень ценятся при жертвоприношениях. Причем чем выше жертва по своему статусу и положению, тем лучше и больше силы высвобождается....
   Договорить мессиру не дали, - в районе моей спальни зазвенели мечи и я опрометью бросился туда.
  
  
  26.
  
  Двое стражников приставив мечи к груди некого человека в черном грозно допытывались у него, что он делает на хозяйской половине с оружием и почему скрывает свое лицо. А ещё один человек, в личине незримника стоял у моей двери и пытался её открыть. Я сделал знак стражникам отпустить того, кто отвлекал внимание и обратился ко второму:
  - Не откроешь, замок под заклятием личного прикосновения. Только я могу войти туда и никто другой. Даже слуги наводят порядок в моей спальне только тогда, когда я там.
   Незримник замер и осторожно повернулся ко мне.
  - Да вижу я тебя, вижу, не прячься, к тому же у меня за спиной мессир фон Пфальц, а он умеет разговаривать даже с мертвецами и они охотно рассказывают ему все, что знают, так что можешь принимать свой яд или заколоться кинжалом, я все равно узнаю кто ты, зачем здесь и кто тебя послал.
  Нет, нет, через стену ты не проникнешь, для этого надо иметь очень мощный амулет, а у тебя его нет, да и твоя незримость скоро растает, так как энергия твоего артефакта кончается, я её истощаю и впитываю в себя.
  Возле моих дверей стала проявляться фигура мужчины в черном балахоне с капюшоном на лице. Это лицо мне было знакомо и я узнал Патрика, слугу сэра Стоуна.
  - Патрик и что привело тебя сюда?
  Вместо ответа он всхлипнул:- Леди Алиса покончила с собой. Она отравилась в тюрьме, в которую вы её поместили и её тело лежит там.
  - Как это произошло, - поинтересовался я.
  - Она избила тех двух служанок, которые имели право входить к ней в комнаты и они бежали из замка. Одну из них - Розалию поймали и заставили вновь служить леди, но она не вынеся издевательств, выбросилась из окна третьего этажа замка и разбилась. Больше никто не мог войти к леди Алисе и принести ей даже корку хлеба. Она чахла и в конце концов приняла яд, что бы не умереть от голода и жажды. Её тело так и лежит там на полу и ужасный запах распространяется по всему замку. Слуги стали бежать от лорда Стоуна, а тут ещё пришло известие, что леди Инесс вместе с сэром Ричардом попали в засаду. Сэр Ричард погиб, а леди Инесс тяжело ранена и тоже умирает в мучениях. Сэр Стоун перевез её к себе и он уверен, что только вы сможете спасти его единственную внучку и отправил меня с помощником на ваши поиски. Только он предупредил, что бы я обратился к вам тайно и никто об этом не знал, вот я и решил пробраться в вашу спальню....
  - Он лжет,- спокойно проговорил мессир,- нет, в целом его рассказ правдив, но в спальню он пробирался не для тайного разговора а для того, что бы убить вас сэр Франк. А леди Инесс в замок своего деда была доставлена уже мертвой. Две арбалетные стрелы в грудь, это знаете ли не шутка. Расчет строился на том, что вы не заметите незримника и ему удастся ночью нанести вам удар отравленным стилетом, что висит у него на поясе. Эй, как тебя там, Патрик, а ну говори правду,- и сэр Фрей сделал какой то жест рукой и что то прошептал.
  Безжизненным голосом, словно мертвец Патрик проговорил: - Лорд Стоун обещал мне триста золотых монет и дворянство за то, что я вас убью. Я единственный кто согласился, остальные, даже наемники отказались. Это мой помощник, я нанял его пару дней назад что бы он разыграл простого вора, что забрался в замок и отвлек бы внимание от меня....
  Когда задержанных отвели в подземелье и сэр Фрей отправился узнавать только его интересующие подробности, я проводил леди Диану в отведенные ей покои. Мы в присутствии служанок, которые нас сопровождали, внимательно осмотрели покои, проверили крепость решеток на окнах, а леди Диана ещё простукала стены в поисках потайных дверей или тайных проходов. Убедившись, что все в порядке, она села за туалетный столик и позволила служанкам заняться её волосами.
  - Сэр Франк, а вы не хотите мне рассказать, что это за история приключилась с леди Алисой и за что вы её заточили в какую то тюрьму?
  - Не хочу леди. Могу сказать только одно. Леди Алиса по наущению своего мужа пыталась влюбить меня в себя, разыгрывая из себя невинную и непорочную девушку, а потом натравила на меня наемников и своих убийц. За это я заточил её в её же покоях, позволив входить в них только двум служанкам, которые в детстве воспитывались вместе с ней. Чем все это закончилось,- вы знаете. А теперь позвольте пожелать вам леди спокойной ночи и откланяться. У ваших дверей я выставлю стражу....
   Леди Диана ничего не ответила и о чем то напряженно думала. - Нет, стражи не надо сэр Франк, и эээээ спокойной вам ночи и благодарю за заботу.
   Я вышел и нос к носу встретился с леди Франческой.
   - Баронесса,- обратился я к ней,- как чувствует себя ваш сын?
  - Все прекрасно сэр Франк, сын растет, и мне и барону здесь нравится. Это так интересно наблюдать за всеми со стороны, а сколько интриг плетется в вашем замке если б вы только знали. Вы хоть в курсе, что у вас в гостях тайно находится его королевское величество и у них с леди Дианой сегодня ночью должны состояться переговоры?
  Это для меня было новостью и очень неприятной. Не люблю, когда у меня за спиной кто то что то затевает, а я об этом не знаю. Мое молчание баронесса поняла по своему. - Не беспокойтесь сэр. В этом замке от сэра Фрея тайн не может быть и утром вы получите полный и подробный отчет, а я помогу ему в некоторых аспектах его деятельности,- и баронесса потерла руки таким же характерным жестом как и сам мессир.
  Засыпал я с большим трудом и это не смотря на накопившуюся усталость. Да и сам сон не принес облегчения. Меня во сне понесло куда то, вернее я полетел, маша руками как птицы. Через поля, через леса, какие то горы, пока не оказался над большой равниной, зажатой со всех сторон высокими горами. Долина была буквально заставлена замками, хотя скорее всего это были не замки а самые настоящие донжоны - одинокие крепостные башни были разбросаны по всей долине и только в самом центре, там где протекала небольшая речушка стоял большой комплекс дворцов. В голове почему то пронеслось, что Азория хорошо расположена. Единственный проход в долину можно надежно закрыть как магией так и небольшим отрядом хорошо подготовленных воинов. В главном дворце, куда я влетел через открытое окно с пола поднялся седовласый и седобородый старец:
   - Спасибо господин, что откликнулись на мой зов. Дни моей жизни заканчиваются, а мировое зло вновь зашевелилось в своем подземном саркофаге. Кто то из великих магов нарушил великую клятву и пытается разбудит мирового змея Ёрмунганда, его ещё называют Ороборо и тем самым захватить власть не только в Азории, но и во всем мире.
   (ОРОБОРО из книги СЛОВАРЬ СИМВОЛОВ Джек Тресиддер - Кольцеобразная фигура, изображающая змею, кусающую свой собственный хвост, - эмблема вечности, неделимости, а также цикличности времени. Символика этой эмблемы интерпретируется по-разному, так как она комбинирует созидательный символизм яйца (пространство внутри фигуры), земную символику змеи и небесную символику круга. В Египте, где, по-видимому, этот знак появился в качестве религиозного атрибута, ороборо символизировало, как полагают, ежедневное возвращение солнца к точке заката, где оно уходит в загробный мир. В Греции, вероятно, его использовали в орфической иконографии в качестве знака смерти и возрождения. Гностики видели в нем иллюстрацию самоподдержания природных циклов, бесконечно совершаемых вновь и вновь, а также единства противоположностей, выражение самой сущности жизни, всеобщую цикличность, включающую в свой оборот все сущее. Максима "все в одном" иногда сопровождает этот символ. В Римской империи ороборо как эмблема вечности стала атрибутом бога времени Сатурна и бога Нового года Януса.)
  - Только Мебиус или его прямой потомок способен вернуть равновесие, усыпить Ёрмунганда и покарать клятвоотступника. Поторопись, мои дни сочтены и теперь вся ответственность за судьбы мира ложиться на твои плечи. Поторопись.... Неведомая мне сила подхватила меня и понесла прочь, возвращая на своё ложе в свою комнату. Потом я спал без всяких сновидений....
  Утром я проснулся невыспавшимся и чувствовал себя разбитым, словно всю ночь без остановки куда то скакал на коне без седла. Вызвав слугу, я заставил во дворе поливать себе на спину и голову холодную воду до тех пор, пока не пришел в себя. Полотенце мне подал мессир. И пока я вытирался и наслаждался ранним солнечным утром, он поведал мне некоторые интересные вещи.
  - Ночью состоялась тайная встреча Стефана третьего и Дианы де Пуатье. Достигнуто соглашение о вводе в наше королевство ограниченного войска короля Винсента численностью около пяти тысяч тяжелой конницы и трех тысяч панцирной пехоты. В готовности у границ будет сосредоточено ещё двадцатитысячное войско. Отряд будет размещен частично в столице, а частично в замках мятежных лордов после их захвата. Наш король обещал развестись со своей супругой и возвести на трон леди Диану, что с благосклонностью было принято. Его племянник и леди Лаура должны быть заключены в подземелье и ждать высокого королевского суда. На этом настояла принцесса. Учитывая, что король Стефан третий бездетный, а после обвинения в государственной измене его племянник и его жена будут казнены, после внезапной смерти короля вся власть будет сосредоточена в руках королевы, то есть леди Дианы. Берегись этой девицы, ибо сэр Фауст, барон Фуртрок, о котором она якобы практически ничего не слышала и не знала, на самом деле является её тайным супругом, с которым она обвенчалась вопреки воле своего брата. В последствии этот брак был признан недействительным и сэр Фауст был изгнан в свое имение без права покидать его, но кто знает, что там на сердце у леди Дианы. Нападения на неё по всей видимости связаны с ревностью обозначенного сэра.
   В свою очередь лорд канцлер вступил в переговоры с заговорщиками и должен их предупредить о предстоящей тихой оккупации королевства. Его величество этой же ночью отбыл в неизвестное место, где собираются его сторонники, так что жди, скоро и тебя вызовут туда. Твой дед на отрез отказался занять какую либо сторону и предупредил о своем нейтралитете, но исподволь отдал распоряжение собирать свою дружину и отослал предупреждения своим вассалам. Твоей аудиенции уже дожидаются послы королевства Азория, но они закрыты для меня. Леди Диана несколько раз связывалась со своим братом, и один раз речь шла о тебе. По её словам ты темная лошадка, обладающая достаточной магической силой и она пока не знает как к тебе подобраться и как тебя использовать. Брат посоветовал ей стать твоей любовницей, что она ему ответила я не знаю, так как в это время проснулся сын и отвлек меня в самый неподходящий момент....
  Послов королевства Азория я принимал в малом зале, в присутствии принцессы, которая изъявила желание присутствовать при этом, что бы самой составить представление о легендарных жителях этого таинственного королевства. У меня за спиной стоял мессир, а леди Диана сидела несколько в стороне.
  В зал вошли три старца, или это мне они показались старцами, хотя глаза у них горели молодым огнем и ни как не вязались с седыми бородами. Они сдержано поклонились мне, а потом опустились на одно колено. Я подождал немного и попросил их подняться, и предложил им сесть. В тоже самое мгновение, не дожидаясь, пока слуги принесут им стулья, они уселись в возникшие кресла и тот что сидел в середине произнес:
   - Эта женщина не та, за которую себя выдает,- и его перст указал на леди Диану, которая с интересом смотрела на все это.
   - Я знаю что это хитрый и коварный враг,- ответил я, - но пусть уж лучше он находится у меня на виду, чем оставлять его за своей спиной. Тем более что мне тоже необходимо знать замыслы этой леди и её брата в отношении нашего королевства, короля, наследника престола и его молодой жены.
  Старец склонил голову: - Я старший советник короля Азории - архимаг Стронций, это мои помощники, архимаги Зинедин и Язон. Его королевское величество сэр Акелл назвал вас принц Франк следующим королем Азории и возложил на вас трудную задачу, которая не под силу всем остальным магам нашего королевства.
  - Если вы о змее Ёрмунганд, то я знаю о нем, сегодня ночью я побывал в королевском дворце и переговорил с его королевским величеством. Я в курсе того, что предстоит мне сделать.
   Стронций вновь склонил свою голову. - Ваше величество, не соблаговолите ли надеть корону Великого Мебиуса, что бы мы могли убедиться в том, что вы именно тот юноша, которого мы так долго искали.
  Настала моя очередь наклонить голову в знак согласия. Из ничего возникла алая атласная подушка на которой скромно блестел венец всего с одним неброским камнем посредине. - Вы должны сами взять его в руки ваше величество, для любого другого кроме прямого потомка великого Мебиуса это верная смерть.
  Я встал, маги подошли ко мне и опустившись на колени протянули красную подушечку. Я взял корону, которая оказалась несколько тяжелей, чем выглядела и надел себе на голову. Камень засветился, засветился и мой перстень. Их лучи пересеклись и комнату озарила яркая вспышка света. Все четыре жезла, что были в перстне Ланкастера выплыли на середину комнаты, образовали квадрат, быстро закружились, потом метнулись к моей голове и стали кружиться над ней, все убыстряясь и убыстряясь, пока их верчение не превратилось в огненный круг. Через некоторое время круг вновь распался на жезлы и они один за другим вернулись на свое место в перстне.
  - Жезлы четырех великих магов на службе у одного человека,- благоговейно прошептали чуть ли не хором все маги и склонились ниц передо мной. Первым поднялся с колен Стронций: - Ваше величество, как только обстоятельства позволят вам, мы ждем вас в вашем королевском дворце, а теперь извините, но мы должны откланяться.
   - Мои наилучшие пожелания сэру Акелл и пусть он не торопиться уходить от нас в иной мир, пусть дождется моего возвращения. Все три мага склонились в поклоне и медленно растаяли в воздухе.
  - Так корона Мебиуса не легенда? - воскликнула леди Диана. - Она действительно существует?
   - Хочешь потрогать? - спросил я,- И у меня одной проблемой станет меньше.
  - Ну и что мы с ней будем делать? - лениво поинтересовался Фрей,- может превратить её в жабу или мышь?
  - Не люблю мышей, они по ночам не дают спать, все шуршат и шуршат, а эта, так сказать девица, в силу своего стервозного характера будет специально ещё и шкрябать своими коготками по стеклу, а это такой противный звук...
   - Слушай Франк, а может быть сделать её глухонемой? И говорить не может и не слышит ничего...
   - Тогда уж и слепой её сделать, а то ведь будет общаться со своим братом посредством письма. Грамоте то она наверняка обучена...
  - Интересно, а когда и как она тебя будет соблазнять, ведь король Винсент чуть ли не приказал ей затащить тебя в свою постель?
  - Вот уж не думаю, что у неё что нибудь получится, ты же знаешь насколько я брезглив? А эта уже и замужем побывала и так по рукам походила, так что без шансов....
  Весь этот разговор велся в присутствии леди Дианы но так, словно мы с мессиром вдвоем в малом зале и больше в нем нет ни души. А Фрей продолжал гнуть свою линию:
  - А может быть просто отрубим ей голову и отправим брату?
   - А это идея, - поддержал его я. - Отдельно живую голову и отдельно тело. Тело пусть по мужикам ходит, там голова не особо нужна, там другое место ценится, а голова пусть работает на благо королевства, ведь она так воспитана....
  Леди Диана сидела боясь пошевелиться и, по моему, даже перестала дышать
  .- Милорд, а может мы просто напросто свяжем её жизнь с жизнью короля Стефана третьего? Она ж с него пылинки сдувать будет, какие тут к чертям заговорщики...
   - Мессир, вы просто умница, и не зря занимаете пост моего главного советника. Леди Диана де Пуатье,- обратился я к ней. Да встаньте когда к вам обращается король, отныне ваша жизнь связана с жизнью короля Стефана третьего. Он умрет насильственной смертью, вы умрете вместе с ним. Он умрет от старости не раньше чем через двадцать лет, вы останетесь жить. Вы обязаны всегда находиться рядом с ним. Мои наилучшие пожелания вашему брату. Аудиенция закончена, вы можете идти.
  Леди Диана низко поклонилась и пятясь покинула малый зал. Мы с мессиром переглянулись и негромко рассмеялись. Потом он несколько раз обошел вокруг меня. - Мне кажется корона уж больно простая для такого великого мага, которым был твой предок.
  - Корона просто кусок золота, а вот камень совсем не прост. В нем удивительная мощь, такая большая, что я чувствую, что в одиночку могу одолеть любую армию или стереть с лица земли целые государства. К тому же у меня такое ощущение, что корона постепенно вживляется в мою голову.
  - Действительно ваше величество, ваша корона становится все менее заметной на вашей голове. Опаньки, она совсем исчезла. Я потрогал рукой свою голову,- Да нет же, она на месте...
  А утро уже вступило в свои права. Я вышел во двор, мне хотелось на чем то конкретном проверить мощь короны и приобретенную силу. Взгляд мой упал на недостроенную стену и башни. Движением руки все камни, что валялись у стен, стали аккуратно укладываться, в воздухе засвистело и даже похолодало, а стена стала расти в ширь и в верх прямо на глазах. Башни стали принимать свое окончательное очертание, их стены стали значительно толще и массивнее, в них появились бойницы.... Вот так то лучше, подумалось мне, и я удовлетворенно улыбнулся. Во двор вышел мессир, окинув взглядом крепостную стену и возникшие башни он покачал головой:
   - Если это будет ваша резиденция, то надо перестраивать и сам замок и саму крепость, если это будет типа загородного или охотничьего домика, то сойдет, только сэр Франк, ворота сделать не забудьте, а то как к вам будут приезжать гости и доставляться продукты для них?
  Я хлопнул себя по лбу, действительно проход то я не сделал. Пришлось под мудрым руководством сэра Фрея переделывать. Это было так увлекательно, что я не заметил, как ко мне подошла леди Ингиз:
   - Сын мой, что вы сделали с леди Дианой?
   Я изобразил удивление и посмотрел на барона. - Миледи, а что мы с ней сделали?
  - Ну во первых она называет вас королем и вашим величеством.
   - Она права, я с утра принял послов королевства Азория и принял корону их государя, так что с сегодняшнего дня я король Азории. А что во вторых?
  - Во вторых она рвется к его королевскому величеству королю Стефану третьему и во все услышанье заявляет, что просто обязана быть с ним рядом и помогать ему во всех начинаниях.
  - Миледи а вам не приходило в голову, что она влюбилась в нашего короля?
   - Это скорее похоже на безумие нежели на любовь. И вообще мне казалось, что она неравнодушна к вам мой сын.
  - Ах леди Ингиз,- вмешался мессир, вам нетерпится поскорее женить своего первенца, оно и понятно, тогда другая женщина будет заботиться о нем и у вас появиться больше времени, что бы заниматься воспитанием своей дочери, кстати как она себя чувствует? Результатом всей этой тирады стало то, что моя матушка чмокнула меня в небритую щеку и поспешила в свою комнату к своей ненаглядной крошке.
  А ещё через час две кареты выехали из моего замка и одна из них принадлежала леди Диане, а во второй важно восседал лорд канцлер. Наш план спасения его королевского величества Стефана третьего стал воплощаться в жизнь.
  - Что ты теперь намерен делать? - поинтересовался сэр Фрей.
  - Для начала вступить в права маркиза Ланкастер, потом нанести визит в королевский дворец и убить на поединке сэра Чарльза де Расинг, а потом посчитаться и с принцем Фаргусом. Думаю это несколько утихомирит пыл наших недоброжелателей и поможет королю навести порядок в королевстве.
  - А де Фронде?
   - Думаю что де Фронде и так наказаны, ведь Эдуарду ещё ох как не скоро светит корона его дяди, а жить и делить ложе с таким человеком как племянник короля,- наказание ещё то.
  Весь оставшийся день был занят подготовкой к бракосочетанию леди Милоры и сэра Ролана. Я самолично, под руководством барона и баронессы фон Пфальц занимался украшением большого зала. Мне так же срочно пришлось приводить в порядок замковую церковь, которая от времени немного обветшала, а так же срочно вызывать из замка деда священника для совершения обряда. Маркиз все это время был рядом со мной и помогал дельными советами. Там где не справлялись или не успевали слуги в дело вмешивалась моя магия, но я старался ею не злоупотреблять.
  В конце концов мой дед не выдержал и напрямик спросил меня:
   - Франк, это является правдой, то о чем мне поведал барон фон Пфальц? Вы действительно приняли корону королевства Азория?
  - Да, милорд, я принял эту корону, которая к тому же , по счастливой случайности оказалась короной моего предка Мебиуса. Поверьте мне на слово, она сейчас у меня на голове, хотя и невидима для простого человека.
  - Я не могу в это поверить. Я даже в самых смелых мечтах не мог себе представить, что мой внук станет королем и будет носить великую корону великого мага. Глаза маркиза увлажнились, но он быстро взял себя в руки:- Но ведь эта корона вручена вам не просто так и от вас потребуется сделать что то такое, что не под силу простому человеку и даже сильному магу. Я могу чем нибудь вам помочь ваше величество?
   Я обнял старого маркиза за плечи: - Сэр Морт, какое величество, для вас я всегда буду внуком, ну в крайнем случае сэром Франком. От того что у меня корона на голове ничего не изменилось, ну почти ничего. Так что я по прежнему буду внимательно слушать ваши советы и мудрые подсказки...
   - А поступать по своему,- продолжил за меня маркиз Ля Конт,- Видимо мне придется ещё немного пожить и поруководить маркизатом до тех пор, пока ты не уладишь все дела в Азории, а твоя сестра не подрастет. И не приведи господь, если и у неё будет такой же беспокойный характер как у тебя, ведь вы одной крови...
  
  27.
  
  Бывшее фамильное гнездо Брауншвейгов встретило меня запертыми воротами. Минут десять ушло на то, что бы вызвать Стерха, которого ещё недавно я произвел в сотники и назначил начальником стражи. Наконец то он появился, а увидав меня заулыбался до ушей и приказал немедля поднять решетку и открыть ворота.
   - Ну что рты раззявили, то новый лорд приехал, который Ланкастер и который приютил малышку Милору, а ну живо отворяйте ворота....
  В сопровождении своих рыцарей, исключение составил Ролан, которого я оставил старшим в Росвиле вместе с молодой женой, мы въехали во внутренний двор. Практически вся челядь собралась внутри с опаской смотря на нового лорда. Ведь всем известно, что новая метла метет по новому.
  - Сэр Дрейк принимайте хозяйство, отныне вы начальник гарнизона и в ваше подчинение переходит вся стража и все воинские силы крепости, если такие в ней есть. Сотник Стерх,- позвал я начальника стражи, - сколько воинов в крепости?
  - Стражников и крепостных лучников и арбалетчиков 137, да всадников правда легковооруженных три десятка, да панцирных три десятка, да пеших сотня. Так что ваша милость сотни три всего будет. Правда рыцари все разъехались, ну те, что составляли свиту покойного маркиза, а все остальные на месте, да и куда они денутся, если им жалованье за три месяца не плочено.
  - И сколько им задолжал маркиз, если перевести все это в серебро или золото? Стерх почесал затылок, закатил глаза под лоб и начал усердно шевелить губами: - Десяти золотых монет хватит на всех за глаза.
  - Вот и прекрасно, на возьми и раздели между всеми по справедливости, как и должно быть. Я отсчитал Стерху десять монет и вручил.
   - Да смотри, что бы не перепились, завтра смотр устрою, проверю одежду и оружие, а сегодня буду осматривать замок. Кто тут управляющий?
  Отозвался опять Стерх,- А нету управляющего, последнего маркиз в гневе повесил, а нового не назначил, значит не успел.
  - Ну а кто тут руководит всем хозяйством?- поинтересовался я. - А вон Симон за порядок в замке отвечает, к дочке моей сватается, вот я его и назначил старшим, значит посмотреть как он хозяйничать умеет.
  - Ну и как справляется? - Да кто ж его знает, ваша милость, я в замке не бываю, мне и казармы и караульни хватает. А челядь вроде не жалуется, к девкам не пристает, слуг не обижает, да вы сами все увидите...
  Знакомство с замком затянулось. В первую очередь меня интересовала оружейная и арсенал, затем мы спустились в подвалы и проверили запасники. Было по всему видно, что покойный хозяйственными делами не занимался. Запасы продовольствия практически отсутствовали, кладовые и запасники были пусты, зато в застенках томилось не менее сотни заключенных. Из тюрьмы я приказал выпустить всех кроме убийц, с ними будем разбираться завтра. Уже к вечеру на башнях и шпилях развивались мои флаги. За ужином я распорядился отправить гонцов ко всем владетельным лордам с сообщением, что я вступил во владение маркизатом и что в течении трех дней жду всех для принесения вассальной присяги.
  - А если некоторые не приедут, а предпочтут отсиживаться в своих замках?- высказал свое мнение сэр Ланс.
   - Лишаться жизни и всего своего имущества,- спокойно ответил я,- как враги королевства и предатели своего лорда.
  Последующие дни были заняты от рассвета и до заката. Я принимал вассальную присягу, вникал во все мелочи, назначал новые налоги и отменял старые, вершил суд, карал и миловал, разбирал тяжбы, закупал продукты и пополнял запасы замка....
  Через семь дней сэр Рэд, который стал моей правой рукой хмуро сообщил, что семь моих вассалов не прибыли для принесения присяги, а предпочли вступить со мной в открытую конфронтацию. Это граф Флавио и его свита, а также барон Циммер.
   - К Циммеру гонца с сообщением, что я на него зла не держу, а к графу завтра сам съезжу. Надо показать кто здесь хозяин и дать понять всем остальным, что спуску я не дам.
  На следующее утро в сопровождении небольшого отряда конницы я отправился во владения сэра Флавио. К обеду мы добрались к его замку, обнесенному высокой крепостной стеной.
   - Хороший замок, жалко рушить его, но придется. Урок должен быть преподан всем.
  С крепостной стены нас заметили и стали громко насмехаться, предлагая войти в замок. Я подождал ещё немного и приступил к разрушению. Сначала рухнули надвратные башни. Они просто стали рассыпаться на отдельные камешки, те в свою очередь на мелкие кусочки и вскоре только столбы пыли и горы мелких камешков остались на том месте, где они стояли. Потом таким же образом я стал рушить крепостные стены и оставшиеся башни. Те весельчаки, что ещё недавно насмехались над нами теперь полетели вниз. Жаль что как птицы они летать не могли, а потом я стал разрушать и сам замок. Со стороны, как потом мне признался сэр Ланс, это было очень страшное зрелище - светит яркое солнце, поют птицы и в полной тишине рушатся стены, погребая под собой защитников и обитателей замка. Я не пощадил никого.
  - Наблюдатели от других лордов,- кивнув в сторону группы всадников на опушке леса вполголоса произнес сэр Дрейк.
  - Пусть смотрят, не жалко. Это предметный урок остальным.... На последок я в качестве заключительного аккорда стеганул по развалинам ветвистой молнией.
  - Сэр Дрейк, вы со своим отрядом остаетесь здесь. Я сейчас заберу казну графа, а вы посмотрите там в развалинах, наверняка ещё много чего ценного осталось, все собрать и в наш замок.
  Следуя движению моей руки из пыли и горы камней в нашу сторону медленно проплыли четыре больших сундука, кованные медью. С одного тут же сбили крышку и все увидели, что он полностью заполнен золотыми монетами.
  - Сэр Ланс, седельные сумки и мешки готовы?
   - Да ваша светлость.
  - Тогда перегружайте и под охраной в моё хранилище, пусть Симон все примет и пересчитает...
   Я подъехал к тому, что ещё недавно вызывало гордость и восхищение у владельца и гостей замка, а теперь было просто огромной кучей битого камня, покореженного железа и мусора. Кое откуда ещё раздавались стоны. Я провел рукой и они прекратились.
   - Убивая здесь несколько десятков, я сохраняю жизнь сотням, а может быть и тысячам,- пояснил я своим соратникам. - Теперь и мои враги и мои соседи в первую очередь задумаются, а стоит ли со мной связываться и враждовать, и не лучше ли жить со мной в мире.
  Только к вечеру с богатой добычей мы вернулись в замок, а люди сэра Дрейка ещё в течении всей ночи при свете факелов разбирали завалы и собирали все, что могло пригодиться в нашем большом хозяйстве. Симон отрядил несколько подвод и они вернулись под утро заполненные до отказа и новые повозки отправились к развалинам. В течении трех дней как рачительный хозяин Симон собирал там все, даже погнутые железные штыри оказались возле кузницы....
  Дни мелькали один за другим, опоздавшие принести вассальную клятву были подвергнуты мною денежному штрафу за исключением барона Циммер. Его я принял сам и уверил ещё раз, что зла на него не держу, а в доказательство своих дружеских намерений, готов выдать замуж его младшую дочь за своего лучшего рыцаря, начальника гарнизона сэра Дрейка, который несмотря на свой относительно молодой возраст уже прославился как рачительный хозяин и мудрый руководитель.
   - Впрочем я не настаиваю на этом и предлагаю сэру Дрейку самому показаться молодой леди и решить, подходит ли она ему или нет.
  - Видите ли барон, - объяснял я, - своим рыцарям я не только сюзерен, но и товарищ и брат. По этому никакого принуждения. До вас наверное уже дошла история с дочерью казненного маркиза? Да, я могу подтвердить, что леди Милора сама выбрала себе мужа. Так что я никого не неволю. И если по какой либо причине ваша дочь не захочет стать женой этого достойного рыцаря, то так тому и быть....
  Сэр Дрейк отбыл в гости к барону Циммер и вернулся от туда только через десять дней. Друзья сразу же обступили его и стали расспрашивать, да и мне было любопытно.
   - Замок Ричворд и целых семь деревень, что граничат с нашими владениями - её приданное. А если милорд согласиться и разрешит, то я унаследую и баронский титул и весь феод. От таких предложений не отказываются. Да и девушка скромница и воспитывалась в монастырской школе кармелиток.
  Ну чему могут научить в монастырской школе, тем более кармелиток, я уже знал, но предпочел эти знания держать при себе. А вскоре в замок пожаловала и молодая леди Элионора, и не откладывая дело в долгий ящик сэр Дрейк женился на ней, и молодые на месяц убыли в свои владения обживаться и миловаться.
  Только через два месяца я вспомнил о маге, что безвылазно находился в своей башне и навести его. Он по прежнему сидел в своем кресле и кажется дремал. Я негромко кашлянул.
  - Я не сплю ваше величество.
   - Уже узнал?
   - Да об этом знают уже все посвященные и настоящие маги. Такие новости расходятся очень быстро.
   - Но ведь ты не можешь смотреть в волшебный кристалл, тогда как узнал?
  - Мыслеобразы ваше величество. Вы наверное слышали о тех временах, когда и мысли и слова были материальной силой? Так вот от тех славных деньков нам досталась способность общаться друг с другом мысленно и передавать картинки прямо в мозг. Просто у вас эта способность не развита, вы в ней особо не нуждаетесь, хотя как королю Азории вам надлежит быть всегда на связи с советом великих магов. А с другой стороны, пока Акелл возглавляет совет, такой надобности у вас нет....
  С тех пор два часа в день я проводил в башне мага и учился у него, а ещё через три дня в замок заявился мессир со словами: - Ну почему Франк стоит тебе уехать и скука прочно поселяется в Росвиле?
   - Сбежал?
  - Нет, я гордо удалился по своим мужским делам, ну сам подумай, что мне там делать? Другое дело если б дети подросли и я стал их учить. А чему учить карапузов, тому как замок спалить?
  Ещё через пять дней я устроил обещанный пир по случаю пожалования мне титула и столь обширного феода. Его величеству был отправлен один из сундуков со словами благодарности и ничего не значащими уверениями, а так же поздравления по случаю его очередной женитьбы , на этот раз на леди Диане де Пуатье. (Говорят она с первого дня прибрала короля к рукам и теперь он ведет чуть ли не жизнь праведника). После свадьбы его враги немного притихли, ну ещё бы, почти десять тысяч хорошо обученных воинов были неплохим довеском к её приданному.
  На пир ко мне прибыли почти все мои вассалы, которых я облагодетельствовал небольшой толикой золота графа Флавио, а так же немногочисленные мои друзья, среди которых явно выделялись графы Цеппел и Гогенлорц. Дабы разнообразить обычное течение трехдневного пира, они устроили импровизированный турнир мечников, предложив любому желающему сразиться с одним из них, обещая на третий день показать схватку между собой. Меня избрали судьей и потеха началась.
  Во первых - редко кто из гостей выходили на схватку трезвым, во вторых, перед боем полагалось выпить целый кубок хмельного меда, который оставлял голову чистой и относительно свежей, но в ноги бил так, что через несколько минут некоторые из поединщиков просто напросто садились на землю и требовали проведения схватки сидя, так как ноги их не держат. Тех, кому удалось продержаться против одного из зачинщиков более пяти минут тут же получали красную ленту с вышитой на ней надписью: "За волю и настойчивость", но таких было мало. А на третий день состоялся обещанный поединок. Это было нечто. Одно дело самому участвовать в схватке, и совсем другое наблюдать за ней со стороны.
   Так же как и другие зрители я орал, кричал, топал ногами, свистел и хлопал ладонями, вскакивал и садился, бил по плечу мессира, который морщился, но терпел и внимательно считал удары поединщиков. По окончанию времени схватки именно он огласил результаты под радостный рев и смех зрителей. Так как общее количество ударов у поединщиков абсолютно равное и составляет: в голову по три, по плечам - по пять, а в корпус по одному, то он объявляет от моего имени ничью, но учитывая, что у сэра Ольдерома молодая жена и ему пришлось больше "тренироваться", практически каждую ночь, а сэр Эбергард тренировки посещал лишь пару раз в неделю, то победа и присуждается ему. Под общий смех друзья обнялись, повязали друг другу красные ленточки и отправились в общий зал, обещая установить окончательный результат по количеству выпитого вина....
  После того как часть гостей разъехалась, а большую часть пришлось развозить, в замке наступила относительное спокойствие.
  - А ты заметил Франк что из твоих могущественных соседей - врагов ни один даже не прислал поздравительного письма? Мне кажется они к чему то готовятся. Ты шпионов и соглядатаев к ним заслал?
  Я отрицательно помотал головой
   - Как нет, ты что, в свои двадцать лет стал стареть или считаешь себя таким неуязвимым, что пренебрегаешь элементарными правилами ведения скрытой от посторонних глаз войны? Надо немедленно все исправлять. Вели своему магу незамедлительно этим заняться. И он почувствует себя нужным, и ты будешь получать сведения из первых рук. А зрение ты не хочешь ему вернуть?
  Я опешил:- А разве это возможно? Ведь глаза ему выжгла моя молния.
  - Конечно возможно, с твоей короной все возможно, вот только умерших и погибших ты воскрешать не сможешь, а лечить всегда пожалуйста.
   - Надо попробовать....
  Ночью вновь неведомая сила подняла меня во сне и перенесла в королевский дворец в Азорию.
  - Ваше величество, Великий змей вздохнул во сне, это плохое предзнаменование.
  - Сэр Акелл, просветите меня, что я должен сделать, что бы не произошло вселенской катастрофы?- он кажется даже не слышал моего вопроса.
   - В вашем королевстве кто то предпринимает отчаянные попытки разбудить одного из драконов огня, известных у вас как драконов мести. Этого нельзя допустить, а если это произойдет, то дракона надо будет погрузить в вечный сон. Убив его вы сами откроете первую печать забвения, а путь ваш ведет вас в подземелье и дальше в самые глубины земли, где и покоиться змей. К сожалению нам так и не удалось установить, кто из великих магов ведет двойную игру и беспокоит Уробороса - Ёрмунганда...
  Утром я пересказал свой разговор Фрею. Он думал совсем немного,- Нам пора в развалины Армавира, там разгадка. Ты сможешь нас перенести туда мгновенно или придется добираться обычным способом?
  - Боюсь пока обычным, я так и не научился как следует пользоваться ни перстнем с жезлами, ни короной.
  - Ничего, лет через сто научишься,- успокоил меня мессир. - А вообще ты заметил, что в последнее время плохо спишь, стал раздражительным, вспыльчивым?
  - Неужели это так заметно со стороны? С чем это связано?
   - Нельзя мой мальчик жить в постоянном напряжении, тебе нужна разрядка, а попросту говоря, тебе нужна женщина, хотя бы один раз в месяц. Я тут подумал, а почему бы тебе не завести себе жену по контракту?
  - Это как Фрей?
  - Ну, ищешь понравившуюся тебе девицу из мелкопоместных и бесприданниц, живешь с ней установленный контрактом период, в это время она исполняет обязанности твоей жены и делит с тобой ложе, время и количество раз то же оговаривается в контракте, а потом ты её одариваешь богатыми подарками и вы расходитесь. Она спокойно выходит замуж и начинает новую жизнь.
  - И что такое практикуется?
  - А ты не знал? У того же Брауншвейга было три контрактных жены, пока он не женился на леди Терезе.
   - Мысль хорошая, но надо подумать...
  Буквально перед самым отъездом я на несколько минут заскочил к магу в его башню:
   - Зрение восстановить хочешь?
   - Да монсеньор. - Ну так прозрей и больше не балуй....
  Радостные вопли мага я уже слышал, когда спускался по ступенькам. Неужели все так просто? Стоило пожелать и все исполнилось? Надо будет попробовать в дороге с жареным мясом, сыром и пирожками....
  В путь мы отправились вдвоем, несмотря на молчаливый протест моих рыцарей и их стремление нас сопровождать. Мессиру пришлось применить военную хитрость и по великому секрету сообщить сэрам Рэд и Монд, что милорд едет искать себе контрактную жену и лишние глаза здесь не нужны, так же как и свидетели...
  Наши кони легко несли нас по чуть отсыревшей земле. Не смотря на протесты мессира, он был одет в полные доспехи, так же как впрочем и я. Наша дорога вела через королевские земли и мы решили нанести дружеский визит его величеству Стефану третьему, тем более, что я ни разу не видел короля в глаза.
  В королевском дворце на нас смотрели как на какое то чудо - две железные статуи идут лязгая железом и громыхая ножнами о ноги и подолы платьев, столбы и колоны, скульптуры и двери залов. Я заметил барону, что положение короля до сих пор не достаточно устойчиво судя по тому, что народ не толпиться....
  Перед аудиенц залом нас остановил мажордом: - Как вас представить доблестные рыцари? Мы ответили. Двери распахнулись и после трех ударов жезлом в пол было громко произнесено: Сэр Франк, маркиз и граф Ланкастер в сопровождении своего наставника барона фон Пфальц к его королевскому величеству! В зале наступила тишина, хотя по большому счету и шуметь то там было некому. Вся свита короля состояла из полутора десятков придворных, включая дам.
  Его величество с недовольной миной сидел на троне и внимал словам своей молодой супруги, которая что то настойчиво ему втолковала. Наконец он кивнул головой и томным голосом произнес: - Рад видеть вас маркиз в полном здравии. Куда на этот раз направляетесь во славу нашего королевства и вашего короля?
   Такого откровенного вопроса я не ожидал, ну мадам , подожди, наверняка это ваша работа. - В окрестностях Армавира зашевелилось зло, ваше величество,- вмешался барон, - вот мы и решили немного размяться и посмотреть что и как там.
   - Да, да, мне что то там говорили. Счастливого вам пути господа.... Мы поклонились и неспешно вышли из аудиенц зала. Уже на выходе нас остановила смазливая служанка и попросила зайти в зеленую комнату.
  Через некоторое время стуча каблучками туда вошла леди Диана. Она присела в полупоклоне: - Ваше величество, не могли бы вы во время своего путешествия немного приструнить и укоротить язык сэру Чарльзу де Расинг. Он распускает порочащие меня и короля слухи. - С удовольствием миледи, тем более, что с сэром Чарльзом у меня свои счеты. А вы кстати обрадовали своего супруга?
  Леди Диана непонимающе посмотрела на меня - Чем я должна его обрадовать?
  - Как, и вы о не заметили изменений в себе? Миледи у вас будет ребенок, вы беременны, срок правда пока небольшой, но в любом случае вам стоит уже поберечься. Если что, ссылайтесь на мессира, он спец у нас в подобных вещах, вот только пол ребенка пока ещё не определяется....
  Леди Диана вспыхнула, быстро поклонилась нам и поспешно вышла из комнаты.
  - Франк это правда?
  - Правда Фрей, но срок действительно малый для определения пола.
  - Ты представляешь, как новость о беременности взбаламутит наше болото? Пожалуй стоит королю посоветовать передвинуть к дворцу поближе отряды дружественного нам королевства.
  - Не беспокойся, леди Диана до всего этого додумается сама.
  И вновь тряская дорога, ночевки под открытым небом и брюзжание сэра Фрея на неудобства походной жизни.
  - Фрей, а тебе не кажется, что мимо этого дерева мы уже проезжали? - Ты только заметил? Да мы уже третий раз едем мимо него, и что странно, я ничего не могу здесь поделать, моя магия бессильна. Может ты попробуешь?
  Я провел перед своим лицом рукой и подумал о том, что было бы неплохо чтобы морок рассеялся, а так же мне страстно захотелось увидеть этого шутника.... Пелена спала с глаз. Мы не проезжали мимо обгоревшего дерева, мы вообще были в чистом поле, а в стороне от малозаметной тропинки стоял приземистый дом, из трубы курился дымок и почему то сразу запахло наваристой бараньей похлебкой.
  - Поехали барон, напросимся на постой, а заодно и с хозяевами познакомимся.
   - Ох, что то не нравится мне этот домик, какой то он уж больно простой, да и магией неизвестной для меня от него веет... Может объедем?
  - Фрей, ты рыцарь или не рыцарь?
  - Ну я конечно, вообще то так сказать, наверное...
  - Мессир, не юли.
  - Франк но мне то звание пожаловали, я и меч то толком в руках держать не умею, а ты туда же.
  - Но все таки ты рыцарь, а значит чтишь рыцарский кодекс, а что там сказано о таких вот местах?
  - Что сказано, что сказано,- стал ворчать он,- мне ещё твою сестру учить и сына своего. Твою башку мне не жалко, а вот за свою страшновато...
  В это время мы подъехали к странному дому и привязали коней к коновязи. Тут же перед ними выросли словно из под земли кормушки с отборным зерном и чистой родниковой водой.
   - Ну вот видишь, - пожурил я наставника,- коль тут так коней привечают, есть шанс что и нас накормят.
  - А может быть стоило одеть доспехи?- опять запел свою песню Фрей - Я опасности не чувствую,- отрезал я и первый вошел в дом.
  На пороге я остановился, пропуская Фрея вперед. Да только и он тоже остановился. Неказистый домишко внутри выглядел как королевский дворец. Ковры на полу, гобелены и картины на стенах, анфилада комнат и залов что тянулась куда то вдаль, и везде роскошь, - золото и самоцветы были навалены в вазы, чаши, подносы, лежали горками на коврах...
  .Я пренебрежительно пнул одну из ваз и она со звоном опрокинулась. В ту же минуту все богатство и роскошь исчезли, а мы оказались в трапезной.
   - Вот так то лучше,- проворчал я, - а то золото и каменья в желудок не положишь и сытым от них не будешь. Я по хозяйски сел за стол, рядом скромненько пристроился барон и перед нами появились яства, правда самые простые, но на неудобной и тяжелой золотой посуде. Я провел рукой над едой,- перстень молчал и приступил к трапезе. Вскоре ко мне присоединился и мессир. Утолив голод, я вспомнил о своем желании поэкспериментировать с жареным мясом и сыром. В дороге как то это мысль меня не посещала. Не успел я о нем подумать и как следует сосредоточиться, как перед нами возник целый поднос ещё скворчащих кусков, на которые мы и накинулись.
   - Твоя работа? - с набитым ртом спросил мессир.
  - Моя,- согласился я.
   - А что ж мы в пути сухомяткой питались?
   - Извини, как то не подумал об этом....
  Скрипнула дверь и в зал вошла красна девица, коса до пояса, румянец во все щеки и глаза на пол лица.
   - Довольны ли мои гости угощением? - нараспев спросила она, и Фрей тут же уронил голову на стол и сладко стал посапывать. А почему ты не заснул доблестный рыцарь?....
  
  28.
  
  - Видишь ли красавица, не знаю как тебя звать, величать, я как то не привык сразу после еды спать, мне бы ещё в баньке попариться, дорожную грязь смыть, да так, что бы твои нежные ручки потерли мне спину, а потом ещё немного перекусить и можно будет отдохнуть.
   - Ох рыцарь, рыцарь, много было охочих со мной в баньке попариться, да только иных уж нет, а те далече,- и она махнула рукой.
  - Да ты девица не бойся, я тебя не обижу, а в баньку мне действительно надо, видишь как потом пропах, да и бельишко всполоснуть не помешает.
  - А с ним то что делать будешь, не оставлять же его спящим за столом? Он слабее тебя, но умен и мудр, слушайся его...
  - С ним?- я сосредоточился. Прямо возле стола возникла шикарная кровать, даже с балдахином. Следуя движению моей руки барон плавно поднялся в воздух из за стола, занял горизонтальное положение и так же плавно полетел в сторону кровати, где удачно приземлился прямо на одеяло. Из воздуха возникло ещё одно одеяло и заботливо укрыло его.
   - Ну что милая, довольна? - Я не милая,- почему то обиделась она, - меня зовут Мила.
  -Красивое имя, да только я не хотел тебя обидеть. В моем королевстве "милой" называют девушку или женщину - красавицу и которая нравится и которой хотят подчеркнуть свое особое расположение.
   - Так я тебе нравлюсь?- её лоб наморщился словно она решала какую то непростую задачу. - Да и не похож ты на тех, других, что появлялись тут изредка до тебя.
  - Мила, а как ты сюда попала? Видишь ли, это единственное место, по крайней мере в нашем королевстве, где мысль имеет материальную силу.
  - Ты не прав рыцарь, мысль всегда имеет силу, только вы разучились ею пользоваться. А попала я сюда очень давно...
  -...Как то раз в наш дом дождливым вечером на постой напросился странный человек. В нем удивительным образом уживались и темная и светлая сторона, тогда я ещё умела их различать. Мать с испугом мне шепотом сказала, что это очень сильный колдун и волшебник, который держит нити мира в своих руках. Как его звали я точно не помню, то ли Мегус, то ли Нубис, в памяти почему то его имя не осталось. Так вот, он после ужина предложил мне взойти на его ложе, обещая несметные сокровища. Я естественно отказалась, но он только рассмеялся в ответ и сказал, что все равно будет так как он хочет. Ночью я сквозь крепкий сон почувствовала, что меня раздевают и целуют. От неожиданности я проснулась и увидела, что я обнажена, а этот человек уже был готов возлечь на меня. У меня откуда то возникли силы и я смогла оттолкнуть его и даже сбросить на пол. Он страшно рассердился но не на то, что упал на пол, а на то что его колдовство не удалось и у него ничего не получилось. Тогда он перенес меня сюда, где время остановилось и произнес свой приговор: - До тех пор пока ты не станешь женщиной, ты не сможешь вернуться в свой мир, но и когда вернешься, то будешь страдать, ибо всякий раз возложась на супружеское ложе, ты будешь становиться девственницей и каждый раз будешь испытывать боль, как в первый раз.
  - И что, его пророчество исполнилось?- спросил я сгорая от любопытства. - Это ж какое счастье кому то досталось,- жена вечная девственница. Мечта любого мужчины.... А почему он посчитал, что тебе будет больно?
  Мила нахмурилась,- Ну вот и ты туда же, все вы мужчины одинаковые, а обо мне ты подумал? В общем не так часто но в мой уголок захаживали мужчины. Одних прельщали только золото и камни, у других были такие грязные мысли в отношении меня, что я даже тряслась от омерзения и выгоняла их. Так что я ещё ни разу ничего не испытала и честно говоря боюсь.
  - А если тот колдун тебя обманул специально, или его заклятие от времени уже потеряло свою силу? А его случайно звали не Мебиус?
  Она вздрогнула: - Точно, его звали Мебиус. Я вспомнила, и у него было больше сотни жен и ещё больше наложниц. А ты откуда его знаешь? Вы встречались?
  - Мила, не хочу тебя обманывать, но вот уже многие тысячелетия о Мебиусе никто ничего не слышал, он ушел из этого мира. Кто говорит, что его убили, кто что он сам ушел, так как ему все надоело.
   - А как же я?- жалобно спросила она. Мне что вот так и дальше мучиться? Я домой хочу....
  - Боюсь, что твоего дома уже давно не существует, прошло столько времени, что я даже и не знаю. Она решительно замотала головой: - Нет, он сказал, что я смогу вернуться в свой мир, а значит так оно и будет.... Ну что , не передумал идти со мной в баню храбрый рыцарь?
   - Нет конечно, а ты стирать умеешь? А то надоело в ручьях грязь разводить без щелока и мыльного камня.
   - Я все умею, пошли...
  Едва мы вышли из трапезной, как сразу же оказались в предбаннике. Там пахло травами, их большие пучки висели на веревках. Пока я смотрел где бы мне пристроиться и раздеться, она быстро, незаметно для меня скинула с себя своё платье и мелькнув белым незагорелым телом скрылась в пару. Из открытой двери пахнуло жаром. Я быстро скинул с себя одежду и последовал за ней. Пар был таким плотным, что я почти ничего не видел. Вытянув вперед руки я осторожно пошел вперед. Вот и полка, я с облегчением сел на неё. - Поднимайся выше, - откуда то с верху донесся до меня голос девушки.
   - Я ничего не вижу. Она тихо рассмеялась, - А тебе и не надо ничего видеть, ты поднимайся и ложись на живот, да только смотри полку не проломи,- и она опять хихикнула.
  - А я не виноват, что он живет отдельной жизнью и не всегда подчиняется мне....
  Возле меня возникло нечто белое и мою спину стали несильно хлестать пучки трав. Приятная истома, жар, проникали кажется в каждую мою косточку, каждый кусочек моего тела. Постепенно удары пучками становились все сильнее...
  - Всё, хватит, дальше я сам, ты только мне свои пучки отдай. - Ну уж нет, ложись на спину, только свое хозяйство прикрой руками, а то обожжешься. Я послушно перевернулся и вся процедура повторилась.
  - Теперь давай и я тебя,- она тихо рассмеялась,- Меня не надо, я не люблю париться, а ты полежи ещё немного, а потом спускайся вниз, только осторожно, не упади.
  Спускался я действительно очень осторожно, шаря и ногами и руками в плотном парном тумане. Вот наконец то и твердая поверхность. - Садись, - раздался голос Милы,- только предупреждаю, будешь давать волю рукам я уйду и оставлю тебя здесь. Я промолчал и послушно сел на нечто, похожее на лавку. Тут же нежные руки стали мылить мою голову, я дернулся, ведь там корона и если до неё дотронется кто то другой, то он погибнет.
  - Ты что? - спросила она.
   - Голову я вымою сам, и вообще я просил только спину потереть, там где я не достану. Ну и пожалуйста,- обиделась она ,- я хотела как лучше.
   - Мила извини, но так будет лучше и давай я тебе не буду объяснять почему,- врать не хочу.
  Мою спину терли щелоком словно сдирали кожу. - Всё, я устала, дальше сам.
  - Спасибо милая. - Ты второй раз называешь меня милой,- значит я тебе нравлюсь?
   - Конечно нравишься. - Это хорошо, ополаскивайся, а я пошла...
   Не успел я ничего сказать, как она исчезла. Помылся я славно, со смаком. Пар и туман постепенно рассеялся и я вновь наддал жару и на самой верхней полке ещё раз похлестал себя пучками трав, потом облился холодной травой и вышел в предбанник. Естественно там никого не было. Только чистое мое белье лежало аккуратной стопочкой. Одевшись я осторожно открыл дверь предбанника и... оказался в большой горнице.
  Мила сидела за небольшим столом, на котором уже стояли большие глиняные чашки и в них плескался травяной отвар. - Ну что ты так долго, садись скорее....
  А я не мог оторвать от неё взгляда. Её коса распущенная полностью прикрывала не только плечи, но и грудь. Тонкая рубашка надетая на голое тело только подчеркивала белизну её тела... Заметив мой взгляд она покраснела:
   - Не смотри на меня так, будто уже раздеваешь меня, настанет время и я сама разденусь, садись пей взвар, он лечебный, я сама травы собирала в полную луну.
   Я послушно сел и мелкими глотками стал отпивать из чаши душистую и пахучую жидкость. Некоторые запахи я узнал: - Листья земляники, дикой смородины, корни девятисила, а вот Иван да Марью ты зря добавила, она может быть ядовита...
  Она улыбнулась,- а это не Иван да Марья, это шалфей, что растет на лугу, хотя его тоже так иногда зовут.
   (Сочетание желтого и синего цвета отражает купальские значения огня и воды, широко используемые во время праздника. В этом качестве цветок представлялся как звено, соединяющее людей и с богами, и между собой. Не случайно союзы, заключенные на Купалу, считались нерушимыми, даже если совершались без ведома родителей и родни. Новобрачные, взявшись за руки, прыгали через костер, а затем совершали ритуальное омовение перед актом физической любви. Таков был обряд заключения сакрального брака, а символом его был цветок, в котором желтый цвет (огонь) соотносился с женихом, а синий (вода) - с невестой.)
  - Рыцарь, а ты ведь так и не назвал мне своего имени.
   - Разве? - удивился я,- извини, меня зовут Франк. - Франк, - произнесла она задумчиво,- странное имя, это скорее всего сокращенное имя, а полностью как тебя звать величать?
   - Я привык к Франку, а полностью - Франклин.
   - Франклин,- повторила она, - значит свободный. А ты действительно свободный?
  Вопроса я честно говоря не понял и посмотрел на неё.
  - Ну ты свободен в принятии своих решений?
  Я задумался, а потом с неохотой ответил: - Полностью - нет. Есть такие понятия как долг, обязанность, честь,- вот они то и гонят меня. Я предположим хотел бы остаться с тобой, но в районе развалин Армавира просыпается зло и я должен быть там, что бы его остановить...
   - Я знаю, там разбудили дракона Тифона. (Тифон (Тифоей, др.-греч. Τυφῶν, Τυφωεύς, Τυφώς, эпич. Τυφάων) - в древнегреческой мифологии могущественный великан, порожденный Геей; олицетворение огненных сил земли и её испарений, с их разрушительными действиями (имя Тифон одного корня с глаголом τύφω, что означает "дымить, чадить"). И если его не остановить, то он принесет много зла и горе твоему миру,- она тяжело вздохнула.- Но ведь победив его ты сможешь вернуться ко мне.
  - Могу,- согласился я, - но только после того как успокою Уробороса - Ёрмунганда, его что то или кто то беспокоит.
   Она вздрогнула и закрыла лицо руками:
  - Если он проснется наступит конец всему сущему, придет Хаос и все поглотит. Она тряхнула головой так, что её волосы волнами разлетелись в разные стороны,- Но я все равно буду ждать тебя, теперь у меня появилась цель. А сейчас пойдем, наше ложе ждет нас....
  Это была восхитительная ночь любви, полная незабываемых мгновений, минут, часов близости....
  Под утро я спросил её,- А как я тебя найду?
   Она улыбнулась,- А никак, я теперь буду постоянно в твоем сердце и когда надо, сама найду тебя...
  - А ты знаешь, пророчество Мебиуса в какой то мере свершилось, ну помнишь, он говорил тебе, в тот вечер вашей встречи - " все равно будет так как он хочет", так вот я его очень, очень, очень далекий потомок....
   Она положила голову мне на грудь:- Не говори ничего, не надо.... Я так счастлива, что ты ко мне заехал.... И мне даже немного стыдно за то, что я полностью заняла твое сердце...
  Проснулся я от того, что мне в лицо пофыркивал Гром, а барон со счастливой улыбкой на лице сидел возле небольшого костерка и разогревал мясо.
   - Спасибо Франк, что во сне отправил меня к Франческе и я впервые за долгое время отоспался на мягких перинах, Это было здорово, не говоря уже о встрече с женой. А где этой ночью был ты? Я таинственно улыбнулся и промолчал. Мои губы ещё помнили вкус её губ, я помнил запах её тела и упругость её груди, её стон и счастливую улыбку, нежность её рук....
  - Нам надо торопиться мессир, Тифона уже разбудили и одна охранная печать уже сорвана.
   - Тифон это кто?
  - Это один из драконов мести, тот самый что сжег полностью Армавир. Нам надо торопиться, пока он не впитал в себя боль и страдания людей и не окреп так, что справиться с ним будет очень тяжело....
  Два дня тяжелой изнуряющей скачки. Мы с Фреем подпитывали силы своих лошадей, что бы придать им резвости, и все равно мы опоздали.
  Над Армавиром пылало зарево, хотя по словам Фрея там гореть уже нечему, разве только камни могли ещё гореть. Из ближайших деревень люди в ужасе бежали в лес, бросая все нажитое, скот и скарб. А огромная тень скользила по земле, дракон жег убегающих и упивался своей силой и неуязвимостью. Я хотел сразу же рвануться в бой, но мессир меня остановил :
  - Нет, нам надо отдохнуть, накормить коней и дать передых им, к тому же надо понаблюдать и определить где его логово, куда он улетает и кто им распоряжается.
   А я в бессильной злобе смотрел на эту тварь, вызванную чей то злой волей... Вскоре дракон насытился и тяжело маша крыльями полетел в сторону Армавира.
  Мессир закрыл глаза и стал что то бормотать, а я просто напросто стал следить за драконом как бы со стороны. Вот он стал снижаться и в конце концов смешно подпрыгивая опустился на небольшую ровную площадку как раз в том месте, где согласно рукописи завещанной мне моим братом должны были находиться записи императора Весполиана.... Это была крыша подземного резервуара для воды.
  Три фигуры отделились от стены и я выругался: - Ах вы сучки...
  - Что ты видишь, говори, а то я след потерял,- месир тряхнул меня за плечо.
  - Тифона вызвали леди Флора, урожденная графиня Гауф, леди Лаура, урожденная де Фронде и этот придурок которого прочили на трон после Стефана,- Эдуард. И как это леди Диана выпустила их из виду? Я думал она умнее.... А вот и недостающая фигура,- заметил я ещё одного,- герцог Дориан. Он то с какого боку припеку тут?
   Я сформировал мыслеобраз и отправил его Акелл. Вскоре я получил от него ответ:
  - Вот и предатель проявил себя. Герцог Дориан - это великий маг Дрон. То то его башня в последнее время часто пустует, ну да ничего, его мы возьмем на себя, а вот с драконом ваше величество придется вам самому, мы против него бессильны....
  Ведя своих коней под уздцы мы направились к развалинам Армавира. Навстречу нам попадались те несчастные, что уцелели после нападения дракона, многие из них были сильно обожжены и мне стоило большого труда не лечить их ожоги.
   - Прибереги свои силы Франк, они тебе завтра пригодятся,- увещевал меня Фрей. Уже поздней ночью мы почти вплотную приблизились к акведуку, который вел к подземному резервуару.
  - Все, здесь мы и остановимся, до логова дракона недалеко, да и ему что бы взлететь придется подняться на холм, тут то мы его и подождем.
  - Франк, а ты не можешь подслушать о чем говорят там, в резервуаре?
   - Попробую, но не знаю получится или нет, ведь там среди них великий маг, а я до сих пор ничего не знаю о их способностях.
  Я сосредоточился и у меня получилось:
  - Говорят Флора и Лаура, они обсуждают как поделят королевство на два больших феода, где будут безраздельно править, причем Флора не скрываясь признается, что пока она молода, она окружит себя молодыми юношами, которые будут удовлетворять её самые необузданные фантазии. А Лаура мечтает о власти, поклонении, нарядах и драгоценностях и о том, что она будет править единолично, избавившись от этого.... Дориан лежит у костра и усмехается, его мысли закрыты от меня, хотя нет нет, но кое что и пробивается. Оказывается Тифона могут вызвать только женщины, именно по этому он и вынужден был терпеть рядом с собой эту ненасытную самку. Сейчас он обдумывает как подчинить себе дракона и избавиться от всех конкурентов. Эдуард лежит и мечтает как станет королем и первым делом прикажет собрать всех самых красивых девушек в королевстве и как они будут его ублажать, а Лауру он планирует заточить в крепость или монастырь, с тем что бы изредка навещать её и слушать её мольбы о прощении.
  Дракон ни о чем не думает, он по прежнему голоден и ждет не дождется утра, что бы снова отправиться на охоту. Эта четверка отдала ему на откуп все окрестности Армавира, обещая в случае прихода к власти скармливать ему своих врагов....
  - Мессир, во время своего путешествия мне повстречалась ламия.
  - Ты мне об этом не говорил. - Не было повода.
  - А теперь он есть? - Да, я там получил от неё некое предостережение - предсказание:
  Ещё не знаешь ты о мощи, что прячется в тебе,
  Корону и невесту найдешь себе в огне.
  Но берегись, коль силу используешь во вред,
  Ты превратишься в зверя, что принесет сто бед.
   - Ты не мог как нибудь мне объяснить, что значит последняя строчка?
  Барон задумался, а потом неторопливо, как будто разговаривает сам с собой заговорил: - Существует поверие, что любой человек может превратиться в зверя в том числе и в дракона, если станет поступать не как человек, а как зверь. Помнишь легенду об огненных драконах?
   Эти магические существа были созданы или вызваны в результате многочисленных человеческих жертвоприношений адептами культа священного огня. В хрониках указывается, что в каждом драконе поместилось по десять тысяч жертв, которых прежде чем их предали огню, страшно пытали, вот их то чувства ненависти и желания отомстить своим мучителям и послужили тем материалом из которого были созданы или вызваны драконы. А мне кажется, что в драконов превратились некоторые жрецы культа священного огня из за своей особой жестокости. Может быть именно об этом тебя и предупреждала ламия? Ладно, давай спать, завтра у нас тяжелый день, к тому же мне надо поскорее вернуться в Росвил, мой сын сделал первые шаги и произнес первую связанную фразу. И знаешь какую? - " И где это шляется мой отец?" Так что ты завтра особо не затягивай, раз раз и по домам....
  Ночью мне снилась Мила, которая учила меня как справиться с драконом, но когда я проснулся, то ничего не помнил. Первые лучи солнца только позолотили верхушку акведука, который уцелел среди всеобщей разрухи. Я одел на себя доспехи и встал на холме, дожидаясь, когда сюда поднимется дракон.
  Вскоре я услышал тяжелое топанье. Опираясь крыльями на землю, дракон тяжело поднимался на холм. Увидев меня с обнаженным мечом он остановился и прорычал: - Мясо в железе. Железо не люблю, а мясо вкусное...
  - Тифон, как ты посмел нарушить снова свою клятву и явиться в этот мир? Пощады не проси теперь, ты обречен на смерть и это твой последний кровавый пир
  - Кто ты, и как тебя зовут смельчак, что бросил вызов мне? Ужель не знаешь ты, что я бессмертен?
  - Что в имени тебе моем коль ты и своего не помнишь? Зачем тебе глаза, коль ты слепец
  Тифоном ведь прозвал тебя я для других, А истинное имя знаем лишь мы оба....
  Весь разговор велся на каком то шипяще щелкающем языке, которым я оказывается владел и понимал. Дракон дыхнул на меня своим огненным дыханием, я на всякий случай закрылся щитом, хотя уже понял, что его огонь бессилен передо мной. С моего клинка в его тело вонзился ярко багровый луч и на его груди проступил порез. Пифон заревел так громко, что некоторые развалины в округе рухнули. Он стал пятиться назад, а я шел за ним и наносил удар за ударом. Его огненное дыхание охватывало всю мою фигуру, но как птица феникс (надо будет расспросить у мессира, что это за птица) я восставал из огня и продолжал свое движение. Вскоре мы оказались на площадке, где дракон приземлялся. Пятится ему больше некуда было.
  - Нидхег- вот истинное имя, что получил ты при перерождении.
   Теперь ты вспомнил кто дал тебе его?
   Второй раз ты нарушил клятву, а третьего не дано.
  - О господин прости, но у тех порочных женщин есть кольцо,
  Которое дает им власть, твое кольцо мой господин.
  Я усмехнулся,
  - Не лги, мое кольцо при мне, смотри.
  Я снял латную перчатку и показал ему кольцо Ланкастеров. Он так дико заревел, что наверное в округе все листья с деревьев осыпались на землю.
   - Я отслужу, но только не губи... - Ты опоздал Нидхег....
  Луч света из перстня ударил ему в грудь. И если от ударов мечом на груди его раны быстро затягивались, то от этого луча его кожа и мясо раздались в стороны и я увидел как бьется его сердце. Я подошел в плотную и мой меч проткнул его.
  - Прежде чем ты испустишь свой последний дух,
  Ты можешь отомстить тем, кто соблазнил тебя легкой добычей и посулами.
  На это силы я тебе оставил.
  Дракон тяжело переступая приблизился к входу в резервуар и собрав все свои последние силы послал в него свое последнее огненное дыхание. Там раздался короткий крик и все затихло. Кровь дракона из рассеченного сердца потоком потекла в резервуар, довершая то, что возможно не доделало его последнее дыхание. Из разрубленного сердца в верх, в небеса ударил ярко белый поток тех несчастных, что были заключены в нем. Небо расцвело заревом и многоголосый стон оглушил меня. Навалилась усталость, страшно захотелось спать. Я почувствовал как какие то руки меня подхватывают под плечи и ведут куда то в сторону. - Мила, а ты мне сегодня снилась....
  
  29.
  
  - Вот всегда так миледи Мила. Тащил его на себе я, а вся слава спасительницы достанется вам. Правда и ваша помощь пригодилась. А как это у вас получилось поднять его в воздух и перенести сюда, где нет отравленного дыхания? Мне эта магия не знакома, научите? Эй Франк, хватит спать, просыпайся.
  Я с трудом попытался разлепить глаза. Со второй попытки мне это удалось и я тут же схватился за меч, а с моей руки ударила ветвистая молния в голову дракона, что смотрела не мигая на меня.
  - Да тише ты, тише, это просто трофей, доказательство так сказать нашей доблести, ведь ты не будешь отрицать, что и я участвовал в битве с драконом? Конечно в силу своей природной скромности я предоставил тебе полное право самому расправиться с этим гадом, но в любой момент я был готов прийти к тебе на помощь. Вот и леди Мила подтвердит, что когда тебе стало плохо от посмертного дыхания, мы с ней подхватили тебя и отнесли в безопасное место. Вернее несла леди, но и я помогал ей тем, что не мешал.
  Слушая беззлобный треп мессира я постепенно приходил в себя.
  - Что за посмертное дыхание дракона и почему я о нем ничего не знал? - прохрипел я.
  - Ну вот я говорил, что он очнется, а вы миледи - ему нужна тишина и покой. Какой покой такому молодцу? Вы посмотрите какими голодно - жадными глазами он смотрит на вас. Интересно а когда и где это вы успели познакомиться? Миледи расскажете? А то этот, с позволения сказать мой ученик, такого наплетет, что в это и поверить будет невозможно....
  В голове стало проясняться и я сел, опираясь руками на землю.
   - Барон, что произошло, пока я был в отключке, откуда здесь взялась леди Мила и голова дракона и что такое посмертное дыхание?
  - Отвечаю по порядку ваше величество: - Пока вы были в так называемой отключке, появились из ниоткуда ваши подданные из Азории и пытались самым наглым образом умкнуть у вас из под носа тело усопшего дракона. В результате неравной схватки мне удалось отстоять только голову, а все остальное теперь находится в распоряжении совета ваших магов и потом якобы будет выставлено в вашем королевском дворце, во что я верю с трудом, так как знаю жадность магов до всяких там артефактов и диковинок, сам такой. Откуда взялась леди Мила я не знаю, она просто появилась из воздуха когда вы вдруг зашатались и стали опускаться на землю. Голосом опытного отца командира она приказала мне задержать дыхание и помочь ей доставить вас сюда, на холм, что и было исполнено со всяким тщанием и старательностью. Посмертное дыхание дракона - магическая субстанция, которая покидает его самой последней, её действие на человека не изучено, так как это первый случай в современной истории, когда дракон был побежден простым королем простого королевства Азории, где почему то живут одни только простые маги.
   Да кстати ваш герцог Дориан предан суду магов, лишен силы и в качестве простого смертного повешен на балке своей же башни в Азории.
   В конце концов Фрей не выдержал своего тона, вскочил на ноги и стал смешно подпрыгивая танцевать.
   - Франк, ты это сделал, ты впервые завалил дракона. Эх, видел бы ты со стороны, как он рычал и поливал тебя огнем, а ты как нив чем не бывало выходил из него невредимым и наносил удар за ударом. Тут кстати несколько разведчиков от жителей уже побывало и некоторые из них воочию наблюдали схватку, так что жди скорых баллад, сказаний и легенд. Я потребовал подводу для головы и наложил на неё заклятие нетления.
  А мы в это время с Милой смотрели друг другу в глаза и молчали. Наконец она не выдержала и покраснела: - Ну не могла я там оставаться в своем доме когда ты тут мог погибнуть. Тем более заклятие с меня снято и могу передвигаться как простой человек... а могу и не как простой. А магия мысли в вашем королевстве действует, это вы просто напросто изменились, правда не все. У тебя тоже есть сила мысли, только она у тебя спит, или не полностью проснулась.
   Она немного помолчала и видя, что я не ругаю её за самовольство, оживилась: - А почему это твой наставник называет тебя ваше величество и приплел сюда какое то королевство Азорию? Ты что король? Самый настоящий? А где это королевство находится? А ты меня туда возьмешь?
  Я наконец то почувствовал в себе силы встать на ноги. Вместе со мной встала и Мила, которая до этого стояла передо мной на коленях.
  - Хочу есть и пить. Нет, пить хочу больше. Фрей придумай что нибудь, а то у меня голова кружится и я себя чувствую не очень хорошо, примерно как в тот день, когда я первый и последний раз попробовал вино.
  Мила тут же протянула мне большой жбан холодной колодезной воды и я с наслаждением стал пить. Пил я долго, вода текла по моим доспехам, а остатки я вылил себе на голову. Мне сразу же полегчало. Я почувствовал прилив сил. Не мешкая я мысленно связался с сэром Акелл, которому задал один всего вопрос:
  - С какого возраста в моем королевстве король может вступать в брак?
  - Если вашей женой станет леди Мила, то с любого, хоть сейчас я проведу обряд как глава совета. Если это любая другая девушка, то с 23 и с одобрения кандидатуры советом.
  - А почему такие послабления для леди Милы?
  - Потому что она по своему потенциалу превосходит любого великого мага и архимага и по силе чуть чуть лишь уступает вам, ваше величество. Разбрасываться такими адептами магии было бы преступно с вашей и тем более с нашей стороны. Так мне провести обряд?
  - Леди Мила, вы хотите стать моей женой?- спросил я у девушки. - Конечно хочу.
  - Акелл ты слышал? - Слышал ваше величество. От имени совета великих магов объявляю вас мужем и женой. Поздравляю вас ваше величество вы только что женились. Королева Мила, примите мои поздравления. Все торжества состояться по вашему прибытию в королевство, а сейчас извините, там идет дележ тела дракона а я в нем должен обязательно участвовать, иначе мне даже чешуя от него не достанется, все зацапают другие.
  Связь и мысленная и голосовая пропала, как пропал и образ сэра Акелл, он просто растворился в воздухе.
   Леди Мила с недоумением посмотрела на меня:- Это что он там говорил насчет того, что мы теперь муж и жена?
   - Ну да, он только что поженил нас. В Азории все просто. Ты согласна, я согласен,- и все. Мы теперь муж и жена.
   - Это что правда, не шутка?
  - Мессир объясните моей жене, что это была не шутка и она теперь её королевское величество леди Мила.
  - Ну тогда не леди мила а леди Милослава. Это мое полное имя.
  - В летописях и хрониках упоминается одна Милослава,- осторожно проговорил барон. - Молва утверждает, что она единственная, которая смогла противостоять волшебству самого великого Мебиуса, правда так же говорится, что она потом куда то исчезла.
   - А чьи это летописи?- поинтересовался я
   - Самого Мебиуса, правда там написано, что все равно будет так как захотел великий маг и все вернется на круги своя.
   Мы с Милой переглянулись и одновременно улыбнулись. Хитрый старик, не мытьем так катаньем добился своего.
  - Фрей, а как долго это посмертное дыхание будет находиться на том месте, где погиб дракон?
  - А его уже там нет, ваши маги или поглотили его или оно само развеялось.
  - Тогда мне нужно осмотреть сам резервуар, вдруг рукопись Весполиана каким то чудом уцелела и не сгорела? Ведь сохранялась она каким то образом все эти века?
  - Мне позволено будет вас сопровождать, а то вдруг вы по своей королевской рассеянности что нибудь важное пропустите?
  - Примазываешься? - А то. И мне хочется покупаться в лучах славы, я даже согласен важно сидеть на телеге с головой дракона....
   - Ладно, пошли, примазыватель.... Мила подожди нас здесь, если подгонят телегу, то загрузи голову на неё и чем нибудь укрой.
  Первые шаги мне давались с трудом. Все тело почему то ныло так, будто меня били мешками с песком, или заставляли целые сутки переносить эти же мешки с одного места на другое. Мессир меня успокоил: - Не смотря на внешнюю легкость с которой вы победили Тифона, это потребовало от вас напряжения всех ваших сил, вот организм и восстанавливается, а по этому и немного побаливает.
   У входа в резервуар ничего не говорило о разыгравшемся здесь сражении. Даже капелек драконьей крови не было на земле и камнях. - Ваши маги все собрали, правда во внутрь не заходили, говорят что им запрещено.
  Я осторожно заглянул во внутрь. Полумрак, оплавленные стены, запах подгоревшего мяса. Когда мои глаза привыкли ( все никак не могу научиться мгновенно переключать свое зрение), мы вошли во внутрь. Бассейн для воды, правда пустой, чуть в стороне какая то площадка на которой лежало три скрюченных тела. Интересно, если моим магам нельзя было входить вовнутрь, то почему здесь находился Дориан? Эх, рано они его казнили. А может быть специально что бы скрыть какую нибудь тайну? Ладно, дойдут руки и до этого, разберемся, или поручим разобраться мессиру, он любит распутывать разные там клубки.
   Я подошел к телам и протянул руку. Если здесь находиться перстень, с помощью которого вызвали одного из драконов мести, то я должен его почувствовать. И действительно, одна обгоревшая рука дернулась, отделилась от тела и медленно поплыла в мою сторону. Преодолевая брезгливость и отвращение я взял её и снял неприметный перстенёк, который сиротливо блестел на скорченных пальцах. Как только я взял его в руку, он тут же буквально приклеился к моему перстню, а вскоре и растворился в нем.
  Внимательный осмотр тел, которым занимался барон ни каких результатов не принес. Ни книги, ни рукописи, ничего обнаружить не удалось. По остаткам одежды и платья удалось установить, что тела принадлежат леди Флоре, Лауре и принцу Эдуарду. На принце каким то чудом уцелела полу расплавленная цепь с крупным рубином, а на леди Лауре одна из серёжек, её любимых, которые она предпочитала остальным. И то и другое по моему указанию мессир снял и завернул в платок. На леди Флоре ничего приметного не осталось. Только оскал зубов и клок русых волос.
  Интересно, кто из них и как догадался о перстне? Скорее всего Флора, это она все вынюхивала в замке у деда. А может быть и Лаура, тихоня и якобы влюбленная до беспамятства. Стоп, а вдруг действительно Лаура нашла то, что искала, а потом только ей нужен был предлог, что бы покинуть замок? Ведь я до сих пор так и не спросил у деда, что за запретная комната есть у него....
  - Милорд, подойдите сюда,- барон стоял у бортика резервуара и перегнувшись через парапет внимательно смотрел вниз.
  На полу резервуара, под слоем грязи угадывалась дверь. Я уже было собирался спуститься туда, но внезапно у меня стал нагреваться перстень. - Все мессир, больше здесь оставаться нельзя, опасно, уходим. Оставим этот на следующий раз. Мы ещё сюда вернемся.
  Стоило нам покинуть резервуар, как перстень перестал подавать сигнал опасности. На холме нас уже ждала большая телега, загруженная парой лошадей. Голова дракона была заботливо уложена и скрыта под большим пологом. Чуть в стороне стояла группа людей, увидав нас они опустились на колени.
  - Ваша милость... - Ваше королевское величество, - поправил сэр Фрей,- перед вам король Азории сэр Франклин Ланкастер Уэстфорд с супругой, её величеством леди Милославой Блистательной. Оба они являются великими магами и драконоборцами. А я их первый и главный советник сэр Фрей, барон фон Пфальц. Что вам надо?
  - Ваши величества, а в город то теперь можно вернуться? Проклятие с него снято? А то у нас тут все предки похоронены, и родители наши наказывали нам вернуться к родному очагу?
  Я оглянулся на развалины. - Теперь можете, но только не к этому резервуару. Это запретное место, там до сих пор живет древнее зло и пока мы не готовы с ним встретиться лицом к лицу. А в остальном - бог вам в помощь.
  - Ваши высочества, и мы и наши детки век будут за вас молиться, господин барон, вы завсегда будете желанными гостями в нашем городе...
  Все таки как хорошо снять доспехи и неторопливо ехать по проторенной дороге, гордо восседая на Громе. Рядом , бок о бок со мной так же гордо восседала в дамском седле Милослава на Черныше. Барон, как он и говорил, вместе с возчиком гордо сидел на облучке телеги. То ли ветер, то ли барон,- но часть полога была откинута и огромная оскаленная морда Тифона выглядывала из под накидки.
  Не знаю каким образом, но слух о том, по дороге едут победители дракона на много опередил нас. Очень часто вдоль дороги на коленях стояли простые люди и кланялись нам до тех пор, пока наш небольшой отряд не проезжал мимо них.
   Два раза мы останавливались на ночлег в замках местных лордов. Барон наловчился одним движением сбрасывать полог с головы дракона и его появление на всеобщее обозрение вызывало и испуг и удивление и восторг и что то ещё, что трудно выразить словами. Потом мы отказались от посещений замков, так как это отнимало у нас слишком много времени и предпочитали останавливаться либо в чистом поле, либо на постоялых дворах. Но в лесу или чистом поле было лучше. До возчика наконец то дошло, что ему не стоит каждый раз падать в обморок, когда из воздуха появляется большой шатер, а торбы лошадей наполняются отборным зерном, когда перед ним появляется поистине королевский обед в виде наваристой похлебки, больших кусков хорошо прожаренного мяса или птицы и даже кубок некрепкого вина.
  Так мы и путешествовали, стараясь избегать многолюдных мест, но не всегда это нам удавалось. В один из дней мой перстень нагрелся, хотя мы были на полевой дороге и вокруг негде было спрятаться засаде. Но я уже привык доверять своему хранителю и быстро спрыгнув с коня, надел на себя доспехи. Моему примеру последовал и барон. Только Мила осталась безмятежно сидеть на Черныше:
  - Засада метрах в пятистах от нас. Их чуть больше двух десятков, прячутся в специально вырытых ямах прикрытых травой и ветками. Это не разбойники, они все в панцирях, а возглавляет их рыцарь, что с небольшим отрядом укрылся в балке. Кажется он поджидает именно тебя Франк. Странно, но даже голова дракона для него не так важна, как твоя голова.
  - Они видят нас? - поинтересовался я у Милы. - Нет, мы для них в низине....
  - Сэр Чарльз де Расинг - один из лучших воинов королевства и глава семьи Расингов, мой личный враг, который прислал мне вызов на поединок,- высказал я свою догадку. Мессир, ты сможешь повторить свой трюк как тогда по дороге в Росвил?
  - Это полет ласточек ясным летним утром?
  - Ну что то вроде этого.
  - Будет исполнено милорд, но надо только подъехать поближе, хотя бы метров на двести.
  И мы с беспечным видом продолжили свой путь. Когда до предполагаемого места засады осталось метров двести, сэр Фрей как и в тот раз начал странно размахивать руками и что то завывая напевать. Потом он свел руки вместе и резко выбросил их вперед, как будто что то отталкивая от себя. Впереди нас понеслась невидимая, но ясно слышимая волна. Трава стала пригибаться, какая то её часть была вырвана с корнями, а волна все набирала и набирала силу, пока не достигла того места, где находилась засада и не вырвала из укрытий более двух десятков пеших воинов, которые смешно кувыркаясь в воздухе стали с криком подниматься вверх, а потом внезапно, зависнув на месте на мгновение, с шумом рухнули на землю.
  - Может быть стоило кого-нибудь оставить в живых? - поинтересовалась леди,- все таки они простые исполнители, им приказали, они и выполняют...
  - Это больше смахивает на разбой, чем на честный бой,- пришел ко мне на помощь мессир,- а с разбойниками у нас разговор короткий. Да и два десятка панцирников и отряд в пять рыцарей более чем достаточно для двоих воинов, одной молодой леди и возчика телеги, вы не находите ваше величество?
  - А вы умеете убеждать барон, и почему вы до сих пор ещё не граф?
   - Да жадина он....
  Из балки с громкими криками выскочили пять всадников с копьями наперевес. - Странное понятие о честном поединке,- негромко сказал я ни к кому не обращаясь. По движению моей руки у всех пяти скачущих лошадей внезапно подломились передние ноги и рыцари, нелепо размахивая руками и роняя свои копья вылетели из седел. Я соскочил с Грома, обнажил свой меч и пошел им навстречу. С земли смогли подняться только трое. Но обнажили мечи бросились ко мне только двое.
  Расправился я сними быстро, это были не турнирные бойцы. Удар - на щит и сброс в сторону, ложный замах, выпад, удар в сочленение доспехов, выбитая пластина, вновь отражение удара щитом, сброс второго удара мечом, уход в сторону и ответный удар в открывшееся место. Кровь фонтаном и безвольно повисшая рука. Растерянность второго, удар как копьем и мой Вангорт пробивает доспехи, погружаясь почти на две ладони в тело нападавшего. Рывок на себя и рубящий удар на отмашь по шлему раненого....
  И вот уже они оба лежат передо мной в лужах крови.
  - Мила, посмотри , что с ними можно будет сделать, судя по всему это не люди сэра Чарльза, у того в окружении одни головорезы, а это какие то неучи из пожалованных. Я подошел к третьему, что стоял пошатываясь и держался за шею своего коня.
  - Кто такие, почему напали? И на колени, тварь, когда разговариваешь с королем Азории. Мои слова хлестали как бич по голой спине провинившегося.
  Стоявший рухнул на колени. - Я сэр Кор, друг принца Фаргус. Он вон лежит без движений. Мы должны были напасть на сэра Франка, который заморил голодом жену принца...
  - Которая перед этим дважды пыталась убить сэра Франка по наущению своего мужа, когда ей не удалось его соблазнить,- продолжил я. - Дурачье, прежде чем мстить, хотя бы попытались узнать правду.
  Я подошел к телу Фаргуса - Даже с коня падать не научился. Шея сломана, смерть без мучений,- констатировал я - Миледи, ваше величество? А что у вас там?
  - Жить будут оба, кости и внутренности я срастила, кровь остановила, но месяца три в постели проваляются точно. - А может быть повесим их? - громко и кровожадно спросил мессир.
  Мой пленник вздрогнул.
   - Барон, - подыграл я ему,- а где вы здесь видите хоть одно дерево? Так что будем считать, что им повезло, пусть живут. Но если сэр Кор, - обратился я к единственно уцелевшему рыцарю, - я узнаю, что вы будете говорить неправду о вашем нападении, я вас из под земли достану с вашими дружками и повешу. Даю вам свое королевское слово. А теперь мой совет, садитесь на коня и в ближайшем селении наймите несколько телег, что бы погрузить погибших и раненых.
  - Ваше величество, барон, вы готовы продолжить путь?
  - Готовы,- ответил барон, усаживаясь на облучок телеги...
  Через пару километров мы сняли с себя доспехи и уже не сильно утруждая себя поехали дальше.
  На очередном привале я обратился к своим путникам: - Друзья, у меня к вам будет большая просьба. Давайте сделаем небольшой крюк и заедем в замок сэра Марта. Он был моим наставником в моем первом рыцарском турнире, к тому же меня весьма интересует тайна его непростого замка.
  Ближе к вечеру мы были уже у ворот замка. Узнав от слуг, кто к нему пожаловал в гости, сэр Март и его жена вышли нас встречать на порог своего замка.
   В отличии от своего мужа, который уже был готов по приятельски обнять меня и похлопать по плечу, леди Фиона присела в очень низком поклоне и дернула своего мужа за рукав.
  - Ваше величество, мы безмерно рады чести, которую вы оказали нам заехав в наш замок.
  - Да ладно, леди Фиона, мы особо не раскрываем нашу тайну и путешествуем как простые рыцари. Позвольте представить вам мою жену,- её королевское величество леди Милославу и моего первого и главного советника сэра Фрея, барона фон Пфальц.
  Сэр Март расцвел в улыбке, поклонился и пробасил: - Нет, ну я так и знал, что сэр Франк не простой рыцарь. А теперь все соседи с зависти будут мучиться бессонницей, что у меня остановился на отдых его королевское величество...
   - Король Азории сэр Франклин Ланкастер Уэстфорд,- подсказал ему сэр Фрей. К тому же своим ближайшим соседям вы можете послать гонцов, - в вашем замке они могут увидеть голову страшного и ужасного дракона, что когда то сжег дотла славный город Армавир и которого его величество поразил прямо в сердце несколько дней назад, не без моего скромного участия. И жестом фокусника сэр Фрей сбросил покрывало с телеги....
  - Она ламия, ты знал? - Да, дорогая.
   - А замок действительно не прост. Он как бы вырван из моего мира и очень похож на наш замок.
   - А ты говорила, что у вас дом. - Да какая разница, а если я тебе скажу, что и я урожденная принцесса и мой отец был королем Готии, это что нибудь изменит? - Конечно нет, но я о таком королевстве никогда не слышал. Мила тяжело вздохнула: - Его следов в истории даже не осталось. Есть только небольшое упоминание о некой девушке, что смогла противостоять волшбе великого мага и все. Я привлек её к себе и нежно поцеловал.
  - Я сегодня вновь готова разделить с тобой ложе,- просто сказала она....
  Ужинали мы уже достаточно поздно. Вот уж не думал, что у сэра Марта столько соседей, что живут поблизости. Они заходили, кланялись нам, сидели для приличия несколько минут и тихо исчезали во двор, откуда слышались их восхищенные восклицания и доносился голос барона, который в очередной раз пересказывал все перипетии схватки.
  Дождавшись, когда сэр Март не выдержал и как мальчишка сам сбежал во двор, леди Фиона жалобно спросила у нас у обоих:
   - Вы не раскроете мою тайну?
   Ответила леди Мила: - О какой тане идет речь леди Фиона? У вас что есть любовник о котором не знает ваш муж?
   Леди Фиона сразу же повеселела: - Ну что вы ваше величество, я примерная и верная жена.
   - Леди Фиона,- обратился я к ней,- Уроборос - Ёрмунганд вздохнул. Леди Фиона побледнела и прижала руку к сердцу. А я продолжил,- Мне надо знать где есть проход, только я могу его успокоить и вновь вернуть ему сон.
   - Дверь, вы правы в нашем замке и я его охраняю. Но вам милорд предстоит идти туда одному, без вашей жены. Хотя бы один хранитель должен остаться в этом мире....
  
  30.
  
  - Сэр Акелл, я нашел проход. - Будьте осторожны ваше величество, мы не знаем какие опасности ждут вас там. Наши наблюдения говорят, что все начинания в день осеннего равноденствия будут удачны, а это значит что у вас есть два неполных месяца на подготовку....
  - Фиона, сколько лет ты охраняешь проход? - Не знаю, но много. Сэр Март пережил уже не одну сотню перерождений. Пройдет ещё не более десятка лет и мы с ним "умрем " в один день и час, а в наследство вступит наш "сын" со своей молодой "женой"....
  - Мила, тебе действительно было не больно в этот раз? - Больно Франк, но только первый раз когда ты вошел в меня, а потом мне понравилось. Мы будем заниматься любовью один раз в недель, но по полной, раза три - четыре за ночь, так что у тебя будет возможность поднакопить сил....
  - Франк, нам надо поторопиться, мы и так засиделись в гостях, к тому же мне ночью приснился плохой сон.
   - Не волнуйся Фрей, я уже знаю о готовящемся на нас нападении. Эти хитрецы хотят устроить засаду уже в моих землях, когда мы якобы потеряем бдительность. С ними будет маг - отступник....
  Наши кони беззвучно переступали копытами по зеленому ковру луга, на котором колеса телеги оставляли очень заметные следы. Прогремевшая недавно гроза ещё сверкала где то за опушкой леса, а первые, самые смелые птахи уже завели свою веселую песню...
  - О чем задумался мой господин?
   - Мила, да какой я для тебя господин? А задумался я вот о чем - и как я только раньше жил без тебя?
  - Так же как и все,- влюблялся, флиртовал, ухаживал, строил глазки...
  - А это как - строил глазки?
  - А это кулак даме под нос и пока она глаза выпучит от испуга - ей подмигнуть,- подал свой голос мессир с телеги, и сам же рассмеялся.
  - Сэр Фрей, не подслушивайте, видите я мужа уму разуму учу... Я хмыкнул и мы чуть дав коням шпоры оторвались от телеги.
   - Скажи мне Франк, только не подумай, я не ревную. - Мила я тоже тебя не ревную, - вставил я своё слово. - А меня то за что? Раз в сто лет заедет случайно кто нибудь и сразу бежать с испугу....
   - Ну конечно, любой испугается, голодная красавица сто лет мужика не видела, - как накинется, вот они и бегут со всех ног...
  - Дурак...,- и она поджала губы и отвернулась.
   - Мила, да пошутил я, неужели не понятно?
   - Да понятно, что пошутил, а все равно дурак. Ты мне лучше скажи, это твоя пассия, ну с которой ты составил свадебный уговор и которая потом от тебя сбежала - она красивая?
  - Была красивая, конечно не такая как ты, а сейчас вообще безобразна.
   - А почему это она стала безобразной?
  - А от её красоты осталась только одна сережка, которую я и везу её отцу на память.
   - Так это она там в Армавире была?
  - Да. Леди Лаура, жена принца Эдуарда.
   - Вот дура и чего ей не жилось с тобой?
  - Минутку леди, минутку. Если б она жила со мной, то как бы я встретился с тобой и каким бы образом вы стали моей второй половинкой?
  - Вот я и говорю, что дура!
   Я поднял глаза к небу:- Господи, научи меня понимать женскую логику. В ответ мгновенно раздался трубный голос: - Кто бы меня самого научил сын мой.
  - Ты слышала?
  - Раскат грома? Да он далеко....
  Вечером, перед тем как расположиться в своих шатрах на отдых мы устроили маленькое совещание. - Мы знаем, что на моих землях нас будет ждать засада. Вопрос первый,- надо ли её избежать и вопрос второй, - что с этой засадой делать?
  После непродолжительного молчания первой подала голом леди Мила: - Если есть возможность, то засаду надо обойти. Не люблю кровь и смерть. А с другой - те кто охотится на нас могут и потом устроить засаду и тогда, когда мы её будем ожидать меньше всего.
  - А я предлагаю самим напасть и всех перебить, а устроителя повесить, даже мертвого, у дороги, в назидание другим. Если что я опять пущу волну, правда уже не такую сильную, энергии маловато осталось.
  - Это все понятно мессир, но вы не учитываете одно важное обстоятельство - среди засадников будет маг и судя по всему не слабый. Леди Фиона сказала, что он маг отступник. А что это означает - отступник?
  Фрей ответил неохотно. - Отступниками называют магов, которые не используют традиционную магию, а предпочитают использовать энергию жертвоприношений или мертвецов.
  - Неужели некромант? - удивилась Мила. Их же всех уничтожили ещё в мои времена.
  Зло многолико и живуче, - печально ответил мессир.
  - Как мы можем ему противостоять? - поинтересовался я. - Наша магия на него действует?
  -Конечно действует, в конечном итоге его магия не очень отличается от нашей, но не всем приятно вступить в схватку с толпой мертвецов, которых рубишь, бьешь, а им все равно. Тут важно найти источник их энергии и уничтожить его в первую очередь, или эту энергию истощить.
   Вмешалась Мила,- А что может служить источником?
  Мессир пожал плечами:- Может сам маг, может кристалл силы, может какой артефакт. В любом случае в первую очередь если среди них есть маг, надо найти его первым и постараться уничтожить, или разрушить его посох, если он у него будет.
   На этом и порешили. Более того, с этой ночи мы решили не доверять охранным заклятиям и нести дежурство так сказать в живую. Первой выпало дежурить Миле, потом Фрею а под утро - мне....
  Подкладывать ветки в костерок, что тлел перед шатрами я не стал, внимательно прислушиваясь к ночным шорохам, раздвигая зону восприятия. Вскоре это принесло свои плоды. Я почувствовал присутствие двух человек, которые находились от нас на расстоянии не менее двухсот метров. Конечно можно было бы и не обращать на них внимание - мало ли кто может ночевать в лесу. Но эта парочка пряталась и к тому же не спала. Мне даже удалось подслушать обрывок их разговора.
  - Скорей бы утро, без костра прохладно. И что это господин так их боится, нас же почти сотня, одних лучников и арбалетчиков три десятка, расстрелять их издалека - делов то.
  - Говорят среди них есть очень сильный маг, которого это ... возит всегда с собой. Вот он то и может сорвать все планы.
  - Сильный не сильный,- не сильнее нашего Петра. Видал как он вчера из могилы мертвеца поднял? Бррр, у меня до сих пор мурашки по коже.
   - Ага, а как после этого его камень в навершии светился? Вот бы себе такой, да продать, это ж до конца дней можно будет жить ни в чем себе не отказывая, а вот ты Фрол что бы в первую очередь сделал, если б у тебя было скажем сто или двести золотых монет?
  Дальше пошел обычный разговор двух недалеких простых воинов, у которых на уме только бабы, вино и хорошо пожрать.
  Внезапно в моей голове раздался голос: - А что тебе известно юноша о вечной девице? Не пугайся и не буди своего мага, я не причиню тебе вреда. Мне вслух не отвечай. Жаль, что мысленно ты говорить не обучен. Так вот тебя хочу я просветить. Очень, очень давно, так давно, что и не во всякой хронике встретишь эту историю, жила очень сильная магичка. Звали ей Милослава Готийская. Она была так сильна, что могла поспорить с самим Мебиусом. Так вот свою силу она черпала из того, что к каждому мужчине, с которым она делили ложе, она приходила в теле девственницы. При соитии высвобождалось столько энергии, что ей хватало на то, что бы творить свои черные дела. Мебиус в результате долгой борьбы заточил её в золотую клетку - особый дом, откуда она не могла выйти. Раз в сто лет, что бы она не умерла, к ней в дом якобы случайно попадал мужчина. Всего на одну ночь, но этого хватало, что бы она получала новую порцию своей магической силы. Со временем заклятия Мебиуса, которые её удерживали ослабели и недавно она вырвалась на свободу. Сейчас она путешествует с тобой. Каждую ночь её эфемерное тело покидает свою оболочку и отправляется в ближайшую деревню, село, замок, где она вступает в связь со спящими мужчинами и получает свою силу, но раз в неделю ей нужен настоящий мужчина, из которого она постепенно выпьет всю силу, а потом бросит и найдет себе другого. Сила ей нужна для того, что бы вредить людям: - у девушек и молодых женщин она отбирает их красоту, у детей их здоровье, у зрелых их ум и знания. Берегись её. Найди в себе силы и завтра откажи ей в близости, а потом с моей помощью ты справишься с ней и освободишь мир от чудовища, что вырвалось на свободу,- голос внезапно оборвался и наступила тишина.
   Со спины ко мне подола Мила и положив руки мне на плечи, слегка позевывая, спросила: - И что он тебе там плел про вечную девицу? Какие страсти рассказал?
  - Самое интересное, он не считает меня магом, тебя и Фрея да, а меня нет. При чем он считает, что у тебя сейчас мало силы и ты ему не сможешь оказать достойное сопротивление, а вот мессира он побаивается.
  - Дурак, я уже думала что о вечной девице уже никто и не вспомнит, я видимо ошиблась. - Так он правду рассказывал о тебе?
   - Нет конечно. Это Мебиус распространил эту легенду, ему же надо было как то оправдать свои действия и то, что какая то соплячка ему оказалась не по зубам. Вот и пошла она гулять по разным хроникам и летописям, - она опять зевнула, прикрыв ладошкой рот,
  - Что то я не выспалась. Скорее бы в твой замок, мягкие перины, горячая вода, вкусное разнообразие а не только жареное мясо, сыр и птица.
   - Ну давай я сегодня рыбу попробую создать?
  - Нет уж, сегодня своих мужчин я буду кормить сама. На завтрак пирог с печёнкой и грибами, травяной отвар и совсем немного копченного окорока, а на обед настоящий рыбий суп, гречневая каша с мясным подливом и отвар из засушенных яблок и груш.
   - Звучит заманчиво. Поднимай Фрея и готовь завтрак, а я наведаюсь к тем двум, что следят за нами. Пойду шугану их. Пусть по лесу побегают.
   - Ты только не убивай их....
  Я шел громко, сухие ветки под моими сапогами трещали, а в голове крутились вопросы, что правда а что нет в словах неизвестного доброжелателя? К сожалению проследить я его не смог, был высок риск, что он меня обнаружит, а вот его слова надо будет проверить, покопаться в библиотеках и у себя и у деда. Да и сам рассказ Милы надо будет сопоставить с тем, что найду и прочитаю.
  Мое восприятие показало, что соглядатаи неумело пятясь стали отползать с насиженного места. Загнав их в какую то лужу, я удовлетворенно вздохнул, справил малую нужду и вернулся в наш лагерь. Завтрак был уже готов. На молчаливый вопрос Милы ответил:
   - Загнал их в лужу и там же оставил, пусть мокнут. У вас тут все в порядке?
   - Не знаю Франк, вон Фрей что то коситься на меня, не иначе и ему что то напели.
  - Мессир, давай выкладывай, что и тебе нашептали ночью. Мне про вечную девицу, а тебе?
   - Мне про волшебницу, которая выпивает жизненную силу у детишек и те или часто болеют или умирают.
  - Вот гад, знает на что каждого из нас ловить. Ты его выследил? - Он был на постоялом дворе что в пол дня пути отсюда. От него сутки пути и вы у себя в замке.
  - Значит скоро мои земли. Объявляю военное положение. Все в доспехи у кого они есть, у кого нет, вперед не вылезать, Быть предельно внимательным. Я смотрю на дорогу и наш путь вперед и в лево, Мила, проверяешь правую сторону, а вам барон придется крутить головой назад. Всем все ясно? Тогда завтракаем и в путь.
  Дорога до постоялого двора прошла без приключений. Только сэр Фрей пару раз говорил, что сзади то появляются, то исчезают небольшие группы всадников. Я настоял на том, что бы мы остановились на ночлег именно здесь. Была у меня одна задумка и я решил её претворить в жизнь. Перво наперво я связался с сэром Акелл и подробно рассказал ему о маге отступнике, в котором мы подозреваем некроманта и о его ночных визитах ко мне и сэру Фрею. Акелл достаточно серьезно отнесся к моему рассказу и посоветовал на ночь в наших комнатах не гасить свечи или светильники и пообещал помочь с информацией о некромантах , а также пообещал уточнить и по вечной девице и детской колдунье.
   Связался он со мной уже ближе к вечеру: - Ваше величество, начну пожалуй с самого главного для вас: - в имеющихся у нас сведениях касающихся времен правления великого и ужасного, милостивого и справедливого Мебиуса никаких особых упоминаний о вечной девице нет, как нет их и о "детской" волшебнице. Так что это все выдумки или более поздние пересказы невежд и неучей. Леди Милослава упоминается только в контексте её противодействия и сопротивления великому Мебиусу и её "заточения, размещения, содержания до лучших времен" в особом месте. Это все, больше ничего обнаружить не удалось, а у нас, без преувеличения, самая полная библиотека книг и свитков посвященная вашему великому предку. Теперь о некроманте - Раньше это было модное течение магии, которое позволяло не только получать энергию от умерших людей и животных, но и самое главное - их знания, что они унесли с собой в могилу, становились достоянием избранных. Со временем получение знаний ушло на второй план, а главным стало накапливание и использование посмертной энергии. В конце концов некромантия сама себя изжила, так как слуги Мебиуса, так называемые драконы мести, уничтожали любого некроманта, который прибегал к жертвоприношениям. В настоящий момент совету ничего не известно о существовании в нашем мире хоть одного некроманта, так что если получится, ваше величество, сохраните ему жизнь, а мы переправим его в Азорию для изучения и наблюдения. Смею вас заверить, что на последнем этапе вашего пути несколько членов нашего совета будут незримо присутствовать рядом с вами. Во избежание различных неприятностей рекомендую вам задействовать ваш венец - корону и мощь камня преобразователя. К сожалению как это сделать мы не знаем, так как не являемся носителями родства и доступа к короне Мебиуса не имеем. Мои наилучшие пожелания её королевскому величеству и с нетерпением ждем вас по окончанию ваших дел для проведения торжеств посвященных вашему бракосочетанию. Так же выражаю уверенность членов совета в том, что вы предоставите нам для изучения и голову дракона, хотя бы на некоторое время, что вы пробудите в своем дворце. Так же члены совета будут вам весьма благодарны ваше величество, если вы позволите осмотреть и вас и определить как посмертное дыхание повлияло на вас и ваши магические способности....
  Чуть позже разговора с сэром Акелл я собирался связаться и со своим магом в замке, но какое то чувство самосохранения удержало меня. У меня почему то возникло стойкое убеждение, что некромант и есть мой маг, хотя возможно я и ошибался.
  Вскоре я спустился в общий зал, где меня уже ждали леди Мила и сэр Фрей. Я начал сразу же без предисловий:
  - Фрей, по моей просьбе глава королевского совета великих магов сэр Акелл проверил все имеющиеся у них сведения о эпохе великого Мебиуса и ни где не было ни одного упоминания о так называемой волшебнице, выпивающей жизненную силу у детей, так что в этой части все подозрения с леди Милославы сняты. А вот в отношении вечной и непорочной девы - девицы у меня возникли некоторые вопросы, которые вы, ваше величество, должны будите пояснить мне наедине.
  Мила захлопала своими глазищами и уставилась на меня.
   - Наедине и не здесь,- повторил я.
  - Что то очень серьезное милорд? - поинтересовался барон.
  - Да нет, мессир, совет весьма заинтересован в скорейшем рождении ребенка от двух сильных магов и решения вопроса престолонаследия в королевстве. А я со своей стороны пообещал им свое всякое содействие в разрешении этих вопросов и хочу наедине их обсудить с её величеством.
  Леди Мила мигом поняла о чем речь и тут же обозвала меня беспутным кобелем, у которого только одно на уме и при этом больно стукнула в ребра своим локотком.
  - Ладно, все это были шутки, а теперь о серьезном. Что удалось узнать о нашем ночном госте, который вполне мог находиться на этом постоялом дворе?
  Ответил Фрей: - Сегодня утром под усиленной охраной некий монах, по крайней мере он был одет в некое подобие хламиды, съехал с двора и убыл в неизвестном направлении. Его сопровождали пять конных воинов. Больше никто не уезжал и не приезжал, кроме нас конечно, в ближайшие два дня.
  - Какова вероятность того, что он может ещё находиться здесь и использовать чары для того, что бы скрыть свое присутствие?
  - Такой вероятности не существует,- ответила Мила,- Моя магия немного отличается от вашей и я не смогла обнаружить ничего подозрительного, так что его здесь нет.
   Как это нет,- удивился я. А кто это тогда? - и мой кинжал со свистом полетел в сторону стены, где стоял незримник и воткнулся ему прямо в грудь. Под удивленные взгляды моих спутников на деревянный пол стали капать красные капли крови, а вскоре проявился и сам незримник, который тщетно пытался вытащить мой кинжал из своего плеча.
  - Не получится,- успокоил его я,- кинжал заговоренный. А теперь говори, кто послал, с какой целью и для чего подслушивал?
  Незримник рухнул на колени: - Не убивайте ваша милость, бес попутал, захотел деньжат заработать без труда. Тут давеча старик чудной объявился, дал вот этот камешек и сказал, что завтра к обеду в зале будут сидеть два господина и девушка. Мне надо будет просто сдавить камень рукой и незамеченным подойти к ним и просто постоять пока они будут говорить. Как только они перестанут разговаривать, то этот камень превратится в золотой самородок, который я смогу забрать себе. Вот я и согласился.
  Фрей подошел и взял камень из его руки, внимательно посмотрел и передал Миле. Та покрутила его в руке и внезапно кинула бедолаге с кинжалом в плече. Тот его поймал, причем раненой рукой.
  - Не убедил,- сказал Фрей и сделал какой то пас рукой,- а теперь говор правду. Глаза у парня остекленели, из рта закапала слюна и он стал повторять свой рассказ про камень.
  - Под заклятием? - поинтересовался я
   - Не а, ответил Фрей,- притворяется. Я же не сделал ничего, просто поводил руками и он клюнул. Молодой ещё, настоящих магов не встречал. Так что не убедил, голубчик, не убедил.
  Прямо из воздуха возникли два крепких чернобородых мужика диковатого вида, похожих друг на друга как две капли воды. - Мы от сэра Акелл, забираем его ваше величество?
  - А это точно он? Ошибки не будет? - Да нет, по всем видам энергии что мы просмотрели - он,- некромант. К тому же самоучка.
   - Тогда забирайте, дарю! - Спасибо ваше величество,- и все трое медленно растаяли в воздухе.
  Первой молчание нарушила Мила:- Странный какой то маг, чудной, как будто не настоящий.
   - А он и есть не настоящий маг а отраженный. Настоящий вон, сейчас моет полы в коридоре,- и две шипящие молнии с моих рук ударили в тощего паренька, что в это время выжимал грязную тряпку в деревянную кадушку.
  Прямо на наших глазах из тщедушного паренька он превратился в осанистого безбородого мужика. Вместо тряпки в его руках оказался посох, сделанный из кости какого то животного, а в навершии посоха блестел темно зеленый камень. Луч света от камня устремился к нам, но не долетая нескольких шагов рассеялся и сошел на нет. А вот мой черный луч, из камня венца - короны, уперся в его камень и тот сначала из темно зеленого стал почти прозрачным, а потом раскололся на множество маленьких кристалликов, которые падая на пол тут же таяли как ледышки, оставляя на полу грязные подтеки воды.
  - Ну что же ты,- ласково сказала Мила,- вытирай грязь. А в это время мой луч скользнул на лоб некроманта, тот схватился за голову и завыл как собака. -- Ваше величество, вы же обещали, ну зачем же память ему стирать? - передо мной стоял Акелл и нервно переминался с ноги на ногу.
  - Ну во первых не память, а тексты заклятий и заговоров, и то только самых опасных для человека, а память я его не трогал. Только прежде чем заберешь его, пусть скажет на кого работает и почему.
  - Слышь ты, истукан, говори когда к тебе король обращается.
  - На сэра Чарльза де Расинг по просьбе короля Винсента. Только его сестра леди Диана об этом ничего не знает.
  - Считай, что я тебе поверил,- хмыкнул я. - Забирай его к себе в лабораторию, да только сразу не убивайте его, сначала попытайте как следует и за королем Винсентом установите наблюдение, вдруг у него ещё некроманты окажутся и мне придется сделать к нему дружеский визит.
  - С внушением и покачиванием пальцем перед августейшим лицом,- ехидно добавил барон. Да, сэр Акелл, установите у этого отступника точное место засады, а то вдруг у сэра Франка после сегодняшней ночи чувства притупятся. Он же собирается с миледи вплотную заняться рассмотрением вопроса престолонаследия в королевстве....
  - Давно пора, - буркнул Акелл растаивая в воздухе вместе с замершим некромантом.
  - Так сэр Франк, хотя до наступления сумерек ещё пара часов, я считаю что ночь уже началась и жду вас в нашей комнате для обсуждения важных вопросов. А вам сэр Фрей, за ваш несдержанный язык, сегодня всю ночь дежурить и бдить. Я накладываю на вас заклятие бессонницы.
  После того, как Мила ушла, Фрей сделал охранительный знак и что то пробормотал
   - Вот теперь нас не подслушают. Что то мне неспокойно Франк. Где то что то мы очень важное или пропустили, или не придали значения.
  - Мне тоже не по себе мессир. Как бы нападение на нас не состоялось сегодня ночью. В любом случае я считаю, что история с некромантом - это отвлекающий момент, так что будь начеку. Через пару часов в полных доспехах жду тебя в нашей комнате.
  - Милорд, а вам хватит пары часов? Просто я вспоминаю свою молодость, мне и шести не всегда хватало....
  - Я умею сдерживать свои страсти и чувства Фрей, к тому же скоро мы будем дома и там мне уже никто не будет мешать....
  - Во, во, только свадьбу не зажильте, да и турнирчик какой никакой организовать надо будет, не каждый день король Азории женится....
  
  31.
  
  - Дорогая, у нас с тобой есть всего пара часов до наступления темноты, а потом полная готовность к нападению. И у меня и у Фрея тревожное предчувствие.
  - Мне двух часов мало... - Значит буду должен...
  После деликатного стука и разрешения войти появился мессир.
   - Франк, гости уже появились, первые стражи подали сигнал. Постоялый двор окружен двойным кольцом и их значительно больше сотни. Они чего то ждут.
  - Мила, ты дождь вызвать можешь? Я бы и сам вызвал, но не знаю как это сделать, это на случай попытки поджога. К окнам не подходить, у них есть и лучники и арбалетчики. Мессир следи за крышей и чтоб не влезли в окна. Я буду встречать гостей на лестнице....
  Потянулись томительные минуты ожидания. Мое восприятие показало, что за пределами забора зашевелились. Появились лестницы и несколько десятков воинов быстро пробрались во двор. Вскоре ворота были открыты и толпа панцирников хлынула к дому. Выбить для них дверь было делом пары минут. Я стоял на лестничной площадке, что вела на второй этаж и ждал. Меня заметили и с ревом устремились на лестницу.
  Первые, безщитовые пали сразу от моих ударов. Наступила заминка и в первые ряды прошли воины со щитами и короткими копьями. Они пытались оттеснить меня в коридор, но у них ничего не вышло, хотя это и потребовало от меня напряжения почти всех моих сил. Наконечники копий я рубил своим Вангортом, успевая ещё наносить удары по головам нападавших. Изредка и по возможности незаметно я посылал огненные шарики, которые прожигали и щиты и панцири особо настырных нападавших. Был большой соблазн уничтожить всех нападавших одним ударом, но я предполагал, что это не основные силы, а так, разведка боем, по этому то и выжидал.
  Я оказался прав. Вскоре в зал вошли четыре рыцаря в полных доспехах, встали полукругом, прикрывшись цельнометаллическими щитами, а за ними вошел ещё один в отменных доспехах и вместе с ним... мой маг.
   Вот же гад, уже успел предать, а я ему зрение вернул. Мелькнула мысль,- надо было и с него взять клятву верности.
  За рыцарями в зал вошло более десятка лучников и арбалетчиков. Нападавшие отхлынули с лестницы, оставляя меня в гордом одиночестве в качестве отличной мишени. Мой перстень нагрелся и я забеспокоился, срочно создавая перед собой невидимую стену энергетической защиты. А перстень все продолжал нагреваться, пока я не догадался обернуться назад. Там уже изготовившись к прыжку присели на задние лапы два очень странных волка. В голове сразу же возникло - Оборотни, их простое железо не берт в полнолуние. С перстня соскочила искра и меч засветился привычно багрово красным светом. Оборотни прыгнули почти одновременно, мешая друг другу. Одного я принял на щит, а второго рубанул по холке, потом достал и второго ударов в бок. Они взвыли и отскочили. Их раны не затягивались как ожидал я, а кровоточили какой то непонятной зеленоватой жидкостью. Их тактика изменилась. Один прыгнул на меня сверху, а второй пытался поднырнуть под мой щит.
  Неужели они думают прокусить своими зубами мои доспехи? Ага, они просто пытаются сбить меня с ног, ну это у вас вряд ли получится. Верхнего я принял на щит, а нижнего пригвоздил ударом меча к полу и провернул клинок в его теле. Оставив меч в полу я выхватил кинжал и по самую рукоятку воткнул его второму, который повис у меня на щите, в подбрюшие. Он отскочил, а мой кинжал выпал на пол и его рана тут же затянулась. Ах ты сволочь. Я выдернул меч и сделал пару шагов вперед. Тот что был пригвожден к полу не подавал признаков жизни, а я с размаху нанес удар по голове приготовившегося к прыжку оборотня....
  А в это время лучники и арбалетчики изготовились к стрельбе и ждали только команды. Было странным, что они не воспользовались моментом и не пытались атаковать во время нападения на меня оборотней. Правда на том месте, где лежали туши оборотней проявились человеческие фигуры и я узнал соседей по нашим номерам, которых встречал в трапезной. Значит к нападению готовились заблаговременно и тщательно. Непонятно только почему ни кто из нас троих не почувствовал присутствие нечисти.
  Раздалась команда и лучники стали быстро стрелять, сделали залп и арбалетчики. Только вот что было странным,- и лучники и арбалетчики стреляли по своим. Прежде чем рыцари и панцирные воины пришли в себя больше десятка пехотинцев и три рыцаря уже лежали в лужах крови на полу. Оставшиеся в живых набросились на стрелков и быстро зарубили их. С улицы тоже донесся непонятный шум и лязг мечей. Я даже расслышал щелканье луков. Вскоре в дом ворвались двое окровавленных воинов: - Милорд, - закричал один из них,- засада! Люди Ланкастера окружили нас и почти всех перебили.
  Вот теперь что то стало проясняться. Ай да маг, ай да сукин сын! Награжу гада от всех щедрот своих! Через некоторое время в дом ворвались мои рыцари и нападавшие стали бросать свое оружие, сдаваясь в плен.
  Ну уж нет. - Сэр Чарльз, поднимите свой меч. Вы вызвали меня на поединок и я принял ваш вызов, так что божий суд состоится. Господа, обратился я к своим рыцарям, побеспокойтесь о факелах во дворе. Не думаю что сэр Чарльз струсит и откажется от своего вызова. а откажется, мы его просто повесим как разбойника на воротах этого постоялого двора....
  Двор осветился неравномерным светом множества факелов. Мелькнула запоздалая мысль,- а как там Мила и Фрей? Но я отбросил её. Если б что то случилось, я бы уже знал.
  Мы стояли друг перед другом в готовности к схватке. Наконец дали сигнал и бой начался. Не было никакого обмена ударами, разведки и прочих премудростей, что так характерны для турнирных боев. Сэр Чарльз сразу же перешел к активным действиям и признаться, даже немного ошеломил меня своим напором и той скоростью, с которой он наносил удары. Чувствовалось, что он мечник отменный. Я только защищался, принимая часть ударов на щит и меч, а часть пропуская. К счастью мои доспехи пока справлялись, а потом я решил перехватить инициативу и сначала перестал пятиться, а потом и сам стал отвечать ударом на удар. Несколько моих ударов прошли и сэр Чарльз сбавил напор и стал более осторожно вести схватку. Посчитав, что он устал в достаточной мере, я сам перешел в наступление и взвинтил темп. Теперь он только защищался и не помышлял об ответах. Дважды мой меч пробивал его защиту и с громким лязгом обрушивался на шлем соперника. Причем второй удар был настолько мощным, что он даже пошатнулся. Я провел ещё несколько комбинаций из ударов с верху и с боку и вновь нанес удар по шлему, а воспользовавшись моментом, когда мой соперник немного опустил край щита нанес колющий удар, но не в грудь, где наверняка доспехи были укреплены дополнительной пластиной, а в сочленение пластин на плече. Мой меч пробил доспехи и чуть было не застрял там. С трудом мне удалось его выдернуть. Мой соперник выронил меч, опустился на колено, опираясь на щит и с трудом поднял руку, признавая свое поражение и прекращая бой.
   Краем глаза я заметил Милу и Фрея в общей толпе.
   - Сэр Чарльз де Расинг, признаете ли вы свое поражение?
  - Да признаю.
  Постояв ещё немного на колене, он вдруг завалился на бок. Я подошел к нему и снял с него шлем. Бледное лицо страдальчески скривилось: - Кровь уходит слишком быстро и силы тоже.
   К моему стыду, у меня не возникло ни малейшего желания оказать ему помощь, по этому я только наблюдал.
  А он продолжал все тише и тише: - Смотрю тебе повезло больше и она приняла тебя, а я три дня добивался её расположения, но к себе она меня так и не допустила. А потом я почти год искал её дом, облазил всю округу но так и не нашел. А Лаура тут не причем, она не виновата, она выполняла волю отца и никогда тебя не любила, а притворяться ей надоело. Он захрипел, дернулся и затих. Его глаза непонимающе уставились в небо а лицо исказила посмертная судорога.
  Кивнув на тело де Расинга я отдал распоряжение: - Позаботьтесь о нем, всех пленных отпустить, пусть забирают мертвецов и катятся на все четыре стороны, а оружие и доспехи отобрать, оно им больше не понадобиться....
  В большом зале, где уже служки с постоялого двора испугано озираясь уже заканчивали смывать следы крови и составляли столы, я сел на лавку и задумался: Что то было противоестественно в том, что от такой небольшой раны сэр Чарльз так быстро погиб. Подошел Фрей и сел рядом:
  - На нем было заклятие первой крови. Любая рана для него должна была стать смертельной, даже порезанный палец, а за это он получил возможность побеждать на всех турнирах и во всех схватках.
  - Тогда почему мессир?
   - Божий суд он потому и называется божьим, что тут не действует ни какая магия. К тому же это не турнир, а самый настоящий бой не на жизнь а на смерть. Вот его заклятие и сработало. А вот если б вы встретились на турнире, то я не уверен, что ты Франк смог бы его победить, хотя на тебе и венец Мебиуса. Не сиди тут долго, Мила вся испереживалась за тебя, сходи, успокой её, а после этого можно будет и перекусить.
  - Вы то как отбились?- вяло поинтересовался я.
  - Да у нас и не было никакого нападения. Так, пара стрел воткнулась в стены, да кто то попытался факел закинуть в окно. Мы больше переживали за тебя, особенно когда почувствовали, что в дело вступила нечисть. Это что было?
  - Два оборотня в виде волков напали на меня со спины. Они кстати были твоими соседями по постою. Странно, что я их не почувствовал раньше, да и ты тоже.
   - В этом нет ничего странного. Днем они обычные люди и распознать их звериную сущность практически почти невозможно, а вот в полнолуние они превращаются в зверей и тогда их тяжело остановить без заговоренного оружия или старого доброго чистого серебра....
  Мила сидела на краешке кровати и всхлипывала. Видно было по зареванному лицу, что она всласть наплакалась. Я подошел и опустился перед ней на колени. Она взяла мою голову, прижала к себе:
   - Ну зачем ты так поступил, зачем подвергал свою жизнь опасности? Ведь мог же сразу повесить его как разбойника, ведь он напал первым, из засады, ты имел на это все права.... - Мила, у меня девиз "Честь - дороже жизни", а моя честь требовала сразиться с ним в открытом поединке. Ведь он прислал мне вызов и об этом знали очень многие. А если б я его просто повесил, меня могли обвинить за глаза в том, что если не струсил, то по крайней мере уклонился от поединка. А это пятно и на мою честь и на мою репутацию и на твою кстати, ведь мы теперь одно целое. Как говорит Фрей,- муж и жена - два сапог пара.
  - И все равно, ты теперь должен думать не только о себе, но и обо мне, а ты как баран на новые ворота сразу же полез в драку.
  Я встал с колен и уложил её на кровать, накрыв одеялом. Отдохни, у тебя была тяжелая ночь, хоть немного поспи, а я пойду вниз. Меня ждут мои люди. Надо отпраздновать победу, а заодно разобраться, кто и как их предупредил о готовящейся засаде.
  - Сильно не напивайся, а то ты пьяный нехороший, приставать ко мне начнешь, а я этого не люблю. Я люблю сама приставать к тебе.
   Создав вокруг неё энергетическую защиту, я тихо вышел из комнаты. Возле дверей уже стояли с решительными лицами два моих стражника с короткими копьями и мечами на поясе. - Бдите ребята, потом свое наверстаете....
  Внизу было уже шумно и даже весело. Мои рыцари сидели отдельно на половине для благородных.
   - Фрей?
  - Да знаю я, но так будет лучше, когда приказ будет исходить от сеньора. Эй архаровцы, ну ка тащите свои столы сюда, сегодня вы заслужили гулять по полной. Но головы не терять, нам ещё назад возвращаться. А утром я вам покажу голову дракона, которого в честной схватке уложил ваш сеньор. Сейчас даже я боюсь к ней подходить, уж больно она страшная...
  - Барон, а где маг? - поинтересовался я когда все перемещения были закончены. Ну ка найди мне этого стервеца, уверен, что без него тут не обошлось.
   - Естественно, это он выследил некроманта и стал подслушивать все его разговоры, а потом предупредил сэра Дрейка, ну а сам предложил свои услуги в качестве бродячего колдуна де Расингу. Да боюсь он уже в замок сбежал, боится без присмотра надолго оставлять свою башню.
   - Ни куда я не сбежал,- раздался хриплый голос. Голова дракона в сотни раз ценнее чем все мои сокровища в башне. Ваша милость, а поколдовать над ней дадите?
  - Ну если оживлять её не будешь, то дам. Какой награды просишь?
  Маг обиделся:- Преданность не требует наград. А вот если можно то хоть одним глазком взглянуть на королевство магов, пообщаться так сказать с собратьями.
  -Сэр Акелл слышали?
   - Ну а что откладывать дело в долгий ящик ваше величество? Пить он не пьет, а мне интересно как он некроманта выследил, да и обсудить некоторые тонкости исследований головы дракона нам не помешает, так что с вашего позволения ваше величество, я его забираю.
   Не успел я кивнуть головой в знак согласия, как маг стал истончаться и растаял в воздухе под изумленными взглядами рыцарей, что сидели рядом со мной.
  Пир по случаю победы продолжался до утра. Когда уже рассвело и я собирался дать команду прекратить веселье и начать собираться, в общем зале наступила тишина. Это по лестнице стала спускаться Милослава. Выспавшаяся, отдохнувшая и как всегда прекрасная. Вчера во время схватки не многие могли её разглядеть как следует, а тут она предстала во всей своей красе. Я встал, встретил её у последней ступеньки, предложил ей руку и проводил к столу, где ей уже освободили место рядом со мной.
  - Друзья, позвольте вам представить мою жену, королеву Азории, её величество леди Милославу. Ей и сэру Фрею я во многом обязан тем, что могу сегодня пировать за этим столом вместе с вами.
  Мои слова были встречены веселым ревом и криками. Пир пришлось продолжить. Может быть он так и продолжался бы до самого обеда, но хитрый мессир объявил, что сейчас все желающие смогут воочию увидеть голову дракона, который в свое время сжег Армавир и его окрестности и недавно вновь объявился там. Надо ли говорить, что даже красота леди Милославы не могла соперничать с головой дракона и зал мгновенно опустел.
  Через час мы наконец под усиленной охраной тронулись к замку. Я посетовал барону, что охрана чрезмерная, на что он смеясь мне сказал, что в телеге голова дракона не укрыта и каждому хочется покрасоваться возле неё хоть немного, особенно проезжая через наши деревни, из которых эти парни пришли на службу в замок.
   - Видите сэр, даже меня выгнали с облучка, мол я устал в дороге и все такое прочее. Сейчас там сэры Вранг и Реган ведут спор, кому управлять телегой. А ваши рыцари кроме сэра Дрейка и Ланса крутятся возле телеги и все разглядывают пасть и зубы и спорят, дадите вы хоть один зуб для создания амулетов или нет...
  Я заметил, что в нашем отряде присутствуют и люди в цветах де Расинга. Сэр Дрейк тут же пояснил, что со смертью господина они стали свободны от присяги ему и решили перейти на службу ко мне.
   - Тем более, что наши воины рассказали им, что человек вы миролюбивый, ни с кем враждовать не собираетесь, о солдатах заботитесь, жалованье платите вовремя.... Но в любом случае я их не раз проверю, прежде чем зачислю в состав гарнизона.
   -Сэр Дрейк, у нас много раненых, погибших?
  - Ну что вы милорд, всего два человека получили незначительные царапины, да и то им уже помог барон. А вот отряд Расинга вы потрепали изрядно. Почти пять десятков убитых вынесли из здания, да трех рыцарей.
  - Ну там не все мои, и маг наш постарался приложить свою руку.
   - Да, Маркус нам здорово помог. Не знаю как, но подслушивал все разговоры сэра Чарльза, правда для этого ему пришлось быть от него не очень далеко, но оно того стоило. Мы были в курсе всех их планов. Я даже собирался послать вам весточку, но он воспротивился, сказав что вы и так обо всем догадаетесь, а весточку могут перехватить и тогда все пойдет насмарку.
  Так за разговорами мы час за часом приближались к замку. В конце концов я не выдержал и в сопровождении Милы, мессира и небольшого отряда мы ускакали вперед, предоставив остальным красоваться с телегой в окрестных селах и деревнях.
  Ночь уже почти вступила в свои права, когда показался мой замок. На воротах нас встречал сам Стерх, который бойко отрапортовал, что происшествий нет, все спокойно и тихо. Баня натоплена и для меня и для всех остальных. Потом разглядев леди Милославу ойкнул и крикнул кому то за спину: - А ну ка поднимайте девок, пусть госпоже прислуживают...
  Только в своих покоях я сбросил свои доспехи и даже кольчугу и остался в тонкой рубашке. В это время Мила внимательно осматривалась. - Шикарно живете ваше величество. Спальня, будуар и зал для домашних приемов.
  Я махнул рукой,- Это все в наследство от предыдущего хозяина и его любовницы. Я тут ничего не менял, руки не доходили, но теперь надеюсь появилась хозяйка и наведет здесь порядок.
  Вскоре в дверь заглянула служанка и пропищала, что в бане все готово и нас ждут, а поздний ужин будет накрыт в малом зале по причине отсутствия народу...
  Из бани Мила выгнала сразу же всех служанок и банщиц, что хотели участвовать в процессе нашей помывки. Да и оно было правильным. Нечего им было смотреть, как кровь прилила к моим чреслам только от одного взгляда на обнаженную леди. Она засмеялась и потащила меня на верхнюю полку, а внизу сразу же сгустился туман. В руках у Милы оказались пучки трав и она стала меня ими обхаживать, а потом мы поменялись местами. Ну а потом произошло то, что и должно было произойти, а Мила сообщила мне, что она даже боли не почувствовала. В общем наше пребывание в бане затянулось, зато было весьма приятным. Ужинали мы в гордом одиночестве при свечах, я ухаживал за леди, что было так куртуазно, что она призналась, что за ней ещё никто так не ухаживал, даже в том мире, где она родилась и где по праву считалась одной из первых красавиц.
  Я погрозил ей пальцем: - Смотрите мне леди, я человек ревнивый и соперников, которые даже остались там, не потерплю. Она весело рассмеялась и прижалась ко мне: - Хватит есть, пошли в спальню, пока новый день не настал и я опять не стала... Ну ты все понимаешь сам,... пока мне не больно...
  Проснулись мы поздно, на скомканных простынях и крайне довольные проведенным временем. А потом на нас накинулись дела. Надо было послать уведомление о том, что я женился по законам королевства Азория и что свадьба состоится через две недели и что по этому случаю будет проведен рыцарский турнир. Я так же послал небольшое уведомление леди Диане о смерти племянника короля и его жены, а так же герцога Дориана и его супруги и пригласил августейшую чету на свадьбу.
  Приготовления к свадьбе и турниру занимали все наше время. Так что только накануне свадьбы я заметил, что Фрей уже не один, а леди Франческа уже вовсю командует всей прислугой в замке. Ещё меня удивил тот факт что мессир быстро сошелся с Маркусом и они коротали почти все свое время в его башне. Ларчик открывался просто,- при осмотре головы дракона, которая была выставлена на всеобщее обозрение в центральном зале недалеко от моего кресла - трона я обнаружил отсутствие одного зуба. Причем оба мага клялись мне, что он сам "выпал", а что бы не пропадать добру, они его подняли и сейчас изучают. Так же с шеи дракона был срезан кусок кожи. Дабы предотвратить дальнейшее "случайное разбазаривание", леди Мила наложила на него свое заклятие из тех старинных, которое местные маги снять не могли. И если кто дотрагивался до дракона, то громко звенел колокол и дежурная стража перехватывала злоумышленника.
  За два дня до намеченного торжества в замке появились гости. Прибыли послы из Азории и вновь их возглавлял архимаг Стронций. Помимо богатых даров он передал нам две короны, что предназначались для нас и силой своего волшебства создал самые настоящие королевские троны, резонно заметив, что король и королева Азории являются таковыми где бы они не находились.
   Главной же целью его визита был разговор со мной без свидетелей (не считая сэра Фрея) по поводу короля Винсента. Понизив голос Стронций мне сообщил, что в его королевстве стали практиковать черные культы жертвоприношений и не только животных, но и людей. Правда все это пока прикрывается казнью преступников, но увы, зло уже пустило свои корни.
   - Совет магов обеспокоен сложившимся положение дел и предлагает вам утвердить следующий план действий: - Послать предупреждение королю Винсенту и потребовать от него немедленного прекращения черных служб и жертвоприношений. Если предупреждение не возымеет действия, то для начала еженедельно разрушать по одной крепостной башни вокруг королевского дворца, а потом разрушить и сам дворец. Вместе с этим часть архимагов будет выслеживать адептов черной магии и неспешно уничтожать их, не вызывая пристального интереса со стороны других, ибо несчастные случаи встречаются довольно часто с теми, кто играет с запретными силами....
  Я предложил свою помощь, но Стронций покачал головой: - Ваше величество вам осталось не так уж много времени отдыхать и вскоре вы отправитесь в такое путешествие, где все наши проблемы могут показаться вам детскими игрушками. Не хочу вас расстраивать, но Уроборос - Ёрмунганд опять вздохнул, и на побережье хлынула волна высотой в тридцать метров, что смыла несколько портовых городов и около сотни поселений. К тому же проснулись несколько вулканов в центральных королевствах. К сожалению нам не удалось установить, что сделал Дрон и как он повлиял на Великого Змея. Он замкнул свои уста молчанием, так что никто не знает, что вам придется там исправлять и с чем столкнуться. Несомненно только одно, Уробороса - Ёрмунганда что то беспокоит и беспокоит очень сильно. Раньше он вздыхал только один раз в двести пятьдесят лет. А тут за неполных три месяца уже дважды. Страшно представить что будет, если он пошевелиться: Горы рассыпятся на песчинки, моря высохнут, реки потекут вспять, а земля разверзнется и потоки огненной лавы будут выжигать все живое на земле. Существует поверие, что когда он проснется и хаос поглотит землю, то она будет отдана на откуп огненным драконам и станет их пристанищем. К счастью никто этого не увидит, так как все погибнут задолго до этого.
  Не смотря на такие совсем не радостные новости, мое настроение было приподнятым. Завтра в замковом храме мы совершим обряд по канонам нашего королевства, и несмотря на то, что мне 21 год стукнет только через несколько месяцев, мы станем мужем и женой и по церковным законам. О том, сколько лет Миле я старался не думать, на вид она была или моего возраста или чуть моложе.
  А гости все прибывали и прибывали. Хотя как сказал Фрей:
  - Главное это не ваша свадьба милорд, свадьбы проходят каждый год и мало чем отличаются друг от друга, главное голова дракона. Вот именно она и собирает такое большое количество гостей. Ведь легенды и предания об огненных днях Армавира ещё очень живы в памяти людей, так что не очень обижайтесь, когда вам будут уделять немного внимания по сравнению с этим артефактом. А ещё я вам советую, для однообразия изъять из пасти ещё один зуб, обрамить его золотом и сделать главным призом рыцарского турнира. Вот драчка за него будет....
  
  32.
  
  Свадебный пир так же как и турнир длился три дня. Мне, как организатору участвовать в нем не полагалось, хотя руки так и чесались. Но леди Милослава была непреклонна. Свою непреклонность она объяснила очень просто: - Негоже молодому супругу уделять больше внимания игрищам нежели молодой жене.
   Так что я вместе с почетными гостями, которых набралось с избытком, наблюдал за всеми схватками со стороны. Теперь мне стало понятно, почему зрители кричат, орут, топают ногами и вскакивают со своих мест. Леди Мила несколько раз хватала меня за рукав камзола и усаживала на место, когда я вскакивал и размахивая руками и воображаемым мечом отбивал атаку или проводил прием. Наверное со стороны это выглядит смешно, но так оно и было. И не только я один вел себя так. Многие убеленные сединами рыцари и вельможи орали, кричали и топали ногами. Все дело было в том, что в нашем турнире могли принять участие только рыцари не старше 23 лет, а также претенденты на рыцарское звание. Тем самым, по совету сэров Эбергарда и Ольдерома мы отсекли профессиональных любителей легкой наживы и предоставили возможность молодежи показать свои навыки и умение. А допуск к основным схваткам пяти лучших претендентов привлек к турниру ещё больше участников из числа тех, кто желал быть возведенным, а не пожалованным рыцарем. Ну и естественно многие молодые люди прибыли на турнир в сопровождении своих родителей или ближайших родственников. Так что ор во время схваток ор стоял такой, что переговариваться между собой даже соседям было невозможно. Строгая комиссия из сэров Морта, Ольдерома и Эбергарда следила за строгим соблюдением правил турнирных схваток, а также помечала в специальном списке имена тех претендентов, что заслужили похвалы с тем, что бы в последствии представить их к возведению в рыцарское звание. И среди них были не только победители схваток, но и проигравшие.
  Рядом со мной "бесновался" его величество сэр Стефан третий, который к счастью прибыл один, без своей венценосной супруги и в сопровождении малой свиты как равный к равному.
  Накануне у нас с ним состоялся серьезный разговор. Я передал ему "реликвии" которые остались после гибели его племянника и его жены, а также рассказал некоторые подробности смерти четы Дорианов и сэра Чарльза де Расинг и принца Фаргус.
  Король здорово изменился, я бы сказал даже помолодел. Куда только делась его одутловатость и мешки под глазами, нездоровый цвет лица. Оказывается леди Диана резко изменила его образ жизни заявив, что с рождением ею ребенка появляется новая королевская династия, и что воспитание наследника или наследницы - прямая обязанность короля.... Не смотря на жалобы на деспотизм супруги, его величество выглядел счастливым и довольным жизнью.
  По его словам "сильные мира сего", которые мнили себя ( и не без оснований) вершителями судеб в королевстве, значительно притихли. Де Фронде, де Расинги и Гоуфирстбурги остались без прямых наследников и наследниц и теперь наступало право короля передать их имя титул и земли тому, кто по мнению короны наиболее достоин, правда из числа родственников, даже очень дальних. Он даже мне предложил то ли в шутку, то ли в серьез стать впоследствии герцогом де Фронде: - Ведь всем известно, что вы продолжительное время жили вместе с принцессой Лаурой как муж и жена....
  Я естественно отказался, но выторговал для себя (своих ещё не пристроенных рыцарей) несколько поместий и замков в землях де Расинга, которые примыкали небольшим клинышком к моим владениям. Королевские грамоты на их пожалование " за верную службу короне" были уже готовы и оставалось только вписать туда имена. Грамоты подписывались двумя королями, что обеспечивало практически вечное владение этими землями моими рыцарями и их потомками, так как лишение их лена или феода было возможно только по согласованию обоих королей.
  Турнирный схватки и сшибки начинались с утра, но не раннего и продолжались до пяти часов по полудню, после чего возобновлялся свадебный пир , который длился.... до начала очередных схваток очередного дня турнира.
  По согласованию всех заинтересованных сторон: мой замок Росвил был передан в управление моим родителям и отныне принадлежал моей сестре - маркизете Венере Ля Конт, принцессе Устфорд; Сэр Фрей и леди Франческа окончательно перебрались на постоянное жительство в мой замок, который теперь носил гордое имя Ланкастер; по достижению пятилетнего возраста Венера и сын барона -Поль, поступают на обучение к сэру Фрею сроком на десять лет, кое должно будет проходить в замке Ланкастер.
   Были и другие соглашения в которых закреплялось, - что маркизат Ля Конт отходит к моей сестре, а её избранник и супруг должен будет в обязательном порядке принять имя и титул моего деда; - моей наследницей является леди Милослава, до рождения совместных детей, причем приоритет наследования передается по мужской линии...., по достижению пятилетнего возраста мои дети передаются на воспитание сэру Фрею....
  Наша свадьба и рыцарский турнир удались на славу. Сразу семь претендентов были возведены их королевскими величествами в рыцари, мои "не пристроенные" друзья получили владетельные грамоты и отпуска для обустройства своих вновь приобретенных земель и владений. Первый приз - Зуб дракона инкрустированный золотом и драгоценными камнями достался сэру Альберту, двадцатилетнему сыну барона Тибольда, который вышел победителем и в схватках на мечах и в копейных сшибках. И хотя официальная свадьба закончилась, пир продолжался ещё четыре дня - чествовали возведенных рыцарей и победителя турнира, провожали отъезжающих гостей, пили "стременную" и "на посошок"... Только после семи дней по окончанию официальных торжеств разъехались последние гости и в замке наступила относительная тишина.
  Я вызвал к себе мессира и Маркуса: - Рассказывайте, что произошло в третий свадебный день и кто "виновник" небольшого переполоха?
  Первым заговорил Маркус. После возвращения из моего королевства он стал более степенным, осанистым. Куда то подевались его суетливость и неуверенность. Мессир улыбаясь, громким шепотом сообщил мне по большому секрету, что Маркуса в Азории возвели в ранг мага первой степени, а там не далеко и до звания архимага и даже великого мага с правом построить или возвести собственную башню на территории королевства, правда если на это будет дозволение его королевского величества,-" справедливого и доброго короля Франклина."
  - Магическая атака была предпринята со стороны владений де Фронде, с башни одного из пограничных замков и направлялась не против конкретного лица, а против всех гостей. Целью было вызвать у них чувство страха, неуверенности, желания скорейшего отъезда домой. Ночью насылались кошмары, а днем полуобморочные видения.
  Далее продолжил барон: - К счастью усилиями двух преданных вам магов милорд, магическая атака была успешно отбита и с помощью заклинания известного под названием "Зеркало" потуги неизвестного доброжелателя или недругов, если их было несколько, были направлены на них самих. Гости ничего практически не заметили...
   - По причине беспробудного пьянства,- опять вмешался Маркус,- а те кто заметил, сочли это последствием безудержного возлияния хороших вин, которыми вы их потчевали.
  - А вы уверены, что это дело рук именно герцога де Фронде, а не кого то другого, кто пытается нас натравить на него?
  - В том то и дело, что уверенности нет,- ответил Маркус,- мы полагаем, что магическая атака была наведенной и осуществлялась из другого места, а башня использовалась просто как передаточное звено или отражатель.
  - А вот откуда велась сама атака, нам установить не удалось,- мессир развел виновато руками,- пока мы настраивали "зеркало" и запускали его механизм, время было упущено. Остается надеяться, что наш ответный удар пришелся в цель и доставил немало неприятных мгновений или даже часов неизвестным недоброжелателям. Надо будет пособирать слухи о всех необычных событиях и случаях в ближайших землях наших соседей, может быть таким образом мы выйдем на след. Но займется этим леди Франческа,- её кипучая энергия требует выхода, а возиться с сыном ей уже немного надоело. К тому же это мальчик и ему не повяжешь бантиков и не придумаешь кучу фасонов новых платьев....
   К сожалению проведенное в последствии расследование результатов не принесло, и для нас так и осталось тайной, кто и зачем организовал на нас это магическое нападение.
  За месяц до предполагаемой даты моего отъезда мессир и леди Мила стали меня готовить. Подготовка заключалась в том, что с их помощью я учился владеть той силой, что сосредоточилась во мне благодаря короне Мебиуса и перстня Ланкастеров с жезлами четырех великих магов.
   Я научился мгновенно переключать свое зрение с "дневного" на "ночное или сумеречное". Мне удалось, после долгих тренировок, научиться контролировать расход своей энергии в тех случаях, когда я пользовался огненными шарами или молниями. У меня даже стали получаться мгновенные перемещения с одного места на другое, но только пока на небольшие расстояния - метров 15 - 20. Путешествие в королевство Азория таким способом для меня по прежнему было недоступно. Я освоил технику "концентрации или вложения силы" в один удар. Теперь моя энергия под моим контролем вливалась в мой Вангорт , (и не только в меч,) и в зависимости от её мощности он становился то багрово красным, то ярко голубым.
  Леди Мила передала мне несколько секретных старинных заклятий направленных на обеспечение собственной безопасности: - заклятие медленного падения в пропасть; заклятие саркофага, когда вокруг меня образовывалась защитная магическая сфера; заклятие предосторожности и охранное заклятие, а также заклятие невидимого луча, которое позволяло смотреть метров на 5 - 7 в глубь земли или камня, или иного препятствия, будь то дерево, вода или металл. Особенно она уделила внимание ранозаживляющим заклятиям и остановке крови после магических ударов....
  Эти занятия и тренировки отнимали у меня много сил и ещё больше времени, так как мои учителя заставляли меня все повторять бесчисленное количество раз, в разных местах и в разных жизненных ситуациях. В последние десять дней к моему обучению присоединился и сэр Акелл, правда учил он меня из своей башни и это обучение носило так сказать тайный характер. Мы общались с ним во время моего сна. Для меня так и осталось загадкой, как он определял когда я сплю, а когда занимаюсь в постели некими другими делами,- наверное подглядывал.
  Перед самым моим отъездом леди Милослава, таинственно улыбаясь, поведала мне что через некоторое количество месяцев я стану отцом. Я резонно возразил:
  - А почему я сам ничего такого не заметил? Ведь у других я замечаю самые маленькие сроки, а у тебя ничего не вижу?
  - Так и должно быть,- успокоила меня она. - Многие маги с легкостью лечат других, а на свое лечение тратят неимоверное количество энергии, так что в этом ничего удивительного нет, ты просто повнимательней присмотрись ко мне, но не как к желанной женщине, а как к пациенту.
  И действительно, стоило мне отринуть от своего взора её несомненные прелести и заглянуть чуть глубже, как я тут же обнаружил два очага новой жизни. - У нас будет двойня,- порадовал я её,- вот только пол детей я пока определить не могу.
  - И это хорошо, будет для чего тебе торопиться с возвращением домой....
  Последние дни и ночи моего пребывания в замке Мила была сама нежность. Пользуясь тем, что занятия и соответственно мои мучения прекратились, все свободное время мы проводили вдвоем и большей частью в нашей спальне. По прежнему, даже не смотря на свою пока ещё незаметную беременность, она каждый день становилась девственницей и каждый день стойко терпела боль первого соития. Правда надо сказать что и я уже не был зверем и весьма осторожно и"ласково" занимался с ней "первой любовью".
  Провожать я себя запретил. В новеньких доспехах, которые специально для меня выковал дядька Витор, которого я переманил в свою замковую кузню и назначил главным мастером - кузнецом, поскрипывая новыми ремнями и позванивая новыми шпорами, ранним утром за пять дней до осеннего равноденствия я выехал из ворот своего замка. Сопровождали меня пять стражников и два рыцаря, на чем настоял барон и моя жена. И не для обеспечения моей безопасности, теперь я мог об этом побеспокоиться и сам, а для поддержания моего престижа драконоборца и знатного сеньора.
  Выбирая самые короткие дороги на четвертый день своего путешествия я прибыл в замок сэра Марта, где тепло распрощался со своим эскортом и отправил их восвояси.
  Ещё на второй день нашего путешествия, я на самой тонкой грани своего восприятия почувствовал, что за нами следят. Сначала я подумал, что это Мила или Фрей так проявляют заботу обо мне и провожают, но на всякий случай ночью связался с Акеллом и попросил его уточнить, кто так осторожно за мной наблюдает. Его ответ поразил меня. Слежка за мной, такая тонкая и можно даже сказать мастерская, велась из.... королевства Азория. Акелл нехотя мне рассказал, что великий маг Дрон, захваченный в плен, так ничего и не успел рассказать, так как умер до того, как ему был задан хоть один вопрос, вернее сказать был убит в надежно охраняемой камере. Не помогли ни какие магические предосторожности. У Дрона остановилось сердце, а это под силу только магу очень высокой квалификации, не каждый великий маг способен на это, не говоря уж об архимагах и магах первой степени.
  Мы с сэром Акелл пришли к выводу, что у сэра Дориана был или сообщник, или напарник, которого пока обнаружить так и не удалось, а значит весьма высока вероятность, что он попытается любым способом помешать мне восстановить покой и сон Великого змея. С вот такими невеселыми мыслями я встретился с сэром Мартом и леди Фионой.
  За ужином я поинтересовался как обстоят дела в замке, на что мне ответили, что в последнее время вокруг замка стало наблюдаться какое то непонятное оживление. Какие то люди то появляются, то исчезают. По дороге стали ходить большие обозы, но куда и откуда они идут, никто не знает. В общем много непоняток. Я не подал виду что насторожился и попросил леди Фиону показать мне дверь в подземный мир. Она рассмеялась:- Сэр Франк, да дверь у вас на виду, вы каждый день, когда бывали в нашем замке проходили мимо неё.
  Я пытался припомнить и начал гадать, но ни одно мое предположение не оказалась верным, пока сэр Март не сжалился надо мной и не сказал, что дверь или проход,- это картина с изменяющимся рисунком. На заднем плане в ней неизменно присутствуют горы, вот там то и находится дверь в подземный мир. А для того, что бы попасть в картину, надо иметь допуск на каком то там генетическом уровне. Жалко только что ни леди Фиона ни сэр Март не знали что это такое. А к картине надо будет просто подойти, внимательно посмотреть на неё, обязательно надо сосредоточиться и если человек соответствует требованиям, то картина сама его втянет в себя.
  Мой день наступал сегодня в полночь и я на всякий случай предупредил сэра Марта, что бы он приготовился к возможному нападению, привел в готовность свою небольшую дружину и вообще был готов ко всяким неожиданностям.
   У леди Фионы я поинтересовался, а есть ли ещё двери в подземный мир и где они находятся? Я узнал, что всего известно три прохода, из них пользовались за всю известную историю только двумя. Один в королевстве Азория, второй в развалинах Армавира и ими уже пользовались и третий в этом замке. О нем пока толком никому не известно....
  Сэр Март как рачительный хозяин приказал всем своим слугам эту ночь провести в его замке, в готовности к отражению нападения. К моим словам и он и его супруга отнеслись очень серьезно и как показали последующие события - не напрасно.
  Около десяти часов вечера, когда почти все свечи и светильники в замке были потушены, я почувствовал проникновение в замок посторонних. То же самое почувствовали и леди Фиона и сэр Март. Их слуги и дружина спали беспробудным сном, но магия того, кто её применил не подействовала на нас. Более того, ламия приняла свой истинный вид и запела песню без слов. В результате которой все те, кто проникал в замок с помощью магии, тоже мгновенно засыпали, стоило им коснуться пола. А сэр Март деловито ходил по коридору, где скопились заснувшие нападавшие и наносил им по одному удару в сердце или горло.
  Я передвинулся ближе к картине и возвел вокруг себя невидимый барьер, который никто не смог бы пройти без риска для своей жизни...
  Как только часы пробили полночь и начался день осеннего равноденствия я повернулся к картине и стал внимательно в неё всматриваться, пытаясь сосредоточиться на том пути, что мне предстояло пройти. А картина менялась на моих глазах. Вместо опушки леса, где паслась отара овец, появился дикий и почти непроходимый лес, который сменился хорошо укатанной дорогой, которая вела куда то в даль в сторону высившихся вдалеке гор, вскоре на фоне дороги появился оседланный конь и я к своему удивлению узнал в нем Черныша. Я потянулся к нему, краем уха я услышал у себя за спиной звон мечей...
  ... Черныш то же признал меня и потянулся за привычным лакомством. Я достал из кармана камзола морковку и скормил её. В голове мелькнула смутная мысль,- я же должен быть в доспехах, и где мой меч, а также любое оружие, которое я привык носить у себя на поясе? Ничего не было, даже моей кольчуги под рубашкой. Я чувствовал себя почти что голым. Немного успокоился только после того, как увидел, что и доспехи и все мое оружие приторочено к Чернышу. Я немедленно переоделся: шерстяная безрукавка, кольчуга, рубашка, свитер, доспехи,- все заняло свои привычные места. Меч, кинжал, мизекардия разместились на поясе, щит под левую руку, секира под правую, там же взведенный арбалет. Все вроде на месте, можно трогаться.
  Я вскочил на коня и мы начали свой долгий путь к виднеющимся вдалеке горам. Дорога была хорошо накатана, по всему было видно, что ей часто пользуются, но вот ни впереди, ни сзади я не заметил ни одной телеги, всадника или путника. Так мы и скакали то рысью, то переходили на шаг. Постепенно горы приблизились так, что уже занимали почти полнеба перед нами. До меня наконец то дошло - каждый скок моего коня равнялся по земным меркам нескольким километрам. Именно по этому то горы и приближались так быстро. Ещё немного времени и мы оказались у подножия первой горы. Дорога вела ещё дальше, в обход её и я продолжил свой путь. Наконец дорога привела к небольшому холму, уперлась в него и там оборвалась. Как только я спешился и снял с Черныша все, что мне могло пригодиться в моем подземном путешествии, мой конь исчез. Именно исчез, а не растворился в воздухе, а передо мной появились кованные ворота, возле которых стояли два железных истукана с огромными железными топорами. Не успел я сделать и пару шагов, как они одновременно подняли свои топоры и раздался трубный голос: - Кто и зачем?
  Я сделал шаг назад и истуканы тут же опустили свои топоры и безмолвно застыли. Обойдя холм я не заметил других дверей или прохода, а это означало, что мне придется отвечать на вопрос и пытаться пройти этих железных воинов.
  Трижды я пытался их пройти и трижды топоры норовили меня рассечь на несколько частей. Я устал повторять в разных вариантах кто я такой, чей я сын и чей потомок. Ссылки на Мебиуса, Весполиана, короля Геога ни к чему не привели. Я уже отчаялся и был готов предпринять попытку прорваться с боем, хотя и не представлял как это можно будет сделать, ведь моя магия на эти железяки не действовала, а близкое знакомство с их топорами уже оставило на моем щите глубокие борозды, в то время как мой меч не оставил даже на них царапин.
  Я сделал очередной шаг вперед и вновь все повторилось:- Кто и зачем?
   - Да хранитель я, мать вашу так, а зачем,- не вашего тупого ума дела....
  Подействовало и ворота со страшным скрипом медленно открылись, а в спину мне донеслось,- Сам чурбан, только на четвертый раз вспомнил, что он хранитель. Присылают тупых, а мы тут отдувайся за них... Когда за мной захлопнулись ворота я сообразил, что стража не железные истуканы, а скорее всего железные люди, о которых сохранилось только то, что они когда то жили на нашей земле, но потом после то ли потопа, то ли изменения самой земли куда то исчезли.
  Я пошел по каменным плитам, которые наклонно вели вниз. Воздух был чист и свеж, не было каких то особых запахов, которые так присущи подземельям. Я оглянулся и в растерянности остановился. Ворот, через которые я прошел не было видно, у меня за спиной была длинная дорога из серых плит, которая терялась где то вдали. Опять какие то магические штучки этого места. Я продолжил свой путь, а вскоре стало светать и я подошел к резным воротам из светлого материала, который я ни разу не видел. Через них пробивался яркий свет. Я протянул руку и двери сами раскрылись передо мной.
  Ковровая дорожка вела теперь вверх. Я прошел немного и оказался в большом зале, где пировали и танцевали маленькие человечки,- мне по пояс. Увидав меня они засмеялись и громко заголосили:
  - Ещё один, ещё один, Наш пир уже в разгаре, Садись за стол наш господин, Отведай наше гаре.
  Ко мне подбежала молодая женщина, по росту соответствующая нашему пяти - семилетнему ребенку, схватил меня за руку и потащила к столу. У меня хватило ума не проходить в центр зала, куда она меня вела, а сесть за крайний стол. Мне тут же принесли большую миску каши и полный кувшин чистой воды. Перестав обращать на меня внимание человечки под бравурную музыку вновь стали танцевать и пировать. Я попробовал кашу, немного солоновато, но есть можно. Возникло чувство голода и я с удовольствием съел всю кашу и запил её холодной ключевой водой, такой вкусной....
   Мои мысли стали путаться, веки налились тяжестью, глаза стали сами по себе закрываться и подспудно возникла мысль - надо немного отдохнуть, здесь так хорошо, надо поспать хотя бы часок... В моей голове звучала тягучая музыка и я уже было совсем заснул, как вдруг мой перстень стал жечь меня нестерпимым жаром. Сквозь тугую пелену сна я стал карабкаться наверх. С грохотом вскочил из за стола, опрокидывая скамейку... Все маленькие человечки вооруженные кто чем - ножами, топорами, большими вилками и даже поварешками приближались ко мне и хором скандировали - спи, спи, спи. Я выхватил свой меч, он тут же засверкал багрово огненным светом и я окончательно сбросил с себя наваждение.
  А человечки увидев, что у них ничего не получилось, вновь под свою бравурную музыку стали веселиться и танцевать, не обращая на меня никакого внимания.
   - Пойдем Франк я тебя провожу,- обратилась ко мне та же женщина, что и привела меня за стол. Вновь взяв меня за руку она вывела меня из зала и подтолкнула к маленькой, низкой и неприметной двери.
  - Твой путь ведет туда, иди и не оборачивайся. - Кто ты?- спросил я
  - Что в имени тебе моем, Его ты не узнаешь, Омытый ты огнем, Забудешь то что знаешь....
  
  33.
  
  Дверцу мне удалось открыть с трудом, такая она была тяжелая. Я заглянул в неё, но ничего не увидел. Полная темнота. Я оглянулся,- за моей спиной ничего не было, ни света, ни дверей из которых я вышел и не раздавалось ни звука. Там тоже была полная темнота. Единственный островок сумеречного света был только здесь, возле открытой двери. Мгновенно перестроив свое зрение на "ночное" я вошел во внутрь. Дверь со скрипом закрылась за мной и исчезла. Я стоял в темном коридоре, который имел несколько овальную форму и был в три человеческих роста высотой и шириной.
   Куда идти? Вопрос был чисто риторическим. конечно на лево. И я бодро зашагал по каменным плитам, а моим шагам вторил звон моих шпор. Долго ли я так шагал - не знаю, время как то перестало определяться. Усталости я не чувствовал и шел в привычном темпе. Однако какой то звук вызвал у меня чувство настороженности и даже опасности, но мой перстень молчал. Я, не останавливаясь, попытался разобраться что тут было необычным в звоне моих шпор. Мои шпоры не звенели, а звенели шпоры где то вдалеке, причем в такт моим шагам.
  За крутым изгибом я нос к носу столкнулся с рыцарем, что шел мне навстречу. От неожиданности я встал и сделал даже шаг назад. Мой визави сделал тоже самое. Я сделал шаг в сторону, пытаясь пропустить его и освобождая ему дорогу, но он сделал тоже самое и в туже сторону. Неужели я попал в зазеркалье? Это был один из миров о существовании которого меня предупреждал сэр Акелл.
   Он наставлял меня: - "Нив коем случае нельзя обнажать оружие и вступать в схватку со своим двойником. Все раны и удары которые вы нанесете ему, вы почувствуете на себе, ибо будете сражаться сам с собой. Проявите выдержку и когда у вас за спиной раздадутся ещё шаги, просто отойдите в сторону и не смешивайтесь в схватку ваших двойников. Вам следует идти за победителем, который и выведет вас из мира зазеркалья."
   Но никаких шагов у себя за спиной я не слышал, как не прислушивался. А в это время мой двойник уже достал свой меч и недвусмысленным жестом потребовал что бы и я обнажил свое оружие. Возникла мысль,- а вдруг Акелл ошибся? Я уж было собирался обнажить свой Вангорт, как вдруг услышал шаги у себя за спиной, вернее не шаги, а звон шпор. Я быстро отошел в сторону, держа на всякий случай руку на мече, а рыцарь, что появился у меня за спиной, выхватив свой меч бросился на соперника.
  Было очень странно смотреть на себя со стороны и видеть, как то один, то другой применяют твои приемы, финты, уловки. От их ударов искры летели в разные стороны. Схватка приняла ожесточенный характер. И если в начале это был простой обмен ударами, то теперь рыцари рубились в полную силу. Я не знал кому отдать предпочтение и по этому просто наблюдал. Сколько так продолжалось я не знал, но внезапно тот что пришел из за моей спины замер на секунду, словно о чем то размышляя и его визави, воспользовавшись моментом, нанес колющий удар снизу в верх под основную грудную пластину и пробил доспех своего соперника. Его меч погрузился буквально на целый локоть в доспехи и тело противника, но почему то с обратной стороны не вышел. Противники сделали шаг назад каждый. Проткнутый мечом протянул свой клинок победителю, повернулся и пошел мимо меня туда, откуда он пришел. Второй рыцарь отсалютовал ему мечом и не обращая на меня никакого внимания тоже повернулся и пошел прочь от места схватки. Я пошел за ним на некотором удалении. Мы не сделали и сотни шагов, как шедший впереди меня рыцарь стал истончаться, пока не растаял полностью в воздухе, а я с удовольствием констатировал, что теперь слышу только свои шаги и свой звон шпор и больше ничей.
   Наконец то и я почувствовал усталость и желание отдохнуть. Я прошел ещё немного по коридору напрасно надеясь найти какую нибудь нишу или углубление в стене, где я мог бы укрыться. Увы, ничего подобного мне не встретилось. Спать в доспехах удовольствие ещё то, но снимать их мне почему то не очень хотелось. А мой перстень по прежнему молчал, обещая мне спокойный отдых. Я сел на каменные плиты и потрогал их руками, сняв латные рукавицы. Плиты были приятно теплыми. Откинувшись спиной к стене я закрыл глаза. Как только я это сделал, так тут же мне в уши проникли разные звуки. Я слышал как прокладывает себе путь слепой крот в толще земли, как мышь полевка бежит по своему лабиринту, как какой то жук роет себе укрытие под корнями какого то дерева. Под эти звуки я заснул. Проснулся я от присутствия кого то чужого рядом со мной, а мой перстень по прежнему молчал и не предупредил меня об опасности. Осторожно, не показывая того, что я уже проснулся, я нащупал рукоять кинжала, понимая что меч я выдернуть не успею.
  - Эй, друг, проснись, здесь так спать опасно,- услышал я голос и открыл глаза. В ночном зрении передо мной стоял коренастый рыцарь в полных доспехах. В его руках не было оружия, забрало было поднято и его седая бородка задорно топорщилась из под металла. Он внимательно рассматривал меня. Мне его лицо показалось очень знакомым. Он протянул мне руку и помог встать.
   - Как приятно встретить настоящего человека в этом лабиринте, где я блуждаю уже второй день и не могу найти из него выхода. Кто вы юноша, выше лицо мне странно знакомо.
  - Я сэр Франклин, король Азории, маркиз и граф Ланкастер, наследный принц Уэстфорд.
   - Этого не может быть молодой человек. Графа Ланкастер и принца Уэстфорд зовут Георгом, так же как и меня. Охотно верю, что вы являетесь королем Азории, так как вижу у вас на голове странную корону, всю пропитанную магической силой и мощью...
  - Вы король Георг первый ваше величество? - озарила меня догадка.
  - Вы знаете меня, значит мы где то с вами все таки встречались?
  - Ваше величество, позвольте я вам кое что объясню....
  В заключении своего не короткого рассказа я показал своему прадеду перстень Ланкастеров и ладанку с перстнем отца, что по прежнему висела у меня на груди. Король долго молчал, собираясь с мыслями
  - Значит уже прошло три поколения. А мне показалось, что я тут не больше пары дней блуждаю. Значит мой сын погиб?
  Я промолчал, не желая повторяться и вновь задевать его за живое.
  - Я попал сюда после того, как мне удалось утихомирить четырех драконов мести, что свирепствовали в стране. Я так и не выяснил, кто и как их вызвал. А мой сын был отправлен в Армавир, где находился ещё один дракон. Прежде думай о королевстве, а потом о себе,- с горечью проговорил он.- Я сам учил этому сына с пеленок. Видимо в нашем роду это в крови. Не хотелось бы чтоб Грегори - Уэстфорды исчезли безвозратно.
  - У меня есть сестра, а моя жена беременна двойней, так что говорить об исчезновении нашего королевского рода несколько преждевременно.
  - Ладно, пойдем внук я покажу и расскажу тебе где находятся драконы и как ими управлять. Чувствую тебе это пригодиться больше чем мне.
  Вскоре мы оказались у неприметной стены, где трещины в породе сплелись в причудливый узор. Только вглядевшись в него я понял, что там изображены тела четырех переплетшихся драконов. Благодаря своему умению смотреть сквозь камень я обнаружил, что за этой стеной находится большой зал, а там словно живые застыли в разных позах четыре каменных дракона на постаментах. Пятый постамент был пуст.
  Словно поняв, что я могу смотреть сквозь стены сэр Георг сказал:- Их там должно было быть пять. Пятого сюда должен был поместить Георг второй, но по какой то причине этого не произошло, а теперь ты говоришь, что Пифон тобой убит и его голова храниться в твоем замке. Когда выполнишь свой долг и вернешься в замок, открой глаза дракона и внимательно посмотри в них, может быть тебе тогда удастся понять и узнать, почему он не оказался здесь, в их усыпальне и кто стоит за убийством моего сына.
  Я дотронулся до стены своим перстнем и она открылась. Стена сдвинулась в сторону и в верх и мы вошли в зал. - Вот смотри мой мальчик и запоминай, именно так можно вызвать драконов в наш мир, а вот так их успокоить и вернуть на место. Он заставил меня несколько раз повторить и заклятие и действо, что сопровождало слова. Оказалось, что по мимо перстня существовал и другой способ управления драконами, которым и воспользовался мой предок.
  - Я понимаю, перстнем тебе управлять легче, но этот артефакт может попасть в дурные руки, или , не приведи господь, кто то из наших потомков станет деспотом и тираном и использует перстень во зло. А заклятие может произнести только человек с чистыми помыслами, иначе у него ничего не получится. Ещё некоторое время король Георг первый учил и просвещал меня тонкостям управления драконами, а потом мы покинули их усыпальню.
  Мы ещё некоторое время шли по овальному коридору до определенной точки, где мой прадед остановился: - Все, дальше для меня путь закрыт, какая то сила меня туда не пускает,- и он махнул рукой в сторону темнеющего продолжения коридора. Будь осторожен, иногда в проходе появляются земляные крысы. Они ростом с небольшую собаку, с острыми зубами, нападают стаями по тридцать, сорок особей. В своей новой вотчине я их уничтожил, а вот что там дальше - я не знаю. Перед нападением почувствуешь их характерный запах, его невозможно ни с чем спутать, до того он противный. Кстати эти твари обладают зачатками разума и некоторой магической силой. Ума не приложу, на кого они охотятся в этих подземельях....
  - Ваше величество, я обязательно вернусь за вами и мы сообща найдем выход на поверхность...
  Король отрицательно покачал головой. - Я теперь хранитель драконов. Если б их было пять и все постаменты были заняты, то шанс вернуться был бы, а так - нет. Теперь я это понял. Да и что я там буду делать на поверхности? Восстанавливать свои права? Это гражданская война, разор и бедствие подданных. Так что Франк, ступай, исполняй свой долг, был рад познакомиться со своим правнуком. Получится, навести меня на обратном пути, поболтаем, пообщаемся, а заодно я тебе расскажу, где спрятана часть королевской казны, причем самая большая,- он усмехнулся. Представляю разочарование заговорщиков, когда они толком ничего не нашли и не смогли обогатиться. Ладно, а теперь ступай, не люблю долгих проводов и расставаний.
  Я сделал несколько шагов, обернулся, что бы помахать рукой своему прадеду, но за спиной у меня никого не было. На сколько хватало моего зрения - коридор был пуст. Вот и думай, пригрезилось это мне или нет. Хотя в памяти на всю жизнь закрепились заклятия и знания которым меня научил король Георг первый...
  Вскоре проход стал расширяться и соединился с ещё одним коридором, ещё более широким и высоким чем тот, по которому я шел. И потолок и стены были еле различимы. А ещё через некоторое время я услышал шелест, мой перстень нагрелся, а потом я почувствовал сладковатый и в то же время весьма омерзительный запах.
   Земляные крысы и явно их больше чем несколько десятков. Я обнажил меч, приготовился к схватке. А навстречу мне катил буквально вал черных тел с ярко красными, горящими в темноте глазами. Я создал несколько десятков огненных шариков и запустил их навстречу. Они достигли вала и растворились в нем, а я с содроганием заметил, как живые на ходу пожирали тела своих погибших товарищей. Раз за разом я отправлял огненные шары навстречу крысам и раз за разом после некоторой заминки вал продолжал катиться ко мне навстречу. Тогда я создал несколько больших шаров и запустил их один за другим по полу коридора. Оставляя за собой сожженные тела крыс они прокатились по всему валу и растаяли вдали. Если это и остановило вал, то не на долго. Я стал бить молниями и впервые за все время вал крыс не только остановился, но даже и попятился. стремясь закрепить небольшой успех, я пошел вперед, направляя попеременно то огненные шары, то молнии в поредевшие крысиные ряды. Наконец они не выдержали и бросились вспять. Преследовать я их не стал. И во время, иначе попал бы в расставленную ими ловушку. Случайно подняв глаза вверх, я заметил, что изрядная их часть расположилась на потолке и приготовилась к нападению на меня сверху. Ещё несколько моих шагов вперед и я попал бы под их удар.
  Огненные шарики сделали свое дело и несколько десятков, если не сотня обгоревших тушек упали на каменный пол. Я шел как по меховому ковру. Некоторые раненые особи пытались укусить меня за поножи, но их зубы бессильно скрипели и скрежетали о железо моих доспехов.
  Наконец под ногами каменные плиты и мелодичный звон шпор вновь вернулся в тишину коридора. Крысы куда то бесследно исчезли. Растворились что ли? Теперь я периодически посматривал и на верх, но больше ничего опасного не заметил.
  Я шел и шел в гнетущей тишине, которая, казалось, давила на виски. Даже шум моих шагов распространялся не больше чем на пару шагов. Сам воздух стал тягучим, сопротивляющимся каждому моему шагу. Это меня насторожило,- мощное воздушное течение? Но ветра я не чувствовал. Значит это чья то магия препятствует моему продвижению? Наперекор всему, шаг за шагом я пробивался вперед. Внезапно раздался щелчок и все пропало, а я оказался в боьшом зале, я бы сказал даже огромном. По крайней мере ни потолка, ни стен я его не видел, хотя и пытался напрягать зрение. Встал вопрос, куда идти? В какую сторону. Как обычно коридор из которого я только что вывалился, - исчез. К чему то подобному я уже был готов.
  - Ты далеко забрался мой мальчик, жалко будет тебя убивать. Но такова жизнь, - голос казалось раздавался отовсюду,- властвовать должен только один. И ты на этой земле лишний. Не люблю мародерничать и обыскивать трупы. Отдай мне оба перстня и я клянусь, что убью тебя быстро и без мучений.
  В голове сумбур мыслей: - Почему только перстни? Ведь ясно, что самым ценным является корона Мебиуса... Или тот кто прячется не знает, что она у меня на голове? Что бы выиграть несколько мгновений и попытаться найти таинственного незнакомца, я, надеюсь убедительно дрожащим голосом, спросил: - Кто вы и что вам надо от меня? Я спокойно иду себе, гуляю, ни кого не трогаю...
  - Здесь спокойно не гуляют, если ты попал сюда, то значит тоже ищешь абсолютной власти. А я не потерплю, что бы ещё кто то претендовал на то, что по праву принадлежит только мне.
   Мне наконец то удалось определить от куда и от кого исходил этот голос. Я на всякий случай создал защитную сферу и пошел в том направлении. Видимо я шел правильно, так как через некоторое время в мою защиту с шипением врезалась небольшая молния и погасла, а моя сфера за счет поглощения энергии только ещё больше укрепилась. Так и происходило дальше. Молнии одна за другой, все мощнее и мощнее врезались в сферу с грохотом от которого закладывало уши. Наконец я подошел и смог рассмотреть своего противника, а то что это был противник не вызывало сомнений.
  Невысокий, я бы даже сказал маленький человек, в странном балахоне и с высоким колпаком на голове. При ближайшем рассмотрении это оказался не балахон, а халат, весь расписанный какими то звездами, чудными зверями и птицами. Он сидел в некоем подобии каменного трона, который казалось висел в воздухе.
  Не доходя до него несколько шагов я остановился и повторил свой вопрос: - Кто вы такой и что вам надо от меня? В ответ только злобное шипение и ругань. Он скороговоркой проговаривал какие то заклятия, направлял в меня свою руку, но кроме шипения ничего не происходило. Потом плаксивым голосом он проговорил: - Ты высосал из меня всю энергию, так не честно, я первый занял этот трон и он мой.
  Я пожал плечами, метнул в колдуна небольшую молнию, он завизжал и с громким звуком ПШШШШШ, превратился в кучку пепла. Каменный трон тут же исчез, а я обнаружил ещё одну дверь. Просто дверь, без стен. Она казалась висела в воздухе. Я подошел и она предупредительно открылась, словно приглашая меня войти. В нерешительности я остановился. И хотя перстень мой молчал, что то меня настораживало. Может быть то, что в проеме двери мелькали блики света, словно где то вдали мерцает огонь костра, а может быть свежий ветерок с непонятным запахом соли и каких то трав, что я явственно ощущал из открытой двери. Как бы там не было, я медлил. А дверь стала медленно растворяться в воздухе, теряя свои контуры и тогда я торопливо сделал шаг вперед и вошел в неё.
  Я стал падать куда то вниз, но заклятия медленного падения мне не понадобилось, я и так парил в воздухе. Я даже успел немного поспать, пока падал. Наконец моя пятая точка почувствовала твердую поверхность, а мои доспехи лязгнули от прикосновения с камнем. Я огляделся. Мрак был не плотным, а скорее сумеречным. Откуда то пробивался рассеянный свет, как будто через толщу запыленного стекла, а вдалеке действительно мерцал огонек костра. Идти к нему почему то совсем не хотелось, словно я заранее знал, что там меня ждут одни неприятности, но другого пути не было и я подчиняясь обстоятельствам я пошел на этот мерцающий свет.
   Чем ближе я к нему приближался, тем сильнее нагревался мой перстень. Я сконцентрировался и заранее произнес несколько охранных заклинаний.
  - Смотрите кто к нам пришел? - раздался насмешливый голос,- благородный рыцарь пожаловал в гости.
   Ему ответил второй, более низкий: - Не люблю рыцарей. Всё в железе, пока выковырнешь, а мясо жилистое и костей много. Не люблю.
  Я пока никого и ничего не видел, но на всякий случай создал защитную сферу.
  - Ого, - раздался тот же насмешливый голос,- а паренек не так прост как показалось на первый взгляд, у него даже какая никакая защита есть.
   - Может ну его? Пусть идет своим путем, а мы скажем хозяину, что спали в это время?
  - Нельзя хозяину врать, да и не ели мы давно, во у тебя уже в животе бурчит.
  - Это не в животе бурчит, это внутренний голос меня предупреждает о неприятностях...
   - Да брось ты, сколько мы уже таких дураков съели....
  Наконец то я разглядел говоривших, вернее говорившего. Это было странное существо, чем то напоминавшее ламию, но с девятью головами. Причем две из них переговаривались меду собой, а остальные семь спали. Его змеиное тело обвилось возле каменного очага, в котором горел негасимый огонь. Почему негасимый я не знал, но в голове кроме этого ещё возникло, что это чудовище охраняет именно этот очаг. ( Прообраз - Лернейская гидра - Lernaean Hydra - в греческой мифологии - чудовище с телом змеи и девятью головами дракона. Жила гидра в болоте около города Лерна. Выползала из своего логова и уничтожала целые стада. Гидра была дочерью Ехидны и Тифона и единокровной сестрой других чудовищ Немейского Льва, Химеры и Цербера.
   Головам Гидры не могло навредить никакое оружие. Когда одну голову отрубали то из раны вырастала другая, а иногда и две. Также Гидра обладала таким зловонным дыханием, что могла убить человека или животное.)
  - Остальных будить не будем? Сами справимся?
   - И сами съедим, делиться ни с кем не будем.
  Моя защитная сфера с громким хлопком исчезла и одна из голов моментально приблизилась ко мне на своей длинной шее. Времени раздумывать у меня не было и я схватил её за шею и резко дернул на себя. Раздался противный чмок и голова отделилась от шеи и щелкая своими зубами осталась в моих руках. Я с омерзением откинул её в сторону и случайно попал в костер, где она с шипением и сгорела.
  - Вставайте! - заверещала оставшаяся голова,- Он убил нашего брата!
  А я выхватив меч и используя технику вложения силы в один удар стал разить чудище, стараясь подхватить и откинуть сраженную голову в огонь. Когда мне это удавалось, то на месте отрубленной головы ничего не появлялось, а когда нет, то голова вновь возвращалась на свое место или вырастала новая. Сколько продолжалась схватка я не знаю, потерял счет времени, но по тому, как пот заливал мне глаза, а в мышцах накапливалась усталость - долго. На теле этого существа осталось всего три головы, но поразить их я никак не мог. Тогда я решился на отчаянный шаг. Приблизившись к негасимому пламени я зачерпнул горячие угли и швырнул их в оставшиеся головы и змеиное тело чудовища. Угли стали прожигать дыры в его теле, а один так удачно попал в раскрытую и шипящую пасть, что оказался внутри и голова с треском сгорела прямо на месте. Воспользовавшись сумятицей я отрубил ещё одну голову и бросил её в костер, где она с характерным треском сгорела.
  - Постой герой, - взмолилась оставшаяся последней голова. Если ты срубишь и меня, то тебе придется на вечные времена остаться здесь и охранять негасимый огонь, ибо его нельзя оставлять без охраны. Но ведь твой путь ведет тебя дальше? Пощади и я расскажу тебе, что не дает спокойно спать хозяину и как устранить это.
  Что то подсказало мне, что это существо не врет. - Говори, и от сказанного тобой зависит твоя жизнь.
  - В самом конце твоего пути ты попадешь в хрустальный грот, где любая магия бессильна. Там ты увидишь спящего хозяина. Что бы ему лучше спалось ему играет волшебная лира созданная из солнечных и лунных лучей. Кто то или что то сдвинул её немного в сторону. Это ты определишь по пыльному следу. Верни лиру на место и хозяин будет ещё очень долго спокойно спать.
  - Почему ты мне это рассказала?
  - Больше смерти я боюсь мести хозяина. Если он проснется, то узнает о том, что мы не справились с его поручением. Ведь мы должны только охранять огонь и не мешать путникам идущим своим путем. А пока хозяин будет спать, я за тысячу лет отращу себе новые головы и, возможно, он ничего не узнает.
  - А тут проходил кто нибудь недавно?
  - Да был тут один,- нехотя подтвердила голова. За свой проход он заплатил нам тушей большой коровы, только корова оказалась не настоящей....
  - А кто он ты не узнала?
  - Как не узнала, если мы видим человека или животное, то сразу зрим его сущность. Вот ты например Франклин, король и маг, ипостась некоего Мебиуса. А он называл себя вечным старцем, которому ужас как хочется взглянуть на Великого змея...
  - И звали его Драмадрил,- продолжил я.- Вот он то и сдвинул лиру.
  - Драмадрил это только одно из его имен и ипостасей. На самом деле он Язон. По крайней мере это его имя он считает настоящим.
  Вот все и встало на свои места. - Архимаг Язон, одно из доверенных лиц сэра Акелл, посол королевства Азория. Вот же сволочь, и для чего ему это надо?
  - Не ужели так трудно догадаться? - из мрака вышел улыбающийся архимаг. Корона Мебиуса. Моя голова более достойна для неё, чем голова какого то никчемного дилетанта. - Тебе отдать ёё? Верни лиру на место и она твоя,- слово чести.
  - А зачем мне она без твоей головы? А с ней ты пока расставаться не намерен, верно? А придется.
   - Почему?
  - Да потому что я не потомок Мебиуса и для того что бы разобраться с её секретами и овладеть ею, она всегда должна быть в моей лаборатории. А она имеет свойство исчезать и появляться на той красной тряпке, на которой тебе её вручали. Вот по этому то мне и нужна твоя голова. А Уроборос - Ёрмунганд всего лишь приманка....
  
  34
  
  - И что теперь?- спросил я, лихорадочно принимая все возможные меры предосторожности.
   - Да ничего особенного. Уж коли тебя не смогли одолеть ни карлики, ни натравленные крысы и даже гидра не справилась, то придется видимо самому делать грязную работу. Не люблю я этого, а придется.
  - Постой Язон, объясни мне про Дамадрила и Дрона.
   - А, эти? Отработанный материал. Драмадрил пришел сюда и сдвинул лиру, правда,- Язон захихикал,- он не осознавал, что делал, я вселился в него. А Дрон сам захотел властвовать, вот я его и того, сдал Акеллу, а потом и устранил. Чистая работа, согласись? Ни каких следов или ниточек. Ну ладно, заболтался я тут с тобой....
  Он протянул в моем направлении свои руки, но ничего не произошло, а я сделал несколько шагов в его сторону, как будто это он подтянул меня к себе. Язон нахмурился и вновь протянул свои руки в мою сторону, но на этот раз он подкрепил свой жест скороговоркой слов. И опять ничего не произошло, а я сделал ещё несколько шагов.
  Тогда в мою сторону полетели несколько огненных шаров, которые поглотила моя сфера.
  - А ты сильней защищен чем я предполагал, но это только усугубит твои страдания. В моем направлении понеслись ветвистые молнии, которые с шипением врезались в сферу и в ней растворились. Мой ответ был для него неожиданным. Мои молнии пробили его защиту и врезались в его грудь. Язона скрутило, отбросило на несколько шагов и даже обуглило его одежду.
  Он быстро вскочил с пола и что то страшным голосом прокричал. Каменные плиты вздыбились и из под них стало подниматься что то несуразное,- каменное чудище, собранное из отдельных глыб и валунов. Мои молнии ничего ему не сделали, а вот огненные шары стали откалывать от него по кусочку и плавить его тело. Я усилил нажим и увеличил плотность шаров, а также их размер.
  Внезапно у меня за спиной что то затрещало и огромный огненный поток буквально смял голема, превратив его в кусок расплавленной лавы, которая тут же на глазах стала застывать.
  - Раздался знакомый голос: - Ни кому не будет позволено причинить безнаказанно вред членам моей семьи, а тем более моему внуку,- у меня за спиной высилась громада дракона мести, на котором гордо восседал его королевское величество Георг первый.
  - Иди, Франк, делай свое дело, ведь твой квест ещё не закончен? Только учти, эта тварь уцелела и сейчас куда то затаилась, будь на страже. А мой мальчик теперь будет охотиться на него где бы он не был, правда солнышко ты мое? Дракон кивнул головой в знак согласия и внимательно посмотрел на меня своим лиловым глазом и даже подмигнул.
  Не оглядываясь я пошел дальше, с каждым моим шагом тьма рассеивалась и передо мной раскрывались странные картины. Перед моим взором как бы проходила вся история человечества:
   Вот некто создает первых людей, наделяя некоторых из них особыми свойствами и талантами. Вот люди разделились на просто людей и богов. Войны, природные катаклизмы, уцелевшие, что схоронились глубоко в подземельях. Новые войны, кровь и страдания,- все эти картины стремительно проносились перед моими глазами. Вот Великий змей, устав от земной суеты зарывается в землю и опоясывает её, увидев впереди себя чей то хвост и не понимая что это его, он кусает его и тут же засыпает. Некто ставит рядом с ним лиру и на земле наступает относительный покой. Моря и океаны остались на своих местах, горы перестали рушиться и заново расти, огненные потоки лавы, что прорезали всю землю застыли, почти все вулканы заснули. Уцелевшие вышли на поверхность и жизнь вновь стала развиваться по своим законам....
  Увлеченный рассматриванием мелькающих передо мной картин я чуть было не попал в глубокую яму, усеянную внизу большими и толстыми кольями с заостренными концами. Ловчая яма, интересно на какого зверя такая большая? Я осторожно обошел её по краю и теперь продолжал свой путь уже внимательно посматривая по сторонам. Ловчие ямы мне попадались ещё несколько раз. Наконец я увидел того зверя, но кого они были приготовлены. В одной из них я увидел чудище. Представьте себе помесь кабана и медведя ростом с крестьянскую избу, в пасти которого огромные клыки и зубы, а все тело покрыто грубой щетиной длинной в локоть взрослого мужчины. От увиденного меня аж передернуло. Не хотел бы я встретиться с таким зверем на узкой тропинке. Под ногами все чаще и чаще стали хрустеть кости, начиная от самых мелких и кончая таких огромных, что они напоминали стволы вековых деревьев поваленных бурей.
  В воздухе запахло крысами и я насторожился. Видимо они где то поблизости. А вот и их норы. Это какой же крепости надо иметь зубы, что бы грызть гранит. В несколько особо больших нор я запустил по десятку огненных шаров, так на всякий случай. А впереди послышался шум, который нарастал с каждым моим шагом. Перстень молчал, но я решил на всякий случай отойти поближе к стене и идти вдоль неё. Открывшийся вид не просто поразил меня, он заворожил меня своей мощью, неистовством и яростью.
  В большом зале, в полной тишине, то есть без рычания, происходила схватка кабамеда с таким же огромным трехглавым драконом. А между ног у них носились крысы, хватая с земли куски мяса, кожи и шерсти, что во время драки падали на пол. Противники наносили друг другу такие страшные раны, которые впрочем очень быстро затягивались на них. Как я успел заметить дракон закрывал собой проход дальше, а кабамед пытался прорваться туда. Помня о той помощи, что оказал мне дракон мести, я создал большой огненный шар и запустил его в зад кабамеда. От неожиданности он взвыл, а я ещё запустил в него большую ветвистую молнию, которая как раз попала ему в открытую и ещё не успевшую затянуться рану на теле. Он взвыл ещё больше и стал поворачиваться ко мне. Дракон этим воспользовался и все три его зубастые пасти впились в горло кабамеда, а когтистые лапы стали рвать его бок.
  Немного постояв без движения с громким стоном кабамед рухнул на пол, заливая все вокруг кровью и придавив несколько крыс, которые не успели убежать из под него. Дракон издал победный рык и принялся вырывать огромные куски мяса из ещё теплого и, как я полагаю, живого тела своего соперника. Насытившись, он отошел от прохода чуть в сторону, и лег на пол. Все раны на нем заросли и затянулись, а для крыс начался кровавый пир. Дракон не обращал на них никакого внимания. Две его головы легли на лапы, а третья внимательно стала осматривать все вокруг.
  Честно говоря я не знал, как мне поступить. По всему мне надо идти туда, в тот коридор, который охранял дракон, а с другой стороны если он не разумный и ему все равно, помог я ему или нет в схватке с кабамедом...
   За считанный минуты от туши огромного зверя остались только большие кости, все остальное было растащено.
  Я осторожно пошел вдоль стены, в готовности в любой момент отскочить метров на 10 - 15. Дракон не обращал на меня никакого внимания, пока я не подошел к нему достаточно близко. Он внимательно посмотрел на меня, его длинная шея внезапно вытянулась и он положил свою голову на пол перед моими ногами. Мне даже не пришлось накланяться, что бы осторожно почесать ему макушку. Потом я заметил, что несколько щетин застряли в его коже на затылке и очень осторожно вырвал их. Ничего себе щетинки. Толщиной с древко стрелы и острые как иголка. Дракон что то промурлыкал, не очень громко, но я все равно немного оглох и поднял свою голову, давая мне проход. Стараясь унять дрожь и сильное сердцебиение я прошел мимо него и вошел в очередной коридор.
   Как только я вошел в него, на меня тут же навалилась такая страшная усталость, что казалось у меня не осталось даже сил моргнуть. Я прямо упал на пол и почувствовал, что из меня буквально высасывают силу. Может это и не красиво, но я пополз на четвереньках. Через некоторое время я смог встать на ноги. Каждый мой шаг давался мне с неимоверным трудом, но я упрямо шел вперед.
  Интересно, что это было? Разгадка пришла сама по себе. В этом коридоре ни какая магия не действует и вся моя магическая сила покинула меня, отсюда и усталость и даже некоторая беспомощность. Все таки в последнее время я черпал поддержку из перстня или короны, вот организм и обессилел, когда подпитка кончилась. Я успокоился, постоял немного и уже более уверенно пошел вперед.
  Сколько я так шел - не знаю. Впереди тьма, позади тьма. Мое ночное зрение позволяло мне видеть только шагов на десять. Попытка запустить вперед небольшой огненный шар не увенчалась успехом. Все мои навыки и умения куда то пропали. Осталось только умение видеть в темноте на небольшое расстояние и мое мастерство воина. В полной тишине, нарушаемой только шумом от моих шагов и звоном моих шпор, я упорно шел вперед к пока ещё неведомой мне цели.
  Через некоторое время я почувствовал себя значительно легче, видимо организм восстановил свои силы или включил какие то внутренние резервы. Что бы как то развеяться, я стал считать свои шаги, но через пару сотен сбился, и начал считать заново, на этот раз вслух. И опять сбился.
  - Ты дважды посчитал 189, раздался голос. От неожиданности я подскочил и схватился за меч.
  - Кто здесь? - Тут нет ни кого. - А с кем я тогда разговариваю? - С эхом.
   -Эхо не может разговаривать, оно может только повторять слова.
   - А я не простое эхо, я разумное и со мной можно побеседовать и скоротать дорогу.
  Ну все,- подумалось мне,- я сошел с ума. Как говорит мессир,- у кого то крыша поехала.
  - Эхо, а как тебя зовут?
   - Так и зовут - Эхо. - А о чем с тобой можно поговорит? - А о чем захочешь.
  - Хорошо, тогда ответь, сколько мне ещё предстоит идти по этому коридору?
   - А я что уже тебе надоела? - Нет, но хотелось бы как то распределить свои силы и выбрать время и место для небольшого отдыха.
  -- В этом портале останавливаться нельзя, а тем более отдыхать, иначе и ты можешь стать эхом.
  - А если у меня уже глаза от усталости закрываются?
  - Ну вот по этому и я с тобой рядом, что бы развлекать тебя и не дать заснуть. Назови любую тему о которой тебе бы хотелось поговорить, а лучше поспорить, ибо как говорят в спорах рождается истина.
   Я задумался, о чем можно поговорить с эхом.
   - Эхо, а ты мужчина или женщина? - А это так важно?
  - Конечно. Ведь если ты мужчина, то с тобой можно будет поговорить о женщинах, воинском мастерстве, свойствах различных клинков.
   - А если я женщина?
  - Ну не знаю, в тряпках я не очень разбираюсь, а готовлю ещё хуже, чем разбираюсь.
  Эхо засмеялось: - Успокойся я бесполое и мне все равно о чем с тобой разговаривать. Хочешь о женщинах, давай о них. Как тебе такой перл: " Женский мозг всегда предпочитает из сложных построений вылавливать самые простые, ясные и неправильные ответы." или такой " Если женщина говорит, что она тебя любит, то это еще совсем не значит, что она любит только тебя." А вот ещё " Когда некому отдаться - женщина полностью отдается работе."
   - Где ты этого нахватался?
   - Что, нравится? Тогда слушай ещё, может быть в жизни пригодиться: " Женщина знает смысл любви, а мужчина ее цену", "Миром правит любовь, а она, как известно, слепа и зла.", " Как много девушек хороших... но тянет что-то на плохих." " Иногда женщина не может найти себе мужа потому, что пьяные ей не нравятся, а трезвым не нравится она." " Хрен знает что они завтра выкинут, женщины - страшная непредсказуемая сила... Есть только два способа управлять женщинами, но никто их не знает."
  Ну и напоследок:"Настоящая женщина не та, с которой хочется ложиться спать, а та, с которой хочется просыпаться; Женщину надо на руках носить... а то на шею сядет; Когда мужчина смотрит женщине в глаза, все остальное он уже осмотрел. Сделать женщину счастливой нетрудно, трудно самому при этом остаться счастливым."
  - Слушай, Эхо, что то не вериться, что ты бесполое.
   - Бесполое, бесполое, хочешь я тебе и про мужчин выдам житейские мудрости?
   - Ну уж нет, хватит и того, что ты мне сейчас поведал о женщинах.
  Вот так болтая о разных пустяках и в основном слушая мудрые замечания Эхо, я продолжал свой путь.
  - Ну вот и все, - с грустью сказало Эхо,- портал забвения закончился, настала пора нам прощаться. Ты хороший собеседник рыцарь,- умеешь слушать. Удачи тебе.
  Сделав ещё несколько шагов я вдруг почувствовал, что ко мне все вернулось,- и сила и знания. Меня переполняла жажда деятельности так, что я даже немного пробежался по проходу, гремя железом и громко топая. Однако вскоре я перешел на шаг. Следовало поберечь свои силы, что меня ждало впереди - я не знал.
  Вскоре проход вновь вывел меня в очередной зал. В нем все сверкало. Просто настоящие горы самоцветных камней высились передо мной. От их блеска стало рябить в глазах. Я их даже немного прикрыл и старался не смотреть на это самоцветное чудо. Пробираясь между россыпями этого великолепия я краем глаза заметил некую тень, что мелькнула почти что у меня за спиной. Перстень начал понемногу нагреваться. А это означало, что кто то или что то хочет причинить мне вред. Я проверил как из ножен выходит меч и ускорил свой шаг. Буквально тут же перстень взорвался таким жаром, что я просто от неожиданности упал на колени. В нескольких сантиметрах от меня в камень впились небольшие дротики с длинными и тонкими наконечниками, а в спину сильно ударило.
   Я сорвал со спины щит и выхватил меч. Сверху раздался смех. В щите, пробив его насквозь, торчал такой же дротик.
  А ведь это был щит сделанный дядькой Витором и не всякое рыцарское копье его могло пробить. Я стал озираться, ища полузакрытыми глазами своего противника. Вскоре я заметил под самым потолком птицу не птицу, но человека с крыльями. Только вместо перьев у него были вот такие дротики. Я увидел, как он или она, разглядеть из за блеска было невозможно, понеслась ко мне. Я выставил щит вперед, и пустил навстречу целый рой огненных шаров. Прежде чем некоторые из них настигли птицу - человека, несколько перьев со свистом понеслись в мою сторону. Не желая испытывать судьбу я отскочил в сторону. Перья воткнулись в камень как в нечто мягкое, а мои шары сделали свое дело. Стрелок кувыркаясь и теряя свои дротики понесся вниз и с шумом упал за одной из куч самоцветов. Я поспешил туда. Там на груде камней лежал нелепо подогнув и крылья-руки и ноги незнакомое мне существо. Если не смотреть на лицо, то несомненно женщина, причем обнаженная и с красивой фигурой, большой и упругой грудью. А вот вместо лица была собачья морда, с оскалом клыков, с которых капала зеленоватая слизь и с шипением растворялась в камнях. А вскоре и само существо стало растворяться в камнях. Вернее они стали проступать через неё, как бы впитывая в себя её плоть. Через некоторое время все было кончено.
  Я вздохнул и пошел дальше по тропинке, что вела меня к очередному черному зеву прохода. Щит пришлось оставить, так как я не смог ни вытащить этот дротик, ни сломать его. Зато с пола я поднял несколько целых "перьев", и как трофей засунул их себе за пояс.
  Этот коридор я прошел на одном дыхании, все ещё дрожа от той схватки, что недавно мне пришлось пережить. Коридор вывел меня в более широкий проход, по которому я и пошел. Не сразу, но я обратил внимание, что одна стена этого прохода выпуклая. и имеет какой то странный рисунок. Как будто на ней кто то разместил огромные великанские щиты, на которые нанес завораживающие линии и точки. Я так и шел, пока до меня не дошло, что это не стена, а скорее всего это бок Великого змея, а щиты это его чешуя. Пораженный я остановился и не спеша подошел и даже потрогал его. Насколько я помню из рассказов мессира,- змеи холоднокровные, а этот был теплым. В памяти тут же всплыли знания, которыми меня снабдил Акелл, так сказать для общего развития. Но чем они могли мне помочь сейчас? В нетерпении я ускорил свой шаг и почти вбежал в небольшой "хрустальный" зал. Мой мозг и воображение отказывались принимать увиденное. Нечто постоянно меняющее и свою форму и цвет и размер и объем. Описать это невозможно. Но что сразу же бросилось в глаза, так это кабамед, который вгрызался в тело Великого змея и вырывал огромные куски, которые тут же, не прожевывая глотал, жадно урча.
   Как он сюда попал, как прошел дракона? Или может быть не всегда схватки заканчивались в его пользу и кому то из зверей удавалось прорваться в запретное место? И что будет, если эта тварь будет постоянно его жрать? Не разбудит ли это Великого змея быстрее, чем изменившийся звук какой то лиры?
  Впрочем "с какой то" я поторопился. Лира, в три человеческих роста, стояла на высоком постаменте, её струну странным образом вибрировали, но ни каких звуков кроме чавканья твари я не слышал. Обойдя постамент я убедился, что никаких ступенек, выступов или трещин, которые можно было бы использовать для подъема, нет. Как я уже успел убедиться, магия в этом зале не действовала и попытаться подняться мне предстояло только используя свою силу, ловкость и сноровку.
  Прежде всего я снял с себя все доспехи, остался только в рубашке. Меч я закрепил за спиной, а кинжал и стилет повесил на пояс....
  А потом началось мое восхождение. Это только на первый взгляд стена была абсолютно гладкой. Кое какие выступы и неровности на ней были. Первая моя попытка закончилась неудачно, мне пришлось немного посидеть, отдохнуть, и снять сапоги. Вторая моя попытка была более удачной, но не на много. Я опять сполз вниз и стал думать. Мой взгляд волей неволей возвращался к жрущему кабамеду и в голове сформировался замысел. Эту тварь надо будет убить, но так, что бы её смерть произошла вплотную к постаменту, что бы я потом мог его тушу использовать как некую лестницу.
  Я вновь одел все свои доспехи на себя, немного посидел, собираясь с мыслями и силами и приступил к выполнению своего плана, которого у меня не было, но главное, как говорил кто то из древних героев,- ввязаться в драку, а там и план в голову придет и умные мысли.
  Обнажив меч, я подошел почти вплотную и нанес ему удар по задней лапе в район колена. Меч спружинил и чуть было не вылетел у меня из руки, а эта тварь даже не обратила на меня никакого внимания, даже не дернулась или пошевелилась.
  Не понял,... я что не рыцарь? И я нанес ещё несколько ударов изо всей силы, в том числе несколько колющих. Реакция была такой же,- то есть ни какой. Или через чур толстая кожа, или когда она ест, она ничего не чувствует. Я отошел чуть в сторону и чуть было не растянулся, запнувшись о перья женщины - птицы с собачьей мордой. А что, судя по том, ка они втыкались в каменные плиты, шкура этого зверя им будет под силу. Прикинув сколько у меня этого добра и где у твари могут быть уязвимые места я задумался. Дракон победил кабамеда вцепившись ему в глотку. А он знал что делал, значит у него там и самое уязвимое место. Только вот вопрос, как мне туда добраться? Спереди - не подойди и лапы и морда зубастая, а как он ими умеет пользоваться я уже видел. Залезть ему на спину и оттуда на загривок? А потом перо в горло, или два пера, или три пера? ( :) ) Идея не плохая, но её надо как следует продумать заранее, иначе попав под лапы этого существа думать будет некогда. Мясная лепешка, в которую я несомненно превращусь, думать не может.
  Как говориться,- глаза бояться, а руки делают. Забрав с собой все дротики, я стал взбираться на спину зверю. Хотя "стал взбираться", громко сказано. Я полз, хватаясь за щетину. Мне даже пришлось закрыть забрало, что бы острые кончики не впились мне в лицо. Конечно можно было бы гордо встать во весь рост на спине, когда я туда добрался, но на четырех точках опоры я чувствовал себя более уверенно. Вот и загривок. И что теперь? До шеи я не достану, а повиснув на его щетине и нанести один единственный удар,- боюсь у меня не получится.
   На помощь мне пришел сам зверь. Глотая очередной огромный кусок мяса, он задрал свою голову вверх так, что его глаза, по крайней мере один, стал мне доступен. Не долго думая я выхватил один из дротиков и со всего размаха воткнул его в огромную тарелку на всю глубину на сколько хватило сил. От его крика боли я не только оглох, но и ослеп. Как я не свалился, не представляю. Кабамед начал трясти головой, продолжая выть. Наконец то он почувствовал, что у него на загривке кто то есть и попытался сев на зад достать меня своими сначала передними а потом и задними лапами. Но мне повезло, они оказались слишком короткими и до меня не доставали. Тогда он вскочил и в один скачок оказался у постамента и стал тереться о него, норовя раздавить меня о гранитную поверхность. О лучшем я и мечтать не мог. Второй дротик воткнулся ему во второй глаз и в ту же секунду я перепрыгнул на постамент.
  Зверюга со всего размаху ударила головой о постамент, но он даже не пошевелился, более того, удар был настолько силен, что ослепшее чудовище на недолго потеряло сознание или отключилось. К сожалению воспользоваться этим я не смог. Просто напросто я не решился вновь спрыгнуть ему на загривок, в конечном счете моя задача была лира. Вот она передо мной. Я обошел её и действительно увидел, что один её край сдвинут чуть больше чем на толщину половины мизинца. Не смотря на то, что она толи создана, то ли соткана из лучей солнечного и лунного света, сдвинуть её ни мне, ни даже сотни силачам вряд ли удастся, такой она казалась монументальной и вросшей в постамент. Но ведь как то её сдвинули...
  Напрягаясь так, что у меня трещали кости спины, а мышцы вот - вот готовы были порваться, я пытался вернуть лиру на место. Но она даже не пошевелилась. Я опустился на постамент и в бессилии сел, прислонившись спиной к ней. В воздухе что то изменилось, я почувствовал некую вибрацию, которая впрочем скоро закончилась. Кое как ковыляя, я вновь обошел лиру и замер в удивлении. Она вернулась на свое место. Кабамед повел себя странно. Его и с десяток крыс, которые стали выползать откуда то стало скручивать как рубаху, которую выжимают. Он ревел и выл, судя по открытой пасти, но я ничего не слышал. Неземная музыка наполняла меня, каждую мою клеточку, проникая в каждую пору. А вместе с музыкой в меня проникала и сила. Она вливалась в меня таким мощным потоком, что я испугался, что не выдержу и просто напросто лопну от переизбытка....
  Легко спрыгнув с постамента и мягко приземлившись на каменные плиты, я подошел к раненому боку Уробороса - Ёрмунганда , протянув к нему руку увидел, как сквозь мою латную перчатку в открытую рану ударили маленькие синенькие искорки и она стала затягиваться, наращивая мясо и покрываясь нежной кожицей, которая прямо на моих глазах грубела и превращалась в огромные великанские щиты. Вскоре уже ничто не выдавало место, где ещё недавно была кровоточащая рана.
  Я огляделся, словно проверяя все ли я сделал здесь? На полу не осталось даже следов ни от кабамеда, ни от крыс, да и мне пора было уходить. Нутром я чувствовал, что если ещё немного задержусь здесь, то так навсегда и останусь в качестве хранителя этого зала. Мне предстоял путь назад, домой. Как хорошо произнести это слово - ДОМОЙ....
  
  
  Конец первой части.
  
  "Честь - дороже жизни".
  
  Часть вторая
  
  1.
  
  С огромным трудом я пробивался к ярко синему небу из мрака хаоса и небытия. Кошмары по прежнему меня преследовали и я продолжал прорубаться сквозь ряды костяных воинов, прожигал проходы через завалы живых мертвецов, окружая себя огненным валом, отбивался от горгулий и гарпий.... Когда мне становилось совсем невмоготу, на помощь приходили драконы мести....
  С каждым моим шагом вперед небосвод светлел и мне становилось все легче и легче. Исчезла сила, что сковывала меня и мою грудь невидимыми тисками, мозг наконец стал воспринимать окружающее, появились перспектива и расстояние, я стал ощущать течение времени. И хотя по прежнему каждое движение давалось мне с трудом, а мертвая тишина давила, я чувствовал, что уже победил....
  Сознание ко мне возвращалось урывками. То я видел себя как будто со стороны в большой комнате, весь обложенный подушками, то чувствовал как мне в рот заливают всякую дрянь, уговаривая проглотить чудодейственную микстуру, то видел сквозь полузакрытые глаза одинокий огонек свечи, что мерцал где то вдалеке....
  Окончательно я пришел в себя только после того, как почувствовал рядом с собой жар женского тела, а мои руки стали ощущать его упругие выпуклости. Желание охватило меня со страшной силой и не имея ни возможности, ни сил, ни желания ему сопротивляться, я смял, раздавил, поглотил и растворился в нем. Только ранним утром я насытился и в изнеможении откинулся на мокрые простыни. Крепкий сон сморил меня.
  Солнечный зайчик пробежал по моим глазам и я проснулся. После столь длительного времени, когда я не слышал ни каких звуков и безмолвие было моим окружением, даже тихий шепот был сродни чудесной музыке.
  - Миледи, что с вами сделал этот варвар? У вас все тело в синяках...
  - Роза, быстрее протирай меня и не болтай, мне кажется он проснулся и вот - вот может открыть глаза, а на мне нет даже сорочки. Неудобно.
  - Конечно неудобно. Ложиться обнаженной в постель к незнакомому мужчине - удобно. Позволять ему вытворять такие вещи от которых остаются такие следы и на шее и на груди - удобно, а предстать перед ним без сорочки - не удобно. Пусть злыдень полюбуется на то, что он сделал с вами...
  - Роза, хватить ворчать, помоги мне одеть халат....
   Шепот затих, а вскоре раздались легкие шаги и надо мной склонилась тень, пахнуло женщиной, слабым ароматом цветов и немного уксусом: - Это была незабываемая ночь,- и я почувствовал прикосновение холодных пальцев к своим губам.
  Дверь скрипнула и снова наступила тишина, но не та, оглушающая, что преследовала меня в последнее время, а мирная, домашняя, нарушаемая шумом ветра за окном, пением птиц, скрипом не смазанного колеса....
  Открывать глаза не хотелось, но и вот так просто лежать, - тоже. Я приподнялся на локтях и осмотрелся. Что то знакомое и незнакомое одновременно. Несомненно этот барельеф на потолке я знаю и уже видел, а вот обстановка мне была совершенно незнакома. Вот эту вазу я тоже видел, и эту картину... Память услужливо напомнила мне где и когда. Замок сэра Марта, а это спальня, которую предоставляли в мое распоряжение, когда я бывал здесь. Но почему так все изменилось? Неужели вкусы леди Фионы стали так разительно отличаться по сравнению с моим последним посещением?
  Я сел на кровать и свесил ноги. Рука привычно потянулась в изголовье. Но ни меча, ни кинжала, ни своего пояса я там не обнаружил, как не обнаружил и признаков хоть какой нибудь одежды. Закутавшись в одеяло я встал. Негоже расхаживать по комнате голым.
   Из одежды на мне была только ладанка с фамильным перстнем Уэстфордов, да перстень Ланкастеров на правой руке. В голове мелькнула сумасшедшая мысль,- должна быть ещё и корона и руки судорожно стали ощупывать голову. Слава богу она на месте, и к тому же крепко держится, не свалится. Интересно, корона на голове,- значит я король? Но король чего? Это мое королевство? Но у меня нет ощущения, что я не в гостях. Значит этот замок не мой и я по прежнему нахожусь у сэра Марта и леди Фионы? А с кем я тогда делил ночью ложе?
  От этих дум у меня заболела голова и я вновь сел на кровать. За спиной скрипнула дверь, я резко обернулся и успел заметить, как дверь с испугом быстро захлопнулась, а по коридору раздался дробный стук каблучков.
  Через некоторое время в дверь постучались и в сопровождении нескольких слуг вошла, а правильнее будет сказать вплыла молодая леди. Слуги несли мужскую одежду. Но не ту, к которой я привык, а другую, несколько вычурную и через чур уж разноцветную.
  Молодая леди холодно поклонилась мне и представилась: - Я леди Меринда, хозяйка этого замка, к кому имею честь обращаться?
  - Где прежние хозяева замка - сэр Март и леди Фиона? Что с ними случилось после того, как я покинул их?- вопросом на вопрос ответил я.
   Леди Меринда округлила в удивлении глазки, жестом распорядилась положить мою одежду на прикроватный стол и выпроводила слуг из комнаты.
  - Прежде чем я отвечу на ваши вопросы сударь, мне хотелось бы узнать, как все таки к вам обращаться?
  - Меня зовут сэр Франк, этого будет достаточно.
  - Сэр Франк,- произнесла она певуче, словно пробуя на вкус мое имя. - Сэр Франк, вот уже более пятисот лет или около того наша семья владеет этим замком в качестве место блюстителей. Существует предание или скорее даже легенда о том, что как только на картине, что висит в коридоре появится всадник, который с каждым днем будет приближаться, через некоторое время в замке объявится мужчина, который и разбудит настоящих хозяев этого замка. Неделю назад всадник появился, а четыре дня тому, на ковре появились и вы. В помятых и искореженных доспехах и странной одежде. На моих глазах ваши доспехи превратились в ржавчину и рассыпались, а одежда в лохмотья и труху. Вас перенесли в эту спальню, где вы благополучно и пролежали в беспамятстве до сегодняшнего утра. Вас пытались лечить и насильно кормить, но вы все отвергали и все время звали какую то женщину, кажется её зовут Мила.
  - Леди Милослава,- поправил я, - это моя жена. Простите, продолжайте.
   - А продолжать собственно говоря и не о чем. Лучше будет, если вы будете задавать вопросы, а я на них отвечать.
  Я задумался, вопросов было много, с какого начать:
  - Что известно о жене маркиза Ланкастер? Родила она или нет?
   - Сожалею сэр Франк, но последний маркиз Ланкастер пал смертью героя в битве с некрами почти сто лет тому назад, и насколько мне известно он не был женат. Тогда же и погиб весь цвет королевства и говорят из за предательства некоторых знатных семей, которые в решающий момент не поддержали атаку королевской дружины своими войсками, а вернулись в свои замки. Тогда же и погибли оба брата Ланкастер. И король Франклин 11 и его брат маркиз Ланкастер сэр Гарольд.
  В голове у меня появилась мешанина, затем что то щелкнуло - ведь время в подземных коридорах течет не так как на поверхности и мой прадед тому пример.
   - Леди Меринда, сколько лет вы говорите прошло с того момента, как ваша семья стала владеть этим замком?
  - Около пятисот лет.
  - Значит мое путешествие длилось именно столько лет,- констатировал я.
  В коридоре послышался шум и гам. Я огляделся в поисках оружия. Ничего, даже завалящего ножа на столе. Дверь с треском распахнулась и ко мне в комнату вошли улыбающиеся сэр Март и леди Фиона. Они присели в низком поклоне и тут же встали.
  - Ваше величество, вы вернулись,- пророкотал сэр Март.
  - Как мы рады вас видеть в добром здравии,- вторила ему леди Фиона,- значит все получилось и Великий змей Уроборос - Ёрмунганд вновь спит спокойно в своем хрустальном гроте и миропорядку больше ничего не угрожает?
  - Да, леди Фиона, все получилось и миру больше ничего не грозит, по крайней мере в ближайшее тысячелетие. Двери в грот я запечатал к тому же и своей личной печатью, а так же усилил охрану прохода, сделав трехглавого стража огнедышащим.... А вы мне можете объяснить, что здесь произошло за время моего отсутствия?
  - Не всё сразу милорд,- ответил сэр Март,- Я предлагаю вам вначале посетить баню и смыть с себя пыль столь длительного и опасного путешествия, затем утолить голод в трапезной, а к тому времени мы соберем все сведения и изучим их. Леди Меринда, проводите его величество в баню.
  - Но в замке нет бани,- молодая леди выглядела не только растерянной, но и испуганной.
   - Теперь есть,- пояснила леди Фиона с обворожительной улыбкой,- в левом крыле. Она уже натоплена и приготовлена. Ах да, мы же не представились,- сэр Март, мой муж и я леди Фиона являемся хозяевами этого замка, а вы и ваши предки заменяли нас пока нас, скажем так, не было. Леди Меринда, подойдите ближе к сэру Франку. Ваше величество, вы позволите? - и не дожидаясь моего ответа нас перенесли прямо в предбанник...
  Я скинул с себя одеяло в котором был закутан и быстро прошел в парную. Молодая леди стояла и хлопала глазами, не соображая, что ей надлежало делать. Потом нерешительно стала снимать с себя платье и прочую одежду...(За всем этим я следил с самой верхней полки через стенку) Что бы не смущать леди, я подбросил воды на раскаленные камни и напустил в помещение пару. Когда она вошла, мне стало неловко и стыдно от того, что вся её грудь и почти вся шея были расцвечены красно синими следами от моих поцелуев. Извиняло меня только то, что в тот момент я не контролировал себя. Проведя рукой, я убрал с её тела все следы безумной ночи и позвал молодую леди наверх.
  - Леди, не стоит краснеть и стесняться, ведь мы с вами уже делили ложе. Мне только не очень понятно, почему?
   - Ко мне во сне явилось странное существо,- полу дева, полу змея, она то и приказала мне провести с вами ночь любви. Как она сказала - в вас накопилось такое внутреннее напряжение, что его необходимо как можно быстрее снять, иначе вы не придете в себя, а сейчас дорог каждый день. А самый доступный способ - это возлечь возле вас и даже если вы ни как не отреагируете, то мне следует прижаться к вам и даже поцеловать в губы... Последние слова она произнесла чуть слышно. Даже сквозь клубы пара было видно её красное от смущения лицо....
  Я создал травяные пучки и стал ими обхаживать молодую леди, а потом с наслаждением хлестал себя сам. Я чувствовал, как холод подземелья медленно выходит из меня, а вместе с холодом из меня выходит нечто чуждое мне и этому миру, растворяется в горячем воздухе и гибнет, превращаясь в капельки воды. Видимо леди Меринда тоже что то почувствовала, так она внезапно прижалась ко мне и прошептала:- Мне страшно, я чувствую какое то равнодушное зло, что появилось здесь...
  - Сэр Франк, к вам обращались как к вашему величеству, вы действительно настоящий король?
   - Король,- я усмехнулся, - только не помню какого королевства. Моя память сыграла со мной злую шутку. Что то я помню, а что то нет. Надеюсь со временем все это пройдет. А вы, леди, не могли бы сказать, куда делся мой меч, с которым я должен был вернуться из своего длительного путешествия?
  - К сожалению ваше оружие пришло в полнейшую негодность. Ваш меч оказался весь в язвах, выщерблинах и сколах. Он даже в некоторых местах был оплавлен так, словно его долго, долго плавили в сильном огне. Замковый кузнец сказал, что из него даже нож невозможно сделать, так был испорчен клинок. Впрочем если он вам дорог, то я прикажу вам его вернуть. Всё ваше оружие и ваши вещи я приказала сложить в одну из кладовых и не трогать до особого распоряжения.
  - Буду весьма вам признателен леди. С этим мечом меня многое связывает....
  Потом я опять наддал пару и вновь стал выгонять из себя холод подземелья и вновь леди Меринда прижалась ко мне, почувствовав что то в воздухе... А потом мы занялись с ней любовью. С неистовством и страстью. Образ Милославы растаял где то вдали....
  В предбаннике, когда мы сидели и остывали, я поинтересовался: - Леди Меринда, вам сколько лет и почему вы до сих пор не замужем?
   - Мне 23 года и я вдова сэр Франк. Мой муж сэр Чест погиб в схватке с некрами два года назад.
  Я уже второй раз слышал это непонятное слово - некры, но расспрашивать леди не стал, боясь задеть в ней нечто такое, что она усиленно прячет в глубине своей души.
  После бани мы вместе пошли в трапезную, где уже был накрыт стол и сэр Март и леди Фиона ждали нас. Замок наполнился слугами, суетой, странными запахами и шорохами.
  Я сразу же накинулся на еду и пока я насыщался, в зале царила тишина.
  Первым разговор начала леди Фиона, как я уже понял, она главенствовала в этой семье.
  - Ваше величество, позвольте я вам кое что объясню, прежде чем мы поделимся с вами собранными нами сведениями о последних 521 - ом годе, что прошли после вашего убытия. В отличии от вас, хранителя мира и всего мироздания, мы простые хранители портала к Великому змею. И когда хранитель проходит через портал, мы засыпаем или до его возвращения, или, как это не прискорбно говорить, до его гибели.
  521 год назад, если вы помните, некоторые силы пытались помешать вам воспользоваться порталом и нам даже пришлось вступить с ними в схватку. К счастью они не думали встретить в этом замке меня и моего мужа, надеясь на встречу с обычными людьми, или магом средней руки, которым они считали вас. В этом им не повезло. Все наемники были перебиты, погиб и тот маг, что возглавлял это нападение. Кстати он был одним из архимагов Азории - вашего королевства, так что вам после возвращения придется провести чистку рядов своих подданных. А после того, как перед вами открылись врата подземного мира, вступил в действие запасной вариант и предки леди Меринды получили наши владения во временное управление, а мы удалились в подземный каземат, где и заняли предназначенные для нас усыпальницы.
   К счастью с вами ничего не произошло и вы счастливо завершили своё предназначение и вернулись в наш мир. Вы стали значительно сильнее и могущественнее. Сам факт вашего присутствия в этом замке, без какого либо вашего участия позволил освободить от некров все близлежащие земли. А теперь коротко хронология событий, а потом мы ответим на ваши вопросы.
  Ваша жена леди Милослава родила двойню, мальчика и девочку, а через три года куда то исчезла. Причем исчезла сама по себе, оставив какую то записку для сэра Фрея. Но об этом вы ещё побеседуете с вашим мессиром, когда вернетесь в королевский дворец, в котором он сейчас обитает.
  Ваш сын впоследствии женился на дочери короля Стефана и леди Дианы Великой и тем самым династия Грегори - Устфордов вновь заняла престол. Свадебный уговор был составлен, когда вашему сыну было только 7 лет, а принцессе почти 8. Воспитывались они все вместе под бдительным присмотром сэра Фрея. В последствии ваша дочь вышла замуж за сына барона фон Пфальц.
   Леди Диана после смерти своего мужа правила ещё целых 12 лет, пока вашему сыну не исполнилось 21 год. За это время она дважды водила армию на королевство своего брата, который пытался подчинить наше королевство себе. И оба раза удачно. Она была рачительной королевой и в какой то мере заменила вашим детям мать. Долгих четыреста лет ваши потомки противостояли нашествию некров,- воинов империи некромантов, в которое превратились несколько королевств завоеванных с помощью нечестивой маги королем, а теперь императором Винсентом. Он правит, кстати, до сих пор.
  Может быть наше королевство и дальше смогло бы противостоять посягательствам некромантов, но сто десять лет назад в решающей битве при Астонвиле, благодаря предательству небезызвестных вам четырех лордов королевства, войско короля Франклина 11 потерпело поражение, а сам король и его младший брат маркиз Ланкастер, а также лучшие рыцари королевства погибли. Семьи Гоуфирстбург, де Фронде, Фаргус и Расинг выторговали себе личную безопасность и по 50 тысяч золотых монет. Королевство пало. В настоящий момент имеется всего четыре очага сопротивления некрам, благодаря великим магам, что охраняют свою территорию и уничтожают любого некра или мага некроманта, который попытается проникнуть в их земли. Это маркизат Ля Конт, где правит ваша сестра великий маг леди Венера Ля Конт, принцесса Устфорд, маркизат Ланкастер, где великий маг Маркус ждет вашего возвращения, это королевский дворец и прилегающие к нему земли, где тоже дожидается вашего возвращения великий маг сэр Фрей, а так же этот замок и наши земли, потому что здесь правим мы с моим мужем. Вся остальная территория захвачена некрами и обложена данью. Не только золото, а главное серебро, но и что самое важное люди, из которых потом некроманты делают некров.
  Предвидя ваш вопрос,- объясняю, некры - живые мертвецы. Они не знают усталости, холода и голода, питаются чем придется и что добудут сами. Они практически неуязвимы. Только огонь и серебро несут им смерть. Им можно отрубить руку, ногу, даже голову, а они все равно будут продолжать сражаться. Кроме них в войске некромантов присутствуют и отряды настоящих мертвецов, или как их называют - скелетники. У них нет мозгов, одни кости, но они послушны. Против них спасает лишь огонь. На некров и на скелетников действует также наша магия, но как правило их поддерживают и подпитывают маги некроманты, которые ими управляют. Их в последнее время стало очень много, так как в империи открыли несколько школ для магов. Возглавляет всех некромантов маг отступник Язон.
  Винсент готовит огромную армию для окончательного удара по очагам сопротивления. К сожалению маги Азории тоже ничем не могут помочь. У них идут свои разборки и междоусобицы, некоторые из них склоняются к некромантии. Только авторитет великого мага Акелл удерживает от раскола. Он тоже ждет не дождется вашего возвращения, ибо дни его уже давно сочтены, но он твердо сказал, что дождется короля и передаст ему все бразды правления.
  Существует версия, что ваша жена тоже как то замешана в приходе некромантов к власти. Думаю, что более подробно об этом вам расскажет сэр Фрей или великий маг Маркус. Они проводили расследование после исчезновения леди Милославы. Кстати вместе с ней исчезла и голова дракона. Ходят слухи, что Язон со своими последователями пытается создать или оживить дракона убитого вами и у них есть определенные успехи. А теперь ваше величество, задавайте ваши вопросы.
  - Каким оружием сейчас сражаются со всеми этими мертвецами?
  - Некров убивают наконечниками серебряных стрел или копий, а также в металл облегченных мечей, которые теперь называются шпаги, добавляют серебряные сплавы. Скелетников жгут маги или используют так называемый негасимый огонь, который невозможно залить водой. Используют баллисты и катапульты, которые устанавливаются на стенах замков и крепостей, их тоже можно поразить серебряным оружием. Винсент и некроманты берут количеством. Все таки мертвых больше чем живых.
  - Какова судьба моей дочери и сына барона? О них вы ничего не сказали.
  - Сразу же после свадьбы они исчезли. Их судьба не известна, все попытки найти их не увенчались успехом. Следов борьбы или нападения в их спальне не обнаружено. Одно время была популярна версия, что высшие силы перенесли их в другой мир, где они основали новую королевскую династию и правят и поныне. Мессир до сих пор не успокоился и по прежнему бьётся над разгадкой этой тайны.
  - Какие доспехи сейчас носят? И что из себя представляют эти самые облегченные мечи - шпаги?
  - От полных рыцарских доспехов начали отказываться ещё лет двести назад, сейчас в основном носят легкие кирасы. Шпага чуть уже и легче чем рыцарский меч, она тоньше, так как достаточно только рубануть серебрянным сплавом и некр и скелетник погибают. Некр сгорает в ярком огне, а скелетник рассыпается в прах. Серебро сейчас стоит значительно дороже золота и является большой редкостью. На захваченных территориях за серебро или изделия из него сразу же казнят или превращают в некров.
  - Существует ли обратный процесс превращения некра в живого человека?
  - Такими сведениями мы не располагаем. Связано это с тем, что если некра взять в плен и поместить его где то рядом с живым человеком, то и он через некоторое время тоже превращается в живого мертвеца. Так пали несколько крепостей и замков, которые могли ещё долго сопротивляться, так что пленных теперь не берут.
  - Какие у вас планы в отношении леди Меринды?
  - Леди сотрут память и она превратится в нашу племянницу - сироту, которая укрылась в нашем замке. Слугам уже память стерли и они все знают, что мы хозяева и были в отъезде, а теперь вернулись с племянницей. Для неё приготовлен загородный дом, где она будет жить. Если ничего не произойдет, то через пол года мы выдадим её замуж и её род вновь будет ждать своего времени, что бы стать нашими местоблюстителями.
  - Как Язон прошел портал и попал в подземный мир?
  - Вы встречались с ним там? - Да, и мне пришлось нелегко, но он умудрился сбежать, хотя ему и досталось.
  - Так вот значит откуда у него ожоги на лице, которые не поддаются лечению. Как он попал туда, мы не знаем. Вполне возможно, что кроме известных нам порталов в королевском дворце Азории, развалинах Армавира и в нашем замке существует ещё один. Доподлинно известно, что портал в Армавире разрушен и картина сгорела в пламени дракона. Это одна из загадок, которую вам предстоит ещё разгадать.
  - Как люди выживают в королевстве, чем питаются?
  - Основная масса переселилась на так называемые свободные земли. Да вы и сами завтра все увидите. Нет ни одного свободного клочка земли, все распахано и засеяно, но продовольствия не хватает. Отряды смельчаков проникают в земли некров и там отбивают продовольствие. Но это очень рискованно и опасно. Вокруг свободных земель установлены заставы и кордоны, все дороги перехвачены...
   - Мне надо побыть одному и все как следует обдумать.
  - Весь замок и все его обитатели в вашем полном распоряжении милорд...
  
  2.
  
  - Сэр Март, проводите меня.... В вашем замке есть оружейная? А то от этих дам ничего конкретного не добьешься, а я без оружия как без одежды.
  - Конечно есть ваше величество...
  Я поморщился:- Обращайтесь ко мне по старинке - сэр Франк.
  - Оружейная конечно есть,- продолжил он, но что с ней стало за 500 лет, я и сам не знаю. Впрочем есть там у меня некий укромный уголок, до которого надеюсь никто не добрался. Только вот сэр Франк,- он немного замялся,- а пристало ли магу такого уровня как вы носить "презренное оружие". Маги они больше на волшбу и заклинания полагаются.
  - А я не простой маг сэр Франк, по этому мне все можно:- и оружие носить и кирасу и даже ими пользоваться. Так где ваша оружейная?
  В течении последующего часа мы капались в разной рухляди, что была свалена в бывшей оружейной комнате. Чувствовалось, что замком очень долгое время управляла женская рука. Я, к счастью, очень быстро нашел то, что осталось от моего Вангорта. Он действительно очень сильно пострадал, но в искусных руках его можно было бы перековать и привести в надлежащий вид. Тем более, что как я понял, на шпагу необходимо было значительно меньше металла, чем для рыцарского меча. Подобрал я себе и кольчугу, но она была в столь плачевном состоянии, что сэр Март обещал мне что к утру её не только вычистят, но и приведут в надлежащий вид. В конце концов мы добрались и до "укромного уголка" хозяина замка. Под завесой заклятия невидимости в стене притаилась небольшая и достаточно узкая дверь. Сэр Март подошел к ней, приложил руку и она открылась.
  Комнатушка действительно была небольшая, но все стены в ней были завешаны оружием. К сожалению уже устаревшим. Двуручные рыцарские мечи больше похожие на колуны для колки чурбаков, палицы с голову крупного быка, огромные щиты, доспехи, поножи, наручи...
  - Вот так всегда, или почти всегда,- с досадой проговорил сэр Март,- копишь, собираешь, а оно или устареет или не пригодиться. Он подошел к стене и снял с неё великанскую палицу и с легкостью стал ею вращать. - Все опять сначала, а это на переплавку. Жаль что серебра в замке почти нет, мы как то больше золоту доверяли.
  - Будет серебро,- успокоил я его,- немного, но будет, привезу из королевского замка.
  - А там то оно откуда? - удивился сэр Март, там все ещё в самом начале выгребли. Даже женские украшения все собрали, это мне точно известно.
  Я усмехнулся, давая понять, что слов на ветер я не бросаю и серебро действительно будет....
  Подобрав себе на первое время небольшой клинок, пока я не приведу в порядок свой Вангорт, я отправился в свои покои. Уже была поздняя ночь, когда я усталый присел на краешек кровати. Спать не хотелось и я стал раскладывать по полочкам всю полученную мной информацию. Умом я понимал, что пятьсот лет срок не просто большой, а огромный, и что все мои ближайшие родственники, кроме Венеры, уже давно сгинули во времени оном, но сердце все равно предательски ныло, а разум отказывался принимать данный факт.
  Раздался тихий стук в дверь, она открылась и в комнату зашла леди Меринда, кутаясь в полупрозрачный халат: - Тетушка сказала, что я обязательно должна сегодня быть с вами, так как вам очень тяжело и я должна,- она тяжело вздохнула,- выполнить свой долг перед верховным сюзереном.
  Я, честно говоря, не совсем понимал молодую леди - она вела себя так, словно мы не знакомы и не были уже близки. Взяв её за руку я подвел её к кровати и усадил на краешек рядом с собой.
  - Леди Меринда, расскажите мне немного о себе. Я хотел успокоить молодую женщину, но добился обратного результата. Она стала всхлипывать
  - Мне нечего рассказывать ваше величество. Мои родители погибли от рук некров. Дядя и тетя нашли меня в одной из заброшенных деревушек и забрали к себе. И только тут до меня дошло,- ведь ей стерли память и она ничего не помнит из того, что произошло в последние несколько дней.
  - Раздевайся и ложись, а я потушу светильник.
   - Не надо ваше величество, я боюсь темноты. Некры напали на нас ночью...
  - А ты не будешь стесняться? - Я постараюсь.
   Давая ей возможность не краснеть под моим взглядом, я повернулся к ней спиной и очень долго пристраивал свой клинок в изголовье. Наконец она затихла под одеялом. Я тоже быстро скинул с себя оставшуюся одежду и лег к ней. Она лежала с закрытыми глазами, укрытая по самый подбородок и мелко вздрагивала, словно ей было холодно.
  Ну леди Фиона, ну спасибо, удружила, а если ещё к тому же окажется что она вновь стала девственницей? Я осторожно приобнял её за плечи и пододвинул ближе к себе. Она послушно придвинулась, но глаза зажмурила ещё сильнее....
  Мне пришлось потратить достаточно много времени, прежде чем она перестала вздрагивать от моих прикосновений и сначала неуверенно и неумело, а потом со страстью отвечать на мои ласки и поцелуи....
  У неё была стерта память, и она оказалась девственницей, других изменений не было. Утром, ещё до восхода солнца она тихо оделась и не оглядываясь вышла. А для меня утро началось в замковой кузнице. К удивлению кузнеца, я, взяв его в подручные, стал собственноручно перековывать свой Вангорт. Работали мы без перерыва до обеда. В результате у меня получился клинок несколько уже общепринятых и не такой толстый, что бы им можно было прорубить рыцарские доспехи, но достаточно упругий и главное прочный. Первые же пробы, имеющимися в распоряжении кузнеца шпагами, показали преимущество моего клинка. На нем не осталось ни одной засечки, в то время как на остальных были глубокие выбоины. К тому же мой клинок очень легко пробивал те несколько кирас, что принесли на ремонт и восстановление в кузницу.
  Закончив работу я с удовлетворением огляделся. Чуть в стороне стояла леди Меринда. Увидев, что я смотрю в её сторону, она присела в низком книксене: - Ваше величество, обед готов, все ждут только вас.
  - Сейчас буду леди, вот только грязь смою. - Позвольте я вас провожу и помогу.
  Вытираясь, я заметил, что молодая леди старательно отводит от меня взгляд, а попросту говоря, старается не смотреть в мою сторону.
  - Что то случилось леди Меринда? Она промолчала, но покраснела до корней волос. - Вы плохо спали и не выспались? - продолжал допытываться я. - Нет ваше величество, я спала прекрасно и эта ночь мне надолго запомнится.... Но тетушка мне сказала, что на некоторое время я становлюсь вашей замковой женой, а что это и как мне себя вести - не сказала.
  Я улыбнулся: - Молодая леди, днем вы вольны вести себя как вам заблагорассудится, соблюдая приличия конечно, а вот каждую ночь проводить в моих покоях и делить со мной ложе, как и положено примерной жене. Думаю ни каких препятствий к этому нет? У вас есть жених, или вы обременены свадебным уговором?
   - Нет, - тихо ответила она. - Вот и прекрасно, а теперь проводите меня к столу, я проголодался.
  После обеда я попросил, что бы ко мне прислали сапожника и портного, если таковые в замке окажутся. Вскоре в трапезную прибыли два невзрачных старичка. Оба подслеповатые, похожие друг на друга как две капли воды. Меня обмерили, выслушали мои пожелания и рекомендации, основные из них сводились к простой истине: - Мне не надо, что бы было красиво, мне надо что бы было удобно и практично.
   А потом с сэром Мартом мы стали обходить замок и его окрестности. Людей действительно было очень много, особенно вокруг замка. Чем дальше мы от него удалялись, тем чаще попадались распаханные поля и вырубленные рощи и реже люди. Мы остановились на небольшом пригорке.
  - Там, где густые кусты, протекает река. За ней уже начинаются ничейные земли, а ещё через пару километров стоят заставы некров и скелетников. Они перехватывают все дороги и тропинки. Только смельчаки - следопыты ухитряются проскакивать мимо них, ну или сильный отряд с боем собьет заставу для перехвата обоза с продовольствием.
  Я расширил свое восприятие, теперь, после подземного мира, я мог это делать легко и на несколько километров без малейших усилий. - В кустах, на противоположенном берегу реки сидят несколько человек с луками и арбалетами.
  - Это наша стража. Нет, нет но некры пытаются с помощью магов проникнуть на нашу территорию. И хотя луки и арбалеты без серебряных наконечников бесполезны, все таки наличие оружия придает уверенность воинам.
  - Не обязательно делать наконечники из чистого серебра, достаточно небольшой добавки. Это уменьшит расход серебра.
  - Да поняли люди это сэр Франк, да только слишком поздно, когда серебра почти и не осталось. Теперь его используют только для производства шпаг и наконечников копий, что бы в рукопашной решить исход дела....
  Вернувшись в замок, я первым делом прошел в кузницу и там сам принялся помогать кузнецу доводить окончательную обработку Вангорта. Наконец он был готов. Даже старая и такая родная рукоять, после некоторого ремонта и переделки, вновь заняла свое место. Я взял клинок в руку, проверил его балансировку, а потом закружился в "танце смерти". Откуда я его знал, для меня было неважно. Важным было то, что он не оставлял шансов моим соперникам на жизнь. Это ещё одно мое приобретение в подземном мире, что я вынес оттуда.
  Когда я закончил, ко мне подошел сэр Март с полотенцем и кувшином воды: - Да, ваше величество,- сказал он с восхищением,- не хотел бы я встретиться с вами в качестве врага, даже с безоружным....
  После ужина мы сидели в зале и я внимательно слушал наставления, что давала леди Фиона управляющему: - кому и сколько завтра выдать зерна и муки, из каких подвалов достать сушеную рыбу и окорока для раздачи беженцам, куда и для чего направить работников, где разместить раненых в последней схватке с некрами.
   Я тихо поинтересовался у сэра Марта, - А что церковь, монастыри? - Их, хоть и постепенно, но уничтожили в первую очередь, ещё до вторжения некров в королевство. Сначала было очень модным среди знати, так сказать, вернуться к истокам - языческим богам и культам. Во многих замках церкви закрылись. В крупных городах люди перестали ходить молиться, а потом настало время, когда умело спровоцированная толпа стала все крушить и ломать. Остались несколько монастырей, там, в глубине территории некров, но никаких сведений мы о них не имеем. Даже с помощью магии нам не удается связаться с ними. Это сейчас люди поняли, что без веры в сердце победить невозможно,- всё это стало понятно только теперь, когда вопрос выживания свободных земель стоит наиболее остро.
  - Сэр Март, а как получается, что вы проснулись практически вместе со мной, а знаете значительно больше.
  - Это все кристаллы памяти, они позволяют собирать и обрабатывать информацию. Если хотите, я вам дам один на пробу. Настроитесь на него и вам многое станет понятным.
  - А можно попробовать прямо сейчас? - От чего же нельзя, сейчас я вам его принесу,- и он поспешно вышел. Через некоторое время он вернулся с многогранным кристаллом красного цвета. - Сэр Франк,- проговорил он шепотом, что бы не мешать леди Фионе, которая что то очень важное рассказывала леди Меринде,- просто внимательно вглядитесь и сосредоточьтесь на одной из граней.
   Так я и седлал. И перед моим изумленным взором поплыли картинки разрушений церквей, орды некров, что вторглись в королевство, первые схватки с ними, первые победы и поражения, предательство и измена, разрушенные города и сдавшиеся без боя крепости и замки.... Последне что я увидел, это огромные лагеря некров и целые поля неподвижных скелетников где то в глубине их территории.
  Оторвавшись от кристалла я задумчиво произнес: - Да, впечатляет. Враг готовится к нападению и решающей схватке. В моей голове стал формироваться ещё пока довольно туманный замысел, настолько авантюрный и практически невыполнимый, что я сразу же его отбросил, но вновь и вновь возвращался к нему.
  - Сэр Март, как далеко вы можете удаляться от замка? - Вы сразу же зрите в корень вещей сэр Франк. Не более ста пятидесяти километров, или двух конных переходов, но это предел. А так сто километров.
   - Жаль. - Но это расстояние на котором действует моя магия, а как простой человек я могу путешествовать где угодно и на какие угодно расстояния....
  Вечером, ещё до того, как леди Меринда пришла выполнять свой долг замковой жены, я снял с груди ладанку с перстнем отца и открыл её. Перстень чем то похожий на перстень Ланкастеров. Но если на моем были изображены: крепостная башня с тремя звездочками над ней, а ещё выше над ней в горизонтальной плоскости разместились четыре жезл в виде восьмиугольной звезды, то на перстне Уэстфордов были изображены: стилизованное изображение огнедышащего дракона на задних лапах и над ним корона, или венец, весьма похожий на тот, что сейчас находился на моей голове.
  Я осторожно одел перстень на левую руку. В тот же самый миг три луча света - из короны Мебиуса, перстня Ланкастеров и перстня Уэстфордов соединились в один поток и передо мной предстал во всей своей красе дракон с короной на голове.
  - Повелитель, наконец то ты вспомнил о нас. Приказывай, нам надоело царить в безвременье и в беспамятстве, да и наших братьев, что ты призвал к себе на службу, требуется заменить. Жаль Тифона, он подавал надежды...
  - Готовьтесь прибыть по моему первому слову и принять участие в сражении. А к тем четверым отправь ещё четырех на помощь, что то в последнее время там развелось слишком много всякой дряни, надо зачистить. Они тоже поступают в распоряжение моего предка
  - Уже исполнено, а сражаться мы любим, назови слово вызова.
  - Их будет два - Гарольд, Ингиз.
  - Принято. Ждем вызова с нетерпением,- и образ дракона исчез.
  Буквально тут же скрипнула дверь в мою комнату и в неё заглянуло встревоженное личико леди Меринды: - Ваше величество, из вашей комнаты через щели бил такой яркий свет, что я испугалась, а не случилось ли что нибудь с вами.
  - Все в порядке леди, это я просто немного занялся волшбой. Вы есть не хотите? - и что бы отвлечь её внимание я на прикроватном столике создал блюдо с дымящимся мясом и целую вазу различных свежих и засахаренных фруктов.
  - А их есть можно? - с недоверием спросила она, - а то у моих родителей как то гостил маг, который тоже создавал различные вкусности, только при прикосновении они исчезали... - А вы попробуйте сударыня.
  Она осторожно отщипнула одну виноградинку от кисти и взяла её в рот: - Вкусно, и косточек нет, не то что у нашего винограда... Она осмелела и стала пробовать все подряд, а я подналег на горячее мясо. Почему то мне ужасно захотелось есть....
  - Леди, сегодня вам часть ночи придется поскучать в гордом одиночестве. На некоторое время я вас покину. - Вы пойдете к служанкам? - Откуда такая бредовая мысль? - Ну вы же мужчина и как говорит тетя, вам требуется разнообразие. К тому же я ничего не умею,- она в который уже раз покраснела,- но я прилежная ученица и вы меня быстро всему научите...
  - Меринда, я ухожу по важным делам. Очень важным. Просто я не хочу, что бы о них знали другие. К тому же к служанкам не ходят с оружием и не одевают кольчугу.
  Я прицепил к поясу Вангорт, сосредоточился и... оказался возле того приметного дерева. Его обгоревшие ветви все также тянулись к солнцу. Интересно, а почему здесь день? Я сделал движение пальцем и морок исчез. Тот же деревянный дом и дым из трубы, даже запах похлебки был тем же. Я не торопился приближаться к нему, а медленно обезвреживал расставленные стражи, что должны были предупредить хозяйку или хозяев о нежеланных гостях. Сквозь стены я видел, что в спальне лежит один человек, а вот в подполье, в каком то закутке видны два силуэта. Но они как будто размыты, не четкие. Силовое поле. Оно и удерживает узников и искажает мое восприятие. Чувство опасности молчало и я спокойно пошел к дому, громко топая новыми сапогами. На крыльце я долго и старательно счищал несуществующую грязь и наконец открыл дверь.
  Ничего нового. Те же груды золота и самоцветов и даже по моему та же ваза, которую я пнул в прошлый раз. После моего пинка все мгновенно исчезло и возник стол со снедью. А я видел через стену, как Мила медленно встала, потянулась и не спеша стала колдовать себе одежду, а потом переодеваться. Со стороны наблюдать за этим было интересно. К пище я так и не притронулся.
  - Доволен ли гость моим угощением,- произнесла она на распев.
  - Мила, а ты совсем не изменилась,- как можно спокойнее произнес я. Даже обстановка не поменялась, баня то уже натоплена или как?
  Она прищурилась стараясь как следует меня разглядеть, но из за силового поля, что я возвел между нами, это ей никак не удавалось. Наконец я убрал поле и она отшатнулась от меня.
   - Франк? Ты жив? Вернулся? Как тебе это удалось?
  - Как видишь, жив здоров, не смотря на потуги некоторых мужчин и женщин, которые пытались оставить меня в подземном мире на вечные времена.
  Мила сделала несколько шагов назад и оказалась в центре большого ковра, что лежал на полу.
  - Не советую вглядываться пристально в рисунок. Если попадешь в подземный мир, то уже от туда не вернешься. Я туда по случаю отправил ещё несколько драконов, что бы они там подчистили от всякой мрази коридоры и залы. А ты как раз подпадаешь под определение "мразь". Ну что милая скажешь в свое оправдание?
  Она сделала ещё несколько маленьких шагов назад. А я в это время менял структуру этого места и времени. Вскоре вокруг нас были обыкновенные бревенчатые стены обыкновенной деревянной избы.
   - Видишь ли Мила,- нарушил я молчание,- одним из следствий посмертного дыхания дракона является умение не только отличать правду от лжи, но и умение читать даже закрытые мысли своего собеседника. Не пытайся, Язон не слышит твоего панического призыва и не придет на помощь. К тому же у него наверняка в памяти и на лице, надеюсь, остались зримые следы нашей последней встречи. Значит здесь он прошел в подземный мир и это четвертый портал. Жаль уничтожать такую красоту, но что поделаешь.... Ковер вспыхнул ярким огнем сразу со всех четырех концов.
  - А кто это гостит у тебя в твоей домашней тюрьме? Кто то из тех, кто пренебрег твоим телом? Или узнал больше того, что ему было дозволено? Кстати можешь успокоиться, я тебя убивать не собираюсь, более того ты вольна в выборе, или остаться здесь в нашем мире на правах простого человека, или вернуться в свой мир, но опять таки на правах простого человека. Магию этого места я поглотил, как поглотил и источник этой магии.
  О, к нам ещё один гость,- услышал я шаги на крыльце,- кто это? - Это мой муж,- произнесла она сдавленным голосом. За стеной громко громыхнул гром и яркая вспышка молнии прорезала темноту ночи за окнами.
  - Я тебя за язык не тянул. Ты сама сказала, что это твой муж тем самым вечная девица призналась в том, что она вышла замуж, а помнишь что там говорил Мебиус насчет супружеского ложа?
  В дверях показался молодой юноша, переступил через порог и так застыл с поднятой ногой.
   - Это что бы он нам не мешал наслаждаться приятной беседой,- пояснил я. - И так, как я уже сказал, у тебя право выбора. Что выбираешь?
  - Не знаю, в летописях нет ни одного упоминания о моем возвращении.
  - Естественно, кого интересует простая крестьянка, которая воспользовалась своим телом и минутной слабостью Мебиуса. Почему ты не сказала, что и его обманула, а он за обман сделал тебя вечной девственницей, и потом пользовался тобой в любое время? И зачем вы с Язоном убрали любое упоминание о вечной девице в Азории? Ведь списки преданий и легенд есть в многих библиотеках богатых лордов. Не это ли было причиной твоего столь быстрого бегства из моего замка, что Фрей и Маркус что то нашли в книгохранилище Брауншвейгов?
   Мила молчала, вжавшись спиной в деревянную стену своей избы.
  А я неумолимо продолжал: - Помнишь что предсказал Мебиус? - Все будет так как он хочет,- тихо прошелестела она.
  - Именно так. И его пророчество исполнилось. Все вернулось на круги своя. Ты осталась простой деревенской женщиной, которая каждую ночь будет испытывать боль от близости со своим мужем и это будет твоим наказанием до конца твоих дней. Твоих гостей я забираю, к тому же твое колдовство перестало действовать и они сами освободились.
  Следуя жесту моей руки передо мной предстали очень бледные юноша и девушка в ветхих одеждах.
  - Прощай вечная девица, будь счастлива в своем новом мире, только мой тебе совет, ту неподалеку лазают некры, так что поберегись. Ты им вряд ли нужна, если только как мясо, а вот муж твой им пригодится.
  Медленно все втроем мы растаяли, оставив супружескую пару объясняться наедине.
   Так же медленно мы проявились в моей спальне. К моему счастью леди Меринда ещё не раздевалась, а сидела и читала какую то рукопись у канделябра. В удивлении она взглянула на моих гостей, всплеснула руками,- Боже мой, какие же вы грязные и тощие, вас что не кормили? Ваше величество приготовьте для них что нибудь.
  - Прежде чем их кормить, пусть представятся, а то ни слов благодарности за избавление, ни спасибо, ни здравствуйте.
  - Здравствуйте,- почти одновременно сказали они. Вперед выступил юноша и произнес: - мое имя вам вряд ли что скажет, хотя когда то оно было весьма известно. Я сэр Эдвин, сын барона фон Пфальц, а это моя жена леди Юлия Ланкастер....
  
  3.
  
  Что вот так просто? Раз и сразу же нашлась потерянная бог знает сколько лет назад дочь со своим мужем? Прямо как в сказке. А если это очередная каверза наших врагов...
  - Ланкастер... Что то знакомое. Миледи, а вы можете описать мне вашего отца, вдруг мы где то встречались?
  - Вряд ли сэр. К тому же своего отца я ни разу в жизни не видела, мы с братом родились тогда, когда он уже уехал куда то очень далеко и надолго.
  - Жаль, а то я очень хорошо знаю одного Ланкастера и часто с ним вижусь.
  Не знаю как, но леди Фиона и сэр Март почувствовали присутствие чужих в замке и непреминули после моего разрешения войти в комнату.
  - Ваше величество,- обратилась ко мне леди Фиона,- было крайне неблагоразумно покидать замок без надлежащей защиты и уж тем более приводить сюда незнакомых людей.
  - Ну почему же незнакомых леди. Например вот эта девушка утверждает что она моя дочь,- леди Юлия Ланкастер, а этот молодой человек, что он сын Фрея. Вот уж не знаю, верить им или нет. Могу сказать точно, один из них нагло врет. А вот кто,- попробуйте сами разобраться. Если у вас не получится, то я вызову сюда мессира, уж он то точно узнает своих воспитанников. А теперь молодые люди ответе мне на несколько вопросов. Вас ведь содержали в разных камерах, или клетках?
  Ответил Эдвин - Да, сэр, между нами была невидимая, но непреодолимая стена, а почему вас это так заинтересовало? Я не стал отвечать, а юноша буквально взорвался: - Когда закончится этот дурацкий допрос я вызову вас сэр на поединок и задам вам хорошую трепку.
  Я закрыл ему рот и задал очередной вопрос - Вас похитили через сколько дней после свадьбы и откуда? Леди Юлия, ваша очередь отвечать.
  - После обряда прошло четыре дня, так как заканчивался последний день свадебного пира, а похитили нас из нашей опочивальни, когда мы вернулись из общего зала. Вернее даже не похитили, а мы сами попали в ловушку. В комнате возникла леди Милослава, поздравила нас с торжеством и вручила свои подарки. Мне диадему, а Эдвину красивый кинжал. Я тут же примерила диадему и больше ничего не помню. Очнулась я уже в каком то каземате, а Эдвин был за прозрачной стеной.
  - Молодой человек, а что вы можете добавить?
  - Да собственно ничего,- он уже успокоился. - Когда Юлия стала падать на ковер я рванул к ней и тоже после этого очнулся только в своей камере.
  - А подарочный кинжал вы трогали? - поинтересовалась леди Фиона.
  - Нет, он так и остался в руках той женщины, что назвала себя леди Милославой.
  Мы переглянулись.
   - Ну и последний вопрос, на который вы леди Юлия ответите мне, а вы молодой человек ответите леди Фионе. И учтите от этого ответа зависят ваши жизни. Вас похитили через четыре дня после обряда, а это значит, что вы уже делили супружеское ложе. Меня интересуют приметы на теле вашего супруга. Родинки, шрамы и прочие отличительные черты, по которым можно будет отличить любимого человека от его двойника. Леди Юлия, отойдемте к окну и вы мне всё расскажете...
  Через некоторое время мы вновь встретились в моей спальне. Сделав жест рукой, я проговорил: - Он лжет и не является сэром Эдвином. На его теле нет шрама от ожога на левой лопатке под родинкой. Он двойник и заслуживает смерти. Осталось только выяснить с какой целью и для чего его подсадили к леди Юлии. Ответите правду,- умрете быстро и без мучений,- будете лгать, я передам вас сэру Фрею, барону фон Пфальц, а уж он, поверьте мне, вытянет из вас все что вы знаете и даже больше. Ведь все таки дело касается его сына.
  Юноша высокомерно посмотрел на нас и улыбнулся: - Вы ничего не сможете сделать со мной,- и взмахнул рукой.
  - А вы молодой человек попытайтесь ещё раз,- ласково проговорил я. Словно следуя моему совету, он вновь взмахнул рукой. - Не получается? И не получится. Я блокирую любую магию кроме своей.
  - Это невозможно, они мне говорили, что это заклятие невозможно блокировать и оно действует безошибочно и без сбоев.
  - Они - это маг отступник Язон и леди Мила, мать этой девушки? - Да.
  Апломб и уверенность куда то улетучились и перед нами стоял растерявшийся паренек. - Ты сам выбрал свою судьбу. Зачем тебя подсадили к моей дочери?
  - Я должен был выпытать у неё тайны подземных ходов в королевском дворце и крепости Ланкастер. Им было известно, что в детстве она с другими детьми там бывала. Это значительно бы облегчило их захват.
  - Тебе запрещено называть их имена? - поинтересовался я. В ответ он кивнул головой. - Не бойся, я же сказал, что блокирую любую магию, в том числе любого присутствующего здесь. Так кто тебя посадил в соседнюю камеру? - Леди Милослава и сэр Язон....
  Я вновь сделал жест рукой и молодой человек замер, а леди Юлия наоборот очнулась от оцепенения.
  - Леди Фиона, вы внимательно смотрели эту молодую леди? - Да милорд. - У неё присутствуют три родинки на левой груди в виде прямой линии? - Нет милорд.
  - Леди, потрудитесь мне объяснить для чего и с какой целью вас подсадили к сэру Эдвину и заставили изображать из себя мою дочь? И что вы знаете о её судьбе?
  Молодая девушка сделала такой же жест как и юноша и в растерянности стала смотреть на нас. - Ничего не выйдет,- спокойно произнесла леди Фиона. - Его королевское величество блокирует любую магию, так что лучше рассказать всю правду, иначе тебя живьем отдадут на съедение мышам и крысам, бррр.
  Девица быстро затараторила: - Меня наняли за пятьдесят золотых монет. Мою внешность без всякой магии подправили, что бы я была похожа на настоящую леди Юлию и посадили в эту камеру, что бы я узнала, где находятся подземные ходы в королевском замке и замке Ланкастер, но сэр Эдвин был очень осторожен и ничего мне не рассказал....
  - Ничего не понимаю, - проговорил сэр Март,- он не настоящий, она не настоящая. Для чего это сделано? Ведь они не прошли элементарную проверку.
  - Это сделано для того, что бы отвлечь внимание от леди Меринды, правда милая? Да только и эта мнимая леди не могла предположить, что вся магия в этом замке блокируется по моей воле, кроме магии истинных хозяев. Ну теперь что вы скажете нам леди?
  - Ни чего не понимаю, - теперь настала очередь леди Фионы удивляться.
  - А что тут не понятно. Не вы ли леди Фиона отправили ко мне леди Меринду, когда я был без сознания, что бы она по своему, по женски вывела меня из этого затянувшегося состояния?
  - Да я, и она прекрасно справилась со своей задачей.
  - Скажу более того, даже когда мы в бане были вместе с ней, там была ещё настоящая леди Меринда. А вот после того, как вы стерли ей память. Ведь кроме памяти вы никаких изменений не производили, не так ли?
  - Да, мы только убрали у неё часть воспоминаний и внушили некоторые другие.
  - Так вот, а так называемая леди Меринда пришла ко мне вечером девственницей. А вернуть девственность может только леди Милослава, так как она давно забыла, что это состояние дается девушке только раз в жизни, ведь она сама вечная девственница, и мерит всех своей меркой. Теперь вам понятно почему я сегодня наведался к своей пропавшей жене и навел там порядок, а заодно и прихватил этих двух подсадных уток, что бы разыграть спектакль до конца.
  Можете забрать её и постарайтесь как следует обыскать все закоулки замка, может быть нам повезет и настоящая леди Меринда ещё жива. Хотя погодите, я хочу задать несколько вопросов. У нас сегодня какой то вечер - ночь вопросов и ответов.
  Вопрос первый,- где оружие, которым вы собирались меня убить? Вопрос второй,- каким образом вы собирались это сделать и как скрыться после этого из замка? Вопрос третий,- кто вам помогает и является соглядатаем некромантов? Если будете молчать, я применю или пытки, или заклятие правды. Что впрочем почти одно и тоже.
  Она, глотая слова, начала говорить: - Отравленный кинжал я уже спрятала себе под подушку. Меня предупредили, что бы я ни в коем случае не касалась лезвия. Достаточно было просто немного вас оцарапать, или хотя бы дотронуться лезвием и все...
  Сэр Март подошел к моему ложу и аккуратно вытащил из под подушки изящный клинок. Он провел над ним рукой и лезвие неравномерно засветилось фиолетовым огнем.
  - Ого, дорогая, мне кажется это яд лягушки листолаза. Его грамм в сотню раз дороже килограмма золота...
  (Батрахотоксин смертельная доза - 0,002 мг/кг
  Источник: кожный секрет лягушек-листолазов рода Phyllobates.
  Обладает сильным кардиотоксическим действием, вызывая экстрасистолии и фибрилляцию желудочков сердца, парализует дыхательную мускулатуру, миокард и скелетную мускулатуру. Стойко и необратимо повышает проницаемость покоящейся мембраны для ионов натрия, блокирует аксональный транспорт.
  Ядовитость этих лягушек такова, что к ним опасно даже прикасаться. Кожные выделения листолазов содержат алкалоиды-батрахотоксины, которые при попадании в организм вызывают аритмию, фибрилляцию и остановку сердца.
  Древесные лягушки не превышают в длину 5 см, обычно ярко окрашены в золотые, черно-оранжевые и черно-желтые тона (предупреждающая окраска). Если вас занесёт в Южную Америку от Никарагуа до Колумбии - не хватайте их руками.
  Противоядие: специфического антидота нет, проводят дезинтоксикационную и симптоматическую терапию. Сильным антагонистом является тетродотоксин - клин клином...)
  Леди Фиона подошла и внимательно посмотрела на светящийся клинок, потом провела над ним рукой. И среди фиолетовых огоньков стали проскакивать и зеленые.
  - Мне кажется ты ошибаешься дорогой, здесь использован яд личинок жука листоеда с очень далекого юга...
   (Диамфотоксин смертельная доза - 0,000025 Кмг/кг
  Источник: самый мощный Яд животного происхождения на нашей планете, содержащийся в гемолимфе ("крови") личинок южноафриканского жука-листоеда рода Diamphidia (D.Кlocusta,
  D.Кnigro-ornata, D.Кfemoralis), относящегося к одному семейству со всем известным вредителем - колорадским жуком. Предназначен исключительно для защиты от хищников.
  Одноцепочечный полипептид, открывающий "на вход" все натрий-калиевые каналы в мембране клеток, в результате чего клетка погибает из-за нарушения внутриклеточного электролитного баланса. Обладает нейротоксическим и особенно выраженным гемолитическим эффектом, способен за короткий промежуток времени снизить содержание гемоглобина в крови на 75% за счёт массивного разрушения эритроцитов. Бушмены и сейчас используют измельчённые личинки диамфидий: смазанная этой жижей стрела может свалить с ног взрослого 500-килограммового жирафа.
  Взрослые жуки достигают 10-12 мм в длину. Самки откладывают яйца на ветвях растений коммифора (Commiphora). Личинки закапываются в землю, окукливаются и за нескольких лет развиваются до куколки. Поэтому найти коконы Diamphidia для охотников не проблема.
  Противоядие: специфического антидота не существует. Проводят дезинтоксикационную и симптоматическую терапию.)
  А девица продолжала: - Кинжал мне передала старуха, которая нашла меня в замке вчера утром. Я прислуга леди Меринды и очень похожа на неё. Леди жива и находится в своей комнате, а купила меня очень красивая леди, пообещав что я стану знатной и богатой дамой. Это произошло ещё больше трех лет назад. Она сказала, что вскоре в замке появится незнакомый мужчина и я должна буду соблазнить его, используя свое сходство с хозяйкой. Для этого она вновь делает меня девушкой. Как только я выполню задание, я должна буду сделать такой вот жест и сказать мысленно одно слово и я тут же окажусь в безопасном месте, где меня будет ждать богатая награда и знатный старик - жених...
  - Дорогие мои хозяева, - перебил я её,- вам следует как следует проверить всех жителей ваших земель. Думаю что в шпионаже замешана не только одна старуха и под видом беженцев к вам заслали достаточное количество лазутчиков. Стоит проверить и всю прислугу в замке, особенно из числа леди Меринды. Свою то прислугу вы с собой "привели"? ...
  В общем "разборки" продолжались почти до самого утра и были перенесены в холл замка. А утром оказалось, что все же несколько человек под покровом ночи перешли пограничную речку и ушли в земли некров.
   Обо всем этом я узнал утром на позднем завтраке, уже после того, как леди Фиона и сэр Март проверили всех обитателей замка и ближайших окрестностей на лояльность. Были задержаны по подозрению в связях с некромантами семь человек. Причем трое из них были воинами из дружины леди Меринды и при случае могли ударить в спину.
  А потом на взмыленном коне прискакал дозорный и срывающимся голосом доложил, что большой отряд некров и скелетников направляется в нашу сторону. Численность отряда более пяти сотен. Их сопровождают три мага некроманта, а ещё кто то едет в крытых возках.
  Была объявлена тревога. - Вот и первая проверка наших сил,- задумчиво произнес я. Некроманты заметили, что размер свободных земель увеличился и решили провести разведку боем. Не думаю, что весть о моем возвращении уже дошла до императора и Язона, так что тут действует согласно имеющимся инструкциям местный главный маг....
  - А разве леди Мила не могла сообщить своим "друзьям" о встрече с вами? - поинтересовалась леди Фиона.
  - Леди Милославы больше нет. Есть обыкновенная деревенская жительница, лишенная каких либо магических способностей и сил. Даже если она обратится к ближайшему магу некроманту, пройдет немало времени, прежде чем что либо дойдет до Язона или Винсента, это в лучшем случае для Милы. В худшем, - её слова никто не примет в серьез и просто кто нибудь заберет в свой гарем, где будет пользоваться её способностью, пока опять таки слух о ней не достигнет более высокого мага и так по цепочке до Язона. К этому времени они уже будут знать о моем возвращении из других источников.
  Прискакал ещё один дозорный: - Отряд перешел пограничную речку и перестроился в боевой порядок. Крытые возки остались за рекой. В середине отряда три мага. Впереди них бежит серая волна, которая уничтожает всю живую растительность.
  Сэр Март стал распоряжаться: - Вперед дружину леди Меринды, моя дружина в резерве. Приготовить бочки с огнем против скелетников. По бокам дружин отряды ополченцев. Первыми не атаковать и в бой не втягиваться, посмотрим, может быть они дойдут до какого нибудь рубежа и потом вернутся.
  - Леди Фиона, распорядитесь принести мне какой нибудь булыжник,- отдал я приказ. Я его напитаю мощью и с ним навстречу некрам и скелетникам выйдет небольшой отряд воинов. Мощь камня уничтожит и некров и скелетников и у тех наблюдателей, что остались в возках, сложится впечатление, что у жителей просто появился мощный артефакт, который и усилил мощь чистых земель. Как только отряд будет уничтожен, воинам следует немедленно вернуться в замок. К реке категорически приближаться запрещаю.
  - Тогда с камнем я отправлю своих людей,- предложил сэр Март.
  - Нет, вооружение и экипировка ваших воинов отличается от привычного вида дружинников леди Меринды. В лучшем случае вы можете отправить только одного воина, который и понесет камень, а затем вернет его в замок. Потом кстати, вокруг него надо будет выставить усиленную охрану, так как противник будет проявлять к нему повышенный интерес.
  Так мы и поступили. С одной из самых высоких башенок замка мы наблюдали, как из ворот вышел десяток воинов, который взял в полукруг степенного вида воина с окладистой бородой. Он то и нес на сером полотенце невзрачный камень, который светился зеленоватым светом. От отряда навстречу некрам и скелетникам понеслась тоже волна, которая смяла серую волну, поглотила ей и покатила к наступающему отряду.
  Было видно, что три мага начали что то делать, но волна от камня моей мощи достигла первых рядов скелетников, которые шли впереди некров и стала превращать из в прах и пыль, а затем не замедляя своего движения накатила и на некров. Они стали вспыхивать один за другим, как факелы в ночи, ярким пламенем почти что белого цвета. Наши воины ускорили шаг, а потом почти перешли на бег, стремясь как можно ближе подойти к некрам. И чем ближе они приближались, тем больше живых мертвецов загоралось и превращалось в пепел. С диким криком загорелся и один из магов и как не пытался сам и с помощью своих дружков сбить пламя, у него ничего не получалось, а потом вспыхнули разом и оставшиеся двое магов. Некры стали пятиться, пытаясь сохранить хоть какой нибудь порядок, но увы для них, ни один не добрался даже до рубежа, где они перестраивались в боевой порядок. Более того, вспыхнул один из крытых возков, что стоял ближе всех к реке. Из него выскочил человек в черном балахоне и сбивая с себя руками огонь и сбрасывая одежды, бросился бежать. Два оставшихся возка поспешно развернулись и возчики поспешно настегивая лошадей понеслись вскачь прочь от границы чистых земель. Вспыхнул ещё один возок, но его удаление от камня мощи помогло с помощью заклятий его погасить. Территория чистых земель увеличилась ещё метров на двести, но уже на противоположенном берегу речушки.
  Среди населения и обитателей замка царило ликование. Впервые за многие годы некрам не просто дали отпор, но и их разгромили, не потеряв при этом ни одного человека. Воинов встречали как настоящих героев. Каждый хотел посмотреть на невзрачный камень, что бережно нес на полотенце старый ветеран. Тут же возник слух, что таких камней нашли в подвалах замка несколько штук, и что теперь замок становится не только неприступным и не досягаемым для черного зла, но и несколько камней будут отправлены в другие земли, которые ещё сопротивляются нашествию некров. Этот слух по моей просьбе запустила через своих служанок леди Фиона....
  К обеду в трапезной появилась леди Меринда, ещё полностью не отошедшая от макового отвара, которым её напоила предприимчивая служанка. Несмотря на состояние сонливости и общее недомогание, она живо стала интересоваться произошедшими событиями и с огромной радостью восприняла новость о находке в подвале нескольких камней мощности, которые перенесли в хорошо охраняемую комнату, где они и будут пока находиться....
  - После обеда я вас покину,- ошарашил я хозяев замка. - Камень я напитал мощностью, которой вам, без фанатизма, хватит на три - четыре месяца. К этому времени общая обстановка изменится в лучшую сторону. Сэр Март готовьте свою объединенную дружину к решающей схватке. Подберите мне неброского, но резвого коня. До земель маркизата Ля Конт не более трех - пяти дней пути, вот я и отправлюсь в первую очередь туда.
  - Сэр Франк,- в голосе сэра Марта звучали тревожные нотки,- а не лучше ли вам просто перенестись в крепость вашей сестры и не подвергать себя излишнему риску?
  - Нельзя. Мне надо изнутри посмотреть на общую обстановку в королевстве, поговорить с жителями, что остались под некромантами, узнать их настроения, чем дышат, о чем думают. А то мы их собираемся освобождать от ига живых мертвецов, а они живу там счастливо и никакого освобождения не желают, а то и с оружием в руках выступят против освободителей. Так что, решено, - не спеша, с толком, с чувством, с расстановкой. Заодно, и не привлекая к себе особого внимания, пощиплю некров и скелетников, все меньше потом придется с ними возиться. К тому же надо поддержать слух о том, что мы и в другие свободные земли камни передадим. Вот и будем считать, что я их повез. Один, так как так проще пробраться. Нечисть нестрашна, а от разбойников я отобьюсь.
   Однако его величество случай нарушил все мои планы, ну если не нарушил, то по крайней мере существенно их изменил. Всё началось с того, что дозорные доложили, что уже три больших отряда некров и скелетников двигаются в нашем направлении с трех разных сторон.
  - Кому то уж очень хочется взять реванш,- пробормотал сэр Март, одевая кирасу и поправляя перевязь.
   - И куда это вы собрались? - поинтересовался я.
  - Как куда, ведь там три отряда, а значит два придется встречать нашим дружинам.
  - А что в замке больше нет камней? - осторожно поинтересовался я.
  Леди Фиона сообразила первой и вскоре ещё два камня засветились зеленоватыс светом. Для того, что бы их пронести в охраняемую комнату, леди Фионе и леди Меринде пришлось их спрятать у себя под платьем. Потом в присутствии множества людей и воинов обоих дружин все три камня торжественно были вынесены на вышитых полотенцах и торжественно вручены десятникам из дружины сэра Марта. И вновь мы наблюдали из башенки, как навстречу наступавшим отрядам нечисти выдвинулись три десятка наших воинов. Все повторилось точно так же как и в первый раз с той лишь разницей, что маги некроманты на этот раз находились на безопасном удалении и от своих отрядов и тем более от камней мощи.
  Речку перешел только один отряд и полностью погиб. Остальные предпочли остановиться метров за триста от зеленой полосы новой границы чистой земли. Один из десятников догадался рывком преодолеть несколько сот метров до реки и волна от камня накрыла второй отряд, правда несколько десятков некров все таки избежали её губительного воздействия, так как быстро отошли ещё дальше от реки. После этого отошел и третий отряд. Судя по всему они не собирались дальше никуда уходить и терпеливо чего то ждали. Стоило десятникам с камнями отойти в сторону замка, как нечисть тут же приближалась к нашим границам, стоило им вернуться, как отряды вновь возвращались на свои безопасные места. Вместо погибшего отряда вскоре прибыл ещё один отряд, который состоял только из скелетников, зато их было около тысячи и сопровождали их аж пять магов некромантов. Вот так начались игры, кто кого пересидит, перебегает и у кого больше терпения.
   Когда уже стемнело и ночь вступила в свои права, я распорядился закрыть камни плотными накидками, что бы скрыть их зеленоватый свет, который они испускали, а потом, соблюдая предельную осторожность, перейти реку, но уже в сопровождении нескольких десятков дружинников, которые должны были охранять камни от нападения простых наемников, если таковы окажутся в распоряжении некромантов.
  По прежнему ни я ни хозяева замка не казали даже носу за пределы замка. Вскоре дозорные доложили, что за спиной одного из отрядов собирается конница и судя по всему состоящая чисто из простых людей без всякой нечисти.
   - Вот и настала ваша очередь сэр Март. Ни один камень не должен попасть в чужие руки. Берите свою дружину и с богом. Покажите этим продажным тварям, что ещё не перевелись рыцари в королевстве.
  Однако схватки как таковой не получилось. Внезапно вспыхнули несколько десятков очень ярких костров из некров. Это наши отряды с камнями приблизились к ним достаточно близко. Потом все поле озарилось одним большим заревом пожарища. Горели некры, горели и верещали младшие маги некроманты, все скелетники превратились в пыли и небольшой ветерок разносил её по полю. Выдвижение дружины сэра Марта в таких "светлых" условиях не могло состояться незамеченным. А несколько десятков панцирной конницы - это сила и наемники не рискнули. Они растворились в темноте, проследив за ними я успокоил леди Фиону,- Ушли в сторону Рачина. Я вздохнул,- Это был город моего первого настоящего рыцарского турнира...
  Вскоре вернулся сэр Март. - Сволочи, струсили и сбежали.
   - В этом тоже есть положительные моменты дорогой,- проворковала леди Фиона...
  А у меня возникла мысль,- интересно, а сколько лет или веков они женаты и самое главное как нашли друг друга?
  А леди Фиона продолжала: - По крайней мере они убедились, что наши земли надежно защищены и, по моему, мы уничтожили все их основные силы в этом районе, так что завтра можно будет отправить разведку в ближайшие деревни и поинтересоваться о покупке продовольствия и фуража.
  Затем началось обсуждение хозяйственных вопросов, от которых меня сразу же потянуло в сон. Заметив мое состояние сэр Март тут же спросил: - Ваше высочество, а вы не ослабли от зарядки трех камней?
   Я усмехнулся: - Сэр Март, при необходимости я могу весь ваш замок превратить в один мощный камень мощности и даже не замечу уменьшения своих сил. Только в этом пока нет ни какой необходимости. Нам рано раскрывать все свои карты. Так что пока обойдетесь тремя камнями. Как я уже говорил их вам хватит месяца на три четыре. Да, если вдруг пожалует кто из сильных магов, камни надо будет просто напросто положить друг на друга. А уж если кто их великих или главных магов некромантов, то сложите все три камня вместе. Этого должно хватить для нейтрализации его сил. А теперь извините, мне завтра рано выезжать и я хочу спокойно выспаться.
  Леди Фиона лукаво блеснула глазами: - Так что леди Меринда сегодня ночью будет спать одна в своих покоях?
   - А что у молодой леди есть свои покои? Я хотел бы посмотреть, как она устроилась.
  - Вас проводят ваше величество...
  Комната леди Меринды по своим размерам значительно уступала моим покоям, а вот кровать была раза в полтора больше.
   - Не хорошо миледи, вы каждую ночь в моей спальне пытались меня столкнуть на пол, так что я чувствовал себя крайне неуютно на своем ложе и вынужден был даже иногда для того, что бы не упасть, ложиться на вас сверху. А тут такой простор, можно спокойно спать. Всё, решено, сегодня я ночую у вас...
  Раним утром невысокая кобылка легко несла меня по знакомой дороге в сторону земель моего деда - маркиза Ля Конт, где я не был столько лет, что страшно и подумать....
  
  4.
  
  Земля почти ни чем не отличалась от чистых земель, только кое где проступали проплешины серой травы, да сухих кустов и деревьев вдоль дороги было значительно больше чем обычно. Иногда в стороне от дороги попадались небольшие деревушки, большей частью брошенные. Только один раз я заметил небольшой дымок, что курился над полуразвалившейся избушкой. Дорога была безлюдна. Первый постоялый двор, который попался на моем пути, встретил меня раскрытыми окнами и дверями, покосившимися воротами и скрипом калитки. Спешившись я ввел свою кобылу в то, что раньше было конюшней, в надежде найти хоть ведро, что бы набрать воды в колодце и напоить животину. Увы, все было разрушено и разбито. Словно кто то специально глумился над этим местом. Ясли разбиты и перевернуты, стропила перерублены, все ведра и бочки пробиты или из них выбито дно. Даже несколько копенок сена, что видимо осталось после того, как хозяева бросили двор, были разбросаны и затоптаны в грязь.
  Нам пришлось вновь вернуться на дорогу и утолять жажду в первом попавшем ручье. Вода была со странным привкусом болота и железа. Я удивился, в этой местности никогда не было болот...
  С дороги послышался топот копыт. Я насторожился и зажал морду своей лошадке, что бы она не подала голос. Не то что бы я кого то боялся, просто я считал, что чем меньше я оставлю следов по дороге, тем будет лучше. А вскоре я услышал и голоса:
   - Да говорю тебе, он один выехал утром из замка и с камнем за пазухой. Простому то человеку он ничего не сделает, только нечисть изничтожает. А представь сколько золота за него отвалит нам господин, если мы его доставим ему в замок. Этому же камню цены нет. Ни один некр или скелетник приблизиться не сможет. Мы даже сможем на обратном пути пошариться в брошенных домах и поискать схроны не опасаясь, что нарвемся на нечисть. А можем с этим камнем сами зажить как господа. Приедем в какую нибудь зажиточную деревню и объявим себя их защитниками, а они за это будут нас ублажать, кормить и поить.... - голоса затихли вдали. А вскоре я услышал ещё какой то шум не похожий на топот копыт, но все таки топот. Мимо нас, спрятавшихся в кустах, словно свора собак пробежало два десятка некров, которые явно преследовали незадачливых всадников....
  Дождавшись, когда топот затихнет, мы вышли на дорогу и продолжили свой путь. Где то через час мы нагнали живописную группу. Два мужичка сидели высоко на дереве и с тоской смотрели как некры сырыми ели их лошадей. Пользуясь тем, что некры были заняты трапезой, я объехал их по широкому кругу и вновь выехал на дорогу. Конечно мне ничего не стоило уничтожить их, но как быть с двумя мужиками? Ведь тогда мне пришлось бы убить и их, иначе слухи обо мне разлетятся очень быстро, а мне этого совсем не надо.
  Уже ближе к ночи я достиг ещё одного постоялого двора, который к счастью оказался обитаемым. Меня встретил унылого вида хозяин. Сразу признав во мне благородного он с первых же слов начал жаловаться:
  - Ваша милость, вы первый постоялец за последние три дня. Я разорен. Все продукты вычищает эта нечисть, что ведет себя по хозяйски. Хорошо хоть что в дом им путь заказан, а то б и тут все вычистили. Нет, нет, свою лошадку заводите в зал, там для таких случаев специальный угол выделен. Из еды только яичница и очень дорого,- могу забить и приготовить курицу.
  И действительно, трапезный зал был поделен несколькими перегородками на небольшие отсеки. В одном был курятник, в другом стояла небольшая коновязь, в третьем в закутке сидела тощая свинья и пыталась грызть толстую поперечную доску, что загораживала ей выход. Увидев что я внимательно осматриваю его хозяйство, он с унылым видом, но гордо произнес: - Моё хозяйство, все что удалось спасти. У других и этого нет. Вот только жаль, что живность кормить толком нечем. В деревнях жителей почти не осталось - одни бабы да дети, а из них какие работники...
  - А куда же мужики подевались,- осторожно поинтересовался я.
   - Кто в леса ушел и там прячется, а кто в замок к магичке в дружину подался. Там хоть и сложишь голову, зато с честью, а главное ни некром ни скелетником не станешь. Она всех павших на поле боя не бросает, собирает а потом сжигает. Ваша милость, а вам молодая девка на ночь не нужна? Не тронутая вроде.. А то тут прибились ко мне беженцы, вроде из благородных, а у самих за душой ни монетки и делать ничего не умеют. Ни полы помыть, ни посуду. Толку от них никакого, а есть хотят. Вот я молодой то и сказал, что за еду она будет ублажать моих постояльцев, пока её мать не выздоровеет или в могилу не сляжет. А она мне - мы обязательно с вами рассчитаемся, а сейчас кормите нас в долг, а у самой только одно платье и даже сережек нет....
  -Зови их за мой стол, так уж и быть, покормлю. Хотя постой. А почему некрам и скелетникам путь в дом заказан?
  - Ох, ваша милость, а вы что на двери имперский знак не видели? Неужто упал? - и он рысцой понесся к двери и открыл её. - Ну и напугали вы меня ваша милость. На месте, видите,- и он показал мне прибитый к двери овальную пластинку из железа, на которой были выдавлены два знака молнии. Я пригляделся и очень быстро определил и магическую силу и её вид, что были заложены в знаке.
  - Слышь, хозяин, а тебе знаки такие нужны? Ну там на конюшню повесить, на ворота и по забору вокруг двора, чтоб оградиться от нечисти?
   Хозяин всплеснул руками, - Да где я таких денег наберу. У меня всех моих сбережений хватило только на один знак и то, маг что мне его выдал потребовал, что бы в каждый его приезд я его кормил и поил бесплатно, да дочку свою ему ещё на ночь приводил, если ему в этом потребность будет. А дочери моей только 12 или 13 стукнуло. Приемная она, приблудышь, по хозяйству мне помогает. А он видите ли на молоденьких падок... А сколько вы за знак то возьмете ваша милость? А давайте я вам ту девицу из благородных . И она свой хлеб отработает на неделю вперед, и мне прибыль будет. Какое никакое хозяйство во дворе можно будет разместить...
  Он сорвался с места и быстро нырнул в невысокую дверь за прилавком, а потом выскочил из неё с каким то свертком и так же рысцой поднялся по лестнице на второй этаж. Из приоткрытой дверцы высунулась симпатичная мордашка рыжеватой девчушки, а потом показалась и она сама. Взяв тряпку с прилавка она стала протирать стол за которым я сидел изредка посматривая на меня. Потом не выдержала и спросила, подражая своему отцу: - Ваша милость, а почему вы лицом такой молодой, а виски у вас все седые?
   - Что действительно седые?- удивился я. С момента своего возвращения я в зеркало так и не удосужился посмотреться. Да и для чего? Волосы и прическу я оставил без изменения, а от бороды и усов пока избавился.
  В это время раздались шаги на лестнице и я с любопытством стал смотреть, как по ней сначала быстро сбежал хозяин, а потом неспешно спустилась действительно молодая девушка в, когда то без сомнения, красивом платье. Девушка была симпатичной и кого то мне очень отдаленно напоминала. Онам подошла и бесстрашно взглянула на меня, потом присела в книксене.
   - Я леди Роберта, молодая баронесса Циммер из маркизата Ланкастер. Хозяин постоялого двора мне всё объяснил. Я согласна стать вашей контрактной женой на то время, что вы проведете в этом здании. Я встал и пригласил её за стол, предложив сесть рядом со мной. Как просто решился вопрос - контрактная жена. Что то я уже слышал о таком виде сожительства. Кажется Фрей мне что то говорил. Видя голодные глаза леди Роберты я машинально создал большое блюдо горячего мяса и поднос фруктов и сладостей. А заметив взгляд дочери хозяина, что застыла с раскрытым ртом, я создал и для неё небольшой поднос и вручил ей прямо в руки.
  - Давай ка хозяюшка, забирай подарок, да принеси нам кувшин чистой воды. Леди, не стесняйтесь, ешьте, хотя впрочем сначала отнесите еду своей матери, а потом возвращайтесь за стол.
   Подошел хозяин и тоже остолбенел от изобилия на столе. Я сделал вид что копаюсь и достал из поясной сумки с десяток имперских знаков. - Забирай. Можешь прямо сейчас пойти и развесить их там где тебе будет нужно. Но не увлекайся, иначе привлечешь к себе ненужное внимание. И вешай их на неприметные места, от этого их магия нисколько не пострадает и не уменьшится.
  Хозяин с поклонами забрал знаки и кланяясь и пятясь быстро выскочил на улицу. Вскоре вернулась и леди Роберта.
  - Итак миледи,- сказал я требовательно,- рассказывайте свою историю. Коротко и правдиво. Она вздрогнула и даже немного ссутулилась от моих резких слов.
  - Мы с матерью отправились с отрядом верных слуг кружными дорогами к королевскому замку, но по дороге нас перехватили некры. Один из наших слуг нас предал и нас поджидала засада. Погибли все, кроме нас и нашего кучера. Он то и вывел нас на эту дорогу. А потом ушел за продуктами в деревню и не вернулся от туда. Мы подождали немного и сами отправились в обратную дорогу. Несколько дней назад на нас напали некры и съели наших лошадей, разбили нашу карету, но нас почему то не тронули. Мы добрались до этого постоялого двора, где моя матушка слегла. Это все.
  - Молодая леди, а для чего вам в такое неспокойное время понадобилось попасть в королевский замок. Причина должна быть очень веская.
  - Меня туда вызвал по неотложному и важному делу королевский наместник граф Фрей. Что за дело я не знаю, а он не объяснил.
   - Вы виделись с ним?
  - Нет, его распоряжение передал великий маг Маркус, с которым он поддерживает постоянную связь.
  Дверь открылась и в зал буквально влетел хозяин постоялого двора. - Ваша милость, некры, а сними тот маг, охочий до маленьких девочек.
   - Сколько некров? - спокойно поинтересовался я.
  - Как обычно - чуть больше десятка, это его охрана, но там все такие здоровяки...
  За окнами внезапно полыхнул яркий свет и раздался протяжный визг, который потом перешел в вой и стон. - А ты не ошибся хозяин? По моему там никого нет, ни мага ни некров. Ну ка выйди на крыльцо и ещё раз внимательно посмотри, а то говорят у страха глаза велики.
  Мелко крестясь и поминутно оглядываясь на меня хозяин засеменил к дверям и сначала чуть приоткрыл дверь, прислушался, а потом открыл её полностью и вышел во двор. Отсутствовал он минут десять и вернулся с полными руками, в которых были мешочки и судя по всему с деньгами. Он выложил их передо мной:
  - Вот все что осталось от мага и его отряда.
   Я равнодушно взглянул на деньги.- Серебро оставь мне, если оно там есть, медь вся твоя. А золото подели с леди Робертой.
  Хозяин вновь нырнул за стойку и вернулся с глубокой глиняной миской. Затем развязывая и высыпая один мешочек за другим, он всю медь смахивал в свою миску. Небольшую горку серебряных монет и украшений подвинул ко мне, а золото честно поделил поровну. Я вытащил ещё пару золотых монет и передал их ему. - Это тебе за серебро. Маг был, ты купил у него пару имперских знаков, а потом утром он вместе со своим отрядом ушел и с тех пор ты о нем ничего не слышал, хотя люди говорили, что недавно отряд некров попал в засаду и их всех перебили серебряными стрелами, ни один не ушел,- и я сделал знак рукой.
  - Хозяин двора привычно заскулил: - Обобрал до нитки, все что скопил непосильным трудом забрал за пару имперских знаков, хорошо хоть что на медь не позарился...
  После плотного ужина, подмигнув хозяйской дочке, мы с леди Робертой поднялись по лестнице на второй этаж и зашли в комнату, где лежала больной её мать. С первого же взгляда было ясно, что баронесса сильно простыла: красные глаза, хриплое прерывистое дыхание и мокрое полотенце, которое она постоянно прикладывала к своему носу.
  Как заправский лекарь я подсел на краешек кровати и приложил руку ко лбу больной. Жар быстро угас, дыхание выровнялось, а насморк пропал. Я создал небольшую чашечку с лечебным отваром и предложил ей выпить. Она с благодарностью выпила, улыбнулась, закрыла глаза и уже через несколько секунд заснула.
  Я встал с постели: - Завтра ваша матушка будет полностью здорова. Молодая леди тоже встала со стула, - Вы маг милорд?
   - Это так важно? - Да, вы так легко расправились с отрядом некров и с магом некромантом средней руки... Но всех белых магов я знаю, они на перечет, даже их учеников всех знают по именам.
   - А что у великих магов есть ученики? - Есть, кроме леди Венеры. После того как её вроде бы муж обучился у неё магии а потом погиб в схватке с магами некромантами, она дала клятву, что у неё больше никогда не будет учеников.
  Я усмехнулся. - Леди, я, не в обиду вам будет сказано, знаю цену женским клятвам, так что вполне возможно что и у леди Венеры скоро появится новый ученик. Впрочем извините, но я сегодня весь день провел в седле и завтра мне предстоит продолжить свой путь, так что позвольте вам откланяться и пожелать спокойной ночи.
   Она гордо вздернула подбородок: - Милорд, вы хотите оскорбить меня?
  - Я? Каким образом?
   - Я ваша контрактная жена на время вашего нахождения в этом здании, я дала слово и я его выполню. Где вы остановились? - и она решительно пошла к дверям.
   - Леди Роберта, - проговорил я ей в спину,- мне не нужно такое самопожертвование, и к тому же я действительно устал. Давайте мы отложим выполнение данного вами слова до лучших времен, ну например до того момента как вы вернетесь в свой замок. Даю вам слово, что я обязательно навещу вас в скором времени.
  Она резко развернулась в мою сторону.
  - Хорошо, но помните, вы дали слово. А мы Циммеры - Дрейки сами держим свое слово и требуем этого от других. Вы мой должник милорд.
   Я поклонился и поскорее поспешил выйти из комнаты. Проходя мимо девушки я мимоходом привел в порядок её платье, а заодно и все вещи, которые находились здесь. Уже направляясь в выбранную мной комнату я с недоумением подумал - они что все сговорились залезть в мою постель, неужели визит в подземный мир так повлиял на меня?
  В комнате я проверил окна и занавесил из шторами, потом расширив свое восприятие просканировал ближайшую округу. Увидел, что те две бедняги - любители легкой наживы так и сидят на дереве, а некры доедают уже вторую лошадь, сжег живых мертвецов. Больше ничего примечательного я не заметил. Да, в глубине от чистых земель завоеватели ведут себя беспечно и этим можно будет воспользоваться...
  Спал я очень спокойно, без всяких сновидений, завернув себя в плотный кокон, недоступный ни кому. Только под утро я позволил себе немного высунуть нос из него и сразу почувствовал присутствие недалеко большого отряда всадников, который направлялся в сторону постоялого двора. Отряд состоял только из людей. Это меня и насторожило - наемники или предатели перешедшие на сторону некромантов и императора Винсента?
  Я спустился вниз в полной боевой выкладке, увидев хозяина постоялого двора, бросил ему: - К нам гости, большой отряд всадников, все люди. Лишнее все убери, дочь отправь в комнату к леди, я её запечатаю, потому что если это наемники, сам понимаешь, могут быть неприятности, а девочке нечего смотреть на смертоубийство.
   Хозяин быстро все смекнул на ходу,- Ваша милость, а можно и мне в ту комнату тоже спрятаться? Боюсь я разбойников. - А если это не разбойники а честные борцы с некрами? Нет уж дружок, будь на месте и привечай гостей.
   Девчонка, залихватски подмигнув мне, через ступеньки понеслась по лестнице, а вскоре я услышал как хлопнула дверь. Убедившись, что она на месте, я запечатал всю комнату полностью, и дверь и стены и окно. Затем сел за стол, создал себе миску горячего мяса и стал есть как ни в чем не бывало.
  Вскоре раздался топот копыт и во двор влетело несколько десятков всадников, от чего сразу же стало тесно. У многих я заметил за спинами луки, но вот разобраться какие наконечники стрел у них я сразу не мог, а когда разобрался немного вздохнул спокойнее. Большая часть стрел была с серебряными наконечниками, хотя это ничего и не говорило, у наемников или разбойников тоже может быть серебро в оружии.
  В зал по хозяйски вошли несколько человек и внимательно осмотрев все вокруг, остановились беря в первую очередь меня под контроль. Один из них пытался подняться по лестнице, но лестницу я блокировал и он потоптавшись на месте вернулся на свое место. Я продолжал есть не обращая на них ни какого внимания. Затем в зал решительными шагами вошла молодая леди с эмблемой моего деда на груди.
  - Ваша светлость все чисто, - отрапортовал один из воинов,- из посторонних только вот этот. Нечисти в здании нет, лестница блокирована и проход закрыт.
  Я с любопытством разглядывал свою сестру, угадывая в ней наши фамильные черточки. Все таки она больше была похожа на отца.
  - Кто такой и что здесь делаешь? - отрывисто спросила она. Первый её вопрос я решил пропустить мимо ушей, а на второй любезно ответил : - Завтракаю, как только поем, продолжу свой путь. Не подскажете любезная маркиза, далеко ли ещё до вашего замка?
  Не отвечая на вопрос, она кивнула на меня головой: - Этого связать и в замок, там разберемся. Будет сопротивляться - убить.
  - Чувствуются миледи недостатки вашего воспитания.
   Она коротко бросила своим людям - Убейте его.
  А те стояли и смотрели с открытыми ртами, как их предводитель стал уменьшаться в росте и размере, молодеть прямо на глазах, пока не превратился в маленькую пятилетнюю девчушку, что с трудом выбралась из своих доспехов, кольчуги и ставшей ей великоватой одежды. Впрочем великоватой она ей была буквально несколько мгновений.
   - Ты что со мной сделал? - пропищала она. - Привел в соответствие твой возраст с твоими умственными способностями Венера. Видимо в детстве тебя отец и мать не пороли, коль ты выросла такой бестолковой и своенравной. А будешь бузить, - начнешь ползать на четвереньках, пускать пузыри и агукать и все это на глазах своих людей. А теперь отвечай, почему ты не прошла обучение у Фрея?
  - Впрочем молчи. Я лучше послушаю учителя.
  По жесту моей руки мессир оказался в зале постоялого двора, удивленно озираясь. Увидев меня, он заулыбался во весь рот, потом быстро опустился на одно колено: - Ваше величество, как же я рад, что вы наконец то вернулись из своего далёкого путешествия.
   Я сделал ему знак подняться, пригласил к столу и ворчливо спросил: - Это за какие такие заслуги тебе даровали графский титул и кто это был таким щедрым?
  - А это ваш сын, сэр Гарольд второй, за участие в первой компании против Винсента кровавого. А ваш внук сэр Франклин второй даже хотел сделать меня герцогом, но я скромно отказался, предупредив, что с титулом графа вы может быть, ваше величество, ещё и согласитесь, а вот герцога точно не потерпите.
   Мы тепло обнялись. - Фрей, почему Венера не была у тебя на обучении?
   - А что сильно заметно?
  - Очень сильно.
  Он вздохнул. - Ваша матушка леди Ингиз не захотела расставаться со своей любимой дочуркой и отправлять её сначала в ваш замок Ланкастер, а потом и в королевский дворец. - А теперь мы пожинаем плоды домашнего воспитания моей дорогой сестренки,- продолжил я.
  - Франк, это ты? - пропищало это пятилетнее существо, а потом разрыдавшись бросилась ко мне
  .- Как же я тебя ждала, как я молилась, что бы ты поскорее вернулся, а ты все не шел и не шел. Она забралась ко мне на колени, уткнулась в мой камзол и рыдала во все горло. Я гладил её по голове и как мог старался утешить. - Теперь все будет в порядке Венера. Я вернулся и теперь все пойдет по другому. Но все равно, на три года ты пойдешь в ученики к мессиру и не спорь, а то отправлю на все десять лет, как и должно было быть.
  Я поставил шмыгающую носом девчушку перед собой и она стала медленно расти, пока не превратилась в красивую пятнадцатилетнюю девушку. Её доспехи я тоже подогнал под размер и надел на неё.
  - Ну вот, теперь отвечай, зачем ты рискуя собой забралась так далеко?
  Она быстро взяла себя в руки, огляделась вокруг, но её воины с самым независимым видом внимательно рассматривали паутину на потолке и рисунок на побеленных стенах.
  - Леди Роберта не прибыла к сэру Фрею в установленный срок и я отправилась на её поиски. Я знаю, что она где то в этом районе, а потом исчезла.
  - Она на втором этаже в пятой комнате, можешь кого нибудь отправить за ней, я сниму печати.
   Тут же один из воинов, что смотрел в потолок без слов поднялся по лестнице и исчез в коридоре.
  - Не слишком ли много шума ради какой то молодей баронессы? Чем она так ценна?
  Венера внимательно посмотрела на меня:- А ты не знаешь?
  - Нет, я не имею привычку читать мысли других людей, ну если только в исключительных случаях. Этот случай не представляется мне исключительным.
  - Так по всем предсказаниям она должна стать твоей женой.
  - Это почему же?
   - Не знаю, так предсказано в откровениях Мебиуса, сэр Фрей лучше тебе расскажет что и как, он читал эти откровения, которые они с Маркусом откопали в каком то монастыре.
  - Фрей? Может быть ты мне объяснишь в чем дело?
  - Ваше высочество, я лучше вам дам прочитать этот документ и вы сами решите стоит ему верить или нет...
  - Так Венера, сейчас с графом убываешь в королевский замок на обучение. Фрей, ни каких поблажек и не приведи господь, если она собьется в перечислении ангельской иерархии или чинов демонологии. Разрешаю обучение вести по ускоренной методике, то есть наказывать в два раза чаще чем в свое время доставалось мне. Я сейчас в замок Ля Конт, посмотрю что и как там, укреплю его, потом к себе, а уж потом в королевский дворец. Во время моего путешествия я встретился с его величеством Георгом первым и он подсказал мне, где храниться большая часть его королевской казны, преимущественно в серебряных монетах, хотя и золота там хватает. И ещё Фрей, если молодая леди будет вести себя прилично и будут успехи в обучении, можешь позволить ей посещать свой замок, только предупреждай меня об этом.
   Я усмехнулся,- Не знаю как там предсказания, но молодая баронесса ещё вчера стала моей контрактной женой.... Фрей, она тебе ни кого не напоминает?
  Граф внимательно смотрел как леди Роберта спускалась с лестницы в сопровождении матери и дочери хозяина двора. - Вот провалиться мне на этом самом месте, если это не.....
  
  5.
  
  Я перебил его: - Похожа? - Как две капли воды,- потрясенно подтвердил мессир.- Вот и мня это озадачило. Заберешь её с собой на воспитание. Ей по словам хозяина лет 12 - 13. Она приемная дочь, приблудышь,- как сказал он.
  Хозяюшка, - позвал я девчушку, - хочешь пожить в королевском замке? Великий маг сэр Фрей готов взять тебя на воспитание и обучение.
   - Ваша милость, а вы там будете жить? - Буду. - Тогда я согласна, только Ципа с собой возьму.
   Возле ноги девчонки проявился белоснежный красавец пес огромного размера. Пес телохранитель, порода выведенная магами только для своих детей.. Такие псы стоили баснословных денег и даже не каждая королевская семья могла позволить себе завести такого охранника для своего ребенка. Они росли как правило вместе и составляли единую пару практически на всю жизнь. Я даже слышал, что и пес и его хозяин умирали одновременно.
   Мы с мессиром переглянулись и мысленно обменялись посланиями: - Разберешься? У девчушки потеряна память. - Постараюсь, хотя и не обещаю. Это может быть ловушка, или память специально блокирована.
  - Ну, пора не надолго нам расстаться,- я подошел к Венере и поцеловал её.- Будь умницей и поскорее пройди курс обучения.
   - А почему это вы ваша милость её поцеловали, а меня нет? - подала голос "хозяюшка".
   - Это моя младшая сестренка, и кроме неё у меня больше никого нет.
  - А вот и не правда. Она маркиза, а вы король. Значит и сестра у вас должна быть принцесса, правда Цип? Псина изобразила подобие улыбки, обнажив клыки и тихо, но гулко рявкнула.
  Вся троица медленно растаяла в воздухе. Я повернулся к воинам сестры. - Кто старший? Вперед вышел мрачного вида седоусый воин со шрамом через все лицо: - Я сотник Начал, а это моя конная сотня.
  - Забирайте баронесс и возвращайтесь в чистые земли, а я прикрою ваш отход и обеспечу его спокойствие. Кстати когда будете проходить Горелые Пни, там на южной окраине приготовлено стадо овец и коров для некров. Заберите с собой. Стадо в овраге возле ели со сломанной макушкой. Выполняйте.
   - Да, ваше величество...
  Вскоре постоялый двор опустел и наступила тишина. Я обратился к хозяину постоялого двора:- Угловую комнату ни кому не сдавай. Я буду там изредка появляться, а ты следи, кто и сколько прошел мимо постоялого двора и куда направлялся. Услуги будут оплачиваться, а это возьми, задаток. Небольшой мешочек с золотом перекочевал из моей руки в руку унылого мужичка и непостижимым образом исчез бесследно в бездонном кармане его штанов.
  - Маркус, ты уже знаешь что я вернулся? - Да ваше величество.
   - Для тебя я по прежнему сэр Франк. Через несколько дней я вернусь домой, а пока у меня к тебе просьба. Собери все сведения которые возможно о леди Роберте Циммер - Дрейк. Я знаю, что вы её уже всесторонне проверяли, но считай, что начинаешь проверку заново. Особенно меня интересует, как она попала на этот постоялый дом, который не просто в стороне от её маршрута, а вообще бог знает где. После моего отъезда прощупай хозяина двора. Я не буду здесь ничего искать, что бы не привлекать к себе внимания, а ты попробуй. Особенно меня интересует, почему и у неё и у её матери при себе не оказалось ни одной драгоценности, даже сережек или цепочек. Проверь её платье. Не может оно за столь короткий срок превратиться в такое тряпье. В общем я на тебя надеюсь. До встречи,- я оборвал связь.
  Хоть я и создал вокруг себя непреодолимый барьер, недооценивать противника нельзя. Говорят что и гордого льва может завалить свора шакалов, если их будет очень много. Я периодически чувствовал, как то с одной, то с другой стороны меня пытаются прощупать. Контакт очень слабый и как будто мимолетный, словно легкий ветерок в жаркий летний день.
   Оседлав свою кобылку и распростившись с хозяином постоялого двора, я потихоньку потрусил но не в сторону земель своей сестры, а немного в другую сторону. Мне очень захотелось посетить наше поместье, где я родился и вырос, туда то я и направился.
  К вечеру я уже стал узнавать места мимо которых проезжал. Дорога к усадьбе не просто заросла, на ней уже взошли молоденькие деревца и если б не моя память, то вполне можно было бы заблудиться и сбиться с пути. От усадьбы ничего не осталось, даже следов. Только проплешина на поляне, где раньше стоял дом. Я спешился, спутал ноги кобыле и стал неторопливо собирать хворост и дрова для костра. Благо кустов и сухих деревьев здесь хватало. Вот здесь у нас была конюшня, а здесь кузня дядьки Витора, там амбар для зерна и коптильня для мяса.
  Картины моего детства пробегали перед моими глазами. Все это вызывало щемящее чувство потери и тихую грусть. Я развел костер, вытащил Вангорт и приготовился ждать. Ожидание на долго не затянулось. Как только первые звезды проявились на темном небосводе, легкая рябь пробежала по языкам пламени. Я не стал оглядываться, хотя чувствовал как из темноты меня внимательно буквально ощупывают настороженные глаза. Я поднял правую руку, привлекая к себе внимание.
  - Проходи к костру, не прячься, я тебя и вижу и чувствую. Если голоден, то накормлю. Намерения причинить тебе зло у меня нет.
   Раздался хриплый голос, который ни как не вязался с почти детской фигурой говорившего: - Конечно, сироту каждый норовит обидеть. Но ты меня не обидишь. Странно, но я тебя знаю, ты был когда то местным...
  - Я родился и вырос здесь. Правда это было очень давно.
   - Я узнал тебя Франк сын Гарольда. Пришел навестить могилу своих родителей?
   - Они похоронены здесь? - я был удивлен.
  - Нет конечно. Их похоронили в каменном доме. Не люблю камень.... Но их сердце навсегда осталось здесь, по этому после их смерти я и сделал им склеп, где храниться их любовь к этому месту. Он тяжело вздохнул. - Пошли что ли, посмотришь, погрустишь...
  Впереди меня семенил очень низкорослый мужичок в каком то рванье. Не долго думая я одел его в новенький кафтан, штаны и красные сапожки, а на голову водрузил небольшую шапку. - Давно бы так, а то я просить не люблю. Вот смотри...
  На вычищенной небольшой площадке из осколков стекла, цветных камешков были выложены два соединенных между собой сердца. Они слегка светились чуть заметным блеклым светом. - Это их любовь к этому месту и той жизни, что они прожили здесь,- пояснил он.
  - Перебраться ко мне не хочешь? - Нет, там камень, а в нем мне воздуха не хватает. Да и куда я от них. Я ведь вместе с ними сюда переселился...
  Мы ещё постояли несколько минут в тишине, я напитал своей любовью два сердца и создал ещё одно, третье, свое. Потом чуть в стороне появился небольшой деревянный дом. - Обживайся, не часто, но я буду приезжать сюда. Плохих людей и нелюдей не пускай сюда. Спасибо тебе за заботу.
  Старик молчал, к чему то прислушиваясь: - Пошли к костру. По твоим следам идет зло, а ты свой меч там оставил. Не хорошо.
   - Не хорошо,- согласился я,- но у меня и кроме меча есть чем встретить зло.
  - Молодой ты и глупый ещё,- спокойно проговорил домовой присаживаясь у костра. - Есть зло, которое невозможно победить окончательно с помощью магии. Только добрая сталь. А так, отступит, залижет раны и опять будет преследовать тебя. Это зло из этого разряда. Ладно, не люблю я кровь, пошел я домой, а ты жди, оно уже близко. И не забудь, ты обещал навещать меня. В следующий раз рубаху красную привези, кровь не люблю, а красный цвет мне нравится...
  Я подбросил веток в костер, который с радостью принял дань и ярко загорелся. В светлый круг от огня, пританцовывая, вошли две большие кошки черного цвета. Их глаза горели диковинным ярко зеленым светом. Одна промурлыкала - Это он? - Конечно. Только хозяин сказал, что он сильный маг, а я в нем не чувствую даже зачатков магии. - Да не все ли равно маг он или нет. Убьем и съедим.
   А у меня в голове возникли слова домового: - Кошки имеют по восемь жизней, учти это и правильно распредели свои силы. Если будешь сражаться без использования магии, то привяжешь их к себе и они не смогут сбежать. Будь осторожен, они хитры и коварны...
  Я встал с земли и приготовился к отражению нападения. Их прыжок с места чуть было не застал меня врасплох. Прежде чем я успел отпрыгнуть в сторону и рубануть одну из них, чья то лапа разодрала на мне камзол и шкрябнула по кольчуге. Все таки надо было кирасу одеть.
   Рана на одной из кошек загорелась зеленым светом и исчезла. А потом начался самый настоящий кошмар. Я уворачивался, наносил и получал удары, кувыркался на земле и прыгал в стороны. При этом следовало ещё не забывать изредка подкидывать, хотя бы ногой, ветки в костер. По моим примерным подсчетам схватка уже длилась более двух часов, а конца и края ей не было. Кошки стали действовать осторожнее. Пока одна из них делала вид, что готовиться к нападению, вторая пыталась обойти меня или с боку или со спины. Моя кольчуга уже висела клочьями. Поножи на левой ноге были сбиты, левую руку саднило от тех ран, что я уже получил. Развязка наступила неожиданно. При очередном прыжке кошки на меня я не стал уклоняться в сторону, а просто присел и нанес рубящий удар снизу в верх, в подбрюшие первой кошки. Вторая, прыгая у меня со спины, врезалась в неё и я успел нанести и ей сильный рубящий удар по короткой шее. Пока у них заживали и светились зеленым светом раны, я наносил удар за ударом по их телам, рубил, колол и не сразу заметил, что их тела перестали светиться, да и глаза погасли.
  - Эй, Франк, хватит издеваться над мертвецами,- откуда то со стороны донесся хриплый голос домового. Иди сюда, я тебе воды приготовил и полью, а то ты весь в кровище, а это не хорошо.
  Пошатываясь я отошел в сторону от костра и в удивлении остановился. День был в полном разгаре, во всю светило солнце и темный круг вокруг места схватки стал рассеиваться.
   - Это что уже день?
  - А что, не заметно?- проворчал старичок. - Давай умывайся да и двигай по своим делам, а этих я сам похороню. Они пали в честном бою, хоть и твари мерзкие. Раны то свои теперь можешь заживить, теперь можно.
   - Слушай старый, а как узнать когда можно будет применять честное оружие, а когда и магию? - Да все просто,- против людей и нелюдей можно и магию, а против всякого зверья только меч или ещё чего. Ладно, заболтался я тут с тобой, а дом ещё не метён... И про рубаху не забудь, лучше шелковую, она мягче...
  Короткой дорогой мы трусили в сторону замка Ля Конт. Она тоже вся заросла и изменилась до не узнавания. Я конечно немного схитрил, и каждый небольшой шажок моей кобылы ровнялся по расстоянию десятку шагов обыкновенной лошади, по этому наверное со стороны наверное это выглядело как будто мы летели по воздуху. Дважды нам попадали небольшие заставы или отряды некров и скелетников. За спиной мы оставляли только пыль и пепел....
  Вот и чистые земли. В том месте где прогиб Лаэрт стояла покосившаяся и почти развалившаяся часовенка. Я остановился и подправил её, придав вид словно её построили только вчера. Невольно мысли вернулись в далекое прошлое. Как то незаметно возникло воспоминание о запретной комнате моего деда. Её тайну я так и не разгадал и даже деда не расспросил...
  К замку я подходил ведя свою лошадку в поводу, внимательно осматривая укрепления и стены. Кое где были видны оплавленные места, а это значило, что замок хотели взять приступом. Если это некры, то количество магов принимавших участие в штурме было значительным. Интересно, Венере помогал кто нибудь или обошлась своими силами?
   Калитку мне открыли заблаговременно. Внутри меня встретили настороженными взглядами. Видимо происшедшее с их хозяйкой на постоялом дворе стало достоянием обитателей замка. Найдя глазами сотника Начала я отрывисто приказал: - Через полчаса постройте мне всех воинов гарнизона кроме дежурных смен и охраны. Провожать не надо, я буду в кабинете маркиза, вернее в кабинете который когда то занимал маркиз Ля Конт, дед вашей хозяйки.
  Кабинет встретил меня полнейшим запустением, старой рассохшейся мебелью и мертвой тишиной. Раздался стук и несмело вошла служанка с ведром и тряпкой: - Простите ваша милость, но маркиза запретила кому либо заходить в этот кабинет без её разрешения, по этому и порядок здесь не наводили. - Убирай, только побыстрее и не обращай на меня внимания.
  "Внутренним" взглядом я стал осматривать стены, потолок, и даже пол. Естественно двери я нашел. Их было две. Одна была в стене и прикрывалась ветхим гобеленом, а вот вторая была в полу и на ней было заклятие невидимости и чья то печать. Дождавшись, когда служанка наскоро наведет порядок, я вызвал сэра Фрея: - Мессир, Венера сильно сейчас занята?
   - Да нет, зубрит "Псевдомонархию демонов" Иогана Виера. - Тогда я её немного отвлеку от занятий...
  Недовольная Венера стояла передо мной в простом, чистеньком платье скромной благородной девушки, которое так не вязалось с её независимым видом.
  - Здравствуй сестренка, как ты? Я уже успел по тебе соскучиться, Фрей не обижает? Сладкого чего нибудь хочешь?
   Взгляд Венеры немного смягчился: - Я тоже скучаю по тебе, а тут ещё эта пигалица все уши прожужжала мне про тебя. Она кажется в тебя влюбилась... Я подошел и обнял сестру. - Потерпи ещё немного, скоро все наладится. Потом я посадил её за стол и придвинул стило и лист бумаги. Составь мне список своих рыцарей и тех кто наиболее отличился в боях с нечестью. Когда я через несколько минут взял лист бумаги,- не удержался от горестного вздоха. Всего три рыцаря, а список отличившихся насчитывал всего семь фамилий.
  - Это все? - Тех кто здесь да, лучшие из лучших я вынуждена держать в Росвиле, там пять рыцарей и гарнизон по более, так как там им приходится надеяться только на свои силы, пока я не прибуду с подмогой.
  - Хорошо, Росвил я оставляю на твое усмотрение, а здесь все твои рыцари через десять минут станут баронами, а отличившиеся будут возведены в рыцарское достоинство. Назови мне земли, что ещё находятся под пятой некров и лишились своих владельцев....
  Создание королевских грамот на пожалование несколько затянулось....
  Во внутреннем дворике стояло чуть более сотни воинов. Подошел Начал и доложил: - Ваше величество, в строю сто семнадцать воинов, сто пятьдесят на дежурстве, сотня Экста в рейде, на страже на стенах и в дозорах семь десятков.
  - Где рыцари маркизы? - Один в рейде, один с дежурной сменой и один во главе большой заставы на самом опасном участке.
  Из двери замка вышла Венера и без всякой команды все кто стоял в строю опустились на одно колено. Свою хозяйку здесь не только любили, её боготворили.... И этим воинам, что познали и вкус побед и горечь поражений было абсолютно все равно, что маркиза помолодела на несколько лет и теперь выглядела пятнадцатилетней девушкой в скромном платье. Они её знали как храбрую воительницу за которую можно отдать и жизнь и которая никогда не бросит на поле боя ни раненого ни убитого.....
  - По просьбе маркизы Венеры Ля Конт, принцессы Грегори - Уэстфорд, я сэр Франклин Ланкастер Грегори Уэстфорд, король Азории, маркиз и граф вручаю эти грамоты на пожалование титулов и земель сэрам.....
  Грамоты я передавал стоящему рядом сотнику и подробно перечислял какие земли и сколько деревень переходят под руку отсутствующих рыцарей. Затем таким же образом я возвел в рыцари двух из присутствующих и попавших в список лучших семи воинов. Сотник Начал был в их числе. Оставшиеся грамоты и шпоры я тоже вручил ему.
  - Сегодня вечером, после того, как мы с маркизой вернемся из Росвила состоится небольшой пир по случаю возведения достойных в рыцарское звание, к сожалению сразу после Росвила ваша хозяйка вынуждена будет по важным делам убыть в королевский замок....
  Я видел как на глазах сэра Начала и сэра Угая выступили слезы.... Вернувшись в кабинет деда Венера просто сказала: - Франк ты прав, мне ещё многому следует научиться, спасибо тебе, сама я бы не скоро додумалась до этого.
  - Все в порядке сестренка, на то я и старший брат, к тому же ведь это была твоя идея возвести их в рыцари, а для большей торжественности ритуал провел я. Ладно, переносимся в Росвил, а то мессир мне за то, что я оторвал тебя от занятий такой втык сделает....
  В Росвиле все повторилось почти точно так же. С той лишь разницей, что основные силы были внутри замка и грамоты получили все пять новоиспеченных баронов и двенадцать рыцарей, и вручала их сама Венера.... Потом я вошел в замок и создал большой камень и напитал его своею мощью. Прямо посреди двора я установил постамент, на который и установил его.
  - Пока камень светится, ни один некр или скелетник и даже маг некромант не смогут приблизиться к замку на десять полетов стрелы, откуда бы они не подходили. И словно в ответ на мои слова где то вдалеке раздался дикий вопль заживо сгоревшего мага, потом этот вой повторялся ещё несколько раз, а вдали в лесу стали видны яркие факелы горящих некров.
  - Сожалею друзья, но нам надо возвращаться. Вы тут сами по походному скромно отметьте это важное событие, обещаю, что после полной и окончательной победы мы такой пир закатим.... Мы с Венерой медленно растаяли в воздухе и вновь оказались в кабинете нашего деда.
  - Франк, ты бы какой ни какой подарок Селене передай. Она ведь не отвяжется от меня.... - Селена это кто? - Это та девушка, которую ты отправил к Фрею на обучение вместе со мной. - Хозяюшка что ли?
  - Не знаю хозяюшка она или нет, но после нескольких занятий с мессиром она вспомнила, что ей зовут Селена, а потом ещё добавила, что она - леди Селена. И прими мой совет, не относись к ней как к маленькому ребенку. Её уже тринадцать лет, а в этом возрасте первая любовь как раз и настигает молоденьких девушек, это я по себе знаю.
  - Хорошо. Сейчас что нибудь придумаем.... Сережки, колечко как то банально...Ты мою историю про турнир у графа Флобера знаешь?
   - Ну ещё бы, это семейное придание.
   - Тогда вот тебе для неё мой васильковый пояс, заодно и расскажешь про него. Я из воздуха вытащил полупрозрачный и почти что воздушный шарф василькового цвета. А теперь будь умницей и учись прилежно, сама видишь, как твои воины ждут тебя....
  Венера не успев попрощаться со мной медленно растаяла в воздухе....
  А я вновь вызвал мессира: - Граф, стариной тряхнуть не хотите? Помнится я вам рассказывал о запретной комнате в замке моего деда? Так вот я нашел нечто похожее на неё, к тому же запечатанную какой то печатью. Боюсь, если я вломлюсь в неё силой, то там сработает заклятие самоуничтожения. Если сильно занят, то хотя бы приди посмотри и посоветуй.
  - Да пожалуй я соглашусь и посмотреть и попробовать открыть. Девчонки пока заняты. Венера начала в цветах и красках рассказывать о твоих похождениях, а Селена открыв рот слушает. Думаю до самого вечера они будут заняты. Занятная девчушка. Пока вспомнила только свое имя, но независима и самое главное воспитана в лучших традициях королевских дворов. А вот следов от неё никаких. Ладно, тащи меня к себе.
  Сэр Фрей проявился в воздухе и я поторопился подойти к нему и обнять своего учителя.
   - Как самочувствие Фрей?
   - Не дождётесь, я вам всем ещё кровь попорчу своими нравоучениями.
  - Вот и прекрасно. Давай для начала осмотрим ту комнату, что спряталась за гобеленом. Не думаю, что и она просто была комнатой отдыха. Что то там не так, а вот что, я не знаю.
  Граф первым подошел к гобелену, но не откинул его в сторону а стал внимательно рассматривать рисунок на нем.
   - Что то не так? - поинтересовался я.
   - Все так Франк, да только часто в мелочах скрывается самое главное. Тебе в этом гобелене ни чего странного не замечается?
   - Да вроде нет. - А если повнимательнее посмотреть?
  Я более внимательно присмотрелся к гобелену. Рисунок как рисунок, рыцарь в старинных латах опирался на большой двуручный меч и гордо смотрел куда то вдаль. А потом у меня по спине пополз предательский холодок страха. - Страж,- выдохнул я.
   - Вот именно,- продолжил сэр Фрей. - Если просто откинуть полг и пройти во вторую комнату, то она останется такой же какую её видел твой дед и все остальные, кто входил до и после него туда. А вот если пройти стража, то я даже и не знаю, что нас может там ждать. Вдруг он охраняет какие нибудь сокровища, типа никчемного золота. А может быть там запечатано нечто такое, что и открывать страшно, какое нибудь чудо - юдо.
  - А открывать все равно придется Фрей. Если там опасность, то я не могу его оставить за спиной у Венеры.
   - Тогда надо будет подготовиться к визиту основательно. Отправь меня назад, я одену свои доспехи, да и тебе надо какое ни какое железо одеть, а то рубашка и камзол не очень надежная защита. Расскажешь, откуда у тебя раны появились?
   - Что заметно? - Другим нет, а мне да. Отправляй и сам приоденься, думаю в оружейной что нибудь подберешь для себя.
  Не тратя даром вр6емени я прошел в оружейную комнату. Первым делом мне бросился в глаза мой меч, который я выковал в кузнице маркиза. Сопровождавший меня ключник хмуро заметил: - Этот меч маркиза запретила трогать под страхом смерти. На нем какое то заклятие.
  - Да нет на нем никакого заклятия, просто этот меч я сам выковал, когда был ещё зеленым юнцом...
  Облачившись в полные рыцарские доспехи, что было для меня привычнее чем находиться просто в одной кирасе, я все так же в сопровождении ключника подошел к кабинету. - Вызови сюда дежурный десяток на всякий случай, но без моего или графа Фрея разрешения, что бы не случилось, не входить. Ключник кивнул головой и сломя голову понесся вниз.
  - Фрей, готов? - Готов то готов, да вот девчонки заметили и теперь не дают проходу. Повисли буквально на руках.
   - Нет, хоть один великий маг должен остаться в королевском замке для охраны. Я сейчас на время верну Венере её облик, пусть будет на страже...
  Фрей возник передо мной в полной готовности к схватке. Я не удержался:- Ого, а где тот добродушный моложавый мужчина, что громко стонал всякий раз, когда ему приходилось одевать доспехи? - не успел я закончить фразу, как мой перстень быстро нагрелся, а из короны сверкнул луч и уперся прямо в стража. Он зашевелился, сошел с гобелена и набросился на нас без единого слова.
  
  6.
  
  Вот когда пригодился бы щит, но его не было ни у меня, ни у Фрея. А рыцарь легко махал своим двуручником, словно тростинкой, не подпуская нас к двери, которую он защищал. Да только дверь превратилась в ажурные ворота, за которыми возникла такая же ажурная лестница, что вела куда то в верх.
   Разойдясь в разные стороны, мы пытались атаковать его с разных направлений, пускали огненные шары, молнии... Мессир пробовал на нем свои заклятия,- все бесполезно. На него ничего не действовало. Это стало не только злить но и напрягать. Два не самых последних мага ничего не могли сделать с одним рыцарем. Он легко отбивал наши атаки и даже предугадывал наши движения, хотя сам не атаковал, а лишь защищался, ни на шаг не отходя от ворот, которые он защищал. Мой Вангорт все чаще и чаще сталкивался с его мечом и я к своему удивлению заметил, что на моем клинке появились зазубрины и вмятины.
  Наконец после одного из рискованных приемов который провел граф, мне удалось разорвать дистанцию и сблизиться с противником. В ту же минуту его меч укоротился до удобного размера и схватка закипела по новой. Теперь нам было проще, мы могли доставать до его доспехов. Было странным, что мой меч не засветился ни багрово - красным ни ярко синим светом. Только изредка луч с короны пробегал по доспехам рыцаря, словно проверяя его. Я видел, что Фрей сражается уже на исходе своих сил и стал больше атаковать сам, давая ему возможность хоть немного перевести дух.
   А я то наивно считал себя сильнейшим мечником, а тут со мной буквально играли как в свое время играл с нами мой отец, когда только начинал учить меня и братьев искусству боя на мечах.
  - Фрей, назад, - крикнул я графу и сам разорвал дистанцию.
  Мессир послушно отошел тяжело отдуваясь.. Я закинул меч в ножны и пристально вглядываясь в забрало рыцаря неуверенно спросил : - Отец? Сэр Гарольд?
  - Ну наконец то ты догадался сын сделать хоть какое то разумное действие. А с мечом у тебя неплохо получается, хотя до высокого мастерства тебе ещё далеко, ну да ничего, это дело поправимо. Буду заниматься с тобой по ночам, когда ты спишь. А сейчас отступись, в эти ворота ты не готов пройти. Твое время ещё не пришло. Твой путь вниз, в запретную комнату. Там для тебя найдется много интересного. Да и тебе Фрей будет интересно там покопаться.
  - Отец, сэр...
   - Я хранитель, так как же и ты, и мой отец, и мой дед. Когда настанет твой черед, то и ты займешь подобающее тебе место. Судя по тому, что ты вернулся, внизу все прошло удачно?
  - Да, отец....
  Рыцарь стал истончаться, а его фигура проявилась вновь на гобелене, за которым по прежнему скрывалась обычная дверь, что вела в обычную комнату отдыха, где мой дед, маркиз Ля Конт, иногда отдыхал от трудов праведных.
   Дверь в кабинет с шумом распахнулась и в неё ввалились несколько панцирников во главе с сэром Угаем.
   - Ваше величество, какое то колдовство не давало нам придти к вам на помощь, дверь не только не открывалась, её невозможно было даже пробить секирой. А мы слышали шум битвы в кабинете.
  - Все в порядке,- ещё задыхаясь произнес сэр Фрей,- зло повержено и бежит без оглядки. Наш король вновь проявил себя с лучшей стороны, так что причин для беспокойства больше нет. Возвращайтесь к своим обязанностям, а мы чуток передохнем прямо тут в кабинете...
  Воины с сожалением огляделись. Им так хотелось показать себя перед королем и его наместником. Почему то они все считали, что граф является именно моим наместником, в то время как я являлся королем Азории, а ни как не королевства Фаус. Хотя с другой стороны и мои предки и мои прямые потомки были королями этого королевства. Ну да ладно, с этими тонкостями мы разберемся позже...
  Я обошел стол и наткнулся на меч, что стоял сиротливо прислонившись к рассохшему креслу. А на гобелене стоял улыбающийся мой отец, держа в руках свой двуручник, потом его забрало опустилось и он застыл в своей надменно - гордой позе.
  Я взял меч в руку. Идеальная балансировка, словно он подстраивался под меня, а каков клинок. Я ещё никогда в своей жизни не видел такого узора стали, словно её переплетали несколько раз, потом расковывали и опять переплетали и опять расковывали... Да и цвет самой стали был особенным, словно в ней сосредоточились все цвета радуги и теперь таинственно мерцали, отражая свет свечей. Завораживающее зрелище.
  Я вытащил свой Вангорт. Он представлял из себя жалкое зрелище - весь во вмятинах, выщерблинах. Но это заслуженный меч и его место на почетной стене в королевской оружейной, о чем я и сказал Фрею, вручая его ему.
  Потом мы сдвинули стол маркиза, сдернули ковер с пола и перед нами предстала дверь, вернее люк, что вел вниз. Я провел над ним рукой и светящиеся линии печати исчезли, а сам люк с чмоканьем открылся. Вниз вела довольно крутая лестница.
  Представляя себе план этого этажа, я не припоминал, что бы под кабинетом моего деда было какое то пустое пространство. Там был малый зал, а значит это опять нечто магическое и неизвестное. Фрей попытался протиснуться вперед меня. Не знаю, что его гнало вперед, то ли забота о моей безопасности, то ли жажда знаний и любопытство, но я его не пропустил, на что он ворчливо замети:
  - Вот отрубят тебе голову, на что я тогда буду водружать корону Фауса? Да и твоя сестренка сама с меня голову снимет, характером то она пошла вся в тебя. Наверное у вас это наследственное,- лезть везде первыми...
  Спускались мы не долго.
   - Франк, а ты не мог что нибудь придумать со светом, а то я так толком и не научился смотреть в темноте.
  Я тут же создал яркий светильник и мы увидели небольшую комнатушку, даже коморку с голыми стенами и подставками под факелы. Возле одной из стен стоял сундук, который при нашем приближении сам открыл свою крышку. Он до верху был забит свитками. Я взял верхний и начал быстро читать, потом передал его Фрею.... Прочитанные мы складывали на пол и вскоре выросла приличная по высоте кучка документов, которая касалась много чего: тут были и предсказания Мебиуса и откровения главы ордена даридов магистра Волондира, и готовые заклятия для вызова духов огня и духов воды....
   Как губка я впитывал все это в себя, не стремясь особо разбираться в написанном, стремясь без ошибок и поскорее все запомнить. Точно так же поступал и Фрей. Наконец то последний документ был прочитан мессиром и все свитки в обратном порядке один за другим нырнули в сундук, он с шумом захлопнулся.
  Когда я поднялся в кабинет деда, то обратил внимания, что отсутствовали мы всего несколько минут, хотя судя по голоду, что я ощущал, прошло не менее нескольких часов. В дверь постучались и лохматая голова какого то воина пробасила: - Ваше величество к пиру все готово, ждут только вас.
   - Иду. Фрей ты со мной?
   - Ну уж нет ваше величество, у меня есть дела поинтереснее чем присутствовать на небольшой пьянке,- и он постучал себя по голове,- тут столько интересного, что боюсь придется потратить ни одну ночь, что бы все перечитать и усвоить в полной мере. А вы ваше величество, хоть и сильный маг, а вино то создавать умеете?
   Я задумался,- действительно, что бы создать что то из съестного мне необходимо было просто представить это блюдо себе и его вкус. А вот вино.
   - То то же ,- ехидно проговорил Фрей,- что бы вы делали без своего главного советника, ладно, запоминайте. Это лучшее вино, которое я когда то пробовал. сейчас такое уже не делают, так что только магия...
  И он произнес небольшое заклинание. На столе, который мы поставили на место, возник небольшой бочонок. Увидев мой недоуменный взгляд он добавил: - Бочонок бездонный, сколько из него не выливай вина, оно никогда не кончится....
  После пира я его заберу,- уже тая в воздухе проговорил граф. - Ну и пожалуйста, заклинание я запомнил,- проворчал я ему в след.
  С бочонком на руках я спустился в трапезную. Большой зал был полупустым, столы тоже. Ну что ж настало и мое время хоть как то отблагодарить тех, кто не щадя себя противостоял силам тьмы.
  Я водрузил бочонок на стол и начал сам разливать его по кувшинам, на десятом или двенадцатом кто то наконец то догадался взять у меня бочонок из рук и под приветственные крики стал наполнять множество откуда то взявшихся кувшинов, котелков и даже винных бочонков, а я стал создавать блюда с горячим мясом, окорока и круги сыра. Вскоре все столы были ими заполнены. Я видел, как слуги часть провизии стали уносить на кухню. Да, видимо здесь жили впроголодь.
   - Сэр Начал, особо на вино не налегайте, мы с вами пройдем по кладовкам замка и заполним их, а то я смотрю у вас как то тут пусто.
   Когда все расселись за столы, я поднял первую чашу (свою с водой) за баронов, что отныне являются оплотом маркизата и рыцарей, что являются гордостью дружины и примером для остальных воинов. Пир пошел по накатанной колее, а я предупредил Начала, что исчезну в Росвил не надолго, что бы и там заполнить столы чем нибудь вкуснее чем просто хлеб и вода. Отсутствовал я не больше полчаса. За это время обстановка скованности за столами исчезла, звучали здравицы в мою честь, но в основном в честь мудрой, храброй и самой прекрасной маркизы на свете...
  Высидев положенное время, что бы не обидеть пирующих, я по возможности незаметно исчез из зала вместе с сэром Началом. Свой обход мы начали с кладовок, что были в распоряжении кухни. Почти все они были пустыми.
  Начал развел руками - Очень много беженцев, а их тоже кормить надо, вот и приходится уходить в рейды за пропитанием. А некры усилили свои кордоны и заставы. За них то ещё пройти несложно, а вот обратно возвращаться с обозами - очень тяжело....
  Только через два часа мы вылезли из подвалов, наполнив кладовые и хранилища окороками, сыром и битой птицей, правда в перьях и не чищенной. Начал повеселел:
   - Ничего, ваше величество, завтра пир все как миленькие продолжат здесь, будут чистить и готовить к хранению. А потом он задал вопрос, который наверное интересовал многих, если не всех:- А когда леди Венера вернется домой, в свои владения?
  Я усмехнулся: - Не волнуйся, к решающему наступлению на некров она уже возглавит свою дружину.
   Вновь испеченный рыцарь отправился продолжать пир с моим напутствием,- не увлекаться и не терять разум, а я вернулся в кабинет деда, что бы попытаться в тишине разобраться с той информацией, что получил в запретной комнате и попытаться хотя бы немного её осмыслить.
   В первую очередь я стал копаться в том, что называется - предсказания Мебиуса. Но они были настолько запутаны и неоднозначны, что я просто напросто стал искать те, которые хоть как то можно было трактовать. Например такое,- "Бойся жен своих владыка и не потакай их капризам. Уступишь в малом, проиграешь в большем. Надо только делать вид, что ты понимаешь женщин. Это обходится дешевле" А вот и то, о чем мне говорил мессир: -" Вернувшийся король найдет утешение в объятиях Роберты, жены от бога. Но помни, чем меньше женщину мы любим, тем больше времени на сон" Ну и где тут написано, что она должна стать моей женой? "Жена от бога"? - не факт....
  Спать я лег тут же в комнате отдыха деда, да только поспать мне толком не удалось. Нет конечно я спал, но во сне мне пришлось усиленно заниматься с отцом, так что утром я встал разбитым, с болью в мышцах и даже в синяках от ударов учебными мечами, или как их сейчас называют шпагами. Приведя себя в порядок, я спустился вниз. Пир уже был закончен и ничто не выдавало того, что здесь ещё вчера царило веселье.
  Во дворе я встретил сэра Угая. - А что сэр, не желаете проехаться со мной к границам чистых земель? Если желаете, то возьмите с собой десяток всадников и через полчаса выходим. Через пол часа в сопровождении нескольких десятков воинов мы выехали из ворот.
  - Где тут у вас самые мощные кордоны и заставы стоят? Хочу взглянуть на них.
   Молчаливый Угай тут же ответил: - Самые сильные на стыке наших земель с землями Ланкастеров. Нам так и не удается объединить оба маркизата в одну зону чистых земель.
  - Ну пойдем посмотрим, что можно будет сделать....
   Мы остановились на опушке леса. Дальше дорога вела через чистое поле, где стройными рядами застыли несколько тысяч скелетников. Чуть в стороне от них высились маковки шатров, где по всей видимости располагались маги. Я спешился, подошел к небольшому деревцу, кажется это был ясень и легко выдернул его с корнями из земли. В тот же самый момент деревце напиталось моей мощью и стало светиться нежно - зеленым светом.
  - Вот вам сэр Угай. Посадите это священное дерево там, где вы сочтете нужным и ни один скелетник, ни один некр не смогут приблизиться к нему ближе чем на 2-3 километра. А сейчас можете опробовать его действие. Я же останусь здесь на опушке. Пусть те кто уцелеет думают о том, что у вас нашелся мощный артефакт...
  Без тени сомнения сэр Угай в сопровождении трех десятков всадников направился в сторону скелетников. Их заметили, произошло перестроение, а потом то, что никто кроме меня не ожидал. Скелетники стали превращаться в пыль и прах, а попросту говоря рассыпаться на месте. Вскоре от многотысячного отряда ничего не осталось, а через некоторое время со стороны шатров послышались крики боли и отчаяния и вспыхнули яркие огни костров.
   Как я и предполагал, Угай остановился где то на расстоянии 2 километров от опушки леса и собственноручно посадил там священное дерево. Волна от него понеслась во все стороны, уничтожая серые проплешины, а где то вдалеке ещё к тому же вызвав несколько десятков ярких костров. Так гореть могли только некры.
  Молодец сэр Угай, отправил разведку, что бы они посмотрели на сколько протянулись чистые земли и как их теперь можно будет использовать.
  Возле дерева остался дежурный десяток, а остальные нахлестывая лошадей понеслись в сторону замка. Ещё не поздно было распахать и засеять новые земли.
  - У дерева надо будет ставить заставу. Скелетники, некры и даже маги некроманты близко к нему не подойду, а вот простые наемники, для которых нет ничего святого, могут причинить ему вред. А такие в распоряжении некромантов есть, я уже успел убедиться в том.... Ну все, здесь мы расстанемся. Я отправляюсь в свой замок, меня там уже ждут...
  - Ваше высочество, а сопровождение?
   - Без надобности сэр Угай. Одинокий всадник не представляет опасности и не вызывает столь уж пристального интереса со стороны противника. Так что готовьтесь, тренируйтесь, да, чуть было не забыл, возьмите вот это, - и я передал Угаю вместительный мешочек с серебром. Вскоре ещё серебра пришлю, или сам привезу. В мой кабинет что бы никто не смел заходить. До встречи,- и я не оборачиваясь потрусил в сторону замка Ланкастер, где меня уже с нетерпением ждал Маркус, мои воспоминания и леди Роберта. Ещё одна загадка, которую мне предстояло разгадать.
  Мы особо не торопились, внимательно изучая окрестности. Я пару раз заезжал в деревни где наблюдал тягостную картину - почти полное отсутствие мужчин. Вся тяжесть деревенских работ легла на женские плечи и плечи детей. И вновь я слышал сетования на то, что мужики все попрятались в лесах, или вступили в дружины и теперь отсиживаются за высокими стенами. Скотину тоже приходится прятать, так как некры все жрут. От полного истощения спасает только то, что им одной порции еды хватает почти на месяц, вот народ и приноровился прятать скотину. Если конечно в дело не вступают маги некроманты, которые собирают дань. От них ничего спрятать невозможно. А в последнее время они стали забирать и молодых девок и ни одна из них ещё назад не вернулась. Пустили слух, что их приносят в жертву. Это меня насторожило и я посоветовал прятать девушек в лесах, а ещё лучше отправлять их в замки Ланкастер, Ля Конт или королевский, которые не покорились некромантам и ведут с ними непримиримую войну.
   Вскоре мы с моей лошадкой оказались на том постоялом дворе - " У старого дуба", где когда то я встречался со своими рыцарями и намечал план действий против Брауншвейгов. Везде царило запустение. Отважных путешествовать в это время было так мало, что хозяин собрался уже закрывать свое заведение и все распродавать, да только желающих купить не было.
  От него я узнал, что раз в год у него останавливается его светлость главный маг 17 округа империи, которому доставляют всю собранную для отправки в империю дань с покоренных земель, и что этот день приближается. Сам маг прибывает с маленькой свитой из магов рангом пониже, но за постой они не платят, правда и питаются только тем, что сами создадут или отберут в близлежащих деревнях. Я ненавязчиво поинтересовался тем охотничьим домиком, что когда то занимал со своей бандой сынок маркиза. Оказалось, что дом ещё цел и даже не полностью разграблен, хотя и находится прямо на границе серых и чистых земель. А заодно узнал, что главный маг ни капли не боится великих магов, что ещё пока оказывают сопротивление империи, так как сам раньше был то ли великим магом, то ли архимагом, да и помощников у него больше двух десятков.
  - Вот по этому, что бы подразнить их он и останавливается на моем дворе, в непосредственной близости от чистых земель, хотя сам никогда к ним не приближается. А узнать о его приезде очень просто,- продолжал словоохотливый хозяин,- как только потянуться сюда сборщики налогов и податей с золотом и серебром, то значит и главный здесь.
  Все эти сведения навели меня на интересную мысль: - Дань собирается с моих в том числе земель, а значит должна и принадлежать мне. Над этим стоило подумать и прикинуть план действий, тем более, что постоялый двор находился на перекрестке многих дорог и я собирался установить на нем свой камень мощи, с тем что бы ещё больше приблизить чистые земли Ланкастера к землям Ля Конт. А больше всего меня интересовало, как отреагируют в империи на нападение и утрату дани за год. Самым лучшим вариантом было бы, что бы Винсент двинул сюда всю свою армию или по крайней мере большую её часть. Все таки лучше разбить противника в одном генеральном сражении, чем гоняться за ним и его отрядами по всему королевству. Думаю, что слухи о артефактах мощи уже просочились в империю и главный маг получил задание узнать и разобраться на месте что и как...
  Рассчитавшись за постой и еду, я отправился к охотничьему домику. Он действительно почти не пострадал, так как во первых находился в стороне от основных дорог, а во вторых слишком близко были чистые земли и была высока вероятность нападения дружины Ланкастера, тем более, что лес всячески способствовал скрытому передвижению отрядов. Да и по большому счету грабить в домике было нечего, он уже был разграблен и запущен.
  Попросив извинения у домового, я завел свою кобылку прямо в холл, натаскал ей немного свежей травы, что только начала пробиваться на северных землях, в то время как значительно южнее она уже вымахала почти по пояс. Потом создал несколько рубежей охраны вокруг домика и себя, поставив невидимых стражей и лег спать.
  Я не предусмотрел только одного,- тренировок во сне с отцом. А он каждую ночь по прежнему являлся ко мне и гонял до седьмого пота. Что уже стало наводить меня на мысль спать урывками по несколько минут но часто в течении дня, а ночью бодрствовать. Хотя конечно я так не поступлю. Моя спесь и семейная гордость не позволят.
  Почти неделю я провел в охотничьем домике, полностью отгородившись от внешнего мира непреодолимым барьером. За это время я разобрался с бумагами, что были прочитаны мною в запретной комнате, систематизировал их и заметил очень интересный факт. Все эти рукописи как бы состояли из фрагментов разных предсказаний и откровений, как будто кто то специально смешал отрывки из них в произвольном порядке и записал на бумаге или пергаменте. Каждое утро у меня начиналось с умственной зарядки, когда я разбирал три очередных документа и разбивал его на куски, которые не были взаимосвязаны с собой, а потом укладывал эти кусочки методом тыка в другие рукописи и у меня получались очень интересные документы.
  " В годину тяжких испытаний Луна взойдет на темном небосклоне, где с солнцем встретится она, совместными лучами разгонят тьму над миром" - в моем понимании решающая схватка с темными силами должна состояться в день лунного затмения. Или то что касалось леди Роберты:" - Охота - удел мужчин, но связан он с отъездом. Вернувшийся король найдет утеху в объятиях Роберты, жены от бога. Но помни, чем меньше женщину мы любим, тем больше времени на сон."
   И таких примеров можно было привести множество. Мне весьма было любопытно к каким выводам пришел мессир, но выходить на связь я пока не собирался. И вот наступил тот день, когда я заметил своим восприятием оживленное движение на дороге, а значит настало и мое время.
  Собирался я не торопясь, уничтожая малейшие следы своего пребывания в этом доме. Затем не таясь я выехал на главную дорогу и прямиком направился к постоялому двору. На меня не обращали особого внимания, мало ли куда и с какой целью едет мелкопоместный рыцарь, может быть искать милости и защиты у главного мага от более сильного соседа.
  Так что почти до самого постоялого двора я доехал без помех. Только за несколько сот метров от него меня остановила первая застава, которая состояла только из людей. Наемники, как сразу же определил я, и не только по разнообразию их одежд, но и по тому, какое оружие висело у них на поясах. У кого то старинные мечи, у кого то новоявленные шпаги, а у некоторых обычные тесаки для разделки мяса. Не люблю я этого быдла, что привыкли куражиться над слабыми, и бегут при первой опасности.
  Стой! - грубо окликнули меня и вразвалочку в мою сторону отправился прыщавый и кривоногий мужичек с настоящим рыцарским мечом.
   - Кто такой и куда прешь? Мужик упивался своей властью, понимая что как бы я не был спесив, но в одиночку против почти двух десятков мне не справиться. Но он не угадал, два десятка это было мне так, для затравки и разминки. Я рубанул его раскроив голову на две части, потом посмотрел по сторонам и громко спросил: - Ещё вопросы есть?
  
  7.
  
   - А как же ваша милость,- откуда то со стороны раздался веселый голос,- и очень значит много вопросов.
  Я посмотрел и увидел пятерку настоящих рубак, которые знали себе цену и не напускали на себя вид бывалых воинов а именно были такими. Легко соскочив с лошади, я отправился им навстречу. Они тут же разошлись в разные стороны, беря меня в клещи. Им было невдомек, что я двигаюсь значительно быстрее простого рыцаря, а мои доспехи не сковывают мои движения. Магию я применять не стал, так как боялся, что даже малейший её всплеск привлечет внимание если не главного мага 17 округа империи, то уж наверняка одного из его помощников.
  Естественно, что атаковал я первым. Мой новый меч, который пока не имел имени, легко перерубал стальные клинки наемников и прежде чем они успели что то понять, все было закончено. Вытерев меч о рубаху одного из наемников я повернулся к остальным, что застыли на месте.
   - Может быть ещё у кого вопросы ко мне есть? Не стесняйтесь, задавайте, я с удовольствием отвечу.
  Видя, что никто не шевелиться, я спокойно сел на свою кобылку и поехал дальше в сторону постоялого двора. Вторая застава состояла из магов мелкого пошиба. Я почувствовал, как меня прощупывают на предмет моих мыслей и наличия серебра, но серебра у меня не было, а мысли сводились к одному,- пожрать и поспать, ну и если удастся, то затащить в постель какую нибудь служаночку.
   Я спрыгнул с лошади и еле, еле успел спрятаться за её крупом, опустив лицо вниз, словно проверяя подпругу и крепление седла или стремени. С крыльца постоялого двора с довольной улыбкой сошла, почти что в припрыжку, леди Роберта. Тут же подъехала карета без опознавательных знаков, она поспешно села внутрь и карета рванула в сторону чистых земель.
  Вот это да. А что было бы если б мы разминулись, или она увидела меня? Ладно леди, с вами мы ещё поговорим о смысле жизни и бренности бытия, а пока живите.
  На крыльце дорогу мне преградили два дородных мага с изображениями черепов на своих балахонах или плащах. Я легко отодвинул их в сторону, вернее не их, а их оболочки, которые лишились какой либо силы и мощи и вошел в помещение.
  Там в самом центре зала на расчищенном месте восседал сам главный маг и с брезгливым видом просматривал открытые сундучки и шкатулки, которые ему угодливо подносили его помощники. Золотые монеты, женские украшения, даже столовые приборы. Все это аккуратно сортировалось и раскладывалось в разные кучки. Отдельно стоял сундук, в которое складывали навалом всякое серебро.
  Ко мне тут же бросился один из помощников,- Кто пустил, как посмел?... Он ещё что то лепетал, не сознавая что горит синим пламенем. Загорелись и остальные помощники главного мага...
  Я сел в возникшее возле меня кресло, нагло посмотрел на своего визави и ухмыляясь спросил: - Ну и что мы тут делаем на моих землях?
  А в это время стали гореть мелкие маги за пределами здания. Конечно если б они знали о моем нападении, то приготовились и мне пришлось бы значительно труднее взламывая их защиту, а так они были "чистенькими и голенькими", даже те два боевых мага, что сидели на втором этаже за лестницей ничего не успели предпринять.
  - Я жду ответа, как тебя там... 17 округа. Он задышал чаще и пытался раствориться в воздухе, но я блокировал всякую магию кроме своей в ближайшей округе, правда пропуская "ходоков" с данью внутрь двора, где они благополучно сгорали.
  - Значит молчим....
   - Ты кто?- наконец то просипел он.
   - Я? Да путник. Шел, понимаешь, осматривал свои владения, а тут бац,- разбойники собирают дань. Да ладно бы для меня, а то для какого то дяди. Не порядок, вот и решил вмешаться. И кстати, что за красавица только что отсюда выпорхнула. Лучше добровольно скажи, не люблю пытать. Запах горелого мяса у меня вызывает раздражение.
  Пятки главного маха стали подгорать, а все его попытки тут же лечит их терпели провал. Но он упорно молчал даже тогда, когда мясо на его ногах прогорело до костей. Болевой порог, вспыхнуло в голове, он не чувствует боль, - непорядок.... Маг заверещал как поросенок: - Она моя дочь, внебрачная, это тайна... Я убрал боль, залечил его ноги и с интересом стал рассматривать, как на глазах маг стал оживать.
  - Да ты знаешь на кого посмел поднять руку и напасть? Пади ниц передо мной и я может быть сохраню тебе жизнь...
  - Ты так ничего и не понял? Что ж у Винсента все слуги такие тупые? Что собрал дань спасибо, ну а теперь по традиции последнее желание перед казнью, только такое, которое мне не очень накладно будет выполнять.
  Главный маг молчал, его лицо наливалось багровым цветом, а я прямо физически чувствовал, как лихорадочно работает его мысль:- спастись, спастись любой ценой...
  - Ну что ж, с желанием понятно, ты спасешься, но вот надолго ли? Я подошел к нему и дотронулся до его щеки рукой, вернее похлопал его по щеке, звонко похлопал, так, что его голова несколько раз дернулась в другую сторону. Он засветился мягким зеленым светом от той мощи чистой энергии, которой я его зарядил.
  - А теперь ступай, спасайся, да хранит тебя подольше сам господь бог.
  Маг сорвался с места и выскочил за дверь, а вскоре я услышал топот его ног уже на дороге. Вот и ладненько, подумалось мне, вот и живой артефакт появился. Всюду где он пройдет или объявится, наступит конец и скелетникам и некрам и магам некромантам, пока они не догадаются объединить свои усилия и сообща убить его. Свое кресло, в котором я сидел, я тоже напитал своей мощью, и вскоре то там то тут запылали костры из некров и магов и их помощников.
  - Маркус, ты сильно сейчас занят? - Для вас ваше величество я свободен всегда. - Тогда иди ко мне. Передо мной появился ни капли не изменившийся маг.
  - Маркус, извини, что отрываю тебя от важных с твоей точки зрения дел и заставляю заниматься всякими мелочами, как то перенос в мою казну всякого там золота и серебра, но согласись, не королевское это дело самому таскать такие тяжести. Так что бери вот эти два сундучка и я тебя перенесу в холл своего замка. Пусть народ возрадуется, а на обратном пути прихвати с собой кого нибудь из крепких слуг, а лучше двоих. Один соберет то что осталось на дворе и дороге, а второй потаскает в замок остальное, а мы с тобой немного спокойно поговорим...
  Маркус исчез, а через некоторое время появился с двумя мордоворотами в кирасах. Один тут же без слов пошел во двор и стал собирать там то, что осталось от сгоревших, а второй нагрузившись, перенесся в холл, а потом я вернул его назад и так они сделали несколько ходок. В это время я объяснял Маркусу простую истину, что отныне его чистые земли, за которые он отвечает, несколько увеличились, и что если на грудь начальника отряда или обоза одеть вот эту цепь с зеленым камешком, то он беспрепятственно проведет любой обоз в земли моей сестры, не опасаясь нападения скелетников или некров, а также магов мелкого пошиба.
  - К тому же и с той стороны я тоже несколько расширил коридор, так что теперь транспортировку можно осуществлять легко и просто...
  - Маркус,- спросил я строго, - а почему ты до сих пор не сэр и без титула? Непорядок, прямо сейчас вернемся и при всем скоплении народа, что собрался в холле возведу тебя в рыцарское звание и присвою титул барона. А будешь отказываться, то и графом сделаю, так что лучше молчи.
   Наконец все было собрано и мы все вчетвером перенеслись в мой замок. Как я и ожидал, в холле было полно народу, который разинув рты смотрел на все великолепие собранной дани. Я сразу же выполнил свое обещание и пусть не в такой торжественной обстановке, как хотелось бы, но возвел Маркуса в рыцари и присвоил ему титул барона с пожалованием части земель, которые остались без хозяев и отошли в мое управление. Я выудил из воздуха королевскую грамоту на пожалование, - Земли сам запишешь какие тебе нужны, но много не хапай, из замка все равно я тебя никуда не отпущу,- прошептал я ему на ухо...
  По случаю моего возвращения и пожалования был устроен настоящий пир. Не знаю как в королевском дворце, но в крепости Ланкастер голода и нужды не ощущалось. Далеко за полночь мы обсудили с сэром Маркусом все насущные вопросы и проблемы, я поделился с ним и срочно вызванным сэром Фреем своими планами и только под утро мы закончили их обсуждение. Заодно я им рассказал и о неожиданной встрече на постоялом дворе "У старого дуба" и признании главного мага 17 округа в отношении леди Роберты...
   Выводы я сделал самые простые. Полная и тотальная проверка всех вассалов, слуг и воинов на предмет их связи с темными силами и публичные казни предателей.
  - Только сначала объявим амнистию тем, кто добровольно покается, назначим им посильное исправление, а потом уже будем казнить тех, кто решит, что о его предательстве не узнают.
  А вот что делать с леди Робертой я не знаю,- продолжил мою мысль Фрей. - Как что?- удивился я. Плаха и топор.
   - А не лучше ли, - вмешался сэр Маркус,- сделать вид, что мы ни о чем не догадываемся и использовать молодую леди для обмана противника? Ведь наверняка у ней есть какие то каналы связи с некромантами....
   Я пообещал подумать, и отпустил своих друзей отдыхать, тем более, что утро уже почти наступило. Во сне я опять занимался с отцом и естественно не выспался.
  Подводя итоги нашего совещания можно сделать некоторые выводы. Вчерне мой план действий был одобрен. А сводился он к следующему: Постепенно вытесняя некромантов с территории королевства, нанося точечные удары заставить обратить на себя внимание и добиться того, что бы Винсент двинул против нас свою армию и основную часть магов, что бы одним ударом покончить с нами. Как ударную силу использовать артефакты мощи и силу великих магов. При этом я прячусь у них за спиной и только в особых случаях выхожу из тени.
  Я не стал говорить своим друзьям, но твердо решил, что все семьи предатели, которые в решающий момент нанесли удар в спину моему потомку будут лишены титулов, земель и отправлены принудительно на территорию империи некромантов, или казнены, до последнего дальнего родственника. И ни какой пощады.
  Утро началось с решения текущих задач, которые сэр Маркус пытался взвалить на мои плечи. Однако у него ничего не вышло. - Все останется так как и было и ничего менять я не собираюсь, так что барон отдыха вам не предвидится...
  В первую очередь был отправлен большой обоз с продовольствием и оружием в маркизат Ля Конт, потом организована разведка во вновь приобретенные чистые земли. К сожалению как то попытаться соединить чистые земли с королевским замком не получалось, так как ближайшая дорога проходила по землям де Фронде, а они были известны своими тесными связями и сотрудничеством с империей. Вот с них то я и решил начать приводить свой план в действие.
   Для начала я написал письмо главе дома герцогу Леопольду, что как единственный наследник славного королевского роде Грегори - Устфорд принимаю на себя всю полноту власти в королевстве и жду его в замке Ланкастер для принесения вассальной присяги. Расчет строился на том, что герцог естественно ни куда не поедет и не признает меня своим сюзереном, ведь он уже принес клятву верности императору, а это мне развязывало руки и я мог спокойно захватывать его приграничные замки и крепости. При этом я собирался использовать тот же прием что применил мессир, когда мы проникли в замок фон Пфальц. А именно используя не сильную магию принудить гарнизон открыть ворота замков и крепостей и без боя захватить их. Сменить гарнизоны и потихоньку продолжать наступление. Думаю, что пока герцог разберется в том, какая опасность ему грозит и вступит в переговоры и союз с остальными предателями, я уже успею пополнить свою армию и захватит большую часть его земель.
  Ответа от герцога я так и не дождался, зато в предусмотрительности ему не откажешь. Гарнизоны крепостей и замков на границе с чистыми землями были усилены и приведены в готовность. Но я не торопился.
   Во всех чистых землях проходила зачистка от агентов некромантов и их лазутчиков. Их оказалось достаточно много. Только в моих землях было обнаружено и казнено 18 человек и это только тех, кто не воспользовался амнистией и прощением. Работа была рутинная и отнимала много времени. Каждого жителя маркизата нам с сэром Маркусом надлежало лично проверить. Дошла очередь и до земель баронесс Циммер.
   В сопровождении нескольких своих охранников, на которых настоял барон, мы въехали в открытые ворота замка. Я сразу же решил показать кто тут истинный хозяин положения и на всех обитателей замка наложил заклятие недвижимости. Они застыли как статуи, а мои охранники приступили к осмотру замка, включая казематы и тюремные камеры. Были найдены два некра, которые находились в подвалах замка, а помня слова сэра Марта и леди Фионы о том, что каким то образом простые люди, если рядом поместить некра, постепенно сами превращаются в некров, то это наводило на нехорошие мысли в отношении хозяев замка. Некры были сожжены прямо там же в подвалах. После того как замок был проверен, естественно не полностью, заклятие было снято.
  Леди Роберта, ничего не подозревая о проведенной нами зачистки, ибо для всех обитателей замка время как будто остановилось, с улыбкой встретила меня у входа в замок. - Ваше величество, вижу вы человек слова. Не прошло и трех месяцев, как вы заехали к двум всеми позабытым дамам в гости. И я и моя матушка очень рады вашему визиту и надеемся, что вам у нас очень понравиться и вы и впредь будете частенько нас навещать.
   - Я тоже на это надеюсь баронесса.
  - Не желаете ли с дороги освежиться? У нас в числе первых появились специальные приспособления для помывки, которые называются малым бассейном и холодная и горячая вода туда доставляется по трубам, а сами баки и печи находятся за пределами помывочной.
  - С удовольствием воспользуюсь вашим предложением леди Роберта, действительно мне не мешает смыть с себя дорожную грязь и пыль. Надеюсь вы потом нас покормите?
   - Конечно ваше высочество, о чем речь. Что предпочитаете пир, или ужин в небольшом семейном кругу? - она прищурилась и внимательно посмотрела как я отреагирую на её слова.
  - Лучше в узком семейном кругу, пиры и шумные сборища мне уже надоели,- решил я подыграть ей. Она в знак понимания склонила свою голову.
  Малый бассейн мне действительно понравился. Приятно было лежать в горячей воде, пока ласковые руки банщиц терли, мылили, смывали и протирали мое действительно уставшее тело. Моя охрана четко следуя инструкциям ни на шаг не отходила от меня. Всегда рядом был один или два охранника. Я провоцировал леди Роберту на некоторые действия и эти провокации мне удались. Как то незаметно мои охранники куда то испарились, я сделал вид, что ничего не заметил и только в уютной комнатке, где горели свечи и был накрыт стол на две персоны, а у стены возвышалось роскошное ложе, соизволил обеспокоиться.
  - Леди Роберта, а куда делась моя охрана?
  - Ах ваше величество, не беспокойтесь о них, их поручили моим молоденьким служанкам, да и они несколько стесняли бы наш семейный ужин в узком кругу...
  Круг действительно был узким. Я и молодая леди, да за потайной дверью несколько вооруженных человек, да под кроватью два незримника.... Хорошо подготовилась молодая леди, хорошо.
  - Миледи, позволите я внесу и свою лепту в сервировку нашего стола?
   - Как вам будет угодно сэр Франк. Я создал высокую вазу с фруктами, которая засветилась нежно зеленым светом и установил её в середину стола.
   - Ах как прекрасно, сэр Франк, такой нежный свет, что можно будет и часть свечей затушить,- и она быстро задула две свечи из четырех, что горели на столе.
  - Свет действительно приятный, а если учесть, что в настоящий момент все некры и скелетники находящиеся в радиусе двух - трех километров уничтожены, то свет действительно приятный и нежный, к тому же он уничтожает и магов некромантов. Они живьем сгорают.
  Я старался говорить спокойным и беспечным тоном ничего не подозревающего человека. Мой перстень стал нагреваться и я в целях предосторожности обездвижил всех кто находился в комнате и за её стенами кроме леди Роберты. Перстень тут же прекратил нагреваться.
   Мы приступили к трапезе. Леди Роберта весело болтала о разных пустяках, подкладывая мне самые лакомые кусочки, а я как какой нибудь дикарь ел только то, что приготовил сам, отшучиваясь, что очень люблю жареное мясо, а вино вообще не пью, не приучен и предпочитаю простую колодезную воду, которую тут же создал...
  - Ну что леди, пора приступить и к тому, ради чего я сюда приехал. Не люблю быть кому то должным, так что раздевайтесь и прошу вас на это чудесное ложе, что вы так предусмотрительно приготовили в этой уютной комнатке.
  Леди Роберта все также улыбаясь, без всякого стеснения подошла к кровати и глядя на меня озорно блестящими глазками стала неторопливо раздеваться. Отворачиваться я не стал и во все глаза смотрел на это удивительное зрелище, - как из под огромного количества пышных юбок, подъюбников, разных сорочек и корсетов появилось светлокожее тело молодой девушки, где выделялись темные пятна мыска внизу живота, два соска на небольшой груди и ярко накрашенные губы.
  Она все также насмешливо и озорно поглядывая на меня спряталась под одеяло, чуть - чуть только прикрыв низ живота и ноги. Я медлить тоже не стал, быстро разделся и поставив свой меч в изголовье, забрался к ней...
  Девушка оказалась хорошо подготовленной и умелой любовницей. После того, как я наконец то насытился, а она получила свою порцию удовольствия, я приступил к расспросам.
  - Миледи, вы удивительная девушка, или женщина. С такой страстью отдаваться незнакомому мужчине...
   - Уже знакомому, к тому же вы сэр не забыли, что я ваша контрактная жена?
   - Ну теперь то контракт окончен, вы условия выполнили, так что ни какого уговора между нами уже нет.
  - А что нам мешает продлить наш контракт на все время, что вы будете посещать наш замок? На многое я не претендую. Так, немного женского счастья в постели с сильным мужчиной....
  - Миледи, а почему вас назвали Робертой? Ведь насколько мне помнится с этим именем в вашей семье связана какая то очень неприятная история?
  - Разве? Не знаю. Мое полное имя - Робертина, а Роберта это сокращенно.
  - Это имя для вас наверное выбрал ваш отец?
   - А как вы догадались сэр Франк? Действительно меня так назвали по настоянию моего отца.
  - Да, да, я недавно встречался с ним, сразу же после вашего отъезда с постоялого двора "У старого дуба". Леди Роберта вздрогнула.
  - Не волнуётесь леди, вешать вас на воротах вашего замка я пока не собираюсь, если конечно мы не придем к некоему соглашению, которое устроит в первую очередь меня.
  Я поднялся на локте и стал внимательно смотреть на неё. Она замерла, боясь пошевелиться.
  - Вижу вы поняли, что ни ваши незримники, ни те, кто спрятался за потайной дверью вам не помогут. К сожалению должен вам сказать, что ваш отец,- главный маг 17 округа империи наверное уже погиб от рук других магов некромантов. А я ведь сохранил ему жизнь и отпустил на свободу. Вот такие нравы царят в империи среди магов. Я немного помолчал.
  - От вас мне требуется немногое, вы сейчас назовете мне всех известных вам агентов империи, а так же будете передавать им те сведения, которые будете получать от меня. Сведения в основном правдивые, так что вас никто не заподозрит. А убить меня у вас не получилось по тому, что я использую некий артефакт, который парализует любого человека, если он замыслил что то недоброе в отношении меня. Можете рассказать как я грубо насиловал вас пока вы парализованная лежали в постели... И так, я готов выслушать вас миледи...
  Сбиваясь и перескакивая с одного на другое, леди Роберта поведала мне много чего интересного и не только про лазутчиков и агентов в моих землях, но и у соседей,- де Фронде и де Расинг. В целом её рассказ был правдив, хотя она и пыталась пару раз скрыть кое что.
  - Леди не надо стесняться того, что вы в свое время, а может быть и сейчас являетесь любовницей одного из Расингов. Кстати можете передать им и в империю, что новоявленный король Фауса собирается напасть на Расингов, распуская при этом слух, что готовится к нападению на де Фронде, и даже в открытую собирает на их границе свои силы....
  Ночь прошла спокойно и ранним утром, повесив двух наиболее ярых сторонников империи из слуг молодой баронессы, я со своим небольшим отрядом отправился дальше по владениям своих вассалов, заканчивая чистку территории.
  Через несколько дней я вернулся в свой замок - крепость. Сэр Маркус с радостью мне сообщил, что налажено регулярное сообщение с маркизатом Ля Конт и число чистых земель значительно увеличилось и теперь составляет не менее трети всех земель королевства. Народ стал выходить из лесов и активно обживать очищенные земли. Много желающих вступить в дружину, особенно из тех земель, что ещё находятся под пятой империи и их союзников. Даже из земель де Фронде и Фаргусов прибыли небольшие отряды, что изъявили желание встать под мои знамена....
  А мне пришла пора навестить королевский дворец и водрузить на свою голову ещё одну корону. Через несколько дней, разделавшись с неотложными делами я перенесся в комнату, где нас в свое время с сэром Фреем принимала леди Диана.
  Выйдя из неё словно я только что в неё зашел по каким то делам, я поспешил найти сэра Фрея.
   На заднем дворе он измывался над девчонками. Они бегали по кругу с небольшими мешочками с песком, а мессир только покрикивал на них.
  - Сэр Фрей, мне помниться вес был значительно больше, когда вы гоняли меня?
  - А это вы, ваше величество. Ну так они же молодые леди и им ещё предстоит выйти замуж и рожать детей.
   - Неужели найдется такой сумасброд, что решиться жениться на них и делить с ними ложе? - К моему удивлению девушки ни как не отреагировали на мои обидные слова, а продолжали свой неспешный бег. - Фрей, я поражен их успехами, они даже никак не отреагировали на мои обидные слова. Это большое достижении в деле их воспитания, особенно моей любимой сестренки....
  
  8.
  
  А ты знаешь Франк, мне кажется Селена не наша. - Это как - не наша?
  - Ну сам посмотри. Наши девушки к 13-15 годам созревают полностью, не случайно возраст вступления в брак для них - 15 лет, многие уже в 16, 17 лет имеют детей. А теперь посмотри на Селену. Она ещё подросток, хотя ей уже 13 лет. Женского в ней практически ничего нет. Вот это то и наводит меня на мысль, что она или откуда то с дальнего севера, где девушки созревают позже, или не наша.
  - А что тебе удалось самому узнать?
   -Ничего. У неё или очень мощная блокада, которая не уступает твоей, или она действительно ничего не помнит и её память стерта полностью. Понимаешь, она не знает игрушек, у неё не было детства, она равнодушна к платьям и украшениям. С удовольствием носит мужскую одежду и у неё врожденная способность к владению оружием. Она уже сейчас спокойно, без напряжения побеждает Венеру и любого другого воина. Да ты и сам в этом убедишься, когда проведешь с ней тренировочный бой. К тому же у неё склонность к магии, вернее я бы сказал, что она станет очень сильным магом и это у неё врожденное. У меня к тебе будет большая просьба,- девчушка боготворит тебя, будь с ней поласковее, сам понимаешь первая любовь...
  - Милые леди, - обратился я к девушкам,- ваш наставник весьма доволен вашими успехами и по этому сегодня разрешает вам закончить занятия чуть раньше установленного срока. Можете пойти привести себя в надлежащий вид и переодеться, а позже мы с вами встретимся в трапезной.
  Девушки отнесли мешки в угол, где была приличная куча таких же "орудий" тренировки, присели в низком поклоне и подошли к нам. Было странно смотреть на них в мужской одежде. Я приобнял стесняющуюся Венеру и чмокнул её в щеку.
   - Я горжусь тобой сестренка. Даже Фрей не ожидал от тебя таких успехов. Если желаешь, я готов вернуть тебе твой прежний облик и свое обучение ты можешь закончить тогда, когда сама этого захочешь, хоть сейчас. Если есть желание, я могу тебя прямо сейчас перекинуть в твои владения, только переоденься.
  - Знаешь Франк, я пожалуй останусь именно такой и буду заново взрослеть, ты был прав когда привел мой возраст в соответствии с моими знаниями и жизненным опытом. А почему ты ничего не говоришь про Селену?
  - Я хотел бы с ней поговорить наедине, у нас с хозяюшкой есть что обсудить.
  - Понятно, она тебе тоже нравится, я же вижу как ты на неё смотришь.
   - Венера, и как я на неё смотрю? - С нежностью. Только учти она ещё нецелованная, сама мне в этом призналась....
   - Ладно, иди переодевайся, а то твои подданные скоро устроят против меня восстание за то, что я где то угнетаю их любимую принцессу.
  Венера крутанулась на месте и подмигнув Селене сначала неспешно, а потом чуть ли не бегом направилась во дворец.
  - Молодая леди, по словам моего наставника и учителя у вас феноменальные успехи. Все знания вы хватаете на лету и у вас несомненный талант к магии. Я бы хотел, что бы вы продолжили свое обучение у графа Фрея, но уже под непосредственным моим наблюдением.
  - Ваше величество, вы хотите сказать, что будете присутствовать на моих занятиях и следить за моими успехами, если они у меня будут?
  - Не совсем так леди Селена. Дела королевства отнимают у меня слишком много времени, что бы я имел возможность присутствовать на ваших занятиях, но раз в неделю я буду проверять чего вы достигли, устраивая небольшой экзамен. Вы согласны с этим?
   - То есть вы хотите сказать, что не реже одного раза в неделю мы будем с вами встречаться? Я усмехнулся, но памятуя о словах мессира, попытался сохранить серьезное выражение лица.
  - Нет, молодая леди, видеться мы с вами будем конечно чаще, но раз в неделю я смогу просто напросто уделить вам больше времени, нежели при встрече, или за общим столом в трапезной. А теперь леди, идите переоденьтесь, приведите себя в порядок и я буду вас ждать в королевской библиотеке для важной беседы.
  Селена неумело поклонилась и бегом понеслась в дверям дворца.
  - Что ты собираешься предпринять? - поинтересовался Фрей.
  - Попробую в твоем присутствии и с твоей помощью снять с неё блокаду, если она у неё установлена. Я не могу оставить у себя за спиной человека, в котором я не уверен. Я уже несколько раз себя укорял за столь поспешное решение забрать её с постоялого двора.
  - Ты бы все равно рано или поздно это сделал бы, ибо как я подозреваю, Лаура де Фронде навечно осталась в твоем сердце, а Селена как две капли похожа на неё.
  - Вот это то меня и пугает. Вдруг кто то решил сыграть на моих чувствах, а Селена просто чье то орудие. Винсента и его окружение недооценивать не стоит....
  Мы неторопливо поднимались по лестнице, раскланиваясь с немногочисленными придворными. Причем они кланялись не мне, а графу.
   - Фрей, а почему ты сам не короновался, ведь прошло достаточно много времени, как власть в этой части королевства по существу сосредоточилась в твоих руках?
  - Я что выжил из ума, что бы взваливать на себя ещё и корону? Нет уж лучше оставаться первым и главным советником короля и его лорд канцлером,- власть такая же, а ответственности практически ни какой, все можно свалить на его величество, его сумасбродство и прихоти, выставляя себя простым исполнителем королевской воли.
  - Ну ты хитрец...
  Молодая леди уже ждала нас в библиотеке. Одетая в строгое платье без всяких там оборочек, рюшечек и прочих женских украшений, она выглядела этакой маленько и беззащитной девочкой на фоне огромных шкафов и стеллажей с книгами. Единственное украшение, которое было на ней - это мой васильковый шарф, который она повязала себе на шею каким то неимоверно красивым узлом.
  Я подошел к ней и обошел её несколько раз: - Фрей, подбери в королевской сокровищнице небольшую диадему и сережки с синими камнями, под цвет шарфа. Если ничего подходящего не найдешь, дай знать мне.
  Усадив Селену на возникший стул, мы с Фреем сели напротив. Я вытащил свой меч и воткнул его в пол: - Леди смотрите сюда, на этот камень в навершии рукояти меча. Старайтесь своим взором проникнуть внутрь него и слушайте меня, только меня и только мой голос...
  Не сразу, но мне удалось ввести её в транс. Её глаза сначала закатились, а потом и закрылись полностью. Я начал задавать ничего не значащие вопросы, пытаясь найти хоть щель в той темной стене, что окружала её мозг: - хорошо ли тебя здесь кормят, нравится ли тебе та одежда, которую тебе представили, не скучает ли ты по дому и своим родителям.... Отвечала она однообразно - или да или нет. На некоторые мои вопросы она вообще не отвечала, как будто не слышала их, или пропускала мимо ушей. Наконец я приступил к самой важной части своей попытки взломать блокаду: - Ты влюблена в короля? - Да. - Ты влюблена в него по приказу хозяина, или это твои личные чувства? - Нет, хозяин тут ни при чем.
  Мы с мессиром переглянулись, это была маленькая но победа. - Тебе приказано убить короля? - Нет, я должна его охранять. - Королю грозит опасность? - Да. - Ты знаешь что это за опасность? - Да, я её почувствую. - От кого исходит опасность? - От той, которую он любит и которая не стала его женой. - Её зовут леди Лаура де Фронде? - Да, её так звали. - Она жива? - Нет. - Чем она угрожает королю? - Своим посмертным проклятием. - В чем оно заключается? - Каждая его женщина будет его предавать и пытаться убить - Если ты станешь его женщиной или женой ты тоже его предашь? - Нет, я не предам, хозяин запретил мне это. - Как тебя зовут? - Селена де Фронде.
   - Король должен жениться на тебе, что бы проклятие было снято? - это уже вмешался граф. - Да, но король должен полюбить меня так же как и Лауру. - Ты родственница герцога де Фронде? - Нет, я из другой ветви рода. - Как зовут твоего отца? - Мебиус...
  Раздался оглушительный грохот и ярчайшая вспышка света. Несколько шкафов и стеллажей упали на пол. Селена открыла глаза и взрослым мужским голосом произнесла: - Опрос закончен, вы и так узнали больше, чем должны были, не мучайте девушку.
  Я откинулся на спинку своего кресла и потерял сознание. За то короткое мгновение, что звучал мужской голос мне удалось пробить блокаду и увидеть всё....
  Из небытия я выходил с большим напряжением всех своих сил, это мне уже было знакомо... - С огромным трудом я пробивался к ярко синему небу из мрака хаоса и небытия. Кошмары по прежнему меня преследовали и я продолжал прорубаться сквозь ряды костяных воинов, прожигал проходы через завалы живых мертвецов, окружая себя огненным валом, отбивался от горгулий и гарпий.... Когда мне становилось совсем невмоготу, на помощь приходили драконы мести....
  С каждым моим шагом вперед небосвод светлел и мне становилось все легче и легче. Исчезла сила, что сковывала меня и мою грудь невидимыми тисками, мозг наконец стал воспринимать окружающее, появились перспектива и расстояние, я стал ощущать течение времени. И хотя по прежнему каждое движение давалось мне с трудом, а мертвая тишина давила, я чувствовал, что уже победил....
  Проснулся я посреди ночи. Горело несколько свечей, и их свет нестерпимо резал мне глаза. Возле меня сидела Венера и тихо дремала, положив свою руку на мою. Чуть в стороне, прямо на низком топчане спала свернувшись калачиком Селена. На прикроватном коврике стояла гора пузырьков, склянок, пакетиков с порошками и различные пучки трав. Я пошевелился и Венера тут же открыла глаза. Увидев, что я смотрю на неё, она заулыбалась, а потом тут же без перерыва заплакала, громко, навзрыд. Проснулась Селена и как ужаленная вскочила с топчана, увидев что я пришел в себя и она заревела в полный голос. Именно такую картину и застал мессир - две рыдающие девушки и улыбающийся я.
  После того, как девчонок выгнали за дверь, Фрей поведал мне, что я пробыл без сознания две недели. Ничего не ел, а только пил и только тогда, когда поил меня именно мессир. К тому же я ещё больше поседел. Я чувствовал себя прекрасно отдохнувшим, вот только почему то все мышцы болели и ныли, словно я выдержал очень тяжелую тренировку. Пришло понимание простой истины. Отец, он же обещал со мной заниматься во сне.
  Я самостоятельно оделся и привел себя в порядок, убрал щетину, укоротил волосы на голове. Первым моим вопросом был: - Где мой меч? - У тебя под подушкой, не удивляйся, но он у тебя в некоторые дни был весь в крови, словно ты им с кем то сражался. Расскажешь? Я отрицательно покачал головой. - Это была моя битва учитель, так что извини.
  Но Фрей не унимался: - А что произошло там, в библиотеке? Селена тоже потеряла сознание, но быстро пришла в себя...
   - Я пробил блокаду, и за свое любопытство получил щелчок по лбу, правда и сам не хило ответил. Но ничего рассказывать не буду, я дал слово. Как у нас дела в королевстве?
  Все в порядке. Количество чистых земель увеличилось почти вдвое. Не знаю как, но ты увеличил мощность всех своих артефактов, так что теперь больше половины королевства мы контролируем...
  - Фрей, пошли в трапезную, во первых я хочу есть, во вторых девчонки подслушивают под дверью, а это не очень хорошо, согласись, а в третьих там мне будет удобнее окончательно приходить в себя.
   По дороге Фрей начал бубнить: - Завтра же вместе с архиепископом Юма возложу на тебя корону. Шансов конечно почти нет, но вдруг ты поумнеешь? Все таки две короны это не одна....
  Молодые леди уже сидели чинно за столом и ждали нас. Я обратился к наставнику: - Ну ладно, леди Селена была в замке, но откуда здесь появилась леди Венера?
  - Прискакала с ударным отрядом, как только узнала, что ты немного приболел. По дороге ещё умудрилась разрушить пару замков де Фронде, которые вдруг вознамерились не пропускать её через свою территорию.
  - Понятно, а что император Винсент?
  Не выдержала и в наш разговор вмешалась моя сестра. - Ох и наделал там делов главный маг 17 округа империи. Представляешь Франк, он объявился прямо в императорском дворе и устроил там настоящую катастрофу. Мало того, что он по дороге в свою резиденцию уничтожил множество некров и скелетников, он ещё почти полностью сжег всех учеников академии некромантов, а также магов средней руки прямо в имперском дворце. Это привело к тому, что император двинул против Фауса почти все свои наличные силы. Они стали собираться на наших бывших границах и будут собираться ещё несколько месяцев.
  - Планируется, - добавил сэр Фрей,- что в карательном походе примут участие не менее двух трети всех верховных и архимагов некромантов, а так же целая армия их помощников и магов средней руки. Поговаривают что даже император впервые за последние триста лет собирается покинуть свой дворец и принять участие в походе.
  Ел я много и даже жадно. Спать мне не хотелось, а вот мои сиделки стали клевать носом. К тому же я заметил, что Селена почти не смотрит в мою сторону. Громким шепотом, так что бы все могли его услышать, я спросил у Венеры: - А что это с леди Селеной произошло? Селена покраснела и уткнулась в свою тарелку, а моя сестра ответила мне таким же громким шепотом:- Это она ревнует. Ты когда был без памяти называл некоторые женские имена.
  - Интересно какие?
  - Меринда и Роберта. Но чаще всего ты почему то произносил имя Селена. Интересно кто это такая и почему ты её постоянно вспоминал? Я сделал растерянное лицо и ответил: - Понятия не имею. Интересно, кто это такая и где я её встречал?
  - И не часто. Зато леди Меринду вы ваше величество вспоминали при мне четыре раза, а леди Роберту три...
   Мы ещё некоторое время перепирались, пока я не подвел итог: - Все, девушкам спать и отсыпаться. Фрей, пойдем в мои покои, здесь нам все равно поговорить не дадут, меня интересуют подробности...
  С раннего утра начались приготовления к моей коронации. Пышной церемонии не получилось, так как народу во дворце было раз два и обчелся. Неплохо смотрелся ударный отряд моей сестры, а также воины из королевской дружины. И вообще людей в железе было больше чем придворных. Что бы повысить статус своей коронации сразу же тридцать наиболее отличившихся воинов были возведены в рыцарское достоинство. А потом под лязг мечей архиепископ Юма и королевский местоблюститель водрузили мне на голову корону королевства Фаус. Она удобно устроилась на моей голове и я был провозглашен королем Франклином первым, так как в нашей династии первого ещё не было.
  Пир тоже удался на славу. Особенно громко приветствовали бездонный бочонок вина графа Фрея. Не знаю, случайно или нет, но порядок мест на пиру был нарушен. С права от меня сидел естественно граф Фрей как лорд канцлер королевства и мой главный советник, а слева от меня должна была сидеть моя сестра принцесса Венера, но на её месте сидела леди Селена, что вызывало недвусмысленные улыбки и перешептывания среди присутствующих. А пунцовая смущенность леди Селены только добавляла улыбок и легких намеков.
   Я обратился к Фрею: - Граф, вы бы пустили слушок, что леди Селена моя воспитанница и что она из дома де Фронде и я её планирую на место главы и герцогини этой семьи предателей.
  - А что, это мысль, тогда сразу же всем будет понятно, почему молодая герцогиня сидит рядом с вами и такими влюбленными глазами глядит на своего обожаемого короля. Ваше высочество, ваши подданные не такие уж слепые что бы не заметить, что молодая леди по уши влюблена в вас, и что ваша сестра усиленно готовит её занять место возле вас и не, только так сказать, на пиру. Ну а то, что они подруги,- это знают все.
  На следующий день небольшими партиями я перебросил отряд леди Венеры в её замок. С последней партией убывала и она.
   - Франк, я чувствую что в воздухе пахнет крупной заварушкой, а после твоей коронации, те кто принесли присягу империи попытаются выслужиться перед ней и уничтожить тебя. Будь осторожен, они люди злобные, жадные и трусливые. Любят бить из подтишка и в спину. Береги себя.
  - Все в порядке сестренка. Будь в готовности выступить со своим ударным отрядом и сама не лезь в схватки. Не твое это дело. Она фыркнула, приподнялась на носочки и поцеловала меня.
  С её отъездом замок немного даже опустел. Селена почему то избегала меня, а на меня навалилась куча дел. Надо было составить реестр пустующих земель и владений, провести границы чистых земель, готовиться исподволь к схватке с предателями.
   К моей радости коалиция четырех семей сама первой начала боевые действия против законной власти. Пришло сообщение, что отряды Расингов и Фаргусов попытались отбить один из камней мощности, что устанавливались на границах чистых земель. Попытка была отбита, но сам камень пострадал и был разбит на несколько маленьких кусков, что соответственно уменьшило его мощность и некры вернули часть очищенных земель под свой контроль.
  Это был прямой вызов моей власти и вряд ли без одобрения империи и некромантов они сами напали бы на нас. Но свой гнев я обратил не на них, а на де Фронде. Ибо знал, кто стоит во главе всех этих нападок.
  Действовал я нагло и решительно. Во главе своей королевской дружины я внезапно появился под стенами главной крепости герцога и немедленно предложил ей сдаться, гарнизону сложить оружия, гарантируя всем жизнь и безопасный проход в земли империи. Мои предложения были встречены насмешками и непристойными жестами со стороны оборонявшихся. Пришлось применить свою силу и магию. Первым делом я буквально вырвал из крепости двух магов, которые служили герцогу. Причем один из них был некромантом и он живьем сгорел на глазах тех, кто стоял на крепостной стене. Второго мага, который строил защиту крепости от магической атаки я скормил Ципу.
   Да, мне пришлось не смотря на все мое сопротивление и не желание взять леди Селену с собой. Во первых она подняла свое собственное знамя де Фронде, во вторых она во все услышанье заявила, что в любом случае последует за мной и готова сломать любую дверь, если я попытаюсь её закрыть, а в третьих, она тихо добавила, что любит меня и будет рядом со мной чего бы ей не стоило. Памятуя о том, что я увидел и узнал, когда пробил её блокаду, я особо не упорствовал.
  И вот теперь Цип одним махом без предупреждения бросился на мага де Фронде и перехватил ему горло, а потом на глазах у всех стал рвать его на куски и их глотать прямо с одеждой. Так я узнал, что магические псы телохранители питаются только магами.
  Не знаю как это повлияло на настроение оборонявшихся, но магическую защиту я снял, а потом накрыл всю крепость заклинанием обездвижения. Как только это произошло, сразу же несколько наиболее ловких стрелков выстрелили кошками и зацепились ими за стены крепости. Можно было конечно просто напросто выбить ворота и спокойно пройти в крепость, но этот штурм я кроме всего прочего использовал и для обучения и проверки умения своей дружины.
   Самые легкие воины полезли на стену и вскоре достигли её, а потом и ворота открылись. Моя дружина вошла в крепость и началась резня. Щадили только слуг и то не всех. Те, которые были по одежде приближены к герцогу и его семье тоже были уничтожены. Трупы сносили за пределы крепости и укладывали в большие кучи, обливали негасимым огнем и поджигали. Пополнять ряды скелетников я не собирался.
   Герцог и вся его семья, после того как я снял с них заклятие, с ужасом смотрели на все это.
   - Ну что довольны ваша светлость? А я ведь предупреждал, что лучше сдаться и добровольно покинуть земли королевства и поискать защиты от меня у императора. Думали что я шучу, надеялись отсидеться за высокими стенами? А теперь смотрите, как гибнет весь ваш род. Такая же участь ждет всех де Фронде, даже самых дальних родственников. Я с корнем вырву сорняк предательства и внесу изменения во все летописи. Через десять лет народ и знать забудет о том, что когда то жил сэр Леопольд, герцог де Фронде и будет помнить только что самозванцы понесли заслуженную кару и на престоле воцарились истинные де Фронде во главе с леди Селеной. К тому же имея такой весомый аргумент как магический пес, народ с удовольствием поверит в мою правду.
   Я подал знак и сначала жена, а потом и дети герцога были обезглавлены. Последним отрубили голову самому сэру Леопольду. Их трупы тоже бросили в костер вместе со всеми. Я не пощадил ни одного воина, хотя начальник моей дружины сэр Лик и просил оставить их для пополнения нашей дружины.
  - Сэр Лик, следующий замок или крепость будут более сговорчивы, когда узнают какая судьба по примеру этой крепости им уготовлена, если они не примут наши условия сдачи. Да и воины гарнизона прежде чем начать обороняться, хорошенько подумают, а ту ли сторону они выбрали?
  После того как резня прекратилась и следы расправы были замыты, в крепость вошла леди Селена. Оставшиеся в живых слуги были собраны в центральном и самом большом холле. Леди Селена прошла вдоль застывших слуг, вывела из строя четверых слуг заявив, что это агенты некромантов. Их тут же повесили на воротах крепости. Остальные принесли клятву верности герцогине Селене де Фронде. А возле молодой леди то появлялся, то исчезал огромный белоснежный пес с огромными клыками и огненно - красными глазами.
  Ночевать мы остались в захваченной крепости и молодая леди впервые принимала меня как настоящая хозяйка и герцогиня. А я с удивлением смотрел как из невзрачной и неприметной девушки она превращалась в настоящую красавицу и властную хозяйку больших владений. Все это происходило прямо на моих глазах и увиденное удивило не только меня, но и моих соратников. Герцогиня на наших глазах стала даже выше ростом и более женственной что ли.
  В сердце у меня опять заныла старая рана, так разительно молодая леди походила на тот образ леди Лауры де Фронде, который прочно прописался в моем сердце. Я смотрел на леди Селену и чувствовал, как мое сердце стало предательски учащенно биться. Словно понимая мое состояние Селена подошла ко мне и прижалась, словно ища защиту и прячась за сильного и смелого...
  
  9.
  
  - Видите ли молодая леди, любой акт милосердия проявленный мною, нашими противниками будет расценен как моя слабость. А со слабыми в этом жестоком мире или не считаются, или с ними быстро расправляются, так что не смотря на вашу просьбу, если какой замок или крепость в ваших землях не примет моих условий или откажется кто приносить вам вассальную клятву, их ждет точно такой же конец как и герцога Леопольда.
   Ужин шел своим чередом, когда я почувствовал, что со мной кто то хочет связаться. Возник образ встревоженного сэра Маркуса. - Что то случилось? Серьезное?
  - На меня вышел сэр Акелл. В Азории зреет серьезное противостояние. Несколько великих магов собираются перестать поддерживать общую оборону против империи некромантов. Их поддерживают и ряд архимагов. Акеллу срочно нужна помощь и поддержка.
  Я тяжело вздохнул: - Селена, придется тебе тут самой покомандовать. Мне надо на пару дней наведаться в Азорию. Там тоже какие то неприятности, а я, как это ни странно звучит, уже более пятисот лет являюсь там королем. Без меня ничего серьезного не предпринимай. Обязательно советуйся с графом. Жаль, что наш ужин так некстати прервали.
  Герцогиня слегка наклонила свою рыжеволосую головку, принимая мои слова к сведению, в синих камнях её диадемы заблестели искорки....
  В моем королевском дворце было тихо м малолюдно, на мое появление никто и ни как не отреагировал. Несколько седовласых стариков прошли мимо меня, что то живо обсуждая. Наконец мне удалось остановить одного старца: - Уважаемый, а где проходит совет великих магов? Мне бы сэра Акелла увидеть и перемолвиться...
  Старик недовольно посмотрел на меня, что то буркнул типа - Шляются тут всякие, а после них заклятия перестают работать... - Идите за мной молодой человек. И что за странность в форме? Вы же ведь уже давно не безусый юноша, скоро 550 лет стукнет, а все в игрушки играете. И когда современная молодежь взрослеть и умнеть начнет?
  Под его брюзжание мы прошли какими то коридорами, и оказались в уютном зале, где в центре за большим круглым столом сидели с десяток великих магов. У каждого свой резной посох, который они не выпускали из рук. Выделялся только сэр Акелл и то по тому, что его кресло стояло немного на возвышении по сравнению с другими.
  - Многоуважаемый,- обратился я к своему провожатому, - введите меня в двух словах в курс дел. Что обсуждают, кто за, кто против и к чему это может привести?
  Старик, словно продолжая свой спор с кем то, с жаром стал говорить: - Фарм и Экстер мутят воду, заявляя, что больше не будут участвовать в совместной обороне Азории от происков некромантов. Им дескать нет ни какого дела, будет существовать королевство магов или нет. Каждый из них настолько мощен, по их словам, что в состоянии самостоятельно отбить любые атаки каких то там самоучек некромантов, а тратить на них свою эманацию они больше не собираются. ( Эманация - истечение чего-либо откуда-либо, появление чего-либо в результате выделения из чего-либо более сложного; то что возникло, появилось в результате такого истечения. Википедия).
  И что самое обидное,- их поддержали несколько архимагов, которые таким образом хотят повысить свой статус и метят в великие. Правда существует и другое мнение, якобы Фрам и Экстер хотят получить некоторые преференции в обмен на свою лояльность.
  - А что за преференции? - осторожно поинтересовался я.
  - Точно не знаю,- может быть первоочередной доступ к собственноручно написанной книге откровений Мебиуса, а может быть они хотят исследовать, а попросту захапать в собственность некоторые его вещи, что пропитаны его магией. Акелл осторожничает и не знает как поступить. Это открытый раскол и ещё совсем не ясно, как поведут себя остальные.
  - Уважаемый, а как это скажется на обороноспособности королевства?
  - В целом - никак, а вообще то плохо. Дурной пример заразителен. И это все после того, как ещё недавно отступник Язон увел с собой из королевства несколько великих и архимагов, соблазнив их нечестивой некромантией. Он ещё что то говорил мне, отчаянно жестикулируя, но я уже слушал его в пол уха. Я обдумывал некий план и пришел к выводу, что он весьма неплох. Дело стало за малым, его реализовать.
  - Простите достопочтенный,- обратился я к нему, когда он немного выговорился и успокоился,- а не могли бы вы мне показать башни этих двух великих магов, а так же башни архимагов, что наиболее яро их поддерживают? Понимаете, хочу посмотреть, как они далеко находятся от обороняемого прохода в королевство.
  - А вы молодой человек не настолько глупы, как это может показаться с первого взгляда,- старик внимательно посмотрел на меня, - сразу уловили самую суть. Их башни, а также башни архимагов, которые их поддерживают находятся на противоположенном конце королевства. Их не возможно ни с чем перепутать. Они образуют два кольца в виде знака бесконечности, которым обозначают Великого змея Уробороса - Ёрмунганда....
  Поплутав немного по королевскому дворцу и найдя какого то очень древнего слугу, мне удалось наконец то узнать, где находится самая высокая точка дворца, откуда я смогу полюбоваться прекрасным видом столь славного королевства.
  Смотровая площадка находилась прямо в одном из шпилей, куда мне пришлось долго и нудно подниматься по винтовой лестнице и представляла из себя небольшой балкон, на котором могли поместиться от силы два - три человека. Назначение балкона было для меня загадкой, но он как нельзя кстати соответствовал моим намерениям. К тому же балкон вращался вокруг оси шпиля, что позволяло мне действительно увидеть все королевство во всей её красе.
  Совершив намеченное и даже немного запыхавшись, я вернулся в зал , где проходил совет. Обстановка там ни капли не изменилась и мой сосед даже как будто не заметил моего отсутствия.
  - Ну что тут произошло, пока я отлучался? - Ровным счетом ничего, продолжается обсуждение. Но Фрам и Экстер продолжают настаивать на своем и грозят выходом из совета великих...
  Вот пришла и мне пора вмешаться. - Был очень рад нашему знакомству, надеюсь ещё увидимся,- и я распрощавшись со стариком, под его удивленным взглядом пошел прямо к столу, где заседал совет.
  Подойдя поближе я громко произнес: - Приветствую всех достопочтенных великих магов, удостоившихся чести заседать в совете. Сэр Акелл, вам мое особое почтение. Нет, нет, не надо вставать и уступать мне место, я буквально на минутку, узнать как у вас тут дела, нужна ли моя помощь.... О чем совет? Какие насущные проблемы решаете? Сэр Акелл, в двух словах введите меня в курс дела.
  На моей голове засияла корона Мебиуса и члены совета с некоторым трепетом смотрели на странного и очень молодого короля, который заявился на совет в доспехах и с мечом на поясе.
  - Не обращайте внимания на мой вид уважаемые. Просто вот восхотелось мне покуролесить в одном из королевств и я принял там корону и теперь усмиряю с божьей помощью непокорных. Очень интересное занятие, рекомендую, для поддержания хорошей формы и укрепления здоровья.
  Сэр Акелл с неодобрением посмотрел на меня: - Ваше величество, совет посвящен текущей обстановке и намерению двух членов совета - великих магов Фрама и Экстер выйти из оборонительного союза.
  - А попросту говоря отсидеться за спинами других,- перебил я главу совета. И что они говорят? Заговорил осанистый старикан (по мне они все были на одно лицо и отличались только своими посохами). Суть его выступления сводилась к тому, что он прекрасно проживет и без королевства Азория, которое изжило себя, так как всю жизнь маги работали сами по себе, а совет магов это сборище выживших из ума стариков.
  Договорить я ему до конца не дал. - Сэр Акелл, так в чем проблема то? Ну не хотят эти великие и их архимаги жить в Азории, отпустите их. Я думаю что королевство проживет и без них.
   Я расчетливо громко щелкнул пальцами: - Вот и готово.
  - Что готово? - непонимающе спросил Акелл.
   - Я решил эту проблему. Башни этих двух великих магов и их адептов покинули территорию моего королевства и перенесены мною на нейтральные земли перед нашим рубежом обороны. Вход, въезд, проникновение на нашу территорию из запрещен и заказан. Хотят жить самостоятельно,- их право. Удерживать никого не будем. А вам сэр Акелл надлежит после небольшого перерыва приступить к обсуждению достойных кандидатур на освободившиеся вакантные места в совете. Объявляю небольшой перерыв до завтрашнего утра. Все свободны господа маги и поживее, а то я немного раздражен, что из за такого пустякового вопроса меня оторвали во первых от битвы, во вторых от вкусного ужина и в третьих от общения с любимой женщиной. А вас, сэр Акелл, я попрошу остаться....
  Маги один за другим стали таять в воздухе. А вскоре раздался пронзительный вопль: - Где моя башня? Я сделал движение рукой как будто отгоняю надоедливую муху и вопль оборвался.
  Когда мы остались якобы одни, (Ушей было не менее десятка, но я не обращал на них внимания) потрясенный сэр Акелл спросил: - Ваше величество, сэр Франклин, вы что действительно перенесли их башни за территорию королевства?
  - Конечно многоуважаемый сэр Акелл. Долгие годы эти достопочтенные маги служили на благо королевства и почему бы мне на последок не выполнить их просьбу и не уважить их сокровенное желание - зажить самостоятельной жизнью. Их башни, так же как и башни их последователей размещены мною на территории, которая официально никому не принадлежит, хотя некоторые злые языки и утверждают, что это земли некромантов, но документального подтверждения этому нет.
  - Это уму не постижимо ваше величество. Вот так одним движением пальцев ...
  - Мда, сэр Акелл, возможно вы правы и я поторопился... Вот видите, сей прискорбный случай наглядно показывает всем, что вам ещё рано на покой. Кто же будет удерживать вашего короля от опрометчивых поступков, подсказывать ему мудрые решения, править наконец от его имени, когда ему под хвост попадет вожжа и он отправится опять куда нибудь путешествовать и искать на свою голову приключения? Нет, сэр Акелл и не настаивайте, я не приму вашей отставки, более того, что бы повысить ваш статус в королевстве я с сегодняшнего дня ввожу новый титул - вице короля и присваиваю его вам. А сейчас давайте найдем где нибудь укромное местечко и перекусим, а то я что то проголодался.
  - Мы, великие маги давно уже не питаемся материальной пищей, а черпаем энергию для поддержания своих сил и жизни из окружающей среды,- неодобрительно заметил глава совета.
  - Но я то не великий маг, к тому же король сумасброд, так что мне можно,- с этими словами я прямо на столе для заседаний создал большое блюдо горячего свежепрожаренного мяса и с удовольствием стал его есть.
   Глядя с каким смаком я опустошаю блюдо, старый маг тоже взял с подноса маленький кусочек и стал его жевать.
   - Вообще то что то в этом есть, - наконец проговорил он доедая третий кусок. - Вкус необычен и приятное тепло расходится по всему телу. Надо будет ввести за правило хотя бы раз в месяц баловать себя таким блюдом....
  Потом я "торжественно" был препровожден в свои королевские покои, которые мне сразу же понравились своей простотой и каким то пренебрежением к роскоши.
  - Сожалею ваше величество,- сокрушался старый маг, но ваш визит настолько неожиданнен для нас, что мы не успели все как следует приготовить.
   - Да ладно вам многоуважаемый сэр. Мне не привыкать спать и на голой земле, а тут какая никакая перина и одеяло теплое, так что не замерзну. К тому же я проведу у вас всего одну ночь, дела знаете ли не позволяют мне надолго покидать королевство Фаус, где меня недавно тоже короновали. А утром, знаете ли, давайте посетим наш проход. Хочу сам удостовериться, что королевству ничего не угрожает....
   Спал я спокойно и без сновидений, а под утро меня навестила леди Селена, которая постояла возле моей кровати, неодобрительно покачала головой и исчезла. Вернее неодобрительно она покачала головой, когда я недвусмысленно пригласил её забраться ко мне под мое одеяло...
   Проход представлял собой узкое ущелье перегороженное высокой и толстой каменной стеной, укрепленной многочисленными заклятиями и заговорами. Напротив неё копошились некры и скелетники, которые что то строили, но близко к стене не подходили. Начальник гарнизона,- наемник с бляхой тысячника равнодушно встретил нас: - Ни каких изменений. Приблизиться к стене на решающий бросок у них не получается, а наемников что пытались нас штурмовать мы почти всех перебили.
  Неожиданно для всех я плавно спрыгнул со стены и неторопливо направился в сторону копошащихся некров. Как только я приблизился к ним на определенное расстояние, они стали вспыхивать яркими факелами, а скелетники как обычно превращаться в пыли и прах. Осмотрев их строительство, я так же неторопливо вернулся назад и поднялся на стену.
  - Они стоят осадную башню, а значит у них или есть ещё наемники, или они приготовили дружины некоторых лордов принять участие в штурме. Я положил руку на один из выступов в стене и он засветился светло зеленым светом. - Вот так то будет лучше. Ни один некр или скелетник не сможет подойти к стене ближе чем на два - три километра. А наемников и дружины можно будет просто сжечь огнем,- и я пустил огненный вал от стен крепости по направлению к выходу из ущелья.
   Вскоре перед нами простиралась открытая площадка, на которой не осталось и малейших следов какого нибудь строительства.
  - Ну все, лорд Акелл, нам пора возвращаться. Наверняка на совете разгорятся жаркие дебаты по поводу избрания двух новых членов совета великих магов. Вы уж проследите, что бы места за круглым столом заняли достойные из достойных. А идея с круглым столом мне понравилась,- равные среди равных. Надо будет перенять и выдать за свою. Мы короли такие,- что хорошее придумают наши поданные, вмиг присвоим себе, а что плохое,- с них же и спросим.
  На этот раз нас в зале заседаний встречали стоя. Я опять отказался сесть и произнес краткую речь, суть которой сводилась к следующему: - Лорд Акелл стал вице королем и замещает меня на все время моего отсутствия, принимая на себя всю полноту власти и бремя управления королевством ( как будто оно и так не висело на нем). - В совет надлежит избрать достойнейших и лучших из лучших, даже если на обсуждение их кандидатур потребуется значительное время. - Не стоит забывать об обороне королевства и копить силы для решающего броска к концу ущелья, что бы так сказать расширить пределы Азории и создать несколько новых мест для башен великих магов, которые я уверен, скоро появятся в наших славных рядах. Последние мои слова с особым энтузиазмом были встречены в среде архимагов.
   А потом я откланялся и исчез, растаяв в воздухе. В крепость леди Селены я вернулся аккурат когда она заканчивала ужин.
   - Видите миледи, как я быстро обернулся, вы даже поужинать толком не успели, а я уже здесь.
  - Ваше величество, вы отсутствовали вместо обещанных двух дней целых четыре. Мы уже начали волноваться, благо барон Маркус успокоил и предупредил, что время в вашем магическом королевстве, по желанию сэра Акелл, может или замедляться или ускоряться.
  - Ах ты старый хитрец, ну подожди у меня....
  Я вызвал к себе сэра Лика, который обрисовал мне сложившуюся обстановку за 4 дня: - Вассалы особо не спешат. Прибыли только ближайшие и то не все. Но вины особой лордов здесь нет. В свое время по требованию Леопольда в каждом замке были размещены некроманты и некры, а в некоторых ещё и скелетники. Лорды на границе владений с Расингами объявили себя свободными и приняли руку Теодора де Расинг. Он же начал сосредотачивать свои объединенные силы с Фаргусами на границе с леди Селеной. По данным наших лазутчиков его силы в три раза превосходят наши и это не считая некров и скелетников. Правда существует возможность, что он часть войска будет вынужден оставить на границе с Ля Конт, опасаясь удара со стороны вашей сестры....
  - Сэр Лик, поднимайте дружину. Вам предстоит совершить ночной марш и к утру быть у замка сэра Арчи. Та есть достаточно крутой холм. Ваша задача занять его и стоять там. Ни в коем случае не оставляйте его, даже если после того, как на вас нападут, противник начнет отступать. Ваша задача во что бы то ни стало остаться на этом холме. Всё ясно?
   - Да, ваше величество. Но что нам делать, если противник не появится и не атакует нас?
   - Не волнуйтесь сэр Лик и появится и атакует, и даже изобразит отступление, что бы заманить вас в ловушку.
  Крепость сразу же ожила, послышались отрывистые команды, загремели доспехи, забегали дружинники. Взволнованная леди Селена появилась в полном боевом снаряжении.
   - Нет, нет леди. Вы остаетесь в крепости и прикрываете наш тыл. Это приказ. К тому же я с королевской дружиной не выступаю, а сейчас же немедленно отправляюсь к своей сестре, а от туда в свой замок и поведу уже свою дружину. Обещаю вам, что не буду лезть в самую гущу, вести себя осмотрительно и по возможности осторожно. Мое место будет на высоком холме, откуда я буду наблюдать за сражением.
  Молодая леди подозрительно посмотрела на меня: - Вы даете слово?
   - Леди Селена, почему такая подозрительность? Я что, когда то не выполнял свои обещания?
   - Именно так сэр Франк. Помнится мне кто то обещал раз в неделю удостаивать меня более пристальным вниманием...
   - Леди, так вы же не занимаетесь с сэром Фреем...
  - Ну и что, вы обещали...
  Вот и разберись тут что и как. Получается что я без вины виноватый. - Принцесса, я обязательно исправлюсь,- это были мои последние слова прежде чем я переместился в кабинет своего деда. Говоря проще,- я сбежал, что бы не оставаться ночью наедине с Селеной. Первая любовь страшная штука, пусть девушка хоть немного подрастет и разберется в своих чувствах ....
  
  10.
  
  Из кабинета я вышел с решительным видом, словно проработал в кабинете долгое время и принял важное решение.
  - Где принцесса? - спросил я у первого попавшегося мне слуги.
   Слуга умница, не растерялся, словно я действительно все это время был в замке: - Её светлость во внутреннем дворе, знакомится с новичками, что изъявили желание вступить в её дружину.
  В сердце возникла странная боль, но разбираться что и как у меня не было времени. Чувство опасности захлестнуло меня. Мгновенно переместившись во внутренний двор, я втянул Венеру в свою защитную сферу и сделал это весьма своевременно.
  Сразу от трех рослых парней, что стояли в первом ряду в сферу ударили ветвистые молнии с разных направлений. И не смотря на быструю реакцию охраны принцессы, даже обезглавленные они продолжали бить в намеченную точку. И только тогда когда кончилась заложенная в них мощность, они бесформенной кучей опали на землю.
   С первого взгляда мне стало понятно, что это не люди, а инкубы. ("Согласно учению отцов церкви, инкубус был ангелом, попавшим в немилость из-за своего неудовлетворяемого влечения к женщинам. Став демоном, он продолжал потакать своим плотским страстям, нападал на уязвимых женщин, насиловал их во сне или же провоцировал в них такое сексуальное желание, которое мог удовлетворить лишь инкубус (по-другому известный как дьявольский любовник). Согласно общему мнению, демоны-духи не имеют своего тела, поэтому считалось, что инкубус либо материализовался в теле покойника, либо использовал человеческое мясо, чтобы сотворить из него собственное тело, в которое он затем вдыхал искусственную жизнь.)
  Быстро оглядев распавшийся строй новобранцев я сразу же заметил ещё одного инкуба и наложил на него заклятие недвижимости.
   - Принцесса, я вижу учеба у сэра Фрей не пошла вам впрок, или по моей вине была закончена преждевременно. Я думаю, что вам стоит вернуться и продолжить своё обучение.
  - Ваше величество, я не понимаю, что произошло...
  - Девочка,- я специально обратился к ней как к маленькому ребенку, - я поторопился придав вам возраст пятнадцатилетней взрослой девушки. Вы моложе леди Селены. Вас что, не учили, прежде чем общаться с незнакомым человеком определять, а человек ли он вообще?
  - Но это не некр, не темная сила....
  Я перебил её: - Как определить человек перед тобой или нет?
   - Ну он дышит... - Он задержал дыхание, а как определить живой перед вами человек или нет? - Наверное по сердцебиению.
  Я указал рукой на молодого парня:- Сделай два шага вперед. Он подчинился. - Он живой?
  - Да, - в голосе сестры чувствовалась растерянность.
   - Как ты это определила? - У него сердцебиение...
  - Как ты это определила? - повторил я вопрос. - Я вижу, как бьется у него сердце. - А теперь взгляни на этого, - и я указал на того, кто находился под моим заклятием.
  - У него сердце не бьется, у него вообще нет сердца, - Венера была потрясена и удивлена.
  - Что помешало тебе девочка сразу же осмотреть всех своих новобранцев на предмет их человечности? Что смазливое личико и статная фигура затмили твой разум? Или вы миледи думаете, что это только мы ищем что то новое в борьбе с некромантами? Они тоже ищут и активно это используют. То что инкубы были направлены именно к вам, говорит о том, что некроманты и император считают вас самым слабым звеном. И они правы. Не появись я вовремя, вас возможно если б и не убили, то по крайней мере надолго вывели из строя и это тогда, когда наше противостояние вступает в решающую стадию и на счету каждый человек. Или что, леди Венера, вы в действительности возомнили себя великим магом? Да вы даже на архимага по большому счету не тянете... Так, самоучка, что остановилась в своем развитии...
  Я говорил злые и обидные слова нарочито спокойно и тихим голосом... Во время всех этих событий внутренний двор заполнился воинами
  - Леди Венера, вы останетесь в замке и не примете участие в схватке с семьями Расингов и Фаргусов. Вашу дружину в бой поведет назначенный вам барон.
  - Без принцессы ни один воин не выйдет из крепости,- раздался властный голос. Я повернулся к говорящему,- по всей видимости это и был начальник её дружины.
  - Это мнение всех здесь присутствующих, или есть те, кто думает иначе? Ответом мне было всеобщее молчание.
  - Ну что ж, во время войны такое поведение называется предательством интересов королевства. Я сам отказываюсь от вашей помощи, так как не могу доверить свой тыл и спину тем, к кому у меня нет веры. Миледи, вам и всем вашим войнам запрещается покидать пределы маркизата. Сожалею, но я вынужден буду через два дня снять все камни мощности и свои границы вам придется оборонять только своими силами. Я не собираюсь каким либо образом помогать людям, которые готовы предать своего короля....
  В своем замке я стал мерить нервными шагами комнату в башне Маркуса. Он сидел в своем стареньком кресле и ничего не говорил. Первым не выдержал я: - Ты считаешь, что я поступил неправильно?
   - Вы поступили как воин, но не как политик и мудрый король. Ваше войско не досчитается более пяти сотен хорошо обученных воинов,- а это сила.
  - Да знаю я это, а что мне было делать? Я никогда и ни при каких обстоятельствах не буду зависеть от своеволия баронов или других лордов королевства. Понимаешь Маркус, это мое королевство, а не сборище свободных земель, где каждый волен поступать как ему захочется. И я не исключаю такой возможности, что когда то мне придется использовать и силу, что бы принудить маркизат Ля Конт к подчинению королевской власти. Ладно, хватит об этом. Поговорим лучше об изменении наших планов.
  В последующем мы обсуждали различные возможности использования наличных сил в противостоянии с имперскими прихвостнями. Моя дружина была разделена на два неравномерных отряда. Одна, малая часть со мной во главе должна будет атаковать центр вражеского войска, а вторая, большая часть должна будет атаковать их с фланга, со стороны земель Ля Конт. Причем атаковать раньше всех, приковывая к себе значительные силы противника.
  Маркус встал со своего кресла: - Придется и мне тряхнуть стариной и принять участие в схватке, только сразу же предупреждаю, доспехи я одевать не буду. Я и без них достаточно защищен. А атаку вашей дружины я поддержу огненными шарами и молниями, только вы уж ваше величество постарайтесь нейтрализовать магов и некромантов, а то все мои усилия пойдут прахом.
  - Не волнуйтесь барон, я сделаю так, что ни один маг противника не сможет использовать ни свою силу, ни свою мощь или заклятие, а вот мы сможем. И кстати барон,- мое требование остается неизменным,- ни одного пленного из знати не должно быть. Уж лучше все предатели падут на поле битвы, чем потом устраивать публичные казни...
  Под утро мне пришлось вернуться в крепость леди Селены. - Поднимите герцогиню и скажите, что я её жду в её рабочем кабинете. И проводите меня туда, я не знаю, где он находится...
  Селена появилась довольно быстро, словно она и не спала а ожидала моего вызова.
   - Что случилось сэр Франк?
   - Случилось леди, но рассказывать у меня времени нет. Просто примите как факт, что дружина леди Венеры участия в сражении не примет. В этой связи я вынужден привлечь вас. Соберите всех верных вам вассалов и немедленно, в течении часа выступайте в сторону замка сэра Арчи. Ваша задача, поддержать мою дружину, на которую придется основной удар войск некромантов. Будьте осторожны, маги противника стали использовать новое оружие, правда пока немногочисленное,- инкубы. Внешне как люди, но запрограммированы на уничтожение лидеров нашего королевства, по этому прежде чем выйти в поход, проверти всех своих людей. Надеюсь вам в отличии от леди Венеры не надо объяснять как это сделать?
   Селена усмехнулась: - Не такая я уж и маленькая девочка, что бы не знать очевидных вещей.
   - Это хорошо. Леди Селена обещайте мне, что вы не полезете в самую гущу схватки. Мне все таки важнее что бы вы остались в живых, в целости и сохранности, нежели ваша героическая гибель на благо королевства.
   Молодая герцогиня гордо задрала свой подбородок: - Я за спинами своих людей прятаться не буду...
  - Да ради бога, не прячьтесь, просто стойте за ними и руководите действиями своих воинов. Ну все, пора прощаться. Я встал из за стола и подошел к девушке. Все таки как она разительно изменилась за эти несколько дней.
   - Береги себя,- и поцеловал её в губы...
  На холме раннее утро встречала вся моя дружина. Да не густо. Три сотни воинов, но все закаленные в боях против некров и скелетников, а главное все в броне и с приличным качественным оружием. Я обходил воинов, подбадривая их перед предстоящей схваткой. А солнце неумолимо вставало у нас за спиной и вскоре его первые лучи осветили уже изготовившуюся к бою объединенную дружину нашего противника.
  По моим скромным подсчетам не менее полутора тысяч человек. Около тысячи всадников и пол тысячи пехотинцев. Интересно, где они столько набрали воинов? Королевская дружина - триста человек, моя дружина примерно столько же и дай бог если леди Селена приведет сотню. Итого почти двух кратное превосходство, и это при том, что пехоты у нас вообще не было.
  Ну что ж пора начинать и первый ход будет за нами. Сосредоточившись, я стал методично "проверять" противника. При малейшем подозрении на магическую силу у кого либо, я бил небольшим огненным шаром или сжигал некромантов, если такие попадались мне. Два десятка мне удалось обнаружить, конечно это были не все. Многие пользуясь расстоянием наверняка прикрылись завесой невидимости или соорудили барьеры. А показывать всю свою силу и даже не всю, я не собирался. Да, я мог в одиночку уничтожить всех, но это не входило в мои планы, так как по прежнему считал, что император и Язон испытывают мои силы и внимательно наблюдают - на что же я способен.
  Первыми в атаку ринулись конные отряды с левого фланга под знаменами Фаргусов. На встречу им я отправил рой мелких огненных шариков таких маленьких, словно искорки от огня, которые уже на расстоянии двух шагов невозможно было заметить. Первые несколько десятков всадников слетели с седел и нарушили наступательный порыв, сведя его на нет. Потом я заметил, как атакующих накрыла своеобразная волна и часть моих шаров не достигла цели. зато я обнаружил сразу же трех достаточно сильных магов, что проявили себя, создав защиту для своих войск. Ответ мой был скор. Три ветвистые молнии из чистого неба испепелили их на месте, а волна исчезла. Правда эта заминка позволила восстановить отрядам Фаргусов боевой порядок. А с правого фланга начали свой неторопливый бег и силы Расингов. Да и пехота не спеша, построившись в несколько рядов, начала свое движение.
   Я подозвал лучника, что был мною предупрежден, взял его стрелы и зарядил их своей мощью. Они сразу же засветилась нежно зеленым светом. - Как можно дальше в сторону противника сначала влево, а потом вправо. Одна за другой две стрелы улетели и воткнулись действительно шагов на триста от нашего холма. Сразу же от них пошла волна и накрыла наступающих. Как я и предполагал, в войсках присутствовали некры и возможно даже скелетники одетые в обычную одежду и даже нечто похожее на доспехи. Это их не спасло от стрел мощности. К тому же я заметил и несколько очень ярких костров в тылу войск, а это значило, что и мелкие маги некроманты тоже присутствовали в тылу. В рядах наступавших вновь возникла заминка. Первые ряды составленные из некров и возможно скелетников были полностью уничтожены. Странным было то, что некры не горели пламенем как обычно, а просто сразу превращались по всей видимости в пепел. Это было не очень хорошо, так как не позволяло следить за ними ночью...
   В нашу сторону понеслись огненные шары и небольшие молнии. Пришлось и мне создать защиту в виде барьера для всей своей дружины. И шары и молнии разбились о барьер, так как были запущены довольно таки с большого расстояния. А вот вторая партия моих искр вновь достигла цели и вновь несколько десятков всадников вылетели из сёдел, причем в обоих отрядах. Отряд Фаргусов сначала замедлил свой бег, а потом развернулся и поскакал прочь, а всадники Расингов продолжали атаку. Я заметил, что мои искры достигают противника, но потом гаснут, на причиняя ему особого вреда.
  В бой вступили мои лучники. Их было около сотни. Буквально за несколько минут они пустили навесом весь свой первый комплект стрел, который проредил ряды нападающих. И хотя противник по прежнему ещё имел численный перевес, я решил атаковать, используя пологий склон нашего холма, как только противник начнет на него подниматься.
  По моей команде две сотни тяжелой конницы с копьями наперевес ринулся в атаку и буквально смял несколько первых рядов противника, опрокидывая всадников вместе с конями и насаживая их на длинные копья. Противник не выдержал такой мощной атаки и отхлынул, к тому же в тылу его войск возникло несколько пожаров и тревожно запели трубы.
  Молодец Маркус, вовремя вмешался и напал на тыл.
  - Сэр Лик, принимайте командование, я к своей дружине, сейчас ей придется не сладко. Ваша задача задержать продвижение пехоты. Стрел не жалеть, но и помнить, что у нас их только пять комплектов. Скоро к вам подоспеет подкрепление....
  Маркус косил вражеских воинов как косой. Его посох блистал лучом яркого света и везде, куда он попадал, люди и кони падали замертво. Жаль только что луч бил на расстояние не больше трех десятков шагов. Я возник возле второго отряда своей дружины, что был спрятан в небольшом, но довольно густом подлеске. Кони и люди дергались от нетерпения, но я не торопился ввести их в бой. Нас мало и удар надо будет рассчитать так, что бы мы не только смяли фланг тех, кто сейчас противостоит Маркусу, но и пробились в тыл пехоте и рассекли её на две части. Наконец я получил сигнал от барона, что он и его люди увязли и движение вперед практически остановилось. Я выхватил свой меч и повел свою малочисленную дружину в атаку.
  Потом очевидцы рассказывали (интересно откуда они взялись?), что меч в моей руке превратился в пылающий факел и его свет разил противника направо и налево, а копья моих дружинников превратились тоже в огненные сгустки, которые легко пробивали любые доспехи. Мы как горячий кинжал по маслу проникли через боевые порядки Расингов и вышли им в тыл. Тут то я и увидел странное сооружение, в котором находились и прятались оставшиеся маги. Большой шатер в виде черепа смотрелся странно на фоне серой травы. Мощнейший огненный поток сорвался с моих рук и понесся в сторону черепа, все сметая на своем пути и защиту и мелких магов, что выросли словно из под земли. Шатер вспыхнул и прогорел практически мгновенно. Осталось только три обгоревших тела, что сидели вокруг какого то сосуда взявшись за руки. Рассматривать мне их было некогда, так как я уже видел, что пехота при поддержке небольших отрядов конницы подошла к холму уже на выстрел из лука...
  Мы, преследуя противника буквально на его плечах ворвались в боевые порядки пехоты. Меня поразило то, с каким искусством задние две шеренги быстро развернулись в нашу сторону. Первая шеренга опустилась на одно колено и выставила свои копья, уперев их в землю и придавив ногой древки. Вторая шеренга положила свои копья на плечи первой и прикрылась щитами сверху.
  Догадка мгновенно озарила меня - имперцы. Вот откуда и выучка и бесстрашие. На некров не похожи, это что то новенькое...
   Нам повезло, что обезумевшие лошади и всадники разбитых нами отрядов понеслись сразу же на строй пехоты и в некоторых местах смяли его, чем и воспользовались мои дружинники. Так бы я не рискнул пускать свою конницу на копья, если только кони не будут укрыты тоже защитой...
   Ворвавшись внутрь строя мы начали безжалостно рубить пехоту, что ещё пыталась сопротивляться, организуя небольшие очаги обороны. По моей команде к нам присоединились королевская дружина и отряд леди Селены, что появился как нельзя вовремя. Оставив свою дружину и воинов леди Селены добивать пехоту, я повел королевскую дружину на помощь Маркусу. Впрочем деморализованные отряды противника уже не могли толком сопротивляться и видя, что пленных мы не берем, стали пытаться спастись бегством. Королевская дружина, чьи кони сохранили все свои силы, начала преследование. Избиение и преследование проигравших продолжалось почти до самого вечера, а я вернулся на поле битвы и приступил к внимательному осмотру того, что осталось от шатра - черепа и сгоревших магов внутри него.
  Первым делом я осмотрел сосуд, вокруг которого сидели маги. Он представлял и себя широкий, но неглубокий котел, заполненный какой то странной жидкостью, очень похожей на расплавленное олово, но совершенно холодное. Я не стал пристально всматриваться в поверхность металла, так как и так понял что это за сосуд. Это что такое, что позволяло магам поддерживать связь со своими собратьями и возможно даже в империи. Они передавали все перипетия и подробности боя. Так что я был прав, когда считал, что это ни что иное как проверка боем и изучение меня и моих воинов в качестве противника. Император и некроманты совершенно спокойно пожертвовали своими союзниками, но и мы были не так просты как могло показаться вначале. Во первых я не использовал и десятой части своей мощи, во вторых всех убитых мы сжигали в негасимом огне. И пусть потом меня осуждали за жестокосердечность, но я приказал добить и всех раненых. Своих лечил Маркус и Селена, у которой оказался весьма ценный дар. Ей достаточно было просто дотронуться до раненного и рана тут же затягивалась. Она даже успела вытащить с того света несколько человек, которые по словам Маркуса были уже не жильцами.
  Всего в бою мы потеряли семь человек безвозвратно и около сотни раненными. По словам Маркуса и Селены, они смогут встать в строй буквально уже завтра... Маркусу тяжело досталась победа. Он осунулся и побледнел, да и лечение раненых требовало от него большой отдачи своей энергии, так что мне пришлось незаметно для окружавших подпитать его.
  - Спасибо сэр Франк, а то я боялся, что мне опять придется копить свою мощь ещё несколько столетий. А тут раз и все восстановилось и даже больше чем было. Хорошо иметь такого короля, что от своих щедрот раздает такую мощь.
  - Спасибо барон за помощь, кстати я вам вынужден напомнить, что вы мне так и не принесли вассальной присяги.
   - Ну вот, стоит похвалить своего сюзерена, как он тут же пытается оттяпать ещё что нибудь из последних вольностей. Ваше величество, свою клятву я вам принес ещё до того, как вы отправились в свой квест, тому пол тысячи лет назад, так что в повторной клятве не вижу никакой необходимости, но если вам так хочется потешить свое самолюбие или у вас стало плохо с памятью, то всегда пожалуйста.
  В это время к нам подошла леди Селена, вся раскрасневшаяся и какая то смущенная.
   - Что то случилось?- поинтересовался я.
  - Представляете сэр Франк, раненые стали целовать мне руки. Это так странно и в то же время приятно.
  - Но, но герцогиня ,- с притворной угрозой проговорил я,- целовать вам руки это моя привилегия. Хотя так и быть, раненым разрешаю, но только тяжелым. А то найдутся ухаря, порежут пальчик и к вам, а потом руки целовать...
  Леди Селена лукаво улыбнулась и протянула мне свою маленькую ручку: - Ну что ж ваше величество, целуйте...
  Нескольких имперских пехотинце